Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Руденко Елена: " Тонкая Грань " - читать онлайн

Сохранить .
ТОНКАЯ ГРАНЬ Елена Руденко
        Е.Руденко(Кот Ученый)
        ТОНКАЯ ГРАНЬ
        Мистический детектив
        Мир беспощаден… И в мире - всегда война -
        Смерть - но не боль - напротив - уход от боли -
        Наше благословение и вина,
        Высшее проявление Божьей Воли.
        Выход в Иное - правильно - путь иной,
        Не говорите про грубый и глупый Случай,
        Не разрушает, но делает мир земной
        Чище и лучше!
        Смерть - это свежевыжженная земля,
        Ирисом белым Она возрастёт из пепла,
        Смерть - это Жизнь - она существует для
        Нас, чтоб душа не черствела и не ослепла.
        А. ШИТЯКОВ «ПОЭМА БЕССМЕРТИЯ»
        ЧАСТЬ ПЕРВАЯ
        Глава Первая
        Виталий Семёнов по праву заслужил новомодный статус «звезды». Он не был ни певцом в стиле поп, ни актёром романтического амплуа, Семёнов стал «звездой» гораздо более оригинального ремесла - магии. Женщин тянуло к Виталию как магнитом, ведь он был не обычным колдуном, а продавцом счастья, о котором мечтает каждая женщина. Его реклама часто встречалась на страницах дамских журналов «Милые дамы, если вы несчастны, придите ко мне. Я найду рецепт счастья для каждой из вас».
        Семёнов специализировался именно на женщинах. Он считал, что их проблемы похожи одна на другую. Вернее проблемы его потенциальных клиенток похожи одна на другую, впрочем, как и сами клиентки. К нему обращались скучающие жёны успешных бизнесменов, девочки-подростки, страдающие от несчастной любви и старые девы, озлобленные на весь мужской род. Виталий не боялся провала, он заранее разработал тактику счастья для каждого женского типажа.
        Он хорошо понимал, что его клиенткам нужен не маг, а хороший психолог, а в некоторых случаях даже психиатр. Виталий знал, что у каждой женщины есть тяга к таинственному и неизведанному, а что таинственного в психологах, а тем более в психиатрах?
        Виталий не прогадал - магия для женщин оказалась гораздо притягательнее самых новейших открытий в психологии. Семёнов точно знал, как оказать клиентке качественную услугу. Немного логики, психологии, а иногда и гипноза - вот готовый рецепт счастья. Всё сводилось к совету, которому женщина должна строго следовать, иначе не получит положительного результата. Дамы с радостью слушались мудрого мага, поскольку его требования преподносились не как нудный психологический совет, а как магический обряд.
        Только «ушедших мужей» Семёнов не возвращал. Он считал это бесполезной тратой времени - легче найти нового. В таком случае он говорил клиентке, что судьба избавила её от ненужного «хлама», и теперь ей уготована новая счастливая жизнь. Затем Семёнов красиво преподносил набор советов, как найти нового избранника, зависящих от ситуации.
        Можно ли назвать такого человека шарлатаном? Виталий не считал свои действия обманом. Ведь женщины получали то, что хотели, а какими способами достигнут результат - не важно!
        Клиенток даже не смущало его обыкновенное имя, напротив! Семёнов был уверен, что обычные человеческие имена вызывают больше доверия, чем «заковыристые» псевдонимы. «Купите себе немного счастья!» - был его лозунг, который красовался на его рекламных плакатах и щитах города.
        Никто не догадывался, что методы великого мага современности столь просты. Осчастливленные женщины кричали об особой магической силе великого Семёнова, а его коллеги не могли понять, как ему удаётся достигать таких результатов?! Ведь в «колдовской» среде было не секретом, что Семёнов прослыл самым неспособным учеником в магической школе. Даже показатели интуиции Виталия были ниже, чем у среднестатистического человека. Семёнов смог освоить только гипноз. Виталий не беспокоился по поводу своих неудач в колдовской учебе, изучаемая магия, казалась ему бесполезной ерундой.
        Семёнова это не смущало, наоборот, он всячески старался отличаться от своих коллег. Его кабинет был оформлен по последнему слову техники. Никаких хрустальных шаров, чёрных штор, свечей. Видя удивление на лицах посетительниц, он пояснял, что любой магический антураж - шарлатанские штучки. Современный маг идёт в ногу со временем! Стильный костюм, дорогая рубашка и модный галстук также были основной составляющей имиджа Семёнова.
        Виталий Семёнов был желанным гостем на каждой тусовке и телепередаче. А когда перед женщинам вставал выбор: «кого вы хотите видеть на передаче - мага Семёнова или модную поп-звезду?», все единогласно хотели видеть Семёнова.
        В этом тридцатилетнем мужчине с обыкновенной внешностью было море обаяния, заставляющее биться женские сердца сильнее. Виталий нравился не только любительницам магии - даже не будучи его пылкой поклонницей, женщина не могла не отметить его мужское очарование.
        Однако в поведении Виталия отсутствовала всякая помпезность, современный маг был лёгок в общении и никогда не подчёркивал своё отличие от других людей. Может, именно по этому Виталий не вызывал раздражения у мужского населения. Обычно на вопрос о своём отношении к Семёнову мужчины отвечали просто: «нормальный парень».
        В этот день, секретарша Семёнова - Катерина или просто Котик, как её обычно называли, достала коробку конфет. У неё было достаточно времени, чтобы насладится сладостями. Следующая клиентка должна была придти только через час, и Катя решила не упустить случая, чтобы расслабиться. Она была идеальной секретаршей для данного вида услуг. Достаточно сообразительна, чтобы хорошо выполнять свою работу, но достаточно простодушна, чтобы не вмешиваться в дела шефа; достаточно симпатична, чтобы нравится окружающим, но достаточно скромна, чтобы не спугнуть чопорных клиенток. К делам шефа она относилась безразлично, ей платили хорошую зарплату, а что творилось за дверьми «магического кабинета» Катю не интересовало. Её мысли были заняты сериалами, модными книгами, знакомыми парнями и, конечно, шоколадными конфетами.
        Наслаждение шоколадом прервал странный посетитель. Встретив его взгляд, Катя вздрогнула и поперхнулась - от гостя исходило нечто пугающее и отталкивающее. Девушка не могла понять, почему она так испугалась? Во внешности человека не было ничего примечательного… кроме бледности и пронизывающего взгляда…
        - У меня письмо к Виталию Семенову, - произнёс он бесстрастно, сверкнув бриллиантом в зубе. - Передадите?
        - Угу, - пробубнила Катя, проглатывая конфету.
        - Спасибо, Котик, - улыбнулся незнакомец, доставая из дипломата коробку конфет. - А это просили передать лично вам.
        Катя взяла конверт из рук гостя, случайно дотронувшись его пальцев. Они были холодны как лёд. Девушка невольно вздрогнула. Когда она опомнилась, в приёмной никого не было.
        Странное беспокойство не покидало секретаршу, она принялась нервно доедать конфеты. Катя не заметила, как коробка опустела. Девушка обратила внимание на подарок посетителя.
        «А вдруг отравлено?» - мелькнула мысль.
        Волнение не отступало. Секретарша распечатала письмо.
        - Уважаемый Виталий, - прочитала Катя. - Я очень заинтересовалась вашими талантами. У меня к вам деловое предложение. Хотелось бы договориться о встрече… С уважением, ведьма Жанна… позвоните мне по этому телефону…
        Секретарша поёжилась. Из кабинета вышла довольная клиентка. Попрощавшись с ней, Катя влетела в кабинет Семёнова.
        - Вам письмо… важно! - затараторила она.
        Виталий пожал плечами. Что могло случиться?
        - Посмотрим, - пробормотал он, погружаясь в чтение. - Ой! Бред какой! Котик, что с вами?! Мы получаем такие письма пачками! С каких пор вы обращаете внимание на послания сумасшедших! Вас подкупили конфетами? - добродушно пожурил её Виталий.
        - Не знаю, - виновато ответила она. - Могу только сказать, что курьер был очень необычным… Даже знал, как меня зовут…
        - Антураж и информированность, - пояснил Семёнов. - Ерунда!
        - Но он был очень странным…
        - Угу, с золотым зубом? - иронично заметил Виталий.
        - Нет… у него в зубе был бриллиант… Вообще-то жуткий тип…
        - Уф, и что в этом мужике было страшного?
        - Не могу понять… взгляд у него странный… как у маньяка…
        - Откуда вы знаете, какой взгляд бывает у маньяка? - уже раздражённо спросил Семёнов. - Что за бред! Вы переутомились?
        Извинившись, Катя вернулась в приёмную.
        - Как это я так прокололась?! - недоумевала она. - Почему послушала этого человека? Обычно я более рассудительная!
        На следующий день странный незнакомец позвонил.
        - Котик, вы меня помните, я заходил вчера, - добродушно произнёс он. - Соедините меня с вашим шефом, будьте любезны!
        Катя послушалась. Почему-то ей опять стало страшно. Девушка никак не могла объяснить свой страх.
        Семёнов взял трубку.
        - Я от Жанны, - представился курьер.
        - Простите, от какой именно Жанны? - переспросил Семёнов, мысленно вспоминая клиенток с этим именем.
        - От ведьмы Жанны, - пояснил он. - Вам вчера передали письмо… Позвоните ей…
        - Понятно, - вздохнул Семёнов. - До свидания.
        Он с раздражением швырнул трубку. Что твориться с Катей? Теперь она переадресует ему звонки психопатов. Неужели этот тип владеет искусством манипуляции? Как это всё надоело! Наглые шарлатаны не дают спокойно жить и работать, вечно хотят прицепиться к чужому успеху.
        Телефон зазвонил вновь.
        - Позвоните Жанне! - настойчиво произнёс голос.
        - Если я ей так нужен, сама позвонит! - зло ответил Виталий. - Она ведьма? Пусть тогда поднимет свой колдовской зад и прилетит на метле! У меня нет времени обзванивать всех психопаток города!
        Семёнов снова бросил трубку.
        - Надо блокировать этот номер, - решил он.
        На следующий день, когда Виталий, как обычно, отправился в ближайшее кафе пообедать, к нему за столик подсел странный человек. Семёнов не обратил на соседа внимания - на бомжа не похож, за едой не чавкает - не раздражает. Все столики кафе в обеденное время были заняты, и появление сотрапезника не смутило Виталия.
        - Виталий Семёнов, - вдруг неожиданно обратился к нему сосед.
        - Да, это я… Простите, но за обедом я не консультирую…
        - Нет, нет… Вы не поняли… Я от госпожи - ведьмы Жанны…
        - Ох, - вздохнул Виталий, раздражённо откидываясь на спинку стула. - Вы хотите взять меня измором? Теперь вы преследуете меня за едой. А что будет дальше? Завтра вечером я застану вас у себя в ванной? Вообще, кто вы такой?
        - Я просто курьер. Моя задача передавать сообщения. У Тьмы жёсткое распределение обязанностей…
        - Мне плевать, кем вы себя считаете! - вскипел Семёнов. - Вы испортили мне аппетит!
        - Я хочу вручить вам визитку госпожи Жанны… Она будет ждать вас сегодня в восемь вечера по этому адресу …
        Семёнов спокойно взял в руки визитку и демонстративно разорвал её. Его поразила бумага, из которой была сделана визитка - насыщенно-чёрная, прочная, гладкая, блестящая. Курьер молча собрал обрывки и через миг протянул целую визитку.
        - Детские фокусы, - раздражённо произнёс Виталий. - Мне не пять лет. Не понимаю, я что похож на идиота? Вы даёте мне неизвестный адрес и настаиваете, чтобы я туда отправился. Неужели вы думаете, что я не понимаю насколько это опасно - меня там могут убить, или обчистят мою квартиру за время отсутствия…
        - Вы можете оставить эти координаты в милиции и явиться на встречу с охраной и оружием, - заверил его курьер.
        Виталий ответил саркастической насмешкой.
        - Даже если это всего лишь игры психов, я не обязан туда идти, - заметил он. - Так и передайте вашей госпоже.
        - Она может расстроиться, - заволновался курьер. - Неужели вам не хочется стать избранным?
        - Не горю желанием… тут вы опоздали… Когда мне было двенадцать лет, я был бы рад такой чести… Послушайте, если вам нужны колдуны, откройте газету, там их сотни на любой вкус… и любого возраста… Сколько лет вашей Жанне? Думаю, много… но, я уверен, ей всё равно нравятся молоденькие мальчики… помоложе меня…
        - Да, ей много лет - в этом году исполнилось четыреста девяноста семь лет… Госпожа выглядит превосходно, и ей нравятся мужчины, которым примерно тридцать…
        - Ей пятьсот лет? А-а, сейчас вы мне расскажете про её реинкарнации: она была королевой Марго, Жозефиной Богарне и Мерилин Монро… Таких дамочек я вижу каждый день… Будь моя воля, я бы их всех отправил в психушку по палатам к «реинкарнациям» их исторических любовников.
        - Нет, вы ошибаетесь! Это не реинкарнация, Жанне, действительно, пятьсот лет. Она была лично знакома с королевой Марго и Жозефиной, а вот Мерилин Монро госпожа не знала.
        - Какой идиотизм!
        Этот бред стал последней каплей в чаше терпения Семёнова. Выругавшись, он поднялся из-за стола и направился к выходу. Он протянул официантке купюру, и, пробубнив «сдачи не надо», быстро покинул кафе.
        Глава Вторая
        Была пятница, вечер. День подходил к концу. У офиса Виталия Семёнова остановилась шикарная машина. Из неё вышла женщина, одетая в стильный чёрный костюм. Её прямые ровно подстриженные до плеч жёлтовато-пепельного цвета волосы тускло блестели в лучах вечернего солнца, густая чёлка почти закрывала тонкие выщипанные брови. Бледное лицо женщины было неподвижным, рот надменно сжат. Губы, накрашенные красной помадой, ярко выделялись на бледном лице. Она насмешливым взглядом окинула застеклённый рекламный плакат «Купите себе немного счастья».
        - Какой стиль! - усмехнулась она. - Хоть сейчас в кино! Почему наш Господин решил, что от этого жулика будет толк?
        Женщина направилась к офису Семёнова. Она придирчиво осмотрелась вокруг. Секретарша в приёмной затараторила, что на приём надо записываться заранее, дабы избежать очереди, и вообще, время работы мага уже закончилось.
        - Времени мне хватит, - коротко ответила гостья, одарив секретаршу ледяным взглядом.
        Испугавшаяся Катя решила не спорить.
        Семёнов не ожидал внепланового клиента. Глядя на гостью, он не мог сообразить, что за проблема её привела. Она не была похожа на других посетительниц.
        - Моё имя Жанна Фруа, - представилась женщина, усаживаясь в кресло напротив мага. - У меня к вам деловое предложение.
        - А! - воскликнул он. - Значит, это ваш курьер донимает меня эти дни! Что ж, рад личной встречи с вами! - его слова звучали наигранно и фальшиво.
        Виталий догадывался, что его ждут большие трудности. Отделаться от деловых предложений всегда тяжело. Хотя… хорошо, что эта настырная особа сама явилась - лучше дать понять, что он не намерен ввязываться ни в какие сомнительные предприятия, чем страдать от навязчивых звонков и курьеров.
        - Вы, скорее всего, мне не поверите, - продолжала Жанна, откинувшись в кресле. - Я профессиональная ведьма. Мой стаж почти пятьсот лет. Я представитель известного и очень влиятельного лица, его имя Дьявол. Конечно, я не получаю указания лично от него. Я служу госпоже мрака, которую боялись ещё древние египтяне, называя Исефет.
        Виталий молча кивал в ожидании, когда женщина закончит нести свой бред, и объяснит, что именной ей от него надо.
        - Сейчас вы в опасности. Вас хочет взять под контроль сильный маг, который действует под ярким псевдонимом граф Калиостро. Он сделает вас своим слугой.
        Семёнов задумался. Да, он слышал рассказы о настоящих сильных колдунах, которые порабощают коллег-шарлатанов, и, угрожая расправой, вымогают деньги. Враньё всё это! Чушь! Колдунов нет! А те, что есть - все жульё!
        Его размышления прервал спокойный голос Жанны.
        - Вы избранный! Мой господин хочет заключить с вами договор, согласно которому вы не только будете под его защитой, но и получите всё, о чём только можете пожелать, - говорила она, постукивая, длинными красными ногтями по столу. - Контракт сроком на двадцать лет. Вам ничего не надо будет делать, только поносить имя Господа и по возможности вести богомерзкий образ жизни. Но через двадцать лет, вы должны стать слугой нашего господина. Полностью подчиниться ему… Ну, и в течение этих двадцати лет вы обязаны сотрудничать с нами, выполняя необходимые поручения…
        - Какая галиматья! - вырвалось у Семёнова.
        Он удивился набору бреда, услышанному от колоритной женщины, хотя она не производила впечатления чокнутой.
        - Так я и знала, - проворчала Жанна.
        - Понятно! - вдруг осенило Виталия. - Вы из передачи «Розыгрыш». Где спрятана камера? А вы из какого театра? Блестяще сыграли! - он зааплодировал.
        Ледяной злой взгляд Жанны был ответом.
        - Простите, - заволновался он. - Я не психиатр, это не ко мне… прошу вас, уйдите…
        - Ваше недоверие вполне понятно, - улыбнулась она холодной улыбкой. - Думаю, вы скоро столкнётесь с графом Калиостро. Вот тогда, точно, поверите.
        Жанна протянула ему визитку.
        - Позвоните.
        Семёнов послушно взял визитку и положил её в ящик стола. Гостья ушла. Маг погрузился в прострацию. Сумасшедшая какая-то! А вдруг…
        Заглянула Котик, сказала, что рабочий день окончен, спросила, нужна ли ещё. Виталий, рассеянно кивнув, отпустил её.
        Из оцепенения Семёнова вывела другая молодая особа. Тоже блондинка, только моложе и в светлом костюме. Её облик был настолько нежен и трогателен, что маг невольно залюбовался.
        - Вы в опасности, - смущённо сказала она.
        Виталий вздрогнул - эта девушка тоже говорит об опасности. Что за сумасшедший дом!?
        - Опасность? Киллеры, рэкет? - спросил он.
        - Ближе к рэкету, - кивнула она.
        «Неужели опять этот граф Калиостро!» - подумал Виталий.
        - Калиостро? - прямо спросил он.
        Во взгляде девушки мелькнул испуг.
        - Значит, они уже были тут, - вздохнула она. - Тут была Жанна…
        - Как вас зовут? - спросил маг.
        - Рита, - ответила девушка. - Надеюсь, вы не согласились принять их предложение?
        - Ё-моё! - воскликнул Семёнов. - Какое предложение? Неужели вы думаете, что я поверю в этот бред! Даже вам я не в силах поверить, хотя у вас очень располагающая внешность!
        Рита пожала плечами.
        - Тогда вам придётся столкнуться с Калиостро лично.
        Девушка положила ему на стол визитку.
        - Если что, звоните, - сказала она.
        - Но кто вы?
        - Вы не поверите, - ответила она. - Я из Православной организации. Мы спасаем людей, которые попадают в зависимость от колдунов… Мы хотим помочь вам… До встречи…
        Виталий круглыми глазами смотрел вслед уходящей девушке.
        - Две блондинки, - истерично рассмеялся он, швырнув визитку на стол. - Хорошая и плохая… Бред, маразм, идиотизм! Ещё какой-то Калиостро! Тьфу! Может, у меня уже галлюцинации?
        Семёнов взял в руки визитку Риты. Версия с галлюцинациями отвергалась. Он машинально сунул визитку в карман пиджака, взглянул на часы. Пора бы домой. Похоже, нужен отпуск. Нервы что-то расшалились.
        Зазвонил мобильник. Это была Люся, любовница Виталия.
        - Ты, подлец! - возмущённо закричала она в трубку. - С обеда мне не звонил!
        - Но, дорогая, ты же просила не беспокоить тебя, потому что была в парикмахерской, - начал оправдываться Виталий.
        - Я это сказала для того, чтобы ты знал, где я! - не унималась Люся. - И я была не в парикмахерской, а в салоне красоты! Пора бы уже запомнить!
        - Прости меня, дорогая!
        - Ты очень безответственен! Сейчас за всю нашу беседу ты ни разу не сказал, что любишь меня! - зарыдала Люся.
        В ответ Семёнов отключил телефон. Сейчас он не был готов выслушивать истеричные вопли любовницы.
        Глава Третья
        Вадим Юрьев сидел в кабинете полковника ФСБ Василия Коваленко, который представился как начальник отдела по работе с паранормальными явлениями.
        - Мне сообщили, Вадим Олегович, что вы обладаете некими познаниями. Я в мистику не верю, - продолжал Коваленко. - Научно доказано, что человек использует лишь малую часть возможностей мозга. Если же он подключит всю силу мозга, то сможет творить необъяснимые дела. В простонародье это называют колдовством. Но, на самом деле, это логически и научно объяснимые вещи. При определённой тренировке подобных результатов может добиться каждый. Вы в этом преуспели. По моим данным, вы неплохо справились с ликвидацией паранормального явления в Египте. Любопытный был феномен…
        - Я могу узнать, что от меня требуется? - попросил Вадим.
        - Введу вас в курс дела. Неожиданно умер влиятельный московский бизнесмен Караваев. Никаких признаков отравления либо другой насильственной смерти не установлено. Замечу, умерший был крепким здоровым человеком. Однако интерес вызвало не это… Вскрытие обнаружило - внутренние органы Караваева были как у восьмидесятилетнего старика! У патологоанатомов создалось мнение, что Караваев умер от старости! Странно для мужчины сорока пяти лет.
        - Есть предположения, что произошло убийство, которое не поддаётся объяснению? - понял Вадим.
        - Да, была такая версия. Нашему отделу поручено заняться ею! Вас прислали к нам на помощь. Я думаю, есть кто-то, кто использует свой мозг настолько сильно, что способен убивать на расстоянии таким своеобразным способом.
        Юрьев вздохнул, такого он от начальства не ожидал - послать его к любителям гуманоидов для помощи в поимке колдуна-убийцы. Ну, просто оживший ночной кошмар!
        - Зачем я вам нужен? - недоумевал Вадим.
        - Вы из тех, кто может использовать свой мозг достаточно сильно. Вы смогли справиться в одиночку с опасным аномальным явлением в Египте. Думаю, вам будет легче вычислить убийцу.
        - Во-первых, как вам известно, тогда я был не один, - ответил Вадим, понимая, что будет несправедливо принижать заслуги девушки, которая ему помогла. - Во-вторых, не уверен, что это моя работа…
        - Это работа аналитика. Работа специалиста по древним цивилизациям и мифологическим традициям, к тому же, наделённого даром от природы, - бескомпромиссно заявил Василий. - Просто проанализируйте ситуацию и составьте подробный доклад. У нас есть кадровые сотрудники для ментальных спецопераций и хороший следственный аппарат, - от вас не просят результатов Шерлока Холмса. Мы сами знаем, как потом применить ваши данные… Ладно, не будем зря болтать! Распишитесь в получении материалов дела! Вам будет выделен отдельный оборудованный кабинет. Проживание вам и вашей помощнице обеспечим.
        - А причём тут древние цивилизации? - попросил уточнить Юрьев, он понимал, что эти упоминания не случайны.
        - Предполагаемый мотив - у жертвы пропала раритетная вещица, предмет древности - представляет собой глиняную табличку, так называемую «Табличку Гильгамеша», легендарный автограф героя шумерского эпоса, полубога и победителя демонов, содержащий заклинания, способные дать бессмертие и власть над духами. Как мне известно, артефакты - это ваш «конёк», - не без иронии произнёс Коваленко.
        - Простите, но я не специалист по шумерской культуре, - заметил Юрьев. - Я египтолог…
        Вадим понимал, что отпираться бесполезно, ему просто хотелось чётко выяснить - почему выбрали именно его. Полковник был непоколебим, он изначально настаивал на кандидатуре Юрьева, и его послушались, зная, что Коваленко умет грамотно подобрать кадры для дела.
        - Я ещё не всё сказал. Вам придётся применить ваши знания египтологии! Ведь глиняная табличка была обнаружена в Египте! - заметил полковник. - Как отметили археологи, она хранилась в гробнице какого-то жреца. Древние египтяне боялись, что эти заклинания попадут в руки, скажем так, к диверсантам их противников. Вам следует подробно изучить эту версию, возможно, там и будет разгадка… Ладно, не мне вам подсказывать… В середине семидесятых Египет передал табличку Ираку. После начала недавней войны в Ираке древние артефакты оказались в опасности. Некоторые удалось спасти, передав на хранения лучшим музеям мира, но большинство было украдено. Через скупщиков табличка Гильгамеша попала в Россию. Подробности вы прочтёте в деле.
        Встретившись с Алиной Неясовой, Вадим попытался скрыть волнение, вызванное прошедшей беседой с начальством, но девушка быстро уловила его беспокойство.
        - Как проходит твоя командировка? - спросила она. - Какие-то проблемы?
        Юрьев не сомневался в проницательности Лины и ожидал этого вопроса. Он подробно рассказал ей о встрече с Коваленко и о своём задании. Просто - и о своём задании.
        - Я тебе сочувствую, - вздохнула она, понимая, каким скользким может быть подобное дело.
        - Спасибо, Линуля, - поблагодарил Юрьев. - Я должен приступить завтра.
        - Если бы была возможность, я бы с радостью тебе помогла! - сказала Лина.
        - Такая возможность будет… Я тебя давно «засветил», сказав, что в Египте у меня был помощник. Как вижу, ты согласна. Что ж… буду рад твоей поддержке. По поводу проживания не беспокойся, всё уже оговорено.
        Лина кивнула. Её охватили противоречивые чувства: с одной стороны - помогать Вадиму в таком деле очень интересно, с другой - это очень опасно и ответственно.
        - У меня такое предчувствие, - поделилась Лина своими мыслями. - Что нам придётся взяться за это дело не только с позиции аналитиков…
        Юрьев кивнул. Ему нравилась догадливость Алины. Она была не только нежной девушкой, которую он лелеял как ребёнка, но и надёжным другом.
        - Возможно, мы вновь приступим к нашим обязанностям хранителей миропорядка, - задумался он.
        - Твоё начальство предполагает, что тут могут быть замешаны ментальщики [[1] Ментальщик - экстрасенс, ясновидящий, обладающий сверхчеловеческими способностями.]? Больше похоже на колдунов.
        - Мне кажется, кто-то опять хочет пошатнуть миропорядок, чтобы произошла катастрофа! Кто бы это ни был, ему или ей придётся нести ответственность за свои действия, - сказал Вадим.
        - Жаль, что нам нельзя уничтожать колдунов! - вздохнула Лина.
        - Увы, тонкая грань равновесия мирозданья будет нарушена убийством слуги Тьмы, который, воспользовавшись этим, мгновенно нанесёт свой губительный удар. К сожалению, это так…
        Вадим взял Лину за руку. Они долго смотрели друг другу в глаза. Их тонкое духовное взаимопонимание не требовало слов. Эти двое рождены быть вместе - их предназначение служить хранителями законов миропорядка, определяющих гармонию окружающего мира, который стал особенно нестабильным в нашу беспокойную эпоху. Их избрала Та, по которой был сотворён мир. Согласно Ей, Творец положил в основу мирозданья законы жизненного порядка, одно из Её имён - Истина. Ей подвластна человеческая жизнь: Её видят дважды - приходя в наш хрупкий мир младенцем, и расставаясь с земной жизнью навсегда. Её ангелы стоят на страже врат, разделяющих мир живых и мир мёртвых.
        Виталий Семёнов быстро добрался до дома. Ему хотелось только принять ванну и лечь спать. Никаких ресторанов, клубов, тусовок - пошли все к чёрту!
        Он открыл дверь квартиры. В гостиной комнате горел свет.
        - Придурок, - обругал он себя за забывчивость. - Скоро плата за электричество меня обанкротит!
        - Проходите, не стесняйтесь, - услышал он голос из гостиной.
        Семёнову стало дурно. Воры? Как они смогли вскрыть его замок? Да, преступность делает успехи! Виталий подумал о пистолете, который хранил в спальне. Как бы туда пробраться? А никак! М-да… Хорошо, если только ограбят, а могут и прибить.
        Виталий вошёл в гостиную. На диване сидел незнакомый мужчина лет сорока, одетый в старомодный костюм-тройку. Облик незваного гостя напоминал киношного гангстера 30-х годов. Фетровая серая шляпа и трость дополняли образ.
        «Какой идиотский вид! - Мелькнула мысль у Семёнова. - Кто сейчас носит шляпы и ходит с тросточкой?»
        - У каждого свой стиль, - с усмешкой ответил гость на его мысли. - И идиотский вид сейчас у вас.
        Семёнов почувствовал, что его ноги подкашиваются. Он упал в кресло - сильно кружилась голова, очертания предметов плыли перед глазами.
        - Кто вы? Что вам от меня надо? - прошептал Виталий.
        - Я Жильбер, друг господина Калиостро, - представился незваный гость. - Он хочет, чтобы вы поделились с ним некоторыми своими сбережениями.
        «Рэкет!» - решил Семёнов.
        - Не совсем, не совсем, - в ответ на мысль поправил гость. - Рассматривайте это как взнос для вступления в клан графа Калиостро. Как он считает, вы можете быть полезны.
        Виталия охватила ярость: «Как «достали» эти маги, колдуны, черти. Они преследуют меня на протяжении всего вечера. Надо же какой я популярный! Все хотят меня оприходовать!»
        Он поднялся с кресла и направился к представителю графа. Жильбер, Калиостро! Психи, начитавшиеся Дюма!
        - А если я откажусь, и пошлю вас по известному адресу! - прошипел Семёнов, вплотную подойдя к сидящему Жильберу. - Мне ваша магия…
        Он добавил несколько крепких словечек. Виталий решил схватить гостя за шиворот и выпроводить из квартиры. Жильбер нахально усмехнулся. Виталий почувствовал, что не может двинуться с места. Острая боль пронзила его тело, Семёнов упал на пол. Он корчился на полу от жгучей боли, которая подобно току проходила сквозь всё тело.
        - Я же с вами вежливо! А вы на грубость перешли. Вот мне и пришлось вас наказать, - услышал он укоризненный голос Жильбера. - Значит, с вас пятьсот тысяч евро, наличными. Сумма смешная. Недели вам хватит.
        Он взглянул на свои золотые часы, висевшие, как в старину, на цепочке жилета.
        - Время пошло! Ждите меня ровно через неделю в этот же час.
        Наглый гость, перешагнув через Семёнова, помахивая тросточкой, зашагал к двери.
        Виталий немного пришёл в себя. Тело ныло ужасно. Выходит, всё это правда. Колдуны, черти, прочая дрянь! Что делать? Заплатить? Если бы этим всё закончилось! Этот Калиостро будет качать деньги как пылесос или, ещё хуже, припашет на своих работах.
        Он поднялся, снял пиджак. Из кармана выпала визитка Риты.
        - Вот он ответ! - воскликнул Виталий, набирая номер. - Это знак свыше!
        Глава Четвертая
        На следующий день Вадим и Лина приступили к делу. Юрьев отметил качество проведённой подготовительной работы - все необходимые материалы были предоставлены и систематизированы.
        - Вот фотографии предполагаемого мотива, - сказал Юрьев, открывая одну из папок. - Эта табличка Гильгамеша, в древние времена она могла стать оружием, способным стереть с лица земли города Та-Кем [[2] Та-Кем - древнее самоназвание Египта.].
        - Только в древние времена? - переспросила Лина. - А в наши дни?
        - Логично, Линуля, за тысячелетия этот артефакт не утратил своих возможностей.
        Он протянул Лине фотографии таблички.
        - Ты хочешь сказать, что этот предмет украли у жертвы? - спросила она, перебирая фото. - Возможно, ради наживы! Такое чудо, наверно, дорого стоит - я таких цен даже не знаю! Хм… речь идёт об убийстве на расстоянии… понятно, что это не обычная кража…
        Алина заворожено рассматривала фото. Она вообще любила всё, связанное с древними цивилизациями, и любое близкое знакомство с артефактами вызывало у девушки неподдельный интерес.
        - Да, обыкновенный вор древностей не мог убить Караваева на расстоянии… разве что какой-нибудь коллекционер, нанявший колдуна… Или, скорее всего, тот, кто знает толк в древних заклинаниях… Возможно… найдём дощечку, найдём - убийцу! Хм… ищем как иглу в стоге сена…
        - Но как мы узнаем, кто украл табличку Гильгамеша? - задумалась она. - Вряд ли подозреваемые нам помогут.
        - Да уж… все будут твердить: ничего не видели, ничего не слышали, ничего не думали и понятия не имели ни о каких древних предметах… Но, уверен, некоторые не смогут отвертеться… Я уже навёл кое-какие справки о тех, кто интересовался артефактом… Практически применить табличку Гильгамеша может только тот, кто профессионально занимается магией, - рассуждал Вадим. - Мы вычислили одного очень ушлого колдуна. Возможно, он даст нам какую-нибудь зацепку. В «колдовской» среде обычно всё известно.
        Вадим решил применить испытанный приём, выйти на человека, который подробно осведомлён обо всех замешанных в интересующем его деле.
        - И кто он? - заинтригованно спросила Лина. - Подозреваемый?
        - Маг Лаврентий, он не подозреваемый, а свидетель. Сейчас отправимся к нему в офис и поговорим. Врать он нам не посмеет. Если ему «заказали» вышеуказанного бизнесмена, он сознается. А если нет, выложит список всех, кто был способен совершить подобное убийство. Не каждый колдун даст объявление в СМИ. У некоторых есть дела поважнее, чем отбирать деньги у населения.
        Колдун Лаврентий, невысокий полный человек лет пятидесяти, восседал в удобном кожаном кресле за накрытым чёрным бархатом столом, уставленным множеством разных «волшебных» предметов. Несколько секунд его неприятный бегающий взгляд скользил по лицам гостей, вдруг маг резко вскочил из-за стола и возмущённо закричал:
        - Мне сказали, кто вы! Э-э… нет… у меня ещё 24 года контракта, так что можете передать своей Начальнице, чтобы она шла… Да, я нарушаю глупые законы мирозданья, я служу тёмным силам, ну и что? Что вы мне можете сделать, хранители законов миропорядка? Я не экстрасенс, я настоящий чёрный колдун! Я пользуюсь не даром, а услугами по контракту. Пошли на … отсюда, а то я всей стране расскажу, кто вы… я покажу ваши фото по телеку!
        - Вы не сможете ничего рассказать, - уточнила Алина. - Так что нам нечего опасаться вашей болтовни…
        - Не смогу, ну и что. Всё равно идите подальше… Меня вы тронуть не можете…
        - Включите свои колдовские мозги и попробуйте понять, зачем мы к вам пришли! - хладнокровно ответил Юрьев, которому надоело выслушивать истеричные тирады.
        Лаврентий успокоился и вернулся за стол.
        - Я понял цель вашего визита… Начну по порядку, чтобы вы всё сразу поняли и больше сюда не приходили! - начал колдун.
        - Мы вас слушаем, - сказал Юрьев.
        Колдун подвинул к себе огромный хрустальный шар. Вадим и Лина сели в кресла напротив.
        - Скажу сразу, Караваев очень интересовался оккультными науками… Однако на сделку с нашим Шефом не решался…
        Колдун начал что-то бормотать, поглаживая хрустальный шар. Эта театральность начала раздражать Юрьева.
        - Спокойно, - ответил Лаврентий, чувствуя его раздражение. - Подозреваемый номер один - Граф Калиостро… это псевдоним.
        Лина едва не вскрикнула от неожиданности, когда в шаре появилось лицо человека.
        - Вы мне льстите, - ответил колдун на её мысли. - Обычные люди ничего бы в этом шаре не увидели, только такие как вы… Его настоящая фамилия Сковородкин, имя неизвестно, он его скрывает, опасаясь нападения. Зная имя, можно хорошо поработать. Граф обладает тайными знаниями! Он гроза многих колдунов… хотя лично мне он вреда не причинит, я под защитой шефа, - маг довольно хихикнул. - Калиостро частенько промышляет откачкой денег богатеньких бизнесменов, угрожая им расправой на расстоянии. При помощи магии Калиостро контролирует крупные мафиозные группировки…
        - Он из ваших? - спросил Вадим. Тип с громким псевдонимом сразу вызвал отвращение.
        - Нет, он сам по себе… Никому не служит… Способностями от рождения не обладает… Только знания… Поэтому с ним очень трудно… - пояснил колдун.
        Юрьев кивнул.
        - Его помощник - Жильбер, - в шаре появился другой человек. - Обычно выполняет приказы начальника… но кто его знает, может он решил действовать самостоятельно… А вот ещё одна крупная рыба…
        Шар вспыхнул ярким светом. Хранители законов миропорядка увидели женщину со светлыми прямыми волосами. Её синие глаза были пусты и неподвижны.
        - Это ведьма Жанна, - немного испуганно сказал колдун. - Ей пятьсот лет. Её взяли на службу… Мне запрещено говорить о ней…
        Шар потух. Лаврентий дрожал. Он хорошо сознавал силу и возможности ведьмы, поэтому не мог избавиться от охватившего его ужаса. Колдун ни за что бы не рискнул встретиться с Жанной.
        - А теперь поговорим о церкви, - сказал он, успокоившись. - Повторюсь, Караваев увлекался оккультными науками. Как знать, может, этот идиот-дилетант устроил что-то не то, и кое-кому пришлось его убрать.
        - Можно поточнее? - попросил Юрьев.
        - Есть одна церковная организация, люди которой спасают людей от влияния колдунов. Глупое занятие и никакой награды.
        - Я просил точнее, - строго повторил Вадим.
        - У Православной Церкви есть люди, миссия которых защищать население от влияния колдовских сил, - нехотя пояснил Лаврентий. - Как правило, их деятельность не афишируется. Почти как в спецслужбах - работают под прикрытием реабилитационного центра для жертв оккультизма, колдовства и тоталитарных сект. А где секретность, там и… вы меня понимаете. Вобщем, Караваев любил магию и пропагандировал оккультизм, думаю, возможно, чтобы спасти души других - эти люди решили убить его.
        На шаре мелькнуло лицо священника, потом девушка, затем ещё двое мужчин.
        - Вот одна из групп… Эти люди общались с Караваевым… Священник - отец Александр - руководитель группы. А это его лучшие люди: два парня и девушка.
        Лина задумалась. Лицо девушки было знакомым. Где же она её видела?
        - А теперь! - маг щёлкнул пальцами. - Их новое приобретение - Виталий Семёнов.
        Лицо продавца счастья появилось в хрустальном шаре подобно рекламному ролику.
        - Виталий Семёнов? Это же жулик, специализирующийся на женских проблемах! - удивился Вадим. - Хотя… я слышал, что он всегда выполняет свои обещания… просто хороший психолог…
        - Не спеши с выводами! - хихикнул колдун. - У этого человека есть огромная Сила. Он не так прост, как кажется!
        Юрьев задумался, Лаврентий, возможно, прав.
        - А вот этот парень может стать следующей жертвой, - сказал колдун. - Тоже дилетант-любитель в магии к тому же тупица.
        В шаре промелькнуло лицо молодого мужчины.
        - Кто это? - спросил Юрьев.
        - Оскар Рожков, именуемый себя «охотником за привидениями». Работник «жёлтой прессы», пишет в жанре мистики. Автор нескольких идиотских книжек. Как ни странно, статейки и книжонки приносят ему хороший доход… Всё, шоу окончено!
        Шар замигал и потух. Чтобы окончательно закончить дело с хранителями законов миропорядка, маг протянул Вадиму распечатку с именами, адресами и телефонами!
        Вдруг из приёмной мага донёсся шум.
        - Вам туда нельзя, нельзя, - звучал пронзительный голос секретарши.
        - Не ваше дело! - прервал её другой женский голос.
        Дверь распахнулась. В кабинет уверенно вошла девушка лет восемнадцати. Алина обратила внимание на её модную стрижку, пряди которой были крашены в рыжий цвет разных оттенков.
        - Посмотрим, спасёт ли тебя контракт от моей энергии! - воскликнула она.
        Девушка вытянула вперёд руку. Лаврентий побледнел, он беспомощно приподнялся на стуле.
        - Кристина, не надо, - взмолился он. - Я тебе ничего не сделал …
        Вадим и Лина быстро сообразили к чему может привести ликвидация чёрного колдуна-контрактника - Тьма моментально нанесёт ответный удар. Хранителям пришлось закрыть Лаврентия.
        Кристина почувствовала, что на её пути встала преграда.
        - Вы! - воскликнула она. - Вы с ним заодно!
        Возмущённая девушка выбежала из кабинета.
        - Всё равно, колдун, я до тебя доберусь! - добавила она, уходя.
        Расстроенная Лина сердито посмотрела на мага, ей было обидно, что их приняли за его подручных. Но, увы, другого выхода у хранителей миропорядка не было. Особенно неприятно мешать тем, кто действует из добрых побуждений, не понимая, к чему могут привести их поступки.
        - Кто эта девушка? - сурово спросил Вадим.
        - Экстрасенс-энергетик, - проворчал колдун. - У Кристины уникальный дар… Почему-то она решила разделить карьеру и работу экстрасенса. Кристина учится в университете, чтобы получить профессию для жизни, и бесплатно помогает тем, кто ей обращается за помощью, применяя свои способности. Дурочка. Да за то, что она делает, уже можно было на квартиру в центре заработать. Нет, у неё принцип. Помощь при помощи дара - бесплатно. Кстати, помогает Кристина не всем. Она боится связываться со злыми и подлыми людьми, сколько бы денег они не предлагали.
        - Она идеальный ментальщик! - воскликнула Лина.
        Колдун пожал плечами.
        Друзья покинули неприятный офис мага.
        - Кажется, я знаю эту девушку, - сказала Алина Вадиму.
        - Кристину? - удивился он.
        - Нет, другую, которую нам показал колдун в шаре… Её зовут Рита, она моя приятельница. Я с ней виделась позавчера. Мы поболтали всего лишь пару часов. Она была занята и не смогла уделить мне больше времени.
        - Конечно, она не рассказала тебе, чем именно занимается?
        - Ну, да! Наверно, Рита побоялась, что я сочту её сумасшедшей. Понимаю. Сегодня же позвоню ей и договорюсь о встрече.
        - Хорошо. Доверяю Риту тебе, - сказал Юрьев. - Может, по-дружески, она тебе что-нибудь расскажет. А я только спугну девушку.
        - Да, я с удовольствием побеседую с Ритой, надеюсь, она тоже захочет меня увидеть снова … А что сейчас? Какие у тебя идеи?
        - Нам стало известно, у кого Караваев купил табличку, - сказал Вадим. - Это Яков Левин - уважаемый историк, профессор, специалист по древностям. Сейчас он занимается перепродажей антиквариата - от мелочей вроде копий гравюр до артефактов масштаба таблички Гильгамеша.
        - Крутой бизнес, - присвистнула Лина.
        - Ещё бы, затраты на артефакты с чёрного рынка окупаются быстро, хотя риск очень велик.
        - Меня беспокоит Кристина, - поделилась Лина своими опасениями. - Из добрых побуждений она может столько дел натворить!
        - Да уж… благими намереньями… Думаю, будет лучше, если ты встретишься с Кристиной. Тебе как женщине легче её убедить…
        - Попробую, но, чувствую, придётся ей сказать, что я хранитель. Иначе она ни за что слушать не захочет…
        На пасмурной улице накрапывал мелкий дождь.
        В толпе Вадим и Лина увидели Её. Гостья из Высшего мира не спеша подошла к ним. Её лёгкий белый плащ идеально подходил для начала сентября. Белый зонт закрывал Гостью от капель дождя. Широкие тёмные очки скрывали глаза Извечной - чтобы раньше времени не отнять взглядом жизнь у какого-нибудь скрывали зазевавшегося прохожего.
        - Добрый день, - улыбнулась Она своим верным воинам. - Люблю лёгкий дождик.
        Все звуки окружающего мира вокруг стихли, звучал только Её мелодичный голос. Она закрыла зонтик. Дождь сразу же прекратился. Они оказались на парковой скамейке под раскидистым деревом около небольшого пруда. Вокруг было тихо и пусто.
        - Я ненадолго, - сказала Она, садясь на соседнюю скамейку напротив.
        - Как мы рады Тебя видеть! - воскликнула Алина, не забыв добавить несколько комплиментов стильной одежде Гостьи, которая благодарно улыбнулась в ответ.
        - Я хочу предупредить, что расследование убийства приведёт вас к гораздо более сложной задаче, - сказала Она. - Вы не должны допустить нарушения миропорядка, иначе произойдёт катастрофа.
        Хранители внимательно слушали Её мелодичную речь.
        - Вам придется противостоять магам, ментальщикам, и даже простым людям… В экстремальные минуты, вы поймёте, как действовать! - продолжала Извечная.
        - Но что нас ждёт? - недоумевал Юрьев.
        - Очень скоро вы всё сами узнаете! - заверила их Гостья. - Как ты принимаешь, я не могу всё вам рассказывать. Я могу только предостеречь…
        Видение пронеслось как лёгкий ветерок. Вадим и Лина резко вернулись в звуки нашего мира. Часы на оригинальной витрине соседнего бутика с точностью до секунды показывали время до встречи с Ней.
        Вадим и Лина, обнявшись, стояли посреди тротуара. Прохожие, занятые своими делами, не замечали их замешательства. Дождь постепенно усиливался. Они поспешили к машине.
        Антиквар Яков Левин, невысокий худой, но весьма подвижный старичок, с нескрываемым любопытством рассматривал гостей. Его антикварный магазинчик был небольшим и от несметного количества безделушек и подделок «под старину» невозможно было повернуться. Всё было продумано, чтобы случайный прохожий не догадался, что здесь торгуют «из под полы» древними артефактами.
        - Табличка Гильгамеша? - улыбнулся продавец. - А вы знаете толк в древностях! Такую вещь на базаре не купишь, - профессор хихикнул. - Да, я продал её Караваеву. Он очень заинтересовался этим артефактом.
        - А вы верите, что письмена на табличке не просто древние суеверия? - спросил Юрьев.
        - Верю, - посерьезнев, произнёс Яков. - Но я не знаю, как их расшифровать… А если бы знал… вряд ли бы стал этим заниматься, уж я-то понимаю насколько это опасно!
        Вадим кивнул.
        - У кого вы купили табличку Гильгамеша? - спросил он.
        Продавец древностей протянул ему потрёпанную визитку.
        - Этого человека сейчас нет в России, - предупредил Яков. - Он путешествует по миру, скупая и продавая раритеты. Вот его официальные координаты…
        - Кто ещё хотел купить у вас этот предмет? - спросил Юрьев.
        - Я знал, что вы об этом спросите, - улыбнулся старик. - Я приготовил вам список с телефонами. Среди них есть даже православный священник… некий отец Александр! Он боялся, что табличка попадёт в руки колдунов. Но, увы, батюшка предложил гораздо меньше Караваева, и к тому же частями. Сами понимаете, я работаю ради прибыли! У меня не благотворительность!
        Вадим просмотрел список, неслучайно состоящий из подозреваемых в убийстве Караваева. Он также заметил одну известную фамилию - Петухов.
        - Это египтолог Петухов? - переспросил Вадим.
        - Да, он из моих постоянных клиентов! Его общественная организация получает щедрую спонсорскую помощь, и Петухов решил создать собственный музей. Да, он истинный ценитель! Как он был расстроен, когда узнал, что я уже продал табличку Гильгамеша. Караваев оказался проворнее его, и выкупил древнюю реликвию раньше. А время для меня тоже очень важно. Надо быстрее покупать новые древние раритеты, иначе мой бизнес потерпит крах, а такие вещицы стоят немалых денег!
        - Хитрый старикашка, - сказал Вадим, когда они покинули продавца. - Но покрывать своих покупателей не стал. Да и поставщика тоже. Верно, зачем ему лишние проблемы.
        - А Петухов очень знаменит в области египтологии, - задумалась Лина. - Создатель крупной историко-исследовательской организации. Но зачем ему табличка Гильгамеша?
        - Попрошу навести о нём справки… вполне может оказаться, что господин Петухов тоже коллекционирует древности с колдовской целью… Хотел бы я узнать, кто их щедрый спонсор… возможно, и он тут замешан… Просто так в крупных масштабах не спонсируют…
        - Это точно… Хм… ты хочешь сказать, что Петухов или его спонсор мог нанять колдуна, чтобы устранить Караваева?
        - Угу… С какими именно колдунами Петухов имел дело, мои коллеги из Конторы тоже быстро выяснят.
        Алина с улыбкой кинула. В том, что конторским коллегам Вадима выяснить - без проблем, она не сомневалась.
        - Хм… А почему ты решил, что Петухов может увлекаться колдовством?
        - Времяпрепровождение в компании любителей колдовства, говорят не в его пользу.
        - Любителей колдовства?
        - Ну да… Он любит с ними пообщаться… Делает вид, что открывает им древние магические тайны, не бесплатно, конечно…
        - А может, эта табличка его заинтересовала с научной точки зрения, - предположила Лина. - Ведь она хранилась у египетских жрецов… а Петухов…
        - Линуля, извини меня, но если ты сейчас начнёшь его расхваливать, то я за себя не ручаюсь, - предупредил Юрьев.
        - Успокойся, - пожала плечами Алина. - Зачем мне его расхваливать, он мне не родственник… Просто СМИ называют его «лучшим египтологом России».
        - Линуля… - голос Вадима стал суровее.
        - Так говорят СМИ! - отметила девушка. - И не забывай, я раньше тебя поняла, что Петухов как профи - ноль! Это ты поначалу относился к нему лояльно, а я его раскусила!
        - Согласен, Линуля, поначалу я был о Петухове более высокого мнения. А оказалось - он очередная раскрученная бездарность. Этот шарлатан ещё и пишет на мои египтологические статьи разгромные рецензии. Недавно он заявил, что моя каирская лекция и её публикация просто дань политической вежливости Египта России, и мне тут… цитирую - «помогли лишь хорошие политические связи, а не личный профессионализм».
        - Знаешь, как мне неприятно это слышать! - заметила Алина. - Я ведь знаю, что ты гораздо лучший специалист, чем Петухов!
        - Спасибо, милая… Но не воспринимай это так эмоционально…
        Лина погладила Юрьева по руке.
        - Хм… говоришь, пишет гадости… Вот Петухов удивится, когда ты явишься к нему с допросом из ФСБ. Вот испугается! - она весело хихикнула.
        - Перепугается… хотя у него будет ещё один козырь, начнёт рассказывать, что мои достижения по части египтологии - это заслуга Конторы.
        Девушка взглянула на часы.
        - Поехали к Кристине, - предложила она. - Думаю, у неё уже закончились занятия.
        Они быстро отыскали ВУЗ, где училась Кристина. Вадим остался ждать Лину в машине. Немного побродив по двору, Лина увидела Кристину, спускавшуюся по ступенькам. Она ничем не отличалась от остальных девочек, спешащих покинуть «второй дом».
        - Мне нужно с тобой поговорить, - твёрдо сказала Лина, преградив путь.
        - Идите, я задержусь, - кивнула Кристина подругам. - Это надолго…
        В её тоне чувствовалось недовольство.
        - Во-первых, я хочу сказать, что никакого отношения к колдуну Лаврентия и вообще к колдунам мы не имеем! - начала Лина.
        - Я это поняла, вы ищете убийцу какого-то бизнесмена… Вам Лаврентий нужен как свидетель, - безразлично ответила она. - Поэтому вы не дали мне его убить? Вы тоже экстрасенсы?
        Они сели на скамейку во дворе.
        - Сейчас речь не об этом! - перебила её Алина. - А о том, что тебе не следует убивать никого, даже самого мерзкого колдуна!
        - Понимаю… Все так говорят… и друг моего отца - священник, который занимается психологической реабилитацией попавших под влияние колдунов, тоже так думает. Но не обязательно убивать. Надо попытаться сделать так, чтобы колдуны больше не занимались своими чёрными делами. Нужно их заставить…
        - Заставить? - удивлённо переспросила Лина. - Издать закон?
        - Не издевайся. Нам надо действовать самим. Я столько раз говорила отцу Александру, не надо ждать пока колдуны покалечат кому-то жизнь, надо напасть на колдунов первыми и отбить всякую охоту колдовать…
        - Боюсь, это возможно только нанесением тяжких телесных повреждений, - вздохнула Лина. - Никто, увы, не может заставить человека не делать зло… Он сам должен осознать…
        - Они не осознают! Значит, колдунов надо наказывать… Нет, я не инквизитор… Но такие как Лаврентий будут творить зло пока не умрут!
        - Если ты убьешь Лаврентия, то Тьма моментально воспользуется поводом нанести новый удар… Это может привести к чему угодно и повлечь любые человеческие жертвы!
        Кристина вздрогнула.
        - Ты… ты… хранитель равновесия мирозданья? - догадалась она. - Ой, я не думала, что хранители, действительно, существуют…
        Алина улыбнулась.
        - Теперь ты понимаешь, что мы защищали не колдуна Лаврентия, а тебя от рокового поступка, последствия которого могли быть ужасающими! - пояснила она.
        - Вы, хранители, бесстрастно наблюдаете за людскими несчастиями, не предпринимая никаких действий! - зло воскликнула Кристина. - Вам плевать на людское горе!
        - Ты ничего не знаешь! - возмутилась Лина. - Ты не представляешь как ужасно, когда не можешь вмешаться… Ты не знаешь, как страшно, когда за несколько секунд принимаешь решение, чтобы предотвратить грядущую трагедию. А особенно тяжело, выслушивать такие слова… Мы храним миропорядок, наша основная цель не дать слугам тьмы совершить злодеяние, путем нарушения законов мирозданья…
        - Вы больше бездействуете, - возразила девушка. - Я знаю, вы служите Той, Которая забирает жизни. Она привыкла приносить страдания, и вы, хранители Её законов, такие же бездушные.
        - Мне безразлично, что ты думаешь! - ответила Лина. - Но только попробуй начать самосуд над магами, тебя сразу же лишат силы! Мой тебе совет, не делай выводы, не зная ситуации.
        Кристина поднялась со скамейки и быстро удалилась.
        Алина грустно вздохнула. Иногда она сама злилась на себя. Хранители законов миропорядка часто выступают в роли наблюдателей, а это особенно мучительно. В такие моменты Лина ненавидела и себя, и закон, который теперь так лёгко использует Тьма в своих целях…
        Лина с трудом прогнала мрачные мысли и попыталась сосредоточиться.
        - Отец Александр… знакомое имя, - вспомнила она. - Так звали того священника, о котором сказал колдун… Хм… вряд ли это совпадение…
        Придя домой, Кристина почувствовала сонливость. Она попыталась бороться со сном, включила быструю музыку, приготовила крепкий чай, но сонливость не отступала. Вскоре девушка, зевнув, мирно заснула на диване.
        Падая в объятия сна, она увидела сине-белый переливающийся свет. Среди кругов сияния ей навстречу шагнул Кто-то в белом плаще с капюшоном, скрывающим лицо.
        Кристина испугано смотрела на приближающуюся фигуру. Кто-то вплотную приблизился с ней. Он откинул с лица капюшон, и Кристина увидела строгое лицо молодого человека, который сурово смотрел на неё.
        - Это Ты! - воскликнула девушка. - Я часто встречаю Тебя во сне, Твои советы мне помогают …
        - Я рад, - ответил Он. - Но ты не послушала моего главного совета… и обидела Извечно Оберегающую законы мирозданья и Её хранителей… Я расстроен…
        - Её хранителей? - не понимала Кристина. - Ты о ком? И почему Ты так одет?
        - В современном костюме я выгляжу лучше? Так я тебя пугаю? - в Его голосе звучала ирония.
        - Нет… но… ты похож… похож на…
        - На Ангела Смерти, - закончил Он. - Я и есть Ангел Смерти… Тебе страшно? Тогда ты разочаровала меня, Кристина.
        Его голос звучал печально.
        Испуганная Кристина увидела, что в Его руках появилось оружие - коса, острое лезвие которой сияло синеватым светом.
        - Египтяне звали меня Анпу, по-гречески моё имя Анубис - с ностальгией вздохнул Он. - Знаешь, кто я? Ты не забыла школьный курс истории Древнего Мира?
        В этот миг Ангел Смерти предстал в древнеегипетском образе с головой шакала-собаки. Коса превратилась в жезл со сверкающим синем кристаллом на наконечнике.
        - Так я менее страшен? - иронично спросил Он.
        - Мне не страшно, - возразила Кристина. - И мне жаль, что я обидела хранителей… Извини меня… Мне не страшно…
        Сновидение рассеялось.
        - Не страшно, не страшно, - повторяла Кристина, просыпаясь. - Я больше не буду.
        Глава Пятая
        От волнения Рита не могла уснуть всю ночь, она поднялась очень рано, и выехала из дома, когда рассвет лишь слегка тронул спящий город. Все мысли девушки были заняты предстоящим визитом Семёнова. Её машина стремительно неслась по дороге.
        Было раннее утро, солнце постепенно золотило горизонт, прогоняя темноту. Рита почувствовала вдруг небывалую уверенность в себе, и сильнее нажала на педаль газа. Задумавшись, девушка пронеслась мимо дома отца Александра, и ей пришлось возвращаться.
        Священник заметил её смятение чувств и легко догадался об их причине. Время визита Виталия Семёнова приближалось, Рита никак не могла побороть чувство приятного волнения перед этой долгожданной встречей. Даже слова отца Александра не помогали ей сосредоточиться.
        Она вспомнила свою недавнюю беседу с подругой Линой. Тогда по телевизору в кафе показывали ток-шоу с участием Семёнова, и Алина - откуда она стала такой наблюдательной - начала шутить, что Рита в него влюблена. «Ты смотришь на него с открытым ртом!» - смеясь пояснила тогда Лина свою догадливость. Рита краснела, вспоминая об этом случае. Она никогда не влюблялась в «звёзд», но Семёнов вызывал у неё симпатию. Рита ругала себя за эти глупости, но ничего не могла с собой поделать.
        Звонок в дверь прервал её мысли. Это был Семёнов. Он выглядел усталым и измученным. Псевдо-маг чувствовал себя опустошённым и загнанным в тупик. Виталий не был баловнем судьбы и привык не бояться трудностей. Однако он никак не ожидал столкнуться со сверхъестественным, против которого нет явной защиты.
        - Рады вас видеть, - улыбнулся священник. - Меня зовут отец Александр.
        - Очень приятно, - отозвался Виталий. - Вы хотите мне помочь? Начнём сразу, сколько с меня?
        - Нисколько, - ответил священник. - Как вам уже сказала Рита, мы помогаем людям избавиться от влияния колдунов, а за это плату не берут.
        Семёнов пожал плечами. Он уселся в кресло и вопросительно посмотрел на отца Александра, готовясь выслушать наставления.
        - Вы начнёте меня стыдить? - настороженно поинтересовался Виталий.
        - Нет, что вы! - возразил священник. - Свою работу вы делаете качественно, выполняете, что обещали, магию при этом не используете. Хотя своими действиями вы рекламировали колдовство, а вот это плохо. Стыдить я вас не буду, вы не маленький, сами должны всё понимать.
        - Согласен, я не должен был рекламировать магию. Если честно, я понятия об этом не имел… Я, как вам известно, вообще не верил в магию! - отметил Семёнов. - И мне не понятно, почему две колдовских компании так мной заинтересовались.
        - Расскажите, что с вами произошло, - попросил священник.
        Семёнов подробно рассказал о событиях прошлого вечера. Он с трудом пытался сдержать эмоции от воспоминаний пережитого ужаса.
        - Плохо ваше дело, - сказал отец Александр. - У вас есть один шанс избавиться от навязчивых колдунов - стать сильнее их. Хочу сразу отметить, что вам придётся очень долго и упорно трудиться.
        - Долго? - взволновано переспросил Виталий. - Но через неделю ко мне должен заявиться колдун! Он меня убьёт!
        - От колдуна мы вас защитим, - заверил его священник. - Сегодня и завтра с вами побеседует Рита. Она объяснит, что от вас требуется. А через день начнём занятия, - пояснил отец Александр. - Сегодняшний разговор - наше знакомство.
        - Риточка - мой тренер, - улыбнулся Виталий. - Хоть что-то приятное в этой истории.
        Девушка покраснела, комплимент Семёнова ей польстил. Виталий осторожно по-приятельски обнял её за плечо.
        - Думаю, вы сами понимаете, что попали в очень опасную ситуацию, - сказал священник. - Сосудом со Святой Водой и пистолетом с серебряными пулями вы не защититесь, и приёмы каратэ вас не спасут! Повторюсь, вам нужна работа над собой! Сейчас мы поможем вам спастись от колдунов. А вот как поступать дальше, будете решить сами. Господь наш Иисус Христос дал каждому право выбора: каждый сам избирает себе дорогу… И ещё совет, не смотрите глупые фильмы ужасов.
        - О да, они ведь от Дьявола, - иронично заметил Виталий.
        - Нет, от людей, - поправил отец Александр. - Такое могут придумать только люди. Просто такие фильмы вредны для умственного здоровья, а оно вам тоже очень пригодится.
        - А вы ещё и шутите, батюшка! - устало произнёс Семёнов. - Хорошо хоть шутить у вас не запрещено. А Святая вода в борьбе с колдунами разве не помогает?
        - Святая вода отгоняет демонов, но не вредит людям, даже если они колдуны. Люди, служащие Тьме, испытывают к такой Воде отвращение, которое сами не могут объяснить. Хотя при этом колдуны часто используют сосуды со Святой водой при обрядах, чтобы защититься от возможного нападения демонов, но до самой воды маги боятся даже дотронуться.
        - Кажется, я начинаю понимать, - задумался Семёнов.
        - У вас есть освящённый нательный крест? - спросил священник.
        Виталий кивнул, решив не уточнять, что христианский символ до сего момента пылился у него в ящике стола.
        - Очень хорошо. Никогда не снимайте его.
        - А если цепочка оборвётся? - взволнованно спросил Семёнов.
        - Только не впадайте в суеверия, вы же образованный современный человек. Почините цепочку.
        - Вы не суеверный? - удивился Виталий. - И в чёрную кошку не верите? - иронично спросил он.
        - Раньше верил, это было в далёком детстве и недолго, - в тон ему ответил священник. - Надеюсь, вы уже вышли из этого возраста?
        Семёнов улыбнулся.
        - Теперь я хочу благословить вас иконой, образ которой будет оберегать вас, - сказал отец Александр.
        Виталий осторожно взял в руки небольшую икону размером меньше ладони.
        - Это лик Христа Спасителя, - пояснил священник. - Он вас защитит.
        - Теперь я буду сопровождать вас, - сказала Рита, когда они вышли из дома священника. - Простите, если вам это не нравится.
        Она совершенно искренне извинялась.
        - Всё нормально, - ответит он. - Ваше общество мне даже приятно.
        Они сели в машину Семёнова.
        Рита хорошая девочка, очень симпатичная… даже красивая, что-то в ней есть, - думал Виталий. - Неудивительно, что она вызывает к себе симпатию… Хм… наверно, именно из такой симпатии появляются серьёзные чувства.
        Его мысли прервал звонок мобильника. Люся опять была недовольна.
        - Люся, прости меня, что я не сказал тебе «доброе утро», - извинялся Семёнов. - Не забыл я про тебя! Да люблю я тебя, люблю! Завтра вечером увидимся, не забыл я, не забыл!
        Виталий раздражённо отключил телефон. Истерики Люси как всегда были не вовремя.
        - Это ваша невеста? - спросила Рита, когда разговор с Люсей был закончен.
        - Невеста?! - Семёнов не смог сдержать смех.
        «Даже армия колдунов не заставит меня жениться на Люське! - подумал он, - Как такую стерву вообще можно полюбить? Хотя… она уже стала мне надоедать… Люська всего лишь часть моего имиджа как шикарная машина и модный галстук. Иногда имидж полезно менять».
        - Чем она занимается? - попыталась сгладить свой промах девушка.
        Семёнов задумался - «Что делает Люська? Не вылезает из парикмахерских… тьфу… «салонов красоты», шатается по модным бутикам, где гребёт все шмотки подряд… потом спортзалы, вечером клубы… Ха! Люська ничем не занимается! Хотя всё же… нет, не буду я уточнять Рите род её занятий».
        - Не знаю, - сказал он. - Она не говорила.
        Виталий сам понимал, что ответ прозвучал глупо. Рита тактично промолчала.
        - Только говори мне «ты», а то получается, что я старый пенсионер, - весело попросил Семёнов, желая закрыть неприятную тему. - Мне бы очень хотелось, чтобы мы стали друзьями.
        Девушка не возражала, наоборот, она мечтала подружиться с Семёновым. Дорога пролетела за приятным разговором. В личной беседе Рита прониклась к нему ещё большей симпатией.
        - Завтра вечером у меня встреча с Люсей в ресторане, - извиняющимся тоном произнёс он. - Я могу пойти без тебя? На меня не нападут?
        - Люди Калиостро тебя не тронут, они дали тебе неделю. А вот Жанна…
        - Тогда всё нормально, - сказал Виталий. - Люся не подпустит ко мне других женщин.
        Рита пожала плечами.
        - Если Жанна захочет, то даже боевая Люся не поможет… Но обычно к решительным действиям Жанна не приступает сразу… Она не любит спешки… Уже не тот возраст…
        - Будет лучше, если ты остановишься у меня, - предложил Семёнов. - Не возражаешь? Заедем к тебе, соберешь вещи.
        Девушка удивлённо посмотрела на него.
        - Твоё присутствие придаёт мне сил! - пояснил Виталий. - Ты мой защитник! А Люське скажу, что ты моя родственница. Можно?
        Предложение Семёнова вызвало радость Риты, которую она едва сумела скрыть. Она кивнула, чувствуя, что если начнёт говорить, то запутается в словах.
        - Сегодня останемся в моей квартире, а завтра поедем в загородный дом! - рассуждал Виталий. - Не бойся меня! Просто последние события выбили меня из колеи! Мне нужно за город, в тишину! Дам в прессе информацию, что мне нужно пополнить свою магическую силу. Я всегда так делаю, когда хочу отдохнуть. Женщины верят.
        Глава Шестая
        Жанна Фруа вошла в кабинет так называемого графа Калиостро. Ей очень хотелось лично увидеть новоявленную таинственную персону в области магии. Жанна много слышала о делах графа, но только сейчас он «перешёл ей дорогу», а этого ведьма не прощала.
        - Рад вас видеть, Жанночка, - поприветствовал её граф, раскинув руки, точно собираясь заключить гостью в пылкие объятия.
        Ему было за сорок, а может за шестьдесят. Человек неопределённого возраста.
        - Я тоже, - в тон ему ответила Жанна, вальяжно садясь в кресло. - Как вы понимаете, я жду объяснений. Зачем вам Семёнов? Неужели вы не знали, что это мы выбрали его?
        Ведьма эротично откинулась на спинке кресла, закинув ногу на ногу. Она никогда не отказывалась от обычных женских ухищрений.
        - Конечно, я знал, - улыбнулся Калиостро. - Но мне он тоже необходим.
        - Вы разве не догадываетесь, что ввязываетесь в опасную игру? - спросила она.
        Жанна поставила локти на стол, пристально глядя в глаза графа. Она пыталась понять, что на уме у этого человека. Сейчас ведьма особенно жалела, что тёмным силам не дано читать человеческие мысли.
        Колдун рассмеялся издевательским смехом.
        - Вы меня не запугаете, милочка. Вы же сами понимаете, что не в силах причинить мне зло! Много лет потребовалось мне, чтобы постичь тайны магии, изучить старинные гримуары, и теперь я могу подчинять себе вашу бесовскую братию. Хотя являются они ко мне в весьма гадком виде. Понимаю, чтобы напугать. Но я-то знаю, что на самом деле они выглядят как самые обычные люди, некоторые даже симпатичные.
        - Они не подчиняются никому! - возмутилась Жанна, поднимаясь с кресла. - Они позволяют служить себе самым лучшим! Таким как я! Это я достигла вершины магии!
        Она встала напротив колдуна, облокотившись ладонями о стол. Противники смотрели в глаза друг другу, их лица были настолько близко, что колдуны слышали дыхание друг друга.
        - Вы пошли по ложному пути, милочка! - возразил Калиостро, игриво проведя пальцем по носу ведьмы - Жанна отпрянула, сверкнув злым взглядом. - Я изучил магию, которая помогает раскрыть могущество человека, подчинить себе ваши тёмные силы, заставить их служить мне! Я смогу достичь тех высот, когда человек может вершить всё, что ему угодно.
        - Чего вы добиваетесь?
        - Человек может всё, я в этом убедился. Люди - подобие Бога, значит, они должны иметь и силу Бога! Ну согласитесь, вас же не просто так назначили начальницей двух демонов. Вы сами понимаете, что люди сильнее! Я смог раскрыть могущество человека, теперь мне нужны помощники - люди с талантами.
        - А-а! Вы хотите захватить мир, - съязвила Жанна, издевательски потрепав колдуна по щеке.
        - Зря смеётесь, дорогуша, - ответил Калиостро, беря её руку. - Нет, я не собираюсь стать президентом планеты. Я хочу контролировать мир. Люди даже не будут знать о том, чьей воле подчиняются. А на самом деле - войны, катаклизмы, экономические спады - всё будет в моей власти!
        - Вы спятили, неужели вы не боитесь Пришествия Христа?
        - О! Что я слышу! Вы боитесь этого события?
        Жанна опустила глаза. Да, она боялась. Как и демоны, она понимала свою слабость перед Спасителем, но ведьма верила в общий успех Тьмы, она предполагала, что у них есть все шансы на победу.
        - Вот я и говорю, вы пошли не по тому пути, - повторился Калиостро.
        - Зато, пока я служу силам тьмы, я бессмертна! - воскликнула ведьма.
        - О! Это только до Пришествия, упомянутого вами!
        - Можно подумать, вы его не опасаетесь! - фыркнула Жанна - Вы считаете, что работаете на себя? Вы ведь знаете, что мы разрабатываем другой вариант Конца Света - победа Тьмы! У меня есть шанс выиграть… А вы в любом случае в итоге проиграете!
        - К тому времени, я достигну таких высот, что моя поддержка станет решающей как для Тьмы, так и для её противников! - парировал Калиостро.
        - Что ж, - кивнула Жанна. - Мы поняли друг друга.
        Жанна хотела, чтобы последнее слово осталась за ней, она гордо повернулась и эффектной походкой направилась из кабинета.
        - До свидания, Жанна Шевр, - сказал Калиостро, когда Жанна была уже у двери.
        Она вздрогнула и обернулась. На лице ведьмы отразилось удивление и обида, как от неожиданного удара по болевой точке.
        - Да, Шевр, ведь это ваша настоящая фамилия, - с издёвкой повторил он. - По-французски это «коза». Конечно, ваш псевдоним, который в переводе означает «холодная» гораздо звучнее.
        - Вам тоже не следует забывать, что ваша настоящая фамилия Сковородкин, - злобно парировала ведьма. - Так не вам смеяться над именами…
        Дверь захлопнулась.
        В кабинет вошёл Жильбер.
        - Дама не в настроении, мой граф! - иронично подметил он. - Понимаю, в её-то годы. Пятьсот лет - солидный возраст. Климакс-с…
        Однако Калиостро не оценил его шутку, его мысли занимала проблема.
        - Я так просто не сдамся! - сказал себе колдун. - Что ж… отступлю на время, пусть Семёнов расслабиться.
        Зазвонил телефон. Колдун взял трубку. Он быстро сообразил, в чём дело.
        - Наркоторговцы злятся, что мои гипнотизёры отобрали у них товар, - сказал он Жильберу.
        - Наркотики, мой граф? Простите мою глупость, но я не понимаю, - удивился Жильбер.
        - Я хочу доходчиво объяснить влиятельным бандитам, кто сейчас главный. Пусть потом не мешаются, когда я разверну более глобальные дела.
        Помощник понимающе закивал.
        - Нефтяникам вы уже объяснили, - пробормотал он. - Один слишком упорный скончался от инфаркта, второй разбился на шоссе, а вот третий оказался сговорчивым. Ещё бы, после таких примеров.
        Калиостро с помощником незамедлительно отправился на встречу к своим новым «друзьям». Колдун не любил подобные «объяснения», но иного выхода не было. Без личного контакта в магическую силу никто не поверит, а уж тем более не испугается. К бандитам и криминальным бизнесменам Калиостро предпочитал отправляться лично, ему нравилось чувствовать страх тех, которые привыкли сами запугивать других.
        Особняк бандита не понравился Калиостро.
        - Какая безвкусица, - заметил он Жильберу, который всегда разделял мнение графа.
        Помощник в знак согласия закивал.
        Они бесцеремонно вошли в дом криминального воротилы. Ни дверные замки, ни охрана не были помехой. Колдуны легко нашли своего «друга». Хозяин дома был один, он играл в бильярд, тренируя свои умения, чтобы блеснуть в компании коллег.
        - Не понял! - удивлённо воскликнул браток, видя незваных гостей. - Чё моя охрана?
        Нахальные гости ответили ему издевательской усмешкой.
        - А-а… это ты крутой колдун! - воскликнул бандит, указав пальцем на Калиостро.
        Впервые за всю свою криминальную деятельность ему стало страшно. От одного взгляда гостей, парня пробирала дрожь.
        - Простите, простите, - вежливо извинился Калиостро. - Вы можете получить свой товар немедленно. Естественно, как только я получу сущую безделицу, полмиллиона евро.
        У бандита округлились глаза.
        - Полмиллиона! Ты чё, реально, псих?
        Калиостро молча взял у изумлённого братка из рук бильярдный кий. Колдун подобно профи ударил по шару, который, стукаясь о бортики стола, легко забил все шарики по лузам.
        - Может и больной, может и псих, но решать вам, - с улыбкой произнёс Калиостро, возвращая кий хозяину. - Иначе я передам товар вашему конкуренту.
        С этими словами Калиостро, кивнув Жильберу, направился к выходу. Подручный мага, мирно изучавший рыбок в аквариуме, нехотя оторвался от приятного занятия и направился за своим шефом.
        - Вы чё меня за лоха держите! - закричал хозяин особняка им вслед.
        Разозлённый авторитет выхватил пистолет. Пристрелить этого урода и его дружка - не фиг делать, а потом закопать где-то в лесу. Их даже искать не будут.
        Однако рука, держащая пистолет, онемела, острая боль пронзила всё тело бандита. Он закричал. С большим трудом ему удалось нажать ногой на кнопку у бильярдного стола.
        - Как некрасиво! - воскликнул Калиостро, обернувшись. - К тому же в спину!
        - Это подло! - поддакивал Жильбер.
        В комнату ворвались охранники авторитета. Они намеревались, как обычно, скрутить руки непрошеным визитёрам. Но какая-то неведомая сила отбросила их назад. Один ударился о стену, другой вылетел в широкое окно. Осколки разбитого стекла посыпались на перепуганного братка.
        - Безобразие! - покачал головой граф Калиостро.
        - Полное! - добавил Жильбер.
        - За плохое поведение надо бы накинуть миллион, но я сегодня добрый. Если такой фокус повториться, на всю жизнь сделаю вас инвалидом! Будете на коляске ездить.
        Калиостро явно не шутил. С его приветливым тоном и улыбкой угроза звучала особенно жутко.
        - Вы всё получите сегодня вечером, отвечаю, - прошептал авторитет.
        - Я знал, что с вами можно договориться, - вежливо произнёс колдун, похлопывая бандита по плечу. - К людям нужен правильный подход!
        Глава Седьмая
        Эта история произошла во времена первых фараонов Та-Кем, когда после долгой тяжбы за трон между Хором и его дядей Сетом, было решено поделить земли Долины Хапи [[3] Хапи - река Нил] на Верхний Кеми - Царство Лотоса, где воды великой реки начинают свой путь, и Нижний Кеми - Царство Папируса, где река встречает синее море [[4] По данным исследователей, в додинастическую эпоху Египет был разделен на два царства, в одном был культ Хора, в другом - Сета. После объединения Египта культ Хора возобладал, но Сет оставался покровителем рода фараона. Имя Сета носили многие представители царских династий.].
        Хор стал фараоном Царства Папируса, а Сет - Царства Лотоса. Хор и Сет принадлежали к роду Воплощённых воинов Маат, наделённых Силой Ра - Творца Вселенной [[5] Ра - так называли египтяне Творца Вселенной, отождествляя Его с солнцем. У Него много имён (Атум, Амон, Птах, Хепри).]. Хору - Соколу была подвластна стихия ветра, Пламенному Сету - стихия огня. Сет также получил титул Владыки Пустыни, и все странствующие через пески молили его о защите от диких племён.
        Когда Ра сотворил Вселенную, в основу мирозданья были положены законы Истины, Извечной Маат. Эти законы управляют силами природы, небесными сферами, жизнью и смертью на земле. По закону Маат люди приходят в этот мир и покидают его. Хранительницей путей Дуата по воле Маат стала прекрасная Нейт [[6] Нейт - египтяне называли её, Открывающей пути Дуата. Так же как и Маат она присутствовала при сотворении мира, когда в основу мироздания Богом-Творцом были положены законы Истины - Маат. Нейт служит Маат, удерживая гармонию жизни и смерти на земле. Её второе египетское имя Анпут (женская форма имени Анпу). В наши дни её, как и Анпу, называют Ангелом Смерти.]. В те времена тогда ещё юный Анпу [[7] Анпу (Инпу) - по греч. Анубис. Покровитель врачевания древних египтян, он так же считался проводником в Дуат - Загробный Мир. Как и Нейт, он служит Маат, сохраняя гармонию жизни и смерти на земле. В наши дни его называют Ангел Смерти.], брат Хора, был великим врачевателем.
        Прохлада ночи окутала долину реки Хапи. Град-столица Царства Лотоса погрузился в сон. Не спал только воин Аха, оплакивающий умирающую супругу Мехит, которую любил больше жизни. Печально смотрел он на неподвижное лицо возлюбленной, освещённое тусклым светом факелов, сокрушаясь, что судьба даровала ему только год счастья.
        В покои вошёл Анпу, снискавший славу мудрейшего лекаря, научившего народы Та-Кем искусству медицины. Анпу продолжал традиции своего рода Воплощённых, которые создали царство Та-Кем и стали его первыми правителями. Они обучили народы наукам и ремёслам, открыли для их законы миропорядка Извечной Маат, по которым Ра - Творец Вселенной - положил начало мирозданья. Анпу объездил все уголки Долины Хапи, неся людям учения об исцелении. Папирусы с рецептами его лекарств и правилами медицинской помощи хранились у всех врачей Та-Кем. Анпу ведал не только тайнами сохранения жизни, но и таинствами погребения, благодаря ему жители Долины Хапи узнали об искусстве бальзамирования умерших.
        - Только ты можешь помочь Мехит, мудрейший Анпу, - произнёс Аха. - Это большая честь для меня, что ты согласился оказать мне такую милость.
        - Я овладел секретами исцеления и бальзамирования по благости Маат, но я не посмею нарушить Её волю. Если Она повелит, чтобы благородная Мехит отправилась в царство Дуата, мои старания бессильны. Взгляд Маат отнимет душу Мехит от тела, и её встретит прекрасная Нейт, ведающая путями в Загробный Мир. Ибо нельзя нарушать миропорядок, на земле должна соблюдаться гармония жизни и смерти. Я внимаю твоему горю, храбрый Аха, доблесть которого заслужила благосклонность великого правителя Сета, и приложу все старания, чтобы спасти твою любимую.
        - Я не стану противиться воле Маат, - ответил Аха. - Но разлука с Мехит будет для меня страшнее всех кровавых сражений моей жизни. Как тяжко будет ждать того прекрасного времени, когда в Загробном Мире я вновь соединюсь с моей любимой.
        - Ты мудр, воин, - кивнул Анпу. - А теперь оставь меня.
        Аха, склонившись перед Анпу в почтительном поклоне, покинул покои жены.
        Анпу нагнулся над ложе Мехит. Он почти не почувствовал её дыхания жизни.
        - Увы, прекрасная госпожа, - вздохнул он. - Тебе пора в путь… Ты встретила взор Маат… Я чувствую приближение Нейт, которая укажет тебе дорогу…
        Он повторил имя Нейт с благоговением и трепетом. Крылья Маат передают душу умершего в объятия доброй Нейт, утешающей и побеждающей все человеческие страхи перед неизбежным.
        Анпу был предан Нейт. Каждый вечер, когда солнце начинает уходить за горизонт, и на землю Та-Кем опускаются сумерки, он видел Нейт и говорил с ней. Сердце юноши переполняла любовь к далёкой и прекрасной Нейт, служащей Извечной Маат многие века. Доброта Маат и Нейт помогала людям не бояться встречи со смертью, и становилась счастливым переживанием.
        Комната озарилась мягким светом, прекрасная Нейт явилась. Синий наконечник Её тонкого жезла сиял ярким холодным светом. Анпу преклонил колени пред Открывающей пути Дуата. От волнения слова его приветствия прозвучали немного сбивчиво.
        - Несчастный Аха будет тосковать, - вздохнула Нейт.
        Из её синих холодных глаз упала прозрачная слеза.
        - Да, моя госпожа, он очень печален…
        - Открою тебе тайну, мой верный Анпу, - немного смущённо произнесла Нейт. - Смертный Аха тронул моё сердце своей любовью к юной Мехит… Я не могу допустить, чтобы горе омрачило его лицо… Я решилась войти в тело Мехит, чтобы утешать и любить Аха…
        - Госпожа! - воскликнул Анпу. - Но кто же будет исполнять волю Маат? Если ты станешь Мехит, ты утратишь свою Силу, ибо таков закон миропорядка!
        - Мой друг, - ответила Нейт. - Открою тебе тайну, искренность чувств Аха к умирающей супруге тронули меня, и я полюбила его. Юный Анпу, ты мудр и великодушен, я прошу тебя занять моё место. Ты получишь Силу Отверзающего врата в Дуат.
        Анпу погрузился в раздумье. Он хотел услужить своей любимой госпоже, но его жгла досада, что в облике Мехит она будет принадлежать воину Аха.
        - Моя госпожа, одобрила ли Извечная Маат твоё решение? - спросил Анпу.
        - Да, если ты дашь своё согласие стать хранителем Врат и путей в Царство Дуата вместо меня…
        - Госпожа, я согласен выполнить любую твою волю! Но готова ли ты принять мир смертных? Ты слишком прекрасна для людей. Как ты сможешь вернуться в мир Извечных, если вдруг земная жизнь будет тебе в тягость? У тебя не будет былой силы.
        Нейт взяла серебряное зеркало Мехит. Она медленно провела рукой по своему отражению.
        - Если я устану от бремени людского бытия, то, взглянув в это зеркало, я сразу же покину тело, - ответила она. - Я жду твоего решения, Анпу! Поторопись, время бежит. Ты станешь вместо меня служителем Извечной, тебе будет подвластна жизнь и смерть без всякого врачевания.
        В её голосе звучала мольба. Холодные синие глаза Нейт наполнились слезами. Анпу сдался. Он не мог противиться воле прекрасной госпожи.
        - Да, моя госпожа, я готов служить Тебе! - ответил Анпу, принимая жезл из её рук.
        - Да будет так! - воскликнула Она.
        Нейт исчезла, оставив множество серебристых звёзд, которые окутали Мехит. Мёртвое тело наполнилось жизнью. Лицу Мехит вернулись краски, на щеках появился румянец, на алых губах заиграла улыбка. Анпу с замиранием сердца смотрел в её распахнувшиеся глаза, ощущая их неземной блеск.
        - Утром, с первыми лучами солнца, ты станешь Открывающим пути Дуата, - ласково сказала Нейт-Мехит. - Спасибо тебе, мой верный Анпу.
        Её губы нежно прикоснулись к его губам.
        Анпу поклонился своей госпоже.
        - Будь счастлива, прекрасная, - печально произнёс он, удаляясь.
        У входа в покои Анпу ждал взволнованный Аха. Врачеватель быстро сообщил воину о выздоровлении его жены, и поторопился покинуть дом. Счастливый Аха не стал его задерживать, он спешил заключить исцелённую супругу в объятия. От радости Аха даже не заметил жезла в руке Анпу.
        На пороге дома Анпу встретил верный чёрный пёс-шакал. Хозяин ласково потрепал его по холке. Пёс печально смотрел в глаза Анпу. Он всё понимал.
        Анпу поспешил во дворец Сета, правителя Верхнего Кеми. Сет пировал в главном зале дворца, празднуя недавнюю победу над воинственными кочевыми племенами пустыни. Получив титул Владыки пустыни, Сет дал клятву наводить ужас на дикарей, чтобы тем неповадно было нападать на путешественников царства Та-Кем.
        - А вот и Анпу! - воскликнул Сет. - Удалось тебе спасти жизнь супруги моего воина?
        - Да, мой господин, - ответил Анпу. - Но теперь по воле Извечной Маат я должен покинуть вас… С восходом солнца я стану Открывающим пути в Дуат…
        Анпу указал рукой на широкие окна зала.
        - С восходом солнца? - взор Сета упал на горизонт, за которым начала пробиваться заря. - Восход солнца… уже…
        - Да, такова воля Маат!
        Лучи солнца постепенно освещали линию горизонта. Анпу пошатнулся и упал навзничь, но его рука крепко сжимала жезл. Собравшиеся замерли в ожидании. Тело Анпу, озарившись утренним светом, рассыпалось в прах, но тот же миг в серебристо-синем сиянии предстал новый Анпу, Хранитель дорог между мирами, Открывающий врата и пути Загробного Мира, служащий Маат. Он гордо держал жезл с сияющим синим наконечником. Рядом у ног хозяина сидел пёс-шакал.
        Среди пирующих гостей пробежал испуганный ропот. Они поднялись, чтобы преклонить колени перед новым Хранителем Врат Загробного Мира. Люди почувствовали лёгкий холод. Жители Та-Кем не боялись смерти, но благоговейный страх перед силой Другого Мира охватил всех. Задерживаться на пиру не захотел никто, все поспешили покинуть Сета и преображённого Анпу.
        Сет, облокотившись на рукоять трона, изумлённо взирал на происходящее. Огненный Владыка не понимал, почему Маат так неожиданно избрала Анпу Хранителем Врат в Другой Мир. Ведь Анпу врачеватель, который всегда старается отсрочить встречу человека с Дуатом. Да, он научил людей не только врачеванию живых, но и бальзамированию умерших. Неужели искусство бальзамирования повод для получения такого статуса?
        Когда гости и слуги покинули пир фараона, по залу пронёсся лёгкий ветерок, на колоннах и мраморном полу заиграло нежное сияние, рассыпавшееся множеством мерцающих звёзд.
        - Это Ты, Маат, - догадался Сет. - Я ждал Твоего появления.
        Он не мог ошибиться. Пред ним предстала Извечная Маат, облачённая в лёгкое облегающее ослепительно-белое платье. Тонкая диадема, венчавшая Её голову, была украшена белым пером - символом Истины. Жезл в руке Маат был подобен жезлу Анпу, только синей камень наконечника сиял ярче и холоднее.
        - Я знаю, что ты спросишь у меня, царь Верхнего Кеми, - произнесла Маат, опустив руки-крылья. - Анпу сам избрал себе этот путь…
        Сет с изумлением взглянул на него.
        - Анпу, ты можешь выбрать любое животное, которое станет твоим олицетворением, - продолжала Маат.
        Анпу указал на своего чёрного пса-шакала, сидящего у ног.
        - Я буду шакалом пустыни, - ответил он.
        - Как тебя угораздило? - покачал головой Сет.
        - Прошу Тебя, Извечная Маат, расскажи мою историю, ибо я не в силах, - ответил Анпу, опуская взор.
        Маат благосклонно кивнула. Она поведала Сету про любовь Анпу к Нейт, которая предпочла свою сущность земной любви. Маат печально сказала, что Нейт догадывалась о чувствах Анпу, но простой смертный Аха оказался ей милее.
        - Глупая Нейт! - негодуя, воскликнул Сет. - Как она могла избрать простого смертного, зная о любви Воплощённого, равного ей по силе.
        От его возмущения зала озарилась огненным светом.
        - Я пыталась отговорить её, - сказала Маат. - Любовь к человеку кратковременна, и разлука неизбежна… Рано или поздно смертный должен будет скрыться за вратами Дуата… И никто из Извечных не имеет права удержать смертного или последовать за ним… Возможны лишь редкие и короткие моменты свиданий… Только люди могут встретиться в мире мёртвых навсегда… А для Нас путь туда закрыт, это мир ушедших людей… Увы, любовь к человеку принесёт только глубокие страдания и горе от безысходности…
        Её мелодичный голос звучал печально.
        Сет хотел напомнить: «Маат когда-то сама испытала эти страдания, влюбившись по глупости в смертного», но решил не язвить. Его просто удивлял поступок Нейт.
        - Неужели Ты не просветила свою глупую Хранительницу Врат? - спросил Сет, делая ударение на слове «свою».
        - Я долго говорила с ней, но она решила испытать людское счастье, пусть кратковременно, - ответила Маат. - Нейт даже не испугало правило, что ей придётся неосознанно совершать поступки, которые совершила бы Мехит, если бы осталась жива… Не все поступки, только судьбоносные…
        Анпу молча слушал их разговор.
        - К чему эти речи! - воскликнул он. - Я готов, моя госпожа!
        - Да, мой друг, сегодня вечером у нас с тобой будет много труда, - печально произнесла Маат.
        - Какая беда может приключиться? - взволнованно спросил Анпу.
        В зал Сета вбежал гонец. Он не был наделён Силой Ра, и не мог увидеть Анпу и Маат, так как Они не хотели этого.
        - О, Сет, Великий Правитель, - произнёс он, становясь на одно колено. - Войска кочевников, поклоняющихся Исефет, госпоже мрака и хаоса, хотят напасть на наше царство сегодня вечером, когда солнце коснётся горизонта…
        Гонец протянул Сету папирус с депешей.
        Анпу вздрогнул. Слова гонца давали ответ на его вопрос.
        - Защита царства Та-Кем от Хаоса - долг каждого фараона! - гордо произнёс Сет. -Всякий правитель земель долины Нила, должен оберегать своё царство от посягательств слуг Хаоса, врагов миропорядка! Горе тому фараону, который будет пренебрегать этим обязательством. Ни Исефет, противница миропорядка, ни сам змей Апоп - царь Хаоса не посмеют вторгнуться в Та-Кем.
        В этот прохладный вечер Мехит не хотела отпускать Аха. Она утратила свою Силу Хранительницы Врат, но обрела женское предчувствие беды, которое говорило ей, что Аха грозит опасность. Ей было тяжело думать, что она потеряет своё недавно обретённое счастье. Как некстати эта война! В этот момент Мехит думала, как ничтожны идеалы Та-Кем по сравнению с чувствами влюблённой женщины. Она сама удивилась своим мыслям. Неужели в своих размышлениях она попирает законы, которым сама служила века?
        - Прячась от боя, я опозорюсь пред лицом правителя и всего народа! - твёрдо сказал Аха. - Не бойся, любимая Мехит, я не раз выходил живым и невредимым из сражений. Мы вернёмся с победой на рассвете!
        Она кивнула. В победе войска Та-Кем Мехит не сомневалась, но женское сердце сжималось от мысли, что любимый может погибнуть.
        Аха долго целовал её на прощание, ласкал нежными словами, заверяя в своей пылкой вечной любви. Мехит улыбалась, хотя из её глаз катились слёзы. Они расстались, когда солнце начало свой путь к закату.
        Всю ночь Мехит провела в кресле на балконе, вглядываясь в сумрачный горизонт. Наконец появились отблески утренних лучей. Мехит не в силах больше ждать поспешила к воротам города. На улице она столкнулась с повозкой, на которой везли раненого Аха. Мехит ужаснулась, когда увидела стрелу в его груди. Аха угасал на её глазах. Будучи Хранительницей Врат, Нейт-Мехит, при всём своём сочувствии к людям не понимала, насколько сильно может быть людское страдание.
        - Анпу! - прошептала она. - Не спеши забрать моего милого Аха, лучше подскажи мне, как исцелить его.
        Анпу слышал её мольбу, но рядом прозвучал голос Исефет: «Зачем тебе это? Пусть смертный умрёт, а Нейт покинет людское тело и вновь станет Хранительницей. Её сущность будет подобна твоей…»
        - Слушай меня, - прошептал Анпу на ухо Мехит. - Я назову нужные травы, скажу как их следует приготовить, как достать стрелу из тела, чтобы Аха остался жив, и как его вылечить…
        Влюблённая Мехит послушала слова Анпу. Всё было исполнено в точности, как подсказал великий врачеватель. Постепенно Аха стал возвращаться к жизни, он открыл глаза и увидел любимую Мехит.
        - Госпожа спасла вас, - сказал слуга. - Она научила лекаря…
        - Мне сказал Анпу, - поспешила добавить Мехит.
        - Анпу, - повторил Аха. - Я, кажется, видел его… У Анпу в руках был жезл Нейт… Да, я слышал, он стал избранным Маат…
        Мехит приложила пальцы к его губам.
        - Тебе нельзя много говорить, мой милый Аха, - ответила она.
        За ними из Другого Мира грустно наблюдал Анпу.
        - Кажется, я глупец, - вздохнул он.
        - Нет, - возразила Маат, обнимая его рукой-крылом. - Ты поступил мудро и великодушно. Я не ошиблась, когда избрала тебя преемником Нейт. Как тонко получилось… Ты изначально овладел знаниями врачевания, управляя жизнью и смертью на земле, теперь тебе подвластна смерть и жизнь из Другого Мира. Люди Та-Кем будут почитать тебя как хранителя жизни при помощи врачевания, и как хранителя врат, открывающихся после смерти. А твоё искусство бальзамирования только укрепит твой статус проводника в Загробном Мире.
        - Прости, госпожа, но сейчас меня занимает только Нейт-Мехит, - вздохнул Анпу.
        - Я понимаю, скоро всё вернётся, - в Её голосе прозвучала обречённость.
        Следующая ночь в царстве Та-Кем прошла спокойно. Кочевники Исефет понесли сильные потери от народа Та-Кем и были вынуждены затаиться. Не спал только предатель Уди, его ждала встреча с врагом Та-Кем на окраине города.
        - Ты готов сделать то, что мы поручили тебе? - спросил кочевник, лицо которого скрывала цветная маска, казавшаяся чёрно-серой в ночи.
        - Да, я готов убить Аха, - сказал Уди. - Из-за его доблести вам не удалось одержать победу. Это он разгадал ваш хитроумный план окружения войск Сета…
        - Аха должен был умереть ещё до захода солнца, но вмешался негодник Анпу… Ничего, ты нанесёшь удар так, чтобы Аха не успели спасти никакие врачебные умения…
        - Нанести удар? - хмыкнул Уди. - Лучше всего яд… Одна капля в лекарство - и Аха мёртв…
        Кочевник в знак одобрения протянул ему мешочек с золотыми кольцами [[8] Золотые кольца - так выглядели монеты той эпохи].
        Уди придирчиво пересчитал деньги.
        - Этого мне хватит… После убийства мне придётся покинуть Царство Лотоса.
        Мехит проснулась от шороха. Она испугано села на кровати, всматриваясь в ночную тьму. В комнату шагнул юноша.
        - Моя любимая, я ждал целую вечность! - воскликнул он, обнимая её.
        Удивлённая Мехит почувствовала, что не может сопротивляться настойчивости юноши, которого даже не могла вспомнить. В этот момент Нейт-Мехит точно вновь услышала слова Маат: «Ты неосознанно будешь действовать так, как действовала бы Мехит, если бы осталась жива… Если эти поступки были судьбоносны…». Нейт-Мехит потеряла сознание.
        Утром она проснулась. Странного юноши уже не было.
        - Неужели Мехит изменяла мужу? - с отчаяньем подумала Нейт. - Это ужасно! А я в теле этой вероломной…
        Она испытала отвращение к себе, подлой Мехит и ко всем людям, которые так легко предают любовь. Её рука потянулась к зеркалу, было одно желание поскорее покинуть это отвратительное тело.
        - Моя госпожа! - в покои вошла служанка. - Господин Аха хочет вас видеть. Он говорит, что только ваше присутствие придаёт ему жизни…
        - Не время, - сказала себе Нейт-Мехит, откладывая зеркало в сторону. - Аха должен выздороветь.
        - К вам госпожа Сопдет, - добавила служанка.
        В комнату вошла девушка. Нейт-Мехит попыталась понять, кто она: «Кузина Аха… Её зовут Сопдет… Они знают друг друга с детства… Сопдет тайно влюблена в Аха… Если бы Мехит умерла, они были бы вместе… Сопдет никогда бы не предала Аха… А он любит эту дрянь, тело которой я оживила!» - Нейт-Мехит снова усомнилась в правильности своих действий.
        Она решительно сжала рукоятку зеркала, чтобы покинуть этот злобный мир людей.
        - Мехит, только благодаря тебе Аха жив, - сказала Сопдет. - Береги его… И прости меня… Я думала, что ты не любишь Аха… Но увидев, как ты спасала его от гибели, я поменяла своё суждение… Я часто представляла себя женой Аха, но вчера поняла, что не смогла бы стать ему лучшей супругой, чем ты…
        Мехит разрыдалась. Сопдет решила, что эти слёзы от беспокойства за жизнь Аха.
        - Аха скоро будет здоров! - горячо заверила её Сопдет.
        Нейт-Мехит, заливаясь слезами, обняла наивную девушку.
        На следующий день по Царству Лотоса разнеслась печальная новость, что храбрый Аха скончался. Вскоре на границе между Верхним и Нижним Кеми был пойман Уди, которого видели пробиравшимся в дом Аха в ночь его смерти.
        - Я готов сознаться в предательстве, - твердил Уди. - Но я не убивал Аха. Когда я проник в его покои, Аха уже был мёртв и холоден. Его дух давно ушёл через врата Дуата.
        Весть о гибели доблестного воина Аха вызвала возмущение в обоих царствах долины Нила. В столицу Верхнего Кеми прибыл Хор и его супруга Хатор.
        Местные жители горячо приветствовали правителей-гостей, осыпая их лепестками цветов. В ответ Хатор приветливо улыбалась им неуверенной улыбкой. Только влюблённый взгляд мужа заставлял её отвлечься от пёстрой толпы.
        Хор и Хатор олицетворяли собой красоту вечной любви. Когда правители поднимались по парадной лестнице во дворец, Хор нежно поддерживал немного утомившуюся от дороги супругу. В ответ на заботу она отвечала ему ласковым взглядом. Даже грубоватый Сет умилялся от их нежности друг к другу.
        Фараон Хор не уставал любоваться на свою хрупкую изящную супругу. Глядя в её добрые глаза, он изумлялся: как такую женщину может охватить гнев, способный превратить её в грозную львицу Сехмет, несущую кару и разрушения врагам Та-Кем.
        Правителей соседнего царства проводили в их покои.
        Когда слуги скрылись за дверью, Хор заключил свою усталую супругу в объятия.
        - Тебе нужно отдохнуть, моя царица, - заботливо произнёс он.
        - Мне приятна твоя забота, мой господин. Увы, вряд ли твой дядюшка Сет позволит нам такую роскошь, - весело ответила Хатор, опускаясь на подушки. - Надо поспешить омыть наши тела от дорожной пыли.
        Как подтверждение её слов, вошедший слуга передал пожелание фараона Сета видеть их за обедом.
        Сету не терпелось обсудить произошедшее. Он знал о мудрости Хора и Хатор, и хотел услышать их суждение. Гости не заставили себя ждать, облачённые в одеяния согласно этикету, они вошли в обеденный зал ровно в назначенное время.
        - Предатель будет казнён! - сказал Сет сурово.
        - Прости, великий Сет, - робко вмешалась Хатор. - Но не спешим ли мы, обвиняя Уди в убийстве Аха? Да, он предатель, но вряд ли он убил твоего доблестного воина.
        - Вашей городской страже удалось узнать, что у прекрасной Мехит был поклонник, который навещал её ночью… В Аха была влюблена его двоюродная сестра Сопдет, - заметил Хор. - Влюблённая Сопдет могла убить Аха из ревности, а любовник Мехит тоже мог совершить это злодеяние…
        - Это дело государственное, а не любовное! - сурово ответил Сет.
        - Любовь иногда приводит к злодеяниям страшнее государственных измен, - заметила Хатор.
        - Мехит предала Аха, - задумался Хор. - Предавший однажды, предаст опять.
        - Замечу, это Нейт иногда действует неосознанно так, как бы поступила Мехит, - добавила Хатор.
        - Это так, - согласился Сет. - Из-за её глупостей рушится безопасность Та-Кем!
        Правители Хор и Хатор переглянулись. Они понимали друг друга по взгляду. Догадка блеснула в их глазах, они думали об одном и том же.
        - У стен города есть слабые места? - взволнованно спросила Хатор.
        - Укрепи немедленно! - настойчиво посоветовал Хор. - Иначе сегодня с заходом солнца войско кочевников Исефет ворвётся в город.
        - Откуда вы знаете? - недоверчиво спросил Сет.
        Несмотря на недоверие, он поспешил передать военачальнику распоряжение по совету Хора.
        - Приведите Мехит, - сказал Хор. - Пора завершить эту печальную историю.
        В зал вошла заплаканная Мехит. Хатор с удивлением смотрела на неё. Разве это Нейт, бывшая Хранительницей Врат в Другой Мир? Неужели тело простой смертной так тяжко для неё.
        - Я ничего не помню, ничего, - твердила Мехит.
        Кивком головы Хор дал знак Хатор начать разговор. Он понимал, что лишь она своей добротой может убедить Нейт.
        - Милая Нейт, пусть в человеческом теле ты утратила силу Извечных, но ты не утратила мудрость, - ласково произнесла Хатор. - Ты знаешь, что с тех пор, как ты оживила тело Мехит, в Та-Кем стали происходить злодеяния… Извечная Маат говорила, что ты неосознанно будешь действовать как Мехит… А Мехит оказалась злой женщиной… Своим присутствием в её теле ты хотела сделать добро для Аха, но это ему не помогло. Что теперь держит тебя?
        Нейт кивнула. Она не понимала, что же не даёт ей покинуть ненавистное тело? Кто-то использует её слабость. Став человеком, Нейт перестала мыслить и действовать как подобает Открывающей пути Дуата. Пора это прекратить!
        Она сняла зеркало, висевшее у неё на поясе. Нейт внимательно всматривалась в отражение.
        - О, Извечная Маат, - простонала Нейт. - Мехит была ведьмой Исефет, она предала Та-Кем и отравила Аха, она рассказала врагам, где слабая стена в городе… О-о! Что я наделала!? Кажется, я попала в ловушку Исефет! Она будто напустила туману, я не видела того, что должна была видеть!
        Со стоном отчаянья она покинула тело, которое в миг рассыпалось в прах. Пред правителями предстала Нейт в сияющем белом одеянии. Она точно стряхнула с себя бремя ненавистного тела. В этот миг, испытав чувство свободы, Нейт пронеслась под потолком зала.
        - Мы не успеем укрепить стену до захода солнца, мой господин, - сказал вошедший военачальник.
        - Тогда мы примем бой, - уверенно произнёс Сет. - Хор, ты призовёшь свою силу ветра, а я свою силу огня, Хатор превратится в львицу Сехмет. Мы уничтожим этих кочевников!
        - Применив нашу Силу в таких размахах, мы нарушим миропорядок Маат, - перебил Хор. - Нужно другое решение!
        - Если было бы возможно вернуться в момент смерти Мехит, не нарушая миропорядка, - задумалась Хатор.
        Точно по их зову, сквозь грань Другого Мира к ним явилась Извечная Маат.
        - Я смогу повернуть время вспять, не нарушив миропорядок, и никто из людей не будет помнить произошедшее, - таинственно произнёсла Она, раскинув руки-крылья. - Даже Анпу и Нейт не сразу вспомнят, они лишь почувствуют, что прежде, чем действовать, надо поразмыслить…
        Нейт, виновато стоявшая в стороне, послушно кивнула.
        Всё вернулось на исходную.
        Анпу склонился над телом умирающей Мехит. Вот Нейт просит его занять её место, она берёт зеркало и проводит по нему рукой.
        В этот миг Анпу почувствовал грядущую беду. Будто воспоминание промелькнуло перед его взором.
        - Моя госпожа, ты в силах представить, что будет, если ты примешь тело Мехит, и что будет, если она уйдёт через врата Дуата, - сказал он. - О, мудрая Нейт, подумай, какой из этих путей лучше?
        Нейт задумалась, перед её глазами пронеслись последствия двух возможных событий, зависящих от её поступка.
        - Ты прав, Анпу, - сказала она. - Смерть Мехит будет избавлением Та-Кем от многих страданий… и для Аха тоже…
        Нейт и Анпу смотрели друг на друга.
        - А ведь это уже было, - прошептала Нейт.
        Анпу кивнул. Его чувства были подобны чувствам Нейт - память события, которое когда-то наступило, но теперь не произойдёт. Анпу охватила радость, что им удалось предотвратить беду.
        - Этого никогда не произойдёт, - твёрдо сказал он.
        - Произойдёт лишь то, что ты станешь хранителем Врат в Загробный Мир, - улыбнулась Нейт. - Анпу, когда ты примешь этот титул, моим вторым именем будет Анпут, я стану твоей спутницей. Как я была глупа! Прости меня, мой дорогой друг! Отныне я понимаю, почему нам, Открывающим пути Другого Мира, нельзя привязываться к людям. Анпу, теперь я ненавижу людей, отныне мой взор будет холоден. Прочь прежнюю нежность и сострадания к глупым жестоким существам, предающим тех, кто их любит. Пусть теперь люди зовут меня Устрашающей.
        Нейт исчезла, оставив Анпу утешать несчастного Аха.
        Зеркало Нейт осталось лежать на столике у кровати Мехит. Не придав ценности предмету, Аха подарил его служанке умершей, которая у торговца обменяла зеркало на серьги. Вскоре торговец продал зеркало магу - изгнаннику Та-Кем за колдовство, который сразу ощутил силу этого предмета, странного свидетельства неосторожных чувств Хранительницы Врат Дуата к простому смертному…
        Перед графом Сковородкиным лежала раскрытая папка, он задумчиво переворачивал её прозрачные листы-файлы, в которых были аккуратно вложены пожелтевшие вырезки из газет.
        - Мой граф, - вкрадчивым тоном обратился к нему Жильбер. - Меня беспокоят некоторые гости с юга, которые хотят нанести нам визит, чтобы поговорить о гибели Караваева. Уверен, их не только это интересует - ведь они служат Извечно Забирающей жизни…
        - Я согласен с тобой, мой верный Жильбер, - ответил колдун не отрываясь от газетных вырезок. - Эти люди причинят нам много хлопот.
        - Как бы нам от них отделаться? Мой граф, мне кажется, что у вас есть оригинальные идеи, - тон помощника звучал серьёзно без подхалимажа.
        Калиостро оторвался от папки. Он откинулся в кресле, сложив руки в замок за затылком.
        - Ты прав, мой верный помощник, - ответил колдун. - У меня, действительно, есть идея, как избавиться от настырной парочки хранителей.
        Жильбер вопросительно смотрел на мага, ему не терпелось узнать, что граф приготовил своим врагам. Обычно его идеи были уникальны.
        - Я решил их отправить куда-нибудь подальше, - ответил Сковородкин.
        - Подальше? - Жильбер сгорал от любопытства. - Куда, мой граф?
        - Очень далеко, сквозь пространство и время.
        Лицо помощника вытянулось от гримасы удивления. Он знал о великом могуществе своего господина, но даже от него Жильбер не ожидал услышать подобного решения.
        - Да, это возможно, мой граф, - с восхищением произнёс помощник. - Зафиксированы случаи, когда люди проваливались сквозь время и пространство, хотя на очень короткий срок…
        - Мне нравится твоя сообразительность, Жильбер, - похвалил маг. - Британское королевское метапсихическое общество уже 150 лет пытается объяснить таинственный феномен путешествия во времени. В его архивах находится более 200 официально зарегистрированных случаев этого загадочного явления, называемого «петлёй времени».
        Колдун протянул помощнику папку с вырезками из газет, где была оставлена подборка происшествий «петли времени». Архиву мага позавидовало бы любое метапсихическое общество. У Сковородкина были собраны вырезки из газет разных стран начиная с девятнадцатого века, отражающие всю информацию, связанную с петлёй времени.
        - Да, мой граф, - ответил Жильбер, перебирая листы-файлы. - Иногда в наше время попадали люди из прошлого. Обычно они сразу же исчезали, но иногда погибали в авариях… А вот очень любопытная статья, когда гость из прошлого оставил свои вещи…
        Сковородкин кивнул. Ему нравилась любознательность помощника.
        - Но особенно, мой дорогой Жильбер, интересны случаи попадания наших современников в иные времена, - добавил он. - Что я и собираюсь сделать… По статистике более пяти процентов пропавших без вести затерялись во времени и пространстве… Ежеминутно в мире пропадают три человека.
        - Помню, мой граф, один колдун выполнял заказы по устранению конкурентов из бизнеса, - припомнил Жильбер. - Он отправлял неугодных по ветле времени. Ушёл и не вернулся, что может быть проще…
        Калиостро улыбнулся.
        - Так мы и сделаем, чтобы про наших гостей с юга сказали, что они ушли и не вернулись!
        - Куда мы их отправим, мой граф? - спросил раздираемый любопытством помощник. - Я уверен, что вы сможете выбрать путь по петле времени.
        - Очень далеко, в Древний Египет, в эпоху самых первых фараонов. Наши гости с юга любят Древний Египет, так предоставим им возможность познакомиться с ним поближе. Не думаю, что эта эпоха так хороша, как думают египтоманы. Наши друзья там не выживут… а если выживут, то до наших дней всё равно не доживут.
        Маг расплылся в довольной улыбке. Он медленно потирал ладони.
        - Блестяще, мой граф! - помощник зааплодировал.
        - Я назначу им встречу, - рассуждал колдун. - Они придут и попадут в ловушку. Их будет ждать провал во времени и пространстве. Я хорошо знаю заклинания и методику обряда. Ошибки не будет. Погрешность лет на десять-двадцать - мелочь.
        Граф Сковородкин потянулся к шкатулке, стоящей у него на столе. Он осторожно открыл её. В шкатулке лежала книга заклинаний и обрядов, посвящённая проникновению сквозь время и пространство, написанная магами тайного общества в двенадцатом веке.
        - Я тщательно изучал эту книгу пять лет, - сказал колдун. - Дилетанту, написанное в ней покажется сказкой, но я-то знаю толк в старинных текстах.
        Встреча, назначенная графом Сковородкиным, изначально вызвала беспокойство у Вадима и Лины. Место встречи - ночной парк. Странно, не так ли? Но выбирать возможности не было, пришлось принять странные условия колдуна.
        - Если что, миллиметра нам поможет, - успокаивал Вадим Лину, хотя сам не мог побороть чувства беспокойства.
        Они пришли в назначенное время. Графа ещё не было. Хранители сели на скамейку. Лина молча грызла конфеты, чтобы немного отвлечься.
        - У меня такое чувство, что мы в ловушке, - сказала она Вадиму. - В ночном парке можно встретить компанию пьяных подростков, но сейчас меня это не пугает. Я беспокоюсь о другом… о чём сама понять не могу… Я чувствую опасность, но не знаю, какую именно!
        - У меня подобное чувство, - ответил Юрьев. - Но, сама понимаешь, не придти было нельзя. Не бойся, мы же вместе.
        Он обнял Лину за плечо.
        - Я не боюсь, но мне неприятна неопределённость, - ответила девушка, прижимаясь к нему.
        Вадим окинул взглядом парковую аллею. Вокруг царила тишина, нарушаемая лишь негромким шелестом деревьев. Небо затянулось тонкими перистыми облаками.
        Яркая вспышка света ослепила их. Они почувствовали, что непреодолимая сила тянет их куда-то вниз. Всё вокруг поплыло, превратившись в размытые полосы, как бывает, когда смотришь из окна поезда на другой поезд, движущийся по соседним рельсам в противоположном направлении. Через несколько секунд всё закончилось.
        Когда хранители очнулись, они увидели, что лежат на песке около широкой реки, обрамлённой тропической зеленью. Над кронами пальм начинало подниматься солнце. Налетел прохладный утренний ветерок.
        Лина достала мобильник из сумочки.
        - Сеть не найдена, - тяжело вздохнула она. - Знать бы, куда нас забросил граф Сковородкин? Куда-то на Ближний Восток, судя по природе… лишь бы не в зону боевых действий.
        - Русские шпионы уже не в моде, - шутя заверил её Вадим. - А на арабских террористов мы не похожи.
        Точно в ответ на вопрос Лины откуда-то раздался шум голосов.
        - Древний язык Та-Кем, - удивлённо произнёс Вадим. - Мы в Долине Нила эпохи фараонов!
        Удивление скользнуло по их лицам.
        - Лишь бы нас, правда, не приняли за шпионов, - забеспокоилась Лина.
        - Я попробую с ними поговорить. Надеюсь, мой акцент будет понятен.
        Из пальмовых зарослей к ним вышел невысокий смуглый худощавый мужчина, облачённый в белое одеяние. С ним следовало семеро воинов, вооружённых копьями.
        Вадим и Лина быстро поднялись на ноги. С замиранием сердца они ждали, что скажет незнакомец.
        - Я ждал вас, - произнёс он с улыбкой. - Моё имя Джехутра, я писец, помощник Тота, великого мудреца, наделённого силой и мудростью самого Ра.
        Путники взволновано ответили на его приветствие. Лина недоумевала, что она не только понимает его речь, но и может говорить на незнакомом древнем языке.
        - Во время пребывания в стране Та-Кем вы будете понимать наш язык, - сказал Джехутра. - Благодаря мудрости Тота я могу на время наделить вас этой способностью. Следуйте за мной, путники времени, хранители законов Маат.
        По просьбе Джехутра, Вадим встал по его правую руку, Лина - по левую. Воины окружили из защитным кольцом.
        - Мудрый писец, известно ли тебе, что приключилось с нами? - поинтересовался Вадим.
        - Да, мой друг, - ответил Джехутра. - Мне известно, что враг законов Маат решил избавиться от вас. Обладая магическими знаниями, он отправил вас в Та-Кем по «петле времени» - так это зовётся в вашу эпоху. Сейчас в Та-Кем правят Воплощённые - Хору и Сет.
        Вадим и Лина не смогли сдержать возглас удивления. Они попали в эпоху первых фараонов, которых нарёк на царство Сам Творец Вселенной.
        - Почтенный писец, а можем ли мы вернуться назад? - обеспокоено спросила Лина.
        - Скоро, милая дева, мы придём в мой дом, и сможем побеседовать.
        Когда Вадим и Лина ведомые писцом вышли из нильских зарослей, их взору предстало красивое необычное строение, к которому были пристроены аккуратненькие домики.
        Хранители законов Маат с любопытством оглядывались по сторонам. Джехутра видел их восхищение и с трудом сдерживал довольную улыбку.
        - Это школа Тота, - пояснил он. - Сюда приходят тысячи людей со всех краёв Та-Кем, чтобы учиться у него мудрости. Благодаря стараниям мудрейшего в городах Та-Кем построены школы, где каждый житель Долины Нила можно научиться грамоте и наукам.
        - Невероятно! - воскликнула Лина.
        Они вошли в белый прохладный дом помощника Тота.
        - Прошу простить мою дерзость, но вам надо переодеться, - настойчиво произнёс Джехутра. - Ваша одежда слишком необычна даже для путешественников из далёкой страны.
        Вадим и Лина кивнули.
        - Вы жених и невеста? - уточнил писец. - Вас поселят в смежных покоях.
        Вадим вопросительно посмотрел на Лину. Она улыбнулась, давая понять, что не возражает против «невесты».
        - На время пребывания в царстве Та-Кем ваши имена изменятся. Тебя я представлю как воина тайной стражи - Мерианха, - он обратился к Вадиму, - а твою невесту, - Джехутра кивнул Лине, - будут звать Сенеферу. Думаю, эти имена вам подойдут. А вот оружие для вас…серповидный меч для Мерианха и тонкий кинжал для Сенеферу.
        Вадим невольно залюбовался рубином на рукоятке своего меча, Лину очаровал голубой камень, украшавший ручку её кинжала.
        Гостей проводили в их покои.
        Древнеегипетская льняная одежда оказалась лёгкой и удобной. Лина вдоволь повертелась перед зеркалом. Ей нравилось, как платье облегает её талию, как свободно струятся складки юбки. Длина платья была до колена, что тоже порадовала Лину, которая не любила длинные наряды. Кинжал на поясе придавал новому образу девушки особую красоту.
        В комнату в сопровождении слуги вошёл Юрьев.
        - Девушка-статуэтка! - ахнул он, с восхищением глядя на Лину. - Не смущайся, ты хорошо выглядишь…
        - Ты тоже, - улыбнулась она. - Как с картинки папируса.
        В сопровождении слуг они вернулись к писцу. Гостям принесли удобные плетёные кресла. В гостиной было прохладно и уютно.
        - Как вам новые одеяния? - поинтересовался Джехутра.
        - Жаль только, что нет карманов, - улыбнулся Вадим.
        - А-а, вы жалеете, что не можете носить оружие вашей эпохи, - смеясь, догадался писец.
        - Древнее оружие Та-Кем с лихвой окупает это неудобство, - заметил Юрьев.
        - Ну, раз так… С вашего позволения, я начну свой рассказ… Мудрый Тот знает тайны «петли времени», - сказал Джехутра. - Он сможет отправить вас назад в вашу эпоху. Однако мудрейший просит вас немного задержаться в Та-Кем. Вы одни из лучших хранителей законов Маат, вам приходится сражаться во времена, когда Апоп стал особенно силён… Сейчас грядёт нападение на Та-Кем войск Исефет - служанки змея Апопа - олицетворения Хаоса. Нам нужна ваша помощь…
        - Но ведь у Хора и Сета огромная Сила, - задумалась Лина. - Наши умения детские шалости по сравнению с ними!
        - Не стоит недооценивать себя, Сенеферу, - строго возразил Джехутра. - Будь вы никчёмны, Извечная Маат не избрала бы вас хранителями своих законов.
        Лина виновато опустила глаза.
        - Я провожу вас к мудрейшему Тоту, - сказал писец. - Он сам раскроет вам тайны.
        Тот, Учитель Та-Кем, отдыхал на открытой лоджии своего дома. Он задумчиво смотрел на линию горизонта, скрытую кронами пальм. Солнце постепенно приближалось к зениту. Сколько лет он встречает солнце на восходе и провожает его на закате, Тот уже не помнил.
        От размышлений мудреца отвлек визит гостей. Тот велел слуге повернуть его кресло лицом ко входу, чтобы встретить путешественников как подобает.
        Вадим и Лина несмело вышли на лоджию. Джехутра не пошёл с ними, уточнив, что Тот хотел бы переговорить с ними наедине.
        На лице Тота почти не было морщин, а его крепкому телу, облачённому в белые одежды, мог позавидовать молодой атлет. Лина недоумевала, неужели Тот старше царства Та-Кем, как сказал Джехутра. Тот выглядел не старше сорока лет, только сине-чёрные глубокие глаза и седые волосы, поддерживаемые золотым обручем, выдавали истинный возраст великого мудреца.
        - Да, я, действительно, очень стар, - произнёс он с улыбкой. - Я сам давно не считаю свои года. Творец Вселенной наделил меня мудростью, чтобы я учил людей, когда ещё не было царства Та-Кем. Я помню, когда в этих краях жили разрозненные племена, враждовавшие друг с другом из-за птиц в камышах и рыб в реке. Теперь здесь построено могучее царство. Я дал людям письменность, обучил их наукам, раскрыл им суть законов Маат. Всё это малая толика премудрости, данной мне Творцом, которого народ отождествляет с солнцем Ра. Много тайн я передам только тем, в ком я уверен, а ещё больше я унесу с собой, когда придёт мой час…
        Голос Тота звучал тихо и спокойно.
        - Надеюсь, своими трудами я заслужил уважение народа, которое даст мне почтение, даже когда я покину их. Я верно служил законам Истины и в назначенный час я присоединюсь к армии Извечных. Из Другого Мира я буду помогать и оберегать всех, кто действует по мудрости и жаждет знаний.
        Тот указал на стены лоджии, на которых были изображены птицы ибисы и павианы.
        - Уйдя за горизонт, я обрету возможность преображаться в любое животное, - продолжал он. - Я изберу птицу ибис или павиана - эти животные обладают особой мудростью, я люблю наблюдать за ними - они станут моей символикой для народа Та-Кем. А павиан… в нём не только мудрость, но и озорство, что так характерно для моей сущности, - Тот улыбнулся. - Хотя моя ирония иногда бывает слишком острой, я никогда не нанесу обиды.
        Вадим и Лина зачарованно слушали его слова. Они провели в беседе с Тотом более часа, мудрец многое поведал им о царстве Та-Кем и его правителях.
        - Хранители Маат, мой будущий преемник Джехутра рассказал вам, что над Та-Кем нависла опасность, - Тот решил больше не утомлять гостей своими речами. - Если вы пожелаете, я могу отправить вас по петле времени хоть в этот миг.
        - Вам, действительно, может понадобиться наша помощь? - спросил Вадим.
        Тот кивнул.
        - Мы согласны! - воскликнула Лина.
        - Юная Сенеферу опять торопится, - прищурив глаза, улыбнулся Тот. - Придётся тебе, Мерианх, внимательно следить, чтобы она не попадала в передряги. Ты за неё в ответе.
        Лина и Вадим почувствовали, что краснеют.
        - Поскольку вы согласны, предлагаю отправиться во дворец фараона Хора, - решил Тот.
        Колдун Сиа довольно поглаживал драгоценное зеркало. Он был молод и честолюбив. Сиа тянуло к власти и могуществу. Чтобы постичь тайны священных традиций, он пытался учиться в школе Тота, но множество правил и законов, ограничивающих возможности применения тайных знаний, очень злили его. За гордыню и злоупотребление знаниями Сиа был отчислен из школы, хотя по успехам учёбы он был одним из лучших.
        На оскорблённого юношу обратила внимание Исефет, раскрыв заманчивый мир колдовства. Из-за честолюбия Сиа не смог хранить в тайне свои магические умения и вскоре разоблачил сам себя. Наказанием стало изгнание из Царства Папируса. Сиа пытался заинтересовать своими умениями Сета, фараона Царства Лотоса, но Сет, узнав, что Сиа служит Исефет, хотел казнить его как предателя. Юноше едва удалось бежать.
        Ненависть охватила молодого мага, и он поклялся отомстить всему царству Та-Кем. Исефет вняла его мольбам и пообещала помочь. Рвение и ненависть юноши сочеталась с её планами всеобщего хаоса.
        - Слава Исефет! - шептал он, лаская зеркало. - Благодаря этой вещице я смогу ввергнуть Та-Кем в Хаос! Через него из царства мрака я призову слуг Апопа и помогу им вселиться в тела простодушных. Я создам могущественное войско для царя Хаоса!
        Сиа осторожно положил зеркало на плетёный стол, стоявший в центре его хижины.
        - Скоро я буду жить во дворце и пить из золотых чаш, - предвкушал он. - Я отомщу Сету и Хору за то, что они изгнали меня и обрекли на нищенское существование!
        Хижина Сиа наполнилась серым дымом, из которого шагнула женщина в чёрно-красном платье, увешанном золотыми украшениями. Её пышные волосы венчала широкая тяжёлая золотая корона. Глаза и губы женщины ярко выделялись на бледном лице. Своим обликом она олицетворяла Хаос - отсутствие всякого вкуса, гармонии и эстетики.
        - Меня радует, что ты следуешь моим указаниям, но тебе придётся немного потрудиться, - сказала она.
        Верный колдун упал пред ней на одно колено.
        - Я готов, моя госпожа! - воскликнул он. - Что я должен сделать?
        - Купи сотню маленьких зеркал, - сказала она, - при помощи магии ты передашь им толику силы зеркала Нейт. Это будет малая частица, но её будет достаточно, чтобы тело всякого, взглянувшего в эти зеркала, стало вместилищем демонов Апопа, как только ты откроешь Врата Дуата… Наделив зеркала силой, ты раздашь их девушкам. Это будет не трудно - они с радостью примут подарок от такого красавца…
        Следуя за Тотом, Вадим и Лина вошли во дворец фараона Хора. Происходящее казалось им странным сном, они, конечно, слышали о петле времени, но никак не предполагали, что им самим придётся столкнуться с этим феноменом, пусть вызванном искусственно. Обычно люди, побывавшие в прошлом, быстро возвращались назад, но Сковородкин сумел перекрыть портал, и хранители остались в древнем царстве.
        В парадном зале их ждали правители царств Та-Кем. На тронах восседали фараон Хор и его супруга Хатор. Рядом на приносном троне сидел Сет, правитель соседнего царства Та-Кем.
        Вадим и Лина шли, взявшись за руки.
        - Эти двое очень любят друг друга, - шепнула Хатор мужу. - Кого-то они мне напоминают…
        - Нас с тобой, - с улыбкой ответил Хор.
        - Нашли о чём шептаться, - проворчал Сет.
        Гости приблизились к тронам и поприветствовали правителей Та-Кем.
        - Хранители законов Маат, - произнёс Хор. - Вам пришлось проделать опасный путь сквозь века. Но в мире не бывает случайностей, значит, ваше присутствие имеет какую-то миссию.
        - Да, миссию, - перебил Сет. - Очень важную миссию. В вашу эпоху вам приходится сражаться с колдунами, защищая законы Истины. Для этого вы, как у вас говорят, «проводите расследования»… Сейчас вам придётся «провести расследование», чтобы узнать, что замышляет маг…
        - Я поясню, - прервал Сета Тот. - Юноша Сиа, один из лучших учеников моей школы, был слишком честолюбив и не хотел следовать правилам, определяющим сохранение гармонии миропорядка. Путь Истины был непомерно сложен для него, и он избрал путь Хаоса, прельстившись обещаниями Исефет. Я знаю, что он захочет отомстить царству Та-Кем за изгнание, и Исефет с радостью поможет ему в этом…
        - Эх, как я мог его упустить! - сокрушался Сет. - Зря я промедлил с казнью! Надо было велеть страже убить Сиа на месте!
        - Надеюсь, вы согласны провести расследование? - спросила Хатор.
        Гости из будущей эпохи не могли не согласиться, хотя никаких идей не было.
        - О, великие правители, - обратилась Лина. - Мудрейший Тот рассказал нам, как вы раскрыли тайну влюблённой Нейт.
        - Это расследование достойно великих сыщиков! - добавил Юрьев.
        - Вы хотите отказаться? Я так понимаю? - с улыбкой произнёс Хор.
        - Мы просто восхищаемся вашей мудростью и недоумеваем, зачем столь мудрым правителям наша помощь, - пояснил Вадим.
        - На наших плечах лежит бремя правления страной и её защита, - ответил Хор. - Ежеминутно наши мысли заняты благосостоянием и безопасностью Та-Кем. Опасность исходит отовсюду. У Исефет много последователей. Сейчас мы можем не успеть предотвратить все беды, и поэтому обращаемся к вам за помощью облегчить наше бремя, взять на себя разгадку тайны Сиа.
        - Даже я могу не успеть вмешаться. Сейчас я сдерживаю атаки Хаоса из последних сил, - сказал Тот.
        - Мы не приказываем вам, хранители законов Маат, мы просим, - добавила Хатор.
        Вадим и Лина переглянулись. Если правитель не приказывает, а просит, значит, ситуация критическая.
        В сопровождении двух стражников Вадим и Лина вышли во дворик дворца.
        - Сиа хочет отомстить царству Та-Кем, - задумался Вадим. - Значит, скорее всего, ему придётся вернуться… тайно…
        - И ему надо будет, где-то затаиться, - добавила Лина. - Точнее сказать, у кого-то затаиться. У Сиа были друзья?
        - Мудрый Тот рассказывал, что Сиа был одинок и нелюдим из-за своей гордости.
        - А женщины? - спросила Лина. - У него была невеста?
        - Хм… Женщины… Невесты, скорее всего, у него не было… Но что мешает Сиа соблазнить какую-нибудь романтическую девицу, чтобы затаиться у неё.
        - Ты прав. Многие женщины сочувствуют беглецам, а Сиа неплохо владеет риторикой, чтобы предстать в глазах наивной девушки невинным изгнанником. Я бы, наверно, на такую шутку купилась.
        - У тебя есть я, - заметил Вадим. - Я бы быстро испортил праздник «невинному изгнаннику»… Продолжим… У какой девушки он может затаиться? Которая живёт одна, это ясно…
        - Которая, наверно, богата, и сможет его прокормить, - добавила Лина. - Он будет прятаться там, где его не будут искать!
        - Хм… Тогда он спрячется во дворце! - догадался Юрьев. - Сиа дерзок, это ему подойдёт.
        - Значит, его спрячет придворная дама, - закончила Лина цепочку их рассуждений.
        - Отправимся в Верхний Кеми, - решил Вадим. - Вряд ли Сиа проберётся во дворец Хора. Он побоится, что Хатор заметит изменение настроения одной из придворных дам. Она сама забота и любовь, которая легко чувствует настроение человека…
        - Значит, точно, дворец Сета! - заключила Лина. - Поехали… Кстати, а как тут насчёт обеда?
        Предположения Вадима и Лины были верны. Закутавшись в льняное покрывало, под покровом ночи и магии Сиа не только пробрался в город, но и проник во дворец. Затаившись среди колонн, он задремал, дожидаясь утра.
        С первыми лучами солнца Сиа разбудили голоса девушек. Скрывшись за колонной, он мог безопасно наблюдать за ними. Стайка красавиц легко пропорхнула мимо.
        - Служанки, - разочарованно вздохнул он.
        Через какое-то время мимо прошли две статных женщины.
        - Смотрительницы за дворцовой прислугой… Увы, они обе замужем…
        Маг уже отчаялся найти подходящую кандидатуру, но в это время в коридоре дворца показалась Сопдет. Она была смотрительницей за танцовщицами. Развлечения фараона танцами юных красавиц зависели от неё. Сейчас во дворце шла подготовка к грядущему празднику, и девушки должны были порадовать правителя Сета новым танцем.
        Сопдет поравнялась с колонной, за которой прятался Сиа. Его глаза загорелись. Мгновение - и он, резко дёрнув Сопдет за руку, привлёк к себе. Он прижал девушку спиной к колонне, закрыв её рот рукой.
        - Ничего не бойся, - сказал он ласково, глядя в её округлившиеся от страха глаза. - Я не обижу тебя… Мне нужна помощь, царству Та-Кем грозит опасность…
        Он выпустил Сопдет из своих грубых объятий.
        - Кто ты? - тихо спросила она.
        - Я воин тайной стражи Та-Кем, - ответил он. - Никто не должен знать о моём нахождении во дворце.
        - Почему? - недоумевала девушка.
        - Потому что во дворце предатель, которого я должен найти, - таинственно произнёс Сиа. - Ты честная и умная девушка, я могу довериться тебе. Мне нужно здесь где-то спрятаться.
        Сопдет смущённо кивнула.
        - Я спрячу тебя в своих покоях, - решила она.
        Она быстро увлекла мага за собой по коридору дворца. Сиа, укутавшись в покрывало, послушно следовал за ней.
        - В моих покоях две комнаты, эта будет твоей, - сказала Сопдет, когда они пришли. - В неё никто не заходит. Подожди немного, я принесу тебе поесть… К сожалению, я не смогу уделить тебе внимание, мне нужно вернуться к моим делам…
        - Не беспокойся, прекрасная Сопдет, - ответил он. - Остальное - дело тайной стражи…
        Девушка улыбнулась.
        - Откуда ты знаешь моё имя? - удивилась она.
        - Я давно приметил тебя, и понял, что тебе можно довериться, - ответил Сиа. - Прости, что не могу назвать тебе своего имени, добрая красавица…
        Он был очень красив, его глубокие большие глаза завораживали. Сопдет залюбовалась магом. Он снял накидку, оставшись в короткой одежде воина. Не заметить его крепкого мужественного телосложения было невозможно.
        - Ой, мне надо поспешить!
        Сопдет, смущённо опустив глаза, выбежала из покоев.
        На время отсутствия Сета фараоном-наместником Царства Лотоса стал Анпу. Войдя в тронный зал, Вадим и Лина увидели старого знакомого в парадном одеянии, восседавшего на троне. Верный чёрный пёс-шакал лежал у ног хозяина.
        Анпу немного неуютно чувствовал себя в церемониальном облачении.
        - Я ждал вас, - произнёс он с улыбкой. - Уверен, что у вас уже появились догадки.
        - Пока есть только одна догадка, что во дворце находится колдун Сиа, - ответил Юрьев. - Он очаровал одну из девушек, которая укрыла его в своих покоях.
        Анпу задумался.
        - Если Сиа укрывает очарованная девушка, это очень печально, - сказал он. - Надо искать, сделав вид, что мы ни о чём не догадываемся.
        - Согласен с тобой, мудрый Анпу, - кивнул Вадим. - Однако надо предать огласке, что воины тайной стражи Маат прибыли во дворец.
        - Да, Сиа начнёт беспокоиться, что спровоцирует его на необдуманные действия, - поняла Лина. - Но меня беспокоит девушка, попавшая под обаяние Сиа, насколько сильно он может манипулировать ей? Что он мог ей наговорить?
        - Такой человек заставит поверить в любую ложь, - заметил Анпу.
        Когда Сопдет окликнул воин Аха, она удивилась, что целое утро не думала о нём. Неужели незнакомец вытеснил из её сердца былую любовь? Конечно, Аха не так красив как Сиа, но каждый раз при встрече с ним её сердце начинает биться сильнее. При виде Аха Сопдет испытала обычное смятение. Её чувства к Аха были так же сильны, но образ нового знакомого никак не покидал её мысли.
        - Милая Сопдет, - так всегда обращался к ней Аха. - Ты была моим другом с детства. Только тебе я могу доверить своё горе.
        Они спустились во внутренний дворик дворца.
        - Я понимаю тебя, так тяжело смириться с потерей, - сочувственно ответила Сопдет.
        - Мне стало известно, что Мехит изменяла мне, - вздохнул Аха. - Её любовь была ложью… Какое-то странное чувство пустоты охватило меня… Мехит умерла, и я не могу злиться на неё… лишь грусть разрушенной мечты преследует меня…
        Сопдет, как всегда, нашла слова утешения. Она подумала, что у неё не было более верного и честного друга, чем Аха. Пусть он не любил её как женщину, но он ни разу не предал её как друга. Может, ей довериться ему? Аха не может быть предателем, он много раз в бою доказывал свою верность Та-Кем. Сопдет решилась.
        - Милый Аха, сейчас, как никогда, нужна твоя помощь. Она нужна не мне, а царству Та-Кем. Я уверена в твоей честности, поэтому открою тебе тайну. Поклянись, что ты не выдашь её никому!
        - Клянусь, милая Сопдет.
        Она рассказала Аха о таинственном воине тайной стражи, которого укрыла у себя в покоях. Аха сосредоточенно выслушал Сопдет. Его задело, что незнакомый юноша прячется в её комнате, даже безопасность Та-Кем - не причина для подобной фривольности.
        - Сегодня прибыли воины тайно стражи храма Маат - Мерианх и его невеста Сенеферу, - сказал он. - Наместник Анпу говорил с ними. Они тоже ищут предателя. Их разговор с Анпу остался в тайне.
        Сопдет не предала его словам никакого значения, она спешила познакомить Аха со своим новым другом.
        Разговор Сиа и Аха получился холодным и сухим. Незнакомец не понравился Аха, и он начал раскаиваться, что поклялся сохранить его пребывание в тайне. Аха принял Сиа за мелкого жулика, который хочет что-то украсть из дворца. Особенно возмутило Аха - когда они вошли в комнату, Сиа нахально обнял Сопдет. Даже его присутствие не смутило наглеца. Аха поймал себя на мысли, что не позволял ничего подобного по отношению к своей кузине, хотя знал её с детства.
        - Прибыли другие воины тайной стражи Маат, - сказал Аха, с трудом скрывая насмешку.
        Однако ни один мускул не дрогнул на лице Сиа.
        - У каждого из нас свои труды, мне велели действовать тайно… Воины тайной стражи могут не догадываться о действиях друг друга. Мы подчиняемся приказам.
        Он говорил так уверенно и спокойно, что даже Аха стал сомневаться в своих подозрениях.
        - Я не знаю, какие деяния ты предполагаешь совершить, - холодно ответил Аха. - Только не смей подвергать опасности Сопдет… Иначе…
        - Не беспокойся, Аха, - ответила за Сиа девушка.
        Когда Аха ушёл, Сиа помрачнел. Его настроение не могла не заметить наблюдательная Сопдет.
        - Что-то беспокоит тебя? - спросила она. - Аха поклялся мне, что никому не расскажет…
        - Меня беспокоят эти новоявленные воины тайной стражи, - ответил он.
        - Ты думаешь они предатели или самозванцы? - заволновалась Сопдет. - Почему ты не сказал Аха о своих подозрениях?
        - Я не хотел подвергать опасности того, кто тебе дорог, - печально ответил Сиа.
        Эти слова поразили Сопдет. Какой он великодушный!
        - Мерианх и Сенеферу - шпионы, - повторил Сиа. - Ты должна помочь мне. Убей девчонку, тогда её жених станет беззащитен. Пригласи Сенеферу прогуляться вечерком в парк… Она повернётся к тебе спиной, а ты… Убить так легко, Сопдет… Ты сможешь…
        Он протянул ей кинжал. Сопдет как зачарованная слушала его слова, мягкий голос Сиа завораживал. Она чувствовала, что тонет в его больших магических глазах. Сейчас Сопдет была готова выполнить любую волю бесстрашного верного стража Та-Кем.
        - Я готова, - прошептала она.
        Лина ничего не заподозрила в идее Сопдет прогуляться вечером по парку дворца. Вечерний парк красив, почему бы и нет? Сенеферу показалась естественной предложение одной из девушек показать гостье красоту парка.
        Уже стемнело, когда они спустились к парковому озеру. Гладь воды была спокойна, отражая луну и звёзды. Запах необычных цветов и таинственная тишина создавали впечатление сказки.
        Лина любовалась чарующей красотой озера. Вдруг какая-то неведомая сила заставила её резко обернуться. Девушка увидела Сопдет с кинжалом. Реакция была моментальной - Лина уклонилась от удара Сопдет. У Лины, в отличие от благородной дамы, была хотя бы начальная подготовка, преподанная Вадимом. Однако зачарованная Сопдет не сдавалась. Она попыталась нанести новый удар. Уклоняясь от удара, Лина резко толкнула противницу, и Сопдет, стоявшая на краю озера, упала в воду.
        - Сенеферу, я тону! - жалобно взмолилась она, поднимая волну брызг.
        Лина схватила её за руку и помогла выбраться из воды.
        Мокрая, перепуганная Сопдет стояла перед Линой, опасливо поглядывая на кинжал, висевший у неё на поясе. Своё оружие она утопила в озере.
        - Ты убьёшь меня, Сенеферу? - спросила Сопдет.
        - Нет, если расскажешь, зачем ты хотела меня зарезать? - сурово ответила Лина.
        - Ты и Мерианх - шпионы, враги Та-Кем, - ответила она. - Я должна была убить тебя, чтобы помешать злодеяниям…
        - Послушай, Сопдет, - перебила Лина. - Будь я злодейкой, за которую ты меня принимаешь, я бы не помогла тебе выбраться из озера. Я бы оставила тебя тонуть, зачем мне разоблачение.
        Сопдет виновато опустила глаза.
        - А вот в тебе я неуверенна, - задумалась Лина. - Вдруг - ты шпионка колдунов Исефет, а мне сейчас рассказываешь сказки… Хотя, ты не умеешь плавать и не владеешь оружием, всё это говорит о твоей невиновности… Ой, какая я неосторожная, что принялась спасать тебя из воды, ты могла за руку затянуть меня в озеро и утопить… Ну, раз ты этого не сделала, ты не шпионка. Значит, ты просто приняла нас за шпионов! Но почему? - в голосе Сенеферу звучало возмущение.
        - Он ошибся, - вздохнула Сопдет.
        Лина похолодела.
        - Кто он? - строго спросила она.
        К счастью для Лины, ей не пришлось долго доказывать Сопдет, что Сиа - колдун Исефет. Девушка быстро признала свою ошибку, хотя была шокирована и расстроена.
        - Что я могу теперь сделать? - волновалась она. - Из-за моей наивности могло погибнуть царство Та-Кем. Я сейчас пойду к Сиа и скажу ему, что убила тебя… Я задержу его, мне кажется, он что-то задумал…
        - Нет, - остановила её Лина. - К Сиа пойду я, для тебя это может быть слишком опасно… А ты сообщи Марианху… Только поторопись…
        Сенеферу, сжимая рукоять кинжала, поспешила к Сиа. Она медленно вошла в покои Сопдет. Было тихо. Девушка бесшумно прошла во вторую комнату. Сиа сидел на коленях, перед ним лежало зеркало. В руках колдуна был факел. Сиа тихо бормотал заклинания. Сейчас он должен открыть врата, чтобы совершить массовую инкарнацию демонов в тела людей.
        - Добрый вечер! - прервала магическую идиллию Лина.
        - Кто ты? Госпожа? - удивлённо спросил он. - Откуда ты?
        - Я, Сенеферу, воин тайной стражи, - сурово ответила Лина. - Я та, которую ты приказал убить…
        Сиа быстро поставил факел в подставку. Его красивое лицо изобразило искреннее удивление.
        - Убить? - он покачал головой. - Я не мог приказать убить такую красивую девушку.
        - Тогда Сопдет сама напала на меня? - с усмешкой спросила Лина.
        - Сопдет? - переспросил Сиа. - Я так доверял ей… Какое коварное предательство! Сенеферу, я воин тайной стражи, как и ты. Я тайно прячусь во дворце, выполняя свою миссию… Сопдет показалась мне честной девушкой, и я доверился ей. А, получается, она шпионка Исефет… Какая жалость…
        - Ты воин тайно стражи? - с удивлением спросила Лина.
        Колдун кивнул.
        - Шпионка хотела, чтобы мы подозревали друг друга в предательстве, - сказал Сиа. - Ты веришь мне, милая Сенеферу?
        Его голос звучал ласково, он точно манил, притягивал.
        - Ах, вот что! - кивнула Лина.
        Она села на пол рядом с колдуном.
        - Что ты делаешь? - задала Лина логичный вопрос, указав взглядом на зеркало.
        - Это не важно, - ответил Сиа, перевернув зеркало.
        У него было несколько минут, чтобы избавиться от девчонки. Сиа решил проткнуть Сенеферу кинжалом. Он осторожно взял Лину за руку. Сиа смотрел в глаза девушки гипнотическим взглядом.
        - Ты такая красивая, - прошептал он.
        Сиа привлёк её к себе. В этот миг одновременно - Лина резко схватила зеркало, лежащее рядом с ним, а колдун выхватил кинжал из ножен. Сенеферу быстро вскочила на ноги. Колдун выругался на языке Та-Кем. Лина не поняла значения этих слов, но, судя по тону, они выражали явное недовольство. Злоба исказила красивые черты Сиа.
        - Теперь я вижу твоё истинное лицо, - иронично произнесла Сенеферу, сжимая зеркало. - Тебе нужна эта вещица?
        - Отдай! - коротко ответил колдун. - Или я метну кинжал в твоё горло! Жалко будет уродовать такую красивую шейку. Знай, Сенеферу, я научился метко бросать ножи.
        Его слова звучали зловеще.
        Лина напряглась - она надеялась, что сможет увернуться от летящего в неё кинжала.
        - Не смей обижать Сенеферу! - раздался голос Мерианха.
        Колдун резко метнул в него кинжал, но Вадим уклонился от броска. Лезвие с силой ударилось о стену - кинжал отскочил, отколов кусок камня.
        Сиа, не говоря ни слова, выхватил свой меч из ножен, и Мерианх, не медля, последовал его примеру. Серповидные клинки скрестились, мелькая в свете факела подобно молниям. Атака Сиа была стремительна, и Вадим понимал, что имеет дело с непривычным для него оружием и более опытным противником.
        У Сиа было главное преимущество - постоянная практика боя на мечах, благодаря которой он в совершенстве освоил технику, определяющую молниеносную скорость движений. Египтянин также превосходил Юрьева по выносливости и физической силе.
        Колдун обладал завидным спокойствием и выдержкой, он дрался легко и невозмутимо. Сиа холодно, но яростно атаковал противника. Блокируя удары меча, Юрьев ждал, чтобы колдун растратил силы. Вадим не рисковал атаковать, опасаясь, что мгновение, на которое он раскроется при атаке, будет достаточно для Сиа, чтобы нанести смертельный удар.
        Вадим выжидал удобного момента, его хладнокровие было сравнимо с выдержкой Сиа. Постепенно сдержанность стала покидать противника, колдун начинал нервничать и злиться. С другой стороны, обороняясь, Вадим дал противнику возможность навязать свою тактику. Однако важный момент не ускользнул от его взгляда - маг был человеком своего времени, опытным воином, привыкшим к сражению на мечах, но, именно в его опыте была его слабость. Египетские копейщики и мечники дрались со щитами, которыми блокировали удар врага, нанося ему удар справа, или укол снизу, или же, останавливали клинок противника собственным мечом, неожиданно проводя кинжалом решающий удар. Сейчас у Сиа не было щита, а кинжал, брошенный в Вадима, лежал у стены. Правда, на поясе висел второй, вот он-то и не давал ему покоя. С кинжалом Сиа чувствовал бы себя гораздо увереннее, но он опасался, что Мерианх воспользуется малейшей паузой в его движениях. Вадим понимал, что Сиа нужно подтолкнуть, спровоцировать - и он решился.
        Мерианх немного отступил назад, как показалось Сиа, чтобы перевести дух. С гулким звоном, серповидный меч колдуна ударил по клинку Мерианха, прижав к стене лезвие, и, тут же, левая рука шпиона метнулась к поясу. Сейчас, как никогда, буквально, промедление было смерти подобно - Вадим не промедлил…
        Ладонь Сиа почувствовала рукоять кинжала, Мерианх явно выдохся, его осталось только добить… Неожиданный удар снизу-слева в челюсть опрокинул шпиона, Сиа невольно растопырил руки, чтобы смягчить падение, и выронил меч. Через мгновение, оба серповидных клинка указывали на горло колдуна.
        - Чего ты медлишь, убей меня прямо сейчас, я ничего не скажу, даже если Сет скормит меня крокодилам! А считать истину из моего Ка [[9] Ка - душа, отражающая также сущность и личность человека.] не смогут ни Сет ни Хору, ни сама Нейт - сила Апопа защитит или убьёт меня! - Сиа задыхался от злости.
        Вадим решил, что шпион не блефует, но Лина опередила его:
        - Погоди, Мерианх, может и вправду позвать стражу и отдать его Сету?
        - Не стоит, Сенеферу, я передам его Хору, и он велит вышвырнуть его за городские ворота!
        - Благословляю твою милость, Мерианх, и милость Правителя Нижних Земель! - колдун попался на крючок Вадима, осталось только правильно разыграть карту.
        - Погоди, Сиа. Если тебе так хочется, благослови не милость, а мудрость Хору, ибо он не станет убивать обречённого. В лучшем случае, наши враги поймут, что твой заговор раскрыт, и ты им больше не нужен, долго ли ты тогда проживёшь?
        - А в худшем, - Лина вступила в игру, - в худшем для тебя, поклонники Апопа, решат, что ты служишь нам, и тогда… пасть крокодила была бы для тебя лучшей участью…
        - Но будет поздно, - Мерианх дожимал колдуна, - а так, Хору и Сет могут позволить тебе переждать осаду, а потом изгонят.
        - Каков залог того, что ты сдержишь своё слово? - Сиа пристально посмотрел в глаза Мерианха, - а потом, если ты и не солгал, то сдержат ли своё обещания Владетели Красной и Белой корон Та-Кем?
        - Сдержат! Ибо они Воины Маат! А моё слово… В твоём положении остаётся только довериться.
        У колдуна не оставалось выбора. Он не хотел умирать. Сиа был слишком молод и красив для этого.
        - Вы снова победили, - Сиа глубоко вздохнул, - зеркало Нейт может открыть не только Врата Вечности, но и Врата Тьмы и Хаоса. Зеркала, Мерианх - туалетные зеркала аристократок. При помощи зеркал Ка знатных женщин столицы поразят демоны Тёмного Дуата!
        К сожалению, путешественникам петли времени, не удалось надолго задержаться в Та-Кем. Получив благодарность правителей, выслушав напутствие мудрецов и простившись с Аха и Сопдет, этим же утром Вадим и Лина при помощи Тота вернулись в свою эпоху. Тяжело было расставаться с обликом тайных стражников. За это недолгое время они очень привыкли к египетской одежде и оружию.
        Прижавшись друг к другу, Вадим и Лина стояли посреди городского парка как будто никуда не исчезали - только вокруг была не ночь, а раннее утро. Мягкие лучи рассвета окрасили парковые деревья и дорожки. Сейчас хранители были подобны Аха и Сопдет, которые, обнявшись, встречали рассвет в дворцовом парке после той ночи, когда был раскрыт коварный замысел колдуна.
        ЧАСТЬ ВТОРАЯ
        Глава Восьмая
        Илья Петухов, холёный мужчина лет сорока, согласился встретиться с Юрьевым после трудового дня. Благодаря пиару и финансовой помощи влиятельных покровителей его популярность становилась сравнима с популярностью свежих выпускников «Фабрики звёзд». Петухов называл свою работу «несением науки в массы», которая осуществлялась за определённую плату. Научные работники от его кипучей деятельности хватались за сердце, а любознательные, но недалёкие ребята зачитывались его незатейливыми трудами и раскупали недешёвые билеты на лекции подобно футбольным фанатам на решающий матч. От ученых Илья Петухов получил кличку «Петух», но не только за фамилию, а за самолюбование и стиль жизни; а его гордая фраза «я первый в мире нетрадиционный египтолог» вызывала множество злых шуток. Однако «кидание отбросами» - так он называл критику - не печалило труженика египтологии.
        Получив сообщение, что его хочет допросить сотрудник ФСБ, египтолог занервничал. Только ли Караваев заинтересовал их? Может, они хотят покопаться в его профессиональных делах?
        Лекция закончилась, слушатели не спеша расходились. Взволнованный Петухов настолько сильно погрузился в размышления о предстоящем визите, что даже не слышал восторженных комплиментов, которые так обожал.
        Он взглянул на часы. Как правило, бэшники пунктуальны… наверняка, они появятся, как только лекционный зал опустеет.
        - Не отпирайтесь, вы о нас писали, - входя в лекционный зал, произнёс Вадим, не скрывая ехидной улыбки.
        Побледневший Петухов вскочил со стула. Он узнал Вадима Юрьева, египтологические труды которого он так жёстко и активно критиковал.
        Лина мысленно отметила, что, судя по ухоженной внешности, господин Петухов очень себя любит. Прямо образец «метросексуала» - новомодный образ мужчины, который тщательно следит за собой и является завсегдатаем салонов красоты.
        - Вы служите в ФСБ? - с придыханием пробормотал Петухов. - Не знал…
        Больше он не смог найти слов и опустился на стул.
        - Рад расширить ваш кругозор, - произнёс Юрьев. - Как вам уже сообщили, меня интересует Караваев.
        - Караваев… - повторил Петухов. - Да, я знал его… Он увёл у меня одну милую вещицу!
        В протяжном голосе египтолога звучала нескрываемая досада.
        - Глиняную табличку Гильгамеша? - уточнил Вадим.
        - Да… откуда вы знаете? А-а, вы же из спецслужбы … там у вас всё знают… - удивление египтолога резко сменилось безразличием. - Меня очень заинтересовала эта табличка, ведь она много веков хранилась у египетских жрецов… Это огромная ценность для египтологии!
        Говорил он с ужимками, даже с некоторым кокетством.
        - Вы были знакомы с магом Лаврентием? - спросил Юрьев, который терпеть не мог подобной манеры разговора.
        - Да, знаком! - ответил Петухов, понимая, что отрицать - себе вредить.
        - С какой целью вы общались с ним?
        - Понимаете, в нашей коллекции древностей немало предметов связанных с магией, - пояснил учёный муж, его холёные пальцы с ухоженными ногтями взволнованно перебирали бумаги на столе. - Многие колдуны, наверняка, хотели бы украсть их… Поэтому я нанял Лаврентия охранять мои экспонаты от воров-магов. Замечу, эту работу он выполняет хорошо… Не знаю, как именно - может, ставит защиту, или выпускает магическое поле - это его забота…
        Он взял лежащую на столе пилочку и принялся нервно подпиливать ногти.
        - Вам известно, что у Караваева пропала табличка Гильгамеша?
        - Украли? - оживился Петухов.
        Юрьев внимательно посмотрел на него. Понятно, почему любитель древностей так оживился, когда узнал о пропаже таблички - решил, что она может снова попасть в продажу…
        - Если табличку украли колдуны, убив Караваева, то она вряд ли всплывёт на рынке древностей, - заметил ему Вадим. - Цель колдунов не перепродажа, их интересует практическое применение. Точнее - письмена.
        - Неужели Караваев был убит? А табличка - мотив? - ахнул Петухов, продолжая поправлять свой идеальный маникюр. - Тогда, если это работа Лаврентия, я не смогу доверять ему… Значит, чтобы заполучить какой-нибудь предмет нашей коллекции, меня могут устранить! - коллекционер побледнел.
        Юрьев не стал его переубеждать и кивнул.
        - Забудьте о табличке Гильгамеша, - сказал он Петухову. - А если вам её предложат, то для вашей же безопасности лучше немедленно сообщить мне, - Вадим протянул визитку. - Желаю удачного пополнения коллекции. И, пожалуйста, избавьте мои египтологические статьи от ваших рецензий. Я не достоин столь пристального внимания такой уважаемой персоны, как вы! - в его тоне прозвучала неприкрытая издёвка.
        Петухов смог только кивнуть.
        - И последний вопрос, - произнёс Вадим. - Откуда у вас деньги на коллекцию древностей? - этот вопрос Юрьев специально приберёг на «закуску».
        - На что вы намекаете? - возмущённо ответил Петухов.
        - Я задал вам вопрос, - перебил его Вадим. - И жду ответа!
        По его тону египтолог понял, что собеседник настроен решительно.
        - Спонсорская помощь, - ответил Петухов, стараясь говорить уверенно. - Нашу деятельность финансирует несколько крупных спонсоров. Они пожелали остаться в тайне, я не имею права нарушать условия договора о спонсорской помощи!
        По взгляду Юрьева египтолог понял, что «федерал» ему не поверил.
        Алина созвонилась с Ритой. Они договорились о встрече на вечер. По голосу приятельницы, Рита поняла, что предстоит важный разговор. Семёнов не возражал против визита Лины.
        «Общение с друзьями будет Рите полезно! - подумал он. - Ей нужно больше общаться с нормальными людьми - иначе от ведьм и колдунов легко спятить».
        Виталий, чтобы не мешать девушкам секретничать, устроился в своём кабинете. Он решил просмотреть тематические материалы, которые дала ему Рита. Семёнову было присуще качество любознательности, и необычные статьи очень заинтересовали его.
        Семёнов поставил подаренную ему икону перед собой на рабочем столе. Однако вскоре почувствовал страх и беспокойство.
        - Наверно, я слишком грешен, - решил он, пристраивая икону на книжную полку.
        Лина пришла вовремя, как договорились. Рита предложила ей чай с конфетами, от чего Алина не могла отказаться.
        - Очень важное дело, - сказала Лина, делая глоток чая. - Прошу тебя ничего не скрывать.
        Она рассказала ей о расследовании, о визите к колдуну Лаврентию, о табличке Гильгамеша. Рита внимательно выслушала подругу.
        - Мы не убивали Караваева! - воскликнула она. - Мы даже не думаем об убийстве! А о древней табличке я вообще не слышала!
        Рита говорила взволнованно и сбивчиво.
        - Мы всего лишь оказываем духовную помощь попавшим под влияние магов, - продолжала она, - колдунов мы не убиваем… На моей памяти не убили даже самого отвратительного колдуна… Мы не убийцы…
        - Мы не собираемся обвинять вас в убийстве, - заверила её Лина. - Прости, что так навязчива. Дело в том, что убитый бизнесмен занимался колдовством… Что вам известно о Караваеве? Я просто прошу тебя помочь!
        - Караваев был глупым дилетантом, не понимавшим, с чем имеет дело! Мы следим за действиями таких магов-любителей! Наша задача помогать людям, которые пострадали или могут пострадать от колдунов! Мы бы не стали убивать, чтобы украсть колдовской раритет… у нас другой путь… Как можно бороться со Злом убийством?
        Рита не замечала, что повторяется. Слишком сильно было её волнение.
        Лина решила прекратить этот разговор.
        - Семёнов неплохой парень? - спросила она.
        Рита, краснея, кивнула. Постепенно завязалась доверительная беседа. Алина решила не подкалывать подругу относительно Виталия. Слишком ранима была Рита, когда дело касалось личных чувств. Лина была рада за неё и уверена, что скоро получит приглашение на свадьбу - Семёнов вряд ли устоит перед нежным обаянием Риты. Тут кратковременным романом дело не закончится.
        Подруги проболтали допоздна. Рита предложила Алине подвезти её до гостиницы.
        - Нет, - сказала Лина. - Ты очень устала, и завтра у тебя напряжённый день. Я вызову такси!
        Настойчивая Рита решила согласиться - её подруга была непоколебима.
        Лина вышла на улицу. Девушка ощутила странное беспокойство, будто за ней кто-то наблюдает. Обругав себя за паранойю, Алина поспешила к такси. Однако чувства не обманывали, за ней пристально следила ведьма.
        - Попробую поговорить с Ритой через её подругу, припугну её, - рассуждала Жанна. - Судя по всему, сейчас девчонка возвращается в свою съёмную квартиру… Ничего, я там её встречу…
        Машина Жанны бесшумно тронулась с места. Она как тень следовала за такси. Лина смотрела в окно на ночной город. Странное беспокойство не отступало. Доехали быстро. Выйдя из машины, Лина огляделась по сторонам - вокруг не было никого - только необычный чёрный автомобиль припарковался неподалёку. Волнение усилилось. Лина поспешила к дому через дворик, освещённый рассеянным светом фонарей. Жанна бесшумно последовала за ней.
        Лина почувствовала преследование и резко остановилась. Готовясь к любой ситуации, она расстегнула сумку, нащупала пальцами пистолет. Обернувшись, Алина увидела высокую блондинку в чёрном облегающем брючном костюме. Насмешливая улыбка искажала её бледное лицо, казавшееся зеленоватым в свете фонарей.
        «Ведьма Жанна!» - мелькнула точная догадка.
        Лина спокойным шагом направилась к ней.
        - Добрый вечер! - сказала она ведьме. - Вы что-то хотели спросить?
        - Да, - с улыбкой сказала Жанна.
        - Извините, но я спешу!
        Девушка развернулась и поспешила прочь. Вдруг какая-то сила резко дёрнула её назад, повернув на 180 градусов.
        - Я не закончила разговор! - так же с улыбкой сказала Жанна. - Тебе не говорили, что невежливо поворачиваться спиной к старшим.
        - Простите, - улыбнулась Алина. - Между нами разница в возрасте почти пятьсот лет. Совсем забыла!
        Она сама не ожидала от себя такой наглости.
        - Не зли меня, маленькая нахалка! - Жанна теряла терпение.
        Она схватила Лину за руку, сжав её так сильно, что девушка чуть было не закричала от боли. Алина резко отдёрнула руку. Ведьма была поражена. Обычно люди не могу противиться её силе. Жанна замерла, за спиной Лины она увидела серебристый силуэт Той, встречу с Которой мечтала отсрочить навсегда, Которую боялась, ибо понимала, что по ту сторону Врат ведьму ждёт суровое наказание. Жанна вздрогнула и отступила.
        - Я не знала, - прошептала она. - Почему я не догадалась сразу?
        Из-за частых лёгких побед и безнаказанности чувство опасности Жанны сильно притупилось. Она слишком привыкла выигрывать и очень редко встречала сильных противников. Колдунья не могла предположить, что хрупкая девушка может оказаться хранителем законов миропорядка.
        - Что ж, - тихо произнесла Жанна, пытаясь подавить злобу. - Не обольщайся, девочка, ты не можешь навредить мне. Знай, ты ещё поплачешь от собственного бессилия, наблюдая за людскими страданиями! Ты не в силах ничего изменить… Вы - хранители - всего лишь бесполезные наблюдатели…
        Жанна быстро удалились, слившись с ночной мглой.
        Глава Девятая
        Только утром, когда они приехали в офис, Лина рассказала Вадиму о своей встрече с ведьмой. Этот рассказ обеспокоил Юрьева.
        - Значит, твоя подруга под пристальным вниманием злых сил, - произнёс он озадаченно. - Есть причины опасаться за её жизнь.
        - Да, Рита говорила мне, что её деятельность связана с повышенной опасностью… Но я не думала, что за ней шпионит первоклассная ведьма, причём именно та, которую мы подозреваем в убийстве! А тут ещё и Семёнов! Они взялись обучать его! Два совпадения - вряд ли это случайность.
        - Логично, милая… Я думаю, у Семёнова есть огромная Сила, о которой он сам ещё не подозревает, что и вызвало интерес колдунов!
        - Он опасен для них?
        - Возможно… да. А, возможно, наоборот…
        - Но мог ли Семёнов совершить убийство? - задумалась Лина.
        - Вполне, если у него был мотив… Кстати, Рита не говорила, есть ли у отца Александра информация о Караваеве?
        - Рита об этом ничего не знает, и посоветовала нам самим поговорить с ним.
        - Хм… понятно… Да, надо пообщаться и с Семёновым, и со священником. Я уже договорился с ним о встрече.
        - А ты изучил материалы дела о смерти Караваева? - поинтересовалась Лина. - Если ли другие версии, кроме мистической?
        - Нет… Похоже мы имеем дело с опытным магом или экстрасенсом, способным убить человека на расстоянии… Следствие с уверенностью заявило, что в квартиру Караваева никто не заходил. Он умер ночью в своей спальне. Камеры наблюдения в подъезде не зафиксировали никаких гостей. Хотя опытный колдун вполне мог пройти незамеченным.
        - Хм… интересно…
        Лина присвистнула.
        Юрьев взглянул на часы.
        - Пора ехать к отцу Александру. Как раз и Семёнова у него застанем. Он будет на обучении.
        - Это хорошо, а то вчера мне не удалось его увидеть. Ну, это понятно, не будет же он раскланиваться перед каждой подружкой пока ещё малознакомой ему девушки.
        Лина решила не уточнять, что ей интересно взглянуть на парня, который заинтересовал Риту. По телевизору он ей не нравился, Лина вообще не очень любила «звездившихся». Но в жизни всё иначе, чем по ту сторону экрана.
        К отцу Александру Вадим и Лина приехали до прихода Семёнова, чтобы побеседовать с ним наедине. Благодаря своему добродушию священник сразу вызвал у них симпатию.
        - Я вас слушаю, - сказал он приветливо. - Буду рад, если смогу помочь.
        - Вы были знакомы с бизнесменом Караваевым? - спросил Юрьев.
        - Да, я знал его, - ответил священник.
        - При каких обстоятельствах?
        - К сожалению, весьма неприятных. Он увлекался оккультизмом. Впрочем, как и некоторые его конкуренты. Как правило, их действия - чистейшее дилетантство - были направлены на подрыв благополучия соперника по бизнесу, - пояснил отец Александр, - но, иногда они привлекали для своих обрядов опытных колдунов.
        - Вы, наверно, пытались отговорить Караваева? - осторожно включилась в разговор Лина.
        - Да, мы старались наставить Караваева на путь истинный, но он нас не слушал. Обычно люди не ведают, с чем имеют дело, и не понимают опасности ситуации.
        - А вы знакомы с Оскаром Рожковым? - спросил Юрьев.
        - Я много слышал о нём, - ответил священник. - Это известный публицист, специализирующийся на информации о сверхъестественном. Лично я с ним не встречался.
        - Значит, он не занимается магией?
        - По крайней мере, мы не уличили его в подобных действиях. Он только описывает аномальные ситуации, большинство из которых вымысел.
        - Как вы думаете, почему погиб Караваев? - поинтересовался Юрьев.
        - Не могу точно сказать, - покачал головой отец Александр. - Убийцами могут быть ведьма Жанна или маг Калиостро с его подручными… или кто-то другой…
        - А Виталий Семёнов?
        - У меня нет повода подозревать его, - твёрдо ответил священник. - Виталий скоро придёт, и вы получите возможность побеседовать с ним.
        - Спасибо, - поблагодарил Юрьев. - Больше у нас нет вопросов.
        - Всегда рад помочь, - сказал священник. - Звоните, и я обязательно уделю вам время.
        Постепенно их деловой разговор перетёк в отвлеченную беседу. Вадим и Лина расслабились, в гостях у отца Александра было уютно и легко.
        Спустя несколько минут их прервал звонок в дверь.
        - А вот и Виталий Семёнов, - сказал священник. - Мне приятно с вами беседовать, но, увы, дела. После вашего разговора с Виталием, я начну с ним занятия. Жаль, что не могу уделить вам больше времени.
        Вадим и Лина поблагодарили отца Александра за приятный разговор и тоже посетовали на нехватку времени. На сегодня в их графике был запланирован граф Калиостро-Сковородкин.
        Виталий Семёнов спокойно отнёсся к визиту Юрьева.
        - Да, я знал Караваева, - ответил он. - Он меня, мягко говоря, терпеть не мог.
        - Почему? - не скрывая изумления, спросил Вадим.
        - Его жена была моей клиенткой. Как ни странно, оказалась умной женщиной. Удивительно, очень часто, жёны таких людей очень несчастны, особенно, если они умны. Я помог ей реализовать себя в жизни, в итоге она оставила мужа и занялась своим бизнесом…
        - Представляю, как он разозлился, - предположила Лина.
        - Не то слово! Бесился просто! Он хотел меня уничтожить. Насылал рэкет, проверки и даже нанимал киллера.
        - Как вам удалось пройти через все неприятности? - поинтересовался Юрьев.
        - Сам не знаю. Трудности исчезали сами собой. Иногда я и сам начинал верить в свою магическую силу, - он улыбнулся.
        - По моим данным жена Караваева умерла, - сказал Вадим.
        - Да, попала в аварию, - вздохнул Семёнов. - С момента этой трагедии прошло примерно два года. Их детьми занялся Караваев. Раньше, когда была жива мать, она хоть как-то сдерживала своих чад… А после её смерти, детишки пустились во все тяжкие. Хотя и при её жизни папаша испортил их - избаловал донельзя! Хотя… может, тут сказались его гены… против генетики не попрёшь… Но Караваев преследовал меня даже после её гибели.
        - Он считал вас виновным в её смерти? - предположила Алина. - Поэтому ненавидел?
        - Нет… причина была не в гибели супруги, а об унижении, которое я ему нанёс. Караваев был человеком с маниакально болезненным самолюбием. Его бросила жена, и он чувствовал себя опозоренным.
        - А вы когда-нибудь посылали в адрес Караваева злые мысли? - спросил Вадим.
        - Да, конечно! Это сейчас я сдерживаю эмоции. А тогда при каждом «наезде», ругал своих врагов очень страшно - и мысленно, и вслух. Иногда даже представлял, как бью им морду. Сейчас, конечно, каюсь за свою несдержанность, и искренне жалею, что не могу попросить у Караваева прощения. Как я его мысленно избивал!
        - Мне известно, что вы знакомы с неким Сковородкиным, именующим себя графом Калиостро? - поинтересовался Вадим.
        - Лично, Слава Богу, не знаком, - вздохнул Семёнов. - Ко мне приходил его компаньон, который чуть не убил меня. К счастью, теперь я под надёжной защитой.
        - А вы знаете Оскара Рожкова?
        - Ещё бы, этот новоявленный охотник за привидениями! Это такой му…
        Виталий поймал строгий взгляд духовного наставника и сдержался.
        - Этот человек жулик, - сказал Семёнов. - Пишет всякий бред псевдомистической тематики. Меня он просто «достал» своими звонками, визитами, а особенно дурацкими статьями.
        - Почему этот человек вызывает у вас интерес? - спросил отец Александр.
        - Ему может угрожать опасность, - пояснил Юрьев.
        - Ещё бы, с его любопытством! - иронично заметил Семёнов.
        Оскар Рожков оказался лёгок на помине. Прозвенел звонок в дверь, и через несколько секунд охотник за привидениями был уже в прихожей. Если бы не заинтересованность Юрьева, отец Александр сразу бы вежливо выпроводил его.
        - Чем можем помочь? - спросил священник.
        - Мне надо поговорить с Виталием Семёновым, - ответил Оскар, бесцеремонно проходя в дом. - Что заставило его удалиться от успешного бизнеса? - он увидел Семёнова. - Виталий, почему вы решили перебраться в загородный дом и ездите к священнику? Какие давние грехи тяготят вас?
        - Я не буду отвечать! - твёрдо сказал Виталий.
        Охотник за привидениями вопросительно взглянул на священника.
        - А я не имею права ничего рассказывать вам, - развёл руками отец Александр.
        - А кто вы? - бесцеремонно спросил он Вадима и Лину.
        - Сейчас я буду задавать вам вопросы, - сказал Юрьев.
        - Это ещё почему?
        - Дело касается загадочной гибели влиятельного московского бизнесмена. Возможно, вам угрожает опасность. Расскажите, что вам известно о Караваеве.
        - Опасность? - Рожков вздрогнул. - Я ничего не знаю! Ничего не знаю!
        С этими словами он быстро попятился к выходу. Юрьев едва успел отдать ему визитку с телефоном своего кабинета.
        - Виталий Семёнов показался мне неплохим парнем, - сказала Лина Вадиму, когда они покинули гостеприимного хозяина.
        - Что ж, милая, доверюсь твоему умению разбираться в людях, - улыбнулся Вадим.
        Юрьев не шутил, скверных людей Алина интуитивно узнавала без ошибки.
        Прибыв в офис, маг Калиостро узнал, что его ждут федералы. Колдун не испугался, наоборот, почувствовал какую-то гордость и удовлетворение. Однако когда он увидел гостей, его самодовольство сразу же сменилось беспокойством. Он же отправил их в Древний Египет по петле времени! Как они вернулись? Колдун понимал, что вмешалась Та, встреча с Которой не входила в его планы. Первый гримуар, который он изучил, был посвящен теме: «как никогда не встретиться с Ней». Жильбер, вошедший следом, хотел улизнуть из кабинета, но строгий шеф не позволил ему.
        - Чем обязан? - спросил Калиостро посетителей.
        - Мы, господин Сковородкин, по делу о смерти одного очень влиятельного бизнесмена, - начал Юрьев.
        Графа передёрнуло, почему эти нахалы называют его по фамилии, однако, маг смог сохранить невозмутимый вид.
        - Не понимаю, чем могу вам помочь? Неужели вы думаете, что я убийца? - театрально произнёс Сковородкин.
        Жильбер подхалимно хихикнул.
        Эта манера не произвела на Юрьева должного впечатления. С подобным поведением он сталкивался не раз.
        - Я ничего не думаю, - спокойно сказал он. - Давайте поговорим честно.
        - Хорошо, я люблю честность, - сказал Калиостро. - Вы хранители законов миропорядка, которые расследуют убийство, переплетающееся с вашей миссией охранять гармонию мира.
        - Факт, факт, - закивал Жильбер.
        - Это правда с нашей стороны, - сказал Вадим. - А теперь ваша правда?
        Калиостро вздохнул.
        - Я человек, поднявшийся до огромных высот в оккультном познании неизведанного! Я приблизил свою сущность к высшим существам! Многие годы, потраченные на изучение тайных магических книг, не прошли даром. Я могу покорить Тьму. Долой глупых колдунишек, пресмыкающихся перед тёмными силами! Ибо человек - образ и подобие Бога - который может обуздать Тьму! Я научился управлять демонами, они повинуются мне и трепещут!
        Вадиму быстро надоело выслушивать это самовосхваление.
        - У вас огромное самомнение, граф Сковородкин, - съязвил он.
        - А вы думаете легко расшифровывать сложные тексты с мёртвых языков? - иронично спросил маг. - Ещё труднее понять их истинный смысл. Я изучал и буддистские тексты, и каббалу! Теперь я свободный человек, надо мной не властно ни время, ни дьявольские силы, ни Смерть! Македонский, Цезарь, Наполеон, Гитлер - идиоты! Они хотели подчинить себе мир силой оружия! А я выбрал деньги, влияние, компромат, наркотики! Привести пример? Опальный олигарх, живущий в Англии: он заключил "контракт", но стал подходить Срок, и он испугался, а я предложил ему помощь. Всего миллиард долларов и его душа свободна от Тьмы, но для меня он раб! Через таких людей я могу влиять на все деловые и политические круги. С их помощью я могу руководить воинами! Таких людей, точнее - таких рабов, - Калиостро подчеркнул это слово, - у меня немало! - ехидная улыбка исказила лицо колдуна.
        - Да уж, своеобразный по гнусности стиль! Руководить войной! - заметил Юрьев.
        - Я выбираю себе последователей! - продолжал колдун. - Я помогаю им обрести высшую Силу, богатство и бессмертие в обмен на верную службу.
        - Вы полностью доверяете своим людям? - осмелев, спросила Лина.
        - Точный вопрос, - хитро прищурившись, ответил маг. - Мне не нужно никому доверять. Пока они верно служат мне, я даю им Силу. Им никогда не достигнуть моих возможностей. Они всегда будут слабее меня. Даже все вместе взятые!
        - Значит, придти к вам на работу может любой желающий? - не скрывая иронии, спросил Вадим.
        - Ошибаетесь, мой друг! Я сам выбираю людей. Я чувствую истинный талант!
        - Как у Семёнова?
        - Именно, именно, ты умный парень.
        - Нам ясна ваша позиция, спасибо, - кивнул Юрьев. - Вернёмся к убийству Караваева…
        Калиостро вздохнул:
        - Да, я знал его. Он просил меня научить его магии, предлагая хорошую оплату за эту услугу. Бездарный человек. Даже Владыка Тьмы не захотел покупать его никчёмную душу. Она и так была у него в руках. Учить идиотов бесполезно!
        - А вы пытались?
        - Да, но чтобы заполучить больше денег. Не стоит отбрасывать даже самую малую возможность подзаработать.
        - Как я понимаю, «с каждого понемножку» вы сделали неплохое состояние. Особенно на магах-шарлатанах. Они вам «отстёгивают» как рэкету. Да и на обычных бандитах вы неплохо зарабатываете!
        - Во-первых, считать деньги в чужом кармане неприлично, - заметил Жильбер. - Во-вторых, нам тоже надо на что-то жить! Если отвергаешь малый заработок, тебе не видать крупного!
        - Да, нельзя думать о мировых свершениях, когда в кармане пусто, - съязвил Вадим. - Ну, вы решили себе ни в чём не отказывать, тогда и на мировое колдовское господство сильнее пробивает!
        - Я терплю ваши бредни только из уважения к Ней, - сказал Калиостро.
        «Из страха, - подумал Юрьев. - Если ты Её прогневаешь, то никакие магические артефакты не спасут тебя от Её праведного гнева!»
        - Да, я Её боюсь, - сказал Калиостро, прочитав его мысли. - Всё Её боятся. Только чокнутые вроде вас с Ней сдружились.
        - Мы воспитаны уважать любую профессию, - иронично заметила Лина.
        - Все профессии… кроме колдунов, - добавил Юрьев.
        - Хватит! - Калиостро стукнул кулаком по столу. - Ещё есть вопросы?
        - Всего лишь один - вы уверены в своём выборе?
        - Да! Разве ваш любимый философ Ницше не говорил, что надо встать по ту сторону добра и зла?
        - Граф Сковородкин, вы Ницше неправильно поняли, - ответил Вадим. - Кстати, спасибо за путешествие в царство Та-Кем, оно было очень увлекательным, - добавил он с театральным поклоном.
        Глава Десятая
        Вера Лимова, любовница Караваева, крашеная жгучая брюнетка со стрижкой «короткое каре», напоминала ожившее фото гламурного журнала. Её ухоженный образ был заслугой опытного стилиста. Она привыкла продумывать свой стиль до мелочей. При создании нового стиля, Вера всегда учитывала состояние души. Комфорт образа был немаловажен для Лимовой, от него особенно зависел цвет волос девушки. Сейчас она чувствовала себя комфортно жгучей брюнеткой, что было оригинально в сочетании с её светло-серыми глазами.
        - Вас интересует Караваев? - переспросила она Вадима. - Спрашивайте, что знаю - расскажу.
        - Извините, но меня интересуют ваши с ним отношения, - пояснил Юрьев.
        - Хорошо, - Вера пожала плечами. - Что именно вам надо узнать?
        - Каков был Караваев в личной жизни?
        - Так себе, - ответила Вера. - Но, как вы понимаете, выбирать мне не приходилось. Если честно, он был жадноват. Да, Караваев оплачивал все мои расходы, но только по предъявлению чека. А подарить мне, в смысле оформить на меня жильё или машину - и речи быть не могло! Скорее всего, он вел себя так, чтобы я не могла от него уйти!
        Вера вздохнула. Закурила, как заметил Вадим, дорогие сигареты.
        - И что теперь? - спросила она себя, затянувшись сигаретой. - Я сижу в маленькой квартирке на окраине… Как видите, тут ремонт старше вас, Лина! У меня остались только украшения, подаренные по праздникам. Но, как выяснилось, продав их, я протяну всего лишь около года… И то, если буду покупать еду в дешёвых супермаркетах и одеваться на китайском рынке… Ладно, извините, глупо с моей стороны просить сочувствия у посторонних людей…
        - Что вам известно о табличке Гильгамеша? - спросил Юрьев.
        - О чём? - переспросила Вера.
        - Глиняная табличка с клинописью - древними буквами вроде палочек, - пояснила Алина более доходчиво.
        - Да, было что-то подобное, - задумалась Вера. - Но не уверена, что это именно Гир… гель… гиль… ну, вы меня поняли…
        Вера стряхнула пепел в изящную пепельницу.
        - Кто-нибудь просил Караваева продать ему этот предмет? - поинтересовался Вадим.
        - Его дела меня не касались. Честно, понятия не имею. Домой к нему никто не приходил… А так… не знаю… Спросите у Юлии Диковой, его секретарши, она девушка толковая и наблюдательная… Думаю, она вам поможет… Кстати, Юлия говорила, что у Караваева после смерти пропала какая-то древняя вещь… Я не предала этому значения… Может, это именно то, что вы ищите!
        - Спасибо, у меня есть её телефон. А как вы относитесь к секретарше Караваева?
        - Ох, если вы спрашиваете про ревность, то могу сказать, что Караваев был не из тех, кто смешивает постель и работу. Он был уверен, что от этого снижается продуктивность труда. Юлия была для него просто хорошим работником. Не буду скрывать, что мы с ней всегда ладили, и сейчас общаемся. После смерти Караваева мы обе оказались в затруднительном положении и поддерживаем друг друга. Юлия уже нашла новую работу, не такую высокооплачиваемую, как у Караваева, но вполне приемлемую.
        На этом беседа завершилась. Вера Лимова с плохо скрываемой радостью проводила гостей.
        - Мне Вера показалась сообразительной, - заметила Лина, когда они вышли на улицу.
        - М-да… мозги у неё есть. Хоть и играет под дурочку. Особенно меня удивило, что она сделала вид, будто не знает имени Гильгамеш… По моим данным, она посещала курсы по истории древних культур… Конечно, это не диплом ВУЗа, но раз её заинтересовала эта тема, Вера смогла бы запомнить имя Гильгамеш, о котором знает большинство учеников средней школы.
        - Значит, Вера могла выкрасть табличку, убив любовника? - спросила Лина.
        - Возможно, милая. Как ты поняла, обеспечить ей будущее Караваев не собирался. А такая умная женщина, наверняка, задумывалась - а что ждёт её завтра? Есть ещё один факт не в её пользу.
        - Какой?
        - Вера подыскивает себе элитное жильё. Вряд ли она могла бы себе это позволить, будь её финансовое положение столь ужасно, как она утверждает. Да и курит она не «Приму».
        Юлия Дикова, миловидная стройная молодая женщина в изящном строгом костюме, встретилась с Вадимом и Линой после рабочего дня.
        - Буду рада помочь, - вежливо сказала она, взволнованно поправляя вьющиеся каштановые волосы.
        Она приветливо улыбнулась. Вадим отметил, что такая девушка в его вкусе: стройная, умная, естественная - как Линуля.
        - Вы обнаружили пропажу таблички Гильгамеша? - спросил Юрьев.
        - Да, - кивнула Юля. - Я была в курсе этого приобретения. Скажу сразу, я очень надёжный человек и не разглашаю тайны. Караваев решил хранить табличку Гильгамеша в сейфе своего дома. После смерти Караваева была произведена опись его имущества, тогда и обнаружилась пропажа таблички!
        - Вы думаете, её украли? - спросила Лина.
        - Не знаю, - пожала плечами Юлия. - Может, он продал её частному лицу незадолго до смерти и решил это не афишировать…
        - Ваш работодатель занимался магией? - задал Вадим общий вопрос.
        - Да, я замечала нечто странное, но утверждать не буду. Как вы понимаете, по душам я с ним никогда не говорила, но интерес Караваева к оккультизму не заметить было невозможно. Иногда он приобретал через меня какие-то странные раритеты. Табличка Гильгамеша тоже была куплена с моей помощью.
        - Судя по всему, он доверял вам, - заметил Юрьев.
        Женщина задумалась:
        - Да, Караваев был доволен моей работой и умением хранить коммерческие тайны. Поэтому я была посвящена во многие его финансовые вопросы. Но о полном доверии речи не шло, Караваев был очень скрытным и осторожным. То, что я знала о нём - всего лишь пять процентов всех его дел. Я не проявляла ненужного любопытства, что шло мне на пользу.
        - А сколько лет вы работали у Караваева? - поинтересовалась Алина.
        Вадим мысленно похвалил её за нужный вопрос.
        - Около двух, - ответила Юлия. - Зарплату он выдавал без задержек, но всего лишь раз сделал прибавку.
        На вопросы Дикова отвечала конкретно и участливо, желая помочь, но её лёгкое волнение не заметить было невозможно.
        - Я могу подвезти вас, - предложила она, когда разговор был завершен.
        - Нет, спасибо, у меня ещё дела, - поблагодарил Вадим. - Если только Алину…
        Юрьев решил отпустить девушку пораньше. Линуля не привыкла к подобной работе, её нельзя перегружать.
        - Да, если не трудно, - кивнула Лина, назвав адрес.
        - Это почти по пути! - заверила её Юлия. - Поехали.
        Алина не спорила. Наоборот - вдруг удастся что-то узнать, и познакомиться поближе с подозреваемой тоже не помешает. Они сели в машину. Быстро завязалась легкая беседа. Юля оказалась приятной в общении, и Лина невольно прониклась к ней симпатией.
        - Вадим - твой парень? - спросила Юлия.
        Алина заметила волнение, мелькнувшее на её лице.
        - Да, - коротко ответила она.
        «Только этого не хватало! - подумала Лина. - Надеюсь, Юлия просто по-женски поинтересовалась, без видов на Вадима… А то… у неё есть все шансы… Ладно, не стоит впадать в паранойю».
        Они приехали. Юлия протянула Алине визитку.
        - Если что, звони! Просто так, можно будет прогуляться. Я знаю приличные места, где можно хорошо развлечься. У меня мало приятелей, и я рада любому знакомству.
        Когда Лина ушла, Юлия быстро набрала номер Веры.
        - Я сейчас приеду, надо поговорить! - сказала она.
        - Хорошо, - ответила Вера, - ты по поводу допроса?
        - И не только, жди.
        Большой крюк делать не пришлось, и вскоре Юля была у подруги.
        - Значит, есть подозрение, что Караваева убили! - волновалась Вера. - Его прикончили какие-то колдуны! Это ужас! Они нас убьют!
        - Я не верю во всякую чушь вроде магии, - заметила Юлия. - Не надо паниковать!
        - Нужно немедленно продать табличку! - настаивала Вера. - Ты нашла покупателя?
        - Успокойся, надо подождать, пусть цена на неё подскочит, как на акции… А во-вторых, нужно выждать, пока всё уляжется… Такие дела сходу не делаются!
        - Я боюсь, что нас тоже убьют! Колдуны, наверняка, уже узнали, что табличка у нас!
        - Как они это узнали? При помощи магии? - иронично спросила Юля. - Не впадай в детство!
        - Я боюсь! - повторила Вера.
        - А когда крала - не боялась, - съязвила подруга.
        - Я не знала, что будут такие сложности!.. Мы ввязались в опасную игру, - Вера нервно закурила. - Ещё и эфэсбэшники вмешались…
        - А Вадим мне понравился, - вдруг задумчиво заявила Юля.
        - Что? Ты влюбилась, дура! - Вера затряслась. - Тогда мы пропали!
        - Да, он мне нравится, но это не значит, что я подарю ему табличку Гильгамеша! Успокойся! Вадим просто приятный человек, и с его девушкой мы быстро подружились.
        Вера недоверчиво посмотрела на неё:
        - Юлька, ты хочешь с ним встречаться? Собираешься выйти на парня при помощи его девушки? Ты решила его отбить?
        - Ты чокнутая! Одиночество спекло тебе мозги? - буркнула Юлия. - Мне просто было приятно пообщаться с хорошим человеком. Лина мне тоже просто по-человечески понравилась. Ладно, не буду лукавить, я не прочь познакомиться с Вадимом Юрьевым поближе. Но я не хочу отбивать его! Зачем он мне?
        - Ты сдурела! Из всего населения города ты запала на мужика, который может нас засадить! - Вера Лимова задыхалась от гнева и страха.
        - Опять ты твердишь одно и тоже! И причём тут «засадить»? Он что, мент? И за что нас можно засадить? - спросила Юлия. - Мы никого не убивали. А табличка… пока она у нас, мы в безопасности - точно…
        - Ой! А вдруг нас сдадут покупатели? Как мы узнаем, что они нас не выдадут?
        - Они нас не выдадут, потому что им эта табличка нужнее, чем нам… Они хотят купить артефакт не для публичной демонстрации. Вера, не паникуй, ты же умная девушка! О табличке Вадим Юрьев скоро забудет, наверняка, появится новый след…
        - Ты была секретаршей Караваева, придумай ему этот след! Вспомни, с кем он ругался! Соблазни Юрьева, всё равно он тебе нравится, пусть от этого будет хоть какая-то польза!
        Вера хмыкнула. Юля сделала вид, что не заметила этой ухмылки.
        Глава Одиннадцатая
        Люся и Виталий сидели в модном ресторане. Сексуальная куколка выглядела как всегда шикарно. Несомненно дорогое декольтированное платье выгодно подчёркивало её идеальную фигуру. Семёнов не мог налюбоваться на свою подружку.
        «Всё же время у стилистов не проходит даром. Хотя Люся хороша от природы, - подумал он, и осёкся. - М-да, кто её знает? Рыжие локоны точно крашены. Зато фигура 90х60х90. Он вспомнил шутки приятелей на тему, что у его Люськи всё из силикона. Завидуют. А её милое личико, идеальный макияж. Без макияжа Люсю он не видел ни разу».
        - Ты так смотришь на меня, будто хочешь слопать, - на её чувственных губах заиграла сладкая улыбка, обнажившая ряд ровных белых зубов.
        Она положила свои наманикюренные пальчики на его руку.
        «Всё же Люська редкостная стерва, но такая шикарная женщина! - подумал Виталий. - Она не похожа на Риту! - Он удивился. - Почему Рита вдруг вспомнилась? Разве можно сравнивать её с Люськой… Нельзя… Рита совсем другая… Лучше Люси… Рита обладает каким-то особым притяжением».
        - Можно с вами поговорить? - прервал их холодный женский голос.
        Семёнов вздрогнул. У их столика стояла Жанна. Её длинное чёрное облегающее платье с треугольным вырезом вызвало завить Люси. Ведьма выглядела великолепно, но во всём её облике чувствовалось нечто пугающее.
        - Вы… Вы… - начала возмущаться Люся, она была готова вцепиться в волосы нахалке, осмелившейся прервать их любовную беседу.
        - Замри! - тихо велела ей Жанна.
        Люся застыла, подобно восковой фигуре. Гримаса возмущения замерла на её лице.
        - Потанцуем! - сказала Жанна Виталию.
        - Простите, нет…
        - Это не просьба!
        Семёнов не помнил, как закружился с ведьмой в каком-то медленном танце. Она положила ему руку на плечо. Даже через пиджак Виталий почувствовал холод её рук.
        - Я не собираюсь вас соблазнять, даже не надейтесь! - сказала Жанна. - Неужели вы не оценили выгоду нашего предложения? Мы, в отличие от наших конкурентов, даём вам полную свободу!
        - Свободу на двадцать лет! - заметил Семёнов. - А что будет потом? Я сдохну? Хорошая перспектива!
        - Вы узнаете об этом позже. Могу сказать одно - вам уготована особая миссия! Не будьте идиотом, соглашайтесь на сделку!
        - Какая же это сделка, если я не знаю всех пунктов вашего контракта?
        Песня закончилась. Они направились назад к столику, где сидела неподвижная Люся.
        - Как хотите, - пожала плечами Жанна. - Я скоро опять навещу вас.
        Ведьма щёлкнула пальцами. Люся ожила. Она хотела обругать «соперницу», но Жанна уже удалилась в глубину зала.
        - Кто это!? - закричала Люся на Семёнова. - Почему она к тебе приставала? Ты с ней спал? Говори! Подлец!
        Люся дала ему пощёчину и гордо направилась к выходу. Виталий хотел последовать за ней, но, передумал. Истерики любовницы ему надоели. Если раньше темперамент Люси забавлял Семёнова, то теперь вызывал раздражение. Всему есть предел.
        Выпив ещё один коктейль, Семёнов отправился в уборную, где его ждала неожиданная встреча с господином Рожковым.
        - Да, я всего ожидал от вас, - простонал Виталий. - Но я даже не думал, что вы будите караулить меня в сортире! Это уже… не знаю, как это назвать…
        Семёнов не договорил, его взгляд пал на зеркало, которое начало чернеть. Зеркальное стекло стало подобно пасмурному ночному небу. Тёмно-серая тень выскользнула сквозь зеркальную грань, окутав Виталия. Семёнов ощутил головокружение, он чувствовал, что скоро начнёт задыхаться. Вдруг тень замерла и резко попятилась к зеркалу, скрывшись за стеклом. Виталий с удивлением смотрел в своё отражение в ярко-чистом зеркале - без признаков помутнения.
        - В нас хотел вселиться демон! - прошептал Рожков. - Нет… не в нас, а именно в вас! Им нужны вы, Виталий. Они хотели подчинить вас, вселив в тело демона… Но кто они? Кто?
        - Откуда я знаю! - огрызнулся Семёнов. - Вы же знаменитый охотник за приведениями!
        Его прервал чей-то тихий стон. Обернувшись, Виталий увидел мужчину, лежащего на полу. Он вошёл в момент появления тени. Семёнов помог ему придти в чувства, свидетель аномального явления был в обмороке. Обессилевший парень с трудом смог сесть на пол, облокотившись спиной о стену.
        - Что это было? - произнёс он едва слышно. - Тень из зеркала, от которой потемнело в глазах.
        Оскар быстро выскользнул из уборной.
        - Тебе стало плохо, наверно, много выпил, - ответил ему Виталий, помогая подняться. - Или съел что-то не то. Вот в глазах и темнеет.
        Семёнов решил не вдаваться в подробности, зачем пугать ничего не подозревающего парня.
        Глава Двенадцатая
        Ведьма Жанна часто коротала вечера в клубах, наслаждаясь огнями и шумом дорогих вечеринок. Для ведьмы - любительницы гламура поход в клуб был отличным поводом нарядиться в ультра-короткие платья, благодаря которым в свете мигающих огней Жанну часто принимали за пятнадцатилетнюю девчонку.
        Наблюдение за посетителями доставляло ведьме особое удовольствие. Какие они разные. Одни, явно занятые учёбой или работой приходят всего лишь пару раз в месяц. Другие - тусуются каждый вечер. Именно эта категория людей смешила Жанну. Они стараются выглядеть круче - и в одежде, и в манере поведения, но на самом деле ничего из себя не представляют - они нули.
        На этот раз вечер ведьмы был нарушен хранителями законов миропорядка.
        - Что вам надо? - спросила она грубо, когда они сели рядом с ней за столик. - Догадываюсь, поручение от Четвёртого Всадника.
        - У вас хорошая ведьминская догадливость, - сказал Юрьев. - Но есть ещё одна причина, дело касается смерти Караваева…
        - Это дело только повод, чтобы выполнить очередное Её задание, - с сарказмом заметила Жанна. - А про убийство я ничего не знаю…
        Ведьма демонстративно отвернулась.
        Музыка играла громко. Приходилось напрягаться, чтобы услышать, что она говорит.
        - А по некоторым данным, вы всё знаете, - сказал Вадим. - Нам сказал Лаврентий…
        - Болтливый слизняк, - проворчала ведьма. - Если бы не его контракт, я бы стёрла его в порошок! Ничего, я подожду… немного ему осталось…
        Жанна достала сигарету.
        - Ну, так что? - спросил Вадим.
        - Я знала Караваева, - ответила ведьма, зажигая сигарету щелчком пальцев. - Он приходил ко мне с просьбами уничтожить конкурентов. Предлагал хорошо заплатить.
        - А вы?
        Жанна окинула его гневным взглядом:
        - Я не занимаюсь подобными глупостями для начинающих! Я ведьма высшего класса, я служу злым силам несколько сотен лет!
        - Значит, вы только выполняете приказы шефа? - поинтересовалась Лина.
        Ведьма перевела взгляд с Вадима на неё.
        - Не приказы, а задания! - поправила Жанна. - Я его агент.
        - И вы совсем не используете Силу для себя? - удивился Юрьев.
        - Именно для себя - использую, но не для горстки жадных бездарей! Я понятия не имею, кто убил Караваева. Это кто-то не из наших! - ведьма поднялась и быстро смешалась с клубной толпой.
        Разговор был окончен.
        - Ведьма утверждает, что ей не известно о том, кто призвал силы зла, чтобы совершить убийство, - заметил Вадим.
        - А что это значит?
        - То, что убийца достаточно силён, чтобы совершить такое сложное преступление самостоятельно. Убийца обладает собственной Силой. Возможно, тёмной Силой, но эта Сила своя.
        - Побудем тут ещё немного, - попросила Лина. - Кстати, сегодня в клубе какой-то модный ди-джей.
        Её голос заглушали звуки громкой музыки.
        - Ненавижу ди-джеев! - проворчал Вадим. - Меня раздражает их музыкальная подборка!
        - Знаю, ты любишь рок и ретро-баллады, - ответила она. - Тут я с тобой солидарна.
        Девушка положила ему голову на плечо.
        - И просто хорошую медленную музыку… А дискотеки вообще ненавижу! - выразил своё мнение Юрьев, обнимая её за плечо.
        - Хм… я вот заметила, что парни обычно дискотеки терпеть не могут, - задумалась Лина. - Ладно, пойду потанцую, раз уж пришли, - решила она.
        Вадим не возражал. Хотя репертуар ди-джея, мягко говоря, ему не нравился. Лина, как любитель рока, тоже была не в восторге от музыкальной подборки, но потанцевать очень хотелось. Юрьев наблюдал за её фигуркой в свете мерцающих огней, мысленно ругаясь, когда какая-нибудь девица заслоняла собой Алину. Линуля двигается очень изящно и эстетично - отметил Вадим.
        Танцпол был заполнен в основном девушками. Парней почти не было, а те что были, танцевали каждый со своей подружкой. В центре дёргался какой-то странный одинокий конфетный мальчик.
        Заиграла медленная музыка. Разочарованная Лина вернулась на место. Лилась сахарная неприятная мелодия. Вадим хотел пригласить её, но вовремя спохватился, Алина решит, что это из вежливости - ведь он эту песню ненавидит. Хотя сейчас Юрьев был готов потанцевать с ней под любой, даже самый гнусный мотив.
        - Не грусти, Линуля! - ласково сказал Вадим. - Если тут заиграет хоть что-то приличное, я потанцую с тобой! - пообещал он. - А если нет, тогда под что придётся…
        Лина кивнула, уловив в его словах искренность и теплоту любви.
        Вадим вспоминал, когда он последний раз танцевал. После смерти жены ни разу… если не считать обязаловку на корпоративных вечеринках.
        Вдруг как по заказу заиграла одна из самых любимых песен Юрьева. Он вздрогнул. Через несколько секунд они уже танцевали. Алина знала, что Вадим обожает эту песню. Хотя эта мелодия ей давно надоела, как и фильм, к которому она была написана - любое звучание этой песни вызывало у Лины тоску - но сейчас эта музыка зазвучала иначе.
        Ди-джей резко прервал танец слащавым попсовым мотивчиком.
        - Может, пойдём? - спросил Вадим. - Завтра рано вставать.
        - Да, пожалуй, - кивнула Лина, усталость давала о себе знать. - Идём.
        Обнявшись, они направились к выходу.
        Глава Тринадцатая
        Вечер Жанны был испорчен, ведьма была очень раздражена, и поэтому встреча с Рожковым оказалась особенно некстати.
        - Мадам, разрешите взять у вас интервью? - театрально обратился он к Жанне.
        - Отстань, - устало ответила она.
        Ведьма направилась вдоль тёмной улицы.
        - Только истинная ведьма не побоится одиноко гулять в столь позднее время! - восхитился он. - Позвольте мне сопровождать вас, мадам.
        - Я не мадам.
        - Простите, мадемуазель…
        - Ладно, задавайте ваши вопросы и проваливайте, - сдалась ведьма. - Мне плевать, что вы напишите в своей «жёлтой» статейке для тупых подростков и скучающих домохозяек.
        - Зря вы так… Понимаете, я хочу написать о настоящей ведьме! Какое представление о ведьме у рядового человека? По глупым сказкам! Ведьма - это что-то страшное старое, кривоногое, с бородавками на длинном скрюченном носу… Бррр…
        Оскар поймал злой взгляд Жанны. Она уже подумывала его покалечить.
        - Но ведь на самом деле… вы живая противоположность этим стереотипам! - быстро сказал он. - Вы молодая красивая сексуальная женщина…
        Эти слова немного смягчили ведьмино сердце.
        - Что вы хотите узнать обо мне? - спросила она.
        - Всё о вашей повседневной жизни: ваш распорядок дня, ваши вкусовые пристрастия, какого стиля в одежде вы придерживаетесь, какой косметикой пользуетесь. На вид стандартное интервью, но так как это интервью ведьмы, оно станет исключительным!
        - Хорошо, я согласна, - кивнула она. - Только не пишите моего имени. Настоящая ведьма не должна «засветиться».
        - Вот ещё одна черта истинной ведьмы! Так и напишу, «как реальный профессионал колдовского дела, она пожелала остаться неизвестной». Поэтому в интервью будем называть вас ведьма-икс!
        - Сойдёт, - кивнула Жанна. - А всё же, кто в эту галиматью поверит?
        - Поверят, поверят! - улыбнулся Оскар. - Иначе бы жёлтая пресса не занимала лидирующие позиции во всём мире.
        - Да, демон, придумавший жёлтую прессу получил пожизненный отпуск и богатое проживание на земле! Гениальное изобретение! Вы должны быть ему благодарны, иначе не видать вам работы.
        Охотник за привидениями кивнул в знак согласия.
        - Я заметил странную парочку, - робко начал он. - Парня и девушку… Я их уже видел у священника…
        - Они расследуют убийство московского бизнесмена Караваева, - безразлично ответила Жанна.
        - Хм… интересно… я тоже расследую это дело…
        - Вы? - губы ведьмы исказила презрительная усмешка.
        - Да, я веду своё расследование! Мои читатели первыми узнают результат! А вам, наверняка, что-то известно. Такая женщина как вы знает всё.
        - Я понятия не имею, кто прикончил Караваева, - отмахнулась ведьма. - У меня своих дел полно.
        - Но, может, вам известно имена демонов, которых призвали для этой цели? Ведь их явно убили при помощи чёрной магии.
        - Вряд ли это демоны, иначе я бы знала…
        Расставшись с Оскаром, Жанна решила продолжить ночные развлечения и отправилась в другой модный клуб. Устроившись за барной стойкой, ведьма легко познакомилась с двумя местными тусовщиками Стёпой и Колей.
        Парни не отходили от колдуньи ни на шаг и осыпали её восторженными комплиментами, а когда Жанна угостила их мартини, мальчики особенно повеселели и прониклись к новой знакомой особой симпатией. Вскоре она выяснила, что они живут тусовками, нигде не работают и постоянных девушек у них нет. Тусовщики, не обременённые моралью и обязательствами, стали идеальной находкой для ведьмы.
        Предложение Жанны поехать к ней вызвало у Стёпы и Коли нескрываемую радость. Они расцеловали ей руки и снова рассыпались в комплиментах. Выходя из клуба, ведьма хорошо слышала их шёпот:
        - Это богатая баба, мы ей приглянулись. Минимум неделю нам будет что пожрать.
        - Ага, она и шмоток нам накупит… кстати, тётка не уродина, что тоже радует.
        Ничего не подозревающие парни, послушно следовали за Жанной. Их даже не смутила мрачноватая квартира новой знакомой. Гостиная, куда привела их ведьма, была оформлена в красно-чёрных тонах. Бра в форме свечей тускло освещали комнату. Висевших на противоположных стенах два больших зеркала в старинной раме оптически создавали коридоры внутри друг друга. Из-за висевших рядом с зеркалами бра-свечей оптический «коридор» казался освещаемым свечами.
        - Наверно, она любит готику, - шепнул Стёпа приятелю.
        - Лишь бы не садо-мазо, - заметил ему Коля.
        Оставив мальчиков в гостиной, Жанна удалилась в спальню.
        Стёпа и Коля развалились на мягком диване, отделанном красным и бардовым шелками. Они смело выпили по бокалу шампанского, которое любезно предоставила им хозяйка квартиры.
        Вскоре ведьма вернулась. На ней вместо короткого чёрного клубного наряда было длинное красное облегающее платье и чёрный атласный плащ. Жанна встала у зеркал и жестом попросила парней подняться и подойти к ней. Стёпа и Коля медленно шли к ведьме, которая изящно манила их руками. На её бледном лице играла зловещая улыбка, очаровывающая тусовщиков.
        Подманив к себе, Жанна подвела парней к одному из зеркал.
        - Повернитесь к зеркалу! - её голос звучал мягко, но повелительно.
        Парни послушались. Как загипнотизированные они смотрели в длинный зеркальный коридор с мерцающими огоньками. Шёпот Жанны заставил их впасть в транс. Через минуту Стёпа и Коля очнулись, но это уже были не тусовщики, подобранные в клубе.
        - Вы здесь демоны? - величественно спросила ведьма, раскинув руки.
        - Здесь, здесь! - ответил Стёпа, потягиваясь.
        - Красивые тела, молодые! - довольно сказал Коля, любуясь собой в зеркало.
        - Да, мы красавцы! - хохотнул Стёпа. - Только фитнессом надо заняться, мышцы подкачать, и все девчонки будут наши!
        - Да, ты прав. Сейчас девчонки любят сильных парней.
        - Угу, сильных и стильных!
        Стёпа и Коля хлопнули друг друга по ладоням.
        Тела двух городских бездельников стали идеальными убежищами для демонов. Жанна, довольно улыбаясь, любовалась своими новыми помощниками. Она легко ввела демонов, данных ей в подчинение, в мир людей.
        Глава Четырнадцатая
        Утром в кабинет к Вадиму заявился Оскар Рожков. Он уже не выглядел таким испуганным как при их первой встрече. Похоже, он решил выгодно воспользоваться случаем знакомства с Юрьевым. Рожкова раздосадовало, что его записали на приём не сразу, и он не скрывал своего недовольства.
        - Меня очень заинтересовало дело об убийстве бизнесмена Караваева, - сказал Оскар.
        - С каких пор эта информация стала достоянием жёлтой прессы? - спросил Вадим.
        - Я за свободу слова! - гордо сказал Рожков. - Мои читатели должны знать всё.
        - Ничем не могу вам помочь, - твёрдо сказал Юрьев. - А вы не забыли о том, что вы в опасности?
        Оскар вздрогнул.
        - Я помню, вы сказали мне это в доме священника. Откуда вам это известно? Какая опасность?
        - Этого я вам сказать не могу. Вы были знакомы с убитым?
        - Ну… Написал статейку, что он балуется чёрной магией, - ответил Оскар. - Так, в общем описал, без подробностей.
        - Как Караваев отреагировал?
        - Никак, ноль внимания. Такие люди считают ниже своего достоинства обращать внимания на «жёлтую прессу»… А что за опасность меня ждёт? Вы не ответили!
        - Пока я уверен только в том, что эта опасность связана с вашим чрезмерным любопытством. Все, кто лезут не в свои дела, плохо заканчивают.
        Рожков расхохотался:
        - Ничего, я привык рисковать. А про вас я могу сказать, что вам ещё ничего не известно. Я-то думал, что вам, действительно, уже что-то стало понятно! - охотник за привидениями пытался уязвить Вадима и вызвать на откровенность, но столь мелкая психологическая провокация не тронула Юрьева.
        - А почему вы не ведёте телепередачи? - вдруг спросила Лина. - У вас только статьи и книги. Нет видеоматериала?
        - Я бы не хотел засветиться на экране, слишком тяжело, когда твоё лицо узнают… В моей работе важна таинственность, - пояснил Рожков. - Ну, что вам известно? Хотите прославиться? Я выделю вам целую главу в моей новой публицистической книге о демонах…
        - Если вам больше нечего нам сказать, - заметил Вадим. - Можете идти домой.
        Рожков пожал плечами и молча направился к двери.
        - Представляю, что он напишет! - воскликнула Лина.
        - Пусть пишет. Всё равно нормальные люди такие опусы не читают, - махнул рукой Юрьев. - Не говоря уже про его книги и газету.
        - М-да… назвали бы эту газету «Газетой для идиотов».
        - Это было бы интересно. Причём покупали бы её не те, кто считают себя идиотами… А просто любопытные, которым интересно, что пишут для идиотов.
        - Любопытные? Тогда я бы точно купила!
        Колдун Лаврентий вошёл в магазин «Париж». Он почувствовал сильное головокружение, перед глазами поплыли разноцветные пятна, стало трудно дышать. Среди радужных кругов маг увидел Её, Она смотрела ему в глаза, приветливо улыбаясь. Колдун издал душераздирающий вопль ужаса, но он не услышал своего крика…
        Вадим снял трубку телефона. Он резко помрачнел, и Алина поняла, что случилось какое-то неприятное событие. Юрьев быстро записал названный ему адрес.
        - Колдун Лаврентий мёртв, - сказал он, повесив трубку.
        - Убит? - предположила Лина.
        - Я тоже так думаю, хотя его смерть выглядит как обычная остановка сердца…
        - Хм… странно, он же говорил, что у него контракт…
        - Да, Линуля, мне это тоже кажется подозрительным… Лаврентий потерял сознание в магазине «Париж», торгующий мужской и женской парфюмерией… Смерть наступила мгновенно… Что ж, отправимся по адресу этого магазина.
        Магазин оказался роскошным - богатый ассортимент известных мировых марок впечатлил бы любую стильную штучку. Переступив порог магазина, Вадим и Лина увидели Жанну, придирчиво выбирающую духи.
        Ведьма сразу почувствовала присутствие хранителей и резко обернулась.
        - Не знаю, какой аромат выбрать, - весело-непринуждённо сказала она. - Лина, у тебя хороший вкус, подскажи…
        Жанна протянула Алине пробники духов.
        - Думаю, вы в курсе, что был убит колдун Лаврентий, - сказал Юрьев.
        - Конечно, я же ведьма, - не без кокетства ответила она. - Вас удивляет его смерть? Ведь у него был контракт, не так ли? Да… Хороший был контракт, но в нём было одно маленькое условие - никогда не посещать Париж…
        Она жутко рассмеялась.
        - А Лаврентий вошёл в магазин «Париж», - с досадой сказал Вадим. - Ваша дьявольская братия легко обманула его…
        - Обманула? - насмешливо передразнила ведьма. - Дурачку-магу надо быть внимательнее! Ведь в контракте не было уточнений, что Париж - это именно город!
        Жанна утёрла глаза от слёз смеха.
        - Можете подозревать меня, но я постоянный покупатель в этом магазине. Так что я здесь не из-за Лаврентия, а просто хочу купить хорошие духи! - заметила ведьма. - Выбрала? - приветливо спросила она Лину.
        - Да, - уверенно сказала девушка. - Вашему образу больше подойдут эти.
        Ведьма взяла пробник и с наслаждением знатока вдохнула аромат духов.
        - Хм… ты права! Спасибо, деточка.
        Ведьма чихнула и на её ладони появился флакончик духов, которые Лина выбрала по пробнику. Жанна положила его к себе в сумочку и направилась к выходу.
        - М-да… она никогда не платит, - грустно отметила Алина. - Ведьма… Никто даже не заметил, как она унесла дорогие духи.
        - Что за духи? - поинтересовался Юрьев.
        - Я в духах не особо разбираюсь… Но название прочесть успела и моего туристического французского достаточно для его перевода… Духи называются «Опасное приключение»…
        - Хм… это для стервозных дам, - проворчал Вадим.
        - Да, но это особая категория женщин - причём немалая в наши дни, - задумалась Лина. - Потенциальные потребители…
        - Запомнила аромат?
        - Вряд ли, я же не ищейка… Но запах необычный… очень тяжёлый и крепкий. Хм… аромат для энергичной, независимой и соблазнительной женщины.
        Лина протянула пробник Вадиму.
        К ним подошёл Рожков.
        - Я видел, как вы следили за нами с улицы, - безразлично сказал Юрьев. - Быстро вы прибежали.
        - Ага, - довольно произнёс охотник за привидениями. - Как я и думал, колдун Лаврентий умер не случайно. Ведь вы не просто так заглянули в магазин!
        - А вы откуда знаете, что Лаврентий умер? - спросил Вадим.
        - Жанна подсказала, мы с ней сдружились! А вам обидно, что такая информация стала достоянием «жёлтой» прессы?
        Юрьев не посчитал нужным ответить ему.
        - Думаете, Жанна тут не случайно? - твердил Рожков, торопясь за выходящими из магазина хранителями. - Вы уже догадываетесь кто убийца?
        Вадим обернулся. Охотник за привидениями отпрянул от его сурового взгляда.
        - Думаешь, Жанна заманила Лаврентия в «Париж»? - спросила Лина, когда Оскар оставил их в покое.
        - Возможно, но это мог быть кто-то другой, связанный с тёмными силами, и узнавший условия контракта Лаврентия.
        - А Сковородкин? Он говорит, что не зависит от тёмных сил, и хочет стать сверхличностью, способной повелевать Добром и Злом.
        - В том то и дело, раз он может управлять Силами Тьмы, то, наверняка, мог узнать об условиях контракта. Его дружок Жильбер тоже мог постараться.
        - Но зачем им убивать Лаврентия? Он о чём-то догадался? Или слишком много знал?
        - И то и другое верно, Линуля. Увы, так же под подозрением Православная организация, в которой служит подруга Рита…
        - Почему?
        - Они ведут войну со злом, не так ли? А Лаврентий был «контрактником» Тьмы. Кто знает, какие планы он готовил? Кстати, Лаврентий мог знать об убийстве бизнесмена и об убийце…
        - Я уверена, что эти люди никого не убивали! Они не из таких… У них другие цели…
        - Тоже верно, Линуля… Но пока рано исключать этот вариант!
        Глава Пятнадцатая
        После занятия отец Александр попросил Семёнова задержаться.
        - Я бы хотел познакомить вас с коллегами Риты, - предложил он. - Вы не против?
        Семёнов не возражал. Наоборот, он ощутил не особо знакомое ему чувство любопытства.
        В комнату вошли двое мужчин. Их лица показались Виталию знакомыми. Один из них был рок-музыкант, другой - художник.
        - Привет! Вы наш «новенький»? Слыхали мы о вашей «магии»! - весело сказал рокер.
        - Оставь его, - сказал художник. - Парню и так тяжело.
        - Это просто лёгкая ирония, - пояснил рокер. - Виталий, вы слушаете рок? Я Михаил Коптев.
        Семёнов кивнул. Конечно, он слышал об этом парне. Особое направление в рок-музыке, эту музыку называют мистической - не для любителей попсы.
        - Я Сергей Ильенко, - представился художник.
        - Тоже слышал, - сказал Виталий. - Божественная живопись. Замечу, мне нравится ваш стиль рисования. Терпеть не могу абстракцию.
        Немного пообщавшись с новыми знакомыми, Виталий решил не задерживаться, предполагая, что они хотят обсудить важные дела. Он всего лишь посторонний, доверять которому на данный момент нет никаких оснований.
        - Как дела у этого парня? - спросил Михаил священника. - Есть успехи?
        - Семёнов уже может за себя постоять, - сказал отец Александр. - Посмотрим, что будет дальше!
        - Вы ему объяснили, как действовать? - спросил Сергей.
        - Да… я учил его… Уверен, Виталий Семёнов не обычный человек. У него есть дар, определённый дар. Какая-то сила!
        - Сила? - переспросил Михаил.
        - Да… Только никак не могу понять, в чём эта Сила заключена…
        Приезд Вадима прервал размышления. Священник представил Юрьеву рок-музыканта и художника. Вадим был знаком с их работами, поэтому выразил искреннюю радость знакомству.
        - Думаю, вы в курсе, что убит колдун Лаврентий, - сказал он.
        - Да, мне сообщили об этом… Как я понимаю, вам известны причины его смерти? - ответил священник.
        - Вы имеете в виду «Париж»? Вы тоже знаете? Откуда?
        - Да, именно магазин «Париж»… Мы ведём наблюдения за контрактниками, что позволяет многое узнать о них, включая условия их контракта, рано или поздно каждый контрактник кому-то проговаривается.
        - Маг Лаврентий не был крупной фигурой, - задумался музыкант. - Его работа - мелочи.
        - Ты прав, странно, кому он мог помешать? - ответил художник.
        - Возможно… кому-то из очень влиятельных фигур, - сказал отец Александр.
        - Не понимаю, - сказала Юрьев. - Зачем в контракте такие «ловушки»? Например, начальник нанимает необходимого работника, но в трудовом договоре отмечает, что уволит его, если тот прольёт чай!
        - Эти «ловушки» созданы для того, чтобы при необходимости устранить контрактников досрочно. Например, если контрактник может выдать более важную фигуру, совершает грубые ошибки, или просто оказывается ненужным.
        - Убирают как неугодного агента, - заключил Юрьев. - А если контрактник решит покаяться?
        - В таких случаях милость Христа помогает человеку придти к покаянию, и не даёт Дьяволу помешать ему. Каясь, контрактник, отвергший Господа, возвращается под Его защиту. Даже мысли о покаянии могут спасти! Вера во Христа хранит кающихся. Дьяволу важно не только ввести человека во грех, важнее - не допустить покаяния!
        Вадим поблагодарил священника за помощь.
        - Подождите немного, - сказал Александр. - Сейчас должен подойти один ваш знакомый, встреча с которым вас порадует!
        Вадим не смог скрыть гримасу изумления.
        - Кто это? - спросил он.
        В этот момент раздался звонок в дверь. В комнату вошёл мужчина средних лет сирийской внешности.
        - Бушер! - удивлённо воскликнул Вадим. - Ты в Москве?
        - Хотел сделать тебе сюрприз! - улыбнулся сириец, энергично пожимая руку старому приятелю. - Я знал, что встреча со мной у отца Александра будет для тебя наиболее неожиданной.
        - Да уж… Я поражен… Сейчас я задам вопрос, который ты так хочешь услышать: что ты здесь делаешь? Неужели хочешь вычислить, где в очередной раз собирается на шабаш колдовская братия?
        - О! Иногда мне кажется, что настоящий ментальщик - это ты! - похвалил Бушер. - Именно за этим я заглянул в гости к моему христианскому другу.
        Говорил он почти без акцента. Сириец Бушер Ал-Маари участвовал в программах обмена опытом между Сирией и тогда ещё СССР в сфере паронормальных способностей человека. Бушер был высококлассным экстрасенсом. Свои возможности он объяснял упорными тренировками с ранних лет и был уверен, что таких результатов при усердии может достигнуть каждый.
        «Всё кроется в работе мозга, - пояснял Бушер, - это не магия, а упорный труд!»
        - Нам стало известно, что группа колдунов хотят провести магический обряд, - сказал священник. - Надеюсь, Вадим, вы, как представитель спецслужб, можете им помешать?
        - Вполне, - ответил Вадим. - Обычно, завидев ствол пистолета все колдуны моментально забывают свои заклинания.
        - Я буду вам очень благодарен, - сказал отец Александр. - Давно пора пресекать подобные деяния. Увы, в цивилизованном обществе несерьёзно относятся к магическим обрядам, хотя они могут повлечь любые последствия. Я много раз обращался в правоохранительные органы - безуспешно!
        Сириец разложил на столе карту Москвы и её окрестностей.
        - Я вычислил место сбора магов, - сказал он. - Время начала обряда - полночь - это понятно и так… А место… вот здесь…
        Он отметил на карте.
        Рок-музыкант и художник молча наблюдали за Бушером.
        - Это точно? - спросил Михаил.
        - Если вы не ошиблись с датой, - задумался сириец. - Именно здесь! Сейчас я уверен!
        - Дата - точно! - заверил его художник. - Именно эта ночь самая подходящая для обряда.
        Бушер и Вадим вместе покинули дом священника. Сириец спешил, у него намечалось срочное неотложное дело.
        - А ты бы не хотел испытать свои ментальные способности на колдунах? - предложил Юрьев.
        - От меня там толку не будет, - расстроено произнёс Бушер. - Я не сталкивался с магией… Предчувствие подсказывает мне, что моё присутствие только помешает… Я привык работать с логически объяснимыми феноменами…
        - Но, Бушер, ты можешь здорово их "помять"! Я же знаю твои возможности! - удивился Вадим.
        - Я могу победить в ментальном поединке, где идёт сражение сил разума, а вот сорвать обряд колдунов… Боюсь, там я буду лишним.
        Сириец чувствовал себя виноватым. Вадим знал Бушера не только как ментальщика, но и как храброго офицера, поэтому заподозрить его в трусости не было никаких причин. А вот чутьё на ближайшее события у него на 99,9%, что Бушер тоже объясняет работой мозга.
        - Всё пройдёт нормально, - уверено произнёс сириец. - Ваши шансы на победу весьма велики.
        Лина ждала Юрьева в машине, она решила, что будет лишним «эскортом» для краткого визита. Вадим пересказал девушке как прошла встреча. Они радостно обсудили приезд Бушера.
        - Я тебя с ним познакомлю! - пообещал Вадим. - Он отличный парень.
        - Ты говоришь, он умеет читать мысли? - задумалась Лина. - Не хотелось бы, чтобы у меня в мозгах кто-то копался…
        - Не обижай моего друга! - сказал Юрьев. - Он никогда не злоупотребляет своими возможностями.
        Лина не сомневалась.
        Вадим сообщил ей о предстоящем столкновении с колдунами.
        - У меня есть оружие, я пойду с тобой, - сказала она. - Вряд ли их магия представит что-то сверхъестественное. Обычно обряды ориентированы на долгосрочные проекты, а испепелить противника - этого не сможет ни один маг.
        - Бушер очень обеспокоен, похоже, нас будут ждать сюрпризы. Что ж, не будем паниковать. Ты права, испепелить они нас не смогут, уже хорошо.
        - Может, нам самим уточнить место проведения обряда? - задумалась Лина.
        - Не стоит, у Бушера очень силён дар поиска, он долго работал именно над этой областью… В области поиска предметов и места он стать сильнее нас…
        - Он смог обогнать нас, хранителей? - изумилась Лина. - Путь с одной области… но всё же…
        Вадим кивнул:
        - Бушер уникален, - добавил он.
        Они вернулись к разговору об убитом Лаврентии.
        - И что теперь будет с его душой? - задумалась Лина.
        - Души контрактников пополняют армию Тьмы. Они обречены вечно служить Тьме, выполняя любые поручения. Хорошие слуги «профессионально» растут. В армии Тьмы очень жёсткая иерархия.
        - Выходит, человек, заключивший контракт с Тьмой, отрабатывает услугу, которую при жизни оказали ему демоны, - задумалась Лина.
        - Именно, Линуля, - кивнул Вадим. - Хм… Ещё есть немного времени… Позвони Юлии, у тебя есть её телефон.
        - Зачем? - спросила Лина. - Ты думаешь, она нам может чем-то помочь?
        - Я уверен, что она знает гораздо больше, чем нам рассказала, - заметил Вадим. - Эта женщина чего-то боится…
        - Боится?
        Юрьев кивнул.
        - А какое впечатление она произвела на тебя? - вдруг поинтересовалась Лина.
        Вадим вздрогнул:
        - Она приятная женщина, - ответил он, стараясь не встретиться с проницательным взглядом Лины, и чувствуя, что вот-вот покраснеет. - У вас есть общее в облике и характере, но в тоже время вы не похожи друг на друга…
        - Ты это к чему? - растерялась девушка.
        - К тому, что Юлия вызвала у меня симпатию благодаря некоторому вашему сходству. Но она… просто… - Вадим хотел было сказать «умнее», но спохватился, Лина могла не так понять, - у неё больше опыта в жизни…
        Лина кивнула. Она набрала номер телефона Юлии. Договорилась о встрече.
        На этот раз Юля была одета не по-деловому, а в модный джинсовый костюм. Лина решила с ними не идти, понимая, что будет чувствовать себя «третьим лишним» за столиком в кафе, к тому же хотелось отдохнуть.
        Юля выразила сожаление, что Лина не может составить им компанию. Алина небезосновательно не поверила в искренность её слов.
        Между Вадимом и Юлей быстро завязалась отвлечённая беседа. Юрьев едва успевал задавать вопросы по существу, в ответ на которые Юлия лишь опускала глаза и мотала головой.
        - Вы любитель мистики? - вдруг спросила она.
        Юрьев задумался: «Как тут ответить? Любитель… скорее, профессионал… но разве так скажешь… Поймёт ли Юлия? Вряд ли ей дано понимание Лины… Хм… а вообще, зачем это говорить?»
        - Можно сказать и так, - ответил он. - А вы, как я вижу, скептик?
        Юлия смущённо улыбнулась.
        - Я не верю в колдунов, демонов и прочие сказки… Но верю в Бога-создателя - высший космический разум… Не смотрите на меня так сурово, после общения с вами я готова поменять своё мнение…
        Она говорила это так искренне, что Юрьев, улыбнувшись, кивнул. Время пролетело в приятной беседе. Вадим так и не смог ничего узнать, хотя чувствовал, что Юлия что-то скрывает и боится об этом сказать.
        - Не следует ничего утаивать, - сказал он, когда они расставались. - Вы подвергаете себя опасности, о которой даже не подозреваете.
        - Всё нормально, - с трудом пряча смущение ответила она.
        Расставшись с Юлей, Вадим сразу же позвонил Лине. Девушка взглянула на часы и про себя отметила, что они провели вместе не более двух часов.
        - Приезжай поскорее, - попросила Алина. - Мне интересно узнать, что она тебе сказала.
        Вадим не заставил себя долго ждать, он чувствовал, что Лина загрустила.
        - Ты чем-то расстроена? - спросил Юрьев.
        Лина, которая всеми силами скрывала своё волнение, заверила Вадима, что всё нормально.
        - Я просто устала, - пояснила она. - Мне как-то тяжело… постоянное напряжение… Как надоели эти колдуны!
        - Линулечка! - Вадим подошёл и осторожно обнял её. - Не бойся, мы справимся!
        Девушка кивнула, улыбнувшись неуверенной улыбкой. Они трогательно поцеловались.
        - Как прошла встреча с Юлей? - задала она вопрос, который прямо вертелся у неё на языке.
        - Никаких результатов, Юлия молчит, как партизан… Но, не скрою, она приятный собеседник, - он чуть было не добавил и «милая женщина». - Мы с ней говорили на отвлеченные темы… Она даже рассказала о своей юности. Юлия занималась спортом, она перепробовала три вида спорта, даже посещала лётную секцию, где нашла себя и стала мастером спорта…
        - Извини, - перебила Лина. - Мне кажется, она хочет тебя охмурить… Неужели не видно, что эта женщина тебе врёт?! Тот образ, который она приклеила себе в юности подходит к ней нынешней как глухому плеер! К тому же она такая холёная, и совсем не тренированная - какой тут вообще спорт!
        - Ну, за годы Юлия могла измениться…
        - Чтобы так измениться, ей надо было бросить спорт в тринадцать лет! А чтобы достичь таких результатов она должна была усиленно тренироваться включая студенчество. Где твоя хвалёная логика?
        - Линуля, ты просто ревнуешь!
        - Нет! Просто не могу спокойно смотреть, как ловко тебя «обрабатывают».
        - Ты сомневаешься в моих аналитических данных? Лучше бы ты меня ревновала! - весело сказал он.
        - У меня женское чутье, а уж это надежнее любой аналитики!
        - Ладно… тут я не могу спорить… Не понимаю, зачем ей врать?
        - Чтобы тебе понравится! Наверняка она узнала о твоём неравнодушии к авиатехнике… Вот и наплела о детских увлечениях, чтобы ты в ней увидел родственную душу… Хотя она очень ушлая, не сочинила себе только авиаспортивные достижения, а просто упомянула об этом среди прочих видов спорта, так звучит более правдоподобно. Прости, ты аналитик хороший, но в женщинах совершенно не разбираешься!
        - Юля очень умная, так что…
        - Раз она такая умная, то почему до сих пор ходит в секретаршах?! - язвительно заметила Лина.
        - Ладно, ладно, вижу Юлия тебе не понравилась… Женская неприязнь на почве лёгкой ревности…
        - Можешь ставить мне любые диагнозы! - обиделась Лина.
        Вадим обнял её.
        - Линуля, не волнуйся, мне эта женщина совершенно не интересна, врёт она о своей юности или нет - мне не важно… Хотя… врать она, правда, умеет, - Вадим решил закрыть разговор.
        - Я не могу сказать, что эта женщина мне отвратительна… Я её не знаю и не горю желанием узнать. Мне всё равно! - заверила его Алина. - Просто будь внимателен - вот и всё! Ей что-то от тебя надо… Я это чувствую…
        - Юля мне понравилась просто как личность, - непринуждённо добавил он. - Хотя… она подозреваемая… Юлия вполне могла убить начальника ради таблички…
        Лина кивнула. Хотя слова Вадима не развеяли её беспокойства.
        Юлия задумчиво стояла перед дверцей своей машины безуспешно пытаясь сосредоточиться. Её размышления прервала мелодия мобильного - звонила Вера.
        - Ну что? - спросила она. - Как твой Юрьев?
        - Хватит язвить! - обиделась Юля. - Он просто хороший человек…
        - Угу, угу, - передразнила подруга. - Ладно, это твоё дело. Когда ты найдешь покупателя?
        - Это не телефонный разговор! И вообще, хватит твердить одно и то же!
        Юля отключила телефон.
        Рядом с ней остановилась шикарная машина тёмно-синего цвета, из которой вышел человек с тросточкой.
        - Ваша подруга волнуется, что вы не можете найти покупателя, - участливо произнес он. - Думаю, я могу вам помочь… Зовите меня Жильбер.
        «Неужели эта идиотка проболталась!» - подумала Юлия.
        - Нет, что вы? Верочка ничего никому не говорила, - ответил Жильбер на её мысли.
        Незнакомец нагло сел за руль её машины.
        - Не бойтесь, милая, - ласково произнес он. - Я вас отвезу на деловую встречу с потенциальным клиентом…
        Юлия Дикова промолчала. Жильбер был очень вежлив и обходителен, но немногословен. Приехав, он сразу же проводил Олю к Калиостро. Вопросы, заданные ею в коридоре офиса, он молча проигнорировал.
        - Прошу вас в кабинет графа, - улыбнулся Жильбер, галантно открывая перед ней дверь.
        Женщина послушно вошла.
        Граф Сковородкин сидел, откинувшись в кресле. Он с улыбкой смотрел на Юлию, наклонив голову на бок. Она неловко улыбалась ему в ответ, пытаясь скрыть страх.
        - Садитесь, Юленька, - сказал он, указав взглядом на кресло. - Ничего не говорите, я читаю все ваши мысли, дорогуша.
        Она села напротив колдуна. Жильбер встал за её спиной.
        - У нас с вами стандартная деловая ситуация, - начал колдун. - У вас товар, у меня - деньги. Значит, мы можем совершить сделку. Как все просто! Как в школьном учебники по экономике!
        Жильбер хмыкнул. Юлия молча уставилась на Калиостро.
        - Вы правы, - кивнула она, стараясь придать своему тону суровость. - Я рада найти потенциального надежного покупателя… Но мне бы не хотелось торопиться со сделкой, это ведь и в ваших интересах… Вера сказала мне, что спрятала табличку в надежное место…
        - Я знаю, куда она спрятала табличку! - хитро прищурился граф. - А что в моих интересах, я и без вас прекрасно знаю! Так что, дорогуша, давайте рассчитаемся по честному и расстанемся. Замечу, я могу забрать у вас этот артефакт безвозмездно. Вы умная девочка, Юленька, но меня перехитрить вам не под силу.
        - Я вас поняла, - натянуто ответила Юлия. - Ваши условия.
        - Наконец до вас дошло, что в наше время - клиент всегда прав! - одобрил колдун её слова.
        Жильбер подхалимно хихикнул.
        - Сейчас вы получите деньги, - Калиостро назвал крупную сумму. - А завтра я заберу у вас из квартиры табличку. Как я это сделаю? Не ваша забота. Считайте, что мы квиты. И не вздумайте пытаться меня надурить, повторюсь, вы ещё до этого не доросли.
        Колдун протянул ей сумку с деньгами.
        - Не бойтесь, тут не «куклы» - заверил граф. - Я люблю честные сделки!
        Юлия взяла сумку и на негнущихся ногах направилась к выходу. Дрожащей рукой она достала ключи от машины.
        - Я вас отвезу, - произнёс подошедший Жильбер, осторожно взяв ключи у неё из рук.
        По его голосу Юлия поняла, что это не предложение, а настойчивое требование.
        - Я не слышала, как вы шли за мной, - рассеянно сказала она садясь в машину. - Но я хотела заехать к подруге…
        - К вашей сообщнице, - уточнил колдун. - Я знаю… Не беспокойтесь…
        Они ехали молча. Юлия боялась даже думать. Она включила радио и начала тихонько подпевать хитовым мотивам. Они доехали быстро. Вежливый Жильбер помог женщине выйти из машины.
        - Только сейчас я вспомнила, что забыла вам сказать адрес Веры, - пробормотала Юлия. - Вы следили и за ней?
        Колдун промолчал и странно улыбнулся.
        - А как вы назад? - спросила она. - Вам вызвать такси?
        Но Жильбер уже исчез, как будто растворился в вечернем дворе. Юлия огляделась по сторонам и быстро вошла в подъезд.
        - Мы пропали! - ахнула Вера, когда Юлия пересказала ей о своей встрече с Калиостро.
        - Деньги у нас, значит, всё нормально, - отмахнулась Юля, падая на диван.
        - Лучше бы этих денег не видеть!
        - Когда крала табличку, ты так не думала! Не узнаю тебя, где твоя крутизна, твоя наглость? Ты стала какой-то паникёршей! А раньше не боялась даже мафиозных разборок…
        - Тогда я просто рисовалась! - всхлипнула Вера. - Ты права… теперь я как не я… А ты не думала о том, что заполучив табличку, колдуны решат нас убрать, как ненужных свидетелей?
        - Заткнись! - тихо ответила Юля. - Наша смерть вызовет ненужные подозрения… Это Калиостро не выгодно… И вообще, лучше лечь спать… я жутко устала…
        - Ты останешься у меня?
        - Да, ты, думаю, не против…
        - Ага! - торжествующие воскликнула Вера. - Боишься остаться дома одной, а через город ехать особенно страшно! Не злись, я теперь сама боюсь оставаться одна в темноте…
        Женщины были так напуганы, что не стали пересчитывать деньги. Они легли спать на одну кровать, оставив включенным не только ночник, но и свет в соседней комнате.
        Глава Шестнадцатая
        Еще до наступления ночи колдуны собрались на пустыре для тщательной подготовки к магическому обряду. Жильбер лично помог надеть Калиостро колдовскую мантию, протянул шляпу с остроконечной тульей.
        Сковородкин сам проводил подготовку к обряду. Это занятие колдун не доверял никому кроме себя, а в помощники он брал только своего лучшего ученика - Жильбера, опытного мага. Малейшая ошибка - и обряд будет бесполезен. Маги низших рангов молча наблюдали за ними, стоя в стороне.
        Калиостро серьёзно относился к обрядам, проверенным веками и презирал магов, которые утверждали, что необязательно так усложнять магию. Настоящая магия не любит спешки и небрежности - считал он.
        Граф выкладывал круг из тонких полосок кожи ягнёнка, а Жильбер крепил их гвоздями, выдернутыми из гроба - так предписывал древний гримуар. Калиостро мысленно просчитывал во сколько обошёлся заказ этих атрибутов, последние годы добывать «реквизит» становилось труднее.
        Колдуны клали полоски кожи кругом против часовой стрелки, что в колдовстве означает - против мирозданья - ибо они собирались призвать демонов на богопротивные занятия.
        Внешний круг был готов, колдуны приступили к рисованию внутреннего круга и перевернутых пентаграмм - символизирующих противоположность естественному порядку - Хаос и Тьму. Жильбер расставлял внутри круга необходимые магические предметы, среди которых были чаши со святой водой.
        Когда всё было приготовлено, колдуны встали внутрь магического круга. Сковородкин держал в руках жезл и старинную Библию - непременную защиту мага, главенствующего обрядом. Остальные колдуны взяли по подсвечнику с магическими свечами.
        Колдун по-своему понимал необходимость для обряда предметов: божественных символов - Библии и святой воды в противовес предметов - символов Тьмы, вызывающих людское отвращение. По его мнению, это означало, что истинный маг становится над добром и злом - он выше этого и сильнее. Он независим и от Творца Вселенной и от Владыки Ада, и при этом как Божье подобие способен победить любого демона.
        Сковородкин был погружен в мысли об обряде, поэтому даже не почувствовал того, что рядом находятся люди, готовые помешать ему любой ценой.
        Когда все было готово, колдун подошёл к открытой толстой магической книге, лежащей на удобном высоком столике, и принялся читать заклинания. Собравшиеся колдуны чётко повторяли за ним…
        - Что-то холодом потянуло, - прервал их слова голос Лины.
        Она сама не ожидала, что её слова так громко прозвучат в ночной мгле. Граф Сковородкин оторвался от чтения. Рядом с кругом стояли Вадим и Алина. Их пистолеты блеснули в свете луны. Собравшиеся помощники Калиостро запаниковали. Маг жестом успокоил их.
        - Что это значит? - хладнокровно спросил он. - Вы не вправе вмешиваться…
        - Мы не вправе вмешиваться в естественные процессы борьбы добра и зла, - ответил Юрьев. - А вы, граф Сковородкин, проводя магический обряд, и вызывая демонов в наш мир, нарушаете законы миропорядка. А наша задача помешать этому.
        - К тому же, сейчас мы мешаем не как хранители, а как обычные люди, - добавила Лина.
        Ствол пистолета красноречиво подтверждало её слова.
        Калиостро кивнул своему главному помощнику.
        - Что ж, - криво улыбнувшись произнёс Жильбер. - Тогда сразимся как люди…
        Подручный Сковородкина хлопнул в ладоши. К Вадиму и Лине подступили двое в чёрных костюмах, до сего момента неподвижно стоявших по краям круга.
        - Знакомьтесь, мои телохранители, как раз для людей, которые хотят прервать мои магические труды, - пояснил Сковородкин. - Оружие вам не поможет, они в бронежилетах.
        Нападение телохранителей было внезапным. Лина не смогла сделать ни одного движения, как ей скрутили за спину руку. Пистолет выпал из разжатых пальцев. Второй телохранитель выбил пистолет из рук Вадима и попытался поразить его ногой в рёбра, но Юрьев смог заблокировать удар рукой. Охранник мага был силён, и Вадиму с большим трудом удалось сохранить равновесие. Противник сделал резкий выпад, но Юрьев отвёл его кулак, и сбил с ног подсечкой под колено, одновременно нанеся удар ребром ладони по болевой точке на шее. Телохранитель упал без сознания.
        Схватка произошла за считанные секунды. Вадим повернулся к Лине. Второй телохранитель приставил пистолет к её голове.
        - Пристрели её! - велел колдун.
        - Не могу! - пробубнил охранник мага, - мои пальцы онемели.
        - Девчонка жульничает! Она применила атаку мозга! - возмутился Жильбер. - Это нарушение!
        - Это самооборона! - возразил Вадим, забирая пистолет у телохранителя. - Работа мозга и никакого мошенничества.
        Лина, высвободившись из «объятий» противника обессилено опустилась на траву. У неё кружилась голова.
        Юрьев приставил поднятый пистолет к виску Калиостро.
        - Можете сейчас показать мне любой магический фокус, но знайте, сил нажать на курок у меня хватит, - сказал Вадим колдуну.
        - Что ж, не думал, что ты владеешь приёмами, - вздохнул Калиостро. - Я считал тебя простым конторским «пиджаком». А ты не просто кабинетный аналитик… Хм… а девчонка освоила ментальную атаку, неплохо, неплохо… Я признаю свой промах… Но учтите, я убью вас при первой же возможности. Не люблю, когда путаются у меня под ногами… Уходим! - велел он своей команде.
        Они молча направились к трём черным «Джипам», стоящим недалеко от магического круга. Последними ковыляли телохранители.
        Вадим опустился на колени рядом с Линой.
        - Браво, Линуля! - воскликнул он, обнимая её. - Ты смогла проникнуть в мозг противника и временно парализовать его.
        - К счастью, мозги у таких парней не нагружены мыслями, - улыбнулась она.
        Их губы слились в поцелуе.
        - Тебе легче? - спросил Юрьев, помогая Лине подняться.
        Она, улыбнувшись, кивнула. Лина подошла к колдовскому кругу, где валялись тушки животных, перевёрнутые чаши, свечи, догорали зеленоватые костры. Она протянула руку, чтобы рассмотреть странную свечу.
        - Не трогай! - закричал Вадим. - Туда кладут человеческий жир!
        Девушка отпрянула и быстро отдёрнула руку.
        - Маги применяют его в качестве носителя жизненной энергии, частица которой ещё оставалась в мёртвом теле, - пояснил Юрьев.
        - А зачем колдуны вообще используют всякую дрянь для обряда? - спросила Лина.
        - Потому что подобные предметы имеют огромную энергетику. Всё, связанное с жестокостью и насилием привлекает дьявольские силы, как падаль привлекает стервятников. Колдуны создают соответствующую атмосферу для магической церемонии. Они сами становятся проводниками потоков тёмной силы, - пояснил Вадим.
        - Значит, эта гадость выполняет роль приманки для Зла?
        - Что-то в этом роде, Линуля. Это говорит о том, что человек действительно готов пойти на контакт с Силами Тьмы, раз смог побороть своё людское отвращение и осуществить мерзкую методику обряда.
        - А божественные символы зачем? - Лина указала на металлический крест.
        - Для колдунов религиозные божественные атрибуты - единственная защита от демонов, если магический обряд вдруг выйдет из-под контроля. Хотя, не уверен, что демоны решат уничтожить человека, который сам пришёл к ним в лапы. Зачем умертвлять тело? Они постараются постепенно завладеть его душой. Сначала демоны служат ему, но маг даже не заметит, как сам начнёт служить им.
        - Ужас! Хм… а Калиостро…
        - Этот граф Сковородкин, Линуля, не так прост. У него своя идеология магии. Он уверенно держится «сам по себе». Демоны хотят привлечь его на свою сторону и в весьма в высоком ранге. Однако Калиостро решил сам управлять силами Тьмы, в чём постепенно преуспевает. Его действия особенно опасны.
        - Но почему Бушер не согласился помочь нам? - изумилась Лина. - Мы не сталкивались с магией. Он мог бы справится…
        - Я тоже об этом подумал Линуля… Когда я с ним говорил, у меня было такое чувство, что он знает о ходе нашего поединка… Мне кажется, он догадывается, кто мы, и не хочет нам мешать…
        Лина поёжилась. Только сейчас она почувствовала холод ночи.
        - Э-э, моя милая, ты совсем замёрзла, - забеспокоился Вадим. - Быстро в машину греться!
        Глава Семнадцатая
        Граф Сковородкин не ожидал подобного результата от обряда. Он был сердит и мрачен. Похоже, как только появились настырные гости с юга, удача изменила ему. Он встретил утро в своём офисе, анализируя допущенные ошибки.
        - Мой граф, ваш обряд был безупречен, вы гений современной магии! - тараторил услужливый Жильбер. - Виной всему хранители…
        - Я учту свой промах, - сказал Калиостро. - Занимаясь магическими делами я недостаточно проработал обычную защиту… Два телохранителя достаточны для толпы пьяных подростков, шатающихся по пустырям, но не для Юрьева. Похоже, конторские «пиджаки» любят использовать фактор внезапности… И девчонка его не проста… С момента появления на моём пути этой настырной парочки меня начали преследовать неудачи! Это неприятно! Но не могу понять, почему демон вдруг испугался Семёнова? - граф вспомнил свою попытку подчинить Виталия при помощи демона из зеркала. - Этого я не предполагал.
        Сковородкин погрузился в раздумье. Зачем оплакивать свой промах? Нужно действовать! За всю свою магическую практику ему пришлось пережить более серьёзные провалы. Он даже сталкивался с Ней глаза в глаза - такое не забывается.
        - Оставь меня, мой верный Жильбер, я должен поразмыслить, - повелел маг помощнику.
        - Да, мой граф, - Жильбер с поклоном послушно покинул мага.
        Калиостро достал старинные карты, чтобы разложить пасьянс. Это занятие помогало ему расслабиться и успокоиться. Вскоре колдун почувствовал, что его клонит в сон. Он зевнул, и откинувшись на спинку кресла, задремал. Бессонная ночь была тяжела даже для опытного мага.
        Вдруг Калиостро почувствовал лёгкий ветерок. Он вздрогнул и замер.
        Пред ним предстала Она, облачённая в лёгкие белые одежды, облегающие Её изящный стан. От тонкого древка Её оружия - косы - исходило серебристое свечение, а лезвие сверкало холодной синевой. Весь облик Извечной Хранительницы законов мирозданья излучал серебристо-белое сияние.
        - Как дела? - Забирающая жизни очаровательно улыбнулась.
        - Ты не можешь убить меня, - пролепетал Калиостро, поднимаясь из-за стола. - Моя сила защищает от твоего взгляда…
        - Защищает, - кивнула Она. - Как видишь, я без тёмных очков… И смотрю на тебя…
        Её смех заставил колдуна вздрогнуть. Сковородкин закрыл лицо руками.
        - Чего Тебе надо? Уходи! Ты бессильна…
        - Что? - возмутилась Она. - Как ты смеешь так говорить Мне, ничтожество!
        В кабинет мгновенно налетел бесшумный ветер - карты, бумаги, газеты разлетелись по комнате. Синева лезвия косы вспыхнула подобно синему пламени.
        Оказавшись во власти редкого для него чувства страха, опытный маг упал на колени. Колдун понимал, что он пока не готов сражаться с Ней. Он вспомнил основное правило, написанное в «рецепте бессмертия»: «если тебя навестит Та, чей взгляд обрывает земной путь, не прогневи Её, ибо никакая магия не спасёт тебя от Её гнев…»
        - Твои дела меня удивляют, - сказала Она, смирив обиду. - Неужели ты не понимаешь, на какой риск идёшь, глупый человек?
        Она сделала чёткое ударение на слове «человек».
        - Я готов рискнуть, моя госпожа, - учтиво произнёс Калиостро, склонив голову.
        - Что ж, рискни! - Незнакомка пожала плечами.
        «Твои люди и так мешают мне!» - подумал маг, но промолчал.
        - Я слышала твои мысли, - с пугающей насмешкой произнесла Она. - Я рада, что они могут помешать тебе, бессовестный человек. Я предупреждаю тебя, мой друг, остановись пока не поздно.
        Колдун опустил глаза.
        - Запомни, я ничего не говорю просто так, - добавила Она, исчезая.
        Синеватая вспышка света лезвия косы ослепил мага. Сковородкин проснулся. Он испуганно огляделся по сторонам. Все бумаги лежали на своих местах. Ничего не указывало на Её недавний визит. Только ветерок из приоткрытого окна колыхал вертикальные жалюзи.
        - Это был не сон, - пробормотал колдун.
        Он прошёлся по комнате, достал коньяк из мини-бара и трясущимися руками налил рюмку.
        - За то, чтобы эта встреча с Ней была последней! - произнёс он свой искренний тост. - Чтобы Она никогда не заходила ко мне с официальным визитом!
        Ведьма Жанна проснулась в два часа дня после очередной тусовки. Она не любила рано вставать, а, проснувшись, долго приходила в себя - возраст давал о себе знать. Утро ведьма как обычно начала с чашки чая, добавив в него капли магической настойки. Статья Оскара Рожкова, которую он умудрился сразу же протолкнуть в печать, немного развлекла её.
        Звонок дверь отвлёк Жанну от мыслей.
        - Оскар цветы прислал, - усмехнулась она, направляясь к двери. - Этот подлиза готов на всё ради нового материала! Ха! Решил написать цикл статей о своей любви к ведьме, идиот.
        Однако Жанна приняла букет.
        - Тупица, - проворчала она, пристраивая цветы на столике. - Я равнодушна к цветам, и вообще к любой эстетике!
        В этот день Рита и Виталий отправились к Вадиму на «допрос». Семёнов не понимал, как он может помочь расследованию. Ведь он ничего не смыслит ни в магии, ни в древних артефактах. Виталий зря опасался сурового допроса, с Вадимом у него быстро завязалась лёгкая беседа.
        - Отец Александр считает, что у вас есть Сила, - сказал Юрьев. - Вы чувствуете её?
        - Нет, - пожал плечами Семёнов. - Вы же знаете, как я строил свою «магическую» карьеру - обманывал впечатлительных дамочек. Хотя я всегда выполнял их заказы, но в этом не было ни доли колдовства.
        - А вы, - обратился Вадим к Рите. - Вы чувствуете, что у вашего друга есть способности?
        - Да… я абсолютно уверена в его таланте!
        Она пересказала случай, который приключился с Виталием перед зеркалом, когда отступил демон-тень. Рита говорила пылко и восторженно, выдавая свою влюблённость.
        - Но я ничего не делал! - поражался Семёнов. - Тень исчезла также внезапно, как появился.
        - Это серьёзно, - заметил Юрьев. - Кто-то хотел вселить демона в ваше тело, чтобы потом управлять вами… но не получилось… Уверен, это дело рук графа Сковородкина, это его стиль…
        - Удивительно, как вы спаслись, - недоумевала Лина.
        - Виталий, вы, действительно, необычный человек, - задумался Вадим. - Раз за вами охотятся слуги Тьмы и Калиостро. Каждый хочет использовать вас… А вы знали мага Лаврентия?
        - Не очень… Его недавно убили… Думаете, это имеет какую-то связь с убийством Караваева? - спросил Семёнов.
        - Уверен! Только вот какая именно связь, пока не ясно.
        Виталий задумался.
        - Я видел Лаврентия… это было в день его смерти… Колдунишка подошёл ко мне, начал язвить… потом вдруг шарахнулся от меня, рванул в сторону витрин магазинов…
        - Каких магазинов?
        - Хм… одежда, обувь, духи… Точно не помню.
        - Он зашёл в магазин? - поинтересовался Вадим.
        - Не знаю, я развернулся и ушёл, решил его не преследовать. Тогда я не придал этому значения. Но, когда узнал, что Лаврентий умер, и какую роль тут сыграл магазин «Париж» - я начал вспоминать…
        - Могу сказать одно, после вашей встречи он вошёл в магазин «Париж» и умер, так как нарушил условия контракта, - заключил Вадим. - А вам, Виталий, советую быть осторожней.
        Семёнов кивнул.
        - Помните, что вам сказал отец Александр: у каждого человека есть право выбора! - повторил Юрьев. - Прежде, чем сделать выбор - подумайте, к каким последствиям он ведёт.
        На этом их беседа завершилась.
        - Думаешь, Семёнов нечаянно убил Лаврентия? - спросила Лина.
        Вадим пожал плечами.
        - Я бы хотел поговорить с другими подопечными отца Александра. Рок-музыкантом Михаилом и художником Сергеем. Мне интересно узнать, что это за люди.
        - Ты их тоже подозреваешь?
        - Разумеется.
        Вера Лимова брела по улице, испуганно озираясь по сторонам, ей казалось, что колдун-убийца может притаиться где угодно и напасть даже в людном месте.
        - Вера! - окликнул её властный голос.
        Женщина вздрогнула и обернулась. Ведьма Жанна жутко улыбалась ей.
        - Что вы хотели? - спросила Вера, стараясь говорить спокойно.
        - Ты сама прекрасно знаешь! - насмешливо ответила ведьма. - Зря ты от нас сбежала!
        - Я имею на это право! - прошептала Вера.
        - Ага, после того как получила всё, что хотела - богатого любовника! - рассмеялась ведьма. - А ты обратила внимание, что как только ты ушла от нас, твои дела пошли наперекосяк? Любовник относился к тебе плохо, а потом вообще помер, оставив тебя без копейки. Всё взаимосвязано, уважаемая, и всё требует оплаты.
        - Что вы хотите этим сказать?
        Бывшая ведьма перепугано смотрела на Жанну. Вера чувствовала, что у неё подкашиваются ноги и холодеют ладони. Она мысленно пыталась прочесть молитву, но безуспешно. Бросить магические занятия ей стоило больших трудов, Вера обращалась в реабилитационный центр помощи пострадавшим от колдунов, потратив много времени на своё духовное лечение, и, как она понимала, так и не смогла до конца вылечиться. Материальные запросы мешали ей окончательно перечеркнуть тёмное прошлое. Вера знала свою слабость и боялась.
        - Всё просто. Пока ты работала на нас - твои дела шли хорошо, как оплата за труд, ушла - оплаты нет. Найти богатого любовника не проблема, проблема получить от него деньги. Останься ты у нас, он бы записал на тебя все свое имущество.
        - Вы требуете, чтобы я вернулась?
        - Ну, требовать - слишком грубо, - пожала плечами Жанна. - Я предлагаю. Ты же так мечтала о красивой жизни! У тебя всё так хорошо шло! А сейчас твои дела - дрянь.
        - Спасибо за предложение, я сама справлюсь, - твёрдо ответила Вера.
        Она пыталась вспомнить, что ей говорили психиатры, духовные наставники, подруги - все знакомые. Их речи звучали по-разному, но смысл был один - пора завязывать с магией, пока крыша на месте. Вера вспомнила экскурсию в сумасшедший дом, которую организовал ей священник реабилитационного центра, перед её глазами промелькнули измождённые лица несчастных, преследуемых галлюцинациями, панически боящихся зеркал и чёрного цвета.
        - Ты думаешь, что табличка Гильгамеша, которую ты украла, поможет тебе? - спросила Жанна с явным презрением. - Ты же дрожишь от страха. Через пару дней ты попросишь свою подружку всё рассказать Юрьеву. Ты слишком труслива для авантюр.
        - Зачем я вам нужна, если я такая негодная? - Вера немного осмелела.
        - Ну, для магии ты подходишь. У тебя есть аккуратность в работе и материальные запросы, которые нам легко удовлетворить. Ты делала успехи в колдовстве, Вера. Ты можешь сделать магическую карьеру.
        - Вы хотите, чтобы я вернулась? - переспросила она.
        - Да, брось это глупое предприятие с табличкой…
        - А Юля?
        - Юля как и ты перетрусила. Она согласится.
        - Нет, нет! - закричала Вера. Она резко повернулась и побежала прочь. Злой смех ведьмы долго преследовал перепуганную Веру.
        Глава Восемнадцатая
        Граф Сковородкин умел отбросить волнение и эмоции, и поэтому легко мог сосредоточиться на разработке решения возникшей проблемы.
        - Ничего страшного, мой друг, - сказал он Жильберу. - Я нашёл выход. Мы обойдём нахальных гостей с юга, пусть Юрьев хоть всю Лубянку на нас натравит, - колдун хохотнул. - А с компанией отца Александра пусть ведьма повоюет. Я уже подыскал Семёнову замену…
        Маг сосредоточенно погрузился в изучение старых книг.
        - Да? - удивился Жильбер. - Кто это, мой граф?
        - Его зовут Сехем, - не отвлекаясь, ответил Калиостро.
        - Хм… Странное имя…
        - Нормальное древнеегипетское имя, - безразлично ответил граф, листая пожелтевшие страницы книги.
        - Мой господин, неужели вы рискнёте отправиться в Древний Египет? - испугался Жильбер.
        - Нет, мне не понадобиться отправляться сквозь века в неизвестную мне эпоху, ведь у меня достаточно знаний, чтобы управлять призраками сквозь времена и пространства…
        Колдун Сковородкин, несмотря на полноту своих магических знаний, так и не смог постичь тайны Священных традиций древней страны Та-Кем, поэтому он отдавал себе отчёт в том, что путешествие в Древний Египет может оказаться губительным для него.
        - Мой граф, вы хотите вызвать призрак древнего египтянина? - не сразу сообразил Жильбер. - Ваша идея гениальна!
        - Лучше будет, если я встречусь с ним лично между нашими мирами… Разговор будет долгий, и я бы не хотел, чтобы призрак исчез раньше времени… К тому же я могу ошибиться… Вдруг вместо призрака Темные силы попытаются подсунуть мне демона.
        Калиостро был опытным магом, который знал, как отличить демона от призрака, но сейчас он не мог рисковать… Колдун редко прибегал к встрече с призраками на грани Другого Мира, ему больше нравилось, когда они являлись ему сами, но сейчас был исключительный случай.
        Сковородкин откинулся в кресле и начал бормотать заклинания. Вскоре он почувствовал состояние похожее на сон. Маг уже почти не видел Жильбера - остался только бледный силуэт его фигуры, который постепенно исчез. Граф огляделся по сторонам, он находился в своём кабинете, дверь которого медленно отворилась.
        - Ты звал меня? - услышал Калиостро приятный хорошо поставленный голос. - Я - Сехем, твой предшественник! Рад приветствовать тебя, храбрый смертный! Не думал, что кто-то ещё решится пойти по моему пути…
        Колдун увидел древнеегипетского писца, похожего на ожившую статую из музея.
        - Вижу твое недоумение, мой друг, - улыбнулся Сехем, садясь в кресло напротив Калиостро. - Ты думал встретить чёрного колдуна, служащего Апопу? О, нет… В своих целях я был похож на тебя… Мечтал стать подобным Нетеру и подчинить себе две воюющие силы: силы Апопа и силы Амона-Ра… Будучи по статусу простым храмовым писцом я достиг великих вершин в магии! Увы, жрецы Сета - карателя врагов Амона-Ра - лишили меня силы и заключили в темницу пустоты. Моё имя было стёрто как имя предателя… Тысячелетия мой дух блуждал между мирами, пока ты не призвал меня на встречу с тобой…
        - О, древний мудрец! - с восхищением произнес Калиостро. - Неужели ты готов мне помочь?
        - Да, храбрый маг, - кивнул Сехем. - Я помогу тебе ибо тем самым я извлеку выгоду для себя! Услуга за услугу, мой друг. Благодаря тайным знаниям, занесённым в потаенный папирус, жрецы Сета победили меня, заключив в мир Хаоса. Уничтожив папирус в прошлом, я смогу изменить свою судьбу, и никто и никогда не сможет победить меня… Я буду осторожнее, я затаюсь, и смогу дожить до вашей эпохи… Тогда мы с тобой вдвоём, мой друг, легко справимся с нашей общей задачей… Сам я не могу уничтожить папирус, мне нужна помощь живого мага, который поможет мне хотя бы на время выбраться из Хаоса… Ты достаточно мудр и смел, чтобы справиться с этим делом… Будь уверен, я сдержу своё слово, и помогу тебе! Я открою тебе тайну таблички Гильгамеша!
        Калиостро с восхищением смотрел на древнего колдуна.
        - Ты подобен мне, великий человек древности, - произнёс он. - Я тоже всегда преследую свою выгоду… И я, как и ты, всегда выполняю свои обещания.
        - Да, мой друг, но и я тоже был слишком самоуверен… За это и поплатился… Мой тебе совет, маг, будь осторожен…
        - Благодарю за наставления, древний мудрец… Осмелюсь спросить, ты как хочешь действовать?
        - Я знаю один момент во времени, когда наши души могут проникнуть во времена Та-Кем…
        - Если наше предприятие удастся, ты откроешь мне тайну таблички Гильгамеша? Ты хочешь дожить до наших дней… Значит, после нашего успеха, ты вскоре заглянешь ко мне в гости и мы приступим к этой делу… Но не забудешь ли ты?
        - Ты верно мыслишь, - улыбнулся писец. - Хотя мне будет более трёх тысяч лет, я ничего не забуду. Мы сможем избавиться от всех твоих недоброжелателей, даже от ведьмы Жанны. Разве можно в мои три тысячи пятьсот сорок два года опасаться пятисотлетней девчонки.
        - Браво! - воскликнул Калиостро.
        - Что ж, мой друг, собирайся силами и готовься… Я тебя жду… - силуэт египтянина стал бледнеть.
        - Когда?
        - Не могу сказать, я заключен в пустоту и не ведаю течением земного времени… Я приду за тобой неожиданно… До встречи, храбрый маг…
        Голос египтянина звучал всё тише и тише, Сехем исчез. Калиостро вернулся в реальность. К нему подошёл удивлённый Жильбер.
        - Мой граф, вы проспали… э-э… пробыли Там всего несколько секунд! - взволнованно произнёс он. - Вам удалось встретиться с египтянином?
        - Да, и даже всё обсудить… Хм… Никогда не знаешь, как течёт время в Другом Мире…
        Калиостро поведал Жильберу о своём разговоре с Сехемом.
        - Простите мою глупость, мой граф, но я не понимаю, как дух может уничтожить материальный предмет? - недоумевал Жильбер. - Как призрак этого Сехема, отправившись с вашим духом в прошлое, уничтожит папирус?
        - Энергия души, мой друг, - пояснил Сковородкин. - По возможности я бы с удовольствием поучился у него мудрости…
        Лина включила в машине радио. На любимой рок-радиостанции тараторила реклама.
        - Сколько можно! - с раздражением воскликнула девушка, пытаясь поймать что-то другое.
        Вдруг среди треска помех они услышали отчётливый голос Анпу. Вадим и Лина переглянулись. К счастью эти «новости» передавали, когда они ехали по прямой дороге, случись такое на повороте, было бы трудно избежать ДТП. Ангел Смерти быстро и ясно изложил им суть дела, и Его голос резко исчез в помехах.
        - Феномен «белого шума», - задумчиво произнёс Юрьев. - Иногда в радио-помехах можно услышать голоса из Другого Мира. Исследователи с таким трудом пытаются отыскать нужную частоту, чтобы уловить хотя бы неразборчивые обрывки фраз, а мы так просто получили чёткое сообщение…
        - Надеюсь, больше никто не поймал эту волну, - сказала Лина, приходя в себя.
        - Не бери в голову, даже если кто и услышал, то вряд ли понял! - ответил Вадим, прибавляя скорость. - Главное, Калиостро с Сехемом точно не слышали этой радиопередачи… Вот мы и приехали…
        Вадим подъехал к подъезду. Они быстро без лифта поднялись в служебную квартиру, ставшую их домом на время расследования.
        - Что мы будем делать? - спросила Лина.
        - Ляжем спать.
        - Мы отправимся во сне? - сообразила Лина. - Интересно, как мы будем действовать? Как правило, сновидения бесконтрольны…
        - Сейчас ты это узнаешь, - заверил её Вадим. - Не думай об этом… Нам уже пора…
        Он достал пачку таблеток, налил себе минералки.
        - Снотворное, - пояснил Вадим. - Чтобы случайно не проснуться раньше времени…
        - Тогда и мне! - воскликнула Лина. - Я тебя не брошу.
        Она быстро выхватила у него из рук пачку.
        - Куда тебе пачку! - улыбнулся он. - Тебе и полтаблетки много.
        - Хватить язвить! - обиделась Лина. - Мне это неприятно.
        - Линуля, прошу тебя, я не могу тобой рисковать… Я хочу, чтобы ты, если что случится, сразу проснулась… Это опасное путешествие…
        Но девушка не слушала слова Юрьева, она уже выпила таблетку.
        - Всё равно из-за волнения я не засну…
        Юрьев понимал, что сейчас спорить с ней бесполезно. Иногда эта нежная покладистая девочка была очень упряма.
        - Я тебя не брошу, - повторила Лина, зевая.
        Она положила свою голову на плечо Вадима и уснула. Юрьев вздохнул и проглотил таблетку.
        Долго им снилась бессмыслица, пока среди бестолковых сновидений Вадим и Лина не нашли друг друга.
        - Ты единственный - реальный среди сна, - ответила Лина, беря его за руку.
        - Мы скоро встретимся с Извечной, - произнёс Юрьев, - Она поможет нашим душам отправиться в прошлое.
        Извечная явилась в древнеегипетском облике, раскинув над своими друзьями белоснежные крылья, сияющие серебристым светом. От одного взгляда на прекрасную Созидательницу Вечности наступало чувство умиротворения. Лина подумала, что, встречая Её взгляд в последний миг жизни, человек уже не чувствует страха смерти. Древнеегипетский образ Маат особенно подчеркивал ИСТИННУЮ сущность Извечно Дарующей и Забирающей жизни.
        - В добрый путь! - Её ласковый голос прозвучал как повеление.
        Вадим и Лина, даже не успев выразить своё почтение, оказались в коридоре древнеегипетского храма, где их встретила молодая женщина. Она была одета в облегающее длинное белое платье из плотной льняной ткани, простую прическу - в стриженные до середины шеи волосы не были вплетены искусственные косы и украшения - венчала тонкая золотая диадема.
        - Приветствую вас, путники, - произнесла она. - Простите, что не могу открыть вам своего имени… Зовите меня Стражница…
        Вадим и Лина поклонились ей.
        - Я провожу вас, - продолжала она. - Без провожатого вы можете заблудиться в коридорах храма… Ступайте за мной…
        - Кто она? - шепнула Лина Вадиму. - Из свиты Наделённых Силой Ра? Красивая.
        - Благодарю, - улыбнулась Стражница. - Нет, я обычный человек… точнее была человеком… Я служила Та-Кем и фараону… После смерти меня вознаградили за верную службу, и я стала Стражницей храма. Я слежу, чтобы через дверь между мирами в мир людей не проникли слуги Апопа… Мы - стражники - привидения, как говорят в ваше время…
        Лина поняла насколько опасно для Стражницы, если её имя услышат слуги Апопа. Зная имя человека, они могут подчинить его своей власти.
        - Привидения - какой грубый эпитет, - согласился Вадим.
        Им на встречу шли двое мужчин в жреческом одеянии. Вадим и Лина отступили в сторону. Стражница не обратила на людей никакого внимания.
        Жрецы прошли мимо, не заметив странных путников.
        - Понятно, они нас не видят, так как мы нематериальны, - задумалась Лина. - Значит, получается, сейчас мы тоже привидения… Довольно странное состояние… Быть привидением среди людей, которые для тебя… для твоего времени… давно умерли…
        - Это с непривычки, - заверила её Стражница, - иногда мне приходится проникать в прошлое и встречаться с людьми, которые покинули людской мир раньше меня. Постепенно странное ощущение, когда ты подобен приведению, становится естественным… Вот мы и пришли… Я выбрала самый короткий путь.
        - Простите, но тут - тупик! - робко заметила Лина.
        - Для кого тупик, а для кого нет, - улыбнулась стражница.
        Она подвела их к стене.
        - Смелее, - повторила женщина, видя их недоумение. - Следуйте за мной.
        Стражница скрылась за стеной. Вадим и Лина переглянулись и последовали за ней. Переход сквозь стену оказался не сложным. Они шагнули в небольшую комнату, освещённую маленькими светильниками, посреди которой возвышался гранитный постамент с золотой шкатулкой.
        - А вдруг, это всего лишь обычный сон! - сказала себе Лина, обходя вокруг артефакта. - Во сне всё бывает!
        - Я должна вас оставить, - улыбнулась Стражница. - Удачи вам, смелые путники.
        Она скрылась за стеной.
        Вдруг факелы, тускло освещавшие комнату, начали гаснуть, из пустоты появились Сехем и Калиостро. Рядом с древним египтянином колдун в строгом чёрном костюме смотрелся немного нелепо.
        - Как же без вас! - проворчал Вадим.
        Ответа не последовало. Сехем взмахом руки скинул шкатулку, которая с грохотом упала на пол. Крышка шкатулки отлетела в сторону. Сакральный папирус лежал на полу. Вокруг ладоней Сехема и Калиостро появились голубовато-зеленые огни.
        Лина сорвалась с места, Вадим не успел её удержать, она попыталась схватить папирус, но её рука прошла сквозь артефакт. Мы же призраки - девушка быстро сообразила в чём дело - но ведь призраки могут отбрасывать предметы. Лина быстро сосредоточилась и смогла откинуть папирус в сторону, чтобы огонь колдунов не сжёг его. Огонь Сехема задел её щёку. Лина вскрикнула от боли.
        «Неужели будучи призраком можно почувствовать боль?» - пронеслась мысль.
        Вадим успел закрыть Лину собой от следующего удара Калиостро, отбросив папирус от огня Сехема. Острая боль удивила его.
        - Я нанесу тебе новый удар! - сказал Сковородкин Вадиму. - Отойди!
        «Почему нам больно? Ведь здесь только наш дух, а он не может испытывать болевых ощущений… Наше тело, которое мы покинули, чувствует боль, потому, что мы сами думаем о боли… Мы посылаем в мозг болевые сигналы!» - догадался Вадим.
        - Нет, боли не будет, - сказал Юрьев, заслоняя Лину. - Сейчас мы как призраки, а у призрака нет нервных окончаний. Главное - не думать о боли, и не внушать самому себе, что ваш огонь может обжечь бестелесное…
        - Умный, умный, - кивнул Калиостро. - Так и знал, что он догадается… Но у нас есть другая идея…
        Они с Сехемом переглянулись - колдуны понимали друг друга без слов. Два амбициозных мага были подобны друг другу и даже мыслили одинаково.
        - Хранители законов Маат, - произнёс Сехем, сложив руки на груди. - Как долго продлятся наши игры? А вы задумывались о том, что не сможете вернуться? Мне терять нечего, а вы могли бы прожить долгую жизнь… Подумайте, одна минута задержки и вы мертвы!
        Его голос звучал зловеще.
        - Не пытайся запугать нас, - сказал Юрьев. - Тебе придётся отпустить Калиостро… а без поддержки живого колдуна ты тоже долго не протянешь - тебя затянет назад в Хаос, откуда ты пришёл… Это мир людей, где ты один - бессилен!
        - Хаос? - переспросил Сехем. - Неплохая идея.
        Он переглянулся с Калиостро. Колдун кивнул. Вадим и Лина почувствовали, что их окутывает пустота.
        - Мы перенеслись в Хаос, - сказал Сехем. - Я хорошо изучил эту местность, и поэтому тут я намного сильнее вас.
        - Как самоуверенно! - ответил Юрьев.
        - Любопытно, а как поступит Маат, как долго Она будет подвергать вас опасности? - насмешливо заметил писец.
        Вдруг огненно-ослепительная вспышка взорвалась багрово-красным светом. Пред ними явился Сет - Владыка Пустыни, Ангел Апокалипсиса, каратель зла. Его гнев пылал языками алого пламени.
        - Опять бесстыдные колдуны! - произнёс Он сурово.
        - Отступаем, - как-то синхронно произнесли Сехем и Калиостро.
        Они с трудом скрывали досаду. Маг Сковородкин исчез первым.
        - Это был только первый раунд, как говорят у вас, - добавил Сехем, исчезая вслед за напарником.
        Последние слова он произнёс с нескрываемой ненавистью.
        Когда Лина проснулась, она почувствовала невыносимую головную боль и усталость, как после бессонницы.
        - Ха, а с Сетом они не рискнули выяснять отношения, - улыбнулась она, потирая лоб.
        - Ещё бы…
        - Как ты думаешь, как скоро нам придётся вновь столкнуться с новым напарником Сковородкина? - спросила Лина.
        Юрьев пожал плечами.
        - Писец Сехем придумает иной план, чтобы избавиться от заточения в хаосе. Возможно… он будет несколько неожиданным…
        Калиостро очнулся в своём кабинете. Он испуганно нащупал амулет, висящий на шее. К длительным путешествия вне тела даже такой опытный колдун относился с опаской.
        - Не беспокойся, мой друг, - в его мыслях отчетливо звучал голос Сехема. - Проиграна не война, а маленькое сражение. Твоими стараниями мне удалось высвободиться из хаоса, теперь я стану твоим наставником - тебе не придётся вновь погружаться в это неприятное пространство между мирами… Ох, как тяжело без человеческого тела…
        Сковородкин вздрогнул, сжав в руке висящий на шее амулет.
        - Вижу, ты подстраховался, чтобы я не вселился в твоё тело, - заметил Сехем. - Да… мы с тобой мыслим одинаково. На моём месте ты бы тоже попытался завладеть телом мага, чтобы, присоединив его знания к своим, продолжить миссию, - голос писца звучал зловеще. - Мы с тобой так похожи… и как похожи наши цели… Я знаю, что ты хочешь заполучить, и мне ясно, как тебе помочь.
        - Не понимаю!
        - У тебя есть табличка Гильгамеша. Я знаю, что означают её таинственные письмена. Мне не нужен помощник. Зачем? Я легко могу понять сакральный смысл таблички!
        - Ты хочешь помочь мне? - не верил Калиостро. - Почему?
        - Да, я помогу тебе, - ответил Сехем. - И тем самым помогу себе… Я всё сделаю за тебя…
        - Нет! - вскричал колдун, понимая, к чему клонит писец. - Ты не сможешь! Ты не проникнешь в моё тело! Мой амулет защитит меня!
        - Да, мой друг, твой амулет может защитить тебя… но только от тех, кто не знаком с тайными знаниями древних колдунов… Для нас этот амулет не страшен… Не бойся, я всё сделаю за тебя… Ты будешь наблюдать со стороны и радоваться, как я разделаюсь с твоими врагами! - последние слова Сехем произнёс уже будучи в теле Калиостро.
        - Мой граф, как продвигаются ваши дела? - раздался вкрадчивый голос вошедшего Жильбера. - Какие планы на день?
        Сехем вздрогнул.
        - Не беспокойся, друг мой, - произнёс он. - На сегодня ты свободен… Мне надо многое обдумать…
        Жильбер удивлённо кивнул. Обычно граф всегда находил ему работу.
        - Ничего не случилось, мой господин? - испуганно переспросил он.
        - Всё хорошо! - твёрдо ответил Сехем-Калиостро. - Ты свободен!
        Писец, потянувшись, поднялся с кресла, прошёлся по комнате - какое наслаждение вновь обрести тело.
        - Хочется есть! Тело надо кормить, - вздохнул он. - Так… подумаем…
        Маг Египта достал телефонный справочник, полистав, нашёл телефон ресторана и заказал обед в офис. Он решил не рисковать и выбрал привычную пищу - утку, овощи и фрукты.
        Ради удовлетворения любопытства попробовать новомодное питьё, Сехем высыпал в чашку пакетик растворимого кофе со сливками, налил кипятку из офисного кулёра.
        - Красота! - произнёс он. - Перед тем, как преступить к своей миссии надо немного расслабиться!
        Колдун сделал глоток кофе.
        - Фуу… Тьфу… Кхе… Какая гадость! - сплюнул он.
        Сехем достал альбом, в котором были собраны фото «жриц» Калиостро.
        - Уродина, уродина, уродина, - с отвращением бормотал Сехем перелистывая страницы альбома. - Ну и вульгарный же вкус у моего друга!
        Он взял другой альбом, где были собраны фото врагов мага.
        - А вот тут девушки симпатичные, - отметил он. - Рита миленькая, и Лина тоже… Ладно, они мои враги - не стоит отвлекаться на их хорошенькие мордашки!
        Однако от размышлений магу пришлось отвлечься, зазвонил телефон.
        - Это я, Петухов, - раздался визгливый резонирующий голос в трубке.
        Сехем поморщился.
        - Пока я в вас не нуждаюсь! - коротко ответил он, бросая трубку.
        Писец негодовал:
        - Да закидают тебя нечистотами сотни объевшихся обезьян. Пусть загрызут тебя тысячи озлобленных крокодилов, и посетят тебя каждую ночь самые страшные кошмары! Пускай для женщин ты будешь отвратительнее дикой свиньи. Где мой друг нашёл этого недоумка? Выслушивать его глупости о Та-Кем - страшнее Царства Хаоса!
        Глава Девятнадцатая
        Успешный предприниматель Ибрагим, удобно устроился на мягких шёлковых подушках, брошенных на пол просторной декорированной в восточном стиле комнаты, и коротал вечерок за любимым делом - курением кальяна. Он считал кальян наилучшим для бизнесмена способом расслабления после напряжённого дня. Ибрагим был совладельцем преуспевающей компании, специализирующейся на перевозке грузов автомобильным транспортом по Москве и области.
        Хотя Ибрагим был мусульманином, иногда даже позволяющим резкие высказывания относительно других религиозных конфессий, он не утруждал себя неуклонным соблюдением законов Ислама. Ибрагим никогда не отказывался выпить со своими русскими партнёрами по бизнесу, любил блюда из свинины, времени на чтение Корана и посещение мечети тратил мало, а вопросами морали старался себя не утруждать. Однако, несмотря на подобные вольности, Ибрагим был очень совестливым и честным, а если случалось ему нечаянно кого-то обидеть, он помимо долгих извинений, всегда старался сгладить ситуацию ценными подарками. Ибрагим пользовался успехом у женщин. Он был очень щедрым и внимательным ухажёром, но от своих избранниц требовал беспрекословного послушания. Скандалов и истерик Ибрагим не выносил и, не долго думая, сразу же бросал женщину, если она проявляла стервозные качества, впрочем, как и в случаях, если выяснялось, что пассию интересовал не он, а его деньги.
        В дружеской и деловой среде у Ибрагима сложилась репутация хорошего человека и надёжного бизнес-партнёра. Он легко входил в любую компанию и не был снобом, поэтому круг его приятелей был весьма разнообразен. Относительно бизнеса - не было ни одного случая, чтобы Ибрагим кого-то подставил или не выполнил обязательства.
        Этот вечер бизнесмен решил провести в одиночестве. Ибрагим любил иногда устроить себе подобный отдых - какое блаженство наслаждаться полным бездельем и тишиной.
        Ибрагим не заметил, как задремал, сквозь лёгкий наступающий сон он услышал шум. Бизнесмен вздрогнул и насторожился: неужели воры?
        - Замри, недостойный, - услышал он суровый голос.
        Ибрагим вскочил на ноги.
        - Кто здесь? - закричал он.
        Бизнесмен попятился к стене и протянул руку, чтобы нажать кнопку вызова охраны дома, он с ужасом почувствовал, что его рука онемела. Ибрагим не смог даже пошевелить пальцами.
        - Я посланец Аллаха! - произнёс голос. - Скоро придёт твоя смерть, недостойный! Ты всю жизнь нарушал законы ислама, за это тебя ждут вечные мучения!
        Перепуганный Ибрагим увидел, как с треском раскололась шикарная восточная ваза, украшавшая интерьер, осколки разлетелись по комнате.
        Дрожащий бизнесмен недоумевал. Неужели это, действительно, высшие силы? Бывали случаи, когда его друзья шутили над ним, подбросив «послание Шайтана» (поставив в плеере на таймер диск с загробным голосом), но такого Ибрагим ещё не видел. Вдруг посреди комнаты вспыхнул столб ярко-красного пламени.
        «Пожар!» - хотел закричать Ибрагим, но не мог.
        Огонь, охвативший комнату, быстро подбирался к нему. Бизнесмен почувствовал, что начинает задыхаться, как будто невидимые холодные руки душили его. Он упал на колени, закрывая лицо от яркого ослепительного пламени.
        - У тебя есть шанс, недостойный, избежать вечных мучений в Аду! - продолжал голос. - Завтра ты получишь приказ! - голос звучал ещё более сурово. - И помни, если ты не исполнишь его, тебя ждут вечные муки! Ты понял?
        - Да, - прошептал Ибрагим, теряя сознание.
        Он очнулся лишь утром. В комнате не было никаких следов пожара. Произошедшее вечером казалось обычным ночным кошмаром. Это был просто страшный сон… А может, это кальян? Верно говорят, что не стоит им злоупотреблять. Ибрагим огляделся вокруг и ужаснулся - разбитая ваза указывала на реальность произошедшего. А может, это розыгрыш приятелей? Сейчас и не такое за плату придумывают. Но зачем вазу бить?!
        - Подшутили, - сказал он себе.
        Ибрагим поудобнее устроился на подушках, чтобы насладиться утренним сном. Он быстро погрузился в сладкую дрёму.
        - Слушай недостойный! - прозвучал громовой голос.
        Бизнесмен вскочил на ноги и огляделся по сторонам.
        В центре комнаты среди клубов дыма возник старец в старинной арабской одежде, окутанный непонятным свечением. Его таинственный облик вызывал благоговение и страх.
        - Ты готов спасти свою душу от Шайтана? Хочешь, чтоб Аллах, милостивый и милосердный защитил тебя? Тебя смутили неверные! Докажи, что ты достоин быть сыном своей веры, помоги тем, кто исполняет волю Аллаха в земном мире, протяни руку помощи своим братьям, или тебя ждет пламя Ада и когти Шайтана! Братья надеются на твою помощь! Когда голод одолеет тебя, ты сам найдешь их послание, и узнаешь, что тебе делать!
        Наваждение исчезло так же внезапно, как и появилось. Ибрагим очнулся лежащим на подушках.
        - Опять кошмары! - простонал он.
        Не веря происходящему, усталый и не на шутку испуганный Ибрагим попытался собраться с мыслями.
        - Что это было? - спросил он себя. - Сон или видение?
        Ибрагим сел на подушки, обхватив голову руками.
        «Надо позавтракать!» - решил он.
        Кутаясь в просторный халат, бизнесмен спустился на кухню. Действительно, на холодильнике была записка, написанная красной ручкой. В этом послании был дан адрес какого-то склада на окраине и указание - взять оттуда партию коробок с подсолнечным маслом, привести их домой и ждать новых приказов. В скобках была пометка «коробки не вскрывать».
        - Может, мне друзья хотят сделать сюрприз, - попытался успокоить себя Ибрагим, но верилось в это слабо, - а все остальное… могли и в кальян галлюциногенов добавить… Бред какой-то! Партия подсолнечного масла, чтобы попасть в Рай? Нет… я на крючке у мафии… точно… там, наверно, наркотики… а вдруг меня повяжут менты… может, это подстава…
        Зазвонил телефон.
        - Груз готов! - услышал он из трубки суровый голос. - Когда заберёте?
        Ибрагим схватился за сердце. Ему потребовалось некоторое время, чтобы придти в себя.
        - А каков объем груза? - спросил он.
        - «Газель» сойдёт, - ответили ему.
        В трубке зазвучали короткие гудки.
        Бизнесмен решил не медлить и сразу же перезвонил водителю и грузчику, которые были свободны на тот момент. Они приехали быстро. Немного удивились, услышав названный Ибрагимом адрес (этот склад был заброшен более года), но значения этому не придали - мало ли что нужно. Факт, что с нами едет один из совладельцев фирмы, тоже не смутил работяг.
        Всю дорогу Ибрагим молил Аллаха, чтобы всё закончилось благополучно. Фантазия рисовала ему засаду киллера, нанятого конкурентами, рэкет, банду скинхедов, группу захвата из ОМОНа. Через час они подъехали к старому бетонному строению с почерневшей шиферной крышей. В промозглую погоду эта постройка и пейзаж, состоящий из котлованов, выглядели особенно мрачно и гнетуще. Ибрагим подошёл к ржавеющей двери и постучал. Дверь сразу же открылась, и перед бизнесменом предстал демон Коля в джинсовом костюме.
        - Быстро! - похвалил он, поправляя кепку. - Груз вас ждёт.
        Они шагнули в небольшую тёмную прихожую, из которой прошли в узкий коридор, откуда попали в складское помещение.
        - Распишитесь, - сказал Коля, протягивая Ибрагиму документы.
        Бизнесмен кивнул. Грузчик принялся таскать коробки в «Газель».
        - Больше ничего? - переспросил Ибрагим.
        - Ничего, груз ваш, - кивнул Коля. - Вам остаётся только доставить его.
        Ибрагим хотел спросить «куда?», но передумал. Кладовщик казался странным. Ибрагим вздрогнул и удивился - почему какой-то мелкий работник вызывает у него такой трепет? Может, он мент? Не похоже…
        «Чего я так на ментах зациклился - у меня легальный бизнес!» - успокоил себя Ибрагим.
        Он направился к выходу. Происходящее казалось полной бессмыслицей.
        «А, может, в бутылках не масло? - мелькнула мысль. - Тогда что?»
        Зазвонил мобильник.
        - Молодец! - похвалил его голос в трубке. - А теперь вези груз домой. У тебя просторный подвал, всё поместится, и не вздумай трогать бутылки!
        Далее последовал хохот, от которого у бизнесмена выступил холодный пот.
        - Отвезите груз ко мне! - распорядился Ибрагим. - У меня такая договорённость с клиентами.
        Конечно, ни у кого из работников это задание не вызвало никакого беспокойства: «куда надо - туда и доставим» - подумали они.
        Коля долго смотрел вслед удаляющейся «Газели», пока она не скрылась из виду. Вскоре подъехали Жанна и Стёпа.
        - Да, клиент клюнул! - довольно ухмыльнулся Коля, садясь в машину. - Весело было изображать из себя посланца Аллаха. Я свою работу сделал. А ты, Степан? Всё правильно схимичил?
        - Обижаешь, - проворчал Стёпа. - Я в точности воссоздал формулу.
        - Как вы себя захвалили! - проворчала Жанна. - Ещё не всё готово…
        - Вечно она всем недовольна! - буркнул Стёпа.
        - Коля, а что это на тебе надето? - вдруг резко спросила ведьма. - Что за прикид?
        - Это спецодежда! - весело ответил демон. - Я должен был вжиться в образ…
        - Больше подходит для парада голубых, - буркнула Жанна.
        Обиженный демон состроил ей гримасу в автомобильное зеркало:
        - А в древней арабской одежде, что лучше было? - буркнул он. - Ты сказала, что я похож на какого-то старика Хоттабыча.
        - Не, Колян, не слушай её, твой прикид - супер! - вступился за коллегу Стёпа.
        Вадим не ждал приятных новостей от встречи с Жанной, поэтому время ожидания показалось особенно гнетущим. Ведьма выбрала уютное кафе с мрачноватым декором. Лампы-бра бросали мягкий желтоватый свет на стены зала, обитые пурпурной тканью. На каждом столике стоял небольшой светильник с оригинальным абажуром, тускло освещая центр стола. В зале кафе царил полумрак, что нравилось Жанне.
        Ведьма немного опоздала. Юрьев не мог не заметить широкую кожаную сумку, висевшую на плече Жанны - это был явно не её стиль.
        «Там, наверно, подарки, - мрачно подумал он. - Явно, ничего хорошего».
        Жанна сделала заказ по чашке кофе и пирожному.
        - Я вас угощаю, - хитро улыбнулась она, поправляя белые волосы. - Это легко сделать, когда имеешь возможность не заплатить.
        - Нет, спасибо, - возразил Юрьев. - Я не любитель сладкого.
        - Ладно, - кивнула ведьма. - Вы хотите знать, зачем я назначила встречу. Так и быть, не буду трепать вам нервы… У меня есть очень интересное предложение!
        Она замолчала, так как подошёл официант с её заказом - эти секунды показались Вадиму вечностью.
        - Да, предложение… от которого, вы не сможете отказаться, даже если захотите, - повторила Жанна, смачно принимаясь за пирожное. - Вы должны уговорить Семёнова оставить своих новых приятелей и присоединиться к нам… Как вы это сделаете, меня не интересует, мне важен результат!
        Ведьма игриво повертела вилочку между пальцами. Её накрашенные ярко-красным лаком ногти жутко сверкнули отражённым светом лампы.
        - А если меня не устроит ваше предложение? - спросил Вадим.
        Жанна молча достала из сумки бутылку подсолнечного масла.
        - Так вот какой подарок вы мне принесли, - задумчиво произнёс Юрьев, беря в руки бутылку, протянутую ведьмой. - И что вы собираетесь на нём жарить?
        - Аббревиатура ГПКТ вам ничего не говорит? - хитро улыбнувшись спросила она. - При умелом использовании ста литров этой смеси поджарить можно всё что угодно… столько «чипсов» получится… Я понятно объясняю?
        - Вполне, - кивнул Вадим. - Вы готовите теракт. Не ожидал такого хода.
        Жанна рассмеялась.
        - Вадим, даже не пытайся при помощи своей Конторы вычислить террориста - это бесполезно, - добавила она сквозь смех.
        - Вы решили сделать террористом человека, который не имеет никакого отношения к экстремистской деятельности, - понял Вадим.
        - Вы правы! - кивнула ведьма. - Кстати, хранители законов миропорядка, у вас сильная энергетика, вы чувствуете мир мёртвых, вы обладаете телепатией, но как «поисковики» вы слабоваты… Тут уж не обижайтесь… Вам самим ни за что не найти в Москве этого террориста… Замечу, времени на размышления у вас мало - три дня. Я не люблю ждать! - она взглянула на часы. - Отчёт пошёл!
        - Ясно, мне пора, - ответил Юрьев. - Спасибо за компанию.
        Уходя, он мысленно обругал ведьму, жалея, что она не может как Сковородкин прочесть эти мысли, тогда бы Жанна узнала всё, что он о ней думает.
        - А пирожное даже не попробовал, - вздохнула колдунья. - Что ж, съем сама! Хорошо, что я знаю, как не растолстеть!
        Лина ждала Вадима в соседнем сквере. Заметив напарника, она почти бегом поспешила к нему навстречу.
        - Что это? Собираешься жарить пирожки? - хихикнула Алина, увидев у него в руках бутылку масла.
        - М-да… хотел бы я найти их «пирожок»…
        Юрьев быстро рассказал ей о встрече с Жанной.
        - Господи! - испугалась Лина. - Только этого нам не хватало! Наверняка эта ведьмучка решила уничтожить двух зайцев: убить людей и заполучить Семёнова! Не верю, что она выполнит свои обещания!
        - Хм… Могу сказать одно… вряд ли им удастся точно соблюсти технологию… Но и просто сотня литров этого вещества, распыленного в центре города - не подарок… И это не всё! Чтобы после теракта не было лишних вопросов, ведьма решила воссоздать работу доморощенного исламского террориста… Чтобы исключить мою возможность вычислить его при помощи ФСБ, они возьмут на эту роль нормального человека мусульманской веры, который не имеет к экстремизму никакого отношения, и хорошенько его «обработают»… Да, дело - дрянь!
        - Ещё бы, - вздохнула Лина. - Условия задачи: карта Москвы, тысячи мусульман. Вопрос: найти место теракта и террориста. Время на раздумье три дня. «Что? Где? Когда?» получается… Точнее, «Кто? Где? Когда?».
        - Небольшое уточнение: на роль террориста они, скорее всего, выбрали состоятельного человека, чтобы потом ни у кого не было удивления - как он заполучил объемную смесь.
        - М-да… это называется - сужение круга подозреваемых.
        - Линуля, кажется, я знаю, кто поможет нам решить эту задачу! - задумался Вадим.
        Лина сразу же сообразила, о ком идёт речь.
        - Ты имеешь в виду своего друга сирийца, который прилетел в Москву? Точно!
        - Не думаю, что наша задача покажется Бушеру лёгкой, но он приложит все усилия! Террористов Бушер терпеть не может, справедливо считая их главной причиной негативных представлений об исламе, не говоря уже об исполнении ими законов Аллаха.
        Вадим созвонился с Бушером Ал-Маари, который оказался свободен, и они договорились о встрече в этот же день. Сириец прибыл незамедлительно.
        - Твоя девушка? - по-восточному прямо спросил он Вадима.
        - Да, - расплываясь кивнул Вадим. - Думаю, не надо быть ментальщиком, чтобы догадаться…
        - Хорошая девушка, - сказал гость. - У неё хорошие мысли и добрая душа.
        - Спасибо, - смущённо поблагодарила Лина. - Но почему вы так решили? Вдруг я притворяюсь? А мысли в определённый момент можно думать любые.
        - Я всё узнаю о человеке по его глазам, - пояснил Бушер. - В них открывается душа и все помыслы человека.
        Какое-то время они проговорили она общие темы, постепенно перейдя к делу.
        - Сложная задача, - задумался сириец. - Мне нужна карта Москвы и телефонный справочник…
        - Да, конечно, - Вадим, зная подобный метод работы, сразу всё подготовил.
        - Значит, у меня три дня… точнее два полных дня и несколько часов, - сказал Бушер. - К счастью, я успел уладить все свои дела, поэтому могу полностью сосредоточиться на вашей просьбе…
        - Я буду тебе благодарен всю оставшуюся жизнь, - заверил его Юрьев.
        - Вадим, не надо. Я был бы мерзок пред взором Аллаха, если бы отказался… Аллах послал меня к вам, чтобы помочь предотвратить гибель людей!
        - Спасибо, - сказала Лина.
        - Рано благодарить… Я немедленно принимаюсь за работу, только не звоните мне, не отвлекайте меня… Как всё будет готово, я сам с вами свяжусь…
        - Бушер, может, ещё это тебе поможет? - спросил Вадим протягивая сирийцу литровую бутылку со взрывчатым веществом.
        - Да, Вадим, конечно! Так мне будет намного легче сосредоточиться и найти идентичные предметы… Впрочем, как и людей, которые имели с ними дело, или хотя бы видели! Ну, до встречи!
        Глава Двадцатая
        Чтобы немного передохнуть, Вадим и Лина решили устроить себе романтический вечер. Накрыв журнальный столик лёгкими закусками, они уютно устроились на диване. Однако волнение от прошедших событий не покидало Лину.
        - А твой друг… он часто ошибается? - спросила она.
        - Из двенадцати тысяч случаев - одна ошибка, - сказал Юрьев. - Таких как он в мире меньше десяти. Бушер может найти булавку среди развалин Пальмиры - с ним проводили такой эксперимент, на это ему понадобилось полчаса.
        - Круто! - присвистнула Лина. - Знаешь, «эксперимент», который ты поручил ему - нечто подобное…
        Вадим нежно погладил её светлые волосы.
        - Нам послан Бушер, - сказал Вадим. - Стечение обстоятельств не бывает случайным!
        - М-да… это точно…
        Они налили ещё по рюмке кагора. В этот момент свет в комнате заморгал и потух.
        - Пробки выбило, - решила Лина.
        - Возможно…
        - Что значит «возможно»? Только не говори, что на нас сейчас нападёт всякая нечисть, как в фильмах ужасов, - хихикнула она.
        - Линуля, похоже, кагор тебя бодрит, - улыбнулся Вадим, целуя её.
        Раздался шорох. Вадим с Линой замерли и прислушались. Пред ними возник полупрозрачный силуэт, который медленно направился к ним. Постепенно его размытые черты лица приобрели слабое очертания.
        - Это же Сковородкин! - воскликнула Лина. - Он, разве, помер?
        - Ну и кагор! - хмыкнул Вадим. - Неужели мы уже так напились?
        - Я помер так же, как помирали вы, когда были в Древнем Египте, - мрачно ответил колдун.
        - Похоже, нашего великого мага обманули, - понял Вадим. - Писец Сехем вселился в его тело…
        - Верно, - кивнул Сковородкин. - Когда он бодрствует, моя душа будучи в теле наблюдает за его действиями со стороны - очень неприятное ощущение, когда тело повинуется кому-то другому. Когда писец спит, моя душа покидает тело, таково заклинание, чтобы во время его сна я не мог воспользоваться своим телом…
        - Жуть, - поморщилась Лина.
        - И чем мы обязаны визиту «Тени отца Гамлета»? - спросил Юрьев. - Великий маг решил присоединиться к нашей компании, чтобы напиться с горя? Сковородкин, третьим будешь?
        - Во-первых, неужели не ясно, что теперь на моё место встал колдун ещё более опасный, чем я - поэтому не могу понять вашего веселья… Во-вторых, я хочу предложить вам сделку - Семёнов принимает мою сторону, а я помогаю вам схватить террориста… Я уже знаю, кто это… Дайте слово - и я назову вам его имя…
        - Подобные условия нам уже выдвигали… Может, не будем торговаться, - перебил Вадим. - Потом вы потребуете от нас обещания вернуть вам тело…
        - Не делайте из меня идиота! - возмутился Калиостро. - Вам всё равно придётся уничтожить Сехема, ведь он гораздо опаснее меня, не так ли?
        - Но я могу уничтожить его так, что вы не сможете вернуться в своё тело, - заметил Юрьев.
        - Нет, мой друг, так у вас не получится! Ещё раз напоминаю, когда Сехем бодрствует, моя душа находится в теле… Уберёте его, и я сразу же получу контроль над телом!
        - Спасибо, что уточнили!
        Ответа не последовало, «призрак» начал бледнеть и исчез.
        - Надеюсь, за эти три дня Сехем не успеет развить бурную деятельность, - вздохнула Лина.
        - Думаю, именно столько времени ему нужно на подготовку… В общем, после террориста нам не придётся расслабляться…
        - Ох, - зевнула Лина, кладя Вадиму голову на плечо. - А расслабиться так хочется!
        - Мне тоже, - прошептал Юрьев, обнимая её.
        Вдруг зеркальная дверь шкафа засветилась бело-синим светом. Хранители вздрогнули и удивились, что не испытывают никакого беспокойства. Вадим и Лина подошли к зеркалу, от которого исходило сияние. За гранью стекла они увидели - Анпу и Нейт. Они предстали в облике Ангелов Смерти. Белый плащ Анпу, наброшенный на плечи поверх белого костюма, сиял холодным снежным светом. Анпу гармонично смотрелся рядом с Нейт в лёгком облегающим белом платье, подчёркивающим её изящество.
        - Мы пришли напомнить вам, - приветливо произнёс Анпу, Он вопросительно кивнул Нейт.
        - Да, - смущённо улыбнулась Она. - Моё зеркало… не забывайте о нём… вы ещё ни раз столкнётесь с его силой… Иногда зеркало поможет вам, а иногда… - Нейт вздохнула.
        - Успеем ли мы предотвратить трагедию? - задала Лина волновавший её вопрос.
        - Всё в ваших руках, - улыбнулся Анпу.
        - Не стоит так волноваться о людях, - на красивом лице Ангела Смерти Нейт мелькнуло презрение.
        Анпу взял Её за руку.
        - Ты безуспешно пытаешься изменить свою добрую сущность, - ласково сказал Он. - Я знаю, сейчас ты волнуешься за спасение людей также сильно как Лина.
        - Я? - переспросила Нейт.
        Они пристально глядели друг на друга. В этот момент свет зеркала резко погас - Вадим и Лина удивлённо смотрели на свои отражения.
        Остаток тревожного дня Ибрагим провёл дома, он отменил всё встречи, сославшись на плохое самочувствие. Чтобы хоть как-то отвлечься он просидел перед телевизором, уныло пялясь на мультфильмы канала «Fox Kids». Трубки телефонов - и городского и сотового - лежали рядом с ним. Так и не дождавшись звонка, из-за нервного напряжения Ибрагим уснул в десять вечера.
        Он спал крепко и не слышал, как в его дом проникли посторонние. Сигнализация не уловила их вторжение. Этими неизвестными личностями были Жанна и её подручные демоны. Они спустились в подвал дома бизнесмена.
        - Товар на месте! - сказал Стёпа.
        - Приступим! - кивнул Коля, ставя на пол чемодан.
        - Сколько вы провозитесь? - спросила Жанна. - Нужно успеть к двенадцати, чтобы наше появление было более ужасающим.
        - Мы же демоны! - гордо произнёс Стёпа. - На эту работу нам надо меньше пятнадцати минут!
        - Хорошо, что у Ибрагима есть нужная нам ёмкость, - сказал Коля. - Не пришлось тащить с собой.
        Он жестом притянул к себе огромный, стоящий в углу подвала, алюминиевый бидон, который, плавно скользя, приблизился к демону.
        - Давай без спецэффектов! - проворчала Жанна. - За работу!
        - Я экономлю время! - важно заметил Коля.
        Демоны орудовали быстро. Они вылили часть содержимого бутылок с «маслом» во флягу, закрепив на её стенках пакет с пластидом и детонатором. Через десять минут всё было готово.
        - Это чудо надо будет поставить в грузовичок посреди оставшихся коробок с «маслом»! - довольно произнёс Стёпа. - А если нажать на эту кнопочку! - он повертел перед лицом Жанны дистанционным управлением детонатора. - Вот фейерверк будет!
        - Ага, - весело закивал Коля.
        - Молодцы! - улыбнулась скупая на похвалу ведьма. - Можно передохнуть, и пойдём обрабатывать нашего клиента.
        - А может, мы из него шахида сделаем? - предложил Стёпа.
        - Нет, - твёрдо сказала Жанна. - Будет лучше, если Ибрагима схватят, и он расскажет на суде про свои «видения» - и все поймут, что перед ними очередной мусульманский психически больной. Кстати, это будет ещё один хороший удар по исламской религии!
        - Лишь бы он всё правильно погрузил в машину, - забеспокоился Коля.
        - Ничего, мы проконтролируем! - заверил его Стёпа. - Ну, пошли на кухню перекусим и выпьем! Нам госпожа разрешила.
        - Ох, у этих современных бизнесменов в доме ничего кроме консервов и шоколадных батончиков не найдёшь, - вздохнул Коля.
        Они проследовали на кухню. Ведьма Жанна немного задержалась у зеркала в прихожей. Вместо своего отражения она увидела лицо госпожи мрака и хаоса, называемой древними египтянами именем Исефет, означающим изъян.
        - Пока вы всё делаете правильно, - сказала она Жанне. - Только будьте осторожны с хранителями…
        - Да, госпожа, - поклонилась ей ведьма. - Я очень осторожна!
        Исефет благосклонно кивнула.
        Ибрагим проснулся посреди ночи. Он взглянул на антикварные часы, висевшие напротив - секундная стрелка отсчитывала последние мгновения, оставшиеся до полуночи. Бизнесмен почувствовал странное беспокойство и сел на кровати. Вдруг ярко-красная вспышка ослепила его. Паркетный пол с треском раскололся, из растущей трещины вырвалось пламя. Ибрагим с ужасом смотрел, как огонь подбирается к нему. Чьи-то чёрные когтистые чешуйчатые лапы схватили бизнесмена за ворот пижамы и швырнули в огненную расщелину. Ибрагим падал в бездонную горящую бездну. От ужаса он потерял сознание.
        Бизнесмен очнулся в шесть часов утра.
        - Опять кошмар приснился, - с надеждой пробормотал он, поднимаясь с постели.
        Он верил, что как в прошлый раз в комнате не осталось никакого следа от огня. Однако след ожога на руке и подпаленные шторы говорили, что ужасы ночи были реальностью.
        - Я должен выполнить повеление посланника Аллаха! - сказал себе Ибрагим. - Иначе Шайтан ввергнет меня в адское пламя, он уже едва не утащил меня туда…
        Ибрагим с ужасом вспомнил, как под хохот Шайтана падал в адову пылающую бездну.
        - Хвала слугам Аллаха, спасшим меня! Я выполню их волю! Но как же люди? Людей жалко! - добродушный Ибрагим задумался. - Ладно, хорошие люди попадут в Рай, где жизнь гораздо лучше земной… а плохие - чего думать о плохих! - он зевнул. - Ох, хорошо, что мне дали день на отдых.
        Бизнесмен вновь улёгся на кровать и заснул, после ночи кошмара он погрузился в спокойный безмятежный сон - ему снились райские кущи и прекрасные гурии.
        ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ
        Глава Двадцать Первая
        Вечером следующего дня Вадима и Лину посетил другой необычный гость. Когда почти стемнело, хранители увидели светлый силуэт, постепенно обретающий чёткие очертания. Перед ними предстал пожилой человек, по одеянию которого можно было легко догадаться, что он принадлежит к сану жреца Та-Кем. В руке гость держал церемониальный жезл.
        - Простите, что нарушил ваш покой. Я, Ихи, жрец Анпу! - представился он. - Великий хранитель врат в Другой Мир помог мне встретиться с вами.
        - Мы рады встрече с тобой, мудрый жрец, но что привело тебя к нам сквозь века? - произнёс Вадим.
        - В мой дом пришла беда, - печально произнёс жрец. - Злодеи ворвались в покои благородной дамы Нефрура и убили её. Она была невестой моего сына Амени. Нефрура накануне тайно написала завещание, по которому Амени наследует всё её состояние. Теперь, как по воле Апопа, подлые сплетники говорят злые слова за спиной моего сына, называя его корыстным негодяем, подославшим наёмных убийц. О-о! Это ложь! Амени любил Нефрура больше жизни, и его жалование на службе фараона позволяет не зариться на богатое приданое! Увы, злословие сильнее с каждым днём. Нет, никто не обвинит моего сына в убийстве, он не предстанет перед судом, но сплетни за спиной страшнее открытых обвинений и казни. Злоязычия способны запятнать доброе имя каждого, очернив его память в глазах потомков. Мне известно, что спустя века из-за сплетен при жизни, человеку приписывали злодеяния, в которых он не был повинен. Я чувствую, как страдает душа убитой. Ей больно, что её любимого злословие обвиняет в злодеянии, которого он не совершал даже в помыслах. Увы, ей нельзя назвать имя убийцы. Таков закон миропорядка Священной Маат - между жизнью и
смертью, миром живых и миром мёртвых.
        Вадим и Лина внимательно слушали слова жреца.
        - Великий Анпу услышал мои мольбы! - продолжал Ихи. - Он поведал мне, что вы, друзья мои, обладаете живым умом и можете разоблачить коварного злодея, подославшего наёмных убийц к несчастной девушке. Это спасёт доброе имя моего сына, а душа убиенной обретёт покой. Надеюсь, вы не откажете мне в помощи!
        Вадим и Лина переглянулись. Сам Анпу, Хранитель врат в Царство Мёртвых, поручился за них - тут нельзя отказаться.
        - Я согласна! - сказала Лина Юрьеву. - А ты?
        Он кивнул.
        - Мы готовы, жрец, - ответил Вадим.
        - Вы отправитесь со мной, - сказал Ихи. - Великий Анпу открыл мне, что времени у вас - три дня. Дольше вам нельзя оставаться в прошлом. Это может нарушить миропорядок!
        - Но как мы попадём в вашу эпоху? - спросила Лина.
        - В этот путь я отправился с согласия верховных жрецов Та-Кем, - ответил Ихи. - Они позволили мне взять Жезл Времени, дарованный нам Мудрым Тотом. Благодаря этому предмету я перенесу вас в эпоху Та-Кем, во времена правления славного фараона Аменхотепа… Только прошу вас, милая госпожа, возьмите с собой вашу сумку…
        Удивлённая Лина послушно надела сумочку на плечо. Не успели они спросить: «когда мы отправимся?», как очутились в просторной и прохладной комнате древнего дома.
        - Это моё скромное жилище, - сказал жрец.
        «Судя по отделке комнаты «скромное» - это он поскромничал, - подумала Лина, оглянувшись по сторонам. - Может, по сравнению с фараоном, это скромное жилище, а для нашей эпохи - дворец…»
        Она залюбовалась росписью комнаты - летящие над речными зарослями птицы были изображены очень аккуратно и реалистично. Казалось, что комната охвачена речной прохладой, а заросли слегка колыхаются от ветерка, и вот-вот раздадутся крики птиц.
        - Вы жених и невеста, поэтому вас поселят в смежных покоях.
        Ихи хлопнул в ладоши. Появились двое слуг - мужчина и женщина.
        - Проводите гостей в их покои и помогите переодеться, - велел он.
        Его приказ звучал спокойно, но не без хозяйской твёрдости. Ихи был не из тех, кто позволяет слугам расхолаживаться.
        - Я буду ждать вас здесь, можете не торопиться, - сказал жрец гостям. - Простите мою грубость, что я взял на себя смелость предложить вам одеяния Та-Кем. Вы также получите оружие, надеюсь, это искупит мою дерзость. Да, мне нужно будет представить вас как моих друзей, воинов тайной стражи. Обращаться к вам будут по именам Мерианх и Сенеферу, как вас называли, когда вы впервые попали в царство Та-Кем.
        Вадим и Лина улыбнулись в ответ - они не возражали, а обещанное оружие особенно заинтриговало.
        - Похоже, Анпу подсказал ему как нас уважить, - шепнула Лина Вадиму.
        Разочарований не последовало. Вадим получил серповидный меч с рубином на золотой рукоятке. Лине достался кинжал вытянутой формы, на рукоятке которого красовался яркий небесно-голубой камень. Мерианх и Сенеферу узнали оружие, которое получали от жреца Джехутра. Меч и кинжал будто века дожидались новой встречи со своими хозяевами.
        Целую минуту Лина вертелась перед зеркалом. Точно позируя перед камерой, она то размахивала кинжалом, то клала его в ножны, повторяя движения героинь фантастических боевиков. Лёгкое льняное платье до колен не стесняло движений и сидело но девушке как влитое. Заметив, что служанка смотрит на неё едва сдерживая улыбку, Лина смутилась. Она быстро повесила кинжал на пояс и сказала, что готова идти.
        В комнату вошёл Юрьев, одарив Лину очередным комплиментом.
        Их проводили в гостиную дома. Ихи сидел в удобном плетёном кресле. Он предложил гостям устроиться в креслах напротив.
        - Я поведаю вам длинную историю, - начал жрец. - Всем известно, что многие женщины непомерно увлечены своей красотой… Я не противлюсь этому, ибо женщина подобна Асет и должна радовать наш взор… Но когда любовь к своей красоте овладевает всей сущностью женщины, она становится уродливой, ибо уродство души затмевает красоту тела… Такой была раньше знатная дама Нефрура… Она была прекрасна лицом и телом, но душа её была безобразна, а язык жалил как скорпион… Нефрура была озабочена только своей красотой, а грядущая старость страшила её больше ранней гибели… Она изводила меня требованиями выпросить у Анпу какое-то средство для вечной молодости, сулила мне дорогие подарки, а иногда угрожала расправой… Понимая, что Священные Традиции Та-Кем не откроют ей тайны весной молодости, Нефрура начала ездить в пустыню к чёрным магам, изгнанным из городов Та-Кем за свои злодеяния…
        В комнату вошёл высокий молодой человек крепкого телосложения. Черты его лица были немного грубоваты, но приятны. Он выглядел мрачным и подавленным.
        - Простите мне моё опоздание, - извинился юноша.
        - Мой сын Амени, - представил его Ихи - Тайный охранник святилища Маат - Мерианх и его невеста Сенеферу помогут разрешить нашу беду. Будет лучше, сын мой, если дальше ты расскажешь сам.
        - Я служу врачом, - начал Амени свой рассказ. - Однажды ночью меня разбудили слуги. Мне сказали, что даме Нефрура нужна моя помощь, иначе она может умереть. Мой долг говорил мне - немедленно отправиться на помощь. Её служанка поведала мне, что госпожа делала по рецепту мага какое-то снадобье для красоты кожи, куда входил яд змеи… Она добавила слишком много яда, думая, что от этого снадобье будет сильнее… Но, на самом деле, это оказалось смертоносным… Яд проник внутрь… Спасти жизнь Нефрура для меня не составило труда, но её лицо… Правая щека и половина лба остались изуродованы красными шрамами… Когда она попросила зеркало, я замер, ожидая услышать самые страшные проклятия, но Нефрура молча рассматривала своё лицо…
        - Уходи, - коротко приказала она мне. - Немедленно!
        - Прости, моя госпожа, - сказал я. - Не в моих силах помочь тебе…
        - Убирайся, глупец, - зло отмахнулась она. - Убирайся!
        Её голос звучал раздражённо, но как-то безразлично к произошедшему. Так бывает, когда человек переживает ужас.
        - Как тебе угодно, госпожа, - ответил я.
        К даме Нефрура меня пригласили только спустя два дня, до этого я не получал никаких вестей из её дома. Направляясь к ней, я думал, что она уже опомнилась от пережитого ужаса, и готовился услышать злые пожелания. Увы, спасти красоту Нефрура было невозможно, яд сжёг её кожу… Готовясь к объяснениям, я вошёл в покои Нефрура. Она сидела спиной к свету - поэтому я не мог рассмотреть её лицо, оно было в тени.
        - Ты спас мне жизнь, - тихо произнесла она. - Благодарю тебя, мой друг…
        Голос Нефрура звучал тихо и спокойно. Это поразило меня, обычно она была строптива и насмешлива. Нефрура всегда приберегала для меня колкое словечко.
        - Рад служить тебе, прекрасная госпожа, - ответил я как обычно.
        В мыслях я обругал себя за эти неосторожные слова, они могли показаться злой насмешкой.
        Нефрура не заметила мою оплошность… или притворилась, что не заметила… Она жестом указала мне на кресло… Я сел… Она сидела повернувшись ко мне той стороной лица, которою не тронул яд… Я невольно залюбовался её нежным профилем.
        - Ты печален, - вдруг сказала Нефрура. - Ты страдаешь? Что случилось, друг мой?
        Эти слова были подобны молнии в жару. Она назвала меня «другом». Не скрою от вас, я тогда хотел умереть… Я любил юную Хенет, девушку, служившую писцом у Нефрура, и в этот день я узнал, что Хенет дала согласие стать женой Нахтмина, одного из казначеев фараона.
        Добрые слова Нефрура согревали моё сердце, я с радостью поведал ей о своём горе.
        - Я сам, виноват, госпожа моя, - закончил я. - Я ни разу не подошёл и не заговорил с ней… Хенет не знала о моих чувствах… Не могу поверить, что я, служивший врачом в войске фараона, видевший бедствия войны и страдания раненых, буду бояться заговорить с девушкой - её взгляд будет вызывать у меня дрожь, а язык онемеет…
        - Твой рассказ тронул меня, - произнесла она.
        - Я должен винить только себя, госпожа, - вздохнул я. - Не печалься о моих бедах…
        - О! Как глупа была Хенет! - воскликнула Нефрура, повернувшись ко мне в пол-оборота. - Как она могла не заметить, как ты опускаешь взор, когда она входит в комнату, как ты замираешь, а речь не повинуется тебе! Нет ей прощения, глупой девчонке!
        От этих слов у меня закружилась голова. Нефрура протянула мне руку.
        - Всем сердцем готова стать тебе другом! - воскликнула она. - Ты можешь отвергнуть мою дружбу, я не буду в обиде на тебя, мудрый Амени… Прости этот порыв моего сердца…
        Я упал перед Нефрура на колени и припал к её руке.
        - Моя, госпожа, твоя дружба - честь для меня! - ответил я. - Пусть, я буду навеки проклят, если предам твои добрые чувства!
        Тогда я поднял глаза и увидел лицо Нефрура. Несмотря на шрамы, оно было прекрасным… а её глаза… улыбка… я замер… Нефрура смутилась, что я увидел её шрамы, и вновь повернулась ко мне в пол-оборота.
        - Клянусь, госпожа, что сразу поспешу к тебе - ты только пришли за мной! - сказал я.
        - Приходи завтра, если захочешь, дорогой друг, - ответила она.
        Мы расстались. Я не мог понять, что со мной происходит! Несколько минут назад я был готов умереть из-за горестей любви, но теперь все мои помыслы были заняты другой женщиной. О, как Нефрура изменилась! Куда пропала прежняя сварливая ведьма? Правы жрецы, написавшие, что горе и страдание часто делают злых людей добрыми.
        Через неделю наша нежная дружба превратилась в трогательную безумную любовь. Я точно дикий гусь попал в ловушку, Нефрура очаровала меня, она была прекрасна… Она любила меня, её чувства были подобны моим…
        Перемену Нефрура заметили все. Она всячески пыталась загладить свою вину перед всеми, кого раньше обидела. За считанные дни бывшие враги стали её преданными друзьями. Никто не вспоминал о её прошлом. Перед нами была совершенно другая женщина!
        Мы с Нефрура назначили день нашей свадьбы… Но вдруг всё оборвалось… Нефрура убили… Какой слуга Апопа мог приказать совершить такое злодейство? Сейчас виновным считают меня, и только из уважения к моим заслугам на службе фараону и статусу моего отца, я не сижу в тюрьме, ожидая суда… Не смерть пугает меня - я был бы только счастлив встретиться с моей любимой в Другом Мире - слухи и шёпоты за моей спиной страшнее ножа палача. Особенно печально, что это ранит моего отца, и душа Нефрура переносит страдания. Близким мне людям тяжело думать, что в памяти людей я останусь убийцей - вероломным предателем, который лживо заставил поверить в свою любовь.
        - Почему все считают убийцей именно тебя? - спросила Лина. - Ты так нежно любил Нефрура.
        - Всё из-за завещания, которое Нефрура составила на моё имя, - ответил Амени. - Начались сплетни, что я хотел жениться на ней из-за богатства, а, узнав о завещании, решил от неё избавиться. Неужели я похож на алчного человека!
        Амени говорил спокойно, но взгляд выдавал сильное страдание и боль.
        - Кто мог убить Нефрура? - спросил Вадим. - Кого ты подозреваешь?
        - Не знаю, - ответил Амени. - Нефрура так изменилась… Я не знаю… Может, кто-то так и не простил её…
        Было уже поздно. Беседу с подозреваемыми решили перенести на следующий день. Вадим и Лина хотели немного освоиться в новой обстановке.
        - Мой господин Анпу хочет видеть вас, - сказал Ихи. - Идём, друзья мои.
        Ихи жил в доме при храме Анпу, поэтому пусть к хранителю Врат в Другой Мир и Учителю врачевания не занял много времени. Они вошли в храм. Жрец провёл гостей по сумрачному коридору, освещаемому редкими светильниками, в просторный зал. От множества огней в зале было светло как днём.
        - Я оставлю вас, - сказал Ихи. - Ждите, когда мой господин явится вам.
        Жрец удалился.
        Налетел лёгкий ветёрок, всколыхнувший пламя светильников. Пред Вадимом и Линой предстал Анпу в древнеегипетском образе человека с головой шакала-собаки. В руках у Него был жезл с синим камнем-наконечником, на поясе короткий кинжал. От Анпу исходило яркое сине-белое сияние, от которого огни зала казались блёклыми.
        - Анпу! - воскликнула Лина, щурясь от яркого света.
        От этой встречи со старым знакомым ей хотелось броситься к Нему на шею.
        - Приветствуем, - не скрыв радости произнёс Вадим.
        - Рад встрече, друзья мои, - сказал Анпу. - Надеюсь, вы не откажетесь помочь моему жрецу? Ихи верой и правдой служил мне, он обучил своего сына искусству врачевания по моим указаниям, и никогда не использовал свои знания в корыстных целях. Я не могу бросить в беде человека, ставшего мне не только жрецом, но и верным последователем!
        - Мы рады помочь тебе, Анпу, - сказал Вадим. - Обещаем сделать всё возможное!
        - Если вы раскроете эту тайну, - сказал Анпу, - то узнаете, как победить коварного писца, принявшего тело Сковородкина…
        Анпу исчез. Только огни светильников таинственно мерцали вокруг - их свет уже не казался ярким.
        Гости царства Та-Кем вернулись в свои покои. Служанка помогла Сенеферу приготовится ко сну, церемониальное платье сменилось тонким полупрозрачным льняным одеянием, удобным для сна. Сенеферу лежала, откинувшись, на подушках, глядя на тени пламени лампады, скользившие по стенам. Одолеваемая дрёмой девушка прикрыла глаза, но голос Мерианха вывел её из полусна.
        - Ты ещё не упала в объятия сна, моя наречённая Сенеферу? - в его голосе не было ни доли иронии, атмосфера царства Та-Кем вызывала у него желание говорить фразами, кажущимися витиеватыми для современного человека.
        - Нет, мой милый Мерианх, - с улыбкой ответила она, - без тебя сон не приходит ко мне.
        Он залюбовался стройной фигуркой девушки, освещённой рассеянным светом лампады. Тончайшая ткань одеяния не скрывала от его взора изящных изгибов тела любимой.
        Мерианх протянул руку, дабы коснуться её лица, девушка ласково тронула губами его пальцы. Он опустился на колени рядом с ложем возлюбленной, и нежно провёл ладонью по телу лежащей возлюбленной, Сенеферу прикрыла глаза, одарив любимого ласковой улыбкой блаженства.
        - Какая ты красивая! - шептал Мерианх, целуя прикрытые глаза Сенеферу.
        Девушка села на ложе, прижав голову Мерианха к полуобнажённой груди.
        - У меня романтическое настроение! - воскликнула она. - Я ощущаю себя знатной дамой Та-Кем, готовой отдаться во власть любви храброго воина. В моих мыслях мелькают отрывки египетской поэзии.
        - Почитать тебе стихи, моя наречённая? - с улыбкой спросил её воин.
        Мерианх столь чувственно прочитал строки, сложенные древним поэтом, что они взволновали сердце Сенеферу не меньше, чем его нежные ласки. Девушка представила себя героиней прекрасных легенд, и происходящее казалось ей красивым сном.
        Они не помнили, как оказались на ложе в объятиях друг друга. Мерианх не освободил тело Сенеферу от одеяния, в полупрозрачном египетском наряде возлюбленная казалась ему ещё более желанной. Его пальцы скользнули сквозь ткань, с наслаждением лаская шелковистую кожу. Мерианх и Сенеферу слились в единстве любви, томно шепча друг другу слова нежности. Пред взором Сенеферу открылось ярко-голубое небо, которое поглотило её, на мгновение девушка потеряла сознание, но горячий поцелуй вернул её из забытья.
        - Я чувствую себя владычицей Египта, - прошептала Сенеферу, устало улыбаясь.
        - Твои глаза во время любви очаровывают меня, моя наречённая! - ответил он, уткнувшись лицом в её волосы. - Их синева подобна кристаллу скипетра Маат! - ему хотелось засыпать любимую комплиментами в древнеегипетском стиле.
        Они легли рядом, тесно прижавшись друг другу, будто перед вечной разлукой, ловя во взглядах друг друга томление любви.
        Мерианх ласкал точёную спинку Сенеферу, и его прикосновения заставили девушку изгибаться, подобно кошке, которую гладят. Лишь мысли о том, что утром придётся подняться пораньше, заставили влюблённых погрузиться сладкий сон.
        Хранители проснулись рано, когда солнце ещё только показалось из-за горизонта. Времени на разгадку тайны оставалось мало, за день нужно было опросить всех подозреваемых.
        Первой, к кому прибыли Мерианх и Сенеферу, была девушка Тит, тесно сдружившаяся с Нефрура. Ихи говорил им, что Тит снискала благосклонность царственной четы благодаря своим песням и чарующему голосу.
        Вадим и Лина ожидали увидеть нечто напоминающее на поп-звезду древнеегипетского типа, но ошиблись. Тит, невысокая хрупкая девушка с большими бархатистыми глазами оказалась скромной и приветливой.
        - Господин Мерианх, вы найдёте убийцу Нефрура? - нерешительно спросила она. - Благородное дело! Я не верю, что это сделал Амени. Он так любил её… мы все так привязались к Нефрура…
        «Она или великолепная актриса, или действительно переживает смерть подруги… Актриса? Её песни очаровали Та-Кем… Как тут обойтись без артистизма…»
        - Госпожа, ты была подругой Нефрура? - спросил Вадим.
        - Да… мы с ней подружились последние дни, - кивнула Тит. - Я помню…
        Девушка задумалась.
        Однажды она пригласила меня погостить в её доме… Я была удивлена, обычно Нефрура демонстративно не замечала меня, считая меня каким-то низшим существом… Хотя я такая же свободная девушка Та-Кем, как и она… Я принадлежу знатному, хоть и обедневшему роду… Однако Нефрура считала меня равной рабыне и всегда была рада унизить… Она говорила, что моё пение подобно «кряканью утки»… Ладно, это прошлое… Не буду вспоминать былое… Тогда мы проговорили очень долго… а потом она спросила меня о моей грусти.
        - Ты всегда так печальна, - сказала мне Нефрура. - Когда ты поёшь песни о неразделённой любви, ты живёшь ими… слова этих песен - строки твоей жизни… А твои весёлые песни всегда звучат как мечта о далёком и невозможном счастье… Ты грустишь, Тит!
        Она не спрашивала меня, она говорила так, будто знает обо всём.
        - Ты права, Нефрура, - ответила я.
        Не знаю почему, но я полностью ей доверилась. Беседуя с ней, я поняла, что Нефрура знает, о чём я ей рассказываю… В эти минуты я позабыла о том, что мы были врагами! О, как Нефрура догадалась? Я об этом рассказывала только Хенет - писцу Нефрура… Когда-то мы с Хенет были подругами, пока Нахтмин (это имя Тит произнесла как-то тихо) не предложил ей стать его женой… С этого момента Хенет стала относиться ко мне с презрением… Как богатство портит людей… а потеря самого дорогого помогает людям вспомнить законы Маат! Нефрура потеряла самое дорогое для себя - красоту, но обрела доброе сердце!
        - А как ты стала служить при дворе фараона? - спросила Лина.
        - Раньше моя семья была богата… пока отец Нефрура обманом не разорил нас… Благодаря господину Ихи, нашему доброму другу, я оказалась при дворе и прислуживала царице… Однажды моя госпожа, да живёт она вечно, захотела развлечь фараона и попросила каждую из девушек сложить стихи и исполнить на них песню. Я всю ночь молилась богу Тоту, покровителю любых поэтических занятий, чтобы он помог мне… Он внял моим мольбам! Моя песня была лучшей, когда я пела, все замерли, слушая меня. Потом царица попросила меня пропеть эту песню ещё три раза. С этого дня я получила благоволение царственной четы, меня одаривали золотом, драгоценными камнями, я даже получила небольшой надел земли. Высокие гости из соседних стран просили фараона, чтобы он позволил им услышать моё пение. Мой прежний знатный статус был восстановлен по личному поведению фараона, и никто при дворе даже не намекал мне о прошлой бедности… кроме Нефрура, которая демонстративно выказывала мне пренебрежение, пока царица лично не приказала ей относиться ко мне согласно моему статусу… После этого Нефрура стала меня ненавидеть тихо, но от одного её злого
взгляда меня пробирала дрожь… Ладно, нехорошо об этом вспоминать… А потом я влюбилась в самого лучшего мужчину Та-Кем… Мои песни, как сказала мне сама царица, стали ещё красивее. Все подумали - это потому что я повзрослела… Ладно… я не желала бы об этом говорить…
        Тит печально улыбнулась.
        - Нефрура стала моей подругой… Я смогла пережить предательство Хенет, которая так резко изменилась, выйдя замуж… И как она могла, зная… - Тит замолчала. - Хенет легко освоилась с новым статусом, быстро выучила аристократические манеры для придворных встреч, меня этому учили в детстве, а я до сих пор многое забываю… А у Хенет всё сразу пошло так легко…
        - А можно узнать, госпожа, ты давно была знакома с Нефрура? - спросил Вадим.
        - С детства, - ответила Тит. - И всё время старалась быть от неё в стороне. С Нефрура всегда было трудно. Она хотела быть впереди всех, и всё лучшее должно было принадлежать только ей. Помню, в детстве… одной из девочек мать подарила золотой браслет. Украшения такой красоты не было ни у одной из нас. Нефрура попросила девочку снять браслет, чтобы получше рассмотреть его. Наивная девочка послушалась её. Получив браслет, Нефрура выбросила его в реку… Она не любила, чтобы у других было что-то лучшее, чем у неё… Но это была прежняя Нефрура… Она стала другой… Я вам уже это говорила!
        - Хороший мотив, - сказал Вадим Лине, когда они простились с Тит. - Месть за семью…
        - Точно, - кивнула Лина.
        - Хотя после несчастья Нефрура добрыми словами и дружбой пыталась искупить свою вину и вину своего отца…
        - Не хотелось бы, чтобы Тит оказалась убийцей, такая приятная девушка.
        Глава Двадцать Вторая
        Хенет и Нахтмин расположились в уютном саду во дворе дома. Красавица Хенет любовалась игрой вечерних солнечных лучей на рубине своего перстня. В этой богато одетой и ухоженной даме уже мало кто узнавал прежнюю скромную Хенет, служащую в доме Нефрура.
        - Почему мы должны разговаривать с любопытными гостями?! - капризно воскликнула Хенет, не отрывая взгляда от сверкающего камня.
        - Такова воля фараона, да живёт он вечно! Наш господин внял просьбе жреца Ихи…
        Хенет ответила презрительной усмешкой.
        - Ихи хочет спасти сына от позора, - продолжал Нахтмин. - Иначе сплетни не утихнут… Несправедливо, когда имя хорошего человека запятнано!
        - Эти гости не помогут ему! Они глупы! - воскликнула она. - Мы только зря отдадим любопытным наше драгоценное внимание!
        - Так велел фараон, - ответил Нахтмин. - И почему ты так оскорбительно отзываешься о воинах тайной стражи Храма Маат?
        Красавица скривилась.
        - Ох, опять потакать прихотям Правителя…
        - Не забывай, я на службе у Великого, и только благодаря его благосклонности этот рубин сияет у тебя на пальце! - одёрнул её супруг.
        Нахтмин был твёрд. Хенет пожала плечами.
        - Как тебе угодно, - сердито ответила она.
        Слуга сообщил о приходе Мерианха и Сенеферу - Вадим и Лина свыклись со своими египетскими именами, не только, как с частью "легенды" - они знали их значение, и казалось, такие имена подобраны для них неспроста.
        - Надеюсь, это не займёт много времени, - вздохнула Хенет. - Ненавижу вести беседы с непрошеными гостями… ладно, не смотри на меня так сурово, я готова повиноваться воле Фараона…
        Гости не понравились Хенет, из-за светлых глаз она приняла их за жителей северной провинции, которых не любила. Однако Хенет не показала своей неприязни и одарила гостей самой приветливой улыбкой, на которую только была способна.
        - Любезная госпожа, ты служила госпоже Нефрура, - начал Вадим.
        - Да, уважаемый Мерианх, - перебила его Хенет, так и не дождавшись вопроса. - Госпожа Нефрура была самой милостивой и доброй госпожой Та-Кем. Я была счастлива служить ей!
        - Прошу простить меня, - осторожно вмешалась Лина. - Но некоторые господа отзывались о твоей госпоже не очень лестно…
        - Злые завистники! - воскликнула Хенет.
        - Однако когда госпожа Нефрура изменилась, все полюбили её, - продолжил Вадим мысль Лины.
        - Бедняжка утратила гордость и умение держаться согласно статусу! - вздохнула Хенет. - Это вызвало радость завистников! Мне жаль госпожу Нефрура. Она была так прекрасна… она была совершенна!
        - Совершенна только богиня Маат! - сурово перебил её супруг.
        Хенет замолчала.
        - Как долго вы женаты? - поинтересовалась Сенеферу.
        - Пятнадцатый день, - довольно улыбнулась Хенет, взглянув на рубин.
        - Ты покинула госпожу до того, как её постигли страдания? - спросил Мерианх.
        - Нет… после… Так получилось… Нахтмин предложил мне стать его женой на второй день после несчастья моей госпожи… Тогда она сидела взаперти и никого не хотела принимать. Я даже не смогла проститься с ней…
        - Значит, ты больше не видела свою госпожу?
        - Нет, не видела, - ответила Хенет.
        - Даже на пирах? - удивлённо спросила Лина.
        - После несчастья госпожа перестала посещать пиры… Говорила, что не любит шумных празднеств… Думаю, она просто боялась показать своё уродство…
        - Однако она не отказывалась принимать у себя гостей, - заметил Вадим. - Устраивать концерты, театральные представления, выезжать на охоту…
        - Не знаю, - Хенет пожала плечами. - Госпожа изменилась… до несчастья она была другой… лучше…
        - Раньше и ты, любезная госпожа, была другой, - вдруг произнёс Мерианх.
        - Не понимаю, что значат ваши слова? - пожала плечами Хенет. - Я имела статус прислуги и держалась согласно ему… А сейчас я держусь в соответствии своему высокому статусу - я супруга царского казначея!
        - Нефрура стала другой, хотя статус её не изменился, - сказал Вадим.
        - Я не могу знать, что стало с Нефрура, - отмахнулась Хенет. - Может, у неё помутился рассудок от горя…
        - Не понимаю, зачем вы спрашиваете нас об этом! - вмешался Нахтмин. - Да, до замужества Хенет была скромной девушкой… неприметной… Но я создал из неё красавицу, достойную принца…
        - Нахтмин! - возмущенно воскликнула Хенет. - Не обижай меня перед гостями! Я всегда была такой! Всегда! - она задыхалась от негодования.
        - Хенет! - прикрикнул на неё Нахтмин. - Сейчас ты ведёшь себя недостойно своего статуса!
        Красавица замерла и опустила глаза.
        - Прости… Я всем обязана тебе, - произнесла она тихо и натянуто.
        - Госпожа, ты раньше дружила с девушкой Тит, - обратилась Сенеферу к Хенет. - Ты…
        - Тит - глупая выскочка! - перебила Хенет. - А её пение подобно кряканью утки.
        - Хенет! - одёрнул её Нахтмин. - Статус Тит равен твоему… и не забывай про её знатное происхождение… в отличие от тебя…
        Хенет обиженно замолчала.
        - Какая Хенет стерва! - воскликнула Алина, когда они покинули гостеприимную хозяйку.
        - Да уж… ориентированная египтянка…
        - О! Ориентированная? - весело переспросила Лина. - Знаю, знаю, ориентированная девушка - твой кошмар!
        Алина вспомнила, как, услышав от Вадима термин «ориентированная», не сразу поняла, что он имеет в виду. Потом он объяснил, что это такой тип девушек, которые как Терминатор сканируют не только бумажник, но и содержимое пластиковых карт жертвы.
        - Не могу понять, как такой человек как Нахтмин, мог связаться с такой заразой! - недоумевал Вадим. - Хотя он не даёт ей садиться на голову … Хенет его побаивается…
        - Да, Нахтмин и мне показался неплохим парнем. Может, он собьёт спесь с красавицы, которая страдает «звёздной болезнью».
        - Он что-то скрывает… Возможно, свой мотив убийства Нефрура…
        У ворот дома их нагнал слуга.
        - Господин Мерианх, госпожа Сенеферу, мой хозяин сказал, что будет благодарен вам, если вы подождёте его. На вечер почтенный Ихи ждёт его в гости. Господин хотел бы отправиться вместе с вами.
        Нахтмин не заставил себя долго ждать.
        - Вы не будете противиться тому, чтобы пройтись по городу пешком? Почтенный Ихи живёт недалеко. Я отошлю вашу колесницу…
        - Мы не противимся, - ответил Юрьев.
        - Вас удивляет, что благородный господин хочет идти пешком? Я люблю такие прогулки. А мой меч испугает любого уличного грабителя. Вы тоже вооружены. Нам нечего бояться.
        Вадим и Лина не возражали. Они вышли из дома Нахтмина, свернули на улочку, следуя за своим провожатым. Он шёл быстро, но ловкие спутники не отставали. Нахтмин вёл их через узкие улочки мимо небольших аккуратненьких домиков простолюдин, теснящихся к каменным заборам роскошных особняков аристократов.
        - Меня забавляют такие прогулки, - сказал он. - А тихие маленькие улицы лучше шумной широкой городской дороги.
        - А что ещё забавляет тебя? - спросил Вадим.
        - Прогулки на лодке по водам Хапи, езда на колеснице по пустыне. Вчера я провёл целый день в лодке, а рано утром отправился на колеснице…
        - Ты так проводишь время с молодой женой? - поинтересовалась Лина.
        - Нет, в полном одиночестве, - Нахтмин вдруг запнулся. - Я люблю побыть один, - пояснил он. - Одному…
        Любитель прогулок замолчал и резко остановился. Он схватился за рукоять меча. Из-за угла показались двое людей, их лица были закрыты пёстрыми масками. Вадим уловил лёгкой шорох и оглянулся назад. Сзади показались ещё трое. Бандиты выхватили широкие ножи. Хранители и египтянин оказались окружены в узком квартале. Они быстро встали спина к спине.
        - Сосредоточься, всё нормально, - шепнул Вадим Лине.
        Лина боялась не за свою жизнь, сейчас её волновало, всё ли она сделает правильно.
        Стычка прошла быстро. Мерианх ловко обезвредил двоих, обернувшись - увидел, что Нахтмин вытирает свой меч от крови. Одного из бандитов Сенеферу ранила в плечо около шеи.
        - Ещё чуть-чуть ты бы его убила, - сказал Вадим, это звучала как похвала.
        - Мне не хотелось убивать, - ответила она, приходя в себя после шока.
        - А ему хотелось… К тому же, он всё равно бы помер до твоего рождения, - шепнул он Лине.
        - Хорошая у тебя невеста, Мерианх, - одобрил Нахтмин выбор Вадима. - С такой не пропадёшь, если все тайные охранники дерутся так как ты и прекрасная Сенеферу, за безопасность Та-Кем не стоит беспокоится!
        - Всегда твои прогулки так опасны? - спросила Лина, поблагодарив за комплимент.
        - Нет, - ответил Нахтмин, убирая меч в ножны. - Никто доселе не осмелился напасть на меня.
        Прибежала городская стража. Отчаянно жестикулируя, они перекинулись несколькими словами с Нахтмином.
        - Менты Та-Кем, - шепнул Вадим Лине.
        Она едва сдержала смех.
        - Городская стража как всегда прибежала последней, - вспомнилась Лине фраза из сказок Шахрезады.
        До особняка Ихи добрались быстро. Вадим и Лина попросили разрешения удалиться в свои покои. На совместную беседу не было времени.
        - Странное нападение, - сказал Мерианх Сенеферу, когда они остались наедине.
        - Ты думаешь, Нахтмин мог это построить?
        Юрьев кивнул.
        Немного отдохнув и перекусив фруктами, Вадим и Лина перешли к обсуждению своего расследования. Они вдвоём строили цепь умозаключений. Юрьев отметил, что Лина очень выросла за время их знакомства. Она уже не была «группой поддержки» в расследовании, а стала настоящим помощником - напарником. Её мысли и выводы были точны и логичны. Лина подхватывала ход логики Вадима и добавляла следующее звено цепи, Юрьев сразу подхватывал её мысль. В процессе рассуждений, им неожиданно вспомнились слова Нейт «помните о моём зеркале».
        Постепенно цепь их умозаключений пришла к необходимому выводу. Довольные результатом, Вадим и Лина хлопнули друг друга по ладоням.
        - Как нам это доказать?! - вздохнула девушка.
        - Давай продумаем и это! Время ещё есть…
        На следующий день все подозреваемые собрались в гостях у жреца Ихи.
        Хенет капризничала, недоумевая, зачем их всех позвали, и почему её не предупредили заранее. Она демонстративно отказалась сесть рядом с Тит, но Нахтмин потребовал от жены немедленных извинений перед равной по статусу - так он назвал Тит.
        Ихи объяснил, что сейчас его гости назовут имя злодея, подославшего наёмных убийц к Нефрура.
        - Меня и мою невесту сразу же удивили резкие перемены, которые произошли с Нефрура и Хенет, - начал Юрьев. - Нефрура стала подобна приветливой Хенет, а Хенет подобна строптивой Нефрура.
        - Что тут удивительного? - высокомерно произнесла Хенет. - Я получила статус равный моей госпоже…
        - Нас особенно поразило то, что госпожа Хенет произносит фразы госпожи Нефрура, - добавила Лина, подумав, «эта стерва «достала» своим статусом».
        - Я стараюсь во всём подражать ей, чтобы соответствовать своему статусу! - вскричала Хенет.
        - Любимая, лучше тебе помолчать, - ласково, но строго велел Нахтмин.
        Слово «любимая» прозвучало как-то не естественно.
        - Например, отзыв о пении Тит «её пение подобно кряканью утки», - продолжал Вадим. - Так говорила только Нефрура… Также нас удивило возмущение, с каким Хенет ответила Нахтмину, когда он назвал себя её благодетелем… Неужели госпожа Хенет так быстро забыла его доброту?
        - Что почтенный Мерианх хочет этим сказать? - спросил Амени отца. - Прошу, не томите нас!
        - Терпение, мой друг! - попросил Юрьев. - Всем известно, что Нефрура очень заботилась о своей внешности. Она не гнушалась помощью колдунов. Больше всего Нефрура боялась старости и искала средство, которое поможет ей всегда оставаться юной… Господин Ихи подтвердит, что колдуны используют запрещённые в Та-Кем заклинания, которые помогают женщинам поменяться телами, и после такого обряда они остаются молоды, так как полученное при таком обряде новое тело не стареет…
        - Вы хотите сказать, что госпожа Хенет - это Нефрура? - спросила Тит. - Теперь понятно, почему моя подруга вдруг предала меня - на самом деле это была злобная Нефрура… Значит, вдруг изменившаяся Нефрура - это Хенет… Так вот откуда она знала мои тайны!
        - Всё верно, мудрая Тит, - похвалила Лина догадливую девушку.
        - Ну почему я не поняла этого раньше?! - сокрушалась Тит.
        - Какая чепуха! - воскликнула «Хенет». - Я всего лишь держусь согласно статусу.
        - Слишком быстро ты освоились со своим новым статусом, госпожа моя, - заметила Сенеферу. - Всем известно, что аристократический этикет Та-Кем так сложен, что его не выучить даже за год.
        - Я наблюдала за госпожой… И почему я должна оправдываться перед вами? Что может доказать истину их слов? Всё это глупые сказки!
        - Хенет была писцом, - улыбнулся Ихи. - Если ты - Хенет, тебе не составит труда что-нибудь написать.
        Слуга поднес «Хенет» прибор для письма, который она сердито отбросила в строну.
        - Ты злая женщина, госпожа Нефрура! - сказал Ихи. - Пусть почтенный Мерианх продолжает!
        - Лицо Нефрура было изуродовано не случайно, - продолжал Юрьев. - Она не хотела отдавать своё красивое лицо другой и поэтому обезобразила себя ядом… Однако Хенет даже имея лицо со шрамами нашла своё счастье. Это не давало покоя Нефрура, зависть душила её… Все знают, что госпожа Нефрура всегда хотела, чтобы всё лучшее принадлежало только ей. У неё, обладающей красивым и вечно молодым обликом, не было счастья в любви, а изуродованная Хенет была любима и счастлива… Нефрура решилась на убийство… Подослать наёмных убийц было не трудно…
        - Ах, вот почему она была спокойна, когда смотрела на свои шрамы, - понял Амени. - Обычно Нефрура бурно и злостно выражала своё недовольство… Я тогда решил, что это от испуга…
        - Ты прав, - кивнул Вадим. - Это стало ещё одним подтверждением наших догадок.
        - Может, вы скажете, почему Нефрура ненавидит меня? - спросила Тит. - Я не столь красива как она и к тому же одинока…
        - Она ненавидит тебя, потому что у неё нет, ни твоего таланта слагать песни, ни чарующего голоса, и ей не благоволит царственная чета, - пояснила Лина. - Она завидует тебе, это видно сразу.
        - Нахтмин, скажи им, Нахтмин! - закричала разоблачённая Нефрура. - Скажи, что я никого не убивала! Мы просто поменялись с ней телами, чтобы сохранить молодость! Хенет сама согласилась, она была согласна даже на моё изуродованное лицо, ведь она стала благородной госпожой!
        Нахтмин, облокотившись на ручку кресла, положил голову на ладонь. Он был бледен.
        - Хватит, - тихо прошептал он.
        - Господин, ты не любишь свою жену! - сказал Юрьев. - Не знаю, по каким причинам ты женился на ней… Она вынудила тебя… Взываю к твоему благородству, без твоей помощи мои слова пусты…
        - О, мудрый Мерианх, откуда ты знаешь, что я не люблю её? - тихо спросил Нахтмин.
        - Ты слишком много времени проводишь вне дома, хотя женат недавно! - сказал Вадим. - Разве так поступает любящий супруг? Мне и моей невесте показалось странным, что благородный господин женился на простой девушке, а при этом не любит её… Будь она богата - мы бы не задумались… Но неравный брак без любви… Вот ещё одно подтверждение наших догадок, что перед нами не Хенет, а благородная Нефрура…
        - Я Хенет! Хенет! - возмущённо затараторила она.
        - Если я утаю правду, то буду навечно опозорен пред ликом Маат, - ответил Нахтмин. - Да, я никогда не был влюблён в Нефрура. Однажды она пригласила меня к себе и попросила об услуге… Она намекнула мне, что ей стало известно о том, что мой дядя, уже ушедший в Дуат, был мошенником. Он был компаньоном её отца, такого же бесстыжего обманщика. Раскройся эта тайна, не знаю, что стало бы с моей карьерой казначея фараона, да живёт он вечно! Нефрура обещала сохранить грехи моей семьи в тайне, но я должен выполнить всё, что она скажет. Нефрура рассказала мне о готовящемся обряде. Она выбрала Хенет, но жить в теле простой девушки хоть и вечно молодой она не хотела… Превратившись в Хенет, Нефрура решила выйти за меня замуж, чтобы вернуть себе благородный статус… Я согласился… Я лично говорил с Хенет, чтобы убедиться в её согласии… Обряд прошёл быстро и легко… Нефрура и Хенет были довольны… Я радовался за Хенет, что даже шрамы не смогли уменьшить силы её очарования… Неужели Нефрура убила её? Такую милую девушку!
        - Это так, - кивнул Ихи. - Когда Мерианх и Сенеферу рассказали мне о своих догадках, я с позволения Мудрого Анпу призвал душу Хенет и говорил с ней…
        - Нефрура хотела убить тебя, Нахтмин, - сказала Лина. - Убийцы, напавшие на нас, были подосланы ей. Нефрура решила заполучить всё твоё богатство, а заодно избавиться от нас, чтобы мы не вмешивались в её дела.
        Злоба исказила лицо «Хенет». Нахтмин, взглянувший на неё в этот момент, отпрянул.
        - Спасибо, Нахтмин, твоё благородство помогло нам, - сказал Амени.
        - Какая разница!- вздохнул он. - Я был слишком тщеславен, боялся потерять должность и не думал о возможных бедах! Это всё по моей вине… Что от моего раскаяния… Увы, Хенет мы не вернём!
        - Вернём! - с надеждой произнёс Амени. - Да, отец? Ещё не прошло сорок дней и её душа с нами… Все эти дни я чувствовал её присутствие… Засыпая, я ощущал её поцелуй…
        Амени огляделся вокруг. Ихи кивнул.
        - Сейчас вы увидите, что было найдено в покоях лже-Хенет, - произнёс он.
        Ихи хлопнул в ладоши, в зал быстро вошёл слуга. В руках он держал серебряное зеркало.
        - Зеркало Нейт! - воскликнула Лина. - Так мы и думали!
        - Да, помощью этого зеркала Нефрура смогла совершить свой обряд, чтобы поменяться с Хенет телами, - кивнул жрец. - Опять священная реликвия попала в злые руки!
        Нефрура вскочила с кресла и бросилась к выходу, но ловкая Лина подставила ей подножку. Злодейка растянулась на полу. Пока Нефрура, путаясь в длинных одеждах, поднималась на ноги - а под тяжестью золотых украшений, которыми она увешала себя, быстро подняться было невозможно - слуга по знаку Ихи поднёс жрецу зеркало Нейт. Когда Нефрура, наконец, встала на ноги, она встретилась взглядом со своим отражением в зеркале.
        - Нет-нет, - задыхалась она, закрывая лицо руками. - Мне сорок дней нельзя смотреться даже в обычные зеркала, чтобы не встретиться с душой Хенет! А зеркало Нейт убьет меня! Что вы делаете? Пощадите!
        - О! Ты умудрилась так долго жить без зеркала? - съязвила Тит. - Ведьма!
        - Чужая душа отправься в Дуат, родная душа вернись в родное тело, - произнёс Ихи.
        Нефрура хотела кричать, но только беззвучно раскрывала рот. Лицо красавицы ещё сильнее исказилось от злобы, она упала навзничь, испустив последний вздох умирающего. Постепенно искажённое лицо стало разглаживаться, черты лица смягчились. Глаза открыла уже другая девушка.
        - Любимая! - воскликнул Амени. - Это её добрый взгляд!
        Он опустился рядом с Хенет, положив её голову к себе на колени.
        Хенет попыталась что-то сказать, но речь не повиновалась ей. Она испуганно смотрела в глаза любимому.
        - Не бойся, - сказал Амени, проведя рукой по волосам девушки. - Ещё до захода солнца ты сможешь говорить и двигаться. Но вставать я тебе разрешу только завтра утром!
        - Он прав, - кивнул Ихи. - Душе, вернувшейся в тело, надо время чтобы научиться управлять им.
        - Воистину велика мудрость жрецов Та-Кем! - воскликнул Нахтмин.
        - Мы просто скромные слуги Анпу, - ответил Ихи. - Всего лишь хранители врат в Другой Мир.
        Вадим и Лина не удивились происходящему, они знали, что жрецы Анпу ведают тайнами грани «жизнь и смерть» - пути из нашего мира в Мир Иной. С этим, по мнению жителей Та-Кем, тесно связана медицина, спасающая человеческую жизнь.
        - И вовсе я не сержусь, - говорил Амени Хенет. - Я рад, что ты со мной… И не кори себя, что не догадывалась о моих чувствах раньше…
        Он понимал любимую по взгляду.
        Тит молча вышла из комнаты, где царило веселье. Она села на ступеньки лестницы, ведущей в сад. Ей было очень грустно, она снова почувствовала себя одинокой. Тит не заметила, что за ней последовала Лина.
        - Не грусти, - улыбнулась Сенеферу. - Я знаю, что ты тайно влюблена в Нахтмина… и я уже назначила ему встречу с тобой. Я намекнула Нахтмину, что все твои песни, которые так любят фараон и его божественная супруга, посвящены ему…
        Тит смущённо вытерла слёзы. После разгаданной тайны, проницательность Сенеферу не удивила девушку.
        - Нет! Нет! - прошептала она. - Его отказ для меня подобен удару ножа!
        - Ничего так не очаровывает мужчину, как влюблённая в него женщина, - уверенно ответила Алина.
        - Да… но как ты узнала, госпожа Сенеферу…
        - Это было не трудно… Ты всегда произносила имя Нахтмина с такой нежностью… Поспеши, он скоро придёт…
        Девушка засияла. Она в благодарность обняла Лину и поспешила к месту свидания.
        К Лине подошёл Ихи.
        - Мне очень радостно быть с вами, но, к моему сожалению, вам пора, - печально сказал он. - Как бы я хотел, чтобы вы присутствовали на свадьбе моего сына… Но увы… Идём, дитя моё… тебе надо переодеться…
        Лина вздохнула и послушно отправилась в свои покои. Переодевшись и вернув оружие, они с Вадимом спустились в гостиную, где их ждали Ихи и Амени.
        - Неужели мы никогда не встретимся? - спросила Лина.
        - Я никогда не говорю никогда, - улыбнулся Амени. - Так нас учил мудрый Анпу. Хенет просила передать вам свои слова благодарности. Вы спасли ей больше чем жизнь.
        - Господин Анпу велел помочь вам, - Ихи указал на зеркало Нейт. - Я передам частицу силы священного зеркала в зеркало из вашей эпохи. Мне бы хотелось отдать священное зеркало вам, чтобы оно было в надёжных руках, но нельзя переносить предметы сквозь время, это может нарушить миропорядок Священной Маат…
        - Понимаю, - кивнул Вадим. - Спасибо…
        - Это то, что нам сейчас необходимо! - воскликнула Лина, вспомнив про писца-Сковородкина.
        В этот момент она поняла, почему жрец попросил взять с собой сумочку. Окрылённая Лина достала из сумки маленькое складное зеркальце. Жрец молча направил зеркало Нейт на зеркальце Лины.
        - Да будет воля Маат! - произнёс он.
        Сине-белый луч зеркала Нейт, вспыхнув, скользнул в современное зеркало, которое на миг озарилось сине-белым сиянием.
        - В добрый путь, - улыбнулся Ихи, беря в руки жезл Тота, который помог им переместиться во времени. - До свидания, мудрые чужеземцы! Спасибо вам за помощь.
        Жрец говорил слова прощания, но Вадим и Лина уже не слышали его, перед глазами всё поплыло. Через миг они стояли в современной комнате. Только зеркальце в руках Лины напоминало им о путешествии через века.
        Лина взглянула на часы.
        - Не прошло ни минуты! - воскликнула она.
        Глава Двадцать Третья
        Следующий день Вадима и Алины прошёл спокойно, не считая звонка Жанны.
        - Так и знала, что вы откажетесь! - язвительно произнесла она. - Так что теперь не жалуйтесь.
        - Хорошо, не будем, - коротко ответил Вадим.
        - Вы так уверены, что ваш сирийский приятель вам поможет? - насмехалась ведьма. - Я и ему приготовила сюрприз на завтра… Кстати, выстоит ли обыкновенный человек - пусть даже сильный ментальщик - против ведьмы?
        Юрьев решил не тратить время на бесполезные препирательства и повесил трубку.
        - Старая ведьма, - проворчала Лина и, сообразив, насколько точен этот эпитет, не смогла сдержать смеха.
        Вечером позвонил Бушер. Договорились о немедленной встрече.
        Сириец был взволнован, но уверен. Бушер сообщил Вадиму имя террориста, время и место готовящегося теракта.
        - Он совладелец фирмы по перевозке грузов, - добавил сириец. - Бомба будет в фирменной «Газели».
        - М-да… Они сотрудничают с поставщиками товаров в торговый комплекс «MIX», поэтому их машина не вызовет подозрения, - задумался Вадим. - Спасибо, Бушер - ты нас спас! Так… мне остаётся только найти физиономию уважаемого Ибрагима… Это не трудно… Хотелось бы и парня этого спасти, он не виноват, что ведьма промыла ему мозги… Спасибо, Бушер… Теперь я сам…
        - Нет, дело ещё не закончено, - возразил сириец. - Я вижу, что ты ещё не уверен… Не надо меня обманывать… Как ты мог даже подумать, что я брошу дело на полпути! Пока есть опасность, я не отступлю!
        - Хорошо, - согласился Юрьев. - Буду рад твоей помощи!
        Вадим не хотел брать Лину с собой. Она тоже не настаивала.
        - Когда всё закончиться, я позвоню, - пообещал Юрьев, целуя её. - Только ты мне на мобильный не звони!
        - Что я такая дурная, и не знаю как это опасно, если рядом бомба! - обиделась она. - Я буду ждать твоего звонка, - Лина осеклась и обругала себя за несдержанность, зачем трепать Вадиму нервы. - Ох, прости, что нагрубила… тебе и так тяжело…
        Они обнялись.
        Алина уселась перед телевизором, положила перед собой мобильник на журнальный столик. Так она просидела примерно час, ежеминутно переводя взгляд с видеоклипов на экране на мобильный.
        - Нет! Я так не могу! - воскликнула она. - Я должна быть там! Спрячусь неподалёку, чтобы не беспокоить Вадима.
        Она поспешила к Юрьеву, мысленно прикидывая сколько времени нужно, чтобы доехать до торгового комплекса.
        Вадим и Бушер расположились в сквере напротив «MIX». Сидя на скамейке, они видели, как к торговому комплексу подъехала фирменная «Газель».
        - Вот транспорт нашего знакомого, - указал взглядом Вадим. - Его фирма.
        Из машины вышел ничего не подозревающий водитель, решивший перекурить. Ему сказали, что груз в магазин сдадут менеджеры компании, что только порадовало водилу.
        Потом подъехали ещё две машины этой фирмы, а через пару минут ещё две.
        - Ведьма усложнила задачу, - вздохнул Бушер.
        - Можешь определить, в которой именно из них взрывчатка? - спросил Юрьев.
        - Могу… придётся тебя расстроить… гелевая смесь в каждой из машин… Но вот детонатор установлен только в одной из них… В других так - по бутылке, чтобы сбить меня с толку. Но хуже всего, что я не могу понять в какой именно бомба? Придётся «обработать» каждую машину, - Бушер сосредоточился. - Ой! Мне что-то мешает…
        - Ведьма поставила «защиту», - удивился Вадим. - Магия против силы мозга? Нет, это не магия… Демоны вселились в тела людей и теперь могут использовать человеческий мозг на 100%!
        - Не ожидал, что у меня будут столь сильные соперники! Подключайся, Вадим, помоги мне.
        - Я не «энергетик», но попробую… Двое против двоих…
        - Трое, - поправил Бушер. - Про Лину не забывай…
        - Ох, ладно, я зря надеялся, что она будет подальше отсюда, - с досадой произнёс он.
        Вадим обернулся.
        - Линуля, не ожидал, что ты будешь дышать мне в спину, когда я чуть ли не задом на «объёмке» сижу… Ладно, иди сюда! - весело сказал он.
        Из-за ближайшего дерева показалась смущённая Лина.
        - Спасибо за внимание! - ответила она. - Моё присутствие оказалось кстати?
        - Очень, очень! - заверил её Бушер.
        - Сколько у нас времени? - спросил Вадим.
        - Пятнадцать минут, вы должны помочь мне убрать «защиту» демонов, чтобы я мог вывести из строя взрыватели.
        - Ну и проблема, - задумалась Лина. - Получается, демоны действуют как люди-энергетики, тут дело не в демонической силе…
        - А в их знаниях, - добавил Вадим. - Они знают, как использовать все возможности человеческого мозга…
        - Как их изгнать из человеческого тела? Отец Александр не успеет к нам приехать, - сокрушалась Лина. - Он бы нам помог!
        - Да, времени у нас мало, - задумался Юрьев.
        - В Та-Кем на решение задачи времени у нас было больше…
        - В Та-Кем!
        Они переглянулись, и поняли, что думают об одном и том же.
        - Зеркало Нейт! - воскликнула Лина.
        - Да, миленькая, - кивнул Вадим.
        - Надеюсь, оно действует и на демонов, - сказала она.
        - Нам пора, - твёрдо сказал Юрьев. - Бушер, ты определил, где демоны?
        - В кафе на первом этаже «MIX», в том крыле, которое взрыв не заденет… Идите прямо по коридору - сразу найдёте…
        Вадим и Лина быстро пересекли улицу. Поиски кафе не заняли много времени. Они вошли в зал. Лина встретилась взглядом со своим отражением в стене из зеркального стекла.
        - Кто из них демон? - спросила Лина, окинув взглядом кафе.
        Однако, заметив Стёпу и Колю, она сразу же поняла, что вопрос был риторическим. Неизвестно почему ей стало понятно, что именно они - демоны.
        Лина поспешила за Юрьевым, который направлялся к столику, за которым сидели подручные Жанны, с довольным видом потягивая коктейли.
        - Какая компания! - весело произнёс Коля, откидываясь на кресле. - Хотите снять нашу «защиту»?
        - Не сможете, - хмыкнул Стёпа. - Это вам не с магией воевать!
        Демоны не знали о том, что их противники получили силу древнего оружия, в человеческом теле многие демонические влияния ограничены.
        Вадим и Лина переглянулись.
        Алина достала из сумочки зеркальце. Вадим улыбнулся, её движения были такими, будто она выхватила ПММ. Перепуганные демоны отвернулись, но в зеркальной стене кафе они снова увидели отражение губительного стекла. Из древнего зеркала на них смотрела Та, которую египтяне называли Маат - хранительница Вечности и миропорядка. Куда бы демоны не повернулись - Её взгляд следовал за ними. По зеркальным стенам кафе поползли трещины.
        Демоны скорчились от ужаса и боли, застыв точно восковые фигуры. Через мгновение оставленные ими тела беспомощно откинулись на спинку стульев. Люди, обедавшие за соседними столиками, не заметили произошедшего. Они отвлеклись, когда стеклянные стены кафе треснули и рассыпалась на осколки. Пробежал недовольный ропот возмущения, кто-то начал ругать гасторбайтеров.
        - Надеюсь, Бушер справится, - сказал Вадим. - Пойдём, Линуля, мы выполнили свою задачу.
        - А как же люди, в которых вселились демоны? - испуганно спросила Алина. - Что будет с ними?
        - Увы, демоны вернутся в их тела через пять минут.
        Мимо проходила какая-то женщина с ребёнком и, заметив двух мужчин, почти сползших со стульев, строго сказала своему отпрыску:
        - Вот видишь, что бывает с теми, кто принимает наркотики? Обещай мне, что ты, когда вырастешь, никогда не будешь этим заниматься!
        Бушер почувствовал, что невидимая преграда пропала. Он сосредоточился.
        - Надо же! - удивился он. - А террорист наш совсем рядом! Демоны поставили хорошую «защиту», что я его даже не заметил.
        Он поднялся со скамейки и прошёлся вдоль сквера. Неподалёку сидел Ибрагим, что-то сжимая в руке, лицо его было бледным и застывшим.
        - Можно тут присесть? - спросил Бушер, глядя Ибрагиму в глаза.
        Бизнесмен кивнул.
        - Садитесь, - пробормотал он, взглянув на свои наручные часы.
        Ибрагим зажмурился и нажал большим пальцем кнопку детонатора. Ничего не произошло. Он удивился и нажал сильнее.
        - Зря стараетесь, не сработает, - пояснил Бушер.
        Бизнесмен отпрянул. Он хотел убежать от странного незнакомца, но не смог даже пошевелиться.
        - Давайте поговорим, - строго сказал Бушер. - Не бойтесь, я не имею полномочий вас арестовать…
        - Вы мне не поверите, - ответил Ибрагим.
        - Поверю, - твёрдо сказал Бушер. - А теперь рассказывайте мне всё подробно и по порядку!
        Ибрагим сам удивился, что так легко согласился на такой разговор. Может этот человек колдун? Какая разница, хуже уже не будет.
        Вадим и Лина вышли на улицу. Зазвонил мобильник Юрьева - это был Бушер.
        - Всё сделано, я дистанционно вывел взрыватели из строя, а так же нашёл пульт и террориста! - успокоил он друзей. - Мы сейчас с ним мило беседуем, я объясняю ему, что терроризм - не его стезя… Что-то он какой-то сонный, ещё не отошёл от радужного сна, где ему снились томные райские красавицы.
        - Да уж - проворчал Вадим. - А весёлые мальчики в керамических шлемах, отправляющие его в этот рай бизнес-классом, ему не снились? - мрачно пошутил он.
        От новости Бушера Лина едва сдержала крик радости. Вадим хлопнул её по ладони.
        - Пошли обедать! - сказала Лина. - Только не в это кафе.
        - Угу, там осыпались все стёкла…
        - А я думала, что разгром ограничится трещинами, - вздохнула Лина. - Да уж… в моё обновлённое зеркальце лучше не смотреться…
        - Это верно, - кивнул Юрьев. - Не стоит давать его подружкам…
        - А у меня с собой запасное есть… На всякий случай…
        Глава Двадцать Четвёртая
        - Нам надо бы поспешить, - сказал Вадим. - Пока господин Сехем не вверг наш мир в Хаос.
        Лина, нащупав в сумочке зеркальце, наделённое силой Ангела Смерти, кивнула.
        Вскоре они были у офиса Сковородкина. В приёмной их встретила перепуганная Кристина. Лина не ожидала встретить её здесь. Неужели ей вздумалось поквитаться со Сковородкиным? Вот уж неугомонная девчонка!
        - Это не я, это не я, - тараторила Кристина. - Я этого не делала.
        - О чём ты? - удивилась Лина.
        Они вошли в приоткрытую дверь кабинета колдуна. Граф Сковородкин лежал неподвижно, откинувшись в кресле. Его лицо было восково-бледным.
        - Странно-странно, - задумался Вадим, пытаясь нащупать пульс. - Не дышит, пульса нет, но он ещё не мёртв. Я не чувствую ни Её присутствия, ни Её Ангелов…
        - Когда я пришла, я застала его таким, - всхлипнула Кристина. - Не скрою, я пришла, чтобы нанести ему свой энергетический удар… Но я этого не сделала… Он уже лежал так…
        Лина успокаивающе положила ей руку на плечо.
        - Вряд ли бы у тебя получилось довести мага Сковородкина до такого состояния, - сказала она. - Я сделаю тебе кофе, чтобы ты успокоилась. Где-то у графа в кабинете должно быть…
        - С ума сошла? Я ненавижу эту горькую гадость! - обиженно отказалась экстрасенс-энергетик. - Ой, извини за грубость… я просто очень напугана…
        Юрьев задумчиво обошёл кабинет. Ничего вокруг не указывало на следы даже ментальной борьбы.
        - Похоже, Сехем почувствовал, что против него у нас есть оружие, и сбежал, - сказал Вадим. - Он не хочет сталкиваться с нами, ведь у нас есть зеркало с силой Ангела Смерти…
        - Силой Ангела Смерти? - оживилась Кристина. - Откуда?
        - Неважно, - ответила Лина, немного обиженная резким отказом от кофе.
        - Оно у вас? - поинтересовалась девушка. - Можно посмотреть?
        Алина вопросительно взглянула на Вадима, который кивнул. Девушка достала зеркальце из сумочки и протянула его Кристине.
        - Зеркало, наделённое силой Нейт, - прошептала экстрасенс, осторожно беря его в руки. - Зеркальце, которое может изгнать чужую душу из тела… Теперь оно у меня…
        Голос девушки изменился. Лицо исказилось усмешкой. Миловидные черты восемнадцатилетней девушки вдруг заострились, появились складки на лбу и около губ, глаза засветились странным блеском.
        - Глупцы! Вы сами отдали мне своё оружие. Вы так и не поняли, что я - Сехем! Скудоумная девчонка хотела победить меня своими детскими энергетическими фокусами. Она пришла очень кстати, и я, вселившись в её тело, обманул вас.
        - А что со Сковородкиным? - спросила Лина.
        - Его тело ждёт меня… Я прочитал заклинание, чтобы душа графа не вернулась в тело раньше моего возвращения… Ладно, мне некогда говорить с вами, я должен поменять тело… Не люблю вселяться в женские тела, - писец вложил зеркальце в руку графа.
        - Разговор ещё не закончен, - возразил Вадим.
        - Да? Что вы можете сделать, хранители, - рассмеялся Сехем. - Ваше оружие у меня…
        - Ты в этом уверен? - весело спросила Алина.
        Гримаса хохота сменилась удивлением. Сехем испуганно раскрыл складное зеркальце.
        - Это не священное зеркало! - простонал он. - Вы обманули меня.
        - Да, мы дали тебе простое зеркало, - пояснил Вадим. - Мы ожидали от тебя фокусов и решили подстраховаться. Скажу честно, увидев графа Сковородкина в полумёртвом состоянии, мы сразу почувствовали неладное.
        - И ты слишком уж агрессивно отказался от кофе, - добавила Лина. - У Кристины есть недостатки, но она воспитанная девушка.
        Хранитель достала настоящее священное зеркало и быстро раскрыла его. Сехем не успел отвернуться. Застыв, он перепугано смотрел в глаза смерти. Спустя мгновения писец пошатнулся. Вадим поддержал падающее тело. Они с Линой усадили Кристину в кресло напротив Сковородкина.
        Вскоре девушка открыла глаза. Кристина испугано озиралась по сторонам, её била нервная дрожь. Девушка, тяжело дыша, хватала воздух.
        - Это было ужасно! - всхлипывала она. - Я чуть было всё не испортила. Простите меня, я больше никогда не скажу, что вы бездействуете!
        Слова утешения Алины немного привели Кристину в чувства, а предложение выпить кофе, в отличие от Сехема, её порадовало. Постепенно девушка приходила в себя.
        - Давай не будем оживлять графа, - предложила Лина, сложив зеркальце.
        - К сожалению, тут от нас ничего не зависит, - вздохнул Вадим. - Сехем отправился в Хаос, и его чары рассеялись.
        В подтверждение его слов, граф Калиостро открыл глаза и сладко потянулся, сидя в кресле. Кристина замерла с чашкой кофе в руке.
        - Пожалуй, нам пора, - решила Лина, забирая «фальшивое» зеркало со стола колдуна.
        Вадим и Лина, поддерживая Кристину под руки, скрылись за дверью.
        - Я могу узнать, что тут произошло, мой граф? - робко спросил столкнувшийся с ними Жильбер.
        - Ничего особенного, - ответил Сковородкин, потягиваясь. - Сделай мне кофе.
        Граф Сковородкин впервые чувствовал себя раздавленным. Ладно, любой… даже отрицательный опыт - огромная польза. Главное, он свободен. А то, что это благодаря вынужденной помощи недругов - это неважно… Им было труднее выбирать из двух зол…
        - Ты опять опозорился! - раздался издевательский хохот.
        В кабинет вошла Жанна. Она вальяжно упала в кресло. От наблюдательного взгляда ведьмы не ускользнуло, что колдуны впились взглядами в её глубокий вырез.
        - Калиостро, ты привык нагонять страх на людей, далёких от сверхспособностей. А теперь, столкнувшись с Силой, растерялся, - потешалась Жанна, кокетливо накручивая на палец свой светлый, почти белый локон.
        - Ну, пусть хоть мои неудачи тебя повеселят, ты не смеялась лет сто, - парировал Калиостро. - Кстати, о позоре! О твоём провале с терактом судачит весь Другой Мир! Влетело тебе от старушки Исефет за очередной прокол. Так что если об «опозориться», то мы в одинаковой ситуации, моя красотка!
        - Я знаю, что вы видите во мне «шестёрку» Тьмы, - иронично произнесла Жанна. - Но я вам мешаю жить!
        - Нет, вы не «шестёрка», вы дослужились до «десятки», - польстил маг. - «Шестёрки» - дураки, которые связались с Дьяволом по контракту, вроде мага Лаврентия… Кстати, как он сейчас служит?
        - Он нулевой, - фыркнула Жанна. - Обслуживающий персонал - дальше не продвинется.
        - Как там у вас всё жёстко, - покачал головой Жильбер.
        - Что ж, посмотрим, кому будет служить Семёнов, - сказал Калиостро. - Проблема в том, что он должен сам сделать выбор!
        - Выбор, - передразнила ведьма. - Как глупо… Обычно выбирают Свет или Тьму… А кто вы?
        - В том-то и дело, ведьмочка, что я - альтернатива, - заметил Калиостро. - Я разрушил стереотипы. Человек не должен никому служить… Хм… а зачем вы пришли? Только позлорадствовать?
        - Да, - кивнула Жанна. - И вижу, мне это удалось… Вы сразу же начали оправдываться!
        Ведьма поднялась с кресла и, покачивая бёдрами, направилась к двери.
        Колдун погрузился в размышления.
        - Так… Забудем о неудачно попытке расшифровать табличку при помощи египтянина и вернёмся на исходную… Значит, отец Александр и его люди не дают нам заполучить Семёнова?
        - Они мешают нам, мой граф, - кивнул Жильбер, услышавший высказанную мысль Сковородкина. - Вечно лезут в чужие дела!
        - Значит, нам надо устранить эту помеху, - задумался Калиостро.
        В этот момент Жанна садилась в машину, она слышала их разговор на расстоянии.
        - Молодец, Сковородкин, - яркие губы ведьмы расплылись в насмешливой улыбке. - Мне твоя идея только на руку.
        Глава Двадцать Пятая
        Команда отца Ефима, коллеги и друга отца Александра, выполняла своё задание. Они уничтожали опасную колдовскую книгу, способную освободить силы Тьмы, текстами этой книги пользовались служители Тьмы, внеся в наш мир бед и несчастий. Вдруг часовню затрясло, раздался истошный визг, вспыхнул зеленоватый свет. Отец Ефим и его помощники потеряли сознание.
        Священник очнулся утром. Книги не было, его люди лежали на полу без чувств. Ефим достал телефон, вызвал скорую и впал в забытье.
        Утром Лину разбудил звонок Вадима, который уехал пораньше - ему было жалко будить сладко спавшую девушку. Лина с трудом открыла глаза и потянулась за телефонной трубкой.
        Юрьев напомнил, что у них сегодня важная встреча. Знакомый отца Александра, отец Ефим, хочет поделиться своими размышлениями. Это может касаться убийства, которое они расследуют.
        К своему стыду, Лина забыла об этом. Беготня последних дней утомила её. Девушка быстро собралась и поспешила к Вадиму.
        Когда Лина вбежала в кабинет, отец Ефим ещё не пришёл.
        - А кто такой отец Ефим? - поинтересовалась она.
        - Священник весьма ортодоксальных взглядов, - пояснил Юрьев. - Слишком категоричен в выражении мнения, что делает тяжёлым общение с ним. Замечу, отец Ефим из-за своего фанатизма вполне годится на роль подозреваемого в обоих убийствах, но допрашивать его бесполезно, нужно понаблюдать.
        Вадим взглянул на часы. Священник должен был придти с минуты на минуту. К счастью, отец Ефим оказался пунктуальным и не заставил себя долго ждать.
        Ему было за пятьдесят, серьёзное выражение лица и суровый взгляд сильно отличали Ефима от приветливого отца Александра.
        - Мой друг отец Александр рассказал мне о вашем расследовании. Я хочу поделиться с вами своими соображениями, - перешёл он к делу.
        - Мы вас слушаем, - кивнул Юрьев.
        - Я уже говорил об этом с отцом Александром, мне кажется, что среди нас предатель…
        - Можно, точнее? - попросил Вадим.
        - Кто-то из людей отца Александра - предатель, решивший предать служение Господу, променяв Его на подачки слуг Дьявола…
        - Насколько мне известно, на данный момент у отца Александра служит трое людей, плюс «новенький» - Виталий Семёнов. Вы подозреваете кого-то из них?
        - Да… особенно я не доверяю этому «новенькому», - заметил отец Ефим.
        - Почему вы подозреваете людей отца Александра в предательстве? - спросил Юрьев.
        - Мы уничтожали в часовне святого Александра страшную колдовскую книгу, но вдруг появились Демоны, ведомые колдунами, и атаковали нас, когда мы очнулись - книга пропала! Кто-то явно предупредил колдунов… Об этом знал только отец Александр и его команда! Понимаете, я очень заинтересован в этом деле… Ведь мои люди ослаблены и духовно и физически, они еле двигаются… Чтобы им восстановить силы, нужно много времени, а Дьявол ждать не будет… Я и сам очень слаб, и могу свободно передвигаться лишь потому, что был духовно крепче моих помощников, Силы Тьмы ранили меня не так сильно.
        - Я вас понимаю, - кивнул Юрьев. - Значит, вы подозреваете Виталия Семёнова? Но Семёнов хороший психотерапевт-любитель, в магии не сведущий, что необходимо для такого нападения. А и информации, полученной от него, колдуны бы не поверили. По законам агентурной работы, Виталия, как предателя, я не могу подозревать.
        - Но кто тогда? Мне тяжело думать, что Михаил, Сергей, а уж тем более Рита, виновны в этом. А Семёнов человек новый, подозрительный, с не очень чистым прошлым… он вполне мог поддаться искушению… Сами знаете, как слуги Дьявола охотятся за ним…
        - Простите, - робко вмешалась Алина. - Но как демоны могли атаковать вас в часовне, это же освящённое место? Я думала, там нечисть бессильна?
        - Хороший вопрос, - кивнул Юрьев.
        - Вы правы, дитя моё. В церковь или часовню - освящённое место бес не сунется, - сказал отец Ефим. - Я сам в растерянности, как это случилось… Возможно, кто-то осквернил часовню, тогда святое место потеряло свою силу… Я не исключаю, что предатель сделал это намеренно перед нашим приходом, чтобы помешать уничтожить книгу…
        - Странно… странно, - кивнул Вадим.
        «Очень странно, что святое место оказалось так легко превратить в колдовское…» - подумал он.
        - А что говорит отец Александр о ваших подозрениях и заявлениях против Семёнова?
        - Конечно, он не хочет в это верить! Хм… можно прямо сейчас поехать к нему и поговорить. После встречи с вами я как раз собирался с ним увидится.
        Вадим не мог не заметить, что отец Александр был взволнован выводами Ефима.
        - Я поговорю с Виталием, - сказал он. - По его речи я смогу определить, предатель он или нет…
        - Если он служит Дьяволу, то сможет искусно наврать, - заметил отец Ефим. - Таким разговором ты только усугубишь ситуацию.
        - Я не верю, что Виталий предал нас! - твёрдо сказал Александр.
        Отец Ефим был старше и внешне казался мудрее.
        - С Виталием поговорю я, - сказал Юрьев. - Как и со всеми вашими людьми. Извините, но сейчас нельзя отбрасывать ни одну версию.
        Александр не мог спорить с Вадимом.
        - Понимаю, как вам тяжело, отец Ефим, - сказал он. - Вы чуть не погибли… Но мне бы хотелось верить своим людям. Я не могу в них усомниться.
        - Дай Бог, чтобы мои подозрения оказались ошибочны, - сказал отец Ефим. - Но пока прошу вас быть очень осторожным. Мне тяжело об этом говорить, но ваша жизнь в опасности.
        - За меня можно не волноваться!
        - Простите, но вы очень хороший наставник. Если Церковь лишиться вас, то слугам Дьявола станет легче вредить людскому миру. Не забывайте о своей ценности, - заметил отец Ефим.
        - Я хочу осмотреть место происшествия и поговорить с вашими людьми, - сказал Юрьев отцу Ефиму. - Это можно устроить?
        - Конечно, я укажу вам место нашего сражения. А также дам адрес подмосковного санатория, где мои братья поправляют свои физические силы. Я предупрежу о вашем визите, а то они, как вы понимаете, скрывают истинную причину своего ослабленного состояния.
        - У меня есть карта города и области, - сказала Лина. - Можно отметить на ней?
        - Хорошая идея! - одобрил Юрьев.
        Отец Ефим согласился. Он, легко ориентируясь по карте, поставил свои отметки.
        - Простите, но мне пора, - заволновался Ефим, взглянув на часы. - Я вас покидаю.
        Его уход немного снял напряжение.
        - Я всё равно не могу усомниться в моих людях, - сказала Александр Юрьеву. - Хотя… вы ведь подозреваете их в убийстве?
        - Я подозреваю даже вас, - честно сказал Юрьев. - Извините, хоть вы и наставник, и руководитель, но вполне можете оказаться предателем, который может быть убийцей, которого мы ищем…
        - Не буду спорить… Я даже рад, что нахожусь в одинаковой неприятной ситуации с моими друзьями… Нет, я не послушаю совета моего друга Ефима и поговорю с Виталием, а также с остальными, - он взглянул на часы. - Скоро они должны придти…
        Вадиму и Лине не пришлось долго ждать, все собрались быстро.
        Разговор начал Вадим:
        - Думаю, вам известно в какую пренеприятную ситуацию попал отец Ефим. Вы, наверно, знаете о его подозрениях…
        - Он подозревает именно меня! - заметил Семёнов. - Очень печально. Но я не хочу перед ним оправдываться!
        - Эти подозрения ошибочны! - воскликнула Рита. - Я была с Виталием всё это время…
        - Извините, но вы не проводите с ним все 24 часа, - сказал Вадим.
        Рита покачала головой, Юрьев был прав.
        - Но я за него ручаюсь! - сказала она.
        - По-моему, эти подозрения безосновательны, - сказал рокер. - Просто отец Ефим расстроен своим провалом, вот и винит во всём окружающих! Хотя сам не догадался освятить место - мозгов не хватило! А ведь он уже не молод! Как вообще он попал в ряды воинов Христа? И людей ему доверили…
        Отец Александр резко одёрнул его. Михаил виновато замолчал.
        - Не буду таким категоричным как Миша, - сказал Сергей. - Но всё же нынешнее поведение отца Ефима похоже на депрессию после провала.
        - Возможно, - кивнул Юрьев. - Однако это версия, которую нельзя игнорировать! Вы были в курсе «операции» отца Ефима? Значит, могли сообщить об этом кому не следовало… Но не отрицаю, что Силы Тьмы могли сами узнать, и вы тут ни при чём… Только факты всё уточнят…
        - Надеюсь, что они будут в нашу пользу, - сказал Виталий.
        - Хочу ещё добавить, берегите Риту… Возможно ей угрожает опасность, - предупредил Вадим.
        - Опасность? Мне? - удивилась девушка.
        - Виталий и Рита очень близки, - заметил Юрьев, - простите, что вмешиваюсь… Тёмные силы, чтобы заполучить Виталия, начнут действовать через вас, Рита…
        Девушка смутилась.
        - Я не дам её в обиду! - твёрдо сказал Семёнов.
        Глава Двадцать Шестая
        Вадим решил сразу же отправится на место происшествия - старую часовню.
        - Эта часовня должна быть где-то здесь, - сказала Лина, рассматривая карту. - Неподалёку станция электричек. А вот тут городок, где расположен нужный нам санаторий. Тут сколько часов езды?
        - Да, за пару часов машиной доедем, - кивнул Юрьев.
        Ориентируясь по карте, они быстро нашли часовню, расположенную на небольшом пригорке около старого кладбища.
        Пройдя через ряды могил, они поднялись на пригорок. Хранители настороженно вошли во мрачную часовню, где их взору предстали почерневшие стены. Слабый свет проникал через узкие окна. Осторожно, чтобы не провалиться через гнилой дощатый пол, они подошли к алтарю, на полу у которого они увидели металлический лист. Похоже, что на нём лежала колдовская книга, которую хотели сжечь.
        Рядом валялись опалённые церковные свечи.
        - Похоже, никто сюда ещё не возвращался, - сказал Вадим. - Иначе бы они забрали сосуды и свечи.
        Лина кивнула.
        Вадим обошёл часовню, осмотрел стены.
        - Смотри, - подозвал он Лину, - куда занесло достопочтимого священника.
        Он указал ей на стену. Алина не сразу разглядела нацарапанные на стене знаки.
        - Тут бывают колдуны? - испуганно спросила она.
        - Похоже, что да.
        Он нагнулся, чтобы получше рассмотреть пол.
        - Пыли нет, значит, эта часовня не такая уж заброшенная. Сюда кто-то наведывается…
        - Хватит играть в детектива! - не выдержала Лина. - Вспомнил школьные соревнования?
        - Я не играю… Хм… смотри! Какое-то пятно?
        Лина нагнулась.
        - Что это? - спросила она.
        - Пятна крови, - пояснил Юрьев. - М-да… как-то необдуманно выбрал отец Ефим местечко… Вот и накрылась их операция по ликвидации магической книги медным тазиком.
        - Тут колдуны проводят свои сборища?
        - Хуже, тут они служат чёрные мессы!
        - Кошмар! - ужаснулась Лина. - Я точно не знаю, что это такое, и что там творят, но явно ничего хорошего.
        - Совершенно верно, Линуля. «Чёрная месса» - это полная подборка святотатства и всякой дряни. Людей, занимающихся подобными делами, древние египтяне называли служителями Апопа.
        Алина почувствовала головокружение, ей хотелось поскорее выйти на воздух.
        - Что теперь? - спросила она, скрывая волнение.
        - Мы нашли одно местечко колдунов для чёрных месс. Не знаю, вернуться ли они сюда? Возможно, они догадались, что отец Ефим расскажет об этом остальным…
        - Ох… неужели колдуны сюда больше не придут?
        - Не могу точно сказать… Новое место для обрядов обживать всегда тяжело, и энергетика не та… Шансы есть… Думаю, они сюда ещё придут…
        Хранители вышли из мрачного строения. Стало легче, но беспокойство не отступало. Всё вокруг казалось зловещим. Они снова спустились к кладбищу.
        - Хочу осмотреть местность, - сказал Вадим. - Наверняка, эти маги оскверняют могилы для своих обрядов. Хотя… это кладбище слишком старое… кроме костей ничего не найдут…
        - Ты будешь раскапывать могилы? - спросила Лина с лёгкой насмешкой. - Хочешь наверстать упущённое в археологии?
        Вадим промолчал. Лина огляделась по сторонам и поморщилась.
        - Что-то мне страшновато, - пожаловалась она.
        - С каких пор ты стала бояться кладбищ? - удивился Юрьев. - Мы же сталкиваемся с этим постоянно!
        - Это не обычное кладбище… здесь что-то не так, - пояснила девушка. - Неужели ты не чувствуешь?
        - Да… я с тобой согласен… какое-то неприятное ощущение… Обрати внимание, Линуля, на могилах нет ни одного креста!
        - Хорошо, что мы тут не ночью, - вздохнула Лина.
        - Всё ещё впереди, - пообещал Юрьев, - кстати, ночью не мешало бы здесь побывать. Линуля, что ты вздыхаешь? Не в первый раз нам идти ночью на кладбище!
        По его тону девушка поняла, что он вовсе не шутит, и это понравилось ей ещё меньше. Они обошли кладбище. Всё поросло травой и кустарниками.
        - Свежая могила! - удивлённо воскликнул Вадим.
        - Странно, - согласилась Лина, хотя находка её не очень обрадовала. - Я чувствую ещё большее беспокойство…
        - Это же наш друг, маг Лаврентий!
        Действительно, на мраморной доске, лежавшей на могильном бугорке, была надпись: «Лаврентий Павлович Михалчук», а дата смерти совпадала с датой смерти Лаврентия.
        - Неспроста его тут закопали? - спросила Алина.
        - Ты права, Линуля. Похоже, тут хоронят его коллег. Судя по всему, таких же «контрактников». Может, этим объясняется отсутствие крестов на могилах.
        Он указал на другие, сравнительно свежие могилы.
        - М-да… корпоративное захоронение, - проворчала Лина. - Теперь я понимаю, почему мне тут стало плохо… Я же тебе сразу сказала, что это не обычное кладбище… Извини, но мне уже это надоело!
        - Не волнуйся, Линуля, сейчас уедем! - горячо заверил её Вадим.
        Юрьев, нагнувшись, обошёл могилу. Лина наблюдала за ними в стороне, не понимая, что же он рассчитывает найти.
        - Смотри, тут с краю, похоже, что-то закопали, - сказал он.
        Алина, пожав плечами, подошла к нему. Она присела на корточки, чтобы получше видеть открытие Вадима.
        - Да, тут что-то закопали, а потом ногой утрамбовали землю, - продолжал рассуждать Вадим.
        - И мы это откопаем? - без энтузиазма поинтересовалась девушка. - Да, археология покоя не даёт! Так и тянет тебя что-то выкопать!
        - Линуля, эти раскопки не займут много времени. Потом, я почти могу гарантировать, что тут не дохлый чёрный пудель, - мрачно пошутил он.
        - Пуделя было бы жалко, - вздохнула Лина, которой нравились пудели, особенно чёрные.
        Вадим при помощи широкой веточки легко справился с задачей, и они увидели краешек какого-то блестящего предмета. Юрьев осторожно освободил находку от земли.
        - Похоже на колокольчик, - сказала Лина.
        - Это колокольчик Гирардиуса.
        - Чего-чего?
        - Колокольчик, чтобы вызывать души умерших, - пояснил он. - Его зарывают на краю свежей могилы в день похорон и оставляют на пару дней, чтобы он набрался, как говорят колдуны, «эзотерических эманаций и симпатических вибраций».
        Лина решила не уточнять что это такое.
        - Звучит как что-то неприличное, - весело подметила она. - А что потом?
        - Если в этот колокольчик позвонить, то дух явится.
        - И действует? - недоверчиво спросила Алина.
        - А вот этого, Линуля, я не знаю. Опытов таких не ставил. Потом, дух - не Бэрримор, чтобы его колокольчиком подзывать.
        - А если этот трюк действует? Для этого подойдёт любой колокольчик? - спросила Лина.
        - Нет, только колокольчик Гирардиуса. Его довольно трудно изготовить. Он состоит из сплава свинца, олова, железа, меди, золота, серебра. Эти металлы должны быть расплавлены в день и час рождения мага, который хочет его использовать.
        - А что это за знаки?
        - У верхушки имена семи планетных духов. А под ними древняя формула Тетраграмматона, - пояснил Вадим.
        - Хм… а ты точно этим не занимался? - шутя поинтересовалась Лина, поражённая такой компетенцией.
        - Точно, точно! Иначе бы Она обиделась, что я занимаюсь такими делами. К тому же не думаю, что к магу приходит именно дух умершего… Повторюсь, дух - не официант. Скорее всего, духами умерших прикидываются демоны и манипулируют колдуном как хотят…
        - Откуда тогда ты знаешь такие подробности про колокольчик? - подколола она.
        - А я на досуге труды нашего друга Оскара Рожкова почитал. Там все магические рецепты! - отшутился Юрьев.
        - Но как кто-то умудрился отлить такой колокольчик?
        - Сделал заказ на завод.
        - Понятно… и что мы будем делать с этим колокольчиком? - недоумевала девушка.
        - Закопаем обратно. А за этим местом назначим слежку. За колокольчиком, наверняка, придут.
        - Ты думаешь это убийца? - оживилась Лина.
        - Не обязательно… Но, возможно, это раскроет некоторые детали… Думаю, это точно не ведьма Жанна. Раз уж Лаврентий был контрактником, то его дух стал вечным слугой Тьмы, значит, Жанна может общаться с ним когда захочет. Думаю, что это не Сковородкин, для него это слишком легко…
        - А может, предатель? - предположила она.
        - А вот это вполне возможно.
        - Хм… а получается, что нельзя вызвать дух умершего, если сам дух этого не захочет, и Высшие Силы это не одобрят?
        - Именно, Линуля, верно мыслишь.
        Выходя из кладбища, Лина споткнулась о надгробие. Девушка могла упасть, если бы Вадим вовремя не поддержал её. Взгляд Лины упал на могильную плиту. Она вскрикнула и тяжело задышала.
        - Что это значит? - испугано спросила она. - Смотри на надпись…
        - Виталий Семёнов, - прочитал Юрьев. - Дата рождения подходит - Семёнову недавно исполнилось тридцать… А дата смерти - девятнадцатое сентября…
        Вадим вздрогнул.
        - Если верить этой плите, Виталию осталось жить девять дней! - прошептала Лина. - Мне кажется, не стоит говорить ему об этом открытии…
        - И не только Семёнову - никому! Никто не должен об этом знать…
        Сев в машину, Лина устало откинулась на сиденье. Осмотр «точки» служителей Тьмы утомил её. Хотелось спать. Девушка закрыла глаза и задремала. Юрьев не тревожил её сон.
        Очнулась Лина, когда они уже подъезжали к городку.
        - Как спалось? - весело спросил Вадим.
        - Неплохо, я как будто провалилась, - призналась девушка. - У меня такое чувство, что эти колдовские места высосали всю мою жизненную силу.
        - Недалеко от истины, - кивнул Юрьев. - А вот мы и приехали.
        Санаторий очень понравился Алине, особенно уютный крытый зелёный внутренний дворик-садик, где и состоялась встреча.
        - Я почти ничего не помню, кроме яркой зеленоватой вспышки, - сказал один из пострадавших. - Эта вспышка ослепила меня, я потерял сознание. Очнулся уже в больнице.
        Другие пострадавшие не смогли ничего добавить к его словам.
        - А я помню, что налетел ветер, а потом была вспышка. Я не успел даже испугаться, как отключился…
        - Я тоже ничего не могу толком вспомнить. Всё произошло мгновенно… Тёмная Сила сразу же поразила нас. Мы чудом остались живы!
        Это всё, что они помнили.
        Вадим решил им не рассказывать об ошибке отца Ефима - именно его неосмотрительность поставила жизни людей под угрозу.
        Глава Двадцать Седьмая
        Уже на следующий день Вадима и Лину ждала новость. Ночью за колокольчиком приходил Оскар Рожков. Фото запечатлели охотника за привидениями.
        Юрьев, не откладывая дела, сразу же позвонил Рожкову и попросил придти. Оскар не заставил себя уговаривать и вскоре был в кабинете Вадима.
        - Не ожидал, что вы захотите меня увидеть, - иронично произнёс исследователь аномальных явлений. - Чем обязан? Нравятся мои статьи?
        - Совсем наоборот…
        - Вы хотите дать конструктивную критику?
        - Я не располагаю лишним временем, - ответил Юрьев. - Сразу по делу! Вы закапывали колокольчик у могилы колдуна Лаврентия. У меня есть фото, как вы пришли за ним…
        - Это что, противозаконно? - спросил Рожков ехидно. - Закопать колокольчик на кладбище - тюрьма?
        - Вы прекрасно понимаете, о чём я, - одёрнул его Вадим. - С какой целью вы вызывали дух Лаврентия?
        - Поговорить… Узнать, кто его убил…
        - Узнали?
        - О-о! Вас интересует мнение «жёлтой прессы»? - Рожков не скрывал издевательства.
        - Меня интересуют ваши действия, - голос Юрьева звучал спокойно, но зловеще. - И не надо веселится. Такие как вы всегда сначала веселятся…
        - Только не надо угроз! Что вы такой нервный? Ну, не получилось у меня вызвать дух Лаврентия. Наверно, духов «контрактников» Дьявола нельзя вызвать.
        - А, может, вы ошиблись при изготовлении колокольчика? - спросила Лина.
        - Обижаете, девушка! Он у меня обычно работал, как часы. Дух по звонку колокольчика прилетал как гость на звонок к обеду в знатных домах.
        - Понятно… ещё вопрос - вы общались с Юлей Диковой - секретарём Караваева? - спросил Вадим.
        - С Юлей? Нет, не знаю такую. Я пытался поговорить с Верой Лимовой, любовницей покойного, но она от меня убежала… нервная девка… Я вам вроде всё сказал, могу идти? - спросил Оскар.
        - Идите, - разрешил Вадим.
        Рожков пожал плечами и, медленно встав со стула, вальяжно направился к выходу.
        - У меня есть некоторая историческая информация о часовни святого Александра, в которой отец Ефим хотел уничтожить книгу, - сказал Юрьев, когда охотник за привидениями скрылся за дверью.
        - Да? - заинтересовалась Лина.
        - Очень интересная история… Эта часовня была построена в 19 веке на деньги одного состоятельного господина, который финансировал народовольцев. Построив часовню, он хотел искупить свои грехи убийства. Он даже дал часовне название в честь святого Александра, в память о великом императоре Александре II, погибшем от рук террористов-народовольцев. Однако свои занятия господин не оставил и продолжал жертвовать деньги, как он считал, на «благородное дело свободы». За это духовенство отказалось освятить его часовню, а верующие вообще боялись к ней подходить, считая проклятой, построенной на «кровавые деньги душегуба».
        - Значит, это вовсе не святое место?
        - Именно, Линуля, и даже - наоборот! Это проклятое место! Ух, Ефим обязан был всё тщательно проверить!
        В перерыв Лина решила прогуляться, Юрьев был занят и не смог составить ей компанию. Проходя мимо церкви, девушка решила войти. В послеобеденное время народу почти не было. Только женщины-служащие отскребали воск от пола.
        Церковный полумрак действовал умиротворяюще. Жёлтые огоньки свечек мерцали в темноте, их пламя колыхалось от лёгкого сквозняка. Чувствовался аромат ладана. Лина вспомнила статью священника, который писал, что обычно люди приходят в церковь за душевным спокойствием и утешением, они ощущают божью благодать, но не каждый старается приблизится к Богу.
        «Как мы, люди, несовершенны!» - подумала Лина.
        Она мысленно прочитала молитву и поставила свечу у иконы Христа Спасителя.
        У выхода Алина столкнулась с Виталием и Ритой. Переступив порог храма, Семёнов пошатнулся, схватившись за голову.
        - Вам душно? - спросила Лина. - Скорее на воздух!
        Они быстро вышли на улицу.
        - Не знаю что со мной, - виновато произнёс он. - В церкви у меня всегда кружится голова. Наверно, это от ладана.
        - Что-то вроде аллергии? - спросила Рита.
        Виталий кивнул.
        - У меня нехорошее предчувствие, - вздрогнул он. - Отец Александр… Его хотят убить… Едем к нему! - Семёнов поспешил к машине.
        Лина быстро набрала номер Вадима, сбивчиво пересказала ему последние события.
        - Спроси, где сейчас Михаил и Сергей? - велел Юрьев.
        Лина быстро передала вопрос Рите.
        - Они уехали в подмосковный городок…
        Рита назвала место и маршрут, который девушка быстро передала напарнику.
        - Судя по всему, есть серьёзная опасность, - сказала она Рите.
        Семёнов хорошо знал город, чтобы по возможности избежать пробок. Его автомобиль стремительно нёсся по улице. Даже если бы его попытались тормознуть работники ГАИ, Виталий бы не остановился.
        До дома отца Александра они доехали быстро. Окно было открыто, и Семёнов не раздумывая перескочил через подоконник. Девушки последовали за ним.
        Отец Александр сидел в кресле, погрузившись в чтение. Семёнов увидел, как в комнату вошёл человек с пистолетом. Виталий среагировал моментально, он рванул вперёд и, сбив злоумышленника с ног, скрутил ему руки за спину.
        Лина быстро схватила пистолет, который уронил нападавший.
        Священник вздрогнул и обернулся.
        - Ты спас меня, - поблагодарил он Семёнова. - Ещё секунда и я был бы мёртв. Увы, я слишком привык к нападениям нематериальным, и стал неосторожен к реальным покушениям…
        - Ты кто?! - сурово спросил Виталий. - Кто тебя послал?!
        Он приподнял злоумышленника за шиворот. Отец Александр подошёл к нему и внимательно посмотрел в глаза.
        - Он не бесноватый, - сказал священник. - Этот человек пытался убить меня по чьему-то приказу. Кто-то управляет им на расстоянии… Он во власти злых сил… это не простой гипноз…
        - Кто тебя послал?! - повторил свой вопрос Виталий.
        Убийца-неудачник испуганно молчал.
        - Он не скажет, - сказал Александр. - Что ж… мой долг помочь человеку избавиться от влияния дьявольских сил…
        Алина ожидала, что пойманный злоумышленник начнёт кричать и ругаться, как бывает в фильмах, но он молчал. Священник быстро привёл несчастного в чувства. «Киллера» усадили в кресло, и он сразу же задремал.
        - Мы займёмся его душевным состоянием, - пообещал отец Александр Лине. - Это не единичный случай.
        - Как хитро придумали, - испуганно сказала Рита. - Покушение рукой сумасшедшего. Временное помешательство врачи определили бы сразу - психиатрия не предусматривает ни бесноватости, ни демонических воздействий.
        - Как ты узнал, что отец Александр в опасности? - недоумевала Лина.
        - Не знаю… я почувствовал, - Семёнов сам был удивлён.
        Лина позвонила Вадиму, быстро пересказала о происшедшем.
        - Я еду к Михаилу и Сергею, - сказал Юрьев. - Боюсь, что им тоже угрожает опасность…
        Далее последовал шум.
        - Алло, алло! - испуганно закричала Лина.
        Ответа не было. Алина отключила вызов.
        - Где это место? - спросила она. - Я поеду!
        Друзья не хотели отпускать её одну, но Лина заметив, что отцу Александру сейчас их присутствие важнее, твёрдо отказалась от помощи. Прикинув по карте, что электричкой она успеет, Лина поспешила на станцию.
        Машина Вадима потеряла управление и вылетела за пределы трассы. Но какая-то сила осторожно подхватила её и мягко опустила на землю. Юрьев даже ничего не почувствовал. Он вновь выехал на трассу. Вадима волновало только то, что он не успел сообщить Лине, что с ним ничего не случилось. Мобильник выскользнул из рук и вылетел в окно. Несущиеся по дороге машины моментально смяли телефон.
        - Похоже, сюрпризы колдунов, - сказал он себе. - Жаль, что Алина будет беспокоиться.
        Вадим приехал немного раньше. У него было время осмотреться на местности - пригородное кладбище, ухожено, не заброшено, хотя очень старое. Вскоре к воротам подошли Михаил и Сергей.
        - Что случилось? - спросили они, удивлённые встречей с Вадимом.
        - Отца Александра хотели убить. Будет лучше, если вы уедите отсюда, - сказал он. - Уверен, покушение готовится и на вас.
        - Мы не можем уйти! - возразил Михаил.
        - Да, у нас есть дело! Мы хотим остановить подручных колдунов, которые разграбляют могилы для своих обрядов. Мы сообщили в милицию, но над нами только посмеялись. Что ж, придётся самим взяться за дело, и объяснить малолеткам, что этого делать нельзя.
        - Вас могут застрелить, спрятавшись за каким-нибудь надгробием или деревом, - сказал Юрьев. - Вам угрожает не духовная, а реальная опасность… Но раз вы не хотите бросить свои дела, тогда я с вами!
        Оставив разговоры, они направились к кладбищу.
        - Подождите! Подождите! - услышали они за спиной.
        К ним подбежала Лина.
        - Уф! Еле успела! - воскликнула она. - А то ищи вас потом на ночном кладбище.
        Когда они вошли в ворота, уже почти стемнело. Разросшиеся кроны деревьев закрывали и так слабую из-за сумрака видимость. Юрьев прислушивался к каждому шороху - киллер мог спрятаться где угодно. Рука в кармане судорожно сжимала оружие. Дорожка постепенно сужалась.
        - Скоро придём, - шепнул Сергей. - Их интересует одна старая могила…
        Они сделали ещё один поворот. Уже совсем стемнело и похолодало, налетел ветерок. Вскоре друзья увидели два силуэта, суетящихся у одной из могил. Подмастерья колдунов начали свою работу недавно, и казалось, не спешили.
        Сергей и Михаил поспешили к ним. Юрьев за ними. Он старался по возможности прикрывать их. Лина, понимая, что может только помешать, осталась в стороне.
        Кладбищенские вандалы, заметив посторонних, вскрикнули и рванули прочь, один из них споткнулся в темноте и упал. Когда он поднялся на ноги, его уже схватил за шиворот Михаил.
        - Тебе и твоему дружку грозит тюрьма за осквернение могил, - сказал он.
        - Я вам ничего не скажу! - прошипел человек, который оказался очень молодым. - К тому же ваши христианские методы не позволяют вести допросы?
        В дело вмешался Вадим, у которого, учитывая место работы, были свои гораздо более суровые методы.
        - Хорошо, - кивнул начинающий колдун. - Я всех сдам! Довольны?
        Он попытался высвободиться, но руки Михаила крепко держали его.
        Юрьев услышал шум - точно ветка хрустнула. Он обернулся в сторону раскидистого дерева.
        - Ложись! - велел он друзьям.
        Их реакция оказалась молниеносной. Они упали на землю, увлекая за собой кладбищенского вора. В этот момент раздался выстрел. Пуля попала в мраморный памятник.
        Вадим увидел удаляющийся силуэт. Он побежал за ним, достав трубку, похожую на фонарик. Через мгновение злоумышленник упал и стал кататься по земле. В тусклом свете звёзд Юрьев увидел, как исказилось его лицо.
        - Что с ним, он не ранен? - спросил подбежавший Михаил.
        - Нет - очухается через полчаса. Индукционная пушка, вроде мобильника, только помощнее, настроена на волны человеческого мозга. Спецтехника. Абсолютно безвредно и действует безотказно. Это намного лучше, чем нашпиговать свинцом человека, виноватого только в том, что его хорошенько обработал колдун.
        - Ага, он действовал под внушением, - кивнул Сергей. - Займёмся им позже.
        - Ещё один такой псих пытался убить отца Александра, - сказала Лина. - Странное совпадение.
        - Угу, - кивнул Юрьев.
        Друзья стали двигаться к выходу.
        - Богатый улов, - сказал Вадим, когда они подошли к машинам. - Этого «некрофила» куда надо доставлю я. А вы займетесь «киллером», полечите ему мозги от колдовского воздействия.
        Утром Вадим и Лина направились к Калиостро. Предстоял серьёзный разговор.
        - У вас ко мне накопилось много вопросов? - иронично спросил колдун.
        - О! Вопросов у меня для вас достаточно, граф Сковородкин! - начал Вадим. - Убийство мага Лаврентия, нападение на отца Ефима, а также вчерашняя попытка убийства отца Александра и его людей.
        - У вас есть доказательства? - спросил колдун, не скрывая иронии.
        - Я уверен только в том, что именно вы хотели убить отца Александра. Жанна поступила бы по-другому! Она старомодна - в её вкусе демоны, вызывающие загадочные смерти - что ещё ждать от пятисотлетней фурии. А в данном случае был использован высокопрофессиональный гипнотический ход, а это - ваша техника. Вы умеет управлять людьми на расстоянии. Вы изучили много специальной литературы по этой тематике, не так ли? Хотя, вам повезло, что они остались живы!
        - Повезло? Хотите сказать, что вы бы меня арестовали за их убийство? - колдун расхохотался.
        - Хуже, Сковородкин, хуже! Вы бы столкнулись с Тьмой один на один! - пояснил Юрьев.
        Калиостро замер. Как он сам об этом не подумал?
        - Понимаете, почему Жанна не мешала вашему плану? Потому что хотела вашими руками уничтожить очень сильных людей Церкви, а потом заполучить Силу Семёнова! А после всего разделаться с вами.
        - Но почему сначала не уничтожить меня? Почему именно в таком порядке?
        - Пока вы нужны Тьме… Своей магией вы мешаете Церкви… Такие колдуны как вы всегда были на радость Тьме! Хоть вы и уверены в своей независимости!
        - Но я также мешаю Тьме! Я между добром и злом!
        - Продолжайте себя утешать. Это не уменьшает опасность, которой вы сами себя подвергаете!
        - Я не боюсь никакой опасности! Иначе я не был бы магом!
        - Ваше дело, Сковородкин, я вас не уговариваю.
        - Хорошо, да я пытался убить отца Александра и его людей. Вам я хотел подстроить автокатастрофу, но не получилось… Но я не тронул мага Лаврентия! Зачем мне его убивать?
        - Может, он слишком много знал, - предположил Юрьев.
        Калиостро вздрогнул.
        - А что вы скажете о нападении на отца Ефима и его людей, когда они уничтожали опасную колдовскую книгу? - спросил Вадим.
        - Эта книга мне не нужна, - ответил колдун презрительно. - Она для тех, кто решил служить Тьме! Я же не служу никому! Тьма, наверно, хочет подсунуть книгу какому-нибудь амбициозному придурку, чтобы тот поколдовал и внёс побольше зла в этот мир, - Сковородкин был рассержен и не скрывал этого.
        - Однако в этой книге можно найти много полезного и для вас.
        - Не настолько, чтобы нападать на группу защитников Церкви! - оправдывался Калиостро. - К тому же привлекать для этого сильных демонов неоправданно рискованно, ведь контролировать их на расстоянии тяжело и опасно. Эта книга того не стоит!
        Юрьев кивнул, он не доверял колдуну, но фактов, позволяющих уличить его во лжи, не было.
        - Вернёмся к теме о нападении на защитников Церкви, кто вам дал информацию? - спросил Вадим.
        - Я сам обо всём узнал, - улыбнулся Калиостро. - Я же опытный маг.
        Вадим опять не поверил ему. Скорее всего у графа Сковородкина есть шпион, имя которого он старательно скрывает. Свой крот - важная фигура даже для колдуна.
        - Как мне надоели эти настырные гости с юга! - проворчал колдун вслед назойливым посетителям.
        Особенно великого мага злило то, что Вадим называет его по его неблагозвучной фамилии - Сковородкин.
        Глава Двадцать Восьмая
        - Всё это очень подозрительно, - твердил отец Ефим. - Теперь напали на вас. Единственным, кто точно знал, где вы будите - это Семёнов!
        - Но он спас отца Александра! - горячо возразила Рита.
        - Это было сделано с целью обмануть нас! Откуда он узнал, что отцу Александру грозит опасность? Откуда?
        - Я почувствовал, - ответил Виталий.
        Священник недоверчиво пожал плечами.
        - У нас нет причин не доверять Виталию, - сказал отец Александр. - Я в нём не сомневаюсь!
        - Очень велик риск! - возразил отец Ефим. - Вы рискуете своими людьми!
        - Никто ничем не рискует! - возразил Михаил. - Мы всё доверяем Семёнову.
        - Вполне, - кивнул Сергей.
        - Но вы сомневаетесь, - сказал Ефим. - Кто из вас абсолютно уверен в его невиновности?
        - Я уверена! - сказала Рита.
        - Я тоже, - произнёс отец Александр.
        Михаил и Сергей кивнули, хотя боролись с сомнением.
        - Я всё понял, - вздохнул Виталий. - Если вы сомневаетесь во мне, мне лучше уйти. Сомнения вредят вам. Спасибо, что научили меня защищаться от Зла.
        - Не уходи! - взмолилась Рита. - Не надо…
        Она с трудом сдерживала слёзы.
        - Не делай необдуманного выбора, подумай! - попросил Александр.
        - Я уже сделал свой выбор, и вы об этом знаете, - ответил Виталий. - Против Калиостро я смогу за себя постоять. Вы меня научили. Жанну тоже не послушаю. Так что за меня не беспокойтесь. Удачи вам во всех ваших делах!
        Виталий ушёл.
        - Мне очень жаль, но это единственный выход, - сказал отец Ефим. - Не хочу вас расстраивать, но вы когда-нибудь задумывались, какая именно Сила у Виталия Семёнова? Разве божественная Сила даётся так просто? Этот человек опасен!
        - Надо его вернуть! - робко попросила Рита.
        - Нет, - остановил её Александр. - Сейчас у Виталия наступает тот самый переломный момент, когда он должен сам всё обдумать и сделать выбор! Это рано или поздно должно было случиться… мы не могли вечно опекать его… Хотя, представляю, каким трудным будет для него это испытание…
        После встречи с отцом Александром отец Ефим решил сразу же заехать к Вадиму Юрьеву, чтобы ещё раз поделиться своей версией по поводу Семёнова. Он сразу же, не скрывая удовлетворения, сообщил об уходе Виталия.
        - Мы заподозрили его в предательстве, - пояснял отец Ефим. - Семёнов не оправдывался… значит, что-то не чисто…
        - Понятно, - кивнул Юрьев. - Возможно, как любой уважающий себя человек, он решил не надоедать обществу, которое ему не доверяет. Если бы у него была не чиста совесть, Семёнов постарался бы найти способ оправдаться.
        - Зачем? - не понял священник.
        - Чтобы остаться. Раз он служит тёмным силам, шпионя, ему нужно остаться любой ценой.
        Отец Ефим пожал плечами.
        - Я ему не доверяю, - твёрдо повторил он. - На мой взгляд, его уход только подтверждает нечистую совесть.
        - Бедный Семёнов! - вздохнула девушка, когда отец Ефим ушёл. - Не могу понять, как отец Александр это допустил!
        - Линуля, нам пока ничего не известно, - заметил Юрьев.
        - Ты прав, нам нужно поговорить с Семёновым и отцом Александром. Уверена, они получше объяснят произошедшее…
        Рита вернулась в загородный дом Виталия. Как она предполагала, он решил вернуться в город. Семёнов собирал свои вещи.
        - Можешь гостить тут сколько захочешь, - сказал он Рите. - Я не против.
        - Почему ты уезжаешь? - спросила Рита. - Ведь должна уехать я, это же твой дом.
        - Я не могу выставить тебя, - ответил Семёнов. - К тому же тебе тут нравится! Оставайся! Я, честно, не возражаю… Даже рад этому…
        Она покачала головой.
        - Лучше я вернусь в свою квартиру, - решила девушка. - Мне так жаль, что ты уходишь…
        Виталий обнял её.
        - Мне тоже, - вздохнул он.
        Семёнов чувствовал, что Рита чего-то боится. Наверно, ей теперь страшно оставаться в его доме и вообще находится с ним наедине. Виталий не винил девушку. Он с самого начала не вписывался в их компанию. Отец Александр возложил на него слишком большие надежды.
        Рита быстро собрала свои вещи, их было немного.
        Ехали молча, каждый был погружен в свои невесёлые мысли. Виталий хотел предложить Рите встретиться, но боялся. Вдруг ей запретили с ним видеться. Рита тоже хотела предложить встречу, но стеснялась.
        Она позвонила Алине, сообщила, что возвращается домой, причины обещала объяснить при приезде.
        - Можешь приехать? - попросила Рита подругу. - Ключ я тебе дала… Пожалуйста, приедь…
        Семёнов подвёз Риту до дома. Он предложил ей помочь отнести сумку наверх. Рита отказалась. Она с ужасом подумала, что засомневалась в Виталии и даже начала бояться его, сама не зная почему. Неужели отец Ефим был прав? Виталий решил не навязываться.
        Сумка была нетяжёлой и Рита быстро поднялась на второй этаж, где жила. Дверь открыла взволнованная Лина. Рита упала ей на плечо и разрыдалась.
        - Я всё знаю, - тихо сказала Алина. - Только что звонил отец Александр… По-моему, плакать ещё рано… С Виталием всё хорошо… и ты его не раз увидишь… Пойдём, я заварила твой любимый чай, принесла конфет.
        Они вошли в комнату, где их ждал Вадим. Рита быстро вытерла слёзы. Ей стало стыдно. Лина, видя смущение подруги, испытала неловкость, что не сообщила ей раньше о приезде Юрьева.
        - А ты веришь ему? - прямо спросил Вадим.
        - Верю, - уверенно ответила Рита. - Я же помогала ему обрести себя! И Виталий был таким искренним… И я…
        - Похоже, что ты сомневаешься, - заметил Вадим. - Это плохо.
        - Мне самой стыдно! Но я не знаю, где истина, а где ложь! Но я надеюсь, что всё будет хорошо… Я хочу, чтобы вы поговорили с Виталием.
        - Именно это я и собираюсь сделать, - ответил Юрьев. - Только для меня он подозреваемый. Извини. Мне бы тоже хотелось верить ему, но пока расследование не закончится, я не имею права.
        - Понимаю… Я поеду с вами!
        - Не стоит, - возразил Вадим. - Лучше тебе пообщаться лично с ним.
        - Правильно, - согласилась Алина. - Я передам ему, что ты хочешь с ним встретиться. Так что жди звонка.
        Рита кивнула, хотя она не была уверена, что Виталий захочет её видеть. Она корила себя за то, что так холодно рассталась с ним. Разве это по-дружески? Рита считала, что почти предала его!
        Глава Двадцать Девятая
        Виталий Семёнов, ожидая Вадима и Алину, коротал время за чтением. Звонок в дверь отвлёк его. Виталий взглянул на часы. До прихода Юрьева оставалось ещё много времени.
        - Странно, этот парень показался мне пунктуальным, - проворчал он, нехотя поднимаясь с дивана.
        Семёнов открыл дверь. На пороге стояла Жанна.
        - Не ждал? - произнесла она с добродушной улыбкой, от которой веяло холодком.
        - Не надо забывать смотреть в глазок, - проворчал на себя Виталий.
        - Глазок? - язвительно переспросила ведьма. - Разве ты, зная, что я пришла, не открыл бы дверь? Неужели ты бы испугался?
        - Зря теряете время, Жанна, - спокойно ответил он.
        Жанна демонстративно зевнула.
        - Я тебя не тяну, только предлагаю, - театрально пожимая плечами, ответила ведьма. - Знал бы ты, сколько людей мечтали оказаться на твоём месте.
        - Ну, вербуйте их!
        - Увы, все они бездарности! О, неужели ты не сердишься на компанию священника, ведь они так сильно тебя обидели! Это после того, как ты спас Александра - их лидера! Какая неблагодарность!
        Виталий понял, куда клонит ведьма.
        - Хватит, - спокойно перебил он. - Ваши психологические фокусы я знаю!
        - Я так и думала, - улыбнулась Жанна.
        - Ну, значит, мы друг друга поняли! Прощайте… Я очень занят и не могу уделить вам больше времени!
        Семёнов был полон решительности выставить ведьму вон, хотя это было невежливо по отношению к женщине.
        - Придётся вам потерпеть моё общество, - улыбнулась она. - Со мной хотел поговорить Вадим Юрьев… Я сказала, что буду у вас… Ведь он скоро приедет, не так ли?
        - Хорошо, - кивнул Виталий. - Ждите, только молча…
        - Благодарю, как вы любезны, - ведьма холодно улыбнулась. - Вижу, что ты не в духе… Главная причина твоей грусти Рита - тебе обидно, что она тебя немного боится…
        - Я просил молча! - спокойно перебил Семёнов.
        Он старался не поддаваться гневу.
        - Хорошо, хорошо! Какие люди вспыльчивые! Как вас манит любовь, она делает людей такими ранимыми!
        - Что вы знаете о любви! - парировал Виталий. - Вам неведома любовь - вы очень многое потеряли.
        - Я ведьма! - гордо произнесла Жанна.
        Она откинулась в кресле, жестом включила телевизор. Дальнейшее ожидание прошло без разговоров. Семёнов чувствовал себя неуютно в компании ведьмы. Хотя она молча смотрела телевизор, Виталий ощущал, что Жанна наблюдает за каждым его движением, следит каждым выражением лица.
        Звонок в дверь нарушил тишину. Семёнов встретил гостей и быстро проводил в комнату.
        - Привет, - улыбнулась Жанна. - Вадим, давайте я отвечу на ваши вопросы и уйду, а то моё присутствие злит Виталия.
        Семёнов кивнул. Ему очень хотелось, чтобы ведьма побыстрее убралась.
        - Меня интересуют два вопроса, - сразу перешёл Юрьев к делу. - Первое - это нападение на команду отца Ефима, когда они уничтожали книгу. Второе - покушение на отца Александра и его людей.
        Он снял тёмные очки-хамелеоны и пристально посмотрел на Жанну. Ведьма опустила глаза.
        - О нападении на команду отца Ефима я ничего не знаю, - быстро ответила она. - Демоны, которых вызвали за книгой, не открыли имени, пославшего их… Такое бывает редко… По поводу покушения, я слышала как об этом говорили Калиостро с Жильбером. Уверена, это его топорная работа! Если бы я хотела убить, я бы не промахнулась!
        - Понятно… Как с Лаврентием, - насмешливо заметил Семёнов.
        Жанна гневно взглянула на него.
        - Можете меня подозревать, - спокойно произнесла она. - Но больше я вам ничего сказать не могу! Даже под взглядом Смерти!
        Ведьма в своей вальяжной манере поднялась с кресла. Виталий не стал её провожать, но подождал, пока Жанна выйдет на лестницу, и только потом пошёл закрыть за ней дверь.
        Охотник за привидениями подкараулил Семёнова во дворе. Он не особо надеялся на откровенность, ему было важно увидеть эмоции, на основе которых можно сделать точные выводы о сложившейся ситуации.
        - Как я понимаю, вы покинули отца Александра, - начал он. - Почему?
        - Ещё тебе надо объяснять! - отмахнулся Виталий.
        - Почему вы грубите? Благодаря своей известности я смогу помочь вам! Все узнают о несправедливости и снобизме современного духовенства!
        - Отстань, снобизм тут ни при чём! - отмахнулся Семёнов.
        Оскар довольно усмехнулся. Вот и проговорился. Значит, есть какая-то более глубокая причина.
        - А чем теперь вы собираетесь заниматься? - полюбопытствовал Оскар. - На что-то жить надо.
        - Буду отстреливать идиотов за хорошую плату.
        Не дожидаясь ответа, Семёнов сел в машину. Оскар не вызывал у Виталия никаких эмоций, и его мало волновало, что он напишет в своей газетёнке. Семёнов думал о том, как можно использовать свои знания во благо.
        Виталий приехал в офис. Секретарши ещё не было.
        - Думают, раз я уехал, то на работу можно не ходить, - проворчал он.
        Семёнов включил компьютер и принялся набирать текст объявления. Идея пришла быстро:
        «Бесплатное предложение! Если вашу жизнь сломали колдуны. Обращайтесь ко мне. Я смогу всё исправить! Трепещите подлые маги!» - гласил текст.
        - За советы об устройстве личной жизни дамочки пусть платят, это моя честная работа психолога, - сказал он. - А помогать людям спастись от колдунов надо бесплатно.
        Зазвонил телефон. Это был режиссёр популярного ток-шоу.
        - Что-то вы пропали, - укоризненно произнёс он. - По вам уже соскучились! Нас завалили гневными письмами, что мы очень мало показываем вас по телевидению. Это тот редкий случай, когда телевидение солидарно со зрителями!
        - Я обдумывал новый проект, - ответил Виталий, не ожидавший, что его отсутствие будет так сильно заметно.
        - Проект? - оживился режиссёр. - Давненько вы не делились с нами своими идеями! Думаю, многие будут рады узнать о вашем проекте! Вы согласны?
        - Рад буду сообщить о моём новом предложении. Когда вы выпустите меня в эфир? Мне бы хотелось как можно раньше сделать это заявление.
        - Приходите хоть завтра! В прямой эфир! Поп-звёзд я перенесу на следующую неделю!
        Договорившись о времени, Семёнов позвонил секретарше и велел завтра утром выйти на работу.
        «Пора возвращаться к нормальной жизни, - думал он. - Хотя, как раньше уже никогда не будет. Слишком много произошло неизведанного и мистического. Я теперь не смогу называться магом…».
        Сковородкина радовало, что Семёнов остался один. Шансы мага возросли, и он хорошо понимал это. Теперь Семёнов будет более сговорчивым и податливым.
        - Теперь он один и очень из-за этого переживает! - радовался Жильбер. - Вы намереваетесь напасть на него, мой граф?
        - Напасть, - задумался Калиостро. - Рискованно… за последнее время он очень быстро набрался сил… Если мы потерпим ещё одно фиаско при нападении, то ведьма Жанна получит новое преимущество…
        Жильбер вопросительно смотрел на графа.
        - Заставить его работать на себя силой мы не сможем, - пояснил Калиостро. - Семёнов может дать нам отпор. Нам нужно, чтобы такой человек служил нам и был верен нашему делу!
        - Вы хотите сказать, что Семёнов должен добровольно выбрать нас? О, как вы мудры!
        - Именно! Если человек сам делает свой выбор, то ему остаётся винить в последствиях только себя! - отметил колдун.
        - Ваш ум бесподобен, мой граф! - восхитился Жильбер. - Но что мы должны делать?
        - Ждать и наблюдать, мой дорогой друг, - ответил Калиостро. - Пусть на этот раз Жанна первой сделает шаг и ошибётся, а мы поступим умнее. Главное, выждать и поймать удобный момент!
        Глава Тридцатая
        Монотонное расследование разнообразило письмо от египтолога Петухова.
        - О! Сам мэтр решил написать мне! - с едкой иронией произнёс Вадим. - Неужели ему так страшно?
        Он распечатал конверт, в нём было два приглашения на очередную вечеринку египтологического общества, созданного Петуховым.
        - Что там? - спросила Лина.
        - Петухов зовет на свою пьянку, - безразлично ответил Вадим. - Да, сильно испугался.
        - Пьянку? - не сообразила Лина. - Это там, куда он приглашает весь свой коллектив и египетских послов, знакомством с которыми он очень гордится.
        - Именно, Линуля, он называет это дружескими посиделками единомышленников. Думаю, не стоит отказываться от приглашения, я с радостью познакомлюсь с господами послами.
        Вечеринка у Петухова была натянутой и скучноватой. В углу зала Юрьев заметил Жильбера, который внимательно наблюдал за происходящим. Поймав взгляд Вадима, он нахально помахал ему рукой.
        «Понятно, Калиостро хочет показать, что ему нечего стесняться знакомства с Петуховым, и что у них тут всё «чисто», - подумал Юрьев. - С трудом верится».
        По залу важно прогуливалась ведьма Жанна.
        - И эта красотка тут, - шепнул Юрьев Алине. - Понятно, через Жанну финансируется группка любителей псевдоегипетского колдовства! Печально, что эта компания набирает популярность! Прямо разрекламированная секта!
        - Хм… Тьма хочет дискредитировать Древний Египет?
        - Да уж, Линуля, чтобы люди думали, что Египет - это дикие обряды чёрной магии! Они хотят запятнать имя Та-Кем!
        - За Египет обидно! - воскликнула Лина. - Из-за них люди думают, что Египет - само Зло! Даже не подозревая, что именно царство Та-Кем противостояло Злу несколько тысячелетий!
        - Вам тут скучно? - прозвучал нежный голос Юлии.
        Она была как всегда безупречно одета и ухожена.
        «Что она тут делает?» - подумала Лина.
        - Петухов просил моего нынешнего шефа стать спонсором их проектов, - пояснила женщина точно отвечая на мысли Лины. - Я здесь чтобы составить впечатление… Вадим, может, выскажете своё мнение об этом обществе…
        - Думаю, вашему шефу лучше не торопиться со спонсорской помощью господину Петухову, - иронично ответил Юрьев.
        - Мне он тоже показался посредственностью, - кивнула Юлия. - Лина, а ты как думаешь?
        - Не впечатляет, - коротко ответила девушка.
        - Мне бы хотелось увидеться с вами… просто пообщаться, - несмело начала Юля. - Простите, я не слишком навязчива?
        «Не слишком? Она ещё спрашивает?» - зло подумала Алина.
        На следующее утро Вадим и Лина приехали к отцу Александру. Юрьев хотел просмотреть некоторые книги в его библиотеке. На пороге дома они столкнулись с отцом Ефимом, который выглядел обеспокоенным, хотя всячески старался это скрыть.
        - Вы по какому делу? - наигранно добродушно спросил он.
        - Хочу изучить кое-какую литературу, - коротко ответил Вадим.
        К счастью, отец Ефим не проявил любопытства, и расспросов удалось избежать. Отец Александр сразу же проводил их в небольшую комнату, которая служила ему библиотекой и кабинетом. Священник оставил их, чтобы не отвлекать.
        Юрьев пробежал взглядом по корешкам духовных книг. Вдруг он заметил чёрный корешок книги без надписи. Он достал её, чтобы прочитать название и едва не присвистнул.
        - Смотри, Линуля, книга по чёрной магии!
        - Может, она для того, чтобы знать врага в лицо? - предположила Алина.
        - Тоже возможно, - согласился Вадим. - Но как объяснить это?
        Он раскрыл книгу. Друзья увидели, что в неё аккуратно вложен широкий ритуальный нож. Юрьев достал его.
        - Смотри, текст аккуратно написан вокруг углубления для ножа! - указал он. - Эта книга - пособие-набор для магии с ножом.
        - Хорошенький комплектик, - мрачно заметила девушка. - Что всё это значит? Может, спросим у отца Александра?
        - Нет, Линуля, ничего спрашивать не будем. Просто унесём книгу с собой.
        Лина пожала плечами, она решила, что Вадиму виднее.
        - Может, это та книга, которую хотел уничтожить отец Ефим? - предположила она.
        - Нет, - улыбнулся Вадим. - То была старинная книга, являющаяся носителем колдовства сама по себе. А это скопированное пособие по магии. Пусть по латыни, но это современная копия.
        Они быстро простились с Александром. Лина боялась, что своим видом может выдать их открытие, она никак не могла побороть волнение.
        - Куда теперь? - спросила Лина, когда они сели в машину.
        - Я думаю заехать к отцу Ефиму, - задумчиво произнёс Юрьев.
        - Зачем?
        - Надо поговорить.
        Его голос звучал мрачно.
        Вадим набрал номер священника и сообщил, что хочет приехать. Отец Ефим не возражал. Лина решила ничего не спрашивать. Ехали молча. Юрьев был погружён в свои мысли. Приехав, они застали отца Ефима за работой. Он сидел за компьютером и сосредоточенно набирал какой-то текст.
        - Простите, что помешали, - сказал Юрьев, садясь напротив священника.
        Он положил пакет с книгой себе на колени.
        - Что случилось? - оживлённо спросил отец Ефим.
        - Много чего… Мы обнаружили нечто важное. Я хочу обсудить с вами свою находку…
        Взгляд священника упал на пакет, лежащий на коленях Юрьева.
        - Что вы обнаружили? - спросил Ефим.
        Алина заметила, что он пытается скрыть беспокойство.
        - Мелочь, наверно, ничего особенного, - ответил Вадим, кладя пакет на край стола. - Но, может, вы нам поможете.
        Он пристально смотрел на отца Ефима, постукивая пальцами по пакету.
        - Я, конечно, попробую вам помочь, но для начала мне надо увидеть предмет, который вы нашли, - произнёс священник.
        - Почему вы решили, что это именно предмет? - поинтересовался Юрьев. - А не какая-нибудь новость или текст?
        - Этот вывод я сделал по вашим словам, - ответил отец Ефим. - Разве не о предмете идёт речь?
        - Да, о предмете, - кивнул Юрьев.
        - Пожалуйста, говорите прямо! У меня нет времени решать загадки! - священник начал сердиться.
        - Никаких загадок… У нас есть одна книга…
        - Книга? - оживился Ефим. - Колдовская?
        - Почему именно колдовская? - удивлённо произнёс Вадим. - Может, наоборот, священная.
        - Я подумал… раз ваше расследование связано с магами-преступниками, то вы нашли магическую книгу… Хватит загадок! Я же вас попросил!
        - Ладно, - сдался Вадим. - Вы угадали, это колдовская книга!
        Юрьев достал книгу из пакета и положил на стол.
        Отец Ефим осторожно взял находку в руки, раскрыл её.
        - Откуда у вас это? - прошептал он.
        - Не важно… Что вы можете сказать об этой книге?
        - Но почему вы обратились именно ко мне? - полюбопытствовал священник.
        - Потому что вы специалист по демонам и колдунам, - пояснил Вадим. - Возможно, вы видели подобную книгу раньше?
        - Да… я видел… могу сказать, что это пособие по колдовству, с прилагаемым к нему жертвенным ножом… Копия со средневекового оригинала…
        - И всё? - разочарованно вздохнул Юрьев.
        «Это Вадим и сам определил!» - подумала Лина.
        - А что вы хотите узнать? - удивился Ефим.
        - Кто производит эти книги? Приблизительная дата её выпуска? В каких кругах она распространена? - назвал Вадим ряд вопросов.
        Отец Ефим развёл руками.
        - Я не изучал эту тему так подробно, - виновато произнёс он. - Но где вы нашли эту книгу? Может, это поможет мне ответить на ваш вопрос.
        - Нам дал её отец Александр, - ответил Юрьев. - Она оказалась в его библиотеке! Он очень удивился…
        - А-а! Вот оно что! - торжествующе воскликнул Ефим. - Я с самого начала говорил, что нельзя доверять Семёнову!
        - Зря вы так, - улыбнулся Вадим. - Эту книгу положили недавно. На ней совсем нет пыли… А Семёнов, насколько мне известно, никогда не работал в библиотеке отца Александра… Священник сам подбирал ему литературу и отдавал на изучение… А Рита помогала Семёнову.
        Отец Ефим побледнел.
        - Ничего не могу понять, - прошептал он. - Это какое-то колдовство!
        - Колдовство? - переспросил Вадим. - Я так и думал… Только книгу подложили не при помощи колдовства. Это сделал тот, кто служит Тьме обычными человеческими поступками!
        Голос Юрьева звучал угрожающе.
        - О чём вы!? - спросил священник.
        - Хватит, - перебил его Юрьев. - Вы себя выдали. Ваше волнение, резкие выводы на мои слова, обвинения в адрес Семёнова - всё это говорит против вас! Вы подбросили книгу отцу Александру! Но зачем?
        - Вы оскорбляете духовное лицо!
        - Вы не ответили на вопрос: зачем вы это сделали? - тон Юрьева стал более угрожающим.
        Он положил перед собой пистолет. Отец Ефим затрясся. Здравый смысл говорил ему, что Юрьев не может его убить, но сомнения подступали - страшные легенды о зверствах прошлого КГБ были живы в его памяти.
        - Я хотел навести подозрение на отца Александра, - заговорил он. - А в случае неудачи обвинить Семёнова… будто это он подбросил книгу…
        - Вы это сами придумали? - насмешливо изумился Вадим.
        - Да…
        - Понятно… Глупый ход… Но зачем? Чтобы скрыть свои колдовские делишки? Не так ли?
        Ефим решил сдаться, препираться было бесполезно.
        - Я работаю на Калиостро, - ответил священник. - Но я не колдун… Я докладываю ему о планируемых действиях отца Александра и Православного общества. Калиостро очень сильно запугал меня… Он грозил мне физической расправой! У меня не было выбора!
        - Значит, нападение при уничтожении книги ты сам подстроил? - угрожающе спросил Юрьев, проигнорировав объяснения изменника.
        - Я просто рассказал Калиостро…
        - Значит, книга была нужна Калиостро! - воскликнула Лина. - Но зачем? Это же не его специфика!
        - Думаю, таким образом Калиостро хотел вселить в Организацию подозрения и недоверия друг к другу, - предположил Вадим. - Особенно против Семёнова. Покушение на отца Александра и защитников Церкви тоже дело рук Калиостро с подачи этого духовного лица!
        - Это так, - кивнул Ефим. - Что вы теперь со мной сделаете?
        - Позвоню отцу Александру. Пусть у вас решают, как поступить с предателем.
        Вадим снял трубку стоящего на столе телефона и набрал номер.
        Вдруг налетел ветер, порыв которого едва не вырвал трубку из рук Вадима. Хрупкую Алину отбросило назад. Вокруг крутились клубы дыма, застилавшие всё вокруг. Через секунды всё стихло. Ефима не было в кабинете.
        - Похоже, нашего друга забрали, - проворчал Вадим. - Ты не ушиблась, Линуля?
        Он помог девушке подняться.
        - Немного… ерунда… Ефима увёл Сковородкин? - спросила Лина, потирая ушибленную ногу.
        - Да, - кивнул Вадим, - забрал своего человека.
        - Зачем? Чтобы не сболтнул лишнего?
        Они вышли на улицу, оставив разгромленный кабинет.
        - Ефим рассказал достаточно, - ответил Юрьев. - Граф Сковордкин не успел вытащить его раньше. Скорее всего, он хочет сделать Ефима одним из своих колдунов. Подходящая кандидатура и не надо вводить в курс дела.
        - Уверена, что Ефим согласится.
        - Я тоже так думаю, куда ему деваться. Наверняка, он завтра же объявит о прекращении своей церковной деятельности.
        - А может, и не объявит, просто исчезнет, - задумалась Лина. - И будет считаться без вести пропавшим.
        - Да, Линуля, от такого типа можно этого ожидать… Но мы сообщим отцу Александру, который сразу поймёт, где его искать… Разразится скандал на весь христианский мир. А ни Ефиму, ни графу Сковородкину это не выгодно. Я думаю, Ефиму захочется уйти тихо…
        Они сели в машину.
        - Но почему ты не сказал о найденной книге отцу Александру? - спросила Лина. - Ты же не подозревал его?
        - Подозревал, увы. Но основным подозреваемым был Ефим. Причина - его фанатичность. Такие люди очень ненадёжны и трусливы. Я догадывался, что Ефим струсит, если колдуны начнут угрожать ему. В общем, он обыкновенный «крот» - шпион. Однако я не был абсолютно уверен в своих выводах, - продолжал Вадим. - Я не хотел рисковать, и повел беседу так, чтобы отец Ефим сам выдал себя своим поведением и словами…
        - Значит, ты его подловил! - оживлённо воскликнула Алина.
        - Можно сказать и так, Линуля. Так что теперь Ефим - точно подозреваемый в убийстве Караваева и колдуна Лаврентия. Действовал он по приказу Сковородкина или по своей фанатичной воле, желая таким нехристианским способом искупить свою трусость, - уже другой вопрос.
        Ефим упал в кресло напротив Калиостро. Он испуганно сжался, зажмурив глаза, происходящее казалось ночным кошмаром, Ефим не хотел верить в реальность последних событий. Жильбер, стоявший за креслом Калиостро, издевательски захихикал.
        - Не бойся, - величественно произнёс граф. - Я тебя не трону…
        От ужаса Ефим не мог даже взглянуть на колдуна. Ему казалось, что его хотят зверски убить, всласть поиздевавшись. Провалившемуся «кроту» было страшно даже предположить, что с ним могут сделать.
        - Мы с тобой хорошо сработались, - продолжал Калиостро. - Случившееся для тебя стало поводом порвать с прошлым! Теперь у тебя есть шанс стать одним из нас! Мы научим тебя, как возвысится над добром и злом!
        Страх Ефима постепенно начал отступать. Может, правда, не убьют?
        - Вы возьмёте меня к себе? - недоверчиво спросил он.
        Колдун благосклонно кивнул.
        - Раньше ты был «шестёркой» в борьбе добра и зла! Но, начав помогать мне, ты постепенно ступил на иной путь! Я научу тебя, как обрести ни божественную, ни тёмную, а свою Силу! Ты - человек, ты - божье подобие! Значит ты сам - Бог!
        Бывший священник как загипнотизированный смотрел в глаза колдуна.
        - Я готов, мой граф! - прошептал он, поднимаясь с кресла.
        - Я рад, - улыбнулся Калиостро.
        Ефим поцеловал перстень на протянутой руке мага.
        - Я завтра же оставлю религиозную деятельность, - произнёс он. - Я решился, мой граф!
        Калиостро щёлкнул пальцами. В комнату вошёл человек с непроницаемой лицом - служащий колдуна.
        - Вас отвезут в вашу новую квартиру, - сказал Жильбер. - Не волнуйтесь, там уже всё готово для нормальной жизни: от кухни до гардероба. Замечу, квартира очень хорошая, в приличном районе. Вам не придётся жалеть.
        - Всё будет сделано, мой граф, - чётко произнёс служащий.
        Бывший священник кивнул и последовал за своим провожатым.
        Отец Александр был поражён сообщением Юрьева. Он нервно расхаживал по комнате. Священник был готов ко многим поворотам, но не к предательству. Он привык доверять людям, особенно тем, кого знал давно.
        - Я даже не могу в это поверить! - тихо повторял священник. - Ведь отец Ефим столько времени служил Православной Церкви!
        - Увы, Сковородкин смог запугать его, - мрачно заметил Вадим. - Извините, но поведение Ефима было подозрительно… Он во всём видел демонов… Такой человек всегда оказывается очень слаб в любом деле…
        Вадим замолчал, видя, что священнику неприятно слушать его доводы. Тяжело осознавать, что в твоих рядах оказался предатель.
        - Мы пытались обуздать порывы Ефима, - сказал Александр. - Считали, что его проявление фанатизма вызвано сильной любовью к Богу. Этого человека можно только пожалеть, он не смог спасти свою душу…
        - Очень печально, - искренне посочувствовала Лина.
        Ефим оказался лёгок на помине. Он спокойно вошёл в кабинет отца Александра. Вадим и Лина его не сразу узнали. Перед ними стоял совсем другой человек - гладко выбритый, в дорогом костюме, надушенный модными духами.
        По взгляду отца Александра Юрьев понял, что для него это сильный удар. Можно понять предательство, вызванное трусостью, но когда общее святое дело предают, кидаясь подобно крысе на жирный кусок сыра - это особенно неприятно.
        - Нам с Линой пора, - сказал Вадим. - Мы спешим…
        Глава Тридцать Первая
        Постепенно Вадим решил приступить к подробному исследованию отложенной ранее информации. Его внимание привлекли конкуренты Караваева, точнее - их судьба. Слишком резко и нелогично рушился их налаженный бизнес и успешная жизнь.
        - Какая-то странная тенденция выхода их бизнеса конкурентов Караваева, - сказал он. - Арутян - банкрот из-за глупой ошибки - вложил всё своё имущество в финансовую пирамиду, обычно успешные бизнесмены не так наивны. Смирнов - добровольно отошёл от дел из-за тяжёлого психического состояния, сейчас проходит курс лечения в одной из частных психушек. Кац - тоже банкрот. Причина - пустился во все тяжкие, забросив дела. Ибрагимбеков - покончил жизнь самоубийством. Хотя всегда слыл оптимистом, был душой компании.
        - Ты хочешь сказать, что не только Караваев стал жертвой магии? Но ведь убили именно его…
        - Всё это очень странно, Линуля. То, что эти люди тоже жертвы - факт… Но кто это подстроил… и зачем… У самого Караваева тоже начинались проблемы, но они быстро разрешились и дела наладились…
        Лина пожала плечами.
        - Мне поступила весьма интересная информация о детях Караваева, - продолжал Вадим. - Его дочь Венера и сын Жорик связались мистическими обществами. Надо пообщаться с ними.
        - Я могу это сделать, - предложила Лина. - Ты скажи, какие вопросы надо задать?
        Юрьев задумался.
        - Я не против, но, судя по всему, детки Караваева… своеобразные… Дочка, примерно твоих лет, которая вообще … не буду говорить это плохое слово… этакая «звезда» тусовки…
        - Про дочку я всё узнаю от моей знакомой фотомодели Марины, - решила Лина. - Уверена, что они пересекаются на светских вечеринках.
        - Думаю, они друг друга терпеть не могут. Марина выдаст тебе все нелицеприятный факты из биографии Венеры. Будь готова к самому отвратительному.
        - Несомненно, - кивнула Лина. - Только как мне себя вести с детьми убитого? Вряд ли их испугает слово ФСБ.
        - Известно, Венера верит в магию, даже занимается этим… Нагони на неё страху… Побольше таинственности! У тебя получится, Линуля, ты же очень артистична!
        Алина смущённо улыбнулась.
        - Спасибо за доверие, - поблагодарила она. - Постараюсь оправдать.
        - Ты справишься! Точно так же действуй с Жориком, он входит секту вроде сатанистов… Такие малолетки трусливы… Но если он захочет тебя испытать, позовёт в свой клуб или ещё куда-нибудь не поддавайся на эту провокацию… Я не хочу рисковать…
        В этот день у Лины как раз была встреча с Мариной Снегиной. Известная модель смогла выкроить часок из своего плотного графика, чтобы пообщаться со старой приятельницей.
        Марина была искренне рада видеть Лину, чего та даже не ожидала.
        После нескольких минут непринуждённой болтовни Лина спросила модель о Венере.
        - Венера Караваева? - пренебрежительно переспросила Марина. - Всегда тусовалась на папины денежки. Только этим и известна! А также своим пошлым поведением!
        - А что она собой представляет? - попросила уточнить Лина.
        Марина презрительно скривилась.
        - Она дура, крашенная блондинка, одевается как уличная проститутка и ведёт себя соответственно.
        Лина, немного ошарашенная такой характеристикой, удивлённо уставилась на приятельницу.
        - Она у вас подозреваемая? - с интересом спросила Марина, которая однажды тоже оказалась замешена в мистическом расследовании.
        - Ну…
        - Я сразу поняла, что подозреваемая! Да, Венера запросто могла прикончить папашу. Она жуткая стервозина!
        - Сегодня я с ней увижусь, - сказала Лина.
        - Удачи тебе, - с искреннем сочувствием сказала Марина. - Знаешь, Венере всё равно делать нечего, пусть хоть расследованию поможет… Это у меня съёмки, презентации - я вечно занята, - обиженно тараторила модель. - Я вкалываю как рабыня, а она сходит с ума от безделья… А какая эта Венера страшная! Ты таких уродин, наверно, в жизни не встречала! Косметики на морде тонна, но и это не помогает! А как Венера выражается! Это ужас какой-то! Ты таких слов даже и не знаешь…
        Мнение Марины было вполне понятно. Алина немного устала от этого злословия, хотя в чём-то была согласна с приятельницей, поскольку тоже не испытывала тёплых чувств к подобным девицам.
        - А её братик? - спросила Лина, прерывая модель, которая плавно перешла к пересказу личной жизни ненавистной «золотой девочки».
        - Братик? - Марина скривилась ещё больше. - Малолетний урод, а не братик… Жориком его зовут… Тусуется с сатанистами или ещё с какими-то отморозками… С ним тоже будешь говорить? Сочувствую я тебе. Смотрю, твой приятель Юрьев отобрал тебе для разговора самый отстой. А себе, небось, нормальных людей выбрал?
        - Нет, там колдуны, - сказала Лина. - Мы допрашиваем их вдвоём… Они гораздо хуже и опаснее…
        - Представляю, какие эти колдуны мерзкие, раз хуже Венеры и её братца Жорика, -задумчиво прошептала модель.
        Венера не многим отличалась от образа, который обрисовала Марина. Это была действительно вульгарная, неприятная девица с надменным взглядом.
        Лина незаметно для Венеры включила диктофон, спрятанный в сумке.
        - Да, я увлекаюсь магией, - сказала «золотая девочка», закурив. - Разве это имеет какое-то отношение к смерти папы?
        - Пока рано делать выводы, - таинственным голосом произнесла Лина. - Всё возможно… Убийство можно совершить при помощи магических сил, неведомых науке При закускинес и успешная жизнь. информации. …
        Караваева вздрогнула. Нахальное выражение моментально исчезло с её намакияженного лица.
        - Ни … себе! - произнесла она.
        Судя по всему, это означало удивление. Далее «звезда тусовки» добавила ещё несколько непечатных словечек.
        - Меня подозревают, да? - возмутилась Венера. - Кто меня подозревает!? Кто тебя послал?! Вы хоть понимаете, на кого наезжаете?! Вы - лохи!
        Венера опять выругалась.
        - От меня ничего не зависит, - безразлично ответила Лина. - Подозреваемых у нас достаточно и без вас…
        - Это нормально… Значит, я свидетель?
        - Да, и по очень важному делу… Вы знаете, что я друг Той, ангелы Которой забирают жизни…
        Лина опасалась, что «золотая девочка» сейчас обзовёт её чокнутой, но ошиблась - Венера поверила и очень испугалась.
        - Что тебе рассказать? - спросила она натянуто.
        Пальцы, держащие сигарету, задрожали.
        - Для начала уточните, на чьи курсы по магии вы ходите?
        - Это не официально, - немного успокоившись, сказала Венера. - Я познакомилась в ночном ресторане с одном мужчиной, который пригласил меня за свой столик. Он угощал меня дорогим коллекционным шампанским. Пообщавшись, мы поехали к нему… Он оказался магом и предложил мне поучиться. Я согласилась… Он считает меня талантливой, и я исполняю роль жрицы в его обрядах… Колдун мне очень хорошо платит…
        Лина удивлённо смотрела на Венеру. Ночью поехать к незнакомому типу домой? М-да… права была Марина, когда сказала, что «Венеру можно снять за бутылку дешёвого портвейна». Колдун ей платит? Опять вспомнились слова Марины: «теперь она живёт не только на папины деньги, но и на ночные заработки! Папина деловая известность помогла Венере засветиться среди «крутых» парней!»
        - Как зовут этого колдуна? - спросила Лина.
        - Его называют граф Калиостро. Он тёмная личность. Никто не знает, его настоящего имени. Калиостро супер-маг! Его выследить - напряг. Ему до … ваше ФСБ!
        - А что значит понятие - жрица Калиостро? - перевела разговор Лина.
        - Я помогаю при обрядах, где нужна молодая женщина… Также жрица исполняет роль любовницы, когда это угодно магу… У Калиостро много жриц… Кажется, двенадцать…
        «На каждый месяц, - мрачно подумала Лина. - Гарем для мага… какая гадость!»
        - Меня это не напрягает! - продолжала Венера. - Чаще раза в неделю я ему не нужна… остальное время занимаюсь, чем хочу… Верности от меня Калиостро тоже не требует… Это нормально… Мы с ним обычно…
        - Понятно, - прервала Лина.
        Ей надоело выслушивать подобные откровения.
        - А ваш брат? - спросила Лина. - Как вы относитесь к его поведению? Он примкнул к опасной секте?
        - Жорик малолетний идиот, - отмахнулась Венера. - Дебил недоразвитый! Он скоро придёт домой, его и спросишь…
        «Золотая девочка» опять выругалась. Она закручивала такие замысловатые речевые обороты, о которых Лина даже не подозревала. Такого отношения к младшему братику Алина не ожидала.
        Вскоре явился Жорик, парень четырнадцати лет. Он был одет в стиле хип-хоп - мешковатые болтающиеся штаны, бесформенная куртка. На макушке его наголо стриженной головы была выбрита какая-то символика - наверно, эмблема общества.
        Они с сестрой обменялись парочкой непечатных ругательств в адрес друг друга.
        В дверь снова позвонили.
        - Это ко мне, подруга, - сказала Венера, спеша открыть дверь.
        Братец поделился своим мнением о подруги сестрёнки, которая в ответ не скрыла своего отношения к умственным способностям Жорика.
        От такого «тёплого» семейного диалога Алине стало жутковато. Ей ещё не приходилось слышать такого количества нецензурной лексики в течение одного часа.
        - Привет! - раздалась болтовня в коридоре. - Как дела?
        - Отлично! А как у тебя? Как твой «дамский маг», Люся?
        - Что-то он решил затаиться… и стал каким-то заурядным и скучным…
        - Скучным? Да, все парни быстро надоедают таким девушкам, как мы. Они для нас - серость!
        - Ах, ты права, подруга!
        - Ой! А вдруг, Люська, он изменяет тебе со своей секретаршей?
        - Ох, она же дура! - отмахнулась Люся. - А Семёнову нравятся умные женщины, - добавила она, явно считая себя таковой.
        Люся и Венера вошли в комнату. Люся внешне была гораздо симпатичнее своей подруги, но в них было что-то схожее. При беглом взгляде этих девушек можно было спутать друг с другом. Хотя у Люси были ярко-рыжие волосы и гораздо более миловидное лицо.
        - Извините, я услышала ваш разговор в коридоре… Вы знакомы с Виталием Семёновым? - спросила Лина.
        - Да, знакома, - удивлённо кивнула Люся. - Но как ты догадалась?
        - Она подружка какого-то сыщика, - пояснила Венера, сама не ведая, что избавила Лину от необходимости вдаваться в объяснения.
        - Что вы можете сказать о Семёнове? - спросила Лина.
        - Поначалу он был милым и интересным, но последнее время стал куда-то пропадать… Повёл себя как подлец и предатель! - безразлично ответила Люся. - Придётся мне искать нового парня… Хотя… всё равно Виталий мне надоел…
        - Он говорил с вами о делах? - спросила Лина.
        - О каких делах можно базарить с Люськой?! - хохотнул Жорик, с интересом наблюдавший за беседой. - Спроси её как этот Семёнов в постели, тут она тебе и выдаст!
        Люся обиженно фыркнула. Венера снова обругала братца.
        - Нет, о делах говорить скучно, - скривилась Люся. - Я считаю, что мужчина в компании женщины должен забывать обо всех делах…
        - Вот-вот, - поддержала Венера.
        Лина поняла, что больше от Люси ничего не узнать невозможно и решила прекратить этот разговор. Венера с подругой ушли, и Лина могла спокойно поговорить с Жориком.
        - Ты думаешь, что моего пахана грохнули колдуны? - с интересом спросил Жорик. - Это было бы супер!
        - Когда мы выясним, кто его убил, будет ещё круче! - пообещала Лина, которой не понравились выводы Жорика. - Особенно убийце.
        - А я вот не парюсь, что меня могут грохнуть, - нагло произнёс Жорик. - Дошло? Я конкретный сатанист!
        - А что вас сатанистов не убивают? - иронично спросила Лина.
        Этот пацан своим сатанизмом начал её злить.
        - Не… сатанистов не мочат… А тебя могут грохнуть… ты же не сатанист… Мои друзья сатанисты могут грохнуть любого перца… И никто не узнает, что это они замочили… Но они не будут его мочить, если он не нарвётся… Просто так мы никого не мочим…
        - А я служу Той, которую боятся даже сатанисты, - произнесла Лина таинственно.
        - И кто это? - не понял Жорик.
        - Кто забирает жизни! - торжествующе ответила она. - Никто не избежит Её взгляда… даже сатанисты…
        Речь Алины произвела на Жорика впечатление. Он выдал тираду нецензурных выражений, означающих удивление.
        - Вообще, неужели вы думаете, что вы нужны Сатане? - спросила она, издевательским тоном. - Ему на вас плевать. Он даже не замечает ваших тусовок!
        - Э-э… не гони! - перебил Жорик. - Наша тусса реальная! И наш учитель тоже реальный пацан! Я же не лох с дебилами тусоваться, мы их кошкодавы зовём, наш учитель их презирает… Его имя Профессор! Он нам открывает настоящий сатанизм. Мы не тупые кошкодавы, мы сатанинская э-ли-та! - он с трудом выговорил последнее слово.
        Лина насмешливо улыбнулась в ответ.
        - Решила, что я фуфло гоню? Иди сходи сама к Профессору!
        Жорик достал из кармана штанов визитку.
        - Наш колдун всегда рад гостям!
        - Непременно загляну, - пообещала Лина.
        У Жорика зазвонил мобильный.
        - Это Профессор! - обрадовался парень. - Да… девушка у меня дома… Да… передам…
        Голос Жорика звучал заискивающе.
        - Он всё знает, - восхищённо произнёс парень, пряча мобильник в карман широких штанов. - И про тебя узнал, он знает, что ты сейчас у меня!
        - Может, ему сообщили, - недоверчиво сказала Лина. - Ты, например. Ты же знал, что я приду…
        - Он ждёт тебя… но одну… Раз уж ты такая смелая… Поедешь?
        ЧАСТЬ ЧЕТВЁРТАЯ
        Глава Тридцать Вторая
        Такси быстро довезло их до аккуратного офисного здания. Лина поспешила за довольным Жориком. Лифт поднял их на пятый этаж. Алина следовала за своим провожатым вдоль узкого коридора, ремонтные работы в котором ещё не были завершены до конца. Жорик подвёл Лину к одной из офисных дверей без номера и таблички.
        - Дальше иди сама, - сказал он, не скрывая испуг. - Профессор хотел видеть только тебя… Мне нельзя…
        Алина не спорила. Как она поняла, таинственный руководитель держит своих «питомцев» в паническом страхе. Стандартный психологический приём, чтобы не было желающих занять место лидера.
        Она толкнула дверь и вошла внутрь. Девушку окутала кромешная тьма. Вдруг где-то вдали зажёгся огонёк свечи. Лина шагнула вперёд и огляделась по сторонам. Все стены офиса были отделаны чёрной материей, а окна завешены чёрными шторами - таким способом достигался эффект полной темноты, чтобы произвести впечатление на посетителя.
        - Привет, Лина, - услышала она тихий голос. Откуда-то из недр черных «закоулков» офиса шагнул сам хозяин. - Меня зовут профессор Сычёв!
        - Профессор? - переспросила Алина.
        - Профессор чёрной магии! - гордо уточнил он. - Но зовите меня просто - Профессор.
        Лине было всё равно как называть этого сумасшедшего. Подойдя ближе, она смогла разглядеть Профессора - невысокий высохший человечек с хитрым взглядом - ничем не запоминающейся внешности.
        - Вы хотели меня видеть? - спросила Лина. - Я вас слушаю…
        - Точнее, Вадим Юрьев хотел бы видеть меня, - улыбнулся Профессор. - Он может найти меня через Жорика… Поэтому я решил сам пойти к вам на встречу, но при условии, что я не буду видеться с твоим парнем, посредником будешь ты!
        - Почему вы не хотите видеть Юрьева?
        - Э-э… лучше не будем об этом… Не смотри на меня так сурово! Я не из тех, кто пропагандирует сексуальные оргии и жертвоприношение кошек в подвалах многоэтажек. Я проповедую истинное служение Сатаниилу - самому совершенному существу Вселенной. Мы - общество истинных, светлых сатанистов! Скажу тебе, девочка, у нас есть свои законы и своя мораль. Мы воспитываем в наших чадах тягу к знаниям, здоровому образу жизни, взаимоуважению. Как видишь, мы - истинные сатанисты - ни чем не хуже, а во многом, даже лучше обычных людей. Мы движемся к глобальному познанию - вот наша главная цель!
        - Звучит заманчиво, - пожала плечами Лина. - Все тоталитарные секты красиво говорят о своей работе…
        - Тоталитарные секты? - на лице колдуна мелькнула презрительная насмешка. - Я могу тебе легко доказать, что православие - тоталитарная секта.
        - Если вы пригласили меня, чтобы привести свои доказательства, то я лучше уйду! - твёрдо сказала она. - Я не любитель спорить.
        - Ладно, раз уж ты так… Перейдём к делу… Включай свой диктофон… Я стандартный работник Тьмы - скромный служащий среднего звена - контрактник, наделённый даром прорицания. Я зарабатываю на клубной сатанинской деятельности, которая также является моей обязанностью. Меня это не тяготит, напротив, очень хороший доход от лекций и взносов…
        Он неприятно улыбнулся. Алина настороженно посмотрела в глаза Сычёву, пытаясь понять, что на уме этого странного человека?
        - Не смотри на меня так пристально, - поморщился профессор. - Ты хранитель законов Отверзающей Врата… Мне тяжело от твоего взгляда… Ох, хорошо, что здесь нет твоего приятеля…
        Алина, пожав плечами, отвела взгляд.
        - Это расследование нужно для Неё! Распутав преступление, твой друг сможет найти Зло, которое надо уничтожить, чтобы не допустить нарушения миропорядка! - продолжал Профессор. - Мой дар прорицания поможет вам найти убийцу…
        - Зачем это вам? - удивилась Лина.
        - В обмен на то, чтобы Она никогда не приходила за мной…
        - Кто вы такой, чтобы выдвигать Ей свои условия!? - возмутилась девушка.
        Её взгляд встретился со взглядом колдуна. Он попятился.
        - Так я ничего не скажу, - прошипел Лаврентий.
        Лина скрестила руки на груди и отвернулась. Ей был противен этот разговор, казавшийся бредом сумасшедшего с манией величия. Кто из Высших Существ будет торговаться с таким ничтожеством? Что он о себе возомнил?
        Однако лидер был другого мнения:
        - Моё дело предложить, - произнёс он. - Если Она обидится, мне будет очень жаль… Я думаю, в моём предложении есть выгода для всех…
        - Я не могу решать за Неё, - сказала Алина. - Но, думаю, Она уже знает о вашем предложении… Может, позвать Её, чтобы обсудить этот вопрос сразу? Чего тянуть?
        - Нет, нет… Обсуждайте это сами…
        Девушка не смогла сдержать усмешку. Лину забавлял страх Профессора. Он боится! Конечно, боится! А вздумал торговаться! Наверно, именно страх толкнул его предложить Извечной эту сделку. Контрактник загнан в угол - предложенная сделка - шаг отчаянья.
        - Но всё же, - недоумевала Лина. - Ваши действия помешают Тьме… А вы слуга Тьмы…
        - Никаких условий я не нарушил, - хитро улыбнулся профессор. - Честность - удел Света и Добра! А людям Тьмы это не подходит…
        - Даже своих подставляете, - проворчала Лина. - Удачи вам, Профессор.
        Проводив гостью, Профессор сел в кресло, обитое чёрной материей, и погрузился в размышления. Он был доволен собой, ввязавшись в игру с Высшими Силами.
        Сине-белый свет ворвался в чёрную комнату. Откуда-то Извне к нему явилась Она. Профессор вскрикнул, зажмурившись от синего света, исходившего от острого лезвия косы.
        - Нет, нет, - бормотал он, поднимаясь с кресла. - Уходи!
        - Почему? - удивлённо произнесла Она, одарив профессора милой улыбкой. - Ты же хотел предложить мне выгодную для меня сделку… Зачем нагружать Линулю, ей и так тяжело… Девочке приходится сталкиваться со всякой нечистью!
        Профессор промолчал. Она села в одно из кресел.
        - Как ты глуп, человек, - произнесла Незнакомка. - Очень глуп… Многие пытались обмануть Тьму и избежать «оплаты» по контракту… Были и такие, которые пытались подчинить Меня себе…
        В Её голосе чувствовался гнев. Она не любила фамильярностей и дерзостей по отношению к Себе. Наглость колдуна сильно задела Извечную Хранительницу законов мирозданья. Однако Её жалость к людям была сильнее. Гнев сменился сочувствием убогому глупцу.
        - Госпожа… простите, - Профессор задыхался от страха.
        - Хорошо, я дам тебе шанс, человек! - смягчилась Она. - Ты сейчас же позвонишь Вадиму Юрьеву и расскажешь о своих догадках. Если ты послушаешь Меня и покаешься пред Господом, то твой контракт с Тьмой будет расторгнут! И ты станешь нормальным человеком.
        - А если я не сделаю этого? - робко спросил он.
        - Тогда Тьма уничтожит тебя, болван!
        - Но если я соглашусь… я потеряю силу… я потеряю возможности прорицания… Но ведь Тебе тоже важно, чтобы я сообщил Юрьеву всё, что мне известно… Ты не можешь назвать ему имя убийцы, а я могу - ведь я человек… Так что тебе нужна моя помощь…
        - Ты продолжаешь указывать Мне! - возмутилась Она.
        От Её праведного гнева - вихрь закружился в комнате. Холодный синий свет лезвия косы вспыхнул ещё ярче. Колдун задрожал, он сжался в комок, прикрывая голову руками.
        - Хранители без твоих подсказок найдут убийцу! - надменно произнесла Она. - Я хотела дать тебе шанс, глупый человек! До скорой встречи!
        Извечная Хранительница миропорядка исчезла.
        Колдун поднялся на ноги и взволновано огляделся по сторонам.
        - Нет, - сказал он себе. - Я же не так глуп как маг Лаврентий. Я не дам себя обмануть и умереть раньше срока контракта… Пусть Она беспокоится, ведь у Её друзей так мало времени, чтобы предотвратить катастрофу!
        Он потушил свечу. Комната погрузилась во тьму, любимую Профессором. Вдруг луч света из коридора скользнул в комнату - кто-то вошёл внутрь.
        - Убирайтесь, - велел Профессор. - Я занят!
        - Я не надолго… Ну и темень у вас…
        Вспыхнул свет от зажигалки. Оскар Рожков шагнул в кабинет колдуна.
        - Я веду журналистское расследование, - сказал он. - Расследую убийство Караваева… Может, вы готовы подлиться информацией?
        Охотник за привидениями подошёл к столику и при помощи зажигалки бесцеремонно зажёг свечу. Рожков увидел перепуганное лицо Профессора, будто тот недавно увидел привидение или саму Смерть с острой косой.
        - Нет, - твёрдо ответил маг. - Совершенно ничего! Я не даю интервью!
        - Разве? А за деньги… Хотя… не знаю какая сумма заинтересовала бы вас… Как понимаю, вы в деньгах не нуждаетесь… А в славе? Да… зачем вам добрая слава разоблачителя преступника… даже не знаю, чем можно прельстить такого человека, как вы!
        - Я вам ничего не собираюсь рассказывать, зря тратите время! - спокойно ответил Профессор.
        Не получив резкого отпора и видя волнение собеседника, Рожков продолжал наглеть.
        - А вы не боитесь оружия прессы? - спросил Оскар. - Я ведь могу вас так «отрекламировать», что вам придётся прикрыть свою лавочку… Или, может, сдать вас с потрохами Юрьеву и его Конторе?
        Их разговор был неожиданно прерван - в офис вошёл Жильбер.
        - О-о! Профессор даёт интервью, браво, браво! - иронично произнёс он. - Неужели он хочет рассказать, кто виновен в гибели Караваева и Лаврентия?
        - Почему все вдруг решили, что я знаю об этом? - возмущённо воскликнул Профессор.
        - Я проследил за Линой, - улыбнулся Оскар. - Ведь её парень расследует это дело… Значит, визит девушки к вам не случаен… Вряд ли она заглянула вам в гости…
        - Мой мастер давно следит за вами, Профессор, - сказал Жильбер. - Ваша сатанинская деятельность кажется ему очень неприятной… Не волнуйтесь, пока вы ему не мешаете… пока…
        Жильбер перевёл взгляд на Оскара, пребывание которого не входило в планы колдуна. Он не привык вести беседы о магии в присутствии посторонних.
        - Уходите, - вежливо, но сурово, попросил он.
        Оскар что-то проворчал, но решил не спорить. Профессор остался наедине с помощником графа Сковородкина.
        - Говорите, что вам известно, - прошипел Жильбер, когда Рожков ушёл. - Я не собираюсь вас упрашивать…
        - Вы не можете меня убить… у меня контракт…
        - Мы не служим Тьме… мы над добром и злом! - усмехнулся подручный Калиостро. - Хотя… зачем тебя убивать… только помучить…
        Острая боль пронзила тело сатаниста, испугавшегося, что Жильбер убьёт его до совершения возможной сделки.
        - Что тебе известно? - повторил Жильбер. - Что ты знаешь, раз рискнул торговаться с Извечной?
        - Достаточно! - вдруг спокойно произнёс Профессор.
        Тёмные силы не оставили Профессора. Боль, причиняемая Жильбером, отступила. Тьма хранит своих людей от дерзких магов, бросивших вызов всем Высшим Силам. Профессор почувствовал их защиту.
        Раздосадованный Жильбер отступил.
        - Да, кто-то тебя прикрыл, - сказал колдун. - На твоём месте я бы не радовался, - Жильбер задумался. - Нам не нужна твоя тайна, - сделал он быстрый вывод. - Потому, что ты унесёшь её в Ад! Как просто решаются проблемы с такими всезнайками как ты! Передавай привет Ей и Её Ангелам! - Жильбер скрылся за дверью кабинета.
        Профессор замер. Неужели граф Калиостро нашёл способ убить его? Но как?
        Лина поделилась с Вадимом итогами своего бурного дня. Информации было предостаточно, но какая от неё польза - предстояло обсудить и поразмыслить.
        - Они могли убить папашу, - рассуждал Юрьев. - Венера могла многому научиться в компании магов Сковородкина… А Жорик - у своего профессора-сатаниста Сычёва…
        - А что Профессор?
        - Линуля, я же просил тебя никуда не ходить одной! - сурово сказал Юрьев. - Ты опять меня не слушаешься.
        - Я боялась, что если откажусь, мы упустим что-то важное, - пояснила Алина. - А если было бы опасно, я бы не пошла! Ты же знаешь, какая я осторожная! По-моему для нас этот Профессор не опасен…
        - Но и не безопасен, - заметил Вадим. - Он занят не только вербовкой малолеток.
        Девушке было приятно беспокойство Вадима, но его суровый тон и возмущение немного пугали её. Неужели Юрьев так опасается за её жизнь? Какая опасность ей может угрожать? Знала бы она, сколько стресса пришлось испытать Вадиму, когда он узнал, что его девушка отправилась одна на рандеву к лидеру сатанистов. Он с трудом поборол желание, направить к Профессору группу захвата, сразу же продумав реальную причину.
        - Интересно, почему Профессор не хочет увидеться с тобой? - спросила Лина. - Боится?
        - Возможно, Линуля… Сатанисты очень боятся Её, как ты уже сама догадалась. Профессор, наверно опасается, что я не удержусь и решу уничтожить урода, который промывает детям мозги. Обрати внимание, эти ребятки из нерядовых семей. Взносы в секту немаленькие!
        Юрьев разделял неприязнь Лины к лидеру сатанинского течения. А одна мысль, что он мог причинить вред нежной Линули, бросала Вадима в холодный пот.
        - Но как насчёт предложения Профессора? - спросила Лина.
        - Думаю, Профессор уже мёртв, - ответил Юрьев. - Тьма не любит подобных фокусов. Он отверг помощь, предложенную Извечной, за что и поплатился…
        Эти слова прозвучали не как предположение, а как информация об уже произошедшем событии. Вадим был уверен, что часы Профессора сочтены.
        Профессор-сатанист вышел на улицу. Он уже успел успокоиться и придти в себя после неприятных визитов. Страх исчез, и Сычёв чувствовал себя шулером за игровым столом с козырными картами в руках. Хотя визит Извечной немного сбил с него спесь, указав человеку на его незначительную роль во вселенной, Профессор был уверен в своём успехе.
        - Можно ваш автограф, Профессор! - попросил его женский голос.
        «Поклонники чёрной магии, - подумал он. - Как я популярен в магической среде». Он взглянул на девушку. Её лицо показалось ему знакомым.
        - О! Я вас знаю, вы Венера Караваева! - воскликнул Профессор.
        - Да, это я, - кокетливо произнесла «золотая девушка». - Распишитесь. Вот тут, на полях. У меня нет блокнота, только газета… а я не могу упустить шанс получить ваш автограф…
        Лидер-сатанист взял протянутую газету, он достал свой «Паркер» и расписался, как попросила Венера. Вдруг его взгляд упал на заголовок газеты - «Клубника». В мыслях пронёсся один простой пункт контракта - не прикасаться к клубнике. Профессор схватился за сердце…. Он увидел яркий свет и Её ласково-насмешливый взгляд… Колдун, пошатнувшись, упал.
        Венера истерично завизжала.
        - Человеку плохо! - закричала она. - Помогите.
        Их обступили прохожие, один из которых, попытавшись оказать Профессору первую помощь, печально сообщил, что он - мёртв.
        Венера Караваева была в шоке. Человек умер прямо у неё под ногами. От пережитого ужаса она едва не забыла о том, что опаздывает к началу проведения обряда графа Сковородкина. Оскар Рожков перехватил перепуганную «золотую девочку» прямо на подходе к офису колдуна.
        - Прошу вас, уделите мне время? - вежливо попросил он. - Такая милая девушка, конечно, занята. Тут рядом кафе, в котором можно спокойно переговорить. Мне очень нужно ваше интервью!
        Венера обожала давать интервью - это помогает «засветиться». К тому молодой человек был очень симпатичный.
        - Вы занимаетесь магией? - спросил он, когда они сели за столик. - Я давно слежу за вашим шефом по кличке Калиостро. Я пишу заметки и книги про мистические происшествия. Я охотник за привидениями - так меня называют.
        Рожков умело пользовался своим обаянием.
        - Да, у меня есть магические способности, - кокетливо ответила Венера. - Я буду рада дать вам интервью. Как ни странно, на эту - магическую сторону моей жизни - никто пока ещё не обращал внимания.
        Она была несказанно рада. Отличный шанс выделится из всей серой тусовки. Ни у кого из «звёзд» нет магических способностей, как у неё. Может, ей удастся заполучить славу настоящей ведьмы - это было бы неплохо!
        - Хотелось бы и ваше фото, - вкрадчиво попросил Рожков. - За него гарантирую отдельную оплату.
        - Конечно… Вам обнажённое? - томно спросила кандидатка в ведьмы. - У меня есть качественное портфолио!.. Ох, сегодня был жуткий день… Я попросила автограф у человека, а он вдруг помер…
        - Я следил за этим человеком, - наиграно виновато произнёс Оскар. - Простите… я всё видел… А зачем вам понадобился его автограф?
        Его вопрос поверг тусовщицу в замешательство. Она начала лихорадочно соображать, безуспешно ища причину этого поступка.
        - Не знаю, - пожала плечами Венера. - Я купила газету «Клубника»… обычно я её не покупаю… но вдруг захотелось почитать… вдруг там пишут про меня… Потом я увидела Профессора… и сразу же захотелось его автограф… На фига… не знаю… Я сатанистов терпеть не могу… они все жульё… И как я его вообще узнала, я видела этого мужика один раз и то в каком-то журнале…
        Перепуганная Венера перебирала свои действия. Она недоумевала и путалась в словах. Неподходящее для девушки ругательство логически завершило ход её мыслей. Рожков сделал вид, что не расслышал её смачного выражения.
        - Лучше бы я к нему не подходила, - вздохнула Венера. - Тогда бы не видела, как он окочурился…
        Их разговор был бесцеремонно прерван служащим Сковородкина. Рожков едва сдержал возглас возмущения, однако, сумел сохранить невозмутимость. Он не хотел ввязываться в бесполезную перебранку.
        - Я от мастера, - бесстрастно произнёс служащий. - Сплетничаешь, жрица?
        Служащий, не вдаваясь в объяснения, грубо схватил «золотую девочку» за руку, увлекая за собой к выходу.
        - Пришлите вопросы, я дала вам свой мэйл, - шепнула Венера журналисту. - Я отвечу на них…
        Взволнованную Венеру привели к Калиостро. Девица очень боялась возможного наказания за разговор с журналистом. Неужели тут важна конфиденциальность? Всё равно официально никто не верит в магию.
        - Я же тебе говорил, милая, нельзя слишком много болтать! - укоризненно произнёс маг.
        Венера опустила глаза. Что он с ней сделает? Как наказывают колдуны провинившихся жриц? Страшно подумать! Хорошо, если просто изнасилует в стиле садо-мазо, а вдруг заставит есть сырые внутренности свиньи, или запрёт в подвале с крысами… Бррр… Венера едва не расплакалась.
        - Понимаю, ты тщеславна, - продолжал Калиостро. - Если захотелось дать интервью, надо было посоветоваться со мной.
        Девушка не смогла сдержать вздох облегчения. Она с благодарной улыбкой смотрела на своего дорогого мастера. Как он добр! Душка! Лапочка!
        - Простите, мастер, - виновато прошептала она, утирая хлынувшие из глаз слёзы.
        - Я не сержусь… Глупость есть глупость… Моя жрица должна быть глупой… Так и быть, будет тебе интервью… Но я сам его отредактирую… Понятно, милашка?
        Его спокойный голос стал твёрже. Венера испуганно закивала. Она дала себе слово всегда советоваться с мастером. Мало ли что? Магия - вещь серьёзная.
        - У меня был трудный день, - начала она оправдание. - Лидер сатанистов умер у меня под ногами… Я в шоке…
        - Я знаю… Забудь о нём, надо спокойнее относиться к умершим, иначе ты не станешь хорошей ведьмой… А теперь иди переодевайся! - велел маг. - Нужно немедленно приступить к обряду!
        - Да, мой мастер! - отчеканила она и ретировалась.
        «Откуда он знает? - спросила себя Венера. - А-а, он же колдун! Если работа ведьмы - это постоянные мертвецы… кажется, лучше с этим завязывать, пока он не позвал меня на обряд, где используют «запчасти» трупов… Надеюсь, людей они в жертву не приносят…»
        Звонок Жанны был явным знаком неприятного происшествия. Получить от ведьмы информацию о хорошем событии было нереально.
        - Умер Профессор… Понимаете о ком я? - таинственно произнесла она. - Вы сразу догадались, что подобная наглость не доведёт его до добра, - ведьма рассмеялась язвительным смехом. - Я решила позвонить сама, чтобы избавить от лишних подозрений…
        - Мило с вашей стороны, - поблагодарил Вадим, включая динамик телефона, чтобы Лина слышала их разговор. - Как его убили?
        - В контракте профессора было сказано - не прикасаться к клубнике, - язвительно ответила ведьма. - А он взял в руки газету «Клубника»… Автограф на полях писал, идиот! Автограф попросила Венера Караваева, - продолжала ведьма. - «Подружка» вашей Лины… Сделала ли это Венера по злому умыслу, или по чьему-то велению, или по собственной дурости - разбираться вам. Скажу ещё, лично я у профессора давно не была… Последними в живых его видели: настырный Рожков и подручный Калиостро - Жильбер. Оскар приставал к Профессору с интервью, а Жильбер с угрозами. Граф Сковородкин что-то нервничает…
        - Вы так говорите, будто знаете, кто убийца, - заметил Юрьев.
        Жанна испуганно замолчала.
        - Убийца не я, это точно! - насмешливо заметила она. - Убийцу я даже не знаю! Знала, вела бы себя иначе…
        Ведьма бросила трубку.
        - Пусть разбираются, - проворчала она, постукивая длинными яркими ногтями по краешку стола. - Всё равно не догадаются… Хотя… согласна, ребята нерядовые, талантливые…
        В кабинет ведьмы вошёл Оскар. Жанна высокомерно кивнула ему.
        - Рад вас видеть, моя фея! - ласково пропел он, целую ведьме ручку.
        - Фея? - насмешливо переспросила она. - Попахивает детскими сказочками… Хорошо, буду считать это комплиментом!
        Ведьма принуждённо улыбнулась. Хоть она и отмахивалась от настойчивых ухаживаний, ей было приятно мужское внимание. Чувствовать себя настоящей женщиной приятно даже старым ведьмам.
        - Как ваши дела? - безразлично спросила она.
        - Очень хорошо… я заполучил интересный материал о смерти главы сатаниского клуба… Дурочка Караваева не случайно протянула ему газету?
        - Так, так, - кивнула Жанна. - Но кто толкнул её на это, понятия не имею… Сама бы эта пуделиха не додумалась… Хватит задавать мне вопросы… я не в духе…
        - Хорошо, хорошо, у меня нет никаких вопросов… Кстати, моё расследование тоже движется успешно… Я могу опередить Юрьева…
        - Тебя же отовсюду гонят, - удивилась ведьма. - Никто ничего тебе не рассказывает!
        - Венера, например, расскажет… А остальные… с ними и так всё ясно… и вообще, даже если я ошибусь - какая разница! - заметил охотник за привидениями. - Вряд ли будут улики, чтобы арестовать убийцу!
        - А ты не так уж глуп! - признала ведьма, одарив исследователя аномалий кривой усмешкой.
        Как ни странно, Венера Караваева согласилась приехать к Юрьеву. Обряд у Калиостро не занял много времени - мелкие магические формальности. Домой тусовщице ехать не хотелось, а до открытия ночных клубов оставалось очень много времени.
        - Я не знаю, почему он умер? - испуганно бормотала Венера. - Не знаю…
        Сейчас вид «звезды» ночных клубов был жалок. Обычно Венера вела себя иначе, понаглее. Последствие шока ещё не прошло, и поэтому она была тиха и податлива.
        - Почему вы подошли к нему за автографом? - спросил Юрьев.
        - Не знаю…
        - Эту газету вы часто покупаете?
        - Нет… впервые… Не знаю, почему я купила эту газету… Даже не знаю, зачем мне был нужен автограф этого колдуна… Я не собираю автографы… и презираю сатанистов!
        «Не знаю, не знаю» - твердила Венера.
        Вадим и Лина переглянулась. Они понимали - кто-то внушил Венере совершить эти действия. «Золотая девочка», сама того не зная, стала орудием убийства.
        - Что говорит по этому поводу Калиостро? - спросила Алина.
        - Ничего, - покачала головой Венера. - Он ведёт себя так, будто ничего не произошло… Похоже, это не важно… Я поначалу подумала, что тут дело в магии… Сейчас мне как-то не по себе… До этого я не видела, как умирают люди… Это просто ужас!
        Звонок Сковородкина нарушил их мирное общение.
        - Не надо пугать девушку, - укоризненно сказал он. - Мне она нужна спокойной.
        - Не беспокойтесь, - заверил его Юрьев. - Как вы сейчас видите при помощи своих магических способностей, мы её не обижаем.
        - Хорошо, вы долго будете говорить с ней?
        - Уже закончили. Она может быть свободна.
        - Кто звонит? Калиостро? - испугалась Венера. - Я спросила у него разрешения пойти к вам! Он одобрил.
        Караваева нервно теребила ручку модной сумочки.
        - Граф Сковородкин очень беспокоится о вас, - пояснил Вадим. - Какой заботливый!
        Венера с улыбкой кивнула. Она не уловила иронии в словах Юрьева.
        Когда девушка ушла, Вадим включил динамик телефона.
        - Вы хотите нам что-то сказать? - спросил он колдуна. - Кстати, ваш помощник Жильбер был у профессора незадолго до смерти…
        - Хм… это вам Жанна донесла? Вот уж старая ведьма! Небось и сейчас подслушивает… Да, я посылал Жильбера разобраться… Сатанист стал наглеть, пытаясь шантажировать меня. А когда я узнал, что он знает убийцу… Тут уж я разозлился… Что этот идиот, подлиза сатанинский, может знать!? Наверняка, хотел свалить всё на меня! Знаю я их игры!
        В голосе колдуна звучали нотки негодования.
        - Значит, Сковородкин, вы просто опасались клеветы? - спросил Юрьев.
        - Да, именно клеветы… Но при разговоре с Профессором мой Жильбер понял, что этот тупица влез в такое… В общем - мой помощник легко догадался, Профессор - труп…
        - Интересно…
        - Вы, конечно, думаете, что я велел Жильберу его убрать? Но я понятия не имею об условиях контрактов с Тьмой…
        - Но вы могли узнать…
        Граф Сковородкин бросил трубку, его раздражала манера Юрьева. Он мечтал, чтобы этот наглец и его подружка замолчали навек, чтобы их тела исчезли под толстым слоем земли - только так они перестанут мешать его грандиозным планам. Увы, хранителей законов миропорядка нелегко ликвидировать. Приходится мириться с их существованием. Общение с хранителями всерьёз и надолго портило невозмутимому магу настроение.
        Глава Тридцать Третья
        Утром, собираясь на работу, Юлия Дикова включила телевизор. Монотонно вещали местные новости. Её подруга Вера, сев по-турецки, удобно устроилась на диване с чашкой кофе. Девушки полюбили утро, прекрасное время, когда все страхи рассеиваются и кажутся детской глупостью. Однако даже с рассветом беспокойство не оставляло их.
        - У меня вчера было особенно плохое предчувствие, - вздохнула Вера.
        - Сегодня скончался известный специалист по магии, именуемый в своих кругах как Профессор, - монотонно произнесла дикторша.
        Вера вскрикнула, чуть не уронив чашку с горячим кофе. Юля пошатнулась, она медленно опустилась в кресло, чтобы не упасть.
        - Уже второй маг-мертвец за неделю! - прошептала она.
        - Иди к Юрьеву, - умоляюще сказала Вера. - Деньги не нужны на том свете! Чувствую, скоро примутся за нас!
        - Ты права, - кивнула подруга. - Этот постоянный страх меня скоро доконает.
        В это же утро Юлия поспешила к Вадиму, взяв на работе отгул. Начальство не возражало, Дикова ни разу не подводила, поэтому на один день её решили отпустить.
        - У нас с Верой большие трудности, - начала Юля, преступив порог кабинета.
        Она сняла тёмные очки, и Вадим увидел её заплаканные глаза. Он был удивлён, Юлия Дикова не походила на эмоциональную плаксу, она производила впечатление сильной женщины.
        - Простите меня… хотя… разве тут можно извиняться! - она достала платок. - Я обманула вас…
        Юлия подробно пересказала всю историю: как Вера украла табличку Гильгамеша и посвятила её в это дело, как они заключили сделку с Калиостро…
        Вадим спокойно выслушал её.
        - Что ж, радует, что вы сознались, - сказал он. - Но вы даже представить себе не можете, какое оружие дали в руки этому психу! Одно радует, что Сковородкин не скоро сможет расшифровать заклинания… Время у нас есть! Ну почему вы не задумались раньше?
        - Жадность, - честно сказала Юля. - И глупый материализм, уверенность в том, что ничего сверхъестественного не существует! Я думала, что продаю товар обычному богатому эксцентричному коллекционеру!
        - Могу похвалить ваше раскаяние и самокритику, удивительно, что вы поменяли своё мнение, - удивился Вадим.
        - Когда я узнала о странной смерти двух людей, связанных с магией, я задумалась… Вера испугалась ещё раньше, но я ей не поверила…
        - Вы думаете их убил Калиостро?
        - Не знаю… но уверена, всё взаимосвязано! Эти люди тоже хотели купить табличку, но Калиостро заплатил больше…
        - С оплатой мы потом разберёмся, - сказал Юрьев. - Если вы вернёте деньги, то я смогу избавить вас от последующих разбирательств. Надеюсь, вы не жалеете?
        Его ирония задела Юлию.
        - Жалею? Я готова доплатить, чтобы избавиться от этого кошмара и постоянного страха! Я боюсь встать ночью, не говоря о том, что даже сплю при свете! Мы с Верой от страха по квартире ходим всё время вместе! Живём друг у друга, соседи про нас уже распускают нехорошие сплети!
        Юлия разрыдалась. Юрьев вдруг почувствовал искреннюю жалость к этой женщине. Он, утешая, обнял её.
        - Я купила твой любимый кофе, - раздался голос Лины, которая поначалу оторопела, увидев Юлию в объятиях Вадима.
        Но, заметив заплаканное лицо Юли, быстро обругала себя за идиотские мысли. Хотя лёгкая ревность не покидала: чего этой бизнес-даме вздумалось искать утешения в объятиях моего парня? Однако Алина была достаточно умна, чтобы контролировать свои чувства.
        - Крепкий чай и сладости вам не повредят! - сказала она, подходя к кулёру.
        - Спасибо, - улыбнулась Юля, смущённо утирая слёзы. - Я стала истеричкой!
        - Главное, что вы сознались в продаже таблички Гильгамеша колдунам, - заметила Лина.
        - Откуда вы знаете? - удивилась Дикова.
        - Ох, после общения с Вадимом и не такое будешь угадывать, - ответила Алина с плохо скрытой гордостью. - Надеюсь, это все ваши тайны?
        Юлия опустила глаза. Лина была довольна своей догадкой, точнее, впечатлением произведённым на Дикову.
        - Думаю, лучше рассказать вам, - взволновано произнесла Юля. - Я сотрудник внешней разведки… Мы с вами почти коллеги, Вадим…
        Вадим и Лина ожидали услышать, что угодно, но это… Они удивлённо смотрели на Юлию Дикову, которая смущённо им улыбнулась.
        - Мне было поручено следить за внешнеторговым бизнесом Караваева, - пояснила она. - Поэтому я стала его секретарём…
        - Как я понимаю, ваше начальство было не в курсе того, что у вас в руках была Табличка Гильгамеша? - заметил Вадим.
        - Вы правы… соблазн получить огромные деньги слишком велик…
        Юрьев кивнул. Хотя Юлия Дикова импонировала ему, чрезмерную жажду денег и карьеризм любой ценой он не уважал. Однако эти качества, как удивился Вадим, не испортили положительного впечатления, произведённого Юлей ранее. А теперь, узнав, что они почти коллеги, он ещё сильнее проникся к ней симпатией.
        - Вы карьеристка? - вдруг спросил он.
        - Да, - честно ответила Юлия. - Я очень целеустремлённа и тщеславна! Готова поспорить, что я быстро сделаю головокружительную карьеру в СВР! Я уже получила звание капитана!
        - Вас бы ждало более высокое повышение, если бы вы передали табличку в СВР. За такие артефакты гостайны перепродают!
        Юлия вздохнула. Вадим понимал, что ей, наверно, тяжело признать свой промах, а ещё сложнее, сказать об этом. Однако Дикова умела реально оценить свои действия.
        - Я просчиталась, думала получить больше выгоды от продажи таблички… Я не представляла последствий… Я не чувствовала опасности…
        - Как сейчас продвигается ваша служба? - поинтересовалась Лина.
        Ей не нравилась симпатия Вадима к этой жадной авантюристке, а то, что Юля оказалась его коллегой, придало Алине большее беспокойство - ещё не хватало, чтобы они спелись и начали делиться впечатлениями о своих работах в спецслужбах, тогда её дело - дрянь. Такие тёплые разговоры всегда имеют одни и те же последствия.
        - Моя служба продвигается вполне стабильно, - уверенно ответила Юля. - После смерти Караваева мне поручили следить за делами крупной внешнеторговой компании, куда меня и устроили на «работу»…
        - А почему мы стали материалисткой? - спросил Юрьев.
        Женщина на миг задумалась. Она сконфуженно опустила глаза. Лина едва сдержала улыбку - значит, у неё есть козырь перед Юлей - мистическое мировосприятие! Именно это сблизило Лину с Вадимом!
        - Я серьезно занималась гипнозом и изучением биоэнергетического воздействия. Эти знания всегда помогали мне в моей карьере. Мне удавалось получить то, что я хочу, и никто не догадывался, что я развила в себе особые способности. Так я уверилась в том, что ничего сверхъестественного не существует… А когда я столкнулась с магией, я почувствовала себя беспомощной…
        - А как вы применяете свои биоэнергетические умения на практике? - спросила Лина.
        Дикова не заметила никакого подвоха в её вопросе. Юля снисходительно относилась к Лине, как обычной подружке конторского «пиджака», не обременённой выдающимся интеллектом. Конечно, они не считала Алину дурой, но и к разряду умных не приписывала.
        - Например, я могу вызвать недомогание у человека, - привела пример Юля.
        - И убить, - добавил Юрьев.
        - Такого мне делать не приходилось, - ответила Дикова. - Обычно я просто «вырубаю» противника. А люди с более сильной энергетикой вполне могут противостоять мне… это не колдовство, это наука! Думаю, Вадим, вы знакомы с досье, где зафиксированы исследования подобных феноменов.
        - Все это понятно, - кивнул Вадим.
        - А Калиостро? Я волнуюсь, вдруг он передаст моему начальству, что я пыталась продать ему табличку! Тогда моя карьера разрушится!
        - Он ничего не скажет, - заметила Лина. - Зачем ему лишние подозрения, допросы, волокита… Он заявит, что Караваев сам продал ему эту табличку незадолго до смерти. Наверняка он уже сделал документы, подтверждающие сделку.
        - Линуля права, - кивнул Вадим.
        Юлия устало улыбнулась.
        - Мне пора, - сказала женщина. - Спасибо за всё…
        - Она экстрасенс-энергетик, - сказал Вадим, когда Юлия ушла. - Теперь всё понятно… Опытные энергетики умеют мобилизовать свою энергию для внешнего воздействия - кто-то наносит энергетические удары, вызывая у врага недомогание, а кто-то - наоборот - лечит людей…
        - А кто-то может убить, вызвав остановку сердца, - заметила Алина.
        - Верно… Но не в случае с Караваевым, если бы он умер от приступа или кровоизлияния в мозг - это была бы работа энергетика… Но он умер от старения организма - тут явно работа колдуна… Значит, Юлия тут не при чём!
        - О! Отмазал свою умницу! - обиженно заметила Лина. - Что-то не нравится мне эта красавица… По-моему, ей что-то от тебя надо…
        Юрьев пожал плечами, с трудом сдерживая улыбку. Ему льстила ревность любимой девушки.
        Уладив дела, Юлия сразу же отправилась к Вере. Ей хотелось успокоить подругу, которая находилась на грани нервного срыва. Вот, всё закончилось, теперь колдуны, точно, не будут преследовать их.
        - Ну, наконец-то! - воскликнула Вера Лимова, бросаясь на шею сообщнице.
        - Всё нормально, - сказала Юля, тактично высвободившись из её объятий, - теперь мы под защитой.
        - Надеюсь, - ответила подруга. - Но меня беспокоит другое… Я бы хотела поделиться с тобой. Сейчас ты самый близкий мне человек. Мне нужен твой совет.
        - Я слушаю, - кивнула Дикова. - За последние дни мы стали подругами, и вроде бы не подвели друг друга даже в экстремальной ситуации.
        Юле было приятно, что Вера избрала её своим главным советчиком.
        - Боюсь, что мои слова тебе покажутся странными, - начала Вера.
        - Куда уж страннее! После наших приключений меня уже ничто не удивит!
        Вера вздохнула. Она сомневалась, что Юля поймёт её. Хоть они и столкнулись со сверхъестественным, вряд ли это сильно изменило взгляды материалистки.
        - Я бывшая ведьма, - сказала она.
        - Что ты гонишь!? - ахнула Дикова. - Ты спятила!
        Бывшая ведьма была обижена таким недоверием, но нашла в себе силы продолжить свои откровения. Юля была единственным близким человеком, который мог дать ей стоящий совет.
        - Я так и знала, что ты мне не поверишь! - продолжала Вера. - Я не психичка! Я, правда, была ведьмой, но потом бросила это дело, надеясь беззаботно зажить с богатым любовником! - Вера подробно рассказала Юле о своём прошлом и о последней встрече с Жанной.
        Юлия внимательно слушала рассказ Веры. Похоже, сюрпризы не закончились. Вот уж неожиданный поворот, она сдружилась с ведьмой. Если рассказать об этом кому-нибудь из знакомых в СВР или в офисе компании - все единогласно посоветуют отправить подружку к психиатру.
        - Почему ты не рассказала раньше? - спросила Дикова, выслушав рассказ подруги.
        - Ты бы не поверила, ты же материалистка… Ты и сейчас не сразу меня поняла!
        - Извини. Ты хотела совет? Чем я могу тебе помочь?
        - Я хочу вернуться… снова стать ведьмой…
        На лице Юли промелькнуло негодование.
        - Ты точно ненормальная! - воскликнула она.
        - Я не могу больше выносить нищету! - всхлипнула Вера. - Я устала. Пока я работала на ведьм, мои дела шли хорошо, прямо по моему плану… А потом… когда я ушла… всё стало отстоем! Я возлагала огромные надежны на табличку Гильгамеша, я уже присмотрела себе элитную квартиру!
        Юля дружески, положила ей руку на плечо.
        - Ты хочешь совет? - начала она спокойно. - Если ты вернёшься к колдунам, ты будешь зависима от них, твоя жизнь будет сплошной зависимостью… Лучше попытаться самой строить жизнь… Ты красивая умная девушка, ты справишься сама.
        - Не знаю! - заревела Вера.
        - Лучше самому управлять жизнью, - продолжала Юля. - А работа ведьмы - рабство, в этом случае ты даже не наёмный работник, а раб тёмных сил! Послушай меня!
        Вера вздохнула. Слова подруги были убедительны.
        - Ты права, - сказала она. - Я не хочу потерять себя!
        Юля взглянула на часы.
        - Мне пора, - улыбнулась она. - Думаю, в эту ночь мы будем спать спокойно. И не вздумай снова идти в ведьмы!
        - Обещаю!
        Они простились.
        Закрывая дверь, Вера увидела на полу листок, выпавший из сумочки Юли. Вера подняла его. Это была реклама Калиостро, которую Жильбер дал Юлии во время её визита. Девушка забыла его выбросить. Очень часто в дамских сумочках накапливается много всякого хлама.
        - Не вы работаете на магию, а магия работает на вас! - прочитала Вера. - Хм… любопытно… а вот и телефон…
        Глава Тридцать Четвёртая
        Как обычно в обед Алина отправилась прогуляться. Вадим, у которого была встреча с начальством не смог составить ей компанию. Девушка не подозревала, что её ждёт весьма неприятная встреча с Жанной.
        Наслаждающаяся прогулкой Лина, неожиданно столкнулась ведьмой на узком тротуаре. Отступать было некуда. Жанна насмешливо преградила ей путь.
        «Сейчас начнёт говорить какие-нибудь гадости, - подумала девушка. - Про Вадима, наверно».
        Лина не ошиблась. Ведьма намеревалась испортить ей настроение, она хотела бросить зерно сомнения, чтобы Алина сомневалась в себе, Вадиме, в избранном пути хранительницы.
        - Ты думаешь, что полезна Юрьеву, - насмехалась ведьма. - Какой глупый самообман!
        - Ну, насколько я нужна - судить не вам, - отмахнулась Лина. - Вы не можете читать мысли Вадима.
        Жанна немного удивилась, она не ожидала услышать такого мудрого ответа.
        - Не могу, - улыбнулась ведьма. - Но только тупой не поймёт, что от тебя нет толку. У тебя только смазливая мордашка… Хотя не настолько смазливая, чтобы очаровывать… А до разряда умных тебе далеко. Вот Юлия Дикова - это, действительно, умница, делает быструю карьеру… А ты - ни то, ни сё…
        - До свидания! - ответила Лина. - Я не дура, и не уродина - этого достаточно! Я знакома с вашими приёмами психологического давления.
        Алина развернулась и, не спеша, направилась в обратном направлении. Жанна не желавшая закончить начатый разговор на такой ноте, нагнала девушку и преградила ей путь.
        - Чего вы хотите? - прямо спросила Алина, глядя в глаза ведьме.
        - Хочу чтобы ты задумалась - надо ли тебе всё это? Неужели так интересно?
        - Очень интересно! И не надо меня искушать!
        - Искушать? Какое старое слово, - ведьма с отвращением поморщилась. - Ты всегда была старомодной.
        - Старомодной? Кто бы говорил! - Лина не смогла сдержать смех.
        Глаза Жанны налились кровью от бешенства.
        - Вадим встречается с тобой, потому что Извечная назначила тебя его напарником, - зло прошипела ведьма, уходя. - Вас связало общее дело, но это не любовь…
        Жанна добилась своего - настроение Лины было испорчено. Колкие слова Жанны преследовали её всю прогулку. Логика говорила, что это обычный психологический ход колдуньи, но сомнения не хотели отступать.
        После обеда, Алина вошла в кабинет Вадима.
        - Что-то случилось? - спросил он. - Ты такая грустная?
        - Я волнуюсь за Риту, - нашла объяснение Лина.
        Ей не хотелось рассказывать про встречу с ведьмой. Но так хотелось спросил: как ты ко мне относишься? От меня есть польза в деле? Надеюсь, ты не встречаешься со мной только потому, что так надо?
        Зазвонил мобильный Лины.
        - Это Жорик! - воскликнула она.
        - Можешь приехать? - перепугано просил парень. - Только одна… Не надо Риту, и друга твоего не надо… Я боюсь…
        - Хорошо, хорошо! Уже еду! - заверила его Алина.
        Юрьев вопросительно посмотрел на неё.
        - Жорик просил приехать, хочет что-то рассказать… Он напуган… Просил приехать одной…
        - Одной? - переспросил Вадим.
        - Да… Ну я поехала… Позвоню…
        Лина быстро накинула куртку и выскользнула за дверь. Обеспокоенный Вадим принялся расхаживать по кабинету.
        Лина быстро добралась до дома Жорика. Она решила не ждать лифта и ловко поднялась по ступенькам. Найдя нужную квартиру, Лина нажала кнопку звонка. Перепуганный Жорик не сразу открыл дверь.
        - Меня преследуют они… демоны, - хныкал он. - Мне ничего не помогает! Со мной работают священники и психиатры - бесполезно!
        - Ты должен сам бороться! Старайся! - сказала Лина.
        - Стараюсь!
        Жорик был на грани истерического срыва. Девушка усадила его на диван.
        - Говоришь, к тебе приходят демоны? Когда? Ночью? - полюбопытствовала Алина, садясь рядом.
        - Даже днём, каждые три часа. Они пугают меня. Хотят забрать меня с собой. Это не бред… Я не наркоман! Я нормальный!
        Находиться рядом с ним было страшновато. Лина опустила руку в карман за мобильником, чтобы позвонить Вадиму. Зря она решила действовать в одиночку.
        - Когда они приходят: читай молитву «Отче наш». Пробовал? - спросила Алина.
        - Мне Рита давала молитвы, но я не читал… Мне тяжело даже мысленно произнести молитву! Когда Рита и её друзья рядом, я читаю молитву, а когда я один - не могу…
        Лине на миг показалось, что лицо Жорика стало неподвижным как у парализованного. Он смотрел на Лину остекленевшими выпученными глазами.
        - Жорик, - позвала она, тормоша парня. - Жорик! Очнись!
        Физиономию Жорика исказила усмешка.
        - Как хорошо в новом молодом теле! - расхохотался он, хватая Лину за руку. - Наконец-то!
        Алина вскочила.
        «Неужели в Жорика вселился демон! Только этого не хватало! - подумала она. - Самое умное в этот момент - убраться отсюда…»
        - Ты отправишься куда я велю, - произнёс демон. - Ты будешь заложником! Внизу нас ждёт машина.
        - Не трогай меня! - перебила Лина, освободив свою руку. - На меня твои фокусы не действуют!
        - Зачем фокусы? Я с тобой легко справлюсь физически. Я буду действовать как человек против человека.
        - Посмотрим! - ответила девушка, доставая из сумочки зеркальце, наделённое силой Нейт.
        Лина быстро раскрыла зеркальце. Однако девушка не ожидала внезапного нападения. Жорик, ударом ноги выбил зеркальце из рук Лины. Он быстро нагнулся, чтобы поднять зеркальце, но Лина помешала ему, оттолкнув нагнувшегося демона ногой. Демон-Жорик упал на спину, но, лёжа, подсёк Лину ногами. Девушка, вскрикнув от боли, упала.
        Жорик был хилым и низкорослым, даже хрупкая Алина смогла бы его отлупить, не будь в его теле демона. Посланец Ада сделал тело хиляка Жорика физически крепким.
        - Пойдём, - повторил он, сложив зеркальце.
        - Я никуда не пойду, - ответила Лина, потирая ушибленные ноги.
        - Да, она никуда не пойдёт, - услышал Жорик за спиной голос Вадима.
        Демон быстро обернулся. Он сделал резкий выпад, но Вадим отвёл его кулак, проведя ответный удар. Лина подняла зеркальце, выпавшее из рук демона. Удивительно, что она не разбилось при падении.
        - Бесполезно сопротивляться, - сказал Вадим. - У нас есть зеркало, наделённое силой Ангела Смерти!
        Жорик, одарив его злым взглядом, метнулся к открытому окну. Демон, ловко перепрыгнув через подоконник, легко приземлился во дворе на четвереньки. Он сел в машину, стоявшую неподалёку, которая моментально скрылась из виду.
        - Какая я идиотка! - воскликнула Лина. - Так попалась…
        - Тогда, получается, мы все идиоты, - заметил Вадим. - Тьма хитра…
        - Хм… значит, демона вызвал убийца и вселил в тело Жорика? Демон должен был взять меня в заложники. Кто-то хотел заставить тебя бросить расследование? - задумалась Лина.
        Юрьев опустился на пол рядом с ней. Опять эта неугомонная девочка подвергает себя опасности. Её надо привязать к стулу. Хотя, наверно, и это не поможет. Вместе со стулом прибежит.
        - Ты была расстроена, - сказал он, обнимая Алину. - Я это почувствовал.
        - Прости… я встретила ведьму Жанну… Она…
        - Понятно, наговорила тебе про меня гадостей. Ты решила, что я встречаюсь с тобой только потому, что мы напарники-хранители? - спросил он строго.
        Лина виновато опустила глаза. Именно такая мысль посетила её. Юрьев помог девушке подняться на ноги. Опираясь на его руку, она, прихрамывая, заковыляла к выходу.
        - Можешь сомневаться в чём угодно, но не в моих чувствах к тебе, - сказал он обиженно. - Забудем этот случай! Надеюсь, ты больше никогда не будешь так думать.
        - Но как ты узнал?
        - Ты опять меня обижаешь, глупенькая, я же чувствую тебя на расстоянии!
        Их разговор прервал голос Венеры из коридора.
        - Жорик, ты опять не закрыл дверь! Хочешь, чтобы тебя замочили?!
        После каждого слова Венеры следовали выражения, заменяемые в передачах на звук «пи». Венера вошла в комнату.
        - Что тут за… - выругалась она, увидев бардак в комнате.
        Юрьев быстро рассказал ей о том, как Жорик устроил этот разгром, а потом почему-то удрал через окно. Он говорил так уверенно, что даже Лина поверила его словам.
        - Мы задали ему простой вопрос, а он взбесился, - виновато добавил Вадим, объясняя беспорядок.
        - Дебил, это в его стиле! - проворчала сестрёнка. - А если бы разбился? Мне что, таскаться с его похоронами, как будто мне делать не… Хватит с меня папаши! А за уборку этого бедлама мне платить! Ух, пусть он только явится домой! Я его… ух…
        Вадим и Лина не были готовы выслушивать речевые обороты тусовщицы и быстро ретировались.
        Глава Тридцать Пятая
        Вадим и Лина не сразу вернулись в офис. Какое-то время они побродили по городу, перекусили в кафе - немного отвлеклись от напряжённого расследования. Однако пришлось вернуться к работе. Переступив порог офиса, хранители вновь почувствовали рабочее настроение. Лина сделала себе крепкого сладкого чаю, что помогало ей избавиться от сонливости, вызванной утомлением.
        - Меня заинтересовал колдун-целитель Шапиров, - сказал Вадим, открывая толстую папку.
        На титульном листе красовалось фото известного целителя с физиономией афериста. Как подумала Лина, если бы Шапиров явился к ней с деловым предложением, она бы не рискнула иметь с ним дело. Девушка перевернула несколько страниц. Её внимание привлекла рекламная вырезка из газеты: «Ваш доктор-маг».
        - Он лечит магией? - спросила Лина. - Он подозреваемый?
        - Он может стать следующей жертвой - отправится вслед за Лаврентием и Профессором. Если честно, мне не жаль этого морального урода… Он многим искалечил жизнь… За короткое время исцеления люди заплатили ему своим жизненным счастьем или счастьем близких… Закон мирового равновесия сильнее, ничего не может исчезнуть в никуда… Излечение магией постепенно приводит к проблемам… Даже если бы я мог предотвратить его убийство, я бы этого не сделал…
        - Да, убийство нельзя предотвратить! - с горечью вздохнула Лина.
        - Да, Линуля… Как сказала Она: если кто-то задумал совершить убийство, его уже никто и ничто не остановит… Мы должны поговорить с Шапировым. Надеюсь, он будет сговорчивым.
        - Но почему его могут убить?
        - Он занимался лечением Караваева, - пояснил Юрьев. - Возможно, колдун выяснил те причины нездоровья, которые были вызваны факторами, необъяснимыми медицине…
        Доктор-маг Шапиров выглядел перепуганным. Вадим недоумевал, что именно взволновало колдуна - их визит или страх быть убитым.
        - Да, я лечил Караваева, - пролепетал он. - По самой совершенной методике. Очень дорогой и тайной.
        - Что за методика? - спросил Вадим, догадываясь, что ничего хорошего.
        - Как вам известно, болезнь нельзя ликвидировать полностью… без побочных эффектов…
        - Прекрасно! Вы об этом знаете и морочите голову вашим клиентам, общая полное выздоровление! - проворчал Юрьев.
        - Чем я хуже производителей различных товаров, которые в своих рекламах вводят потребителей в не меньшее заблуждение? - заметил колдун. - И вообще, я на свои сеансы никого насильно не тащу.
        - От вас вреда больше, и на вас нельзя подать в суд. Ладно, продолжайте… Какая у вас методика?
        Вадим не был настроен вступать в полемику с доктором-магом. Такие люди всегда имеют наготове доказательства своей правоты. Юрьев хотел поскорее завершить эту неприятную беседу.
        - У меня есть особая тайная методика, - продолжал Шапиров. - Перевод болезни на кого-нибудь из людей. Болезнь моего клиента в форме несчастья или житейских проблем прилипает к другому… Только человек, на которые делается «перевод» болезни, должен быть скверным и, желательно, атеистом - иначе болезнь может вернуться… В случае со здоровьем Караваева было особенно сложно, он связался с Тёмными силами, я сразу это определил… Такое сотрудничество очень вредит здоровью… побочный эффект…
        - И на кого вы переводили его болезни? - мрачно спросил Вадим. - Ваш метод более мерзок, чем я думал.
        Он не мог подавить в себе чувство гадливости. Лина, сидевшая рядом с Юрьевым, вдруг почувствовала боль в висках, ей хотелось поскорее уйти. Девушка взяла Вадима за руку. Почему этот человек вызывает у неё головную боль, уж не собирается ли он полакомиться её энергией. Нашёл с кем связываться! Головная боль утихла также неожиданно, как появилась.
        - Я переводил болезни на его врагов-конкурентов, - ответил доктор.
        - И поэтому на них свалились неудачи? Некоторые даже погибли, кто-то покончил жизнь самоубийством…
        - Нет, нет, - забеспокоился целитель. - Болезни Караваева были не столь значительны. Просто их невозможно вылечить медицинским путём, ведь они были вызваны мистикой, значит, их надо было лечить мистически…
        - Он обращался к другому магу, чтобы устранить конкурентов, - сделал вывод Юрьев. - Из-за этого у него начались проблемы со здоровьем. Он пришёл к вам за помощью… а также перевёл на конкурентов «побочный эффект» магии…
        - Вы правы, - кивнул Шапиров. - Но то, что мы перевели на его конкурентов, не было настолько значительно, чтобы разрушить их бизнес.
        - К кому обращался Караваев?
        - Я не знаю, - честно ответил целитель. - Понятия не имею! Обычно я знаю всех магов… Тут замешаны куда более мощные Силы…
        - А у вас не было желания узнать, какие именно силы? - спросил Юрьев.
        - Нет, нет, - испугался маг. - Я хочу жить! Я ничего об этом не знаю! К тому же я не «контрактник»… от меня многое скрыто…
        - Тогда вам повезло, - сказал Вадим. - Жить будете. Иногда очень полезно не знать лишнего!
        Доктор с улыбкой закивал. Лина первая поднялась с кресла и поспешила к двери, увлекая за собой Вадима.
        - Мерзкий тип, - сказала Алина, когда они покинули колдуна. - Он хотел залезть ко мне в мозги!
        - Ко мне тоже… Он даже не понял, с кем связался!
        - Хм, я раньше думала, что такие способности получают только «контрактники», - задумалась Лина.
        - Нет, такие способности Тьма дарит нужным людям, чтобы они, пополняя свои банковские счета, усложняя жизнь другим. Возможности «контрактников» гораздо шире. Они свободно проникают в запретные миры, напрямую общаются с тёмными силами. А портить жизнь людям - уже их прямая обязанность, «контрактники» творят зло не просто ради денег, а именно ради угоды Князю Тьмы…
        Юрьев задумался. Рядом был небольшой парк. Они прошли, сели на скамейку. Вадим задумчиво листал блокнот. Лина положила голову ему на плечо.
        - Что-то новенькое? - поинтересовалась она устало. - Что ты нашёл?
        - Ещё одного свидетеля или подозреваемого. Караваев плотно общался с некой Вероникой Агни. Модной в области, так называемых, эзотерических учений.
        - Зачем она ему? - не поняла девушка.
        - Вероника Агни считается специалистом в учении о самосовершенствовании и изменении кармы, - пояснил Вадим. - Многие люди с лишними деньгами обращаются к ней за советами. Караваев проходил у неё полный курс изменения кармы на удачу…
        - Ты хочешь сказать, что своему резкому успеху Караваев обязан этому бреду?! - Лина недоумевала.
        - Караваев утверждал, что да. В рекламе Вероники Агни есть цитаты из его положительных отзывов.
        - Не знаю, что и думать.
        - Я тоже, Линуля. Единственное, что могу сказать - нам надо пообщаться с этой чудо-женщиной, - Юрьев взглянул на часы. - Сейчас созвонюсь с ней и договорюсь о встрече! Вероника принимает только у себя дома, «где всё окутано её личной энергетикой», - последняя фраза была цитатой Вероники Агни.
        Вадим по телефону быстро договорился о встрече с таинственной особой. Она любезно предложила им подъехать в течение часа, что вполне устраивало. Лина была заинтригована, что за встреча их ждёт?
        Вероника Агни, невысокая полная дама средних лет, встретила гостей приветливо. Её яркий макияж с неимоверным использованием теней с блёстками напоминал маску. Локоны волос Агни были окрашены в разные цвета от иссиня-чёрного до платинового, в некоторые из прядей были вплетены дреды с золотистыми шнурками.
        Фамилия Агни была её псевдонимом. Уверенная в энергетике имени, Вероника даже поменяла паспорт. Алину заинтересовало обилие массивных талисманов и символов, висящих у Вероники на шеё.
        - Проходите, проходите, - весело говорила она, кутаясь в цветастый шёлковый халат.
        Вадим и Лина постарались побороть шок и вошли в комнату, завешенную картинами в эзотерическом стиле и амулетами всевозможных восточных религиозных течений.
        Вероника скинула домашние атласные туфли и, забравшись с ногами в кресло, зажгла свечи, стоящие рядом на низком столике. По комнате разнёсся крепкий непривычный аромат.
        У неё были очень длинные ногти, разных контрастных цветов, украшенные стразами и блёстками. Дама старалась выглядеть необычно и ярко, отражая тем самым свой уникальный внутренний мир.
        - Свечи помогают мне погрузиться в миросозерцание и почувствовать флюиды блуждающей положительной энергии, - таинственно произнесла она. - Все мои чакры должны принимать только положительную энергию.
        - Вы были близко знакомы с Караваевым, - начал разговор Юрьев.
        - Да, - кивнула она. - Мне удалось сделать его удачливым! Караваев обошёл всех конкурентов! Его карма стала идеальной благодаря моим урокам…
        Вероника говорила искренне. Лина не могла понять, верит ли эта женщина своим словам или просто хорошая актриса? Похоже, что верит, искренне верит - и счастлива. Тогда не стоит её разубеждать.
        - Но Караваев убит, - заметил Вадим.
        «Точноё замечание, - мысленно отметила Алина. - Вот тебе и карма…»
        - Мне очень жаль, но моя методика пока не предусматривает подобных ударов извне, - виновато вздохнула Агни, смахивая слезу, - но я работаю над этим! Я должна усовершенствовать мою методику!
        В голосе Вероники звучало непритворное извинение за свой промах.
        - Что вам рассказывал Караваев? - спросил Юрьев.
        - Ничего, - хлопая глазами ответила Агни. - Зачем? Он должен слушать меня, мои советы - как изменить свою карму, как открыть все свои чакры для получения энергии Космического Разума! Это очень сложная методика - она включает комплекс упражнений, например, встреча солнца по утрам, курс медитации, специальную диету - каждый продукт имеет свою кармическую нагрузку - и мысленный настрой на получение только положительной энергии из Космоса. Больше я вам сказать не могу, остальное - моя коммерческая тайна! - эти слова Вероника Агни произнесла с гордостью.
        Вадим понял, что ничего узнать не удастся. Они попрощались с экстравагантной особой. Каждому из них Вероника подарила свой буклетик с практическими советами по улучшению кармы.
        - Приятная добрая женщина, - вздохнула Алина. - Она искренне думает, что помогает людям. Агни не ведьма. Просто странная женщина, погружённая в свой мир, который дарит другим…
        - Согласен с тобой, Линуля… Только она не дарит, а продаёт за деньги… Вероника - эзотерик, не занимающийся магией… Она не жулик и искренне уверена в своей псевдонауке. Хотя… странно, что Агни смогла помочь Караваеву… Вероятно, у неё есть своя тайна…
        - Караваев проходил лечение у Шапирова, и оно ему помогло, - вспомнила Лина. - Но Шапиров колдун!
        - Значит, получается, Караваев подлечился у Шапирова, а карму поправил у Вероники Агни … Интересно…
        Вероника Агни решила заняться медитацией. Она устроилась на специальном коврике среди зажжённых свечей и приняла позу лотоса. Аромат свечей и мягкая музыка помогали ей сосредоточиться. Агни закрыла глаза и заулыбалась, перед её внутренним взором плыли радужные круги. Беспечная женщина не знала, что за ней сквозь расстояния наблюдала ведьма.
        Жанна откинулась на кровати в своей спальне. Ведьма не любила вклиниваться в чужие медитации, но пришлось, ей очень хотелось узнать - не выболтал ли Караваев этой курице чего-нибудь интересного?
        - Вероника Агни - просто дура, - сделала скорый вывод ведьма. - Конечно, Караваев ей ничего не сказал… Но как бред Вероники помог ему поправить дела? Ничего понять не могу!
        Звонок в дверь прервал размышления ведьмы.
        - Опять Оскар! - проворчала она. - Этот спец по привидениям с каждым днём становится назойливее!
        - Я вижу, вы устали, моя дорогая, - произнёс он с порога.
        - Ерунда, - отмахнулась Жанна.
        - Не буду настаивать на вашей откровенности, - пожал плечами Оскар. - Что я могу для вас сделать?
        - Уйти, - ответила ведьма.
        - Да? - удивился Оскар. - Вам не хочется общества?
        Жанна покачала головой. Общество труженика «жёлтой прессы» успело опостылеть. Поначалу его ухаживания развлекали ведьму, но любое однообразное развлечение в больших дозах приедается.
        - Хорошо, - понял он. - Я удаляюсь, - Рожков галантно поцеловал руку ведьмы. - Спасибо за то, что снизошли до общения с моей скромной персоной. Простите, вам можно будет позвонить? Если захотите, возьмёте трубку, а если нет… - он печально вздохнул.
        - Звоните, - пожала плечами Жанна.
        - Благодарю, вы дали мне надежду! - он ещё раз поцеловал ей ручку.
        - Хм… красиво говорит, - сказала себе Жанна, когда Оскар ушёл. - Умёет найти подход к женщинам, на какое-то время даже меня смог заинтересовать…
        Жанна подошла к зеркалу, полюбовалась на своё не по годам молодое лицо.
        - Хм… последние триста лет заинтересовать меня не удавалось никому… М-да… когда долго живёшь, всё надоедает быстро… ничего не интересно…
        Лишь на миг ведьма взгрустнула и усомнилась в своём выборе.
        - Жизнь ведьмы - самая яркая из всех! - сказала себе Жанна. - Служение Тьме влечёт за собой массу впечатлений и всплеск адреналина!
        Глава Тридцать Шестая
        Когда наступил вечер, и полумрак окутал город, Вадим поведал Лине древнюю легенду, о временах, когда Древним Египтом правили первые фараоны, а наукам народ учили великие мудрецы. Спустя века потомки почитали их подобно богам. В нашу эпоху исследователей и учёных охватили яростные споры - кем были таинственные основатели великого царства Та-Кем, покорившего сердца миллионов?
        В тёплый вечер Хатор, дочь Наместника города Маади - одного из величайших городов Нижнего Кеми, стоящего в Дельте южнее Бехдета, престола Красной Короны, - в сопровождении Анпу отправилась на прогулку с юным Хором, сыном Асет [[1] Асет (Исет) - по-гречески Исида, после убийства своего мужа Исера (Осириса), фараона Та-Кем, была вынуждена отправиться в изгнание.] - Владычицы Двух Венцов, бежавшей от гнева Сета.
        Ра-Мер-Анх, Наместник Маади, поклялся защитить Асет и маленького Хора от любых козней врагов, стены его города и протоки Дельты великого Хапи надёжно укрыли изгнанников. Сет не смел напасть на Маади, ибо поклялся никогда не обращать свою Силу Воплощённого против городов Та-Кем.
        Асет не пугало нападение Сета, она больше опасалась происков змея Апопа - владыки Хаоса. Сет, преданный идеалам Та-Кем, мечтал уничтожить гнездо мрака и хаоса, дабы заслужить титул Величайшего фараона Та-Кем в глазах потомков. Апоп боялся, что повзрослевший Хору объединится с Сетом - вместе они будут несокрушимы -и искал удобного случая убить наследника Та-Кем.
        Хатор, наученная отцовской мудростью, ещё будучи ребёнком получила титул Верховной Жрицы храма Маат. Хранительница законов истины - так величали наследницу своего правителя жители города Маади. Сама Извечная Маат наделила верно служащую ей юную жрицу Силой, которой обладали только Извечные и Воплощённые воины Маат, сущие среди смертных. Кому как не ей была уготована честь стать няней будущего фараона Та-Кем. Хатор стала не только няней Хора, но и его телохранителем, хрупкая жрица Храма Маат прекрасно владела оружием.
        Пока Наследник трона беспечно играл на берегу, его брат, сын Исера [[2] Исер (Усер) - по-гречески Осирис, супруг Асет (Исиды), убитый своим братом Сетом ради короны Та-Кем.] - Воплощённый Анпу - и Хатор отдыхали, полулежа на прибрежной траве, они заворожено провожали солнце за горизонт. Вечер над Хапи прекрасен, и каждый заход солнца над его стремительными водами красив по-своему.
        Хатор испытывала к Анпу нежную привязанность, стыдясь при этом своих невинных детских чувств, не покидавших её сердце. Она знала, что все мысли Анпу заняты Нейт, Отверзающей Пути Дуата. Каждый вечер в сумерки, проводив Хатор и Хора, Анпу в одиночестве уходит к берегу Хапи, чтобы говорить с Нейт. Однажды, спасая от врагов царственную Асет, Нейт явилась в воплощении Селкет [[3] Селкет - защитница умерших, отождествлялась с Нейт, изображалась в виде женщины с короной в форме скорпиона или в образе сфинкса-скорпиона.], вобрав в себя разящую силу скорпиона. Тогда Анпу впервые увидел её, и защитница умерших навсегда покорила его сердце.
        Дочь Наместника утешало то, что дружеские чувства, испытываемые к ней Анпу, подобны пылкой любви. Хотя привязанность Хатор иногда смущала его.
        Ни Хатор, ни Анпу не догадывались о злодеяниях, которые замышляла госпожа мрака Исефет, преданная делам Апопа.
        - Вы должны убить Хатор, тогда наследник будет беззащитен! - велела она демону мрака. - Нужно напасть неожиданно, дабы Хатор не успела защититься. Не бойтесь Анпу, пусть он из Воплощённых, но столь же уязвим, как юный Хор - он целитель, а не воин. Копьё, которым вооружён Анпу, не годится для сражений, оно подобно церемониальному жезлу.
        - Всё будет исполнено, госпожа, - покорно произнёс демон, отправляясь в людской мир.
        Чёрные тучи заволокли вечернее небо над Хапи. Демон подобно тени стремительно пронёсся над водами реки. Он метко пустил чёрную стрелу в гибкое тело Хатор. Раненая девушка, вскрикнув, упала на речной песок.
        - Хатор! - закричал Хор, бросаясь к ней.
        Демон прицелился в наследника, но быстрый Анпу заслонил собой Хора.
        - Уйди, врачеватель, - демон мрака усмехнулся. - Ты не сможешь противостоять мне!
        - Трепещи, слуга мрака, когда пред тобой Воплощённый воин Маат! - гордо ответил Анпу, метнув копьё в чёрное туловище слуги мрака.
        Демон взвыл, его тело, превратившись в смерч и растворилось в вечерней мгле. Исефет недооценила Воплощённого воина Маат и силу его оружия. Наконечник копья обладал разящей силой Извечных, которая, поражая противника, рассеивается по миру. Только однажды можно нанести удар этим оружием.
        Маленький Хор гладил волосы умирающей Хатор, заливая слезами её красивое лицо. Анпу, как врачеватель, пытался помочь девушке. Рана была не смертельна, но чёрная стрела Тьмы убивала жизненную силу. В отчаянье Анпу упал на колени и взмолился о помощи к Маат. Извечная услышала его горестные мольбы. Она явилась, пройдя сквозь миры, и берег Хапи окунулся в сияние Вечности.
        - Хатор не умрёт, - сказала Она с улыбкой. - Слёзы Наследника, Одного из Воплощённых, помогут спасти её… Увы, Хатор ранена стрелой Тьмы, отнявшей жизненную силу… Мне жаль, но моей жрице придётся заново начать свой земной путь, я не могу вернуть её к жизни иначе, - голос Извечной звучал печально.
        Маат направила сияющий кристалл вершины своего скипетра на умирающую Хатор. Тело девушки озарилось ярким сине-белым светом. Когда свет вечности угас, под белой одеждой Хатор лежала маленькая девочка-младенец, глядевшая в небо непонимающим взором.
        - Ей придётся начать жизнь заново! - повторила Маат, исчезая. - Запомни, Анпу, Хатор не сразу осознает Силу, которой Я наделила Её! Хатор было изначально суждено трижды оказаться у Врат Дуата, сейчас - в первый раз, благодаря нашей помощи, она избежала гибели. Во второй раз - на грани жизни и смерти Хатор не только осознает свою сущность, но и получит силу, равную силу Воплощённых. А третий раз, - Маат вздохнула. - Всё будет зависеть от Хора: либо он навсегда потеряет Хатор за вратами Дуата, либо спасёт её от погибели, и Вечность будет им наградой…
        Наместник Ра-Мер-Анх возблагодарил Маат за спасение жизни Хатор, хотя не смог сдержать слёз, сожалея, что жизнь её повернулась вспять. Анпу заверил Наместника, что поможет ему вырастить и выучить Хатор.
        Анпу и Хор поклялись никому не рассказывать о прошлом маленькой Хатор, чтобы не нарушить Извечный миропорядок. Тайну Хатор, помимо Анпу и Хора, знали только Асет и Ра-Мер-Анх. Остальные полагали, что дочь Наместника погибла, и скорбящий Ра-Мер-Анх взял на воспитание ребёнка, назвав именем дочери.
        Хатор росла, не подозревая о своей Силе. Однако дочь Наместника понимала, что она не подобна другим людям. Хатор больше нравилось размышлять о реке Хапи, текущей в Вечность, чем играть в куклы с подругами. Иногда Хатор казалось, что она уже слышала и знает то, чему её учат жрецы. Служанки немного побаивались Хатор, но любили её за доброту и искренность.
        Хор стал лучшим другом Хатор. Они были неразлучны. Анпу помогал Ра-Мер-Анху заново растить дочь, привязавшись к ней как к родной.
        Разливы Хапи сменяли друг друга, приближалось время свершения пророчества Маат…
        Шатит, племянница Наместника, была вне себя от злости. Она сидела на берегу реки и сердито бормотала злые проклятие, повторяя имена Хатор и Хора. Шатит не заметила, как к ней подошла молодая женщина, закутанная в серое одеяние странницы.
        - Что-то печалит тебя, моя госпожа? - ласково спросила она.
        Благородная девица вздрогнула и недоверчиво покосилась на женщину.
        - Ты кто? - спросила она, не скрывая презрения. - Что ты делаешь во дворце?
        - Я, Мерит, жрица, отправленная Сетом в изгнание, - улыбнулась женщина, протягивая Шатит тонкий золотой браслет, похожий на тонкую извивающуюся змейку. -Буду рада, если ты согласишься поведать мне о своём горе… Я чувствую, что могу помочь тебе, моя госпожа…
        Дорогой подарок легко смягчил сердце надменной Шатит. Голос и взгляд жрицы располагали к себе, девушка почувствовала, что не может смолчать, ей вдруг захотелось поделиться с новой знакомой всеми секретами.
        - Почему опять эта Хатор! - возмущённо воскликнула Шатит. - Я полагала, что она всего лишь приживалка, найденная в мусорной куче. Я не понимала, почему безродной Хатор оказывают высокие почести! Даже Воплощённые всегда относились к ней как к равной! Но сегодня… Будь проклят этот день, для меня он страшнее песчаной бури! Оказывается, Хатор - погибшая дочь Ра-Мер-Аха, которую Маат спасла от гибели, вернув в детство! Значит, Хатор имеет законное право на трон города Маади! Не я наследница короны города, а Хатор! Мои мечты о титуле Правительницы Маади могут быть похоронены! Ненавижу Асет и Хора! Они виновники моих бед! Жаль, что Апоп или Сет не убили их!
        Шатит ненавидела и презирала Хатор с детства. Она мечтала вдоволь насмеяться над ней, но боялась гнева дяди и наследника Хора, которого также возненавидела. Шатит росла равной по статусу Хатор, так как была дочерью умершей сестры Наместника, и с детства мечтала о троне Правительницы Маади, считая себя единственной полноправной претенденткой по крови. Шатит частенько обманывала доверчивую Хатор, запугивая, чтобы она не пожаловалась отцу.
        - Мало того, что Хатор оказалась родной дочерью Ра-Мер-Анха, - злобно продолжала Шатит, - сама Маат наделила её Силой.
        - Как это произошло? - полюбопытствовала Мерит.
        - Хатор поехала с Хором на охоту… На Хора прыгнула львица, а дурочка Хатор бросилась спасать его, закрыв собой, - зло рассказывала Шатит. - Глупый Анпу говорит, что сбылось пророчество Маат - только на грани Миров, у Врат Дуата, Хатор могла вновь осознать свою силу и получить силу равную силе Хора! Хатор успела ранить напавшую на неё львицу, обагрив себя её кровью… Теперь девчонка может преображаться с грозную львицу Сехмет… Ну за что этой дурочке такие почести! - Шатит говорила быстро, запинаясь от гнева. - Сила Маат и сила любви Хора спасли её… Уф, ненавижу!
        - Теперь тайна Хатор открылась, - задумалась гостья. - Это может нарушить закон мирозданья…
        - Жрецы говорят, что у Врат Дуата Хатор сама осознала своё прошлое, поэтому нет смысла теперь скрывать эту тайну.
        Несчастная Шатит не могла поверить, что именно Хатор получила такой подарок судьбы. Шатит считала себя гораздо красивее и умнее Хатор, вокруг неё всегда было много поклонников.
        - Я понимаю твоё негодование, госпожа, - сказала Мерит.
        - Благодарю, жрица! Я не претендую на корону всей земли Та-Кем, мне нужен только трон города Маади, принадлежащий мне по праву! Я бы легко заполучила трон, если бы Асет и Хор не пришли в Маади…
        - Хатор, законная наследница, дочь правителя Маади, была бы жива, - заметила Мерит. - Она бы не погибла, защищая малолетнего Хора, и Маат не спасла бы её, отправив в начало жизненного пути…
        - Хатор, - произнесла Шатит презрительно. - Я бы легко устранила её…
        Жрица с улыбкой посмотрела на девушку.
        - Ты, действительно, готова на всё, чтобы вернуть трон города Маади? - спросила она.
        - Ты знаешь, как мне помочь? - оживилась Шатит. - Но зачем тебе это?
        - Мне нужна сила Хатор, - ответила Мерит. - Когда Хатор будет умирать, я смогу забрать её силу… Хатор умрёт обычной девушкой…
        Шатит усмехнулась, ей нравились советы новой знакомой.
        - Но как убить Хатор? - недоумевала она. - Она наделена Силой Воплощённых воинов Маат, убить её может только подобный ей по силе!
        - Хатор убьёт Хор! - спокойно ответила жрица.
        - Хор? Он же любит Хатор до безумия!
        - А полюбит меня, - засмеялась Мерит. - Моя любовная магия может поразить любого! Сегодня вечером на пиру в честь Хатор ты должна добавить каплю этого зелья в вино Хора, - Мерит протянула ей маленький флакон. - Не забудь произнести моё настоящее имя, - Мерит шепнула на ухо Шатит.
        - Что будет, когда я выполню твои указания?
        - Хор полюбит меня и будет готов на всё, чтобы заполучить мою благосклонность! Совершив убийство своей доброй возлюбленной, Хор навсегда утратит свою Силу!
        - Утратит?
        - Силу Воплощённого нельзя использовать во зло…
        Шатит едва сдержала возглас радости.
        - Тебе надо убить Ра-Мер-Анха - и ты Правительница Маади, - сказала жрица.
        - Это будет нетрудно - капля яда. Но владычица Асет?
        - Асет? После злодеяния Хора, Ей останется только с позором покинуть город, в котором править будешь ты. Даже если Асет что-то заподозрит, я смогу победить её, сила Хатор и моя сила Тьмы - сделают меня несокрушимой!
        Пир в честь Хатор начался рано, когда солнце ещё не успело сесть за горизонт. Хор не отходил от своей наречённой ни на шаг, даря нежные взгляды и ласковые слова. Асет и Ра-Мер-Анхс улыбкой умиления смотрели на них.
        - Твои глаза стали синими подобно камню жезла Маат, - прошептал Хор любимой. - Теперь ты одна из нас, Наделённых Силой Ра!
        Девушка смущённо потупила взор.
        Шатит не стоило особого труда добавить зелье в бокал Хора, который не мог отвести взгляда от милой Хатор. Он сделал глоток вина - странный привкус ему не понравился. Хор, поморщившись, поставил кубок и, окинув взглядом гостей, заметил пристальный взгляд гостьи Мерит. Хор почувствовал странное головокружение.
        - Тебе дурно? - взволнованно спросила Хатор. - В Храме Маат тебе пришлось отдать много силы, чтобы спасти меня… Ты должен отдохнуть, любимый… Я тоже очень устала. Мне не терпится снять тяжёлые священные украшения, которые давят меня к земле. Пусть наши гости пьют и веселятся, давай, покинем их…
        Наследник не мог возразить своей наречённой.
        - Дорогие гости! - обратилась к ним Хатор. - Сегодняшний день утомил меня. Простите, что я покидаю вас, мои веки тяжелеют от наступающего сна. Я отниму у вас наследника Хора, который любезно предложил проводить меня!
        Гости ответили Хатор приветственными криками. Поддерживая друг друга, Хатор и Хор покинули шумный пир. Хатор охватила чудовищная усталость. Когда служанка сняла со жрицы Маат священные украшения, а вместо парадного платья набросила полупрозрачную ночную рубашку, девушка сладко потянулась, наслаждаясь лёгкостью. Упав на мягкую постель, она погрузилась в сладкий сон. Хор, поцеловав спящую Хатор, вышел на балкон своих смежных с ней покоев.
        Асет не любила шумные пиры. Она оставила веселье сразу же после ухода Хора и Хатор. Владычица вышла на открытую лоджию, чтобы полюбовалась звёздным небом. Она удобно устроилась в плетёном кресле. Асет любила одиночество и тишину, это помогало отдаться своим размышлениям и переживаниям. Сейчас мысли владычицы были далеко от города Маади, Асет унеслась в прошлое, когда она и её возлюбленный Исер были юны и беспечно любили друг друга. Погружённая в раздумье, госпожа, не слышала, как на лоджию вошёл Ра-Мер-Анх.
        - Простите, что нарушаю твоё одиночество, моя владычица! - поклонился он. - Не прогневайся, госпожа, я чувствую твою печаль…
        Асет приветливо улыбнулась ему, жестом приглашая сесть в соседнее кресло.
        - Осталось недолго, - произнесла она. - Скоро я помогу моему сыну занять трон Та-Кем. Я, как любящая мать, не оставлю Хора перед лицом испытаний! Когда он будет увенчан короной Та-Кем, я смогу спокойно возвратиться в Вечность, чтобы воссоединиться с моим супругом! - владычица вздохнула. - Я очень тоскую по Исеру… Иногда я ощущаю его присутствие… Я слышу его голос, чувствую его прикосновения и поцелуи… Он часто приходит ко мне во сне… Исер ждёт меня…
        Асет протянула ладонь, будто лаская невидимый силуэт.
        - Вы хотите покинуть нас? - взволнованно спросил Наместник Маади.
        - Не печальтесь, Ра-Мер-Анх…
        Она положила ему руку на плечо.
        - Ты тоже устал, Наместник Маади, - заметила Асет.
        Ра-Мер-Анх вздохнул:
        - Быть твёрдым правителем великого города очень трудно, - ответил он. - Я свидетель эпохи вражды, но я не ропщу, я счастлив оказать помощь моей госпоже и её сыну…
        - Мне приятны твои слова, Ра-Мер-Анх… Скоро мы отправимся в путь, оставив наших надёжных преемников… Вечность будет нам наградой!
        Асет указала на звёздное небо.
        - Наше время уходит, - улыбнулась она. - Хор и Хатор станут законными правителями Долины Хапи. Они наречены друг другу по закону Маат, и только они достойны трона Та-Кем.
        Размышления Хора нарушила Мерит. Она бесшумно подошла к нему, нежно положив руки на плечи. Он вздрогнул и обернулся.
        - Я пришла, любимый, - произнесла Мерит, улыбаясь.
        Наследник молча смотрел в её чёрные блестящие глаза.
        - Да, моя госпожа, - произнёс он тихо, опускаясь перед ней на одно колено. - Я в твоей власти…
        Мерит засмеялась.
        - Ты готов ради меня отказаться от трона Та-Кем и отправиться в путь? - спросила она.
        - Да, госпожа! - с жаром воскликнул Хор.
        - Ты должен оказать мне услугу, - таинственно произнесла Мерит. - Тебе надо убить Хатор… Она не должна помешать нам. Убей её, ради нашей любви!
        Жрица протянула наследнику широкий нож.
        - Убей Хатор! - повторила она.
        Хор, приняв оружие из её рук, поднялся с колена. Он послушно последовал за Мерит в покои невесты. Хатор безмятежно спала, откинувшись на подушках. Её дыхание было легко, на лице играла нежная улыбка.
        - Убей! - твердила Мерит.
        Послушный наследник занёс нож над спящей девушкой. Ведьма сосредоточилась, готовясь прочесть заклинание, дабы принять силу умирающей. Хор, резко, развернувшись, схватил Мерит за горло. Мерит попятилась, прижавшись спиной к стене комнаты, рука Хора сильнее сжала её шею.
        - Кто ты? - спросил наследник, не пряча гнева. - Неужели ты понадеялась, что твоё колдовство сильнее моей любви! Как ты глупа, если не знаешь, что настоящие чувства не подвластны никакому магическому привороту! Почувствовав странный вкус вина, поймав твой взгляд, я сразу заподозрил неладное. Я раскрыл твоё злодеяние - служанка Апопа!
        Его громкая речь разбудила Хатор. Ещё не освободившись от объятий сна, жрица Маат не могла понять, что происходит.
        - Кто ты? Ты хотела заполучить силу умирающей Хатор? - кричал Хор, сжимая горло Мерит. - Твоё настоящее имя?
        - Нет! - простонала Мерит, меняя облик.
        Ужас охватил Хора - он сжимал горло скользкой гадины с головой вращающейся вокруг шеи. Гадина легко выскользнула из его пальцев, взмыв в воздух. Оставив за собой след серого дыма, она скрылась за стеклом зеркала.
        - Это был демон, - испугалась Хатор. - Демон украла лицо жрицы Мерит!
        Хор сел на кровать рядом с невестой, успокаивая, он прижал её к себе.
        - Не бойся, гадина убралась в преисподнюю к Апопу! - утешал наследник Хатор, поглаживая по волосам. - Усни, милая, усни… Я лягу рядом с тобой, чтобы охранять твой сон…
        В это утро Шатит проснулась необыкновенно рано, ещё до восхода солнца. Обычно она не любила вставать рано, почивая до полудня. Шатит была уверена, что демоница при помощи Хора убила Хатор, и путь к трону города Маади свободен. Оставалось только избавиться от надоевшего Ра-Мер-Анха.
        Красавица направилась в покои дядюшки. Наместник, встававший очень рано, сидел в кресле, погружённый в чтение свитка папируса.
        - Доброе утро, Шатит, - поприветствовал Ра-Мер-Анх племянницу. - Ты сегодня поднялась рано.
        - Приветствую, тебя, мой правитель, - улыбнулась она, почтительно поклонившись.
        Шатит увидела на столике чашу с отваром, который Наместник пил каждое утро. Чаша была полна, значит, Ра-Мер-Анх ещё не испил из неё.
        - Нам суждено вести со злом долгие битвы, - вздохнул Ра-Мер-Анх. - Шатит, знаешь ли ты, какое зло наиболее ужасно?
        - Нет, мой дорогой дядюшка, я не знаю, - Шатит боялась встретиться с дядюшкой взглядом.
        - Самое страшное зло внутри нас, - ответил правитель, глядя в глаза племяннице. - Апоп хочет завладеть нашими сердцами, чтобы увлечь наши Ка в своё царство Хаоса.
        Девица вздрогнула. Неужели старый дурак догадался, что она пришла отравить его? Нет, Ра-Мер-Анх слишком глуп. Он может только перебирать старые свитки из храма.
        Наместник поднялся с кресла и подошёл к окну.
        - Начинается рассвет! - произнёс он. - Новый восход… Олицетворение победы света над тьмой - Ра над Апопом - закона миропорядка над хаосом…
        Племянница не слушала слова дяди, пока Ра-Мер-Анх любовался восходом солнца, она быстро накапала яд в чашу с отваром.
        - Запомни, Шатит, - сказал он, садясь в кресло. - Ты должна бороться со злом в своей душе, иначе не видать тебе Вечности… На загробном суде злые дела твоего сердца будут тяжелы и перевесят Перо Маат… Некоторые люди думают, что амулеты и заклинания помогут им избежать наказания за злодеяния… Законы Истины нельзя обмануть, Шатит… Никакие обереги не спасут от справедливой кары за свершённое зло!
        Она не слушала его слова, она не любила рассуждения Ра-Мер-Анха, они казались Шатит заумными и бесполезными. Сейчас она с нетерпением ждала, когда же Наместник выпьет яд. Наконец-то, закончив речь, он потянулся за чашей. Ра-Мер-Анх спокойно выпил отравленный отвар, поставив пустую чашу на стол.
        - Доброго вам дня, мой дорогой дядюшка, - с поклоном произнесла Шатит.
        - Да хранит тебя Маат, - ответил ей Наместник.
        В его голосе слышалось сочувствие. Шатит решила, что ей померещилось. Она выпорхнула из покоев ненавистного дядюшки. Наконец-то она получит престол города Маади! Как тяжело ей, сироте, жилось в этом мрачном дворце! Как ей надоели нудные Ра-Мер-Анх и Асет! Теперь в Маади настанет новая эпоха.
        Сон рано покинул Хатор, когда Хор ещё спал. Чтобы не тревожить сон любимого, она осторожно высвободилась из его объятий. Девушку охватило необъяснимое беспокойство, немедля, она поспешила в покои отца. Хатор чувствовала, что жизнь Ра-Мер-Анха в опасности.
        В коридоре дворца Хатор столкнулась с Шатит.
        - Ты была в покоях отца? - спросила её жрица Маат. - Он здоров?
        Шатит замерла, она была уверена, что демон мрака убила Хатор. Девица испуганно смотрела на ненавистную ей сестру, сложив руки на груди, будто пытаясь защититься. Хатор не могла не увидеть странный тонкий браслет на запястье Шатит.
        - Что это? - сурово спросила Хатор, указав на браслет.
        - Украшение! - как обычно надменно попыталась ответить Шатит.
        Хатор схватила её за плечи.
        - Откуда это украшение? - её голос резко изменился.
        Неописуемый ужас охватил Шатит, когда глаза Хатор превратились в зелёно-жёлтые глаза львицы. Огромные глаза дикой кошки жутко выделялись на нежном девичьем лице. Шатит вскрикнула от ужаса - перед ней была Сехмет - грозная Хранительница законов Истины.
        - Я нечего не знаю, - всхлипнула Шатит.
        - Ты лжёшь! - перебила Хатор.
        - Не убивай меня! - взмолилась Шатит. - Я всё расскажу!
        Она быстро поведала Хатор о своём заговоре с демоном мрака.
        - Я добавила яд в целебный отвар, который по утрам принимает твой отец, - простонала Шатит. - Это всё демон! Она меня околдовала!
        - Имя демона? - торопила Хатор.
        - Я не знаю! - Шатит зарыдала.
        - Она сказала тебе имя! - уверенно возразила Хатор, невольно вонзив когти в плечи сестры ещё сильнее. - Иначе приворот был бы невозможен! Добавляя зелье в питьё, нужно было шепнуть имя!
        - Хорошо… я скажу… Только убери руки… Ты делаешь мне больно!
        Хатор послушалась.
        - Её имя? - повторила Хатор.
        Громкий стон вырвался из груди Шатит. Она заметалась по коридору, хватаясь за горло, будто пытаясь убрать со своей шеи невидимые душащие руки. Тщетно Хатор пыталась помочь ей. Задушенная Шатит упала на мраморный пол.
        - Отец! - простонала Хатор.
        Перепуганная жрица ворвалась в покои Ра-Мер-Анха, едва не сбив с ног его слугу. Наместник Маади сидел в кресле, погружённый в чтение.
        - Твой целебный отвар? - взволнованно спросила Хатор. - Ты его выпил?
        Она вскрикнула, увидев пустую чашу на подносе выходящего слуги.
        Ра-Мер-Анх устало улыбнулся:
        - Глупая Шатит! Она думала, что меня - Правителя Маади, верховного жреца Храма Маат - можно отравить простым ядом! По глазам Шатит я понял, что она замышляет зло… Своими речами я пытался отговорить её, советовал противостоять злу, живущему в сердце, но она не захотела…
        Хатор, смеясь, обняла старика. Из её синих глаз покатились слёзы.
        - Какое вероломство! - вздохнул Ра-Мер-Анх, гладя дочь по голове. - Я вырастил Шатит как родную, с раннего детства она делила с тобой и Хором все блага жизни. Отец Шатит был злым человеком. Жаль, что моя сестра сделала необдуманный выбор, а мы не сумели разгадать его вероломную сущность. Увы, часто злость и вероломство передаётся с кровью.
        Жрица Хатор поведала отцу о вчерашнем вечере.
        - Чары тьмы оказались бессильны против любви Хора! - воскликнула она.
        - Я обрадую владычицу Асет! - улыбнулся Наместник. - Случившееся подтвердило, что Хор достаточно окреп, чтобы претендовать на трон отца.
        Воды реки времени уходили за горизонт вечности. Хатор разделила с супругом Хором правление Царством Папируса. Их жизнь текла счастливо и размеренно. Только набеги войск Исефет на города Та-Кем нарушали спокойствие Долины Хапи. Дабы навсегда избавиться от злодеяний воинов госпожи Хаоса, воинственный Сет решил повести против них могучее войско и уничтожить логово мрака. Хор, одобривший замысел Сета, принялся немедленно собираться в военный поход. Армии двух царств Та-Кем должны были объединиться.
        - Как бы я хотела отправиться с тобой! - просила Хатор. - Моя сила львицы-Сехмет всегда помогала тебе в сражениях…
        - Переход слишком труден для такой хрупкой красавицы, - ответил Хор. - Путь сопряжён с лишениями, которые под силу только сильному опытному воину. Любимая, я не могу подвергнуть тебя таким испытаниям. Ты должна остаться моим наместником в Та-Кем, твоя сила будет охранять наше царство!
        - Я хочу быть с тобой!
        - Это решающая битва, Хатор, моё войско вместе с войском Сета должны уничтожить логово слуг Апопа! - сказал Хор. - Я опасаюсь за твою жизнь! Милая Хатор, пророчество Маат не покидает меня… Дважды ты стояла на пороге Врат Дуата, третий раз может стать роковым…
        - Пророчества Извечной нельзя избежать, - произнесла Хатор. - Следует ли поддаваться страху?
        Напрасно Хатор умоляла Хора, фараон Та-Кем не хотел подвергать супругу опасности. Они расстались на закате, Хатор долго стояла на лоджии дворца, пока мерцающие огоньки звёзд не рассыпались на вечернем небе.
        - Как печален закат без любимого, - вздохнула Хатор. - Как грустно остаться одной на ночь. Буду готовиться ко сну, может, во сне я встречу своего любимого Хора.
        Сон быстро окутал владычицу Та-Кем. Хатор, откинувшись на подушках, спала крепко, подобно ребёнку. В царственные покои бесшумно вошла служанка, оглядевшись по сторонам, она медленно подошла к ложу правительницы.
        - Вселиться в тело простой смертной было просто, - прошептала она. - Дабы завладеть телом самой Хатор, мне нужна помощь всего Царства Вечного Мрака и Хаоса! Через этот амулет я подчиню Хатор, проникнув в её спящее тело.
        Женщина положила на ладонь правительницы чёрный прозрачный кристалл на тонкой цепочке.
        - Свершилось! - произнесла она гордо. - Теперь мне, Исефет, госпоже мрака, будет принадлежать сила и могущество Хатор! При помощи своей тёмной силы и светлой силы Хатор я смогу открыть врата Тьмы, чтобы выпустить моих верных воинов, готовых сокрушить царство Та-Кем и попрать законы Маат!
        Служанка, тело которой послужило дорогой в покои правительницы, бесчувственно опустилась на пол.
        Радужные сновидения Хатор резко сменились пугающей чернотой, она почувствовала, что падает в тёмную бездонную пропасть, мрак и пустота окутали её. Владычица Та-Кем испугано металась в пустоте. Раздался жуткий смех Исефет. Он звучал отовсюду, испуганная Хатор закрыла уши ладонями.
        - Злобная Исефет, Твоим замыслам не суждено сбыться! - закричала она. - Законы Маат незыблемы!
        - Не будь так самоуверенна, хранительница законов Истины, - ответила госпожа мрака. - Как видишь, я нашла способ подчинить себе твоё тело и твою силу! Ты пленница мрака, Хатор, если через семь дней твоя душа не вернётся в тело, тебе придётся отправиться через Врата Дуата в царство мёртвых…
        - Хор узнает тебя, Исефет!
        - Я не собираюсь попадаться ему на глаза! - произнесла мать лжи. - Мне нужна твоя сила для открытия врат Царства Вечного Мрака!
        - Хор узнает, что ты забрала моё тело!
        - Это не поможет ему, Хор не сможет найти меня в пустыне! Прощай, глупая Хатор!
        Исефет поднялась с ложа. Её чёрные глазницы тускло сияли в темноте. Она со злостью сорвала амулет, подаренный Хором в день их свадьбы в знак вечной любви, швырнув его на пол.
        Путь выдался трудным, воины Та-Кем разбили лагерь только спустя сутки. Хор, уставший от трудной дороги, быстро погрузился в глубокий сон. Во сне фараон увидел Хатор, которая тянула к нему руки, моля о помощи, чёрная мгла окутала его. Хор бросился за ней, затерявшись среди мрака. Он метался в пустоте, крича имя любимой. Яркая вспышка сине-белого света вторглась во тьму, Хор увидел мудрого Тота.
        - Исефет вселилась в тело Хатор, - сказал великий учитель Та-Кем. - Ты должен отыскать её… Госпожа мглы хочет открыть Врата Мрака. Твой сокол укажет тебе путь. Помни, твоё копьё может поразить всех слуг тьмы, но лишь однажды …
        Хор проснулся, вслушиваясь с тишину. Паривший в небе сокол, послушно сел на плечо хозяина. Фараон Сет прогуливался неподалёку, он был крепче Хора физически, и почти не устал от долгого перехода. Хор поведал Сету о своём тревожном сне.
        - Ты должен немедленно отправиться в путь, - сказал Сет. - Я поведу оба войска! Уходя, объяви своим воинам, что ты отправишься спасать Хатор, они проявят ещё большую доблесть во имя прекрасной владычицы!
        Хор немедля поспешил на поиски Исефет. Верный сокол парил над ним, указывая дорогу. Фараон Та-Кем следовал за ним, прибираясь через каменные горы пустыни. Трудная дорога оказалась не очень долгой - до восхода солнца, Хор подошёл к мрачному гроту. Сокол-проводник послушно сел на плечо хозяина. Из грота вырывался красноватый свет костра.
        - Спасибо, мой друг, - поблагодарил Хор сокола. - Подожди меня здесь, - он усадил птицу на каменный выступ.
        Фараон вошёл в грот, освещённый ярким пламенем костра, тени от которого мрачно скользили по стенам, переплетаясь в зловещие силуэты. Около костра Хор увидел женщину с растрёпанными волосами, стоявшую спиной ко входу. Она раскинула поднятые вверх руки, её голос гулким эхом отзывался в зале грота. Исефет услышала шаги Хора и обернулась. Её чёрные блестящие глазницы зло смотрели на непрошеного гостя, нежные черты лица Хатор исказились злобой. На шее Исефет сиял чёрный амулет царства мрака.
        - Болтливый Тот сообщил тебе, - догадалась Исефет, её грубый голос ничем не напоминал приятный голосок Хатор. - Я в теле Хатор. Ты же не хочешь убить её, - Исефет рассеялась. - А я могу убить тебя…
        Через мгновение разъярённая львица бросилась на Хора. Он едва успел отскочить в сторону. Львица приготовилась ко второму прыжку, она хотела сбить фараона с ног, но Хор, увернувшись, ловко сорвал с её шеи цепочку с чёрным кристаллом.
        - Это украшение не принадлежит моей супруге! - сказал он, швырнув амулет в костёр.
        Исефет издала крик ненависти. Потеряв львиный облик, она безуспешно пыталась остаться в теле Хатор. Пошатнувшись, она упала на колени. Хор подбежал к ней. Исефет уже исчезла, черты лица Хатор смягчились. Он открыла синие глаза и устало улыбнулась.
        - Врата, - с трудом прошептала Хатор, указав на стену. - Врата мрака и хаоса! Исефет закончила обряд…
        Каменная стена с грохотом раздвинулась, из образовавшейся щели появился клубок чёрных теней. Фараон быстро поднялся на ноги. Его рука решительно сжимала копьё. Вспомнив слова Тота, Хор метнул копьё в самую гущу клубка теней. Раздался истошный визг, от которого Хатор испуганно сжалась. Тени, превратившись в чёрный смерч, отправились назад в скальную расщелину, которая с грохотом закрылся за ними.
        - Всё кончено, сила Истины опять победила мрак и тьму! - произнёс Хор, опускаясь на колени рядом с любимой.
        - Сбылось пророчество Маат, - произнесла Хатор, прижимаясь к супругу. - Я в третий раз подошла к вратам Дуата!
        - Да, моя любимая, - Хор гладил её волосы. - Значит, теперь тебе ничего не угрожает! Мы будем вместе целую Вечность!
        Глава Тридцать Седьмая
        Юлия нанесла Вадиму очередной визит, причиной которого послужило беспокойство из-за подруги. Дикова хотела посоветоваться с Юрьевым.
        - Мне кажется, с Верой твориться что-то странное, - сказала Юля. - Я боюсь за неё!
        Дикова подробно пересказала Вадиму свой разговор с Верой.
        - Я не думаю, что Вера вернулась к прошлому, - рассуждала Юля. - Скорее всего… Я не уверена… Однажды, уходя от Веры, я обронила рекламный лист, который мне дал Калиостро. Я забыла выбросить эту рекламу… Вера теперь знает о графе…
        - Она сама вам сказала?
        - Вера сказала, что нашла рекламу и выбросила. Однако по её волнению, я поняла, что это не так… Вера намеревается пойти к нему на работу!
        - Вы боитесь, что колдун завербовал вашу подругу?
        - Именно! Быть обычной ведьмой она не хочет. Я её убедила, что зависимость от неконтролируемых сил - пытка. А Калиостро предлагает быть независимым от любых потусторонних миров и сил… Ладно, не мне вам о нём рассказывать…
        - Значит, Вера была ведьмой?
        - Если вы о том, что она могла убить Караваева, то вы не правы! - возмутилась Юля.
        - Я о том, что она должна была представлять опасность таблички Гильгамеша! Да, судя по её страху, Вера всё очень хорошо понимала… Другой вопрос, кому она служила…
        - Какой-то Жанне, - пожала плечами Юля. - Я этих колдунов не знаю…
        - Понятно, - задумался Вадим. - Могу сказать, что если она перешла к Калиостро, ей пока ничто не угрожает… Пока… Но если ему придётся кем-то жертвовать, то он в первую очередь пожертвует новичками, гоняющимися за лёгким счастьем…
        Юлия вздохнула.
        - Я поговорю с ней!
        - Бесполезно, - покачал головой Вадим. - Лучше позови её на вечеринку. Я приглашу туда одну девушку, её зовут Рита. Вот кто может переубедить вашу подругу. Хотя, вероятности мало! Жадность и лень тяжело побороть. Эти качества быстро тянут к бесплатному сыру в мышеловке.
        Любитель древностей Петухов наконец-то смог встретиться с Калиостро. Египтолога раздражала манера колдуна откладывать встречи, он понимал, что маг старается принизить его. Однако у него не было возможности возмущаться.
        - Вы за табличкой Гильгамеша? - спросил колдун не скрывая иронии.
        - Угадали, - ответил Петухов. - Вам, как я понимаю, нужна не табличка, а только надпись… Снимите копию и продайте табличку мне!
        - Неплохая идея, - кивнул колдун. - Только не сразу. Как только я завершу все магические операции.
        - Зачем вам такая осторожность? - спросил осмелевший коллекционер.
        - Ну, неужели вы, нанимавший магов, чтобы найти раритетные вещицы и вывести из строя соперников, не можете понять тонкости колдовских процессов! - сурово заметил Калиостро, которого начала раздражать наглость египтолога.
        Петухов зло вздохнул.
        - Я знаю, что вы работали с покойными магами Лаврентием и Профессором! - отметил Калиостро.
        - Вы намекаете, что я их убил? - возмутился коллекционер. - Как я мог это сделать? Я же не колдун?
        - Ну, вы могли нанять третьего колдуна, это же просто! Дело только в цене. Мне стало известно, что сначала Лаврентий, а потом и Профессор вас сильно подвели… Конечно, вам было неприятно…
        - Вы меня шантажируете? Неужели вы думаете, что такая информация нужна ментам? - Петухов пытался говорить насмешливо.
        - Ну, не ментам… Вадиму Юрьеву было интересно об этом узнать… Простите, но чем больше подозрений на других, тем мне выгоднее… Ну, не злитесь, я смог прочесть некоторые мысли Юрьева… Мы с ведьмой Жанной наиболее яркие и сильные личности в магии… Так что и я в этом случае под подозрением, признаю свой просчёт. Я мог быть исполнителями заказа убийства Караваева…
        - Вы исполнитель? - странные мысли у Юрьева. - Он тупица, если так думает.
        - Отнюдь, он верно мыслит, я могу болтать ему о ваших заказах колдунам, будучи сам вашим исполнителем, чтобы отвести от себя подозрения. Зачем мне быть вашим исполнителем? Чтобы вы от меня ещё больше зависели. Не дуйтесь, я всего лишь рассуждаю логически…
        Петухов вздохнул.
        - Вы так говорите, будто этот Юрьев вам симпатичен.
        - Симпатичен? - передразнил Калиостро. - Я убью Юрьева и его подружку при первой же возможности! Но я честный и беспристрастный, поэтому вынужден отметить, что они толковые ребята!
        - Подведём итог, - сказал Петухов мрачно. - Что с табличкой?
        - Как только я завершу мои дела, я с радостью продам вам табличку! - пообещал колдун. - Мне незачем её хранить. Только, пожалуйста, лицо попроще и слова повежливее - а то я найду другого подставного учёного!
        От этих ледяных слов Петухов вздрогнул.
        После ухода коллекционера Калиостро сообщили о визите Веры. Колдун знал, что она придёт. Девушка несмело вошла в кабинет мага.
        - Присаживайтесь, дорогая, - приветливо произнёс он. - Рад вас видеть. Жанна уже выразила мне своё «фи», что я переманиваю кадры.
        Он рассмеялся.
        - Не бойтесь, - ласково сказал граф, видя её испуг. - Я берегу свой персонал. Особенно таких красивых девушек.
        После комплимента Вера немного расслабилась.
        - Я знаю, подруга не одобрила ваш выбор, - продолжал Калиостро.
        - Да, Юля слишком осторожна и трудолюбива, в отличие от меня, - сказала Вера. - Может, она и права… но каждый сам выбирает, что для него лучше…
        - Ну, лёгкой работы я вам не обещаю, но могу заверить, что жизненным успехом всё компенсируется сполна. Вы очень скоро оцените, как хорошо самому быть хозяином своей судьбы и парить над мирами!
        Его хорошо поставленный голос очаровал Веру. Она с улыбкой смотрела в его глубокие мистические глаза, которые манили и притягивали.
        - Я бы хотела, чтобы Юля пришла сюда… тоже устроилась… Я желаю ей добра… мне тяжело смотреть, как она выбивается из сил…
        - Хорошо, так и знал, что ты попросишь меня об этом, - улыбнулся маг. - Я не против ещё одного миленького личика. Предложи ей у меня работу менеджера по чисто организационным делам.
        Сковородкин протянул Вере конверт.
        - Тут всё подробно расписано. Уверен, перед такой зарплатой даже твоя подружка не устоит. А потом посмотрим… магия затягивает… Работая в магической сфере трудно избежать соблазна постичь тайны сверхъестественного, это как работать на ликероводочном заводе и не пить вообще.
        Вера рассмеялась. Обаяние колдуна завораживало, в этот момент девушка была готова на всё, чтобы порадовать обаятельного мастера магии.
        Лина была удивлена просьбой Юлии о личной встрече. Что ей могло понадобиться?
        - Я в сложной ситуации, - начала разговор Юлия, когда они устроились в небольшом кафе. - Думаю, это как-то связано с вашим делом… Граф Калиостро предлагает мне хорошую работу - вести его официальные организационные дела, за хорошую оплату, разумеется…
        Юля протянула Лине письмо, в котором было подробно расписано предложение колдуна.
        - Вы хотите моего совета? - спросила Алина. - Я не могу вам помочь. Такие вопросы следует обдумать самому… Но если вы настаиваете, мой ответ отрицательный…
        - А сумма зарплаты? - спросила Юля. - А дела-то организационные…
        - Уверена, что постепенно он завлечёт вас в магию, возможно, пригрозив увольнением.
        - Ну, тогда я уволюсь!
        - Это будет трудно, вы сами это понимаете, - заметила Лина. - К тому же вы рискуете карьерой в СВР.
        Юля задумалась.
        - Не мне решать, - Алина пожала плечами. - Но, извините, я не смогу утаить этот факт от Юрьева…
        Собеседница вздрогнула.
        - Да… у вас нет никаких оснований молчать. Однако у меня есть к вам предложение: я буду сообщать всё, что узнаю от Калиостро. Я не уверена, но надо попробовать! Пусть Юрьев не судит меня строго, если я узнаю что-то важное, я сообщу ему.
        - Думаю, наш разговор уже известен Калиостро, - сказала Лина. - Он может читать мысли, подслушивать на расстоянии и тому подобное. Вы ничего не узнаете, только попадёте в воронку магии.
        - Вы опять правы. Вижу, Вадим вас многому научил. Так что у меня остаётся только одна причина - деньги. Что ж, весьма веская… Также я буду следить за Верой, чтобы у неё не поехала крыша… Спасибо за советы!
        - Не за что, вы же остались при своём мнении, - холодно произнесла Алина.
        - Не злитесь, я не очень меркантильна, - улыбнулась Юля, поднимаясь из-за столика. - Надеюсь, наши симпатии друг к другу взаимны?
        - Вполне, - приветливо ответила Лина, пряча притворство.
        Алина сразу же рассказала Вадиму о встрече с Юлей Диковой.
        - Она предлагала помочь нам в расследовании, - сказала Лина, не уточнив, что Юля имела в виду только Юрьева. - Но я ей сразу сказала, что ничего не выйдет, Калиостро наверняка слышал наш разговор. Об опасностях я тоже упомянула, но Юлия решила рискнуть. Как видишь, мы с ней не очень-то похожи?
        - Ну, ты иногда тоже рискуешь, хотя и очень осторожна, - заметил Вадим.
        - Но жадность меня к колдунам не тянет!
        - Просто Юля не осознаёт всей опасности…
        - Ладно, понимаю, она для тебя уже не подозреваемый!
        Девушка хотела зло добавить «женись на ней», но сдержалась.
        - Отнюдь! Вполне возможно, что она только прикидывается простушкой. Но если она не убийца, на работу к графу Сковородкину её потянуло незнание дела.
        - Я ей объяснила - понятнее некуда!
        - Линуля, материалисту трудно понять мистику, даже когда он непосредственно сталкивается с ней! А ещё труднее оценить опасность!
        Лина кивнула. Вроде бы Вадим реально оценивает личность Юлии Диковой, и понимает, что она не так уж безупречна.
        - У меня есть новости! - сказал Юрьев, закрывая тему магической карьеры Диковой. - Как нам известно, табличка Гильгамеша хранилась у египетских жрецов! Они понимали опасность этого текста, и создали свои письмена - в противовес тексту таблички. Эти письмена способны нейтрализовать зло, которое может вызвать недобросовестный владелец артефакта Гильгамеша.
        - Ты хочешь сказать, что нам надо найти такой папирус, и мы сможем помешать владельцу таблички? - оживилась Алина.
        - Этот папирус есть в коллекции Петухова.
        Петухов согласился принять Юрьева, хотя этот визит явно не сулил ему радости. Он не мог дождаться, когда надоедливое расследование закончится, и его оставят в покое.
        - Я вас слушаю, - сказал Петухов безразлично.
        - По моим данным у вас есть папирус, который необходим нам, - начал Вадим.
        Коллекционер вздрогнул.
        - Да, - кивнул он, понимая о чём идёт речь. - Я приобрёл его вполне легально…
        - Я не об этом… мне бы хотелось взять его взаймы, разумеется, я дам расписку…
        - Извините, но я не могу вам помочь, - ответил Петухов взволнованно. - Не могу…
        Юрьев вопросительно посмотрел на него.
        - Тогда, может, вы ответите мне честно - откуда у вас средства на коллекцию? Кто этот щедрый спонсор?
        - Вы не имеете право!
        - Хотите, чтобы я действовал согласно праву? Тогда об этом узнают СМИ! - голос Вадима звучал угрожающе.
        - Хорошо! - сдался Петухов. - Я действую при помощи Калиостро. Он выступает моим спонсором через ряд подставных фирм, и я приобретаю древние артефакты. Это помогает моей работе, а также помогает Калиостро, которому тоже нужны артефакты, но он не хочет «светиться»… Вот ещё одна причина, по которой я не могу его ослушаться!
        - Понятно… вы очередное подставное лицо…
        Вадим пристально смотрел на Петухова.
        - Вы не можете изъять мою собственность силой! - продолжал коллекционер. - Какие у вас основания? Колдуны! Это же бред!
        - Понятно, - кивнул Вадим. - Вас напугал граф Сковородкин.
        Петухов вздохнул.
        - Значит, вы не истинный учёный, и вам не понять, - начал он. - Калиостро сказал, что если я дам вам хотя бы взглянуть на папирус, он не отдаст мне табличку Гильгамеша!
        - Послушайте, вы знаете, что Сковородкин - маньяк с претензией на мировое господство, а его колдовские манипуляции могут привести к чему угодно! Вам мало терактов, войн, катастроф?
        - Я же говорю! Вам не понять! - простонал Петухов. - Истинный одержимый человек науки не остановится ни перед чем! Что значат глобальные потрясения, когда в твоих руках уникальная вещица, и она будет принадлежать тебе одному. Раритет древности как шикарная девочка, в которую ты влюбился, разве можно позволить, чтобы она принадлежала другому?
        Глаза коллекционера горели, выражение лица менялось.
        - Даже есть вы напустите на меня всё ФСБ, даже под угрозой тюрьмы я не дам вам папирус! - твёрдо сказал он.
        - Но в тюрьме вы не увидите своей коллекции, - заметил Вадим.
        - Ну и что! Моя коллекция, как верная любимая женщина будет ждать меня! - Петухов довольно улыбнулся.
        Юрьев кивнул.
        - Жаль, - сказал он.
        - А-а! Я понял, почему вы преследуете меня! - вскричал египтолог. - Вы завидуете моему успеху и известности! Вы хотите загубить мою карьеру! Это травля… всех великих учёных травили…
        - Не важно, что вы думаете! - перебил Вадим эту затянувшуюся тираду. - Всего наилучшего.
        - Постойте! Постойте! - окликнул его Петухов. - Забирайте, гады! - он добавил несколько ругательств в адрес коллег Вадима.
        Египтолог подошёл к встроенному в стену сейфу.
        - Папирус у меня дома, - сказал он. - Я недавно приобрёл его…
        Он открыл сейф и вскрикнул. Папируса там не было.
        - Понятно, - кивнул Юрьев. - Граф Сковородкин постарался…
        - Но сейф был закрыт! - недоумевал Петухов.
        - Это для кого закрыт? - иронизировал Вадим.
        Хранители не задержались в квартире ученого мужа.
        - Он какой-то псих! - воскликнула Алина. - Чокнутый! Я даже испугалась.
        - Да уж… Ненормальный!
        - Но, может, есть копии этого папируса? - с надеждой спросила Лина. - Раз египтяне решили подстраховаться, то наверняка не ограничились одним экземпляром!
        - Верно мыслишь! - похвалил Вадим. - У нас есть ещё один шанс!
        Как только Вадим и Лина ушли, в квартире египтолога зазвонил телефон. Петухов дрожащей рукой взял трубку.
        - Так и знал, что ты струсишь! - услышал он голос Калиостро. - Пришлось Жильберу навестить тебя… Пусть лучше папирус хранится у нас… Не волнуйся, я тебя прощаю… У меня твои артефакты будут в сохранности - как в правительственном сейфе!
        Глава Тридцать Восьмая
        Рано утром Алину ожидал приятный сюрприз. Не успела Лина открыть глаза и окончательно расстаться со сном, как получила неожиданную новость.
        - Хочу тебя обрадовать, - таинственно произнёс Вадим, не сумев скрыть улыбку. - Мы отправимся в командировку в Египет, на пару суток. Документы уже готовы.
        Девушка села на кровати, удивлённо глядя на него.
        - Зачем? - поинтересовалась Лина, не скрывая радости от предстоящего путешествия, пусть небольшого.
        - Объясню по дороге - самолёт через два часа. Собирайся.
        Спешка ещё больше заинтриговала девушку.
        - У меня есть идея, - продолжал Юрьев. - Как египтологу мне стало известно об одной священной вещице - древнеегипетский реликвии с заключённой в неё частицей Божественной Силы…
        - Понимаю, понимаю. Мы летим в Египет, чтобы найти эту реликвию, - голос Лины звучал недоверчиво. - А какие у нас шансы найти этот древний артефакт? Ты хоть знаешь, как выглядит это чудо?
        - В виде наконечника копья - вспомни легенду, которую я тебе рассказал, - ответил он, немного обиженный недоверием Алины.
        - Копьё жрецов Маат, которым Хор поразил слуг мрака и хаоса! - оживилась Лина. - А о разрешении на поиски ты, наверно, тоже позаботился?
        - Естественно, Линуля. Нам помогут наши друзья Ар-Рамана и Коптес.
        Девушка радостно воскликнула. Всегда приятно встретить старых знакомых. Хотя в её памяти ещё была свежа их прошлая экспедиция, когда они откопали гробницу колдуна - предателя законов Маат.
        - Не волнуйся, на этот раз никаких гробниц, - заверил Вадим, уловив сомнение в её взгляде.
        - Я рада! Да, гробничная тематика не для меня. Хм… а, может, Ар-Рамана и Коптес найдут нам копию папируса? - с надеждой предположила Лина. - Вдруг, где-то в запасниках музея… Они важные персоны, могут взять под расписку на время…
        - Молодец, Линуля - это вторая цель нашей командировки! Друзья обещали нам помочь!
        Предстоящая поездка, сулящая интересные приключения, заинтриговала Алину. Она была из тех, кто, попадая в передряги, думает поскорее выбраться из них, чтобы наслаждаться покоем, но, получив столь желанный покой, снова мечтает о приключениях. Вадим, как и она, уже предвкушал предстоящие впечатления и ждал встречи с египетскими друзьями - темпераментным арабом Ар-Рамана и египтянином [[4] В современном Египте 90% - арабы-мусульмане, 10% - египтяне-христиане, копты, потомки древних египтян.] Коптесом.
        Ар-Рамана и Коптес лично встретили своих старых друзей в Каирском аэропорту. После очень тёплого приветствия они направились к Джипу. По машине и одежде встречающих Вадим и Лина поняли, что египтяне готовы немедленно отправиться в путь. Хранители тоже были одеты соответствующе и не возражали.
        - Как раз перед самым закатом будем на месте, - сказал Коптес, внимательно рассматривая карту.
        Вадим и Алина перевели свои часы, чтобы не путаться из-за разницы во времени.
        - Это ты дал им карту? - спросила Лина Юрьева.
        - Да, послал копию по сети. Ар-Рамана и Коптес рады помочь нам, особенно учитывая, что после соответствующего применения я передам им нашу находку.
        - Это правильно, - одобрила Лина.
        - Здечь то, что вы просили, - сказал Ар-Рамана, снимая небольшую сумку, висевшую у него через плечо. - Папирус, который вы искали!
        Лина не смогла сдержать крика восторга.
        Всю дорогу старые знакомые делились последними событиями своей жизни. Дорога благодаря приятной беседе показалась короткой. На место они прибыли, когда красноватое солнце начало приближаться к линии горизонта. Искателей реликвии встретил араб в одежде до пят, судя по важному виду, бригадир рабочих, которые уже соорудили что-то наподобие кемпинга.
        - Думаете, за ночь управимся? - недоверчиво спросил Ар-Рамана Вадима.
        - Постараемся, - ответил Юрьев.
        Он развернул план-карту - копию с древнего папируса. Лина едва сдержалась, чтобы не спросить: «Откуда это?». Хотя вопрос был бы риторическим. Без подсказки Её Ангелов тут не обошлось.
        - Как нам рассчитать нужное место? - поинтересовался Коптес. - Не могу понять, что значат эти символы?
        - Звёзды, - пояснил Вадим. - Они укажут нам, где находится тайник с реликвией! Тут необходима египетская карта звёздного неба.
        - Звёзды? - переспросила Лина. - Их расположение меняется в зависимости от времени года!
        - Правильно, - кивнул Ар-Рамана. - Как бы нам не промахнуться.
        - Древние египтяне обо всём позаботились, - успокоил их Юрьев, указывая на символы в углу карты. - Тут пояснения, месяц и звезда!
        Собравшиеся не беспокоились, в том, что Вадим заранее расшифровал знаки, они не сомневались.
        - В пояснении так же сказано, что Звезда Мер - Полярная звезда - должна быть над правым ухом, - продолжал Вадим.
        - Хорошее уточнение, - заметил Коптес. - Ведь расположение звёзд меняется и от времени суток.
        Вадим достал из сумки две дощечки с отвесом - он протянул Алине одну из них. Юрьев встал лицом к северу, а Лину попросил встать напротив. Девушка быстро вспомнила, что таким способом древние египтяне узнавали по звёздам точное ночное время. Как верно заметил Коптес, расчёт местонахождения надо производить в определённый момент времени, что учли древние мудрецы.
        Вадим провёл воображаемую линию от отверстия в своей дощечке через отверстие в дощечке Лины к Полярной звезде.
        - Ещё рано, - сказал он. - Надо подождать примерно час.
        - Как раз успеем подготовиться, - кивнул Ар-Рамана.
        Час ожидания показался вечностью. Коптес и Ар-Рамана что-то настойчиво объясняли рабочим. Чтобы не мешать им, Вадим с Алиной устроились в стороне на брезентовой подстилке. Обнявшись, они смотрели на звёздное небо.
        - Что ты ещё знаешь об этой реликвии? - спросила Лина.
        - В эпоху римских и эллинских завоеваний, когда священные традиции Та-Кем начали угасать, - ответил он. - Жрецы, опасаясь, что реликвии попадут в руки злодеев, спрятали их. В каждый тайник было сокрыто по одному наконечнику. Нам предстоит найти один из тайников.
        Наконец наступило нужное время. При помощи карты звёздного неба и астрономических приборов Вадим и Коптес определили нужное место. Рабочие арабы принялись за своё дело. Они начали копать у подножия песчаного холма. Прошло около двух часов, пока они наткнулись на каменную плиту.
        - Похоже, тайник тут, - сказал Ар-Рамана.
        - Да, - кивнул Коптес. - Я так и думал, что мы быстро управимся. Всё просто, если знать, где искать!
        Алина испуганно огляделась по сторонам. Вдруг появится какой-нибудь таинственный хранитель реликвии или выскочит демон, не желающий, чтобы сильное оружие попало к врагам Тьмы. Однако пустота и тишина вокруг не подавали никаких признаков. Настороженная Лина увидела только мелькание теней от фонаря, освещающего место раскопок.
        - Думаешь, выскочит ожившая мумия? - весело спросил Вадим, видя её напряжение.
        Девушка улыбнулась в ответ, но беспокойство всё равно не отпускало.
        В это время рабочие уже расчистили тайник, накрытый небольшой плитой - меньше метра длиной и чуть больше полметра шириной.
        - Никаких предупреждающих надписей нет, это радует, - сказала Лина, проведя рукой по пустой каменной поверхности плиты. - Значит, ничего страшного нас не ждёт.
        - А может, там сюрприз, - мрачно пошутил Ар-Рамана.
        - Хватит нам прошлых сюрпризов, - проворчал Коптес.
        - Согласен, - кивнул араб. - Можно открывать? - спросил он Вадима.
        - Да, конечно, - согласился Юрьев.
        Стараниями рабочих плита была сдвинута. Коптес посветил фонариком в открывшуюся яму.
        - Глубоковато, метра три - точно, - заметил он разочарованно. - И судя по всему пусто… А-а, там в стене, где дно, есть какой-то проход…
        - Придётся лезть, - вздохнул Ар-Рамана.
        - Полезем мы с Алиной, если вы не возражаете, - сказал Вадим. - Лина, ты не против? - обратился он к девушке.
        - Я готова, - ей было интересно, хоть и страшновато.
        На всякий случай, Лина положила зеркальце, наделённого силой Ангела Смерти, в карман шорт.
        - Понимаем, мистика, - кивнул Коптес.
        Египетские друзья настояли, чтобы Вадим и Лина взяли с собой рации. Юрьев понимал, что если они столкнуться с какой-то поганью, вызов по рации их вряд ли спасёт, но если упасть и сломать ногу - тут уж средства связи будут незаменимы.
        Вадима и Лину при помощи специального снаряжения спустили в шахту тайника. Коридор в стене оказался низким и узким, им пришлось двигаться, согнувшись. На лицах путешественников были защитные повязки от возможных древних плесневых грибков и микробов, на руках - перчатки. Свет фонариков на касках освещал им дорогу. Вадим и Лина отметили, что их египетские друзья отлично подготовились к поиску артефакта.
        Этот короткий путь оказался тяжёлым. Кое-где приходилось нагибаться ещё ниже. Наконец неудобный коридор закончился. Хранители вошли в небольшую комнатку, высота потолка которой позволяла выпрямиться во весь рост.
        - Мы пришли? - спросила Лина, потирая затёкшую шею.
        - Судя по всему, да, - ответил Вадим.
        Они огляделись, свет фонариков скользнул по голым стенам. Лина, сама не зная почему, достала из кармана зеркальце и раскрыла его. Белый яркий луч вырвался из зеркального стекла и скользнул по стене, в которой образовался проём. Искателей озарил мягкий серебристый свет - из образовавшейся двери к ним шагнул человек в облачении древнеегипетского жреца.
        - Приветствую вас, хранители законов Маат! - произнёс он. - Я Жрец Немти-Хору, я был одним из создателей священного наконечника. Меня отправили помочь вам.
        Удивлённые неожиданной встречей Вадим и Алина поприветствовали жреца.
        - Этот камень направит вас! - указал Жрец на один из блоков стены. - Победы вам, хранители законов Истины!
        Жрец исчез. Видение длилось несколько секунд и походило на краткий сон. Стекло зеркала потухло. Недоумевая, Лина смотрела на своё отражение. Потом, опомнившись, что этого делать не следует, быстро закрыла зеркальце.
        - Мы видели жреца, - успокоил Вадим Алину, которая заволновалась, что от недостатка кислорода у неё начались галлюцинации.
        Юрьев подошёл к камню, о котором говорил жрец, и нажал на него.
        В стене сразу же появилась небольшая ниша. Лучи фонариков скользнули туда.
        - Там что-то есть! - воскликнула Лина. Она подошла ближе. - Какая-то коробочка. Тут реликвия?
        Лина побоялась дотронуться до неё.
        - Да, шкатулка, - кивнул Вадим.
        Он внимательно осмотрел находку в свете фонарика и только потом взял в руки.
        - Пойдём назад, Линуля, - сказал Юрьев. - Наверху разберёмся, Если это ошибка, то спустимся опять.
        Лина кивнула, ей хотелось по возможности избежать спуска во второй раз.
        - Странно, - бормотала она, когда они возвращались. - Так всё просто и спокойно, никакой нечисти.
        Ар-Рамана и Коптес несказанно обрадовались находке. Приняв шкатулку, они принялись засыпать Вадима и Лину расспросами.
        - Можете спуститься, - посоветовал Юрьев. - Там нет ничего особенного, только голые стены.
        - Туристам понравится! - заверил их предприимчивый Ар-Рамана. - За тридцатку паундов [[5] Паунд - денежная единица, египетский фунт, от слова pound (англ.)] пусть спускаются. Новый тур по пустыне со спуском в древние тайники сокровищ.
        - Что со шкатулкой? Её можно открыть? - недоверчиво спросил Коптес.
        - Вполне, - разрешил Юрьев, судя по всему, она не заперта.
        Довольные копт и араб открыли заветную коробочку. Внутри лежал небольшой медный предмет в виде наконечника копья.
        - Наконечник копья жрецов Маат! - сказал Юрьев.
        - Странно, - задумалась Лина. - Обычно древние египтяне отливали реликвии из золота - священного металла!
        - Реликвия изготовлена из золота! - пояснил Вадим. - Просто покрыта тонким слоем меди, чтобы охотники за золотом не украли его. Египтяне предусматривали все возможные варианты.
        - Правильно, - кивнул Ар-Рамана. - Расхитители кидаются только на золотое и блестящее, ну ещё на красивые фигурки. А что привлекательного в медном подобии наконечника? Мудро придумали древние!
        Искатели древностей были довольны результатом своей короткой экспедиции. Назад собрались быстро, и вскоре Джип рассекал ночную пустыню.
        - Отдохните в отеле, - посоветовал Коптес. - Можете задержаться насколько вам надо!
        - Вы же устали! - настаивал араб.
        По их тону друзья поняли, что отказаться нельзя. В город въехали, когда первые лучи солнца прорывались сквозь горизонт. По приезду гостей сразу же проводили в двухкомнатные апартаменты. Уставшая Алина была рада возможной передышке. Ужасно хотелось спать.
        Отдохнув в гостинице до вечера, Вадим и Лина помчались в аэропорт. Друзья по причине срочных дел не смогли их проводить, но настойчиво одолжили машину. От шофёра Вадим отказался. Было решено, что он оставит автомобиль на стоянке.
        В ногах Лины стояла их дорожная сумка с бесценными артефактами.
        - Даже в музей не попали, - вздохнула она. - И на экскурсию тоже… ладно, спуск в древний тоннель - тоже оригинальная экскурсия…
        - Ещё бы! - кивнул Юрьев.
        Вдруг прямо перед крутым поворотом руль заклинило, машину на скорости вынесло за пределы трассы и чуть не перевернуло. Автомобиль врезался в скальный выступ. Хранители, сообразив, что бензин может загореться, моментально выскочили из машины. Юрьев сам схватил сумку с артефактами, стоявшую в ногах Лины.
        Вспыхнул огонь взрыва. Алина, бежавшая как спринтер, остановилась и села на песок, прижимая к себе сумочку. Она испуганно смотрела на горящую машину. К девушке подбежал Вадим, он нежно обнял её.
        - Всё нормально, - слабо улыбаясь, ответила она. - Главное, артефакты спасены, - Лина кивнула на сумку в руках Юрьева. - Это Сковородкин подстроил? Он в Египте!
        - Да, Линуля, граф Сковородкин, сообразив, что нас нельзя ликвидировать при помощи магии, ищет способ прикончить нас физически.
        - Надеюсь, в самолёте он ничего не подкрутил, - забеспокоилась девушка.
        - Вряд ли… хотя… - Вадим понимал, что можно ожидать любого подвоха.
        Лина перекрестилась.
        - Надеюсь, молитвами наших друзей всё обойдётся!
        Глава Тридцать Девятая
        В офисе ведьма Жанна оживлённо беседовала с демонами. Предметом разговора стал Виталий Семёнов.
        - Этот парень оказался не промах, - вздохнул Стёпа. - Не зря его избрал наш господин.
        - Ага, - кивнул Коля. - Семёнов стал досадной помехой, которую надо нейтрализовать. Его выпады и компания, которую он развернул против магов, нам очень мешают! Одно его выступление на популярном ток-шоу чего стоит!
        - Нет, его надо не нейтрализовать, а привлечь на нашу сторону! - уточнил Стёпа. - Нельзя игнорировать приказы господина!
        - Правильно мыслишь, - кивнула Жанна. - Я уже придумала, как именно это сделать. Семёнов привязался к девчонке Рите. Нужно выбить её из колеи! Это будет легко, она уязвимый ребёнок. У меня есть интересная идея.
        Демоны с восхищением посмотрели на ведьму. До людской фантазии им было далеко. Начальница всегда восхищала их своим живым умом и креативом.
        - Я немедленно разыщу Риту, - сказала Жанна. - Ждите моих дальнейших распоряжений.
        Стёпа и Коля послушно оставили ведьму, погрузившуюся в размышления. Жанна бросила беглый взгляд на старое зеркало, висевшее на стене, которое принадлежало ей более четыреста лет. В зеркале появилось лицо госпожи мглы, именуемой египтянами Исефет - матери лжи, принцессы Хаоса.
        - Хорошая идея, - сказала Исефет. - Надеюсь, Жанна ты меня не подведёшь на этот раз!
        Ведьма вздрогнула, её белое лицо стало ещё бледнее. Жанна так и не смогла привыкнуть к неожиданным контактам с госпожой.
        - Я не подведу! - прошептала ведьма.
        Исефет, не ответив, исчезла.
        Поиски Риты не заняли много времени. Магическое чувство позволяло Жанне отыскать кого угодно, и где угодно. Она нашла Риту на автостоянке. Ведьма бесшумно припарковалась рядом с машиной Риты. Затаившись, Жанна наблюдала за приближавшейся девушкой. Через несколько секунд Рита подошла к своей машине.
        - Привет, - улыбаясь, поздоровалась Жанна, выходя из своего шикарного автомобиля.
        - Добрый день, - ответила Рита.
        Она быстро открыла дверцу своей машины.
        - Постой! - ведьма резко схватило её за руку.
        Рита вздрогнула. Она удивлённо замерла, глядя на колдунью.
        - У меня для тебя есть подарок, - сказала Жанна, протягивая Рите конверт. - Знак того, что я не испытываю к тебе личной вражды.
        - Что это? - плохо скрывая испуг, спросила девушка.
        - Приглашение на вечеринку, замечу - VIP вечеринку. Будут «звёзды» и крупные бизнесмены. Я знаю, ты мечтаешь пойти, - на холодном лице ведьмы заиграла наигранная улыбка.
        Жанна дала Рите конверт.
        - Это не запрещено… ты можешь придти на тусовку, - заметила она. - Девочка, ты не пожалеешь!
        Ведьма была немногословна, она уехала также незаметно и бесшумно. Придя в себя, Рита села в машину. Она с опаской заглянула в конверт. Там, действительно, было приглашение. Вечеринка намечалась на этот вечер.
        «Если меня зовёт Жанна, там нет ничего хорошего! - Подумала Рита. - Но я же не собираюсь делать ничего предосудительного. Я просто посмотрю».
        Она позвонила Виталию, чтобы предупредить, что не сможет встретиться с ним вечером. Ей очень хотелось пойти, но на душе было неспокойно.
        - Нужно поговорить с Линой, - решила Рита. - Что она мне посоветует? Я должна с ней посоветоваться.
        Рита позвонила подруге.
        - Мне бы хотелось обсудить с тобой одно дело, - сказала она. - Я скоро буду дома. Ты сейчас не занята? Можешь приехать?
        Алина, закрыв трубку ладонью, пересказала Вадиму её слова. Юрьев кивнул.
        - Сейчас уже выхожу! - сообщила Лина.
        Вскоре они мирно беседовали за чашкой чая.
        - У меня для тебя один секрет, - начала Рита. - Я верю, что ты никому не скажешь. Обещаешь?
        - Обещаю, если это не касается расследования Вадима, - кивнула Алина.
        - Я встретила ведьму Жанну, и она предложила мне сходить на вечеринку.
        Глаза Лины мгновенно округлились. Таких новостей она не ожидала.
        - Могу сразу сказать, что ничего хорошего там тебя не ждёт, - здраво рассудила Лина. - Но, вижу, ты очень хочешь пойти… Может, не надо? Жанна ничего не делает просто так… Там может быть ловушка!
        Рита вздохнула, как она и предполагала, прозвучал именно этот совет. Но так не хотелось ему следовать!
        - Я это понимаю, - кивнула Рита. - Но я, правда, очень хочу пойти! Я духовно подготовлюсь и смогу противостоять атакам Тьмы!
        - Если тебе так хочется побывать на VIP-тусовке, попроси Вадима, он организует тебе целый тур по ночным клубам, - предложила Алина.
        - Нет, я не смогу его попросить об этом…
        - Давай, я намекну, он сам предложит!
        - Нет, не делай этого! - строго перебила Рита. - Не надо!
        Лина поняла, что Рита твёрдо решила идти, и переубедить её невозможно.
        - Вот бы мне раздобыть такое приглашение, - задумалась Лина. - Чтобы наблюдать за тобой. Наверно, не получится - закрытая тусовка… Ладно, я буду дежурить у входа в твоей машине… Если что, звони. Я постараюсь тебе помочь.
        - Ты настоящий друг! - обрадовалась Рита.
        Алина так не считала. Она жалела, что пообещала никому не говорить о намерениях Риты, ситуация была рискованной. Оставив подругу, Лина сразу же позвонила Вадиму.
        «Я обещала Рите никому не говорить, куда она пойдёт, но обещаний молчать, куда пойду я сама - не было!». Лина не могла ждать. Она решила немедленно сообщить Вадиму.
        - Сегодня вечером я буду у одного модного клуба, - сообщила Лина Вадиму, назвав адрес.
        - Зачем? - удивился Юрьев.
        - Я не могу тебе объяснить, но я там буду, - чётко повторила она. - Передай остальным!
        - Понял! - Юрьев умел быстро сообразить, о чём идёт речь.
        - Жди, я скоро буду! - сказала Алина.
        - Кажется, мне всё ясно, - сказал Вадим, когда Лина вошла в кабинет. - Речь идёт о твоей подруге Рите. Она идёт в ночной клуб, и попросила тебя никому не говорить.
        - Верно, - кивнула Лина. - Это ты сам догадался, я тебе ничего не говорила! Значит, обещание не нарушено.
        - Не беспокойся, Линуля, - заверил её Юрьев. - Хм… надо будет появиться в этом клубе. С моей «корочкой» это будет возможно… Наверняка, там будут наши знакомые колдуны?
        - Да, ведьма Жанна… Это она дала Рите приглашение … Обещаний молчать о том, кто дал приглашение, я не давала…
        - М-да… Линуля… вряд ли я буду верить твоим обещаниям, - пошутил Вадим. - Наведаюсь я на эту тусовку и пообщаюсь с Жанной!
        - Этого делать не надо! - прозвучал строгий голос.
        Вадим и Лина вздрогнули. Комната погрузилась в сине-белый свет. Пред ними предстал Её Ангел - Анпу, Открывающий пути Загробного Мира. Его голову венчала тонкая диадема. Хранитель Врат опирался на серебристое древко косы, лезвие которой сияло холодным синим светом.
        - Вам нельзя вмешиваться в эти события, - сказал Он.
        - Но почему? - воскликнула Лина.
        - На этот раз речь идёт о праве выбора. Каждый человек должен сам сделать свой выбор, - печально произнёс Ангел Смерти. - Нам очень жаль! Тяжело наблюдать за людскими бедами, не имея возможности вмешаться!
        - Но ведь вмешаемся мы с Линой, а не Вы! - возразил Юрьев.
        - Своими действиями вы можете повлиять на результат выбора, чего нельзя делать… Каждый сам выбирает себе дорогу!
        - А мне можно просто быть рядом с Ритой? - спросила Алина. - Она моя подруга!
        - Да, вам разрешено наблюдать, - кивнул Хранитель Врат. - Лина, ты можешь сообщать Вадиму обо всех происшествиях. Учтите, вам нельзя вмешиваться, иначе вы нарушите равновесие миропорядка!
        - Я понимаю, как Тебе тяжело, Хранитель Врат, - искренне посочувствовала Лина. - Вы любите людей, а они…
        Девушка осеклась и замолчала.
        - Верно, - печально улыбнулся Он. - Они или ненавидят Нас, или просто не знают, что Мы существуем! Второй вариант, конечно, предпочтительнее первого… Ничего, Мы привыкли! Надеюсь, Вадим, ты согласен не вмешиваться?
        - Да, - скрепя сердце ответил он. - Но отцу Александру и Виталию я сообщу!
        - А вот это обязательно, Виталий должен знать! - заметил Ангел Вечности. - От исхода произошедшего будет зависеть не только будущее Риты, но и его судьба…
        Лёгкий ветерок нежно тронул лица людей, Открывающий пути Дуата исчез.
        Рита с трудом дождалась вечера. По дороге в клуб она горячо уверяла Лину, что с ней ничего не случится. Предвкушение грядущей вечеринки-мечты занимало все мысли Риты. Лина понимала это. Оценивая неадекватность поведения подруги, прибывающей эйфории, Лина села за руль вместо Риты.
        Алина осталась ждать подругу, упорхнувшую на вечеринку. Беспокойство не покидало девушку. Она быстро набрала номер Вадима.
        - Я на месте, - сообщила она.
        - Я сейчас у отца Александра… По его словам я понял, что у твоей подружки Риты дела плохи… Вся надежда на Виталия… Я перезвоню…
        Девушка тяжело вздохнула, услышав короткие гудки. Ей было обидно, что Вадим не поручил ей никакого дела. Алина понимала, что он беспокоится за неё, но прятаться в машине быстро надоело.
        Звонок Риты заставил Семёнов забеспокоиться, она ещё ни разу не отменяла назначенные ему встречи. Виталий сразу же позвонил отцу Александру.
        - Рита в беде! - сказал священник.
        - Её хотят убить? Что с ней! Где она? - срываясь на крик спросил Виталий.
        - Я передам трубку Вадиму…
        - Пишите, - в трубке звучал спокойный голос Юрьев. - Вы знаете, где находится этот модный клуб?
        Семёнов дрожащими руками записал адрес.
        - Это точно тот адрес? - взволнованно спросил он. - Откуда вы знаете?
        - Нет времени на объяснения! Поспешите!
        Виталий Семёнов сорвался с места.
        Вадим спешил к Лине. Мрачные мысли не покидали его. А что если Семёнов - убийца… Но что у него за Сила?.. Вадим мысленно перебрал все события, связанные с Семёновым. Получается… получается… Это тёмная сила! Виталий Семёнов избранник Тьмы… Всё сходится… Понятно, почему он чувствует дискомфорт рядом с христианской символикой… И демон из зеркала его не тронул!
        Рита быстро окунулась в атмосферу праздника. От нереальности происходящего у неё закружилась голова. Неужели она, простая девушка, здесь - среди известных и влиятельных людей. Чья-то рука легла ей на плечо. Рита испуганно замерла.
        - Скучаете, Рита? - услышала она спокойный голос.
        Девушка обернулась. Встретив пронизывающий взгляд графа Сковородкина, она испугано отступила назад.
        - Идём, - сказал маг, беря девушку за руку, - я вам помогу.
        Его мягкий голос действовал гипнотически, Рита не могла сопротивляться. Она послушно последовала за ним.
        Жанна внимательно наблюдала за ними.
        - Теперь эта девчонка не будет путаться под ногами, - довольно сказала она. - Будем ждать Семёнова, он придёт с минуты на минуту…
        Демоны, послушно сопровождавшие ведьму, горячо выразили своё восхищение.
        Калиостро вышел на улицу, крепко держа Риту за руку.
        - Тут недалеко вечеринка в моём клубе, там и поговорим, - добродушно произнёс он.
        Рита не могла сопротивляться. Лина, наблюдавшая за ними, набрала номер Вадима.
        - Сковородкин увёл Риту, - быстро сказала она. - Я прослежу за ними… Как узнаю адрес - пришлю SMS.
        Не дожидаясь ответа, Лина нажала на завершение вызова. Она вышла из машины, от спешки Алина едва не забыла закрыть дверцу на ключ. Калиостро с Ритой ещё не исчезли из виду. Лина последовала за ними. Она опасалась, что колдун почувствует, что за ним следят, но графа Сковородкина не волновала слежка.
        Они быстро добрались до клуба Калиостро, у входа в которого их встретил Жильбер. Шутя и посмеиваясь, колдуны вошли внутрь, ведя за собой Риту.
        - Дело дрянь, - проворчала Лина, окинув взглядом качка-охранника на входе.
        Она быстро набрала SMS Вадиму. Не хотелось привлекать внимание звонком.
        Виталий Семёнов буквально примчался по названному адресу. В клуб его пропустили беспрепятственно, как известную личность.
        - О! Семёнов! - воскликнула Жанна, направляясь к нему.
        - Что ты с ним сделаешь? - спросил Стёпа.
        - Появились новые указания, - сказала Жанна. - Мне велели открыть ему правду.
        Демон в недоумении замер.
        - Правду, о которой мы сами вчера узнали? - недоверчиво спросил он.
        - Именно, так велела госпожа мрака… Ей виднее, - заметила ведьма.
        Семёнов увидел Жанну и быстро направился к ней.
        - Где Рита? - спросил он сурово.
        Жанна вздрогнула. От него исходила чудовищная сила. Даже ей, опытной ведьме, не хотелось вступать в схватку с Виталием.
        - Я всё расскажу, - ответила она с улыбкой. - Идём. Тут есть комнаты.
        Ведьма повела его за собой. Жанна ликовала. От Ритки удалось избавиться. Значит, Семёнов скоро окажется в их демоническом кругу. Хотя за мерзкое поведение, этого нахала надо наказать, а не вручать награду!
        - Что ж, - сказала Жанна. - Мне не хотелось открывать тебе тайну слишком рано. Я боялась, что ты зазнаешься. Однако теперь я понимаю, что это необходимо.
        - Тайну? - переспросил Виталий. - Ваши тайны меня достали! Что ещё? Я же ясно сказал, что не собираюсь на вас работать! Где Рита?
        - Забудь Ритку! Сковородкин увёл её в свой клуб, - отмахнулась Жанна. - Наша тайна гораздо важнее для тебя. Зря ты пытаешься убежать! Ты один из нас!
        Эти слова прозвучали жутко. Виталий недоверчиво смотрел на ведьму, чувствуя, что начинает задыхаться от негодования.
        - Вот так сюрприз! - воскликнул Семёнов, пытаясь придать своему голосу ироничный тон.
        - Я не обманываю, - возразила Жанна. - Это правда. Ты никогда не задумывался, почему ты себя плохо чувствуешь в церкви, даже от взгляда на крест у тебя болит голова? А почему демон, проникший сквозь зеркало, тебя не тронул? И почему тебе удалось так легко скрутить типа, который покушался на священника? Обычно с такими людьми трое с трудом справляются. А твоё предчувствие? Тоже странно? Ты задумывался об ответах на все эти «почему»?
        Виталий замер. Его возмущение сменилось испугом, Семёнов устало смотрел в жуткие глаза Жанны. Происходящее напоминало ему кошмар далёкого детства, хотелось одного - проснуться, чтобы все эти ужасные персонажи исчезли и забылись в свете нового яркого дня.
        Ведьма достала из сумочки косметическую салфетку и флакончик с какой-то странной жидкостью. Она не спеша намочила салфетку содержимым флакона.
        - Дай руку! - Жанна, не дожидаясь ответа, схватила его за запястья.
        - Видите, эта ладонь чиста, а вот эта - нет, - приговаривала ведьма, проводя салфеткой по его рукам.
        Семёнов вздрогнул, увидев на своей ладони число - из трёх шестёрок. У него вырвался крик ужаса. Это точно - ночной кошмар, нужно немедленно проснуться…
        - Бесполезно отпираться, - сказала Жанна. - Мы выбираем вас с рождения! Ты оказался самым лучшим, самым успешным! Ты достоин уважения!
        Жанна положила руку на плечо Семёнову.
        - Тебе уготовано высокое звание в армии Владыки Инферно. Ты станешь одним из апостолов Антихриста! Ты поведёшь за собой миллионы, чтобы расчистить ему дорогу к престолу. Тебе придётся умереть, чтобы родиться вновь, наделённым демонической сущностью! Виталий Семёнов должен уйти, уступив место новому могущественному существу! Тебя избрала сама Исефет - госпожа мрака! Твой титул намного выше моего, и я должна пасть пред тобой на колени, мой господин…
        Ведьма почтительно склонила голову.
        - Я человек или нет? - тихо спросил Виталий, резко убрав её руку со своего плеча.
        Жанна послушно отступила на шаг.
        - Да, человек, но какое это имеет значение! - ответила ведьма, удивлённо глядя ему в глаза. - Тебе будет принадлежать всё, что ты захочешь!
        - Мне нужна Рита, - сказал он.
        Лицо ведьмы исказило удивление.
        - Зачем тебе эта девчонка? - спросила она.
        - Мне нужна Рита! - повторил он. - Я еду за ней! А ваши подачки приберегите для других кандидатов!
        - Глупец! Ты не понимаешь, от чего отказываешься? Мы можем отдать эту великую роль другому! Подумай, спустя годы, коротая вечера на диване с пачкой чипсов, ты будешь жалеть о потерянном шансе.
        Жанна хотела последовать за ним.
        - Отстань! - приказал Виталий.
        Это слово прозвучала как заклинание. Ведьма замерла. Неужели его сила уже начинает действовать?
        Семёнов скрылся за дверью. В комнату вошли демоны.
        - Удрал, - разочарованно вздохнул Стёпа.
        - Ой! - вздрогнул Коля. - Госпожа мрака! - он взволновано указал на зеркало, в котором появилось мрачное лицо Исефет.
        Демоны согнулись в приветственном поклоне. Жанна опустилась на одно колено, склонив голову.
        - Не отчаивайся, дочь моя, - жутко улыбнулась госпожа хаоса. - Семёнов загнан в тупик. Действуй, как предначертано, нам не нужно его согласие. Он должен умереть, чтобы родиться вновь, обретя новую сущность…
        - Да, моя госпожа, - глаза Жанны сверкнули красным светом. - Семёнов не хочет по-хорошему, значит, придётся по-плохому! Я сделаю так, что у него не будет выбора!
        - Но, госпожа, хранители законов Истины видели могилу, предназначенную Семёнову, - робко заметил Стёпа. - Они будут охранять его…
        - Не будут, - насмешливо заверила её Исефет. - Я нашлю на них завесу забвения! Хранители должны забыть о надписи на могильной плите, а для меня это не трудно…
        Виталий не помнил, как оказался у дверей клуба Калиостро. Он столкнулся с Линой, которая сбивчиво объяснила ему, что колдун увёл Риту с собой. Охранник преградил Семёнову вход.
        - Сгинь, - велел ему Семёнов.
        Охранник послушно отступил. Виталий вбежал в широкий зал.
        - Кто к нам пожаловал! - воскликнул Калиостро. - Ваш дружок, Риточка.
        Семёнов решительно подошёл к ним.
        - Рита, идём! - Виталий взял её за руку.
        - Она никуда не пойдёт! - сказал Калиостро. - Я знал, что ты придёшь. Мы отпустим её, если ты выполнишь наши условия.
        Рита только сейчас начала понимать, какая она идиотка. Её заманили в ловушку. Почему она не послушалась Лину? Почему не оценила опасность? Она будто лишилась способности рассуждать здраво!
        - Решайся, - сказал Калиостро. - Или она умрёт!
        - Что вам надо? - спросил Виталий.
        - Подпиши договор, согласно которому ты обязуешься раскрыть мне смысл перевода текста таблички Гильгамеша. Перевод мне уже сделали, но вот понять его сакральный смысл трудновато…
        Виталий недоумевал. Калейдоскоп событий сводил его с ума. Когда же, наконец, он проснётся? Ехидная улыбка Сковородкина усиливала раздражение.
        - Хорошо, - сказал Семёнов. - Отпустите Риту!
        - Конечно, как только ты сделаешь свою работу! - маг улыбнулся.
        Виталия проводили в небольшой кабинет. На столике, накрытом тканью чёрного бархата, лежала злосчастная табличка, рядом - текст перевода. Семёнов никак не мог сообразить, что ему надо сделать. Однако стоило ему взять артефакт в руки, он с удивлением заметил, что понимает сакральный смысл древних таинственных текстов.
        Калиостро протянул ему лист бумаги и ручку. Виталий приступил к расшифровке, поражаясь, как он разбирается в этих «рунах».
        Через пятнадцать минут он предъявил колдуну свою работу.
        - Благодарю, - улыбнулся Калиостро. - Рита на улице. Советую поспешить.
        Виталий почувствовал опасность. Он сорвался с места, бросившись через коридор и клубный зал к выходу.
        - Он не успеет? - робко поинтересовался вошедший Жильбер.
        - Конечно, - ухмыльнулся шеф. - Будем считать это наказанием за причинённое беспокойство.
        - Вы, как всегда, правы, мой граф!
        Рита вышла на улицу. Лёгкий ветерок приятно освежил лицо. Девушка с наслаждением вдохнула воздух ночной прохлады. Запрокинув голову, она смотрела на ночное небо. Казалось, Рита утратила ощущение реальности, все мысли смешались, эмоции исчезли. Сейчас девушка ощущала странную апатию, ей хотелось бесконечно брести по ночной улице.
        - Девочка, - окликнули её.
        Рита замерла и обернулась. Ведьма Жанна с жуткой улыбкой смотрела ей в глаза.
        Девушка безуспешно попыталась сосредоточиться. Жанна медленно направлялась к ней. Рита почувствовала боль, точно от удара. Она упала на колени, думая лишь о том, чтобы это поскорее закончилось. Сейчас Рита не боялась Смерти, она хотела поскорее встретить Её добрый взгляд, который навсегда избавит от невыносимой боли.
        - Ведьма! - раздался крик.
        Жанна обернулась. Колдунья никак не ожидала появления Лины.
        - Что тебе надо? - спросила она нервно.
        - Ничего, - спокойно ответила Алина, доставая пистолет из сумочки. - Я хочу вышибить тебе мозги! Против пули никакая магия не поможет…
        Лицо ведьмы исказило изумление.
        - Ты можешь застрелить меня, - сказала она. - Но мой Господин быстро нанесёт свой ответный удар! Представь, где-то в мире произойдёт катастрофа… Да, да, представь… раннее утро в индийском городке… и школьный автобус, летящий в пропасть… какой ужас… бедные ребятишки… Убив меня, ты вмешаешься в сложный процесс и нарушишь хрупкое равновесие… Мне ли объяснять тебе такие простые вещи… Подумай, это того стоит?
        - Нет, - тихо ответила Рита. - Лина, прости, ты ни чем не можешь мне помочь… всё зависит только от меня, - девушка попыталась подняться на ноги, но пошатнувшись упала навзничь.
        Лина, не сумев сдержать слёз, опустила пистолет.
        - Ты не можешь ничего сделать за других, - заметила Жанна. - Риточка всё верно поняла. У каждого свой путь…
        Рита неподвижно лежала на асфальте. Лина опустилась перед ней на колени, нащупала слабый пульс. Алина отказывалась верить в реальность происходящего. Из оцепенения её вывела хлопнувшая дверь машины ведьмы, которая решила не испытывать судьбу. Потеря друзей делает людей безумными, неспособными анализировать свои поступки, Жанна это понимала. В таком состоянии Лина вполне могла решиться прервать её долгий жизненный путь.
        Алина подняла пистолет, беспомощно целясь по колёсам машины, рука девушки тряслась от пережитого шока. Через мгновения огни автомобиля скрылись в ночи.
        Когда Семёнов выбежал на улицу, машина Жанны пронеслась мимо, чуть не сбив его. Он увидел Риту, лежащую на дороге. Рядом с ней на коленях сидела плачущая Лина, злившаяся на себя, что не может помочь подруге.
        - Я опоздал, - услышал Виталий голос отца Александра.
        - Она ещё жива, - сказала Лина, пытаясь взять себя в руки. - Есть слабый пульс… Я не врач… но мне кажется, что её состояние похоже на кому…
        - Я сам отвезу её в больницу, - твёрдо произнёс Виталий. - Пожалуйста, не надо ехать со мной… Я хочу побыть с Ритой один. Приедете позже…
        Священник и Лина не возражали. Они молча смотрели, как Семёнов осторожно поднимает Риту на руки, с нежностью вглядываясь в красивое лицо, будто бы тронутое сном усталости. Он бережно положил девушку на широкое заднее сиденье машины.
        Виталий понёсся по ночному городу. Ему казалось, что он еле ползёт по дороге, хотя автомобиль стремительно рассекал ночную мглу, освещенную рассеянным светом фонарей и неоновых вывесок. Он не помнил, как доехал до больницы. Дорога слилась в один мрачный коридор. Доктор, давний друг Семёнова, заверил, что сделает всё возможное для спасения жизни девушки. Виталий упал на кресло в коридоре и задремал. Короткий сон и реальные события слились в один кошмар. Его разбудила медсестра.
        - Не установлена причина коматозного состояния, - услышал он сквозь сон.
        Семёнов рассеянно выслушал её, он безуспешно пытался понять смысл сказанного, мозг отказывался воспринимать информацию.
        - Я выйду на воздух, - сказал он. - Скоро вернусь…
        Виталий вспомнил, что недалеко от больницы есть часовня, какая-то сила вдруг повела его - не зная точно пути, он легко добрался до часовни. Семёнов с большим трудом переступил порог святого места. Превозмогая боль, Виталий подошёл к алтарю и упал на колени перед иконой. Ему казалось, что от образа Христа исходит золотистое свечение, прорывающееся сквозь тьму… или это просто фонарный свет, проникавший сквозь окно? Лик Христа был строг… или это тоже представлялось Виталию?
        - Господь Христос! - прошептал он. - Ты дал каждому возможность выбирать! Благодаря Тебе мы можем придти к Жизни Вечной! Я человек, и я имею право выбора! Я выбираю тебя, Господи, и не позволю никому решать за меня! Господи, спаси Риту! Я отдам свою жизнь, чтобы она была жива! Если бы не я, с Ритой ничего бы не случилось. Во всём только моя вина… из-за меня погибает такая девушка!
        Виталий почувствовал, что начинает задыхаться, он потерял сознание.
        У Вадима зазвонил мобильник.
        - Я должна вам всё рассказать, - в трубке раздалось всхлипывание. - Это я убила их! Я не могу больше! Приезжайте!
        - Юля? - узнал он.
        - Да! Приезжайте!
        Юрьев оторопел, от такой неожиданной новости пропали все мысли. Это абсолютно не стыковалось с тем, что Вадим знал о ней. Хотя версия, что СВР могло поручить ей ликвидировать Караваева - появилась сразу, тем более, что за табличку Гильгамеша можно потребовать гостайну противника.
        Вадим сам не помнил, как приехал к Юлии. Она была напряжена и взволнована, волосы взлохмачены, на лице ужас - все признаки истерики.
        - Успокойтесь, капитан Дикова! - велел Вадим, проходя в квартиру. - Всё по порядку…
        Юля села в кресло напротив Юрьева.
        - Сначала я убила своего шефа Караваева, потом пришлось ликвидировать остальных. Караваев узнал, что я вышла на госчиновников США и выкрала важные документы, он стал опасен…
        - Как вы их ликвидировали? - коротко спросил Вадим, пытаясь собраться с мыслями.
        - Естественно, вы не о разведке, - устало пошутила Юлия. - Я нашла у Веры много книжек, решила попробовать… у меня получилось… А потом… Не только в вашей Конторе интересуются анормальными явлениями… Но я зашла слишком далеко! Я прошу вашей помощи!
        - Зачем вы убили Лаврентия и Профессора?
        - Они знали, что я убила Караваева…
        - У них был контракт, откуда вам стали известны условия контракта? - голос Вадима звучал спокойно.
        - Я просто колдовала, я не знаю! - всхлипнула Юля.
        Она умоляюще смотрела в глаза Вадиму.
        - Простите, но мне надоела ваша истерика! - вскипел он. - Неужели вы думаете, что я поверю в бред, что вы при помощи «домашней магии» смогли нейтрализовать контрактников Тьмы?!
        - У Веры были серьёзные книги!
        - Но не настолько!
        Вадим схватил Юлию за руки и сурово спросил:
        - Одно из двух - или у вас истерика, или вы… - он осёкся, Юрьеву не хотелось в это верить. - Либо вы поверенный убийцы, которому поручено задержать меня… Сказать точнее? «Крот» того человека, кого я ищу. Кстати, я уже знаю, кто это. Вы обладали способностями ментальщика, но этого вам было недостаточно, вы решили прибегнуть к помощи магии. Вы злоупотребляли своими способностями! - Юрьев решил пока не выдавать Юлии, что он хранитель законов миропорядка.
        Юлия вздрогнула.
        - А вы уверены? - спросила она.
        - Теперь вполне, - ответил Вадим. - Вы всё это время по поручению убийцы морочили нам голову! Вы решились рассказать нам о своей службе в СВР - чтобы окончательно снять с себя подозрения! Это вы подбросили Вере рекламу Сковородкина, зная, что она захочет работать с ним. Вы хотели навлечь подозрения и на неё. Потом, разыгрывая материалистку, вы притворились, что тоже хотите подзаработать у него. Вы хотели сбить нас с толку, утверждая, что хотите стать нашей шпионкой у Сковородкина. Мне некогда перечислять ваши действия. Вы служите убийце, которого мы ищем - это факт. Замечу, то, что секретарша, даже подосланная внешней разведкой, знала о столь важном для шефа предмете - Табличке Гильгамеша - факт не в вашу пользу. А отдела ментального воздействия нет ни в СВР, ни в ФСК, ни в ЦСКА - только у нас - непростительный прокол!
        - Вы правы, - лицо Юлии вдруг стало спокойным и непроницаемым. - Да, я не простой экстрасенс… Мне приказано вас задержать, и я это сделаю.
        - Как? - спросил Вадим, не скрывая сарказма.
        Юля молча достала пистолет.
        - Вы в капкане, - улыбнулась она безэмоционально. - Так что посидите в кресле до утра. Могу сделать вам кофе или чай… Но учтите, если вы ослушаетесь, я выстрелю. К тому же, я не "контрактник" - просто работаю на босса. Он даёт мне магические знания и силу, с помощью которой, как вы и догадались, я служу Отечеству, причём - верой и правдой. Так чем же я от вас отличаюсь? - Юлия ухмыльнулась.
        - Странный у вас патриотизм, капитан Дикова.
        - Нет, это не патриотизм… это честолюбие… Скоро я буду лучшей в СВР… Вы правы, мы отличаемся… Не двигайтесь!
        - Думаю, вы не сможете выстрелить мне в голову… У вас недостаточно смелости…
        - Да, вы правы, но вот в коленную чашечку - вполне. Хотя мне будет очень неприятно причинить вам такую дикую боль.
        - В колено? Вы не успеете перенацелиться, как я достану свой ствол и продырявлю вам правое плечо - на этом ваша стрельба закончится.
        - Что? Вы же прекрасно знаете анатомию! Пуля в колено - такой болевой шок, вы сразу потеряете сознание. А я сделаю перевязку, уколю октокаин и приготовлю кофе, как обещала.
        Она говорила не без лёгкого кокетства и самолюбования.
        Вадим усмехнулся:
        - Надеетесь, что пока столь гуманно, вы будете оказывать мне первую помощь, я не сверну вам шею, как только приду в сознание. Хотя мне бы не хотелось доводить до этого.
        - Надеюсь и на это, - она раздражённо вздохнула.
        - А закурить можно? Вы держите меня на прицеле, я достану "Вирджинию" медленно.
        - Пожалуйста, - пожала плечами Юлия.
        Этот разговор начал надоедать Диковой.
        Вадим достал сигареты и мысленно «ударил» мобильник в сумке Юлии, излучение которого он чувствовал, а затем - стационарный телефон, оставив экстрасенса без связи с боссом. Телепатией Юлия владела слабовато, поэтому не прочитала его мысли, хотя Вадим не ставил «защиты».
        - Ну что же… Теперь меня бесполезно задерживать, а я больше не собираюсь оставаться, спасибо за гостеприимство.
        - В смысле? - Юлия была удивлена, если не сказать - напугана.
        - В прямом - я «сжёг» ваш мобильник и стационарный телефон, вы уже не успеете сообщить шефу, что в час Х вертолёт Ми-28 пустит по его логову термобарическую "Атаку" [[6] «Атака» - ракета]. Конечно, жаль, что погибнут одержимые, но нет другого выхода… Хотя… выход есть - я ухожу от вас и делаю всё сам, ликвидируя ракету в последнюю секунду, время ещё есть!
        Юлия нервно проверила и телефон и мобильник. Они не работали.
        - Вы меня надурили?! - взвыла она.
        - Прощайте, и удачи в службе, но не колдунам… Боюсь, вам придётся стрелять мне в затылок, если хватит смелости… Но возможно, сейчас вы посмелеете… из-за страха перед вашим господином…
        Вадим молча развернулся и направился к двери.
        - Мы могли бы работать вместе! Ну почему вы не хотите к нам!? - капитан Дикова недоумевала.
        Юля нажала на курок, но пистолет дал осечку. Она перезарядила патрон и взвела курок вручную, нажала ещё - опять осечка. Юрьев уже скрылся за дверью.
        «Я ещё потолкую с тобой, красавица… как хранитель, - подумал Вадим. - Но позже, сейчас не до тебя…»
        Лина и отец Александр остались одни, они торопились отправиться за Семёновым. К счастью, он успел уточнить, в какую именно больницу повёз Риту.
        Их планы нарушила Юлия. Её автомобиль, ослепив фарами, резко затормозил около Лины.
        - Это моя знакомая, - Алина рассеянно представила священника и Юлю друг другу.
        - Надо спешить! - закричала Юлия, хватая Лину за руку. - Быстро садись в машину.
        Алина, пожимая плечами, извинилась перед отцом Александром.
        - У нас важное дело, - быстро сказала Юлия священнику. - Не волнуйтесь.
        Лина кивнула, она даже не успела сообразить, как осталась один на один с Юлей на пустынной ночной улице.
        - Откуда ты? Как ты меня нашла? - удивилась Лина. - Куда идти? Зачем?
        - Меня послал Вадим, ему нужна помощь! Срочно! - Юля опять с силой дёрнула Алину за руку.
        - Помощь? - забеспокоилась она.
        - Да, его надо спасать! - Юлия, не скрывая раздражения, вышла из машины.
        - Спасать? Расскажи в чём дело!
        - Рассказать? Тебе что - плевать на своего парня? - Юлия начала злиться.
        - Плевать? - возмутилась Лина. - Знаешь что, если я куда-то вляпаюсь, это ему не поможет… Я должна всё знать заранее.
        - Идём! В машине расскажу!
        Чрезмерная настойчивость Юли вызвала у Лины подозрение. Странным было и то, что Юлия так легко нашла её. Откуда она могла знать, куда Лина отправилась ночью?
        - Ты меня обманываешь, - тихо произнесла Алина.
        Юлия оторопела.
        - Как ты можешь так говорить, когда я хочу помочь! - обиженно произнесла она.
        Наверно, подобным тоном своим жертвам говорят детективные убийцы, подсыпая им яд.
        Лина отпрянула:
        - Я тебе не верю! Почему я должна тебе верить?
        - М-да… ты многому научилась у Юрьева, - вздохнула Юлия. - Но ты пойдёшь со мной!
        Она достала пистолет.
        Лина с облегчение вздохнула - значит, с Вадимом всё в порядке. Но теперь надо выкручиваться самой.
        - Минуточку, минуточку, - бормотала Лина, открывая сумочку.
        - Брось сумку на землю… Я знаю, там оружие! - велела Юлия. - Сейчас ты оскорбила меня как экстрасенса…
        - Ты не выстрелишь, - произнесла Лина, вплотную подойдя к Юлии. - Судя по всему, я нужна как заложник. Вряд ли Вадим согласиться на твои требования, если ты меня пристрелишь.
        Юлия высоко подняла брови. Такого она от этой девчонки не ожидала.
        - Брось сумку! - повторила она. - Я могу ранить тебя… Знаю, ты боишься боли!
        Алина мгновенно и неожиданно для самой себя вспомнила приём самообороны, которому научил её Вадим. Она неспешно вытянула в сторону руку, держащую лямку сумочки.
        «Сработает или нет? - взволнованно думала Лина, осторожно раскачивая сумочку в руке. - Юлия опытный работник разведки, может легко догадаться… И успею ли я? Этот приём я применяю впервые на практике… Я и на занятиях с Вадимом его недостаточно отработала… Уф… сейчас или никогда!»
        Лина медленно разжала пальцы. Сумочка упала на асфальт. Юлия отвлеклась, следя за движениями Алины. Она никак не ожидала от хрупкой штатской применения «конторской» спецтехники самообороны. Едва Юлия опустила взгляд вслед за падающей сумкой, Лина, собрав все силы, произвела подсечку под колени.
        Застигнутая врасплох, противница упала на спину. Резким движением Алина моментально выхватила у неё пистолет и быстро подняла свою сумку.
        - Это мой трофей, - сказала она Юлии, кладя её оружие в карман куртки. - Мне пора.
        Лина решила подойти ближе к клубу, достала мобильник, чтобы вызвать такси.
        Однако Юлия не сдавалась, она собрала все свои умения ментального воздействия. Алина, получившая резкий энергетический удар в спину, вскрикнула от боли и потеряла равновесие.
        - Ну, всё, это ты сделала зря! - решительно произнесла она, поднимаясь. - Юлия, ты злоупотребляла свои даром, ты служила тёмным силам, своими действиями ты нарушила равновесие…
        Юлия замерла, она поняла, что перед ней хранитель. До сего момента она не верила, что хранители миропорядка существуют. Юлия слышала, что они приходят во сне к недобросовестным экстрасенсам, но чтобы столкнуться с ними наяву - мало кому довелось испытать этот ужас.
        - Я думала, что ты обычная девушка, - извинясь произнесла Юлия. - Я ничего против тебя не имею…
        - Из-за таких как ты люди думают, что все обладатели экстрасенсорных способностей колдуны и злодеи, - продолжала Алина.
        Надменная и важная Юлия выглядела жалко, она ссутулилась и сжалась.
        - Только не забирай мою жизнь, - прошептала она. - Я не хочу умирать.
        - К сожалению, я не имею права тебя убить! - мрачно пошутила Лина.
        Юлия была зла, она провалила и этот вариант - последний. Что же делать? Она побежала к клубу, на ступеньках которого солидный «браток» говорил по мобиле, двое охранников стояли рядом.
        - Замри! - приказала Юлия.
        Она выхватила у братка телефон. У Диковой было всего пять минут, до того как они очнуться.
        Услышав в трубке: "Ну, чё, где встреча, баклан?", ответила: "В Аду" и прервала связь. Она быстро позвонила своему боссу.
        Глава Сороковая
        Спустя час, автомобиль Вадима Юрьева был на окраине города.
        - Успел! - сказал он себе, глядя на часы. - Они ещё не завершили такой сложный обряд!
        Вот заброшенная часовня, тут он был с Линой, именно здесь должен произойти обряд открытия врат демонического мира для массовой инкарнации демонов в тела людей. Сегодня самая подходящая ночь - такое удачное расположение звёзд и планет бывает раз в двенадцать лет!
        Юрьев быстро поднялся на пригорок, где стояла часовня, ни мгновения не колеблясь, он вошёл внутрь. В зале часовни Вадим увидел группу людей - одно мага, его подручных и двоих одержимых. Обряд был в самом разгаре. Хранитель узнал зеркало Нейт, установленное вертикально на высоком столике. Священное зеркало было направлено на стену, расписанную магическими символами, посреди которых висело обычное зеркало. Из зеркала Нейт показался слабый луч, скользнувший в зеркало на стене. Луч становился всё ярче, и вскоре часовня озарилась белым светом.
        - Доброй ночи! - поприветствовал их вошедший Вадим, бесцеремонно переворачивая зеркало Нейт стеклом вниз.
        Проклятое место погрузилось во мрак. Лишь несколько свечей беспомощно рассеивали темноту. Юрьев достал из внутреннего кармана плаща маленькую коробочку, похожую на электронный будильник.
        - Только тебя нам не хватало! - устало произнёс колдун. - Хочешь стать свидетелем уникального зрелища?
        Рожков с довольным видом указал на зеркало Нейт.
        - Светлая Сила Ангела Смерти, заключённая в зеркале, и моя сила Тьмы, помогут мне открыть врата мрака и хаоса! Какой интересный ключик мне достался! Ты задумывался, кому в наши дни могло попасть это древнее зеркало? Кстати, что это за «артефакт» у тебя в руках? - хмыкнул маг. - Очень древний - ультразвуковая или индукционная пушка? Думаешь, ты остановишь нас при помощи устаревшего гаджета? - колдун ехидно засмеялся.
        Его лицо скрывал капюшон плаща.
        - Гюльчатай, открой личико, - иронично произнёс Вадим. - Переквалифицировались из «жёлтого» писателя в маги супер-класса. Нет… скорее всего, маг подрабатывал писаниной… Так ведь, Оскар?
        - Не ожидал, что ты такой умный! - произнёс колдун, сбрасывая капюшон.
        Он направился к Юрьеву.
        - Стоять! - приказал Вадим. - Для ваших друзей хватит по пуле каждому… Демону нечего делать в мёртвом теле!
        - Ты чего? Я же ребёнок! - закричал один из одержимых, который оказался Жориком. - Ты не можешь меня убить!
        - Успокойся, демон! - перебил Вадим. - Или я за себя не ручаюсь!
        - Хорошо, хорошо, - улыбнулся Оскар. - Я ведь тоже подстраховался…
        Журналист щёлкнул пальцами. Из темноты шагнула Лина. Она смотрела вперёд ничего невидящим взором. Юрьев замер. Такого поворота он не ожидал.
        - Давай договоримся, - спокойно произнёс Демон. - Я отдаю тебе девчонку, а ты позволяешь нам закончить обряд. По-моему хорошее предложение? Ну не собираюсь же я взорвать землю? Ну, открою врата мрака и хаоса, ну выпущу немного всякой дряни, которая вселится в тела недоумков! Замечу, даже при помощи зеркала Нейт я не смогу долго держать врата открытыми. Они быстро закроются… Соглашайся… Ведь в противном случае ты никогда больше не увидишь свою Линулю… Пожалей девочку…
        - Что за наглость? - раздался голос Алины. - Меня клонировали? Вадим, это же не я?
        "Слава Богу!" - подумал Юрьев.
        - На разговоры у нас времени мало, - сказал он колдуну, - чуть больше тридцати секунд… Этот "артефакт" - простой таймер. Сейчас мой приятель на Ми-28 пустит "Атаку" с объёмной БЧ [[7] БЧ - боевая часть] по вашему логову. Мы с Линой уходим, а вы разбегаетесь кто куда, у вас осталось секунд тридцать. Или вы хотите остаться и продолжить обряд? Тогда, как говориться… уже через 28…27…26 секунд вы отправитесь в ваш любимый Ад первым рейсом и первым классом. Групповая тур-поездка в один конец, вариант “all inclusive [[8] «all inclusive» - всё включено (англ.). В цену подобного туристического варианта обычно входят - завтрак, обед, ужин плюс напитки.]”… Вас там уже ждут гиды. Я к вам заглянул попрощаться…
        Вадим сознательно не ставил защиту от чтения мыслей - это выдало бы блеф, напротив, хорошо умея переключаться на другие мысли, он усиленно думал:
        "Так - радиус поражения метров сорок - а как быть с Линой? Она очень устала… Вдруг придётся тащить её на себе… Ох и мало времени ты оставил мне, Серёга!"
        Алина сразу поняла план Вадима и тоже начала думать о надвигающейся атаке с воздуха.
        Колдун не рисковал читать мысли Юрьева, но отсутствие защиты почувствовал.
        - Блефуешь! - неуверенно произнес Оскар, но, всё же побледнел.
        Он попытался прочесть мысли Лины:
        «Жаль, что я плохо бегаю стометровку, - прочёл он. - Ничего… успею… надо приготовится… так… выход там…»
        - Они блефуют! - Жорик принуждённо рассмеялся.
        - Ты уверен, демон? - спросил Вадим. - Большая часть демонических способностей в человеческом теле значительно слабеет…
        Неожиданно зазвонил мобильник Оскара: "Уходите! Срочно! Юрьев подстраховался - если не успевает, наносит по часовне авиаудар!" - нервно зазвучал голос Юлии.
        Юрьев вздохнул. Всё получилось, как он рассчитал. Он «грохнул» мобилу Юлии, чтобы она не успела «предупредить» Рожкова слишком рано - иначе колдун мог поменять место обряда. При этом Вадим был уверен, что Юлия найдёт способ позвонить, чтобы сообщить о готовящемся налёте, но время будет потеряно, и поменять место они уже не смогут.
        Рожков со злостью разбил телефон о каменный пол, он по-настоящему испугался, забыв про свою магию. Даже фальшивая «Лина» исчезла.
        Колдунишки-подручные мгновенно рванули к выходу. В панике они толкались у входа. Людская паника не поддаётся контролю.
        - Идиоты! - кричал Жорик. - И вы поверили?
        - Да, я блефовал. Играть в покер полезно, - Вадим улыбнулся. - Ваш обряд сорван!
        Он убрал таймер и достал ПММ.
        Однако Рожков ещё надеялся закончить обряд без подручных-колдунов, с помощью демонов в телах людей.
        - Но мы же дети, Вадим! - взмолились вслед за Жориком в один голос ещё двое одержимых, которые будучи демонами не испугались блефа с воздушной атакой, - ты не убьёшь нас!
        - Не убью - это пластик!
        Стреляя по две-три пули в секунду Юрьев всадил по пластику в животы одержимых, не забыл "накормить" и Рожкова, немного сбив с него спесь. Колдун удивился, как обычное оружие может причинить ему пусть слабый, но вред. Молодые сатанисты корчились на полу часовни, а над ними с воем метались серые тени изгнанных демонов.
        Вдруг произошло то, чего не ожидал даже Рожков. Назначенное время настало, и, хотя обряд был сорван, из Врат мрака появился клубок чёрных теней. Колдун перепугано попятился назад.
        - Не спеши, нежить! - наконечник копья жрецов Истины сверкнул в руке Вадима.
        В этот момент Оскар рванул вперёд, чтобы помешать Вадиму метнуть оружие. Выбить его из рук Юрьева колдун бы не смог, но сбить точность попадания - запросто. Но в этот момент Лина помешала Оскару, она ударила его сумочкой по ногам так, чтобы ремешок закрутился вокруг ноги Рожкова, Алина резко дёрнула - от неожиданности колдун не смог удержать равновесия. Всё это произошло за пару секунд.
        Юрьев метнул наконечник с прикреплённым пластиковым стабилизатором в гущу чёрных теней. Золотая вспышка разогнала темноту, клубок теней превратился в чёрный смерч, который, всосавшись в пол, отправился обратно в Преисподнюю.
        Вадим подошёл к Рожкову.
        - Нет! - воскликнул колдун - Ты не имеешь права меня убить!
        - Убивать тебя? Зачем? Ты больше не опасен! Как тайный агент Тьмы ты провалился. Магическую силу тебе уже не наверстать. Продолжай карьеру охотника за привидениями. Это у тебя неплохо получается. К тому же дело выгодное.
        Рожков молча скрылся за дверью часовни.
        - А что делать с этими? - спросила Лина, кивнув в сторону Жорика и его напарников?
        - Пластиковые пули, болевой шок против демона, - пояснил Вадим. - Жёстко, но эффективно. Они скоро придут в себя, и уже не будут одержимыми.
        - Мы обещали отдать артефакт Ар-Рамане, - сказала Лина, поднимая наконечник копья. - Жаль, что он уже истратил свою силу…
        - Слишком сильное оружие, чтобы дать людям возможность использовать его многократно, - ответил Вадим. - Спустя века, любой предмет, наделённый силой, может попасть в руки злодея, зеркало Нейт тому подтверждение.
        Не забыв прихватить священное зеркало, они вышли из мрачного помещения. Краски звёздной ночи казались яркими. Свежесть ночного ветра избавила от неприятного чувства, вызванного духотой.
        - Подобно Хору ты поразил копьём демонов, выходящих из врат царства вечного мрака в наш мир, - улыбнулась Алина. - Спустя тысячелетия история повторилась.
        - А ты моя Хатор! - он поцеловал её. - Хор и Хатор были хранителями законов мирозданья - законов истины, они стали нашими предшественниками. В наши дни, когда равновесие миропорядка подвергается особенно сильной опасности, Извечной служат восемнадцать хранителей, живущих в разных уголках земли… Кстати, как ты добралась?
        Лина с гордостью рассказала Вадиму про свою схватку с предательницей-экстрасенсом.
        - Тебе было трудно, - сказал Юрьев, обнимая её.
        - Ещё труднее было уговорить таксиста отвезти меня сюда, - улыбнулась она. - Он решил, что я ненормальная… Ехать ночью на старое кладбище! Но если подумать, чего тут бояться? Это место гораздо безопаснее многих районов Москвы.
        Вадим и Лина, спокойно пересекли ночное кладбище. За разговором они даже не обратили на него внимания. К рутине работы привыкаешь быстро.
        - Ты прав, сквозь тысячелетия зеркало опять попало в руки злодея! - вздохнула Алина.
        - Да уж… Жаль, что нам нельзя было одолжить зеркало Нейт у жреца. Тогда у Рожкова не было бы этого артефакта… Увы, мы могли нарушить тонкую грань миропорядка…
        - Ой! А как же Семёнов и Рита! - вспомнила девушка. - Мы ещё успеем им помочь?!
        - Тут всё зависит только от Семёнова, - твёрдо сказал Вадим.
        Семёнова разбудил утренний свет. Очнувшись, он почувствовал какую-то небывалую лёгкость и спокойствие. Виталий осторожно поднялся на ноги, голова не кружилась, приступы боли и удушья пропали. Семёнов перекрестился перед иконой. Лик Христа смотрел на него без строгости, с благоволением… или причиной этого было другое освещение - утренние лучи солнца?
        Виталий вышел на улицу. Зазвонил мобильник.
        - Девушка пришла в себя, - услышал он голос доктора. - Чувствует себя отлично. Даже хотела встать. Не могу понять, что же с ней произошло…О вас спрашивала… К ней пришёл какой-то священник, давно ждёт, и вас искал…
        - Я сейчас приду, я недалеко, - не скрывая радости ответил Семёнов.
        Он как ребёнок подпрыгнул на одной ноге.
        - Мы победили, мы победили! - воскликнул Виталий. - Рита жива! Я теперь свободен!
        «Провалившийся» Оскар вернулся в свою квартиру. Он был в панике. Его ждала участь всех провалившихся агентов - ликвидация. Охотник за привидениями сделал себе коктейль - смесь водки и коньяка. Он любил крепкие напитки.
        Рожков услышал, как открылась дверь в квартиру. Он замер. Неужели за ним пришли? Оскар испуганно обернулся. В комнату вошёл Калиостро.
        - Хотите добить меня своими издёвками? - он принуждённо усмехнулся, сделав глоток своего коктейля. - Зря стараетесь… Всё равно меня уберут…
        - Я не собираюсь вас обижать, - добродушно произнёс Калиостро, садясь в кресло. - Наоборот… я хочу вас спасти…
        - С чего это вдруг? - удивился агент Тьмы, понимая, что в мире магии ничего не делается просто так. - Что вы от меня хотите?
        - Ответной помощи.
        - Помощи? - иронично переспросил Оскар. - Вы же знаете, что я лишён магической силы!
        - Но у вас остались знания! - заметил колдун. - Очень важные тайные знания. Вы знаете о своём Хозяине абсолютно всё, что скрыто от нас - простых смертных… Чего даже нельзя прочесть ни в одном гримуаре…
        - Вы хотите, чтобы я помог вам победить самого Владыку Инферно? - воскликнул Оскар.
        - Ну… не победить… а просто заставить его подчиниться мне…
        - Но… я не знаю… разве это возможно?
        - Мне нужны только ваши знания! - перебил Калиостро провального агента. - А как их применить - моя проблема. Вы готовы сотрудничать со мной?
        Рожков задумался. Это был его единственный шанс остаться в живых.
        - Хорошо, - кивнул он. - Но вы даёте гарантию, что меня не убьют?
        - Отныне вы находитесь под моей защитой, - пообещал граф. - Сила моего магического клана сохранит вас. А если вы принесете мне пользу, то получите новую силу.
        Калиостро достал из дипломата несколько листов бумаги.
        - Это наш договор. Подпишите, - велел он. - Не бойтесь, не кровью, зачем нам средневековые дикости…
        Колдун рассмеялся. Оскар взял бумаги в руки, внимательно перечитал, и только потом поставил свою подпись.
        Граф Сковородкин назначил Вадиму и Алине встречу в его офисе для переговоров. Хранители были удивлены этим предложением, но не отказались. В назначенное время они вошли в кабинет колдуна.
        Маг сидел за столом, сложив руки в замок.
        - Присаживайтесь, - добродушно произнёс Калиостро, указав взглядом на приготовленные кресла.
        - Вы хотите нам что-то сообщить? - поинтересовался Вадим.
        - Да, конечно, - граф улыбнулся. - Как нам известно, у меня есть один козырь - табличка Гильгамеша. А у вас два козыря - папирус, текст которого может сделать бессильными заклинания таблички, и зеркало Нейт… С его помощью вы хотите отправить меня в Хаос? С грустью вынужден признать, что у вас преимущество.
        Колдун говорил спокойно, с лёгкой иронией в голосе. Вадим недоумевал, что он хочет этим сказать?
        - Я хочу предложить вам перемирие, - ответил граф Сковородкин на его мысли. - Я достаточно умён, чтобы здраво оценить ситуацию… Мне лучше добровольно проиграть одну партию, чем сгинуть за гранью Миров.
        - Мы можем не согласиться, - заметила Лина.
        Предложение графа Сковородкина казалось ей странным.
        - Ох, вы думаете, я не понимаю, что после моего предложении о перемирии, вы обязаны согласиться… Вы же хранители законов миропорядка… Вам нельзя нападать на того, кто сдался добровольно… Это нарушение равновесия!
        Граф подошёл к сейфу, достал табличку, завёрнутую в мягкую ткань. Колдун осторожно положил древний артефакт на свой письменный стол.
        - Табличка Гильгамеша ваша, - развёл он руками. - Будем считать, что у нас дружеская ничья…
        Юрьев взял табличку. Не прощаясь, они покинули кабинет графа Сковородкина. Сейчас хранители испытывали двойственное чувство: они добыли ценный артефакт, но упустили опасного колдуна, который продолжит спокойно вершить свои чёрные дела.
        Глава Сорок Первая
        На следующий день утренним рейсом Вадим и Лина должны были улететь домой. Отец Александр, Виталий и Рита с радостью согласились поужинать с ними перед отъездом.
        - А что стало с Жориком? - спросила Лина. - Удалось изгнать из него демона?
        - Слава Богу, удалось, - ответил отец Александр. - И Жорик стразу же стал посещать школу и готовиться к поступлению в ВУЗ. Занимается с репетиторами, не прогуливает уроки.
        - Интересно, насколько его хватит, - задумался Вадим.
        - Хватит, хватит, - заверил его священник. - Мы проконтролируем.
        - Всё идёт хорошо, - сказала Рита. - Не считая жалоб его сестры, что Жорик стал каким-то тупым занудой.
        - Кстати, Жорик очень хотел придти сегодня попрощаться с вами, но не смог - у него контрольная, - добавил Виталий. - Но он очень просил поблагодарить вас за помощь в его спасении.
        Вадим и Лина не смогли сдержать возглас удивления.
        - Мы понимаем, почему нам нельзя было вмешиваться в спасение Риты, - сказал Вадим. - Спасая Риту, Виталий спас себя. Он не ступил на путь зла и отверг тёмную миссию!
        - Вы хотите сказать, что если бы я не попала в беду, неизвестно выдержал бы Виталик искушения перед властью, предлагаемой Тьмой? - переспросила Рита.
        - Да, это так, - ответил Вадим.
        - Но как вы догадались, что журналист Оскар убийца и посланник Ада? - спросила Рита.
        - Нам очень интересно, - заметил отец Александр.
        - Как вы помните, демон, вызванный графом Сковородкиным, не оказал никакого воздействия на Виталия и Оскара. Хотя у другого человека, находившегося с ними, одно присутствие демона вызвало сильное недомогание. Как выяснилось, Виталий не ощутил демонического воздействия потому, что он был избранным Тьмой. Следовательно, Оскар ничего не почувствовал по той же причине. Будь он обычным человеком, ему стало бы плохо. Следовательно, Рожков связан с тёмными силами. А его неожиданное появление в магазине «Париж»? Вот ещё одно совпадение. А то, что он был в гостях у Профессора незадолго до смерти. Профессор сделал вид, что не узнал его. Но слуг Тьмы не так легко обмануть. Мне также показалось странным, что Оскар не общался с Юлей… раз он решил вести расследование - глупо отказаться от беседы с секретаршей… Когда я узнал, что Юлия - поверенный убийцы, я стал окончательно уверен в том, что убийца - Оскар… Он боялся, что нам станет известно о его знакомстве с Юлей, вот и перестарался…
        - Юлия сотрудник Внешней Разведки, - сказала Лина.
        - Колдуна заслали туда шпиона? - ахнула Рита.
        - Не совсем, - поправил Вадим. - Юлия сама пришла к колдуну будучи сотрудником СВР, чтобы сделать карьеру. Она очень честолюбивая женщина.
        - Ну, возможно, Юлия давала секретную информацию колдунам, - заметила Лина.
        - Всё может быть. Хотя СВР обычно располагает информацией о деятельности «дружественных» нам стран, это тоже очень интересно. Имея секретную информацию можно поторговаться, например, с коллегами-магами из США… Да и информация о планах наших спецслужб для такого дела тоже полезна…
        - М-да, обмен опытом колдунов на международном уровне, - мрачно пошутила Алина.
        - Иногда обмен - сотрудничество, в другой раз конкуренция - шантаж, информационное нападение или подкуп…
        - А всё же она слабый сотрудник, контрприём против «подсечки» не освоила… В итоге даже я её отлупила, - заметила Лина.
        - Линуля, просто Юлия не ожидала от тебя такой прыти, - пояснил Юрьев. - Это не она - дура, а ты - умница! Кстати, меня она смогла провести, а тебя нет. Увы, даже преуспев в аналитике - в женщинах я так и не научился разбираться. Так что, милая, ты действовала блестяще!
        Все поспешили с ним согласиться. Лина смущённо, принимая комплименты друзей.
        - Но Юлия была не ведьмой, а энергетиком, - заметила Алина. - И при этом стала подручной колдуна.
        - Она была достаточно умна, чтобы самой не связываться с магией… но достаточно тщеславна, чтобы стать сообщницей колдуна в обмен на его магическую помощь в продвижении по службе… Юлия была полезна Оскару без магических данный, но имел ли он на неё дальнейшие планы - это неизвестно… Возможно, потом он бы уговорил Юлию стать ведьмой.
        - А что с табличкой? Не понимаю, неужели сам Оскар ей не заинтересовался? - недоумевал Семенов.
        - Верно, Рожкову тоже нужна была табличка. Юлия говорила своей сообщнице, что нужно повременить с продажей, она хотела придержать дощечку для колдовских обрядов Рожкова… Но тут вмешался Сковородкин. Рожков боялся выдать себя, поэтому решил отступить и не вступать с ним в бой… но отступить только на время… Рожков планировал после свершения обряда массовой инкарнации напасть на Сковородкина и отнять артефакт… В его распоряжении была бы целая армия солдат Тьмы…
        - Но не успел! - вздохнула Рита.
        - А колокольчик? Вы говорили про колокольчик! - напомнил Александр.
        - Этот колокольчик чуть было не сбил меня с толку. Он указывал на то, что его обладатель обычный человек, не связанный с демонами. Иначе ему бы не составило труда войти в контакт с духом Лаврентия. Оскар хотел меня обмануть. Он знал, что я захочу осмотреть местность, где напали на отца Ефима, и найду могилу мага.
        - Хм… интересно… Но почему Жанна не признала в Оскаре своего коллегу? И как такой опытный колдун, как Калиостро тоже не догадался? - недоумевала Рита.
        - Оскар маг более высокого уровня, - пояснила Лина. - Ему было легко скрыть свою истинную сущность даже от Жанны и Калиостро. Он прикинулся идиотом, и, усыпив бдительность, намеревался осуществить свои планы. Калиостро и Жанна были заняты каждый своей миссией, они не обращали на Оскара особого внимания…
        - Он действовал как настоящий секретный агент! - изумился Семёнов.
        - Да, Оскар и был секретным агентом Тьмы.
        - А какой мотив убийства? - поинтересовался священник.
        - Мотив стал ясен не сразу… С Профессором и Лаврентием - понятно, они узнали лишнее… Нас удивил быстрый уход из бизнеса конкурентов Караваева, в то время как его дела резко улучшились, и все трудности исчезли. Стало ясно, что тут дело не в случайности или везении… Кто-то помогал Караваеву… Оскар предложил ему помощь в бизнесе в обмен на услугу, на первый взгляд мелочь - провести один обряд и прочитать заклинание по латыни… Оскар - агент Тьмы. Пятнадцать лет назад в неравной схватке он потерял магическую силу, тогда Рожков едва не провалился. Ему пришлось затаиться. Он стал работником «жёлтой прессы», специализирующемся на аномальных явлениях. Когда о нём забыли, Оскар получил от Тьмы новое задание… Для этого нужно было вернуть свою магическую силу… Оскара могла спасти только добровольная отдача человеком своей жизненной силы, о чём он должен заявить во время обряда… Разумеется, колдун не рассказал бизнесмену о сути обряда… Караваев, не подозревая подвоха, согласился, и повторил за колдуном странные слова незнакомого ему языка. Полностью поглотив жизненную силу человека, Рожков вернул себе
магические способности.
        - Не могу понять, причём тут Вероника Агни? - спросил Семёнов.
        - Вероника Агни была прикрытием для Караваева, так он объяснял всем, увлечённым сверхъестественным, свой внезапный успех, - пояснила Алина. - Таким же прикрытием стал целитель Шапиров.
        - Чтобы никто не догадался, что Караваев связался с серьёзными тёмными силами! - поняла Рита. - Но как Оскар помог Караваеву разделаться с конкурентами? Ведь у него не было магической силы? - недоумевала она.
        - У Рожкова были необходимые знания! - ответила Лина. - Оскар применил классическую тактику Тьмы: неудачи, депрессии, которые довели конкурентов до провала в бизнесе, а некоторых до сумасшествия и до суицида. Демонические знания всегда оставались при нём.
        - Но за всё надо платить, - продолжал Вадим. - Его жизненная сила стала оплатой за сомнительные услуги. Вернув магические способности, Рожкову оставалось выполнить задание - в определённый день и час открыть врата демонического мира для Зла, которое нарушит равновесие нашего хрупкого мира.
        Постепенно друзья отвлеклись от темы расследования и перешли к разговорам на отвлечённые темы. За приятной беседой нередко забываешь о течение времени. Первым опомнился Семёнов.
        - Мне надо съездить в мой пригородный дом, я забыл там свой ноутбук, - вспомнил он. - Я должен вас покинуть. Счастливого пути.
        - Увы, я не могу поехать с тобой, - расстроено извинилась Рита. - Я должна пообщаться с девушкой, которая сейчас находится на принудительном лечении в психиатрической больнице. Если я не приеду сегодня в назначенное время, другой раз меня могут не пустить.
        - Не беспокойся, - Виталий нежно потрепал её по щеке. - Я быстро. Хотя, за это время я уже успею соскучиться по тебе.
        Утром до восхода солнца Вадим и Лина уже сидели в аэропорту в ожидании своего рейса. Они удобно устроились в кафе зала ожидания. Ощущение успешным результатом проделанной работы заметно подняло настроение.
        - Что теперь будет с Жанной и Сковородкиным? - задумалась Лина.
        - Отдохнут и продолжат пакостить миру, - ответил Вадим. - У Сковородкина теперь пополнение в команде… Ладно, Линуля, давай не будем о них…
        Девушка кивнула. Они допили кофе. В кафе было душновато, и хранители решили пройти в зал ожидания.
        Вадим и Лина, обнявшись, ждали своего рейса. В этот момент они чувствовали, что за ними с доброй улыбкой наблюдает Она, умиляясь и искренне радуясь их счастью. Вадим и Алина уже не слышали шума аэропорта, не видели суеты спешащих пассажиров, они уже были в Другом Мире. Только объявление рейса вернуло их в реальность…
        Они поспешили на посадку, бегло взглянув на табло, где сияла дата - девятнадцатое сентября.
        Прошлым вечером, направляясь из своего загородного дома, Виталий Семёнов почувствовал лёгкое недомогание. Поначалу он не придал этому никакого значения, но вскоре ощутил головокружение и резкий упадок сил. Он съехал с трассы, чтобы придти в себя. Виталий с трудом нажал на педаль тормоза, холодеющие ноги едва повиновались ему. Взволнованный Семёнов не заметил, как потухли фары его машины. Виталий стянул с себя ботинки и попытался размять руками омертвевшие ступни. Холод быстро пробирался по телу, вскоре Семёнов с ужасом понял, что не может даже пошевелиться. Он беспомощно откинулся в кресле. Холод подобрался к лицу. Виталий закрыл глаза. Семёнов недвижимо лежал в кресле автомобиля, вслушиваясь в звуки проносившихся мимо машин. Было темно, и его автомобиль с выключенными фарами сливался с ночным лесом.
        - А вот и наш герой! - услышал он голос. - Теперь никуда не денется! После завтра газеты напишут, что Виталий Семёнов умер… К этому времени он будет уже похоронен…
        - Жаль, что поклонницы не успеют проститься с ним, - раздался второй насмешливый голос. - А их не смутит, что его похоронили не на Ваганковском кладбище?
        - Отнюдь, то местечко гораздо таинственнее… Оно больше подходит для мага… Утром Семёнова и закопаем…
        Последовал хохот. Виталий не верил в реальность происходящего. Что с ним хотят сделать? Похоронить заживо? Зачем? Чтобы потом откопать и «оживить» при помощи какого-нибудь обряда посвящения? Тогда он, точно, не отвертится. Виталий беспомощно прислушивался к звукам. Дорога, дорога, долгая дорога. Вот остановились. Куда они его привезли? Наверно, в морг на окраине. Что-то внушают его работникам. Теперь тишина. Тишина страшнее всего. И в могиле его будет ждать вечная тишина.
        Вся ночь Семёнова прошла в этой пугающей тишине. Он пытался заснуть, но, засыпая, снова погружался в тишину. Семёнов мог только молиться.
        Утром Виталий опять услышал тихие голоса. Судя по разговорам, его переложили в гроб. Раздался стук молотка, забивающего гвозди в крышку. Неописуемый ужас! Не дай Бог никому испытать такого - в гроб живьём. Опять дорога, кажущаяся бесконечной. Слышен только шум машин. Снова тишина. Куда они приехали? На кладбище?
        Зазвучали другие незнакомые голоса. Это могильщики. Неужели всё кончено? О, Господи! Лучше я умру живьём в могиле, чем из меня сделают зомби! Мысли Семёнова беспомощно метались. Он чувствовал, что его гроб опускают в яму, камни и земля застучали по крышке.
        - Остановитесь! - услышал он знакомый голос Вадима.
        - Там же живой человек! - второй голос принадлежал Лине.
        - Поднимайте, скорее! - Юрьева нельзя было ослушаться.
        Семёнов почувствовал, что его достают из ямы. Крышку открыли. Он вдохнул свежий воздух и… что-то резкое, похожее на духи. Это Лина брызнула ему в лицо туалетной водой.
        Виталий почувствовал, что чихает. Он непроизвольно вздрогнул. По ступням пробежало приятное тепло, которое постепенно окутывало всё тело.
        - Извини, что надушила тебе нос, но иначе ты не очнёшься, - задыхаясь от волнения, пояснила Алина.
        Семёнов открыл глаза. Над ним нагнулись взволнованные Вадим и Лина и двое перепуганных могильщиков.
        - Вот, нам дали документы, - оправдывались они. - Мы не знали! Нам велели отвезти его на это кладбище и похоронить…
        - Как выглядели люди, нанявшие вас? - спросил Юрьев.
        - Не помним…
        Могильщики замерли - Семёнов сел в гробу. Хоть их и предупредили, что там живой человек, зрелище было жутковато.
        - Мы вспомнили о дате, - говорила Лина. - Мы вспомнили, когда уже были в аэропорту! В последний момент! Это госпожа мрака наслала на нас забвение! Но дата… дата на табло… нам помогла дата… Мы всё вспомнили по дате!
        - Какой дате? - недоумевал Виталий. - Что вы вспомнили?
        Алина говорила взволнованно и сбивчиво, он с трудом понимал её. Вадим рассказал Семёнову о заранее уготованной ему могильной плите.
        - Ведьма Жанна, - догадался Семёнов. - Она говорила мне, что я должен умереть, чтобы возродиться в новой сущности… Я наивно понадеялся, что она отстала от меня, не предполагая, что колдунья может проигнорировать моё право выбора.
        - Едва успели! - вздохнул Юрьев, помогая ему выбраться из гроба. - Уверен, мы не случайно обратили внимание на дату!
        Семёнов, щурясь от солнца, смотрел на яркое синее небо. - Хорошо, что вы успели! - весело произнёс он, обнимая за плечи нагнувшихся друзей. - Рита, наверно, меня уже обыскалась!
        [В тёплый вечер Хатор, дочь Наместника города Маади - одного из величайших городов Нижнего Кеми, стоящего в Дельте южнее Бехдета, престола Красной Короны, - в сопровождении Анпу отправилась на прогулку с юным Хором, сыном Асет [1] - Владычицы Двух Венцов, бежавшей от гнева Сета.] Асет (Исет) - по-гречески Исида, после убийства своего мужа Исера (Осириса), фараона Та-Кем, была вынуждена отправиться в изгнание.
        [Пока Наследник трона беспечно играл на берегу, его брат, сын Исера [2] - Воплощённый Анпу - и Хатор отдыхали, полулежа на прибрежной траве, они заворожено провожали солнце за горизонт. Вечер над Хапи прекрасен, и каждый заход солнца над его стремительными водами красив по-своему.] Исер (Усер) - по-гречески Осирис, супруг Асет (Исиды), убитый своим братом Сетом ради короны Та-Кем.
        [Хатор испытывала к Анпу нежную привязанность, стыдясь при этом своих невинных детских чувств, не покидавших её сердце. Она знала, что все мысли Анпу заняты Нейт, Отверзающей Пути Дуата. Каждый вечер в сумерки, проводив Хатор и Хора, Анпу в одиночестве уходит к берегу Хапи, чтобы говорить с Нейт. Однажды, спасая от врагов царственную Асет, Нейт явилась в воплощении Селкет [3], вобрав в себя разящую силу скорпиона. Тогда Анпу впервые увидел её, и защитница умерших навсегда покорила его сердце.] Селкет - защитница умерших, отождествлялась с Нейт, изображалась в виде женщины с короной в форме скорпиона или в образе сфинкса-скорпиона.
        [Предстоящая поездка, сулящая интересные приключения, заинтриговала Алину. Она была из тех, кто, попадая в передряги, думает поскорее выбраться из них, чтобы наслаждаться покоем, но, получив столь желанный покой, снова мечтает о приключениях. Вадим, как и она, уже предвкушал предстоящие впечатления и ждал встречи с египетскими друзьями - темпераментным арабом Ар-Рамана и египтянином [4] Коптесом.] В современном Египте 90% - арабы-мусульмане, 10% - египтяне-христиане, копты, потомки древних египтян.
        [- Туристам понравится! - заверил их предприимчивый Ар-Рамана. - За тридцатку паундов [5] пусть спускаются. Новый тур по пустыне со спуском в древние тайники сокровищ.] Паунд - денежная единица, египетский фунт, от слова pound (англ.)
        [- В прямом - я «сжёг» ваш мобильник и стационарный телефон, вы уже не успеете сообщить шефу, что в час Х вертолёт Ми-28 пустит по его логову термобарическую "Атаку" [6]. Конечно, жаль, что погибнут одержимые, но нет другого выхода… Хотя… выход есть - я ухожу от вас и делаю всё сам, ликвидируя ракету в последнюю секунду, время ещё есть!] «Атака» - ракета
        [- На разговоры у нас времени мало, - сказал он колдуну, - чуть больше тридцати секунд… Этот "артефакт" - простой таймер. Сейчас мой приятель на Ми-28 пустит "Атаку" с объёмной БЧ [7] по вашему логову. Мы с Линой уходим, а вы разбегаетесь кто куда, у вас осталось секунд тридцать. Или вы хотите остаться и продолжить обряд? Тогда, как говориться… уже через 28…27…26 секунд вы отправитесь в ваш любимый Ад первым рейсом и первым классом. Групповая тур-поездка в один конец, вариант “all inclusive [8]”… Вас там уже ждут гиды. Я к вам заглянул попрощаться…] БЧ - боевая часть
        [- На разговоры у нас времени мало, - сказал он колдуну, - чуть больше тридцати секунд… Этот "артефакт" - простой таймер. Сейчас мой приятель на Ми-28 пустит "Атаку" с объёмной БЧ [7] по вашему логову. Мы с Линой уходим, а вы разбегаетесь кто куда, у вас осталось секунд тридцать. Или вы хотите остаться и продолжить обряд? Тогда, как говориться… уже через 28…27…26 секунд вы отправитесь в ваш любимый Ад первым рейсом и первым классом. Групповая тур-поездка в один конец, вариант “all inclusive [8]”… Вас там уже ждут гиды. Я к вам заглянул попрощаться…] «all inclusive» - всё включено (англ.). В цену подобного туристического варианта обычно входят - завтрак, обед, ужин плюс напитки.
        [- Твоё начальство предполагает, что тут могут быть замешаны ментальщики [1]? Больше похоже на колдунов.] Ментальщик - экстрасенс, ясновидящий, обладающий сверхчеловеческими способностями.
        [- Вот фотографии предполагаемого мотива, - сказал Юрьев, открывая одну из папок. - Эта табличка Гильгамеша, в древние времена она могла стать оружием, способным стереть с лица земли города Та-Кем [2].] Та-Кем - древнее самоназвание Египта.
        [Эта история произошла во времена первых фараонов Та-Кем, когда после долгой тяжбы за трон между Хором и его дядей Сетом, было решено поделить земли Долины Хапи [3] на Верхний Кеми - Царство Лотоса, где воды великой реки начинают свой путь, и Нижний Кеми - Царство Папируса, где река встречает синее море [4].] Хапи - река Нил
        [Эта история произошла во времена первых фараонов Та-Кем, когда после долгой тяжбы за трон между Хором и его дядей Сетом, было решено поделить земли Долины Хапи [3] на Верхний Кеми - Царство Лотоса, где воды великой реки начинают свой путь, и Нижний Кеми - Царство Папируса, где река встречает синее море [4].] По данным исследователей, в додинастическую эпоху Египет был разделен на два царства, в одном был культ Хора, в другом - Сета. После объединения Египта культ Хора возобладал, но Сет оставался покровителем рода фараона. Имя Сета носили многие представители царских династий.
        [Хор стал фараоном Царства Папируса, а Сет - Царства Лотоса. Хор и Сет принадлежали к роду Воплощённых воинов Маат, наделённых Силой Ра - Творца Вселенной [5]. Хору - Соколу была подвластна стихия ветра, Пламенному Сету - стихия огня. Сет также получил титул Владыки Пустыни, и все странствующие через пески молили его о защите от диких племён.] Ра - так называли египтяне Творца Вселенной, отождествляя Его с солнцем. У Него много имён (Атум, Амон, Птах, Хепри).
        [Когда Ра сотворил Вселенную, в основу мирозданья были положены законы Истины, Извечной Маат. Эти законы управляют силами природы, небесными сферами, жизнью и смертью на земле. По закону Маат люди приходят в этот мир и покидают его. Хранительницей путей Дуата по воле Маат стала прекрасная Нейт [6]. В те времена тогда ещё юный Анпу [7], брат Хора, был великим врачевателем.] Нейт - египтяне называли её, Открывающей пути Дуата. Так же как и Маат она присутствовала при сотворении мира, когда в основу мироздания Богом-Творцом были положены законы Истины - Маат. Нейт служит Маат, удерживая гармонию жизни и смерти на земле. Её второе египетское имя Анпут (женская форма имени Анпу). В наши дни её, как и Анпу, называют Ангелом Смерти.
        [Когда Ра сотворил Вселенную, в основу мирозданья были положены законы Истины, Извечной Маат. Эти законы управляют силами природы, небесными сферами, жизнью и смертью на земле. По закону Маат люди приходят в этот мир и покидают его. Хранительницей путей Дуата по воле Маат стала прекрасная Нейт [6]. В те времена тогда ещё юный Анпу [7], брат Хора, был великим врачевателем.] Анпу (Инпу) - по греч. Анубис. Покровитель врачевания древних египтян, он так же считался проводником в Дуат - Загробный Мир. Как и Нейт, он служит Маат, сохраняя гармонию жизни и смерти на земле. В наши дни его называют Ангел Смерти.
        [Кочевник в знак одобрения протянул ему мешочек с золотыми кольцами [8].] Золотые кольца - так выглядели монеты той эпохи
        [- Чего ты медлишь, убей меня прямо сейчас, я ничего не скажу, даже если Сет скормит меня крокодилам! А считать истину из моего Ка [9] не смогут ни Сет ни Хору, ни сама Нейт - сила Апопа защитит или убьёт меня! - Сиа задыхался от злости.] Ка - душа, отражающая также сущность и личность человека.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к