Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Deus vult Алексей Рокотов
        Путь князя #3
        Андрей только начал понимать, какой груз на него свалился… Управление провинцией, потеря класса, многочисленные недруги, желание мести со стороны императора и раздражающий шум в голове…
        Какая сущность поселилась в его сознании? На что пойдёт герой, чтобы остановить прущих со всех сторон врагов? Увидим…
        Содержание
        Алексей Рокотов
        Deus vult
        Глава 1
        - Шевелись, давай! - прикрикнули сзади.
        Я стиснул зубы, перетёк в сторону и всадил острие клинка в глаз ближайшего паука - переростка, вымахавшего до размеров волкодава. Раздался писк раненого членистоногого, его лапы конвульсивно дёрнулись и пробороздили в мягкой земле заметные, даже издалека, рытвины. По хитину потекла тёмно - коричневая, вязкая кровь. Ещё удар и полоска опыта скользнула вправо.
        - Быстрее! - послышался тот же голос, но с более требовательной интонацией.
        Следующий паук, шестьдесят пятого уровня, лишился пары конечностей, и я тут же потерял к нему интерес. Клинки, усиленные десятком заклинаний и ядов, позволяли не отвлекаться на добивание, противники издыхали самостоятельно.
        Справа показался загонщик эльф: зелёный плащ, идеально сидящая, удобная одежда. На его хвосте уже висела четвёрка новых тварей. Послышались ехидные смешки.
        - А ты надеялся на лёгкую жизнь? - на этот раз говорил Аз. Он стоял позади, среди ещё десятка других игроков и местных, которые и обеспечивали меня накачкой бафами, отчего мои показатели увеличились чуть ли не вдвое.
        А как по-другому? Сорок третий уровень, это всё чего мне удалось достичь за три дня непрерывного фарма. Непростое это дело проходить уровень за уровнем без костылей в виде огромного элементаля… Сорок третий, и это с учётом того, что на мою прокачку работало около двадцати человек. Загонщики, стабильно поставляющие всё новых противников, лекари, не дающие просесть здоровью, классы поддержки, увеличивающие характеристики.
        Отдельно ото всех стояла Эя. Она выступала неким аналогом инструктора и волшебного пенделя в одном флаконе, не давая мне расслабиться ни на секунду. Именно её комментарии я слышал пару секунд назад.
        - Рэй, я сейчас возьму плётку и буду подгонять тебя шлепками по заднице, - с нескрываемым ехидством сказала она, - Почему так медленно?
        - Быстрее не получается, - огрызнулся я.
        И ведь действительно не получается! Работаю на пределе.
        После моего обнуления по уровням и потери класса, я чувствовал себя развалюхой. Руки едва двигались, ноги то и дело становились ватными, да и в целом в организме чувствовалась некая расхлябанность. Что ни говори, но каждое очко характеристик, будь-то ловкость, сила, выносливость или другие дополнительные характеристики, такие как акробатика, позволяли ощущать тело значительно лучше, а не только прибавляли единицы к значениям урона или защиты. Сейчас же я бы этого лишён.
        Взять хотя бы следопыта. В сам класс встроен перк на обращение с двумя клинками, по одному в каждой руке. Вроде ни на что не влияющая мелочь, когда она у тебя есть… На самом деле нет! Не знаю, как это работает в Эллирии, но после обнуления, когда я впервые после этого взялся за сабли, то чуть не зарезал самого себя. А ведь это ещё постараться нужно…
        Клинки то и дело мешали друг другу, сталкиваясь, цепляясь, отчего вся картина боя посыпалась. По большому счёту сейчас мне приходиться переучиваться заново, но уже без использования программных костылей. Не могу сказать что это сложно, нет. Это катастрофа!
        Кстати, о администрации. Первым же делом, после того как я очухался после боя в Верхнем Городе, то лично заполнил форму и отослал разработчикам, пытаясь разобраться в том, что произошло и как всё вернуть. Ответили неожиданно быстро, не прошло и пяти минут. Меня даже посетила мысль о том, что ответ на мой запрос был подготовлен заранее, слишком уж выверенным он оказался.
        «В ответ на Ваше обращение № K 1592342, сообщаем, что возвращение игроку Рэй, его класса и заработанных уровней - невозможно. То, что произошло с персонажем Рэй не выходит за рамки игровых механик. Прошу обратить внимание, что во время создания персонажа, а именно при выборе класса присутствовал пункт 4.2:„ВАМ ПРЕДСТОИТ ВЫБРАТЬ КЛАСС ПЕРСОНАЖА. ВЫБИРАЙТЕ ВДУМЧИВО, В ДАЛЬНЕЙШЕМ ЛИШЬ ВЫСШИЕ СУЩНОСТИ МОГУТ ПОМОЧЬ СМЕНИТЬ ЕГО“. Как мы видим, произошла именно подобная ситуация».
        Получив ответ, я не успокоился. Продолжил выпытывать информацию по интересующим меня вопросам. Самым главным из них я назначил: «Как получить хоть какой-нибудь класс?»
        На что получил развёрнутый ответ, смысл которого можно легко сократить до: «Якшаетесь с высшими сущностями? Вот у них и спрашивайте…». И всё, точка. Больше мне не предоставили никакой информации, предложив разбираться самостоятельно. Хотя вопросы у меня остались. Много вопросов. Стоит ли набирать уровни и пойдут ли они в зачёт будущему классу, если таковой появится? Не придётся ли заново проходить подобный марафон? И ворох более мелких…
        Седой, как обладающий наибольшим количеством знакомых в информированных кругах, поднял на уши всех кого мог, но результат оказался плачевным. Общими усилиями удалось нарыть несколько похожих случаев. В первом игрок лишился класса, а во втором ещё и всех уровней. Поделать они с этим ничего не смогли, и им пришлось идти на перерождение персонажей, так как играть без класса оказалось довольно затруднительно. Можно, но зачем? Если единственное, что отделяет тебя от нормального персонажа это полчаса, потраченных на выбор нового класса.
        - Чего застыл? - прокричала Эя.
        Я оглянулся и заметил, как она прислонилась плечом к стволу покорёженного, местами почерневшего дерева, и поигрывает кинжалом, подбрасывая его вверх. Тот словно ручной всегда приземлялся в раскрытую ладонь. Пауки уже почти добрались до моей тушки, поэтому пришлось на две минуты отвлечься от размышлений и заняться истреблением очередной пачки мобов.
        Насчёт живности. Потеряв класс, я сильно напрягся. Что случилось с Дракошей и Клыком? Не лишился я ещё и пэтов ко всему? Ответить на этот вопрос у меня так и не получилось. В меню персонажа они больше не отображались. Где находятся? Живы ли? Связался с Санти и попросил тут же написать мне, как только Ласка доберётся до их стоянки. Если доберётся… Дракоша, как и Клык, могли стереться из мира во время полёта, и чёрт его знает, какая местность находилась внизу, Ласка сейчас не в том состоянии, чтобы отбиваться от орд тварей.
        В любом случае, ждать осталось не долго, если смотреть на изначальный план, то последняя из рода Ар Верити должна добраться до Капитана и его команды в ближайшие дни, тогда-то мы и узнаем, как обстоят дела на самом деле и не пора ли мне начинать оплакивать почивших питомцев…
        Окружающий меня лес вызывал стойкую неприязнь. И как только смогли найти подобную гадость в целом в солнечной провинции. Мёртвые деревья, с иссохшей и почерневшей корой, над головой не слышно шелеста листвы. Чёрные ветки тюремными решётками перечёркивали небо. В нос всё время била вонь, отдаленно напоминающая старый пот. Мерзкое местечко, но по заверениям Аза - лучшего места для прокачки на моих уровнях не найти.
        Огромная вариативность живности, от мелких злобных тушканчиков десятого и чуть выше уровней, до огромных усыпанных воспалёнными язвами варгов с сотым уровнем. При наличии загонной команды, можно не сходить с места при этом набивая уровень за уровнем.
        Это если ты нормальный игрок с соответствующим набором навыков и характеристик. А я теперь больше похожу на некое недоразумение. Мысль идти на перерождение откинул в сторону, толком даже не обдумав. Нет и всё! Хотя подобные предложения поступали регулярно.
        - Чего тебе опасаться, Рэй? Иди и создай нового персонажа, предварительно завязав на себя контроль над кланом и передав на хранение все вещи в клановую казну? В чём проблема? - как-то сказал Инг, когда мы обсуждали сложившуюся ситуацию.
        В тот момент я отшутился, но для себя я выделил момент, что не хочу терять некую, даже для меня, мифическую связь…
        После моего обращения к Мистре, в голове поселился шелест. Чем-то он отдалённо напоминал ужасно настроенный радиоприёмник, который выдаёт белый шум, и лишь иногда в нём можно было уловить слова. Нет, не слова. Намёки на них. А ещё правильнее отголоски эмоций. Радость, грусть, сопереживание. Непонятный Приказ! Не побоюсь, если скажу, что чувствовал Мистру внутри себя. Или как вариант, я полностью поехал мозгами…
        Понимание того, что этот радиоприёмник можно настроить давило на подсознание. Главное только понять, как это можно сделать. Единственное, что приходило в голову, это построить храм Мистре в котором будут фокусироваться правильные магические потоки. Но ни денег, на подобное строительство, ни тем более специалистов у Злыдней не имелось. Да и не скоро появятся.
        В подобном деле не получиться обойтись шаблонной постройкой. Как мне объяснила Шай, с которой я поделился своими мыслями, для храма нужно заказывать специальный, невероятно дорогой проект в гильдии архитекторов Но даже не это самая большая проблема. Основное, это то, что подобные здания находятся на стыке архитектуры и магического искусства. То есть невозможно получить нужный проект, не подключив к этому ещё и Магикум или другую серьезную магическую Академию, которая и сведёт все энергетические потоки в единое целое. При этом подобные проекты наверняка вызовут интерес у жрецов Всеединого…
        Пока что я не придумал, как решить этот пазл, но время ещё есть, подумаем, посоветуемся со знающими людьми.
        Эя, заметив, что у меня появилось время для самокопания, приказала загонщикам увеличить темп доставки зверей. И мне резко стало не до рассуждений. Час за часом я изничтожал фауну мёртвого леса, временами приходилось сдвигаться на пару метров в сторону, так как драться среди разбросанных то тут, то там останков противников становилось некомфортно. Физическая усталость не приходила. Это и не удивительно, учитывая ту команду, что помогала мне в прокачке. А вот моральная за три дня бесконечного фарма, с утра до вечера накопилась с лихвой, и я чувствовал острою необходимость хоть немного переключиться.
        - Ладно, на сегодня закончили, - бросила Эя, когда совсем стемнело, и я начал откровенно сдавать, - Завтра с утра продолжим.
        Для неё, как для местной, пришлось придумать отдельную легенду. Будто бы после боя с Ульем, у меня что-то внутри надломилось и мне нужна срочная тренировка. Она не поверила, но после парочки дуэлей, который я проиграл с разгромным счётом, всё же решила поучаствовать.
        Всей компанией вернулись в импровизированный лагерь. Меня, натренированного Терро на тихое передвижение по лесу, сильно напрягало, что мы ломимся через лес, как стадо носорогов, но что поделать, не всем повезло с наставниками. В распадке показался лагерь. Пара палаток, костёр с импровизированной треногой и два поваленных бревна, на которых было удобно сидеть. Большинство игроков решило остаться на месте, не отправляться в Дальний. Именно так мы решили назвать, с каждым днём приобретающий всё более благоустроенный вид, Порт. Что ж, это их дело. Мне же хотелось домой… В одно из выделенных для Злыдней зданий, где мы и разместились полным составом. Благо нас по - прежнему немного.
        - Подкинешь? - спросила подошедшая Эя.
        - Залезай, - сказал я и дёрнул поводья, чтобы пегас повернулся боком к эльфийке.
        Чего у дроу не отнять, так это эффектности. Эя размазалась в воздухе чёрным туманом, чтобы через секунду оказаться у меня за спиной. Я почувствовал, как талию обвили тонкие, но при этом невероятно сильные, пальчики, а ухо ощутило теплоту дыхания.
        Вот же чертовка! Всё никак не успокоиться…
        Поднять двух всадников с места пегасу не удалось, пришлось ехать до свободной от деревьев поляны. Крылатый конь взял разбег и с натугой поднялся в воздух. И это мне ещё досталась относительно сильная животина, так что размер имеет значение. Взрослый дракон может нести до десятка воинов в полном облачении и не сильно переживать по этому поводу. Грифоны же не сильно отставали от ящеров по размерам, а по общей крепости даже превосходили.
        Лететь ночью оказалось до чёртиков приятно. Лунное небо с мириадами звёзд. Слегка прохладный ветер, бьющий в лицо и приносящий прохладу. Чистейший морозный воздух. Я не заставлял пегаса лететь быстрее, давая животному самому выбрать комфортный для него темп. Но всё рано или поздно заканчивается. Вдалеке показался свет многочисленных окон Дальнего. Они светлячками горели на фоне темноты ночи.
        Решил не лететь прямо к клановому дому Злыдней, а опустился на землю с другой стороны городка, чтобы прогуляться. Эя не стала ждать, пока пегас окончательно остановиться. Извернулась, поцеловала меня в щёку, шепнув на ухо:
        - Спасибо, что подбросил, - и столь же быстро растворилась в темноте улицы.
        Я хмыкнул. Интересный народ - дроу.
        Спрыгнул с пегаса, после чего протянул ему, запасённую для такого случая, здоровенную морковку. Крылатый конь с удовольствием принял угощение. Заработали челюсти, послышался хруст.
        - Беги в стойло, - сказал я, и хлопнул его по заднице. В том, что он найдёт дорогу я не сомневался, так устроен этот мир. Да и украсть его невозможно, на любой непорядок тут же подтянется отряд стражников из Усачей. Для такого небольшого городка как Дальний стражи было даже с переизбытком. Отряд-то нанимался для значительно большего поселения…
        Шагая вдоль линии прибоя, я не переставал наслаждаться. За то короткое время, что Дальний получил вторую жизнь, он уже стал прибежищем для множества людей и иных рас. Без труда можно было уловить запах свежего хлеба, музыка из немногочисленных трактиров долетала до уха. То и дело, даже, несмотря на поздний час, на глаза попадались спешащие по делам местные и немногочисленные игроки.
        Долгой прогулки не получилось. Всего через каких - то десять минут неспешной походки я оказался на месте.
        Небольшой каменный особняк из плохо обработанного камня. С виду не очень, но строится быстро и главное надёжно. По другую сторону улицы шелестело спокойное море. Или лучше называть это всё-таки океаном? Я так и не смог определиться, ввиду того, что никто не занимался исследованием и картографированием дальше, чем на пятнадцать минут полёта от берега. Для всех, в том числе и для Седого и его клана, это была терра инкогнито.
        Миновав парочку стражников Усачей, застывших у двери, толкнул массивную, сделанную из свежего, ещё до конца не высохшего дерева, дверь. Если сказать, что обстановка внутри дома была аскетичной, то это ничего не сказать. Грубо сколоченный стол, пара табуретов, садясь на которые, можно легко загнать себе в задницу десяток заноз. Грубые стены навевали мысль о том, что находишься в пещере.
        Но в бочке дёгтя нашлась и ложка мёда. Это - огромный камин с весело потрескивающими берёзовыми дровами и стоящий подле него мягкий диван. Обшарпанный, местами с торчащей внутренней обивкой, но это оказалось лучшее, что Инг сумел найти. Не иначе чем в каком-то заброшенном подвале, чудом избежавшем разрушения. Ну, не было в провинции мастеров мебельщиков, пришлось довольствоваться тем, что есть. Впрочем, у остальных жителей дела обстояли не лучше.
        Приблизившись к дивану, увидел, свернувшуюся калачиком Шай. Она спала, что было странно, обычно девушка предпочитала выходить в реал и спать там, всё-таки нахождение в капсуле, пусть и в самой навороченной, не очень хорошо сказывалось на организме. Но - нет. Решила остаться.
        И тут есть два варианта. Либо она устала за день так, что невольно отключилась. Что в общем-то неудивительно, учитывая количество проблем высыпавшихся на их с Ингом головы. Либо решила, кого-то дождаться. Возможно меня. Но посмотрев на её спокойное лицо и мерно вздымающуюся грудь, я отказался от идеи разбудить её. Вместо этого я по-тихому сходил в её спальню, которая только номинально числилась за ней, так как если она и оставалась в Эллирии, то предпочитала останавливаться в моей комнате. Принёс плед, после чего очень осторожно укрыл. Пусть отдыхает.
        Ушёл на кухню, прикрыл за собой дверь. Комната не сильно отличалась от гостиной, та же спартанская мебель, единственное что бросалось в глаза - это магический светильник, дававший мягкий, ровный свет. Открыл шкаф. Мне нужен кофе, большая чашка без сахара и сливок. Желательно покрепче, благо в Эллирии кофе действовал ещё сильнее, чем на земле. Нужно хоть немного отвлечься от бесконечного фарма, а если лягу спать сейчас, то завтра утром снова попаду в день сурка. Нет, нам такое не нужно…
        Через двадцать минут, я наконец получил то, что хотел. А как вы думали? Пока растопил кухонную печь, пока дождался закипевшей воды… это вам не кнопку на кофемашине нажать, здесь всё приходилось делать по старинке. Но были и плюсы, благородный напиток получался необыкновенно ароматным.
        Голову прошила неожиданная боль. Настолько сильная, что мне пришлось привалиться спиной о ближайшую стенку. Часть кофе вылилась на пол из зажатой в руке чашки.
        - Что за хрень? - прорычал я, пытаясь собраться с мыслями. Взор помутнился.
        Боль не отпускала. В ушах стремительно разрастался рёв. При этом я чётко понимал, моё состояние никак не связано с внешними воздействиями. Всё что со мной происходит - это нечто внутреннее.
        Перед глазами начали мелькать картинки. Заброшенный, оплетенный лианами, храм в джунглях. Развалины некого строения высоко в горах. Подземелье, с сияющим багровым алтарём посреди кромешной темноты. Одна картина сменялась другой. Боль усиливалась. Трясущимися руками поставил кофе на стол, присел, сжал виски, пытаясь хоть немного заглушить приступ.
        Пытка продолжалась минут пять, затем отступила. Чтобы привести себя в порядок понадобилось чуть больше времени. Наконец, когда я пришёл в себя и смог подняться на ноги. Произнёс:
        - И что это сейчас было?
        Глава 2
        Из соседнего зала донеслись еле слышные голоса. Дверь тихо отворилась. Первым в кухню зашёл Драг, следом за ним Инг. Не ожидая увидеть никого на кухне, Драг слегка дёрнулся. Но затем разглядел меня и его губы растянулись в улыбке.
        - Ба! Какие люди, - по-тихому пробасил он. Похоже, они тоже знали о нашей спящей красавице в соседней комнате. Я кивнул на дверь, когда оба, не побоюсь этого слова, друга оказались внутри, намекая, что неплохо бы её закрыть.
        Я встал и приблизился к Драгу. Обнялись и похлопали друг друга по плечам. Трудно признаться, но соскучился по нему, вроде и не такой большой срок прошёл с момента, как мы отправились на Пик, но поди ж ты…
        - Рэй, у тебя всё нормально? - спросил, подошедший, Инг, - Какой-то ты бледный.
        - Да, всё хорошо, замотала меня Эя, - ответил я. Не рассказывать же о приступе, помочь не смогут, только добавлю беспокойства за себя. Обратился к Драгу.
        - Привет пропажа, - сказал я, - Рассказывай как у тебя дела. Не видно не слышно тебя в последнее время.
        - Вот говорил же тебе подождать, - Драг посмотрел на Инга, - Все равно ещё раз придётся рассказывать.
        Шаман плеснул кофе из почти литрового заварника, и отхлебнул богатырских размеров глоток. Я поморщился. Жидкость ещё не успела остыть, и если бы я сделал нечто подобное, то точно бы ошпарился. Орки, а в особенности шаманы, обладали повышенной стойкостью ко всему, что касалось температуры. В том числе это распространялось на напитки.
        - Всё срослось, Рэй, - победно сказал Драг и треснул опустевшей кружкой о стол, - Теперь я полноправный Магистр ордена.
        - Ни секунды в тебе не сомневался, - ответил я, улыбаясь. Новость хоть и ожидаемая, но от этого не менее приятная и дающая Злыдням ещё один козырь, - Как в целом прошло?
        - Нормально, каких-то невероятных проверок не проходил. Хранитель оказался мужиком расчётливым и требовательным, но без фанатизма. Он просил тебе не говорить по началу, но решение о моём назначении он принял уже на второй день, и для этого не пришлось делать ничего особенного. Собственно, мы просто разговаривали на самые разные темы, он спрашивал - как бы я поступил в той или иной ситуации, и делал выводы.
        - Но чем ты тогда там столько времени занимался? - спросил Инг.
        - Тренировался, - Драг поморщился.
        После тренировок с Эей и Терро я понял - чем выше ты забираешься, тем меньше Эллирия даёт тебе поблажек. Начиная с определённого уровня, если тебе повезло обзавестись наставником, он будет всё меньше и меньше проявлять человеколюбия. Гоняя ученика почём зря и выдавливая из него все соки. То, что мне казалось нормальным, после обучения у Терро, для многих казалось верхом садизма. Не зря на наши тренировки с Эей собиралось такое количество зевак.
        - Никто не говорил, что будет легко. Я так понял, что ты и дальше будешь сидеть на своём Пике, тренировки не закончены? - спросил я.
        - Нет, - Драг тяжело вздохнул, - Скорее только начинаются. Всё это время хранитель натаскивал меня на правильное взаимодействие с грифонами и обучал высшему пилотажу. Непростое дело как оказалось, если всё делать правильно. Миллион нюансов. Дальше пойдёт боевая подготовка, история ордена и чёрт его знает, что ещё он придумает. Но и это ещё не всё, Хранитель сказал, что обучать всех новобранцев я буду лично, и он к этому отношения иметь не будет. Так что на ближайшие полгода вы меня работой обеспечили, это точно.
        - Хватит жаловаться, - хмыкнул Инг, - Да половина игроков готовы отдать всё, включая почки в реале, но попасть на твоё место. Тоже мне лишенец!
        Драг явно хотел ответить в своём стиле: громко и напористо. Даже набрал воздуха для отповеди, но сдержался. Вероятно вспомнив, что в соседней комнате спит Шай.
        - А сам-то что, далеко ушёл? Кто мне пять минут назад жаловался на гору проблем? А… - спросил Драг.
        - Что за проблемы? - тут же спросил я.
        Всё что касалось развития Дальнего и провинции в целом, я старался отслеживать и держать руку на пульсе.
        - Да, всё то же. Нехватка профильных специалистов, да и людей в целом. Слишком много нужно рабочих рук, чтобы с нуля поднять такой проект, - Инг загнул один палец, - Недостаток денег, который напрямую исходит из первого пункта, чем больше население, тем больше налогов, - второй палец, - Наметилась тенденция нехватки стройматериалов. На ближайшую неделю хватит, но не больше. Добывающие артели не успевают восполнять потребности. Это из того, что первое приходит в голову, но список можно продолжать и продолжать…
        - Ну, хоть коронный платёж сможем закрыть? - спросил я.
        - Сейчас на это отложено семьсот тысяч золотых. Меньше десятой части, - ответил Инг, - Но до платежа ещё два месяца, будем думать, как выкрутиться. Нам бы ещё не помешало миллионов сто - двести. Тогда бы я начал несколько интересных проектов. К примеру, восстанавливать верфи лучше уже сейчас. Нанятые корабелы, конечно, смогут многое сделать и хоть как - то привести доки в порядок, но не так быстро, как хотелось бы.
        Да, запросы у Инга немалые, но то, что они пойдут в дело, я не сомневался.
        - Не удалось выяснить, что там с кораблями? - я имел ввиду тот десяток кораблей, что стоял недалеко от берега, но не спешил причаливать, при этом не уходил.
        - Нет, так и стоят. Если честно, то я просто плюнул на это, как начнут действовать, так и будем думать. Этим вопросом больше Седой занимается, лучше у него спроси.
        Инг не выдержал и тоже плеснул себе кофе, но прежде чем сделать глоток, с удовольствием вдохнул разлившийся по кухне аромат.
        - А что там с городом? Так и будет стоять пустым? - спросил Драг.
        - Ты о его заселении? - дождавшись кивка от Драга, Инг ответил, - Не вижу смысла, нам ещё Дальний заселять и заселять, если же перекинуть часть людей в Город, то им нужно будет по пол часа бегать и бить половником по кастрюле, чтобы хоть с кем-то поболтать.
        Инг набрал воздуха в грудь, как будто не решаясь сказать следующую фразу.
        - Шай посчитала, что для его заселения нам потребуется не меньше ста тысяч местных, лучше триста. Чтобы довести численность населения в провинции до среднеимперской - миллион.
        Повисла тишина. Через пять секунд Инг не выдержал и захохотал. Его согнуло пополам.
        - Видели бы вы свои лица… - со стоном от нехватки воздуха, промычал он.
        - Ты серьезно? - спросил Драг.
        - Да, но если у нас это и получится, то только в отдалённой перспективе. Я говорю про годы. И на этом нам нельзя будет останавливаться… Рэй, помнишь, что нам нужно? Прогреметь на всю Эллирию, так чтобы отголоски долетели и до реала, - уже серьезно сказал Инг. Глаза его стали холодными и решительными.
        - Понимаю, - ответил я, без тени улыбки, - И поддерживаю… Сам понимаешь почему.
        В этот момент дверь открылась и мы увидели зевающую Шай. Всё - таки разбудили.
        - Чего вы здесь секретничаете? Пойдёмте в комнату, - слегка растягивая слова, сонно пробормотала она.
        - Устала? - тихо спросил я, когда мы уселись рядом на диване.
        - Немного, - ответила Шай.
        Зная её неуёмный характер, можно смело сказать: «Немного», это верх того, что она может делать. Собственно, она работала ничуть не меньше, чем любой из нас, оставляя на сон лишь три - четыре часа в сутки.
        Не успели мы поднять новую тему, как входная дверь распахнулась. Мы повернули головы в ту сторону. Через секунду в комнату влетел взьерошенный Аз.
        - Вот вы где, быстрее за мной. Намечаются проблемы, - не дожидаясь нас, он рванул обратно на улицу. В темноте открытой двери, я заметил бегущие силуэты игроков.
        Мы бросились следом. Спина Аза мелькала в двадцати метрах впереди. Из домов, матерясь на все лады, то и дело выбегали снаряжённые к бою игроки.
        - Что происходит? - на бегу спросил я, поравнявшись с Азом.
        - Массовое открытие порталов возле Города. Возможно нападение.
        - Только этого нам не хватало, - прохрипел я. Бежать наравне с Азом я не мог. Отсутствие классовых бонусов и низкий уровень давали о себе знать. Сейчас я не боец и это не исправить ни зельями, ни экипировкой.
        Вырвавшись на свободное пространство, я увидел, как вдалеке синим мерцает десяток порталов. Они словно покрашенные флуоресцентной краской огромные блюдца освещали квадрат со сторонами метров в двести. И что самое поганое, сквозь них десятками валили игроки.
        Хорошо хоть это были не монструозные грузовые порталы, которые держаться минут по тридцать, а обычные, можно сказать личные, способные существовать не более пары минут. Но даже с таким раскладом, они способны пропустить пару сотен человек.
        Недалеко от портала заметил небольшую по размерам толпу. Человек сорок. Все упакованы в дорогие доспехи с артефактным оружием. Радовало то, что стояли они достаточно спокойно, не выстраиваясь в боевые порядки. Нас тоже с каждой секундой становилось всё больше.
        - Какие будут распоряжения? - спросил, бесшумно возникший, эльф разведчик. Разделавшись с зачисткой города, я решил, что помимо стражников Усачей, обеспечивающих общественный порядок, неплохо иметь ещё и отряд лучников, для купирования неожиданных угроз.
        - По-тихому зайдите им за спины, но не показывайтесь, в случае нападения, действуйте на своё усмотрение, но не подставляйтесь, - сказал я, вспоминая о том, что партия с амулетами перерождения должна прибыть только со следующим порталом.
        Три десятка теней растворились во мраке ночи. Я увидел Аза, он стоял в десятке метров правее и выстраивал игроков для боя. Там же заметил и небольшой отряд дроу. Каждая секунда увеличивала количество воинов с обеих сторон, но пока что численный перевес был за нами.
        Порталы закрылись с лёгким хлопком. Всего к нам прибыло около двух сотен народа. Не так уж и много, если посмотреть на то, что нас было вдвое больше. От толпы незнакомцев отделились три фигуры и двинулись в нашу сторону. Со стороны они казались расслабленными и не настроенными нападать. Но это ещё предстоит проверить.
        - Пойдём, поговорим с незваными гостями, - кивнул я Ингу, - Драг, тебе лучше не высовываться вперёд. Мы не знаем, удалось ли кому-то пронюхать об Ордене, но лучше не светись. На всякий случай.
        Орк кивнул, соглашаясь с предосторожностью.
        Пока мы шли вперёд, к нам присоединились Аз и Эя. Вот кому не откажешь в чутье на неприятности. Незнакомцы остановились примерно посредине между двумя отрядами. Нашим и тем, который прибыл через порталы.
        - Ожидаются неприятности? - плотоядно поинтересовалась Эя, - А то что-то засиделась я без хорошей драки.
        - Три дня после битвы прошло всего, тебе что мало? - спросил Инг.
        - Эх, малыш, плохо ты знаешь женскую натуру, особенно дроу, - назидательно сказала она и подняла указательный палец вверх.
        Несмотря на расслабленный вид, её глаза светились холодной решимостью снести кому-то голову.
        - Посмотрим, - ответил Аз.
        Когда мы приблизились на расстояние двух десятков метров, к нам обратились пришлые. Вернее один из них.
        - Приветствую! - раздался гулкий, слегка хрипловатый голос. Он принадлежал игроку, весьма колоритной наружности.
        Чем-то он походил на венецианского дожа. Странного вида шапка с выпуклостью на макушке. Красноватый, щедро усыпанный золотым шитьём и драгоценными камнями халат, свисающий до земли. Закруглённые кверху кожаные сапоги. Невысокий рост и объемистый пивной животик дополняли картину. По бокам от него застыли два, как я понял, телохранителя. Лучник со слегка светящимся жёлтым светом луком и кто-то из семейства плутов.
        - Нерадостно вы встречаете гостей, - с лёгкой ехидцей сказал дож. Разрывы в скорости произношения говорили о том, что работает переводчик.
        - У нас есть пословица: «Нежданный гость - хуже татарина», - в тон ему ответил Аз.
        - Почему же незваный? Насколько мы выяснили, эта провинция входит в состав Северной Империи или я ошибаюсь? А по её же законам, торговым кланам не обязательно просить разрешение на размещение в провинции, если они не собираются размещать там свои воинские подразделения.
        - Как-то незаметно, что вы не размещаете здесь свои войска, - сказал Аз и кивнул в сторону воинов за спиной негоцианта.
        - А-а-а-а, это, - мужчина небрежно махнул рукой в сторону, - Наёмники на случай непредвиденных обстоятельств. По - разному бывает, знаете ли. Считайте, что это подстраховка. В нашем клане, хочу сделать особое ударение - торговом клане, нет тех, кто занимается таким бесполезным занятием, как избиение ни в чём не повинных зверушек. В основном торговцы, немного ремесленников, собиратели…
        Инг наклонился ко мне и тихо шепнул на ухо:
        - Социальщики…
        Я понятливо кивнул. Эллирия не настаивает, на том, чтобы все были воинами, магами или другими представителями опасных профессий. Многие выбирают путь мирных жителей: садоводы, торговцы, ремесленники, повара и другие, коим нет числа. Причём прокачка у них идёт не так как у обычных игроков, выбравших опасный путь войны, а за счёт использования основных умений. К примеру, фермер получает опыт за каждую посаженную и собранную растительную культуру, причем, чем труднее вырастить определённый вид растений, тем больше опыта он получит. Торговец получает опыт от каждой удачной сделки.
        Нет, они далеко не безобидные персонажи, могут и по шапке надавать в случае необходимости. У социальщиков тот же принцип начисления баллов за уровень. Различаются только дополнительные характеристики. Вместо боевых они получают дополнительные социальные или ремесленные слоты, в зависимости от класса.
        Так что прокачанный до двухсотого уровня торговец вполне может отбиться от шайки разбойников местных, хотя и сделает это не так эффективно, как профильный боец. Хотя если посмотреть на то, что у социальщиков обычно с деньгами всё нормально, то они могут купить себе такое снаряжение, что даст возможность и боевого персонажа завалить.
        Но всё это не касалось нашего гостя. Он явно относился к кровопролитию с нескрываемым отвращением.
        - И что же вы забыли в столь далёком от караванных путей месте? - спросил Аз.
        - Молодой человек, - сказал торговец такой интонацией, что у Аза заходили желваки на лице, - Надеюсь, вам известен принцип: «Кто первый встал - того и тапки»? Так вот мы хотим обосноваться здесь надолго и не допустить сюда конкурентов, столько сколько получиться.
        - И чем же вы можете быть для нас полезны? - продолжил допрос Аз.
        Торговец усмехнулся. Похоже он настолько вжился в роль средневекового купца, что его настоящая личина не проступала наружу, а может он и в реальной жизни себя так ведёт…
        - У вас здесь намечается стройка? Значит, нужны стройматериалы и подготовленные люди. Старатели тоже наверняка есть, но что они без тех, кто может создавать вещи. Кто будет возить вам продовольствие? Флота, как я понимаю, у вас нет. Кто поможет с переброской войск в случае необходимости? Можете ответить?
        - Можем, - твёрдо сказал Инг, - Но с чего бы вдруг? Вы пришли сюда сами и пытаетесь нам навязать сотрудничество, не спросив, хотим ли мы этого или нет. Что касается вашего пребывания здесь, то да формальное правило вы имеете. Можете начинать обустраиваться.
        Инг махнул в сторону залитых лунным светом полей. Вон там где-то. С сегодняшнего дня налог на попадание в Дальний стоит тысячу золотых.
        - Это беспредел! - воскликнул торговец.
        - Так это ж ведь только начало. Вы в курсе, что согласно уставу клана Злыдней, а значит и всей провинции, мы иногда, случайным образом, поднимаем налоги до девяносто пяти процентов, как на торговлю, так и на добычу ископаемых. Как ваш клан называется?
        - Дети Уокин, - со злобой бросил торговец.
        - Ах, какой кошмар. Буквально вчера мы, конечно же случайным образом, постановили, что все кланы, в которых есть слова Дети и Уокин, подпадают под действие повышенного налога, - продолжил изгаляться Инг.
        Торговец бледнел, краснел, пару раз взмахнул руками как будто, собираясь нас послать куда подальше, но при этом каждый раз одёргивал себя.
        - Наверное, мы не с того начали? - спросил Инг, - Давайте перенесём переговоры на утро, располагайтесь.
        Воин обвёл рукой луг.
        - Тут замечательный воздух, не правда ли? Свежий, как раз то, что нужно, для того, чтобы хорошо подумать. Как радушные хозяева, мы даже выделим вам охрану. Думаю, горделивые дворфы в непробиваемых латах, как раз сойдут. Запах у них, конечно, специфический, сами поймёте, но на что не пойдёшь ради безопасности? К тому же в лесу расположатся разведчики, они мастера бить белке в глаз с трёхсот шагов, можете спать спокойно.
        Я взглянул, на Аза. Тот еле сдерживался от того, чтобы не заржать в голос. Эя тоже веселилась, понимая всю подоплёку.
        - Не могу больше задерживать, столь высокоуважаемого господина. Единственная просьба - подумайте основательно, что именно вы можете нам предложить… - Инг развернулся и пошёл обратно.
        - Зачем? - спросил я.
        - Рэй, у тебя не так уж много опыта общения с торговцами. Мне же за последнее время пришлось с этим столкнуться, крепко. Народишко изворотливый, то и дело норовящий обмануть, так что поверь, завтра он будет как шёлковый. Его манят перспективы, и он найдёт, что нам предложить. Заодно и спесь собьём. Только одна просьба, не давай разрешения на строительство посёлка. У нас недостаточно сил, чтобы их контролировать.
        - Тогда не буду в эту ситуацию лезть, сам и разбирайся, - легко ответил я.
        - Договорились, я уже давно собирался пригласить кого-то из торговых кланов к нам. Правда, из наших. Но отказывать не будем. Они нам действительно пригодятся.
        На этом разошлись, предварительно сняв тревогу и распустив игроков по домам. Я тоже отправился отдыхать, на завтра, собственно, как обычно, запланировано множество дел.
        Глава 3
        Проснулся с первыми лучами, и тут же на меня накатила головная боль. Не такая сильная как вчера, но даже так - малоприятная.
        - Да сколько можно? - выругался я.
        Нужно с этим, что-то делать. Но с кем посоветоваться? Наверняка обычные методы здесь не помогут, нужен кто-то с обширным кругозором. Была бы Ласка на месте или кто-то из жрецов верити, то можно было бы обратиться к ним, а сейчас к кому? В голову приходила только Эя, дочка матриарха наверняка многое знает и имеет массу полезных знакомств.
        Боль так надоела, что меня перестало смущать даже то, что она дроу.
        Клановый дом пустовал. Драг сидит на Пике на пару с Хранителем, Шай и Инг ещё не зашли в Эллирию. Геф занимается всем чем только может помочь клану. От контроля за работниками, до открытия новых жил полезных ископаемых и их картографирования.
        Вышел на улицу и отправился в сторону трактира, надеясь там застать Седого, который оборудовал в одном из заведений нечто вроде штаба. Для себя и ближайших офицеров.
        На улице оказалось удивительно многолюдно, во все стороны тянулись телеги со стройматериалами, пышные матроны шествовали в сторону свежее отстроенного рынка. Вдоль набережной то и дело попадались каменщики дворфы, давшие слово, что в течении месяца приведут портовые сооружения в рабочее состояние. До приличного по их меркам было ещё далеко.
        - Не меня случайно ищешь? - сказала незаметно появившаяся Эя. Причём я был уверен, что ещё буквально долю секунды назад её здесь не было.
        - Нет, но ты тоже пригодишься, - ответил я с улыбкой. В последнее время она значительно сократила попытки соблазнить меня, что дало мне возможность слегка расслабиться в её присутствии и вести себя более естественно.
        - Вот так всегда, - с наигранной обидой произнесла Эя, - Наводишь с утра марафет, делаешь причёску, одеваешься. А он не меня ищет. Произвол!
        - Жизнь вообще несправедливая штука, но в своё оправдание могу сказать, что выглядишь ты отлично.
        - Хоть кто-то оценил! А то я уже была готова прирезать за комплимент, - по интонации не получалось определить, шутит ли она или нет.
        - В чём смысл? - попытался понять логику.
        - А зачем она мне? Я всё-таки девушка.
        - Ты дочка матриарха, наследница и глава огромного отряда. Этого мало?
        - Насчёт наследницы ты погорячился, впереди меня идут ещё пять сестричек, - по тому, как она произнесла последнее слово, можно было догадаться, что отношения у них, мягко говоря, не радужные.
        - То есть до мягкого на вид трона тебе не добраться? - спросил я. Ответ на этот вопрос может многое поменять. Я то воспринимал Эю как представительницу династии, пусть и герцогской, если сравнивать с понятными мне мерками, а она вполне может оказаться чуть ли не изгоем. Младшим сыном или дочерью, учитывая, кто правит дроу, которому вручили коня меч и отправили искать свою судьбу самостоятельно.
        - Никак…
        - Это даже хорошо, у тебя есть свобода в принятии решений, - попытавшись скрыть улыбку, ответил я.
        - Куда идём? - спросила она.
        - К Седому, составишь компанию? Заодно и перекусим, - спросил я.
        Эя кивнула. Шествовать с ней рядом по улице заполненной народом, оказалось интересным опытом. Местные как - будто понимали, что эта с виду хрупкая девчонка, может без труда вырезать половину города и даже не запыхается, поэтому обтекали нас на значительном расстоянии.
        Почему именно из-за Эи, а не меня? Всё просто - пока она не появилась, люди хоть и расступались вокруг меня, как владетеля провинции, но всё же не настолько быстро и не с таки затаённым страхом в глазах.
        Вошли в таверну - штаб. Седой обнаружился сразу.
        - Хей! Вы ко мне? - он махнул рукой, приглашая присоединиться к длинному столу, за которым уже сидел десяток офицеров его клана.
        Места нашлись для всех. Эя недовольно пыхтела, я[К2] присел на свободное место рядом с Седым, а ей досталось место по другую сторону стола. Ничего перебесится.
        - С чем пожаловал? - спросил Седой, делая глоток из деревянной кружки больше похожей на небольшой чан.
        - Есть пара важных моментов, но не сейчас, - я кивнул в сторону постояльцев, намекая на лишние уши.
        - Понял, - Седой кивнул, - У меня тоже есть несколько новостей. С какой начать?
        - Плохая и хорошая?
        Легендарный воин кивнул.
        - Давай с плохой, - всегда предпочитал узнавать о проблемах как можно раньше, чтобы оставалось время на реакцию.
        - Как скажешь. На южной границе начались нехорошие брожения. Разведчики зафиксировали, что дикие орки разгромили объединенные силы карнаков и стали лагерем недалеко от наших границ. При этом из степи, в нашу сторону, движутся всё новые и новые стойбища. Существует вероятность и довольно большая, что они собираются для большого набега.
        - Насколько их много? - спросила заинтересованная Эя.
        - Много. В разы больше, чем нас всех вместе взятых. Но сколько их будет через неделю - две сказать не берусь. Но то, что нам придётся непросто, это точно.
        - Чего раньше не сказал? - спросил я.
        - Сам узнал сегодня утром. Не успел поделиться информацией. Есть и хорошие новости. Те корабли, что стояли на рейде пошли на контакт. Это наши земляки, переселенцы из Южного Архипелага. Там снова началась смута и у них отжали их остров. Парни планировали основать колонию на этих землях, но, когда приплыли, оказалось, что место уже занято нами. Есть ещё одна новость. Сам решай к какой её относить. Королева Улья действительно ушла в горы, но провинцию не покинула, обосновалась в одной из пещер недалеко от торгового тракта. Получается так, что они перегородили один из основных караванных путей на север, в империю. С одной стороны это плохо, так как путь действительно удобный, остальные намного хуже. С другой - хорошо, сквозь подобный заслон мало кто способен пробиться, что сокращает нам количество дыр, из которых могут полезть враги.
        - Интересно… - протянул я, пока не понимая, как относиться к последней новости.
        Начнём с самого простого.
        - Насколько адекватные наши соотечественники? Можно с ними вести дело?
        - Да, можно. Ну, на первый взгляд, а там решай сам. Сведу тебя с их главным. Хочешь совет? Бесплатный. Поговори с ними, ребята стоят на раздорожье. Крепость у них отбили, с насиженной земли выгнали, кланлид психанул и удалил персонажа, решив начать всё заново. Пригласи их к себе, могут и согласится…
        - А сам, почему не пригласишь? - в подобные подарки вериться с трудом. Седой конечно союзник и ближайший соратник, но у него свой клан, об усилении которого он и должен думать в первую очередь.
        - Можно это будет моим маленьким секретом? Буквально ещё пара дней и сам всё поймешь, - ответил Седой.
        Ответ мне не понравился. Скользкий какой-то, не в духе Седого.
        - Хорошо, - с нажимом ответил я.
        Воин, заметивший мою реакцию, дружески улыбнулся и сказал:
        - Не ищи здесь врагов, таковых среди нас нет. Поверь, тебе придётся по вкусу.
        - К чему секреты?
        - Это не секрет, скорее сюрприз. Нужно только дождаться нужного момента.
        - Не хочешь говорить не нужно, - я оглядел зал. Народа стало ещё больше, - Прогуляемся?
        Втроём мы вышли на улицу и переместились ближе к воде.
        - Что за секретность, Рэй? - спросил Седой.
        - Мне тоже интересно, - поддакнула Эя.
        - Скорее личное…
        Прежде чем я успел продолжить, дроу сказала:
        - Личное? Давай выкладывай мне интересно…
        Я с осуждением глянул на Эю.
        - Ладно, - я посмотрел на Седого, - Ты когда-нибудь слышал о том, что игроков внезапно скручивает от боли и перед глазами начинают мелькать картинки? Как будто кто-то пытается до меня донести некую информацию, но этому существу не хватает силы…
        Шум в ушах, в последнее врем постоянно сопровождавший меня, недовольно усилился, висок стрельнул болью. По всей видимости, это отразилось на моём лице. Поэтому Седой вдруг напрягся и спросил:
        - Сейчас тоже было?
        - Да, - ответил я. Чего скрывать, если сам пришёл.
        - Это появилось после драки с королевой?
        - Снова, да.
        Седой неуверенно произнёс.
        - Наверняка это как-то связано с тем боем, если бы ты сказал мне, как ты это проделал, было бы проще. Я и сам не дурак, понимаю, что здесь как-то замешаны боги, но хоть стреляй, не понимаю как это возможно.
        - Я просто попросил помощи, когда понял, что нам не выстоять. И неожиданно её получил…
        - И всё? - с недоумением пробормотал Седой и резко провёл ладонью по щетине. Настолько, что она отчётливо зашелестела.
        - Наверное, это ещё как-то связано с моим участием в Ритуале, но объяснить тебе хоть что-то толком я не могу. Сам ничего не понимаю.
        Повисла пауза. Эя как будто решившись на, что-то, сказала:
        - Рэй, у нашего дома, у его верхушки, сохранились воспоминания о старых традициях и о том, что Всеединый не всегда был единственным. Мать никогда не посвящала меня в эти вопросы, но она точно что-то знает и ещё она что-то ищет. Давно, но без особого успеха. Если ты сможешь дать ей хоть какие-то намёки и облегчить поиски, то возможно она поможет. Я правильно поняла, что ты обратился напрямую к другому богу, и он помог тебе?
        Глаза Эи светились тревогой и… ожиданием. Видно было, что мой ответ для неё важен.
        - Да, всё так, - ответил я и посмотрел в малинового цвета глаза дроу.
        - Ты уверен?
        - Абсолютно.
        Правая рука Эи обхватила рукоять кинжала столь сильно, что и так бледноватая кожа стала мраморно белой.
        - Мне нужно подумать и посоветоваться.
        - Ты хочешь уехать? - спросил я.
        - Это отнимет не так много времени, может пару дней. Порталы, знаешь ли, позволяют перемещаться довольно быстро…
        У меня мелькнула интересная мысль.
        - Понятно, удерживать не буду. Но есть пара вопросов. Первый и самый главный, как усилить контакт с той сущностью, что мне помогла? И второй, более шкурный. У тебя какие свитки, грузовые или личные?
        - Личные. А что, нужно что-то протащить? Думаю, за ту информацию, что я передам матушке, она вполне может расщедриться и выделить мне один грузовой.
        - Тогда, прежде чем отправишься, подойди к Ингу и обсуди список того, что нам нужно. Он весьма обширен. Наверняка и у вас найдётся то, что нам нужно.
        - Договорились.
        Седой, до этого стоявший тихо и только слушавший сказал:
        - Не знаю, Рэй. Я попробую, что-то выяснить. Возможно и нароем нечто важное. Насколько сильно тебя корёжит во время приступов?
        - По большей части это воспринимается как лёгкий шум в голове. Но иногда скручивает на все сто, так, что я и устоять на ногах-то не могу.
        - Плохо, будем искать.
        Помолчали. Каждый думал о своём.
        - Седой, меня давно мучает вопрос о порталах. Смотри, у нас есть провинция и по большому счёту мы её не контролируем. Кто угодно может открыть портал в любое место и высадить там хоть войска, хоть старателей, хоть что угодно делать. Мы этого даже не заметим. Нам не закрыть всю провинцию разъездами…
        - А, вот ты о чём. Да, это проблема.
        - И что делать? Ведь как-то эта проблема решается…
        - Пока мы ничего не можем сделать, а в целом провинции побогаче строят портальные навигаторы с функцией свой - чужой. То есть, те кто имеют положительную репутацию с нами могут создавать портал в любое место, чужие тоже могут, но у них всегда одна и та же точка выхода, обычно нечто неприятное. Жерло вулкана, наглухо изолированная пещера, ну или, если нет чего-то подходящего, то квадратная крепость с порталом посредине и сильным гарнизоном, готовым встретить незваных гостей.
        - Значит, всё таки решение есть… Эя узнай у матриарха, сможет ли она помочь нам в строительстве подобного маяка, и если да, сколько это будет стоить
        - Без проблем. Узнаю. Ладно, мальчики с вами хорошо, но мне ещё нужно найти Инга, думаю, мать будет не против подзаработать на поставках.
        Эя развернулась и сексуально виляя бёдрами удалилась.
        - Организуешь мне встречу с переселенцами на кораблях? Хочу на них глянуть, - спросил я, когда спина дроу растворилась в толпе.
        - Без проблем, хочешь, можем отправиться хоть сейчас.
        Я прикинул, что дел на утро у меня нет. Усиленный фарм на сегодня отменил, переговоры с торговцами только после обеда, да и нужен я там только как символ. Переговоры будет вести Инг. Что ещё? Вроде всё, если не считать текучки, которой всегда навалом. Но для усиление Злыдней это важно.
        - Давай.
        Через десять минут мы отправились на встречу. Пока летели, написал Санти. Я очень ждал известий о Ласке и питомцах и вот оно пришло.
        - «Привет, Рэй. Твои добрались в целости и сохранности. Выдвигаемся на север, как и договаривались. Через пару недель, надеюсь, доберемся до бывших земель Верити. Отбой связи».
        - «Как Дракоша и Клык?»
        - «Всё вроде нормально, только они почему-то отображаются как свободные, не агрессивные местные, что очень странно. Но делают всё, что им скажет Ласка, так что с этим проблем нет. Что-то случилось? Раз спрашиваешь?»
        Прочитав сообщения, у меня упал камень с груди. По крайней мере живы и не превратились в агрессивных монстров. А дальше будем разбираться, когда они вернуться, что будет ещё не скоро.
        - «Нет. Ничего такого, с чем бы не справились».
        - «Отлично. Буду держать тебя в курсе».
        Корабли стояли на прежнем месте, но теперь гораздо ближе друг к другу, чем раньше, образовывая круг с парой самых больших в середине. Чем ближе я подлетал, тем больше приходило осознание размеров этих монстров. Гиганты! Особенно те, что находились в средине. Самый большой можно было бы сравнить с авианосцем времён второй мировой войны. И как только они двигаются с помощью ветра?
        Подлетев ближе, я разглядел несколько десятков игроков, они повскакивали с насиженных мест и с интересом смотрели нашу с Седым сторону, самое важное - не атаковали. Паруса были собраны в рулоны и закреплены на реях, поэтому с приземлением проблем не возникло, да и места на палубе хватало. Копыта пегаса забарабанили по дереву. Пять секунд и мои ноги коснулись палубы.
        Качка практически не ощущалась. Неудивительно, учитывая размер этой махины. Седой решил не слазить со своего дракона, а убедившись, что меня не атакуют, крикнул:
        - Всё, Рэй, до места я тебя сопроводил, дальше сам. Эй, матросы позовите капитана Шекеля, тут к вам будущее начальство прибыло.
        После этих слов, Седой дёрнул поводья и дракон, до этого зацепившийся задними лапами за реи, отвалился в сторону, и почти касаясь брюхом воды, полетел в сторону берега.
        Оставаться в одиночестве среди незнакомых игроков оказалось не самой приятной частью этой поездки. Я сейчас лёгкая мишень. Хитпойнтов всего ничего, да и в целом не боец, а народ здесь собрался матёрый. Самый низкий уровень, что мне удалось разглядеть, был двухсот двадцатый, остальные выше.
        К моему удивлению, здесь было много местных. Уровни чуть поменьше, чем у игроков, но тоже грозная сила. В целом это понятно, далеко не каждый игрок захочет ежедневно заниматься мытьём палубы или лазить как паук, чтобы расправить или собрать паруса. Для этих рутинных дел и нанимались НПС. Логично.
        Постепенно количество людей, вокруг меня росло. Больше сотни уже точно. Большинство смотрело с интересом, но я заметил и много раздражённых взглядов.
        - Это ты что ли там глава? - спросил один из игроков и сплюнул себе под ноги.
        - Допустим я, есть проблемы? - я придал голосу максимально скучающий тон и смотрел на этого оборзевшего, как на кусок известной субстванции. Не показывать, что опасаюсь их. Поймут - тут же прирежут.
        - Есть, - улыбка говорившего мне не понравилась, но ещё больше мне не понравился огромный тесак в его руке.
        Игрок сделал шаг в мою сторону…
        - Разошлись в стороны, - команда прозвучала откуда-то из задних рядов. Большинство тут же расступились, но некоторые сделали это с раздражением и некоторой заминкой, как будто раздумывая, стоит ли подчиняться. Не всё тут у ребят гладко… Не могут поделить власть после того, как основатель клана ушёл? Похоже на то. С другой стороны, мне это только на руку. Будет возможность сыграть на противоречиях. Если мне вообще дадут сыграть ту партию, что мне предложил Седой.
        - Ну! - в голосе говорившего появилось раздражение.
        Я его увидел. Невысокого роста мужчина, с клочковатой бородой, в которой хорошо прослеживалась седина и полностью лысый. Настолько, что мне показалось, если солнечный зайчик упадёт с его головы на парусину, то она непременно загорится. Одет он был в тёмный, видавший виды кожаный плащ, со стоячим воротником. К поясу приторочена кривая сабля и мушкет с толстым стволом.
        С первого взгляда он показался мне тем, с кем вполне можно договориться. На условиях конечно…
        Капитан Шекель, как его назвал Седой, попытался подойти ко мне ближе, но ему заступили дорогу пара хорошо экипированных бойцов. Он смерил их тяжёлым взглядом:
        - Снова? Или вам прошлого раза оказалось мало… - в голосе шекеля звучало раздражение.
        - С того момента многое изменилось, - вскинув подбородок сказал один из заступивших.
        - Волки, покажите - ка зубы, - подняв руку со сжатым кулаком произнёс капитан.
        Моментально отреагировали местные. Выхватили сабли и мушкеты, но стрелять не спешили. Игроки поделились на два неравных лагеря. Большинство поддержало двух зачинщиков, меньшая часть Шекеля.
        - Под шконки загоню, падаль! - прогремел Шекель и выхватил саблю.
        Дело принимало совсем нехороший оборот, и похоже, я стал его спусковым крючком. Не удивительно, что они так долго стояли на рейде, не предпринимая попыток выйти на контакт.
        - А ты попробуй! - рявкнул и выстрелил из пистоля с неимоверно широким дулом, больше подходящей небольшой пуке в капитана, - Реж их! А я займусь этим.
        И указал на меня саблей.
        Капитан хоть и поймал полный заряд картечи в лицо, через долю секунды пришёл в себя и крикнул:
        - Навались!
        Я не терял времени даром, решил свалить куда подальше. В паре метрах от меня высилась мачта, настолько толстая и высокая, что из неё можно было бы смело нарезать досок на небольшой городок. Я скользнул к ней, ухватился рукой за верёвочную лестницу и начал быстро подниматься наверх. Ну не драться же мне с почти трёхсотым уровнем, который, как и сказал, устремился вслед за мной.
        Пока карабкался наверх, успел черкануть Азу и Седому.
        - «Быстро всех сюда, нужна подмога, срочно!!!»
        Ответ пришёл тут же, написал Седой.
        - «Что ты там уже натворил?»
        - «Похоже, спровоцировал гражданскую войну в клане…»
        - «Рэй… ты не меняешься, сейчас будем!»
        Глава 4
        Противник наступал на пятки, и мне приходилось прикладывать все силы, чтобы сохранять дистанцию. Карабкаться по верёвочной лестнице оказалось тем ещё удовольствием. Руки то и дело соскальзывали, центр тяжести с непривычки постоянно перекашивался, так что я поднимался чуть ли не лёжа.
        К сожалению, у моего недруга подобных проблем не имелось. Наверное, сказывался опыт, которого у меня не было.
        - Куда ты убегаешь? - прогнусавил он и попытался достать до моих пяток тесаком.
        Я вовремя подпрыгнул, и лезвие просвистело в миллиметрах от ступни.
        Тем временем на борту разверзлась бойня. Отовсюду доносились выстрелы, лязгали мечи, шипела магия. Палубу затянуло белым пороховым дымом и стало решительно не понятно, кто побеждает.
        Увидел, как остальные корабли спешно поднимают якоря и спешат к месту побоища.
        Лестница закончилась и мне не оставалось ничего другого как перескочить на рею и рвануть в сторону. Идти оказалось не так легко, как я ожидал. Круглый ствол был покрыт какой-то скользкой жидкостью, так что ноги то и дело норовили соскочить вниз, спасала только верёвка, натянутая вдоль реи на уровне глаз. Без неё уже давно бы грохнулся вниз.
        Оглянулся, противник, сверкая улыбкой, спешил за мной. Меня пока что спасало только, то что длинна реи ещё не закончилась, но до этого момента осталось совсем немного.
        Собственно, через десять секунд мне уже некуда было отступать.
        Офицер, или кто он там, победно улыбнулся. Я достал саблю, но что это мне даст? Сороковый уровень против почти трёхсотого… Даже если удар не пройдёт, за счёт его силы меня сбросит вниз, и не факт, что мне удастся пережить это падение. Не в той я форме.
        - Отбегался? - пролаял игрок и нанёс удар.
        Я отбил удар. С натугой, показалось, что я пытаюсь драться соломенным прутиком против рельсы. Противник не спешил, полностью уверовав в победу, на его месте это не удивительно, уж слишком велика разница.
        - Готов? - спросил он, с лёгкостью отбивая удар. Слишком медленный, чтобы добраться до противника. Мне бы сейчас былую форму, и даже не смотря на перевес в уровнях, ещё непонятно, кто бы вышел победителем, особенно, если бы Дракоша и Клык прикрывали фланги.
        - К чему? - спросил я и сделал ещё один шажок назад.
        - К перерождению конечно.
        - Не дождешься, - сказал я и рванул к нему. Раз у меня нет шансов победить в схватке, попробую хотя бы сбросить с реи на палубу.
        Рывок к противнику удался. Почти, я с разбега впечатался плечом ему в грудь, но это не принесло ожидаемого результата. Как будто в скалу врезался. Сверху по голове прилетел удар. Настолько сильный, что я не удержался и скатился вниз зацепившись рукой за рею, повиснув между противником и пропастью, так как забрались мы весьма высоко.
        - Козляра, - прошипел я, раз уж погибать то с музыкой. Дёрнулся одной рукой вверх, поближе к недругу, во второй сабля. Острие уходит вверх и впивается в самое дорогое место для любого мужчины. Провернул ладонь, так чтобы придать максимально болезненные ощущения. Противник взвыл. Не столько от потери здоровья или боли, сколько от обиды.
        - Я тебя… - он в бешенстве попытался наступить мне на руку, но я не дал ему этого сделать, бросил саблю вниз. Схватил его за ноги и дёрнул в сторону. Этого хватило, чтобы он пошатнулся и потерял равновесие. Остальное доделала скользкая рея.
        Так мы и полетели вниз. Ревущий заговорщик и я, всё ещё вцепившийся в его ноги. В полёте успел несколько раз перевернуться. В голове промелькнула дурная мысль: «Интересно, а каким местом лучше приземляться в подобной ситуации? Головой? Сомнительно. На ноги. Тоже нет. Вот понял! Лучше приземляться на голову недругу!»
        Так и получилось. Но не сказать, что мне от этого стало намного лучше. Упал на какого-то бугая, который вот-вот собирался зарубить местного. Перекатился и не видя ничего от боли, рванул в сторону. К Шекелю, который забрался на помост и оттуда ловко рубил наседающих заговорщиков.
        - И часто у вас так? - спросил я. Когда взобрался к нему.
        - Нет, - ответил он, приголубив очередного мятежника.
        К флагману, борт к борту, пришвартовалась ещё пара кораблей. К ним ещё по несколько, что только прибавило накала в схватку. На каких-то кораблях находились лояльные капитану игроки, на каких-то поддерживали заговорщиков. Куда ни глянь, везде шла отчаянная рубка. Прошли десять минут, за ними ещё пять и я понял, что нас постепенно оттесняют к носу корабля.
        - Ты вызвал подмогу? - прорычал капитан.
        - Да, уже должна быть. Не понимаю чего так долго…
        Юркнул в сторону, подальше от дыма, и уставился на небо.
        - Где вас черти носят? - выругался я.
        В этот же момент я увидел, как к нам мчится четыре десятка драконов и пегасов. Каждый нёс как минимум по паре наездников, драконы, которых было значительно меньше, были усыпаны игроками настолько, насколько позволяла грузоподъемность.
        - И полгода не прошло, - радосто оскалился я. Чтобы через секунду выругаться.
        Один корабль, ещё не присоединившийся к общей свалке, заложил вираж и повернулся бортом к нашей подмогой. Над водой растеклись гулкие хлопки орудий, и пяток животных вместе с всадниками кувырком полетели в воду. Шутка ли, даже не самый большой корабль имел не меньше пятидесяти орудий по каждому борту. Что они могли натворить подойдя вплотную к дальнему всем флотом и отрыв огонь, я даже представлять не хочу.
        Грязно выругавшись, я продолжил смотреть, как долгожданную помощь расстреливают из корабельных орудий. Пегасы полетели прямо, а пятёрка драконов, заложив крутой вираж, помчались в сторону корабля. По пути они потеряли ещё одного, но добравшись поднялись выше, туда где их не достанут залпы орудий и выдохнули огонь.
        Судно за секунду превратилось в живой факел. Мятежники вперемешку с поддержавшими их местными начали факелами сыпаться в воду. Драконы дыхнули ещё раз, довершив агонию.
        На флагмане дела у Шекеля разворачивались совсем плохо. Нас оттеснили к самому носу корабля, и противников с каждой секундой становилось всё больше. Даже то, что где-то далеко послышались звуки разгорающейся схватки не сильно радовало. Противников слишком много.
        Шекель с тоской оглядел корабли и крикнул мне.
        - Если не хочешь, чтобы они принялись после нас за порт, передай своим, чтобы поджигали корабли. Сейчас же!
        Я написал Седому. Просьба была выполнена тут же. Вместо того, чтобы скидывать бойцов, оставшиеся в воздухе драконы, начали поджигать корабли. По волнам мятежников разнёсся яростный и в то же время возмущённый вой. Они теряли всё. Если у них не будет кораблей, то и мятеж потеряет смысл.
        Пламя разрасталось со страшной скоростью, поглощая корабль за кораблём. От берега к нам спешили небольшие шхуны, доверху заполненные игроками. Безрассудство. Трудно представить, что с ними бы сделали орудийные залпы… Иначе кроме как геноцидом это было бы трудно назвать.
        - Что ты наделал?! - обращаясь к Шекелю прокричал один из лидеров заговорщиков. Подельник того, который погнался за мной в начале бунта.
        - Вы ничего не получите, кроме длительной пешей прогулки в известном направлении, - ответил Шекель.
        Со стороны борта мелькнула несколько теней и ряды врага словно взорвались. Поначалу я даже не понял, что произошло. Это пара наездников вируозов, спогли протиснуть своих драконов, сквозь игольное ушко парусной оснастки и задними лапами пройтись по рядам врага. А если это помножить на массу и на скорсть, то можно сказать, что в них врезался таварняк на скорости не меньше чем пара сотен километров в час.
        - Задавайтесь! - рык Седого разнёсся по полю боя. Он оказался среди виртуозов, пробившихся на палубу - И сохраните хотя бы один корабль, иначе потеряете всё.
        - Рот закрыл, падла! - вперёд выбился один из лидеров противостоящей группировки, тот который меня преследовал.
        - Это кто здесь такой говорливый? - Седой повернул голову в сторону говорившего.
        Смерил его взглядом и дёрнул поводьями. Дракон тут же подчинился и в оппонента полилась струя пламени, к ней тут же присоединилось ещё парочка, образовав на конкретном пятачке филиал Ада на земле. Я стоял достаточно далеко, но даже так, до меня долетел нестерпимый жар.
        Через пять секунд всё закончилось. Глава заговорщиков погиб, прихватив с собой ещё десяток, оказавшихся не в том месте, бунтовщиков, что значительно охладило пыл у оставшихся.
        Пока те не опомнились Седой начал раздавать указания.
        - Оружие в сумки, рассредоточиться. Маги, чёрт бы вас побрал, чего стоим? Сейчас же всё сгорит к чертям. Используем воду и холод! Милишники, тоже помогайте.
        Меня слегка кольнула зависть, не скоро я ещё научусь командовать ТАК. Чтобы противники, которые ещё минуту назад готовы были зубами рвать глотку, уже подчинялись приказам.
        Закипела работа. Маги постарались, палубы и борта кораблей затянулись коркой льда, но на большинстве кораблей огонь уже успел спуститься вниз и потушить его не получалось.
        - Расцепляй корабли! - тут же послышался крик Шекеля, - Разводим в стороны!
        Спасение кораблей растянулось до самого вечера. Три корабля, это всё что удалось спасти, остальные либо сгорели, либо получили такие повреждения, что их проще пустить на растопку каминов, сначала хорошенько выпотрошив внутренности естественно. Среди выживших оказался и флагман, что очень радовало Шекеля, по его словам, построить подобный шедевр не просто трудно, а практически невозможно. Так как помимо самих материалов, которые к слову стоят не один десяток миллионов - годовая казна среднего по силе клана, нужен ещё и специальный, одноразовый чертёж. Достать подобный, считалось невероятной удачей, а стоимость подчас превосходила стоимость самого корабля.
        Проигравшую сторону отконвоировали на берег и выставили охранение из дроу и лучников, чтобы у них не появлялось лишних мыслей о побеге или любой другой вредоносной деятельности. Хотя особо препятствовать побегу никто и не будет, если сбежавшие не побегут в Дальний. А так… пусть бегут, провинция огромная, чтобы пересечь её пешком потребуется около недели, а то и больше. Это при хорошем темпе, по шестнадцать часов в сутки. Особо медленные могут и за месяц не поспеть.
        - Что планируешь с ними делать? - спросил я у Шекеля.
        - Сначала поговорю. Многие из них неплохие ребята, которые выбрали неправильную сторону. Будут и те, кого я ни при каких условиях не готов брать с собой дальше, думаю, выделю им один из оставшихся кораблей, и пусть отправляются куда хотят.
        - Не жирно им будет? - спросил я.
        - Нет, я не хочу, чтобы меня позже обвиняли в том, что я их обокрал. Флагман, принадлежит мне по праву, я лично нашёл на него чертежи, с постройкой клан помог, не спорю, но этот долг я уже отработал. Остаётся 2 корабля и немногочисленные припасы, вот и поделим пополам.
        - Лезть в вашу кухню я не буду, разбирайтесь сами, нужно чем-то помочь обращайся…
        - Договорились, - Шекель с хитринкой посмотрел на меня, - Когда вербовать-то планируешь, а то я всё жду?
        Только усилием воли я не дал своей челюсти скакнуть вниз от удивления. Постарался сохранить каменное лицо, но не смог, на лице всё равно появилась улыбка.
        - Каррамба, не думал же ты, что я просто так пригласил тебя на корабль, хотел договориться об условиях перехода под твою руку. Похоже, мятежники не хотели допустить именно этого, поэтому и подняли мятеж именно сейчас.
        - Возможно, но с чего такое желание, ты не в курсе кто мы, не в курсе понравиться ли тебе у нас, кто наши враги и ещё сотня других сомнений…
        - Положим, я навёл справки, в том числе и о бое с Королевой Улья и почему у тебя всего сороковой уровень, так что примерно представляю, что вливаемся в пусть и малочисленный, но отчаянный коллектив. Такой же, как и мы. А если уж совсем откровенно - нам попросту некуда идти. Назад на Архипелаг вернуться не можем, нас тут же развесят на реях, двигаться на север не хочется, мы привыкли к более мягкому климату, и ни у кого нет желания путешествовать в тулупах. Можно конечно попробовать обогнуть континент и уйти на запад материка, но там сидят китайцы и индусы. Сам понимаешь: другая культура и менталитет. Не сложится у нас там. Вот и получается, у нас есть полная мобильность на море, но нигде нам не рады. Но и это не всё, вот ознакомься.
        Шекель передал мне листок, на котором крупными буквами было выведено: «Кодекс» с десятком пунктов. На что члены клана согласны пойти, а на что нет.
        - Я отойду пока, поговорю с некоторыми восставшими, может получится их образумить, а ты подумай, нужны ли мы тебе на таких условиях.
        Пробежавшись по пунктам, я не увидел в них ничего сверхъестественного. В основном всё сводилось к тому, что народ хотел продолжать бороздить море и иметь некую автономию. При этом соглашаясь бросить все дела и примчаться на помощь в случае агрессии или удерживать морские границы, насколько хватит сил. Меня подобный расклад меня устраивал, усиление клана на море нужно, учитывая протяжённость береговой линии. Другой вопрос насколько они смогут воплотить в жизнь свои хотелки с двумя кораблями? Пусть один из них и весьма крупный. Отдельной строкой стоит вопрос лояльности. Корабль это не дом на земле. Вышли из клана, подняли якоря и ищи их потом по морским просторам, а деньги-то в новые корабли вложены, экипаж из местных оплачен из клановой казны. В общем вопросы есть. С другой стороны, это всё купируется просто хорошими отношениями в клане…
        Документ натолкнул меня на мысль о том, как в принципе должен выглядеть состав? Пара тройка человек во главе, а остальные мясо? Нет, подобный путь неминуемо приведёт к деградации. Более адекватный подход будет таким. Совет офицеров, где каждый будет отвечать за своё направление, Шай и Инг административные и ведение кланового хозяйства, Драг воздушные силы, Шекель море…
        Пока что некого поставить сверху над ремесленниками, старателями, пограничниками, армией. Ещё нужен казначей, так как квалификация Инга значительно выше, чем банальный подсчёт золотых. Людей нужно море. Над войсками я бы поставил сверху Седого или Аза, это идеальный вариант. Но у них свои кланы, о которых нужно заботиться. Подумать есть над чем…
        - Ознакомился? - спросил Шекель.
        - Да, в целом согласен, но в клановом уставе я пропишу принадлежность кораблей, как собственность клана, а не как имущество личного пользования. Если конечно человек не придёт уже со своей посудиной, тогда это только его.
        - Это логично, у нас заведено схожим образом, с нюансами, но примерно так.
        - Тогда договорились, - Шекель протянул руку.
        - Договорились.
        - Раз так, то я хотел бы тебе кое-что показать. Свою мечту… - капитан протянул мне десяток листков, - Посмотри, на этот раз я уходить не буду. Отвечу на вопросы, если они возникнут. И да, это копия, оригинал в надёжном месте…
        Я хмыкнул. Не доверяет, на его месте я бы действовал схожим образом.
        На первом листе было изображено нечто, лишь отдалённо похожее на корабль. Отдалённо он напоминал огромный утюг, примерно такая же форма корпуса, пологие борта, только в отличие от домашнего прибора, борта были испещрены десятками каверн. Парусов, мачт, и всего такого у этого корабля не наблюдалось. Как он будет двигаться по морю я не понимал. Разве что на магическом ходу, да и то есть вопросы. Как его запитать, где набраться такой прорвы энергии…
        Дальше шла смета по материалам. Увидев, мои глаза расширелись. Да, тут на десяток восстановленных Городов хватит. Я примерно представлял расход пиломатериалов на восстановление Дальнего. Этот монстр требовал в сотню раз больше…
        - Это что? Нет, я понимаю, что корабль, но-о-о… - частично от подобного проекта у меня загорелись глаза. Хочу-у-у!
        - Авианосец, полноценный. Видишь вот эти пещерки, - Шекель указал на выемки в борте.
        - Вижу, не слепой.
        - Это стойла для драконов. Девяносто восемь штук. Если его построить это… это…..здец всем! Вот! Если подробнее, то размер как десяток вот тех лоханок, - Шекель махнул в сторону флагмана, - прочность как у сотни. Магический щит, закрывающий от любого вида урона. Винт, вместо парусов. Но самое главное с таким количеством драконов, мы не подпустим к себе никого! Понимаешь, что это значит…
        Глаза капитана горели лихорадочным огнём. Он жил этой идеей, хотел её, желал. И я понял, что если дам добро на постройку, он будет моим навсегда. Причём моим с потрохами.
        - Сколько стоит это чудо?
        - Эхх-х, - Шекель махнул рукой, - По ценам на прошлый месяц около пятисот миллионов золотых…
        - Ох, ё-ё-ё-ё… - протянул я. Думал, будет миллионов восемьдесят, пусть сто, ладно двести, но пол миллиарда… Это немыслимые суммы…
        - Рэй, я всё понимаю, подобное я даже не знаю кому по карману, разве что каким-то императорам или сильным союзам, да и то не сразу придётся долго упорно копить, но пообещай, если когда-нибудь у нас появится возможность его построить, мы это сделаем. Договорились?
        - Что нужно для его строительства? Доки, какие-то специалисты, чтобы была возможность приступить к строительству сразу, если мы решим дать этому ход?
        - Док, специалисты, редкие материалы, которые нужно постепенно накапливать, не найдётся столько сразу на рынке и много чего ещё.
        - Хорошо, сведу тебя с Ингом, думаю, вы поладите на фоне строительства кораблей, он этим тоже грезит, он передаст тебе дела по старой верфи. Теперь это будет твоя забота, в том числе и её восстановление, с финансами и специалистами попервой поможем. И готовься, подготовь всё к строительству. Постепенно, не забывая о постройке и обычных судов, в том числе торговцев, а там увидим, как дела повернутся. Может, и начнём строительство твоего монстра.
        «Рано или поздно грифоны начнут приносить доход…» - это я уже сказал про себя.
        Глава 5
        - Хрень, - сказал Шекель, стоявшему возле него, Ингу. Такой вердикт он выдал после того как облазил старые верфи вдоль и поперёк.
        - Почему? - переспросил Инг. Не понимая, что так не понравилось нашему адмиралу.
        Именно такое звание Шекель получил в клановой иерархии, автоматически войдя в состав офицеров.
        - Посмотри на размер строительных доков, - Шекель махнул в сторону каменных проёмов, - Какие здесь можно строить корабли? Однопалубные барки в лучшем случае, а скорее всего бриги или бригантины. Эти корабли нужны, конечно, но для обеспечения безопасности они не подходят, нужны как минимум фрегаты. Здесь проще всё снести и на базе оставшегося построить заново.
        Я оглядел бухту, в которой расположились старые верфи. Достаточно широкая, метров четыреста. С одной стороны берег пологий, вода неспешно накатывает на белый, как лист бумаги, песок. С другой, берег более каменистый, но тоже пригонный для строительства.
        - Для чего обычно используют бриги? - спросил я, не столько от незнания, сколько желая подтвердить свои выводы.
        - Патрулирование, торговля в пределах небольших расстояний, таких как одна провинция, доставка войск и грузов, - тут же отчеканил Шекель.
        Я кивнул, мои выводы подтвердились.
        - Хочешь сказать, что нам не нужны подобные корабли? - спросил я.
        - Нужны, - не стал спорить Шекель.
        - Тогда я не понимаю о чём мы спорим. Нам нужна верфь, которая способна строить все виды кораблей. Начиная от рыбацких шлюпов, заканчивая тем красавцем, что ты мне показывал. Причём строить быстро. Нам не дадут много времени, прежде чем попробуют на зуб, - я провёл рукой вдоль бухты, - Здесь места хватит на всё, ещё и останется…
        - Это дорого, - сказал Шекель.
        - Что в твоём понимании дорого? - спросил у нашего адмирала Инг.
        Шекель замялся, ответ на этот вопрос покажет, какими суммами он привык распоряжаться в предыдущем клане.
        - Если мы говорим о фрегатах, то одно достроечное место будет стоить около миллиона. Для того что мы наметили нам нужно не меньше, чем пять, чтобы выдавать по кораблю в месяц. К этому же нужно добавить стоимость рабочих и покупку материалов. Если брать корабли классом повыше: трёхпалубные, четырёхпалубные или если уж совсем размечтаться то шестипалубные, такие же, как и моя Дева, то тут нужно не меньше чем по семь миллионов. Но это всё бесполезные рассуждения, вряд ли у нас найдутся деньги даже на парочку доков для фрегатов, не говоря уже о чём то большем. Не зря на Архипелаге только избранные кланы имеют хотя бы по несколько стапелей и уж совсем единицы имеют нечто большее. Чтобы построить Деву, клан пахал целый год, затем ещё полгода ждал свою очередь на верфь.
        Шекель развёл руками.
        - С чего бы ты начал? - спросил Инг.
        - Да что вы пристали… - взмахнул руками Шекель, - Не знаю…
        - Иван, - Инг обратился к Шекелю по настоящему имени, которое тот сообщил при вступлении, как собственно почти все данные, начиная от номера телефона заканчивая местом жительства. Стандартные требования для кланов, начиная со середнячков, - Давай смоделируем ситуацию, у нас на данный момент есть около пяти миллионов золотых, которые мы планируем выделить на верфи.
        Глаза Шекеля широко распахнулись, он постарался сдержать удивление, но у него это плох получилось. Инг незаметно улыбнулся и продолжил:
        - Около полутора уйдёт на приведение в порядок старой верфи, так чтобы она могла начать строить первые корабли. Пусть и бриги. Они тоже нам нужны. Остается три с половиной. Вот теперь главный вопрос. Что лучше заложить три дока для фрегатов или один скажем для трёхмачтовых? Думай. Нам не с кем больше советоваться по этому вопросу, за море отвечаешь именно ты!
        Шекель пару минут молчал, за это время мы успели отойти от старых верфей и спустится ближе к берегу. На губах тут же появился солоноватый привкус лёгкого бриза. Наконец, наш адмирал ожил и продолжил:
        - Нет единого формата, какие корабли строить. Каждый уникален и занимает свою нишу. Фрегаты - это штыки войны на море. Обычно их больше всего во флотах. Это и не удивительно, у них самый лучший показатель по цене и эффективности. Также их можно использовать для сопровождения торговых караванов, скорости хватит.
        Глаза Шекеля невидяще уставились на море, мысленно он находился где-то среди будущей стройки, формируя флот мечты. После недолгого молчания он продолжил:
        - Да, нам в любом случае нужны, как минимум парочка доков под строительство фрегатов. Остается ещё полтора миллиона. Можно конечно третий начать строить и оставить небольшой запас, но я бы предпочёл строительство стапелей для шестипалубников, пусть медленно, но рано или поздно он у нас будет. Тут какая штука, подобные строительные мощности есть лишь у немногих кланов и там обычно очередь на месяцы вперёд. Так что если построим нечто подобное, то помимо всего, ещё и сможем неплохо заработать.
        - Вот, это уже неплохо, - Инг довольно потёр ладони.
        Да и в целом настроение последние два дня у него было приподнятым. Он умудрился, на пару с Шай, раскрутить торговый клан на неплохой, беспроцентный кредит, оплачиваться который будет за счёт налогов. С этого дела мы получили двадцать пять миллионов золотых, так что в казне клана снова появилось золото. Единственное, с нас взяли обещание, не допускать в провинцию другие торговые кланы в течении двух месяцев, что в целом не так уж и долго. Промелькнут, и не заметим, а сейчас эти деньги придутся очень кстати. В том числе и на оплату нависающего коронного налога.
        - Тогда договорились, - подвёл итог я, - Шекель сможешь сам заняться строительством, чтобы Инга не напрягать?
        - Само собой, - сказал шекель довольно.
        По сравнению с его предыдущим кланом, мы сразу выделили ему больше, чем он видел там за год, а то и несколько.
        Этот разговор случился спустя два дня с момента, когда мы отправили мятежников на поиски своей судьбы, выделив один из оставшихся кораблей. До сих пор перед глазами стоит картинка, как стоящий на берегу Шекель машет рукой бывшим сокланам, при этом приговаривая:
        - Бывайте, ихтиандры…
        После отправки мятежников пришлось решать огромное количество организационных вопросов, так как Злыдни скакнули в количестве больше чем в двадцать раз.
        Поселить, назначить место в иерархии клана и приставить к делу каждого. Оказалось, это не такая простая задача как кажется. Всего в клан вошло сто двадцать два человека и восемьдесят местных, что сразу прибавило нам веса. Почти двести человек, достаточно серьёзная цифра. Шекель непрозрачно намекнул, что если нам удастся развернуться, то он знает не один десяток безклановых капитанов с командой, которых можно пригласить с большим шансом на вступление. Но для этого нужно набрать силу. Сейчас же у нас всего два корабля. Флагман - Морская дева. Пусть и грозный корабль, но без сопровождения - лёгкая мишень. И второй - Сирена. Значительно более скромный кораблик с командой всего двадцать пять человек и десяток местных.
        Практически сто процентов новых членов клана пожелали связать свою дальнейшую судьбу с морем, а за неимением достаточного количества кораблей, принялись за восстановление верфи и горячо делились хотелками. Почти каждый видел себя капитаном.
        Закончив дела на верфи, мы с Ингом вернулись в клановый дом. В котором имелось место только для первоначального состава Злыдней. Я, Шай, Инг, Драг, Мира и Геф. Всё, никого больше мы пускать к себе не собирались, при этом обеспечив жильём каждого нового Злыдня.
        Улицы, прилегающие к набережной и пристаням, успели привести в порядок, сейчас основная часть стройки сместилась дальше от моря. Но и там работы продвигались весьма быстро и можно было надеяться, что в ближайший месяц, мы сможем удвоить население Дальнего. Расселить по домам всех тех, кто не проживал здесь постоянно: старатели, охотники, рудокопы. А там может и ещё люди подтянутся.
        Нет, это не значит, что всё в Дальнем цвело и пахло, дома сооружались крепкими и долговечными, но без изысков. Во главу было поставлено функционирование системы в целом, а не наведение лоска, но и до этого рано или поздно дойдут руки.
        Войдя в дом, мы увидели странную тройку. Шай, Эя и Мира сидели на диване возле камина, на столике перед ними стояли три бутылки с вином. Две пустые и в одной жидкость плескалась на самом дне. И если Миру с Шай в одной комнате, я представлял себе довольно легко, то, что здесь делает Эя, мне было решительно непонятно.
        - О, мальчишки вернулись, присоединяйтесь, - слегка заплетающимся языком радостно сказала Шай. И отодвинулась от Эи, давая мне возможность присесть между ними.
        Сказать, что я слегка растерялся от подобного, это ничего не сказать. Хотя возможно ничего Шай и не собиралась сказать своим поступком…
        - По какому поводу праздник, - спросил Инг, присаживаясь возле Миры. Та сразу закинула ему на коленки хорошенькие ножки.
        - Решили отдохнуть, задолбало всё в последнее время, - ответила Шай.
        Мира и Эя поддержали её энергичными кивками.
        Дроу разлила по трём бокалам остатки вина. Тёмно красная жидкость практически не просвечивалась в свете огня камина, бултыхаясь вязким дёгтем в бокале.
        - Согласна с Шай, - добавила Эя. Она неуверенной походкой вышла из комнаты в чулан, через пару минут вернулась с двадцатилитровым бочонком.
        - Я смотрю, вы наострены решительно, - сказал я, наблюдая, как Эя с лёгкостью несёт бочонок с вином. Казалось, она не замечает веса.
        Опустел первый бочонок, за ним отправился второй. В этом промежутке к нам присоединился Седой. Попойка нарастала. Шай предложила отправиться купаться под луной.
        Я её горячо поддержал, всем в этой комнате требовалась разрядка. Кто его знает, чем я в тот момент думал…
        Пьяной в дым кавалькадой добрались до стойл с пегасами. Кое-как оседлали и вылетели подальше от города, туда где не будет посторонних глаз. Седой решил не изменять себе и полетел на своём драконе. В пути набравшийся до полного изумления Инг пару раз падал с пегаса. С задорным матерком, мы спускались на землю и искали оглушённого воина среди зарослей.
        Добрались.
        Скинуть с себя вещи, и погрузится в тёплую воду, оказалось очень приятным. Поблизости с визгами плескались девушки, по взгляду Шай я понял - поспать мне не светит.
        Вдоволь накупавшись и соорудив небольшой костёр, мы пришли к выводу, что нам не хватает дичи и шашлыков из неё.
        Решено - сделано. Практически в чём мать родила, отправились на охоту. Сверкая белыми труселями, Седой ломился через пролесок, оставляя за собой арочный проход из ветвей и небольших деревьев.
        - Вон он! - заорала Шай и ломанулась в сторону показавшегося вепря сотого уровня. Огромных хряк поначалу воинственно всхрапнул, но когда увидел всю нашу пьяную кавалькаду, вынырнувшую из леса, решил дать дёру.
        - Уходит! - с содроганием и великой печалью прокричал Седой и не заметив очередного дерева, смачно приложился о него головой.
        - У нас потери! - гогоча, пронёсся мимо него Инг.
        - Держи его! - прокричала Мира и пустилась вслед за хряком.
        Убегал хряк неистово, постоянно оглядываясь назад, в его глазах так и витал ужас.
        - Не уйдёшь! - крикнула Шай и достала из поясной сумки Кристалл.
        Катя уже давно приноровилась к этому предмету и научилась усиливать свои заклинания, за счёт большего расхода маня. С неба рухнул огромный, как будто сотканный из света, молот и рухнул в трёх метрах от предполагаемого шашлыка. Взрыв разметал в стороны несколько деревьев, оставив полуметровую рытвину.
        - Ошибочка вышла, - расстроено пробормотала Шай, - Сейчас поправим.
        С неба начали падать десятки молотов, ощущение такое, как будто недалеко от нас отбомбился бомбардировщик, загруженный кассетными бомбами. Но и это свин пережил, лишь прибавив в скорости.
        - Уйдёт, - прокричала Мира, когда хряк нырнул в небольшую нору в трёхметровом пригорке.
        - Я туда не полезу! - заявила Шай.
        - Я тоже, - в тон ей ответили Мира и Эя.
        - Может запустим туда огня? Сам вылезет, - предложил Седой.
        - Или помрёт там, как его потом оттуда тянуть, - ответил Инг.
        Вдалеке в норе мелькали два испуганных глаза.
        - Я кое-что хочу попробовать, - в лёгкой алкогольной задумчивости произнесла Эя, - Расступились.
        Мы отошли в сторону.
        Эя стала напротив почти горизонтально уходящей вглубь пригорка норы. Между её рук постепенно, начал наполнятся тенью маленький чёрный шар. Когда он вырос в размерах до головыбыка, дроу пустила его вперёд.
        Раздался хлопок. Нора словно распираемая изнутри значительно увеличилась в размерах, так, что в неё теперь можно было пролезть на коленях. Но до хряка расширение не добралось, тот сопел где-то в глубине.
        - Не получается, - раздосадовано пробормотала Эя.
        - Попробуй вот с этим, - Шай впихнула в руки дроу мягко поблескивающий синим Кристалл, - Представь, что напитываешь заклинание отсюда и не бойся, манны в нём хватит.
        Эя пару секунд повертела кристалл в руках. Хмыкнула и приступила, в этот раз она сразу сформировала сферу раза в три большую чем до этого и она продолжала расти в размерах с ужасающей скоростью. Мне пришлось переступить с ноги на ногу. Сфера как будто притягивала воздух вокруг себя, образовывая воронку.
        - Отпускай, - крикнула Шай.
        Если в первый раз раздался хлопок, в этот раз казалось, будто взорвалась бомба. Меня, и всех кто стоял рядом, откинуло на несколько метров назад. Поднявшись и скинув внезапно появившуюся на лице землю, я увидел, что пригорок, а в месте с ним и несостоявшаяся добыча исчезли. Перед нами предстала ровная, если не считать вывороченной земли, поверхность.
        - Вот это ты жахнула, - сказала Мира, вставая на ноги.
        - Это да, - растерянно произнесла Эя. Она явно не ожидала столь разрушительного эффекта.
        - Эх, теперь другого искать, - вяло пробормотал Инг, всё ещё валяясь в комьях земли.
        - Интересная штуковина, - заинтересованно произнесла Эя, отдавая Кристалл Шай.
        - Эй, а кто это там затаился? - сказал Седой и двинулся вперёд, к раскинувшихся впереди кустам.
        Не дойдя до них несколько метров, раздался рёв десятка глоток:
        - За Эхлага!
        На нас понеслись орки. На Драга они походили лишь отдалённо, как человек в деловом костюме и с галстуком отличается от неандертальца, так и здесь, орки были завёрнуты в плохо обработанные звериные шкуры. Тяжелый полуторник был лишь у одного бойца, остальные вооружены увесистыми дубинами со следами грубой обработки.
        - Ах так! - зло выкрикнула Шай, вернула кристалл в руку.
        Ослепляющая волна белого пламени отбросила орков назад, оставив подпалены на одежде и коже. Скользнул в поясную сумку достал сабли и ринулся вперёд. Надоело чувствовать себя развалюхой.
        - Того что с полуторником берём живым, - крикнул я.
        Закипела схватка. Первым мне попался орк, отличающийся особой тупостью на лице, но это не мешало ему махать дубиной так, что в некоторых моментах она превращалась в размытый шлейф. На то чтобы найти брешь в обороне противника у меня ушло секунд десять. Движения хоть и были быстрыми, но не отличались разнообразием.
        Клинок прошёл сквозь защиту и впился в плечо орка. Он выронил дубину, зарычал и бросился на меня с широко раскрытыми руками.
        Уход в сторону. Сабля скребёт по рёбрам. Мельком посморел на количество здоровья противника. Около девяноста процентов. Я его так до скончания века буду колупать. Но выбора всё равно нет. Три минуты у меня ушло на то чтобы довести очки жизни до нуля. Вечность, по меркам сабельного боя с простым противником.
        Я взмок, ноги потряхивало, ощущение такое как будто я в одиночку передвинул гору. За это время остальные успели разделаться со своими противниками и повязать вожака. У Седого в сумке нашлись специальные путы, которыми и спеленали главаря, так что он не мог и пошевелиться.
        - Кто такие? - спросил у орка Инг.
        - Твоя идти в задницу, - гордо пролаял орк. Видно было, что он боится, но при этом хорохорится.
        - Отдайте его мне, - с мягкой улыбкой, в которой легко читалось предвкушение, сказала Эя, - Через пару минут запоёт…
        - Он полностью твой, - сказал я и сделал шаг назад. Кто его знает, что именно будет делать с орком дроу. Сомневаюсь, что что-то хорошее.
        Сомнения подтвердились. В руке у Эи появился небольшой металлический паучок. Он мило перебирал лапками, при этом производил впечатление чего-то неприятного.
        Дроу положила тонкую ладонь на голову орка, тот инстинктивно дёрнулся. Резко повёл головой стараясь сбросить ладонь с головы. Впрочем, тщетно, Эя легко удержала голову на месте. Паучок спрыгнул на макушку и начал осматриваться, перебирая чёрными металлическими лапками.
        Как будто определив, что нужно делать паучок ринулся в сторону уха. Орк заорал. Паук не обращая внимания на крик, подполз к уху, заглянул внутрь ушной раковины и через секунду нырнул внутрь. Подопытный забился в припадке, изо рта хлынула пена.
        - Он сейчас помрёт, - выругался Седой.
        - Ничего ему не будет, - спокойно ответила Эя, - а вот после допроса, да помрёт…
        Главарь постепенно успокоился, тело, опутанное верёвками расслабилось, взгляд потух, став стеклянными.
        - Ты будешь отвечать вопросы? - с нажимом спросила Эя.
        - Да, - механически ответил орк.
        Дроу повернулась к нам и сказала:
        - Он ваш.
        Глава 6
        - Кто вы? Что здесь делаете? - спросил я, подойдя ближе к орку.
        - Разведчики стойбища великого Ыхлага, искать путь…
        Мы с Седым переглянулись.
        - Кто такой Ыхлаг? - спросил он.
        - Пойтить лесом… - заортачился орк.
        - А если так, - сказал Седой и наступил орку на ногу.
        Тот заверещал и попытался вырваться, но куда ему…
        - Повторяю вопрос, кто такой Ыхлаг? - спросил Седой
        Развердчик на секунду задумался, но когда понял, что сейчас пытка продолжится запричитал:
        - Великая вождя Орды, сильный, большой. Людишкам - конец, - с горящими глазами ответил пленник
        Допрос занял около получаса. На многие вопросы разведчик «великого» Ыхлага не знал ответов, так как был далёк от этой информации. На вопрос о количестве воинов под рукой «Великий вождя», отвечал: «Многа, большой Орда получаться». Возможно, на подобный вопрос не смог бы ответить и сам Ыхлаг, так как это сборище полудиких оборванцев не отличалось умственными способностями. Зато отличались количеством и напором.
        Что удалось узнать точно, так это то, что степные орки пронюхали о том, что в провинции появились людишки, и решили проверить их на зуб. А так как большие походы не собирались очень давно. Собралось большинство стойбищ, и возглавил их огромный по размерам вождь Ыхлаг. Ни когда они собираются выступать, ни количества войск, ни конечной точки маршрута выяснить не удалось. Хотя и так понятно, цель Дальний.
        - Что будем делать? - спросил Инг.
        - Нужно лететь и смотреть, а дальше уже будем решать, мы и так знали, что там собирается Орда, но я не предполагал, что они организуются так быстро, - сказал Седой, накидывая на себя доспехи.
        Хмель окончательно выветрился и не мешал работать голове.
        - Возвращаемся в Дальний, завтра отправимся на разведку, - сказал я, после того как и сам оделся в броню.
        Назад добрались без приключений.
        Утро началось с неожиданности. Я спокойно пил кофе вместе с Шай в небольшой беседке, построенной буквально вчера на заднем дворе нашего дома. Даже запах свежеспиленного дерева, ещё не выветрился. Вокруг раскинулась маленькая зелёная лужайка огороженная зелёной изгородью.
        Из дома послышался топот, и к нам вылетел ошарашенный Инг с глазами как два блюдца.
        - Рэй, ты это видел? - хватая ртом воздух, выдал Инг.
        - Ты о чём Макс? - спросила Шай.
        - Кто-то слил видео твоего боя с Королевой Улья. Форум не то что бурлит, его разрывает на куски, ролик заполнил все соцсети и видеохостинги. И все задают только один вопрос: «Кто это?». Так что готовься, на тебя скоро начнётся настоящая охота, как тех кто захочет к нам присоединиться, так и тех кто захочет тебя прирезать, рассчитывая потешить своё самолюбие.
        Пока говорил Инг, явился хмурый Седой. Похоже он тоже посмотрел видео.
        - Согласен с Ингом, события понеслись вскачь. Неделя максимум две и нас найдут. Дам ещё недели две, пока они пронюхают о грифонах. Ситуация странная, я не могу пока сказать, чего нам это принесёт больше, головной боли или выгоды, но нужно подготовиться…
        - Что предлагаешь? - спросил я хмуро. Не хватает мне ещё толп фанатов и недругов сейчас и так голова пухнет от количества нерешённых проблем. Теперь ещё и это…
        - А чёрт его знает… - сказал Седой, - Я конечно тоже оказывался в центре внимания и довольно часто, но не в таких масштабах. Это как сравнивать шторм с двухметровыми волнами и цунами метров тридцать в высоту.
        - не нужно спешить и делать необдуманных поступков. Предлагаю, для начала собраться и обсудить проблему, заодно поймём, что нужно делать, - предложила Шай.
        - Согласен, - поддержал её я. Мне нужно было время для осмысления.
        Быстро собраться не получилось. Аз и Шекель появились лишь через полчаса.
        - Чего так долго? - спросил Седой.
        - Ролик пересматривал, отличное кино вышло не находишь, - спокойно отозвался Аз.
        - И тебя не смущает, что это добавило нам проблем?
        - Нисколько, - ответил Аз, и уселся за стол беседки, - Там где идёт игра, всегда появляются и возможности. И от того как мы распорядимся ими будет в большинстве зависеть наше будущее.
        - Было бы всё так просто… - пробормотал Седой.
        - А всё действительно не так уж и трудно. Давай подумаем. Пойдём от меньшей проблемы к большей. Сейчас речь пойдёт исключительно об одиночках, не о кланах. Первое. Будут те кто захочет приобщиться к известности Рэя и вступить в клан. Это минус или плюс?
        Аз посмотрел на Седого, ожидая ответа.
        - Если произвести правильный отсев, то плюс конечно.
        - Хорошо, дальше. Будут те кто захочет прирезать Рэя. Это проблема даже если у них получится? Нет, ну потеряет пару уровней, всё равно ведь он у нас в непонятном безклассовом статусе, да и мы не лыком шиты.
        Аз говорил всё настолько спокойно, что казалось будто он давно разложил эту ситуацию по полочкам и теперь просто озвучивает уже сформированные мысли. Аз посмотрел на меня:
        - Прости, Рэй, но от тебя действительно не убудет.
        - Понимаю, ты прав, - сказал я.
        Аз кивнул.
        - Что ещё? Известность это ещё и неплохой фактор в бизнесе. Инг, Шай сможете с этого что-то поиметь в этом плане? Хотя бы выстроить коттеджи на берегу моря и продать их игрокам побогаче?
        - Ха! Конечно сможем, домики это мелочь, тут такого наворотить можно, что голова кругом, - ответила Шай.
        - Вот и отлично, - кивнул Аз, - Что ещё по одиночкам? Вроде всё, если не считать того, что у нас прибавится жителей в провинции. Думаю это тоже к плюсам отнести можно.
        На это уже отреагировал Инг. Кивнул.
        - Теперь по кланам. Тут посложнее будет. Главы кланов, да и хорошие офицеры, всегда ищут, как усилиться и многие начнут собирать информацию по Рэю и тут же выйдут на провинцию. Многие и так знают, но пока это для них глушь с непонятными перспективами, поэтому и не лезут. Сейчас многое поменяется, они увидели, какие дела здесь творятся и захотят поучаствовать. Обязательно захотят. Как минимум пошлют эмиссаров, как максимум пожалуют полным составом. Время снимать эмбарго на пребывание здесь других РУ кланов. Те же Медведи или СССР нас сильно усилят, а если учитывать, что на нас прёт Орда орков, то это даже необходимо.
        Аз замолчал, плеснул в чашку кофе из заварника и сделал небольшой глоток.
        - Тьфу, гадость, и как ты его без сахара пьешь, - слегка скривился. Его никто не перебивал, у меня же появились стойкие подозрения, а не он ли слил запись…
        - Дальше, - произнёс Аз, - Пришлые кланы создадут определённые проблемы. Мы должны решить, кому именно мы будем давать разрешение на постоянное базирование, ведь есть подобная возможность?
        Аз посмотрел на меня.
        - Да, я могу запретить постоянное пребывание в провинции, есть и финансовые рычаги, чтобы утихомирить совсем зарвавшихся. Что касается тех, кого мы будем пускать… Славяне, начиная от русских заканчивая сербами. Кого ещё? Можно немцев, французов, не всех, будем брать выборочно. Китайцы и индусы пусть лучше проболтаются за бортом, как собственно и англосаксы. Не жду я от них ничего хорошего. Слишком сильны, слишком многочисленны… Я не вижу ничего кромольного, чтобы пригласить африканцев, в провинции тепло, считай курорт, приживутся. Заодно смогут поубавить пыл тех же французов, люди не забыли ещё колониальные времена и платят бывшим хозяевам лютой ненавистью…
        - С Рэем я согласен, - заявил Седой, - но, Аз, есть ведь и другие проблемы…
        Обсуждение выдалось жарким, подчас доходило до откровенной ругани. Седой разозлился и походил на взъерошенного петуха. Постепенно к нам присоединялось всё больше людей, небольшой сад с трудом вмещал в себя такую прорву народа…
        Когда точка кипения дошла до того, что народ был готов вступить в рукопашную, я спросил:
        - Аз, это ты слил запись?
        Все мгновенно замолчали и переводили взгляды с меня на воина. Тот молчал долго.
        - Я в тебе не сомневался, Рэй. Да, это сделал я.
        - Зачем? - взвился Седой и чуть не бросился на Аза с кулаками. Я выставил руку наперерез, останавливая разбушевавшегося кланлида.
        - Пусть объяснит, не думаю, что он сделал это только ради сомнительного веселья.
        - Пусть объяснит! Не ожидал я от тебя такого Аз. Думал ты более здравомыслящий… - бросил Седой со злостью.
        - Основное, что я вижу это - мы костенеем и закрываемся в своём мирке, если не развиваться, не перейти с шага на бег, то рано или поздно нас сметут. Взять ту же Орду. Как ты собрался с ними воевать? Кем? Нас слишком мало здесь. Можем, конечно, попробовать отбиться и своими силами, пригласив побольше наёмников или пару наших кланов, тех же Медведей. Но этого хватит только на орков. А если это будет Архипелаг с его непомерным флотом и хорошей организацией, а если сильный клановый союз. Не думаешь ли ты, что о нас забыли. Рэй выдал хорошую оплеуху всем, кто рассчитывал на главный приз. Они этого точно не забудут. Тот же Сандрайв уж точно.
        - Не поминай этих, а то ещё явятся… - сказал Седой, слегка остыв.
        - Явятся. Обязательно явятся, ещё и других приведут. И увидят Злыдней с составом в сто человек. Смех по меркам любого клана из их союза. Там счёт идёт на тысячи. И судить они будут во многом именно по этой цифре, или забыл, как войны кланов происходят? Основа это мораль людей, пока она есть, клан дерётся, как только она уходит вниз, клан сразу разбегается во все стороны.
        - Я и без тебя это знаю, - буркнул Седой.
        - Нам нужен альянс, не тот полумифический, который мы собрали под защиту Штандарта и боимся сейчас призвать в провинцию, чтобы информация не расползлась, а настоящий, сильный. С Рэем и Злыднями во главе. Но тут уже и сами Злыдни не чешутся. Что это за клан во главе альянса и провинции с численностью в сто человек…
        - А где нам было взять людей? Где? - огрызнулась Шай, - У верити набирать местных или может здесь? В безлюдной провинции, ну так пойди, поищи, может, и найдёшь какого-то залётного…
        - Кать, я это сказал, не для того, чтобы как-то вас зацепить, не будь вас, то и всего этого бы не существовало. Я говорю о другом, вам нужны люди, причём срочно, чтобы вы смотрелись грозной силой, а не непонятно кем. По вам будут судить о всём альянсе.
        - Нам негде взять ещё, - сказал Инг.
        - Есть, - Аз впервые за разговор улыбнулся, - Раз уж я сам спровоцировал эту ситуацию, то я и помогу.
        - Ты что творишь?! - Седой подпрыгнул с места и уставился на Аза.
        Поначалу я не понял, что происходит, но когда мысленно поднял интерфейс, увидел, что рядом с именем Аза больше не светится символ принадлежности к клану.
        - Принимай пополнение, - сказал Аз и заржал.
        После непродолжительных ахов и охов, обнимашек, обсуждение вернулось в конструктивное русло.
        Пришли к следующему. Перенести дату открытия портала со следующей недели на завтра. В целом все заявки на припасы уже выполнены и ждут на складах. Ждать так долго нет смысла. При этом в разы увеличить количество наёмников. По факту мы выгребли практически всех, кого можно было собрать за один день в столичной провинции Северной империи. Чуть больше трёх тысяч местных, поделённых на девятнадцать отрядов разной численности. От небольших, численностью около двадцати человек, до полутора тысячного отряда линейной пехоты.
        Второе. Призвать союзные войска альянса, ведь не только кланы Аза и Седого в него входили. Медведи, СССР, Вепри и ещё пять кланов помогут в войне с орками и остудят горячие головы иностранцев. Это наша провинция!
        Третье. Оплатили работу десятка артелей, со специализацией на строительстве и ремонте крепостей. Общим решением было принято, что провинцию нужно укреплять. Перекрыть южную степь десятком крепостей, закрыть все маломальские пригодные для переброски войск тропы в горах, возвести стены вокруг Дальнего, и приняться за ремонт оборонных сооружений Города, как самого потенциально укреплённого места в провинции. Да, дело не быстрое, скорее всего на годы, но делать его всё равно нужно.
        Четвёртое. Обратится к столичному Магикуму с просьбой о строительстве магической школы. Решение на первый взгляд абсурдное в нынешних обстоятельствах, скорее эта работа на перспективу. Если получим согласие, то автоматически получим несколько десятков очень сильных магов и пару сотен студентов. По Имперскому закону каждая магическая школа обязана выделять людей на защиту, в случае нападения. У нас они будут.
        Были и другие пункты: пять, шесть, семь… Но это основные.
        Разошлись в приподнятом настроении. Всем хотелось бросится и заняться делом. Всем, но не мне. Последние полчаса совещание у меня начались головные боли, как будто мне напоминали, о том, что я должен сделать. А именно, найти способ поговорить с тем кто вызывает эти приступы. Откладывать не стал, отправился искать Эю, она ведь обещала помочь…
        Найти её труда не составило, пару дней назад она получила от Инга землю недалеко от нашего кланового дома. Хороший такой шмат земли, раза в три больше чем выделили себе. От помощи наших строителей она наотрез отказалась, сказав, что и сама справится.
        И ведь справлялась, сейчас половина участка была заполнена полураздетыми от жары девушками дроу. Трудились все, котлован под дом уже походил на шахту баллистической ракеты. Минимум три - четыре подземных этажа получится. Не удивительно, учитывая с кем, я имею дело. Дом тоже получится огромным, скорее не дом дворец или крепость, зная воинственность Эи.
        Когда я наискосок пересекал раскуроченный участок, то почувствовал себя симпатичной студенткой каким-то чудным образом попавшую в казарму к солдатам. Пусть рядом и стоит офицер, и солдатики будут вести себя смирно, но по глазам-то видно чего они хотят. Со всех сторон на меня смотрели десятки глаз, многие похотливо улыбались и делали недвусмысленные намёки. Дроу, матриархат, что с них взять…
        - Не волнуйся, Рэй. Смысла отправляться сейчас - нет. Весточку матриарху я передала, время аудиенции назначено и раньше чем подойдёт дата меня не примут, даже, несмотря на то, что она моя мать. Мы, дроу страшные церемониалы, знаешь ли…
        - Когда встреча? - спросил я, стараясь не обращать внимания на пожирающую меня глазами помощницу Эи.
        - Сегодня вечером, перемещусь сразу в тронный зал и оттуда обратно. Подожди до утра, там видно будет.
        Эя обратила внимание на поведение помощницы и со сталью в голосе сказала:
        - Тебе заняться нечем кроме как стоять здесь? Так я сейчас быстро найду занятие и оно тебе не понравится.
        Дроу как ветром сдуло.
        - Дисциплина на высоте, - заметил я.
        - С ними можно только так, только дай слабину и тебя тут же сожрут…
        Остаток дня я провёл с Седым и Азом, обсуждая и размечая на карте, где стоит ставить крепости, а где нет. Решили начать с горных троп, как более спокойного места. Посылать строителей в сторону степи, верная гарантия их потерять. Неизвестно когда Орда придёт в движение, может завтра, а может и через месяц, но построить укрепления за это время никак не получится. Зачем рисковать ценными специалистами?
        На первых порах пришли к тому, что нужно минимум восемь небольших крепостей с гарнизоном около ста местных. В той местности удачно поставленная башня с десятком лучников, сможет вполне успешно справляться со значительно большим количеством противников за счёт рельефа. Так что взяли даже с запасом.
        Во многом размах наших действий сдерживали золотые. Пришлось буквально выкраивать по копейке, там кусочек тут кусочек. Понимая трудность положения Шекель отказался от части из пяти миллионов, выделенных ему на строительство верфей, оставив себе лишь половину. Очень кстати пришлась кубышка Аза, в ней было восемь миллионов. Седой тоже подкинул в общий котёл. Кое-как наскребли общими усилиями нужную сумму.
        А ведь ещё и Драгу нужно денег отправить на обустройство ордена. Не зря говорят, что деньги это кровь войны.
        Уставший я бухнулся на кровать и забылся неспокойным сном. Утром меня ожидала Эя и вылазка к лагерю Орды, нужно отдохнуть…
        Глава 7
        Утро.
        Я сидел на кровати и сладко потягивался после пробуждения, но моим мечтам о спокойном пробуждении не суждено было сбыться. В приоткрытую дверь проникла Шай.
        - Вставай лежебока, - с улыбкой сказала она, встав напротив меня.
        Я сгрёб её в объятья, повалил на постель и поцеловал. Шай с удовольствием поддержала меня, но ненадолго. Крепкие кулачки упёрлись в грудь. Она оторвалась от меня и сказала:
        - Внизу ждёт Эя и мне кажется у неё важные новости… - попыталась остановить меня Шай.
        - Подождёт, - тихо сказал я на ухо Шай.
        - Не подожду, - раздался голос дроу.
        Она стояла в проёме двери и бесцеремонно наблюдала за нами. На лице играла чуть печальная и одновременно злая улыбка…
        - Стучаться не учили? - спросил я, впрочем, без злости.
        - Это не в наших традициях, вставай, есть разговор, - чуть зло сказала Эя, развернулась и быстрым шагом скрылась из спальни.
        По всей видимости, ей не понравилось то, что она увидела.
        - Она всё ещё не оставила попыток? - спросила Шай, вставая и оправляя платье.
        - В последнее время стало полегче, - ответил я вставая следом.
        Шай осталась наверху, я спустился вниз, где меня уже поджидала Эя, сидя на диване.
        - Долго же ты… - в её словах чувствовалась насмешка.
        - Какие новости? - спросил я, присев неподалёку.
        - А они тебе нужны? По-моему у тебя голова другим занята.
        Я стиснул зубы, с языка чуть не сорвалась фраза, что это не её дело.
        - Давай вернёмся к важному. Что удалось узнать? - спросил я миролюбиво.
        Эя пару секунд поразмыслив, стоит ли отвечать или отпустить очередную колкость, сказала:
        - Немногое. Мать, после того как я ей поведала твою проблему, не на шутку возбудилась. Хотя и старалась этого не показывать. Из того что может быть полезно, она рассказала только про твои видения. Это наверняка места силы, с природным выходом магической энергии из земли. Тот кто посылает тебе их почти наверняка хочет, чтобы ты отправился в подобное место.
        По телу разлилась волна тепла, некто внутри давал понять, что Эя говорит правильные вещи. Отлично, с этим уже можно работать.
        Тем временем Эя продолжала:
        - Подобных мест не много в Эллирии, счёт идёт на десятки и найти свободное место, практически нереально…
        - А если просто отправится в магическую академию, они вроде как все стоят на подобных местах, - предположил я самый очевидный вариант.
        - Бесполезно, как только находится подобное место, его тут же берут под контроль и закрывают доступ к силе для посторонних лиц. Если проще то завязывают магический поток и выводят в одно конкретное место, куда посторонним не добраться.
        - А если купить подобный проход? - спросил я, в душе надеясь, что проблему можно решить без особых проблем.
        - Во-первых тебя никто не оставит там в одиночку. А раз так, то как ты представляешь общение с этой сущностью на глазах у магов, предположительно другим богом? Сдадут жрецам Всеединого ещё до того как ты выйдешь из здания, а ещё сделают врагом империи. Готов пойти на подобные жертвы?
        - Не готов, - ответил я.
        - Тогда нужно искать место силы, не спрашивай меня как. Мать отказалась отвечать на этот вопрос, предложив поговорить с тобой наедине…
        - Она приглашает меня к себе? - спросил я. Подобный вояж не вызвал во мне бурю восторга. Мало того, что и в провинции дел хватает, так ещё и отправляться к дамочкам, которые воспринимают всех мужчин за низшую касту, мне не хотелось.
        По всей видимости, мои мысли отчётливо отразились на моём лице, потому что Эя, понимающе усмехнулась.
        - Нет, мамаша решила прибыть сюда лично, заодно посмотрит, как устроилась её младшая дочурка, возможно, подкинет ресурсов на обустройство, знаешь ли, их у меня не так много…
        - Чего молчала, помогли бы чем смогли, ты для нас важный член команды, а мы своих не бросаем, - сказал я и увидел небольшой румянец на щеках Эи. Засмущалась? Раньше подобного я за ней не наблюдал…
        - Я до конца не понял, какая цель её визита, поболтать?
        - Думаю, что она хочет нечто проверить, прежде чем выдавать какую-либо информацию. Причём лично ты ей не нужен, как я думаю, нужно проверить, кто сидит внутри, и не врёшь ли ты о вашей связи.
        Висок прострелил болью. Похоже, Мистре, а это могла быть только она, не понравилось, то, что её будут проверять.
        - Пусть проверяет, - вопреки желанию богини ответил я. Мне тоже не по душе, что мои действиякто-то контролирует, время от времени стимулируя болью.
        - Тогда будем ждать, точную дату прибытия мне не назвали, пообещав сообщить за сутки.
        - Тогда нам ничего не остаётся кроме как ждать, - Эя собиралась встать и уйти, но я придержал её.
        - Чем сегодня планируешь заниматься?
        - А что есть предложения? - спросила она встрепенувшись.
        - Есть. Мы сегодня собираемся наведаться к стойбищам орков и посмотреть, что там, да как…
        - Потенциальная драка? Я в деле…
        Откладывать не стали, сразу отправились в сторону стойбищ.
        Совершать ещё раз ошибку, которую я совершил, отправившись на переговоры с Шекелем, и лететь в одиночку посмотреть, что там происходит у орков, я не стал. Собрал всех у кого были пегасы и драконы, и выдвинулся на разведку и кто был не занят делами.
        Получилась внушительная сила. Три десятка пегасов и девять драконов. Достаточно, чтобы отбить желание у любого противника нападать на нас. Порадовало то, что вернувшаяся Эя привела с собой трёх красавцев пегасов чёрного цвета. Теперь она могла свободно перемещаться по провинции без моей помощи и брать с собой ещё двух помощниц, которые хоть и не были такими же машинами для убийства, как и сама девушка, но тоже были опасными противниками.
        Лететь оказалось далековато, три часа в седле не прибавили мне миролюбивости. За это время пришлось пару раз останавливаться, животным нужен был отдых. А бойцам хоть немного разгрузить затёкшие от постоянного сидения, пятые точки.
        Но справились. Долетели.
        То что я увидел мне очень не понравилось. Очень. Посреди степи были раскиданы тысячи шатров из плохо обработанных шкур животных. Среди них сновало бесчисленное море врагов. Сколько точно сказать трудно, палатки стояли довольно свободно, при этом уходили за грань зрения.
        Нас заметили. Возня в лагере остановилась, все, включая покорённых карнаков, великанов, низкорослых гоблинов и ещё с десяток различных созданий подняли головы в небо. Что-то кричали, потрясая кулаками вверх.
        Ещё я заметил много вожаков. Они резко отличались размерами от рядовых бойцов, вдвое, а то и втрое превосходя их по росту. С мышцами и у тех и у тех всё было более чем хорошо.
        Пусть бесятся. Достать нас у них не выйдет: ни магией, ни стационарными стреломётами, которых впрочем, не наблюдалось, ни тем более стрелами из плохеньких луков. Слишком высоко мы забрались.
        Наша команда неслась сквозь облака, и с каждой секундой моё настроение падало куда-то в пропасть. Сколько их тут? Ответить на этот вопрос невозможно. От моря до подножия гор стоял один сплошной лагерь. И я понимал, что как только противники придут в движение, они будут походить на бескрайний рой саранчи.
        Даже если бы подобная орда собралась и отправилась в густонаселённые и хорошо прикрытые крепостями провинции Северной империи, то и там бы полыхало чуть ли не пол страны. А это всё идёт на нас, которые только-только начали приподниматься.
        - А вот хрен вам! - зло выпалил я и до боли стиснул зубы. Всем глотки повырываю, даже если для этого придётся сутками не спать, ни есть, а только лишь бить по зелёным и бурым мордам.
        Когда пелена гнева слегка спала и меня перестало потряхивать от напряжения, я подал сигнал и мы свернули в сторону гор. Нужно дать животным отдохнуть, если этого не сделать, то выбившись из сил, они могут рухнуть прямо в центр вражеского лагеря. Нужно объяснять, что именно произойдёт с упавшими. Дай бог прирежут сразу…
        С другой стороны мне хотелось боя, я жаждал его. Почувствовать тяжесть клинков в руках и безнадёжную ярость врага…
        - И это по твоему небольшая проблема? - спросил я у Седого, когда мы опустились на ровную площадку посреди гор.
        - Их было меньше, - спокойно ответил он, - или по-твоему зачем мы здесь, если не на разведке?
        - Да, ты прав. Как отбиваться будем? - спросил я, обращаясь скорее к самому себе.
        - Нужно думать и усиливаться, усиливаться быстро. Если этого не сделать нас размажут в блин. Хотя подобная орда способна смести нас, даже если мы всё сделаем правильно.
        - Не размажет! - прорычал я. Меня никак не отпускало, я всё ещё находился на грани, того чтобы отправится в лагерь орков лично и резать столько на сколько хватит сил.
        - Что с тобой? - спросил Седой.
        - Всё нормально, - бросил я в ответ. До меня только, что дошло, что с момента потери класса, я самоустранился от всего и занимался самокопанием, а нужно действовать, а не изображать из себя марионетку в чужих руках.
        Я подошёл к обрыву. Стал на самый краешек бездонного обрыва, так чтобы половина стопы свисала с уступа.
        - Упадёшь, - сказал Аз.
        - Нет, дружище, не упаду, - балансируя на грани пропасти, под порывами ветра. Я чувствовал, что в меня возвращается прежняя уверенность.
        Передо мной раскинулась красивейшая панорама, меня поймут те, кто забирался высоко в горы и видел землю на много дневных переходов вперёд.
        - Эя, Аз, Седой, даём животным отдохнуть, а после этого отправимся пощипать зеленомордых, - сказал я гляда на бесконечное стойбище под ногами.
        - Их слишком много! - ответил Седой.
        - Для того, чтобы выдернуть пару перьев из курицы, много сил и не нужно, - твёрдо ответил я.
        - Я с тобой, - сказала Эя.
        Аз ничего не ответил, он улыбался.
        Внезапно висок кольнул ноущей болью.
        «Пора нам подумать, кто здесь главный» - мысленно рявкнул я. И мысленно спустил внутреннего зверя, на внутреннего поселенца.
        Я почувствовал, как «сила» удивилась, но сдаваться не собиралась, давление на виски усилилось. Я схватился рукой за скалу, которая стояла неподалёку.
        «Не-е-е-ет, больше со мной так не пройдёт», - я по звериному оскалился. Со стороны это наверняка смотрелось не очень, но мне-то какая разница.
        Зверь сорвался с цепи и начал рвать мысленную связь.
        «Я. Не. Твой!» - оркестром отдалось у меня в голове. «Будешь продолжать в том же духе, я найду способ сделать так, что единственное, что будет тебя ждать - это забвение!»
        «Понятно!?» - я кричал внутри себя, всё больше напирая.
        Сила не соглашалась с подобным подходом. Я слышал, голоса соратников рядом, но не понимал слов. Я вёл бой за самого себя. Кажется я зарычал. Глазами я видел всё вокруг, но не воспринимал.
        «Понятно?!» - в бешенстве спросил я.
        И «сила» недовольно отступила. Не побежденная нет. Для меня это было похоже на то как будто, задиристый мужик, вечно рассказывающий как кому жить, неожиданно получил по морде, при этом никак не ответив. Для него это шок, непонимание, что сейчас произошло и как дальше действовать.
        «Вот и отлично! Я ищу место силы, и пока не найду, не вздумай больше отсвечивать» - мысленно приказал я.
        - Рэй, что с тобой? Рэй, чёрт бы тебя побрал… - вокруг меня суетились люди. Я не заметил, как меня отволокли от обрыва и засунули в удобную ложбинку между камней.
        - Всё нормально, - ответил я, вставая и откидывая в сторону чужой плащь, которым меня успели укрыть.
        - Что случилось? - спросил Седой настороженно.
        - Всё нормально, поговорил кое-с кем по душам, - ответил я и вернулся к обрыву.
        Все смотрели на меня с некой примесью удивления и даже страха.
        - Что? - спросил я.
        - Ничего, просто пока ты был в забытье у тебя глаза светились синим, прям как во время боя с королевой улья. Рэй, что с тобой? - участливо, что для неё являлось редкостью, сказала Эя.
        - Всё нормально, - ответил я сбавляя обороты.
        Вокруг меня друзья и соратники. Не нужно на них выплёскивать раздрожение… для этого есть противник.
        - Пегасы и драконы отдохнули? - спросил я, глядя на посвежевших животных.
        - Конечно, почти три часа тебя ждали, - сказал Седой, как-то по новому рассматривая меня. - Уверен, что можешь ехать дальше?
        - На двести процентов.
        Пегас слегка всхрапнул, когда я запрыгнул ему на спину.
        - Никого небольшая драка не расстрит? - ответом мне было молчание. Я повёл плечами. Молчание - знак согласия, так чего медлить?
        Копыта зацокали по камням. Вот и обрыв, а за ним свободное падение. Я чётко понимал куда мне нужно, видел это место с уступа.
        Чуть в стороне от основного лагеря раскинулось стойбище. Крошечное по сравнению с остальным лагерем, но голов двести наберётся. Как раз для хорошей драки. Сбоку от меня показалась Эя и Аз.
        Мы налетели на лагерь, как ураган налетает на старый корабль. Воины тут же спрыгнули с пегасов и вступили в бой. Драконы бились вместе с нами, ровняя лагерь с землёй.
        Орки пытались оказать сопротивление, но тщетно.
        Я впервые за долгое время смог ощутить радость боя. Не тяжёлую необходимость от осознания, что так нужно, а по-настоящему.
        Противник сменялся противником, я не был дураком и выбирал цели по своему уровню. И вот с ними у меня проблем не возникло.
        - Уходим! - крикнул я, когда противники побежали в разные стороны, а к нам уже приближались всадники орков на вепрях.
        Вскочил в седло, небольшой разбег и я оказался в воздухе. Со стороны основного лагеря к нам мчалась толпа, не меньше чем пара тысяч всадников.
        - Седой, поджарьте им задницы! - крикнул я вину, летящему чуть впереди.
        Он кивнул, заложил вираж. За ним последовала восьмерка оставшихся драконов. Через минуту поле взорвалось визгом, тысяч кабанов и поджаренных заживо орков.
        - Так им! - прокричали сбоку.
        Тут я заметил, россыпь точек в небе.
        «Уходим, воздух!» - черканул я Седому.
        «Понял» - девятка драконов тут же изменила курс и помчалась следом за нами, оставляя за собой выжженное поле с почерневшими останками врагов.
        Точки в небе стали ближе. Виверны, чёрт бы их побрал. Эти бестии не могли служить транспортом ни игрокам, ни местным, но они каким-то неведомым образом находили общий язык с дикими орками, частенько сопровождая их в походах. И сейчас к нашему хвосту пристроилась сотня этих созданий.
        Драконы поравнялись с нами и мы снова свернули, на этот раз в сторону Дальнего. Если и принимать воздушный бой, то исключительно на нейтральной территории, чтобы в случае падения, не пришлось ещё биться с ордами врагов.
        - Догоняют, - послышался крик Эи. Не испуганный, нет. Скорее констатирующий факт.
        - Бой не принимать! Уходим как можно дальше, - приказал я.
        Мы уходили всё дальше и дальше от бескрайнего лагеря, но преследователи, кажется, и не думали поворачивать обратно. По количеству отряды практически равны по численности, но если драконы были сильнее чем виверны, то о пегасах подобного сказать нельзя. Перепончатых в нашем отряде меньше четверти.
        Заработали немногочисленные маги. Они старались не столько поразить отдельных особей, сколько отогнать особо резвых. Но попасть по постоянно маневрирующим целям - трудное занятие. Большинство заклинаний уходило в молоко. Те же что попадали, заставляли тварей сбавлять ход.
        Преследование длилось около двадцати минут. Лагерь остался позади.
        «Посмотри вперёд» - пришло сообщение от Седого.
        Я вгляделся в небо. Поначалу ничего не увидел, но затем я смог рассмотреть новых участников погони, они двигались нам наперерез, как раз со стороны дальнего. И было их значительно больше, чем тех, что гнались за нами от лагеря. В начале у меня ещё были сомнения, насчёт не подмога ли это, но они быстро отпали. Я чётко рассмотрел собачьи морды с огромными клыками.
        Что ж, придётся принимать бой.
        Глава 8
        Мы оказались в западне. Виверны настигали нас сзади, а спереди приближались новые враги. С подобным количеством нам не справится. Не такими силами.
        Я дёрнул поводья в сторону поворачивая пегаса в сторону гор.
        - «Ты куда?» - тут же пришло сообщение от Седого. Рёв ветра не позволял нам общаться, даже несмотря на то, что летели мы плотной группой.
        Со стороны мой манёвра наверняка казался удивительной глупостью, он сокращал время сближения с противником, и увдил в сторону от дальнего.
        - «Нам не добраться до дальнего, настигнут раньше, летим в сторону Пика, надеюсь, Драг сможет помочь».
        И сразу написал сообщение нашему шаману, а по совместительству Магистру ордена.
        - «Направляюсь к тебе, за нами виверны, поднимай своих», - написал я, надеясь, что Драг увидит сообщение
        Драг не отвечал долгие две минуты.
        «Понял, выдвигаемся» - ответил он коротко.
        Пик находился в двадцати минутах лёта, должны успеть. Погоня приближалась с устрашающей скоростью, маги пока что отгоняли настырных преследователей, но силы животных, несущих всадников постепенно таяли, в отличие от свободных виверн. Полёт постепенно замедлялся.
        Расстояние между нами сократилось до десяти метров. Смена маршрута помогла не врезаться в засадный отряд виверн, но теперь они обеденились в одну устрашающую стаю.
        - Где чёртов Драг, со своими грифонами… - выругался я.
        Пик уже был виден вдалеке.
        По ушам ударило жалобное ржание пегаса. Это одна из виверн, набрав высоту, спикировала на одного из наших магов. Я оглянулся, гордое животное беспорядочно падало вниз, терзаемое виверной, чуть в стороне летел маг.
        - «Не останавливаться» - пришло сообщение от Седого в общий канал.
        Вслед за падающим магом устремилась тройка противников. Не жилец в любом случае. В воздухе блеснули кинжалы Эи, и одна из ближайших тварей завизжала противным голосом, кувыркнулась в воздухе и начала падать вниз. Жаль, что запас кинжалов не бесконечный.
        Чрез пару секунд я заметил, как сверху, метрах в двадцати, нас обходит пятёрка неприятелей. Это уже серьёзно. Сейчас последует нырок вниз и ещё пятеро из нас полетит вниз, где его и растерзают подоспевшие противники, если конечно игрок переживёт приземление.
        Верхние виверны выровняли полёт и камнями бросились вниз, нам наперерез. Я понял, что как минимум одна нацелена на меня. Выругался.
        Три секунды, две, одна. Сильный рывок, заставил пегаса взмахнуть крыльями и резко уйти в сторону. В руку уже был зажат Мерцающий, удар в кожаное крыло. Виверна взревела, получив ранение. Хоть я и попал, но полностью вывести противника из игры у меня не вышло, разрез на крыле позволял виверне держатся в воздухе, но полёт замедлится это точно.
        Недолго я радовался. Сильнейший удар вмял меня в шею пегаса. Боль в спине взорвалась шрапнелью и разнеслась по всему телу. Я почувствовал захват на руке, это крылатая бестия схватила меня своими крючковатыми лапами. Мерцающий выстрелил вверх и впился в податливый живот виверны. Рёв на секунду потушил сознание. Очухавшись, я понял, что кубарем лечу вниз.
        - Да, чтоб тебя - выругался я.
        Мой пегас беспорядочно летел вниз в двадцати метрах от меня. Не добраться.
        Седой понял, что уйти не получится, развернул девятку драконов. Те выдохнули столб огня в сторону приближающегося, плотного строя противников. Раздался рёв боли. Несколько виверн начали падать вниз горящими головёшками, но оставшиеся врезались в драконов. Началась свалка.
        Всё это промелькнуло перед глазами за долю мгновения. Я мчался к земле и уже мысленно прощался с жизнью, когда рядом промелькнул чёрный силуэт пегаса. Такие были только у дроу.
        - Цепляйся, - Эя, а это была именно она, кинула в мою сторону верёвку. Я дёрнулся в её сторону, но так как опоры под ногами не наблюдалось, не успел. Земля уже совсем близко, на второй заход времени у дроу не хватит. А сверху на неё уже планировали виверны.
        - Чёрт бы тебя побрал! - яростный рёв эльфийки раздался сразу за спиной. Она была без пегаса, тот улетал в сторону, отвлекая на себя часть противников.
        - Не дёргайся! - заорала она мне в ухо, от чего внутри зазвенело.
        Когда до земли оставалось меньше пяти метров, я заметил, что прямо под нами образовался двухметровый, пышущий тьмой круг портала. Мы влетели в него и следом я почувствовал удар. Ударище! Меня бросило вперёд на землю, выгнуло спину под неестественным углом. Я почувствовал себя пушечным ядром, пущенным вдоль земли от которой он время от времени подскакивал. Происходи подобное в реальности, я был бы уже трупом.
        Боковым зрением я заметил отблеск схлопывающегося чёрного диска. Эя перенесла нас так, что падая изначально вертикально, мы вдруг оказались в горизонтальной плоскости. Пожалуй, единственный шанс на спасение. Меня ещё несколько раз перекрутило и наконец безумное падение, а вернее пробивание моей тушкой дёрна и кустов, закончилось.
        Долгие пять секунд я не находил в себе силы даже пошевелится. Тело казалось не моим. Назвав себя «тряпкой» и дав мысленного пинка, я всё-таки заставил себя оглянуться. Здоровье мигало в критической зоне. Я вырвал зубами пробку, и опрокинул в себя подряд четыре флакона. Два с лечилками, одно укрепляющее и предающее сил, и четвёртое дорогое зелье невидимости. Несмотря на приземление две виверны опустились следом и шарили по ближайшим кустам, с мечтами найти сбежавшую добычу.
        Уровни сто десять и сто тридцать пять. Даже несмотря на то, что я уже выходил победителем из подобной схватки с таким же противником, сейчас я не рискнул бы. Тогда я был втрое сильнее и со мной были Клык и Дракоша. Сейчас противников двое, а я слаб.
        Пространство вокруг взорвалось пронзительным орлиным криком. Сверху на противников упала парочка громадныхгрифонов. Они вмяли виверн в землю, послышался дикий вопль боли и хруст ломаемых костей. Мощные клювы грифонов выдирали клоки плоти из ящеров, не давая тем подняться и хоть как-то организовать сопротивление.
        Десять секунд ушло на то чтобы грифоны расправились с противником, после чего задрали головы вверх, оттолкнулись мощьными лапами и умчались в сторону разворачивающегося воздушного сражения.
        Появилась Эя. Растрёпанная, с травой застрявшей в волосах и грязным лицом. Я пару секунд молча смотрел на неё.
        - Есть хочешь? - спросил я, неожиданно для самого себя.
        - Чего? - Эя вмиг растеряла воинственность. На лице расплылась улыбка, - А знаешь, что давай…
        - Айн момент, - я достал парочку увесистых кусков мяса, один из которых протянул дроу.
        - Не, невкусно, - сказала она, укусив, - Нужно разогреть!
        Сверху доносился рёв беснующейся магии, крики и визг убиваемых противников. Кто бы не победил, мы всё равно не в состоянии это изменить.
        За десяток секунд насобирали хвороста, благо после драки с вивернами хватало и поломанных кустов и вырванных с корнем молодых деревьев. С помощь свитка разожгли огонь и нанизали мясо на прутья. Чуть в стороне упала мёртвая виверна, но мы удостоили её лишь мимолётным взглядом.
        Когда уже готовое мясо начало шкворчать, на поляне появился Драг на огромном, чуть ли не вдвое большем, чем мы видели до этого грифоне. Вместе с ним на поляну вылетел Седой с огромным двуручником наперевес.
        Повисла неловкая пауза, как будто нас с Эей застукали за чем то постыдным.
        - Кхе, - растерянно выдал Драг и перевёл взгляд на Седого.
        - Приятного аппетита, - растерянно пробормотал воин.
        - Спасибо, - хором ответили мы с Эей.
        Ещё пару секунд молчания.
        - И как это понимать? - спросил Драг, - Мы там бьёмся насмерть, а они тут шашлычки устроили.
        Степень возмущения Драга перешла все мыслимые пределы.
        - Это как? - не понимая, что говорить дальше Драг замолчал.
        - Будешь? - спросила Эя.
        Сначала заржал Седой. Следом, после небольшого промежутка, засмеялся и Драг. Через Секунду хохотали уже все.

* * *
        Через пару часов мы уже стояли на широком поле возле Города. Подошли Шай и Инг. Драг, после непродолжительного разговора, отправился к себе на пик, прихватив и остальных рыцарей ордена.
        Что можно сказать, грифоны показали себя с лучшей стороны, буквально растерзав виверн. Жаль, что их так мало, наберётся хотя бы сотня, и тогда они будут представлять действительно серьёзную силу. Драг обещал довести численность до сорока человек в ближайший месяц, это уже что-то. Можно пожелать ему удачи.
        - Макс, точно ничего не забыл по списку? - спросила Шай.
        - Нет, уверен. Всё десять раз перепроверено, те же строймтериалы я брал с запасом, но больше налегал именно на людей. Сможем наладить производство самого необходимого в провинции, тогда и надобность в дорогой переброске через порталы пропадёт, - ответил он.
        - Хорошо, - сказала Шай, - Можем начинать.
        Именно эта парочка руководила портальной переброской, остальные были вольными зеваками. Зажглись портальные маяки, которые были похожи на двухметровые факелы с металлической окантовкой. Пришлось заморочиться, так как выяснилось, что в первый раз портал открылся не очень удачно и через пару метров была небольшая ложбинка, замедляющая повозки. В этот раз решили не рисковать, установили маяк на ровной, как утреннее озеро площадке перед Городом.
        - Есть отклик, - сказал Инг, - Три, два, один, поехали.
        После непродолжительной паузы послышался хлопок, и порталы раскрылись. Два если быть точным. Через первый должны пойти союзные кланы, а через припасы и новые переселенцы. Причём структура заказов Инга значительно изменилась по сравнению с первым разом.
        В этот раз практически не будет ни пиломатериалов, которые занимали до пятой части первого заказа, ни рабочего инструмента, его худо-бедно уже производили в самой провинции немногочисленные кузнецы, ни продуктов питания. С едой успели разобраться, пусть рацион в основном состоял из мяса и рыбы, но этого добра было в достатке.
        Сосредоточились на военных специалистах, наёмниках и всевозможных мастерах. Последние требовались как воздух, так как в полный рост встала проблема с тем, как развернуть дополнительные производства уже на месте. Тут тебе и рост Дальнего и налоги…
        Про обычных переселенцев тоже не забыли, по сравнению с первым разом их пригласили втрое больше. Кто-то должен ведь распахивать поля, стоять за прилавками и заниматься другими полезными заботами…
        Как только портал окончательно развернулся из него тут же повалила толпа, люди двигались быстро и плотной толпой, что позволяло за секунды переправлять на эту сторону десятки человек.
        Невооруженным взглядом была заметна разница в состоятельности нового пополнения. Первые переселенцы больше походили на бандитов с большой дороги, либо уже совсем отчаявшихся крестьян, которым и себя прокормить являлось непосильной задачей. Сейчас же к нам пожаловали чуть более успешные местные. Средней руки специалисты, многим из которых успели оборудовать стартовые мастерские, чтобы они могли сразу приступить к делу.
        Отдельным пунктом можно упомянуть артельщиков. Инг навербовал их какое-то неприличное количество, причём во всех направлениях, от дополнительных артелей каменщиков и строителей, до фортификационных дел мастеров и перевозчиков грузов с драконами.
        Из второго портала тоже сыпался народ, но уже игроки и делали они это не в пример быстрее, чем местные. За те неполные пять минут, что горели порталы, игроки сумели перебросить около семи сотен и огромное количество повозок, в том числе и с клановыми местными.
        - Неплохое пополнение, - довольно сказал Аз, - Хоть будет с кем отбиваться от орков, а не голой задницей на амбразуру лезть.
        - Твоей задницей можно прорыв фронта закрыть, дружище, - подколол того Седой.
        - Кто бы говорил, - усмехнулся Аз.
        Поле перед Городом заполнялось гудящим народом, я знал, что кутерьма уляжется в лучшем случае через сутки, а то и двое. Пока всех расселим, приставим к делу, отдельных придётся призывать к порядку, путём зуботычин. Стандартный процесс для организации большого количества людей.
        Шай и Инг отправились принимать местных. Я, Аз и Седой остались дожидаться союзников.
        - Какие люди? - растолкав игроков к нам вышел долговязый детина в шортах и белой льняной рубашке.
        Седой вышел на встречу и они по дружески обнялись, хлопая друг друга по спине.
        - А не плохо тут у вас, - сказал детина, - Я как раз оделся соответственно.
        - Рэй, знакомься, это Генри, лидер клана СССР, - сказал Седой, указывая на мужика, - А там ещё где то бродит Куль и Пертурабо. Должны скоро подойти.
        Генри смерил меня цепким взглядом.
        - Видел, как ты укротил Королеву, сказать откровенно, я - впечатлён, как и ещё несколько миллионов, не расскажешь как? - сказал он.
        - Возможно как-нибудь позже, - ответил я.
        Выдавать весь расклад пока что чужому для меня игроку я не собирался и Генри это почувствовал.
        - Согласен, время ещё будет. Я слышал у вас тут заварушка с орками намечается? - он говорил с лёгкостью, складывалось впечатление, что говоришь со старым другом, которого давно не видел.
        - Имеются, - ответил я.
        Обмен любезностями продолжался ещё пару минут, после чего Генри ушёл обустраивать лагерь для своих людей.
        Оба портала тем временем продолжали выплёвывать сотни людей, как местных, так и игроков. В какой-то момент их стало так много, что на выходе из портала собралась толчея. Но Инг быстро взял ситуацию под контроль, организовав людей и передвинув их в сторону Дальнего.
        - Их больше чем я рассчитывал, - задумчиво сказал Седой, - Значительно больше. Вы решили селить всех в Дальнем или уже приступать к восстановлению Города?
        - Ещё не определились, - ответил я, - Инг хочет поселить всех в порту, но для этого придётся закладывать новые улицы и расширять Дальний. Я же наоборот, считаю, что можно часть людей перебросиль в Нижний Город и хотя бы начать его восстановление. В отличие от Дальнего, у Города есть стены, и его будет проще защищать. А учитывая то, что прибыли фортификационных дел мастера, то и стены сможем поправить в ближайшее время. Не полностью конечно, но бреши залатаем. Шай предложила третий вариант, выселить всех игроков из Дальнего и переселить в Верхний город, так места должно хватить и в самом порту.
        - Знаешь, Рэй, а последняя идея весьма неплохая, - сказал Аз, - Только скажи то, что я хочу услышать, офицерский состав Злыдней заселится в тот огромный особняк у самого обрыва с отличным видом на море?
        Я сначала не понял, о чём говорит Аз, но потом до меня дошло. Он имел в виду тот дом, в котором мы с Драгом укрылись от жуков во время разведки Города. Который имеет непонятный магический барьер и странный подвал с разрушенным артефактом.
        - Да, Аз, этот дом наш. Внутри он в плачевном состоянии, но восстановим…
        - Кхм, а для меня и ещё нескольких человек там места не найдётся? - спросил Седой.
        Ответить я не успел, за меня это сделал Аз.
        - Э-э-э, нет, дружище, это только для Злыдней. Но вспомни свои слова, когда я просил тебя распустить клан и перейти в Злыдни вместе со мной… - Аз с хитринкой в глазах посмотрел на Седого, - Что ты мне ответил? Подумаешь… Вот и думай…
        Седой нахмурился. А я мысленно отдирал челюсть с земли. Даже само слово: «подумаю», по отношению к Седому, это нереально круто. Если бы он перешёл в Злыдни, то это бы сразу вывело наш клан в один из сильнейших Ру кланов в Эллирии. Возможно не самый многочисленный, но уже сам по себе являющийся силой, даже без поддержки других.
        Повисло неловкое молчание. Аз пристально смотрел на Седого. Можно сказать наседая на того с решением вопроса. Седой лишь хмурился.
        - Сначала нам нужно сохранить провинцию от полного уничтожения, а после этого мы вернёмся к этому вопросу, - сказал Седой.
        Он явно собрался добавить ещё что-то, но не успел.
        Спикировав с небес, возле нас с грохотом приземлился дракон, подняв гору пыли.
        - Началось! - крикнул незнакомый мне всадник, - Орки снялись с места и движутся в нашу сторону.
        - Похоже, утренним нападением мы сдвинули гору с места, и теперь придётся за это расплачиваться, - хмуро произнёс Аз.
        - Прорвёмся… - с предвкушением будущей драки, сказал я.
        Глава 9
        Совещание о предстоящей войне собрали через пару часов после закрытия порталов. Пришлось отодвинуть все дела в сторону и заняться Народа собралось много. Злыдни полным офицерским составом, Седой с парочкой доверенных людей, лидеры союзных кланов, главари наёмников. Эя которая представляла дроу и Дагрим от дворфов.
        Нам пришлось занять один из опустевших складов и на скорую руку заставить строителей соорудить убогие помосты, так как людей набралось прилично. На дальней стене развесили огромную карту провинции. Приплюснутый прямоугольник, застрявший между горами с севера и запада, с востока тянулась береговая линия. Единственный пологий участок располагался на юге и постепенно перетекал в степь, в которой безраздельно властвовали племена орков.
        Вперёд вышел Седой, как самый опытный и авторитетный стратег среди собравшихся. Он подошёл к карте и ткнул пальцем в южную оконечность провинции.
        - Отсюда на нас прёт огромная волна орков. Орда. По неточным подсчётам около ста двадцати тысяч на эту секунду, и из степи постоянно подходят подкрепления. Думаю стоит рассчитывать на цифру около ста восьмидесяти - двухсот тысяч противников…
        По импровизированному залу пролетел лёгки шёпот. Люди, как и местные, не были готовы к подобным цифрам. Многие нахмурились, но я не увидел ни одного испуганного лица. Скорее напряжённые.
        - Состав орды неоднороден. Большую часть составляют дикие орки, около восьмидесяти процентов, но так же есть и другие расы. Гоблины, карнаки, варги, великаны, виверны и ещё с десяток менее многочисленных народностей. По своей природе большинство из них бесстрашные, то есть они не побегут с поля боя, даже если ситуация будет не в их пользу. Это скорее от того, что они туповатые в большинстве своём, а не от смелости.
        Я оглянулся на людей, все внимательно слушали, ловя каждое слово и каждую интонацию.
        - Если им не препятствовать, то до Дальнего они доберутся за семь - десять дней. Если оказать противодействие то недели две в запасе у нас есть…
        - Например? - спросил Аз.
        - Разные варианты. Постоянно растягивать их силы мелкими нападениями с флангов, заставляя отвлекаться и останавливаться. Забросить им в тыл команду игроков для перерезания линий снабжения. На пути орды довольно много естественных преград: реки, глубокие овраги, небольшие горные массивы на которых можно поставить сотню лучников и расстреливать проходящие мимо войска. Есть и более экзотические способы, например, отравить все пресные водоёмы, само собой с реками подобный фокус не пройдёт, нужно будет слишком много ядов, которых у нас просто нет и купить мы их не успеем.
        - Если нужны яды, то я могу помочь, - сказала Эя, - Попрошу у матушки, у неё как раз есть подобные разработки, расплатитесь позже.
        Седой кивнул.
        - Спасибо, Эя. Это было бы очень кстати. Продолжим, - Седой благодарно кивнул дроу, - Основной проблемой я вижу наличие у врага виверн. Сильные и быстрые твари могут поставить крест на наших затеях только из-за того что они могут оказаться не в том месте и не в то время. Поэтому первым пунктом я бы поставил их уничтожение и завоевание превосходства в небе. После этого откроется невиданный стратегический простор, вплоть до банальной бомбардировки булыжниками по марширующим оркам.
        - Что известно о их численности? - спросил Шекель. У нашего адмирала была странная привычка, когда он горовил, казалось будто, он постоянно что-то жуёт.
        - Относительно размеров орды немного, около трёхсот особей. Максимум триста пятьдесят. Главная проблема в том, что лидер орды, Ыхлаг, расположил их в центре своего построения, добраться туда будет непросто, но необходимо.
        - А почему бы нам не победить их в воздухе, прилетим пошумим, сами явятся? - предложил Инг.
        - Поначалу так и будет, выманим сколько сможем и дадим бой в воздухе. Но не нужно считать врагов полными тупицами, после парочки поражений, они либо спрячут виверн, либо вся стая будет вылетать разом. Это при том, со вчерашнего дня у нас в строю сорок восемь драконов, сто двадцать пегасов и…
        Седой посмотрел на меня, ожидая окончательного подтверждения, того о чём мы с ним говорили ранее. Я кивнул.
        - И двенадцать грифонов.
        Примерно половина присутствующих непонимающе уставилась на Седого и на меня, так как мой кивок не остался незамеченным.
        - Кого? - послышалось откуда-то слева.
        - Грифонов, - твёрдо сказал Седой, - Сейчас не об этом, но хочу сказать, что в мире появился ещё один вид летающих животных. И именно наш союз контролирует этот стратегический ресурс. Детали и перспективы додумаете сами…
        При этом многие удивлённо косились на своих кланлидов, а это означало, что информацию удалось удержать в нужных руках, так как те сидели с лёгкими улыбками, показывая всем, что они были в курсе. Я даже представлял, что произойдёт дальше, к вечеру информация расползётся по всем игрокам и дальше перехлестнёт по провинциям империи. Зачем мы открылись?
        Всё просто. Шила в мешке не утаить и с недавнего времени по Дальнему начали гулять слухи о наездниках на грифонах, принесённые охотниками и старателями, которые не боялись уходить вглубь провинции на многие дни.
        Поэтому момент выдался удачный. Видеоролик с моим участием, надеюсь разгромленная Одра на границах и новый летающий маунт, создадут нам определённую репутацию, которая поможет в налаживании связей. Политика, чёрт бы её побрал. Чем больше кланов мы сможем подтянуть на свою сторону, тем сложнее будет сколотить против нас коалицию.
        После паузы, во время которой все кто знал о грифонах, наслаждался произведённым эффектом, Седой продолжил.
        - У нас слишком мало сил для подобного противостояния в целом из-за того, что пегасы даже с магами верхом, не в состоянии конкурировать с вивернами. Поэтому проще и быстрее добить их на земле, и да скорее всего, те кто отправятся в этот путь будут смертниками. Второй по важности задачей считаю устранение вождя орды Ыхлага. Орки всегда соперничают за власть и как только не станет самого сильного, многие стойбища передерутся между собой или отвалятся из орды. Нас устроит любой из вариантов.
        Седой оглядел зал.
        - Сейчас передаю слово Азу.
        Тот не заставил себя долго ждать и уверенной походкой вышел к трибуне.
        - Готовы подраться? - спросил он сияя белозубой улыбкой.
        В ответ ему раздался одобрительный гул.
        - Вот и отлично, ни секунды в вас не сомневался.
        Лицо Аза стало серьёзным.
        - А теперь перейдём к тому. Чем мы будем одолевать всю эту толпу. Про летунов вам уже поведал Седой. Всё так и есть, чуть меньше двухсот животных. Теперь игроки, общий состав около двух тысяч человек, со средним уровнем сто девяносто семь, что хорошо, так как средний уровень у противника сто десятый. Наёмники - четыре тысячи штыков, средний уровень сто пятьдесят. Отдельно стоят кланы Дагрима и Эи. Численность небольшая, но при этом уровни двести двадцать плюс.
        Во время этого монолога все местные сидели со скучающим выражением лица, как будто после монотонной и длительной лекции. Искусственный интеллект, чётко разделял игровые и реальные моменты и в нужные моменты делал коррекцию.
        - Немного по сравнению с Ордой, но шансы есть. Провинция останется за нами в любом случае, не зря ведь мы бессмертные, речь идёт о том, что мы можем потерять всё, что сделали с момента появления здесь. Второго похожего шанса у нас не будет, поражение откинет нас на годы назад. И всё это время нам придётся платить немалый коронный налог с наших карманов. Мы должны победить!
        - А почему мы не запросим помощи у императора? Это ведь имперская провинция, пусть помогает… - сказал один из пришлых офицеров.
        Аз слегка замялся. Этот вопрос оставался самым спорным, и мы с Седым сломали друг о друга не одно копье. Самое поганое, что при таком количестве людей я не мог говорить настоящие причины, связанные с приходом в провинцию жрецов Всеединого.
        Пока что мы были не особо интересны церкви и нас не трогали, но как только обратимся напрямую за помощью, наверняка сюда придут и церковники. А учитывая моё состояние и то, что в планах у нас вернуть Печати и закончить то, что мы не смогли доделать у верити, а именно возродить пантеон множества богов, то нам они здесь точно не нужны.
        - Только в крайнем случае, - твёрдо сказал я и вышел к Азу.
        Люди требовали ответов, и мне пришлось крутиться ужом на сковородке, чтобы убедить их в своей правоте. Справился, хотя и не все поверили моим доводам, что отчётливо отпечаталось на их лицах. Я настаивал на том, что император может забрать единственную крупную провинцию у игрока в случае плохого управления и невозможности самостоятельно защищать границы империи.
        Собрание растянулось до глубокой ночи, и спать я отправился в таком изнеможении, что казалось, будто вручную разгрузил вагон с углём, причём руками. Кто говорил, что болтать не мешки ворочать? Так вот, плюньте ему в лицо…
        Утром Дальний напоминал муравейник. За прошлый день количество жителей выросло вчетверо, и большинство свободных горожан сейчас спешили в сторону реки, на строительство укреплений. Именно там предстояло встретить Орду. Уж слишком удобное место для решающей битвы.
        Широкая, почти сто метров, река с быстрым течением, топкие берега. Со стороны моря стоял Город, укрепления которого сейчас спешно приводились в порядок, а вот за кольцом стен и развернулась масштабная стройка.
        Причём настолько огромная, что казалось, за десять дней здесь успеют выстроить чуть ли не ещё один Итиль.
        - Готовы? - спросил я, когда заметил, что все расселись на драконов и пегасов.
        - Готовы, - послышался нестройный гул голосов. Здесь были исключительно игроки, так как посылать в самоубийственную атаку местных, я посчитал расточительством.
        - Тогда вперёд, - крикнул я и взяв разбег для пегаса поднялся в воздух.
        Взлетали с трудом, так как каждый пегас нёс минимум по двое всадников, а драконы по шесть - десять.
        Сзади меня примостилась хрупкая девушка маг. Это был уже второй рейс за это утро, и всадники как и их животные успели утомиться. Но делать нечего, переброска войск поближе к противнику шла полным ходом.
        Через полчаса лёта я увидел внизу мелькающие плащи эльфов разведчиков. Они выдвинулась самостоятельно с целью отравить как можно больше пресноводных источников.
        - Как тут у вас? - спросил я у Аза, когда мы, наконец, добрались до места назначения. Небольшого горного пика стоявшего отдельно от горного массива.
        - Готовимся, мы засекли тридцатку виверн чуть глубже в провинции. Полчаса дадим отдохнуть животным и выдвинемся. Пока будем справляться своими силами, грифоны останутся на крайний случай.
        Время пролетело очень быстро. Всегда так, когда дел столько, что не знаешь, за что хвататься в первую очередь. Через полчаса мы уже были в воздухе и малой группой летели в сторону затаившихся в засаде виверн. Намного выше, под прикрытием облаков нас сопровождала основная группа.
        - «Скоро будем на месте, готовьтесь» - сообщил Аз, он летел в верхней группе прикрытия.
        - «Готовы, сообщи, если увидишь шевеление» - ответил я.
        Через пять минут Аз написал снова.
        - «Вас засекли, движение на пятнадцать часов, не дёргайтесь, летите спокойно»
        Я слегка повернул голову и увидел чёрные точки в небе, они приближались. Наша группа не спешила, давая врагу подойти поближе.
        Когда до врага осталось меньше ста метров, мы рванули вперёд. Виверны тоже. Началась погоня. Задача нижней группы состояла в отвлечении внимания, чтобы враги пропустили момент нападения сверху. Всё так и вышло. Виверны проморгали момент атаки.
        Драконы пылающими метеоритами упали на них сверху. Виверны кинулись врассыпную, но куда там. Их было в полтора раза меньше, чем драконов. Через пять минут всё было кончено.
        До вечера мы выявили и упокоили ещё три группы, сократив общее количество летунов Орды на треть. Хороший улов. Вернулись на базу и после непродолжительного отдыха отправились к основному лагерю. Как раз наступила ночь, так что добрались без происшествий. Даже можно сказать любовались видом. Десятки тысяч костров, факелов устилали равнину под ногами.
        Искать виверн пришлось долго. Костры давали хоть и постоянный свет, но недостаточный, чтобы разглядеть то что нам нужно. Провозившись около часа, всё таки нашли цель. Летающие гадины укрылись в самом центре подальше от света.
        - «Начинаем!», - пришло сообщение от Аза.
        Сложив крылья пегасы рухнули вниз и не долетая до земли около 20 метров скинули вниз бомбы. Связки кожаных мешков размером с футбольный мяч. Подобны игрушки не получили распостронения в Северной Империи, но были широко известны в Архипелаге. У Шекеля как раз был их запас, так что нам можно сказать повезло.
        Связки бомб со свистом ушли вниз, пегасы прыснули в стороны. Грохот частых разрывов и визг оглушённых и раненых врагов был усладой для ушей. Но недолго, как только закончился грохот, за дело взялись драконы, почти пятьдесят животных - могучая сила при правильном управлении. Сорок драконов рухнули на головы оглушённым вивернами, а остальные огнём очертили кольцо вокруг стоянки, так чтобы рядовые бойцы орков не могли пройти через пламя.
        Я дёрнул поводья и отправил пегаса к скоплению противников. Мне до боли в стиснутых зубах хотелось спуститься на землю и принять участие в битве, но нельзя. Не с моим уровнем, хоть за последнее время я и скакнул к шестьдесят пятому. Всё равно мало. Одиночные противники ещё ладно, тут я бы смог выкрутится за счёт личных навыков, но в пылу полномасштабной битвы меня снесут походя. Вместо этого я загрузил весь рюкзак бомбами.
        Заметив скопление противника, я тут же бросился туда. Через десять секунд я оказался над ними, вниз, одна за другой, полетел десяток чёрных шаров. Рвануло знатно, я заметил как минимум парочку убитых, остальные с трудом смогли улизнуть и больше не собирались группами.
        Я метался над полем, сея сумятицу в рядах противника. То одной бомбой, то сразу десятком. Но ещё я видел, что многие виверны успели подняться в воздух и сейчас атаковали драконов, держащих огненный периметр. А ещё за огненной стеной уже собралось целое войско орков. Они выли, рычали и готовы были ринутся в бой, как только появится такая возможность.
        Проверил сумку, тридцать три снаряда. Кидать вниз уже бессмысленно. Бой на земле ещё продолжался и вроде как заканчивался нашей победой, но кинув бомбу сейчас, я легко могу зацепить и своих. В одном месте огонь резко погас, и через брешь в десяток метров хлынуло море новых врагов. Шар за шаром улетал в сторону бреши, орки падали замертво десятками, общий счёт наверняка перевалил за три сотни, когда, наконец, пришёл сигнал к отступлению.
        Я бросил последние четыре бомбы в скопление противников, и юркнул в сторону. От летящего в меня огненного шара. Вот и шаманы орков подтянулись, точно пора сваливать. С земли поднималось всё больше драконов и пегасов, когда все оказались в воздухе я понял, что мы недосчитались примерно половины крылатых коней и где-то трети драконов.
        Плохо. Очень. Ведь и первые, и вторые не возродятся быстро, минимум неделя для пегасов и от трёх недель до пары месяцев для взрослого дракона, а на них завязано слишком много всего.
        Что меня порадовало, так это огромное количество трупов виверн на земле. Да, порезвились мы не слабо. Теперь если какая тварь и осталась в живых, то нам она будет не опасна, так как отныне действовать мы будем исключительно группами.
        С вивернами закончили, время переходить к второй части плана…
        Глава 10
        - Как у нас дела? - спросил я у Седого, спрыгивая с пегаса после очередной вылазки. Игроки вокруг спешно собирались, пришла пора переносить место стоянки, Орда уже успела пройти мимо нас и время переброски начало стремительно увеличиваться, что в нынешней ситуации непозволительно.
        - Плохо, - сказал уставший воин, прислонившись спиной к деревянной бочке и прикрыв глаза.
        Не удивительно, что он устал. Последние трое суток, мы практически не спали, всё время, выискивая всё новые и новые способы нанести урон неприятелю. Засады, растягивание противника и ликвидация по частям, завалы на самых удобных путях передвижения. За эту бешеную гонку я поднялся до девяносто второго уровня. Это хоть немного облегчило мне жизнь, теперь я не валился с ног после каждого боя, но и до того состояния, что у меня было ещё не добрался. Не уверен, что это возможно пока я не получу хоть какой-нибудь класс.
        - Чего так? - спросил я, - Вроде всё неплохо продвигается, орки и их союзники мрут тысячами, изначальная скорость орды упала почти втрое. укрепления возле Города растут с огромной скоростью.
        - Они всё равно дойдут, тут мы ничего не можем сделать, их слишком много… - Седой открыл глаза и пристально посмотрел на меня.
        - Мы убили уже не меньше двадцати тысяч, убьём ещё.
        Седой с кряхтением поднялся.
        - Да, всё это так, но на место убитых пришли другие, Орда скорее выросла, чем уменьшилась и из степи к ним идут всё новые стойбища.
        - Ыхлага так и не смогли найти? - спросил я, имея в виду вождя орды.
        - Нет и это странно, обычно вождь останавливается в самом большом шатре, в центре лагеря, сейчас же этого нет. У меня сложилось впечатление, что он с нами играет.
        - Не думаю, что это возможно, все представители орды показались мне туповатыми. Вождь не должен сильно от них отличаться.
        - Возможно, ты и прав. Просто ему везло. Слишком большая площадь поисков, слишком много орков, чтобы найти вождя сразу. Как сам? - спросил Седой и встал на ноги.
        - Что у нас по плану дальше? Какие предложения?
        - Пойти пожрать чего-нибудь, вот и все мои предложения, а после этого отправится и вырезать ещё пару стойбищ, - сказал воин. Он выглядел подавленным, как будто не верил в успех нашей борьбы.
        Я хлопнул его по плечу.
        - Прорвёмся, - сказал я.
        - Как будто у нас есть выбор, - на лице Седого заиграла кривая улыбка
        - «Ты в лагере?» - прилетело сообщение от Шай.
        - «Да»
        - «Не улетай никуда, есть неприятные новости».
        - «Что случилось?»
        - «Через пять минут буду»
        Что там могло приключиться в Дальнем, что Шай решила лично прилететь и рассказать мне это в живую?
        - Я отойду, - сказал я Седому.
        Тот кивнул.
        - Что стряслось? - спросил я, когда Шай приземлилась и мы отошли подальше. Несмотря на все передряги настроение у меня было хорошее.
        - Андрей, с Антониной Семёновной всё плохо, увезла скорая, подозрение на обширный инфаркт, хорошо, что она успела мне позвонить…
        Услышав эту новость, мне стало плохо. По-настоящему. Ноги отказались держать меня в вертикальном положении. Дрожь пролетела через всё тело, из меня разом как будто выкачали все силы и тепло, что поддерживало меня.
        - Насколько всё плохо? Что с Женей? - спросил я не своим голосом.
        - За Женькой отправился Макс, я попросила его… с Антониной Семёновной, я ещё не разобралась, сейчас поеду в больницу, но по короткому телефонному разговору я поняла - всё действительно плохо.
        - С-спасибо, Кать… - тихо сказал я. Присел на ближайший валун и обхватил голову руками. Как же всё это мелко и ненужно. Война с орками, интриги, провинция, император… Когда ты просто не можешь позаботиться о своей семье.
        От бессилия хотелось одновременно скрутиться калачиком и забиться в какой-нибудь тихий угол и одновременно вскрыть пару глоток врагам. Я ведь действительно ничего не могу сделать. Разве, что деньги, но и это не самое главное в подобной ситуации. Я каждую неделю перебрасывал всё до последнего золотого, который мне причитался как главе Злыдней, и там выходили совсем немаленькие суммы. Не огромные. Но их по крайней мере их хватало, чтобы обеспечить пенсионерку и дочку самым необходимым. Но что это даёт когда Женька осталась одна,
        - Что от меня требуется? - спросил я. Просто так Шай бы не прилетела лично.
        - Нужно заверить несколько документов, чтобы я могла отправиться в больницу и помочь чем смогу. Я ведь не родственница, со мной вряд ли будут даже разговаривать, а ещё нужна доверенность на Женьку. Чтобы ко мне не явились органы опеки и не отправили Женьку в детдом.
        - Всё что нужно, только скажи, - ответил я. В горле застрял ком. Я еле выговаривал слова.
        - Не будем откладывать, времени и так нет, - глаза Шай расфокусировались. Она нырнула в меню.
        Вспышка холодного света осветила поляну. Передо мной застыл представитель администрации. Полностью чёрный силуэт, без мужских или женских признаков. Внутри него вертелись вспыхивали звёзды, кружились галактики.
        - Чем я могу помочь? - спросил он обезличенным голосом.
        Подобная услуга являлась платной, около ста тысяч золотых, но кто считает деньги в подобных обстоятельствах.
        - Нам нужны услуи нотариуса, - сказала Шай, - Как можно быстрее.
        - Хорошо, данная услуга присутствует в перечне, - дальше пошёл длинный монолог с перечислением мелких нюансов.
        Я не выдержал:
        - Нам некогда это слушать, можем приступить к делу? - еле сдерживая гнев, спросил я.
        Полчаса ушло на оформление всех необходимых документов.
        - Всё я побежала, - Катя поцеловала меня и твёрдо сказала, - Андрей, всё будет хорошо, прости, что принесла плохую новость.
        - Это тебе спасибо и Максу, я не представляю, что делал бы без вас, - ответил я.
        - Сочтёмся, - ответила Катя и растаяла в воздухе.
        Я вернулся в лагерь. Седой заметил моё появление
        - Это что вы ты там с Шай делал в кустах, негодник? - на его лице играла улыбка. Мне же было не до этого.
        - Не тем, чем ты думаешь, - сказал я глухим голосом, проходя мимо воина и напрявляясь в сторону пасущихся в стороне пегасов.
        - Что случилось, Рэй? Поссорился с Шай? - Седой моментально понял, что настроение у меня кардинально поменялось, и решил узнать, что произошло.
        - Нет, с Катей всё хорошо, извини, мне нужно побыть одному… - я молча оседлал пегаса и отправился в сторону гор. Хотелось побыть наедине.
        Холодный горный воздух слегка освежал, но я погрузился внутрь себя. Что я могу сделать? Что? Попросить выпустить меня из капсулы и доставить в больницу? И чем я смогу помочь? Ничем, скорее мне самому потребуется помощь…
        О том, что произойдёт с Женькой в случае, если Антонины Семёновны не станет, я предпочитал не думать, у неё не останется никого из родных. Одна…
        От несправедливости хотелось взвыть, я понял, что я пойду на что угодно, на самые радикальные меры, лишь бы вернуться в реальность. Почему я поверил, что меня невозможно вылечить, пусть меня осматривали очень хорошие врачи, светила по нашим меркам, но они не одни в мире, может быть удастся найти кого-нибудь, кто сможет помочь… Не для себя нет, для единственного родного человека, что у меня остался…
        Подгоняемый этой мыслью я мчался всё дальше и дальше, нырял в облака и облетал горные пики, в какой-то момент понял, что возможно уже вылетел за пределы провинции, так как преодолел горный хребет и вылетел на свободное пространство. Внизу лежала зелёная равнина с многочисленными реками. Осмотрелся по сторонам и увидел вдалеке небольшую деревню на пять десятков домов.
        А почему бы и нет? Возвращаться, конечно, нужно, но в этот момент вся эта возня с орками мне казалась несущественной. Хотелось отвлечься, хоть на пол часа.
        Я направил пегаса вниз. Вблизи деревня производила впечатление уютного уголка, затерянного на бескрайней равнине. Тихое спокойное место.
        - Чего тебе путник? - спросил широкоплечий мужчина с кузнечным молотом в руке.
        - Не знаю, - честно ответил я. - Пролетал мимо и решил остановиться посмотреть, что тут у вас и как.
        Кузнец, точно кузнец, никем другим он быть не мог, так как слева от дороги как раз стояла простенькая кузня с вывешенными нехитрыми изделиями. Он оценивающе посмотрел на меня, как будто пытаясь понять не начну ли я разносить деревню в щепки.
        - Шалить не намерен? - спросил он подозрительно.
        - Не планировал, - спокойно ответил я и опустив руку в сумку достал две бутылки с квасом. Одну из которых протянул собеседнику.
        Тот принял и осмотрел.
        - Пойдём, чего посреди улицы стоять? - сказал он и махнул рукой, приглашая вслед за ним.
        В кузнице оказалось тепло, просто тепло. Горн с красными углями уже успел слегка остыть, но всё ещё давал тепло.
        - Надолго к нам? - спросил он.
        - Нет, сейчас немного отдохну и отправлюсь обратно, - ответил я, про себя думая о свалившихся проблемах.
        Что делать?
        Вариантов не так уж и много. Если с Антониной Семёновной всё будет в порядке, то она продолжит присматривать за Женей. А если нет?
        Про остальные варианты мне не хотелось думать. Любой из них подразумевал печальный итог. Детский дом? Дальние родственники, практически забытые, которые смогут забрать дочку к себе… Возможно смогут помочь Макс и Катя, но через сколько им это надоест? Не думаю что долго.
        Нанять круглосуточную няню? Оплатить подобное я смогу. Наверное. А как я проконтролирую отношение к ребёнку? Все вопросы повисали в воздухе без ответов.
        Кузнец отхлебнул из бутылки.
        - Проблемы? - спросил он.
        - Разберусь - ответил я.
        - Не знаю, что парень у тебя случилось, но я когда со своей благоверной поругаюсь, то ухожу с головой в работу, помогает. Хочешь попробовать?
        - Поработать кузнецом? - с сомнением спросил я.
        - Тут без разницы, но раз уж мы в кузне, то почему бы и не попробовать?
        А что я теряю? Можно попробовать. Даже если получу кузнечную специальность, то какая разница, всё равно класса нет.
        За пару минут мы раздули жар и кузнец сунул заготовку в пылающие угли.
        - Сейчас немного подождём, пока раскалится…

* * *
        Удар шёл за ударом. Красная пластина проминалась с каждым ударом всё сильнее. Яков, а именно так звали кузнеца, указывал куда бить, мелким прутиком, прикладывая его к раскалённому железу.
        - Сильнее, - сказал он.
        Я послушался. Нос щекотал запах палёного железа. Через пятнадцать минут работы мозг окончательно отключился. Я действовал словно машина, не разбираясь с происходящим, не думая, просто делая своё дело. Два часа я махал молотом, пока не довёл себя до полного истощения. Когда руки уже с трудом поднимали молот, меч оказался готов.
        Яков закинул его в бочку с ледяной водой.
        - Помогло? - спросил он.
        Я прислушался к себе. Мои проблемы никуда не ушли, нет, но сейчас я воспринимал их без эмоций, понимая, что нужно действовать.
        - Да, помогло, спасибо, - ответил я и присел на ближайшую лавку. Устал.
        Я взгляну на меч, вышедший из под моих рук. Он получился неказистым, но и навыка у меня не было. Так, что сойдёт.
        Ещё около часа мы с Яковом просто болтали. О погоде, о жителях деревни, о неприятностях поджидающих в близлежащих землях.
        Но всё рано или поздно заканчивается. Я распрощался с новым знакомым, пообещав заглянуть ещё разок, как выпадет время. Возвращаясь назад, я понял, что мне действительно стало лучше, и мне был необходим подобный разговор ни о чём. С простым как две копейки кузнецом, но ведь помогло…
        Когда я очутился недалеко от Города, уже серело.
        - Ну, ни хрена ж себе! - присвистнул я.
        Строительство укреплений на берегу реки приняли ужасающие масштабы. Видели когда-нибудь муравейник после того, как в него ткнули палкой? Здесь было намного фееричнее. Тысячи людей мелькали внизу, формируя ландшафт вручную. Десятки магов вырывали огромные куски земли и грузили её в повозки. Работа кипела!
        Уже был готов первый вал, растянувшийся на пару километров вдоль обрывистых берегов. Наступающим не позавидуешь, а ведь время ещё есть, интересно будет взглянуть на окончательный результат.
        В Городе работа тоже кипела. Бреши в стенах уже залатали. Наспех, но и этого достаточно. Основные работы происходили на каменных стенах и башнях. Там мастера собирали сотни метательных орудий. От небольших стреломётов, до огромных требушетов. Не удивлюсь, если последние смогут вести обстрел даже на другом берегу реки…
        Клановый дом встретил меня тишиной. Шай и Инг были в реале, разгребая мои проблемы. Чёрт бы побрал этого Прохорова!!!
        Драг заседал на Пике. Геф ошивался на стройке.
        - Где ты был? - послышался голос Аза.
        Не ожидав никого услышать, я слегка дёрнулся.
        - Нужно было отвлечься, - ответил я, стараясь не выпускать раздражение на волю.
        - Что у вас происходит? - спросил он, - Макс и Катя офлайн, ты пропал, Драг ничего не знает… Андрей давай определимся, я распустил свой клан, не для того чтобы меня ставили перед фактом, я хочу быть в курсе происходящего…
        Аз казался слегка раздражённым и обиженным, хотя и старался последнего не показывать.
        - Это личные дела, касающиеся меня и никого больше. К клану это не имеет никакого отношения, - ответил я холодно.
        - С дочкой проблемы или с тёщей? - спросил Аз спокойно.
        - Откуда ты знаешь? - я подскочил, внутри полыхнула ярость, руки сами собой потянулись к саблям. В курсе моих проблем были три человека. Шай, Инг и Драг. Всё! Остальных я не посвящал в свои проблемы.
        Аз отпрыгнул от меня к стене и выставил руки вперёд.
        - Рэй, успокойся, опусти оружие, - примирительно сказал Аз.
        С трудом, но я остановился.
        - Говори! - потребовал я. Не верю я, что Макс или Катя рассказали.
        - Я работаю в том же учреждении, в котором в данный момент находится твоя тушка, - разделяя слова паузами, сказал Аз, - И у меня есть доступ к личным делам всех постояльцев. Так что я в курсе твоей ситуации…
        - Чего раньше молчал? - спросил я, буравя Аза взглядом.
        - А зачем? Чтобы получить подобную сцену? Я и сейчас спросил, потому, что понял, у тебя серьёзные проблемы в реале и возможно я могу помочь. Андрей, если для тебя клан это только пёстрый значок в характеристиках, то мне жаль. Такие образования не живут долго. А вот если это настоящий спаянный коллектив, как здесь, в Эллирии, так и на земле, то у такого проекта есть будущее. Итак, я повторю вопрос, что случилось?
        Пару секунд я напряжённо смотрел в глаза Азу.
        - Садись, - я указал рукой на диван, - разговор не будет лёгким.
        - Вон оно как… - пробормотал Аз, когда мой рассказ подошёл к концу. Я рассказал всё, кроме того, кто такие Макс и Катя и какие мотивы их ведут. Не мой секрет, захотят, расскажут и сами. - Я даже не знаю, что сказать и что я могу сделать…
        - На самом деле можешь. Как я понял, у тебя есть выход на руководство центра и на дельных врачей. Попробуй разузнать насчёт того, возможно ли восстановить меня хотя бы частично. Ладно, наша медицина бессильна, но есть и другие страны, новые разработки… чудеса… Может кто-нибудь сможет подсказать?
        - Я понял тебя, Рэй. Сегодня вечером позвоню парочке знакомых, они могут быть в курсе чего-то подобного.
        - Спасибо, - сказал я.
        В этот момент мне пришло уведомление, что Инг появился в Эллирии, через секунду я уже получил от него письмо.
        - «Ты где? Есть новости…» - прислал Инг.
        - «Дома с Азом. Куда подойти?» - спросил я.
        - «Будь там, я сейчас подойду»
        Я приготовился к худшему из исходов, стараясь максимально накрутить себя. Предчувствие говорило, что нужно готовится…
        Появился Инг, он казался собранным и сводил веки вместе, что раньше за ним не замечалось. Я вскочил навстречу:
        - Что там?
        - Прости, Андрей, врачи сделали всё, что могли…
        Мне как будто ударили под дых…
        Глава 11
        - Андрей, прими мои соболезнования, - сказал Аз.
        - И мои, - в тон ему отозвался Инг.
        Я стоял и не шевелился. Мысли метались, не давая сфокусироваться на чём-то одном. Как организовать похороны? Как уберечь дочку? Как дальше жить…
        Немая сцена посреди комнаты затягивалась всё сильнее. Здесь собрались умные люди и они понимали в какой ситуации я оказался.
        - Андрей, можно мы заберём Женю к себе? Хотя бы на время… - спросил Макс.
        Акт доброй воли? Всё равно у меня нет особого выбора.
        - Я был бы очень благодарен… - с трудом выдавливая слова, сказал я.
        - Кстати, можешь не волноваться насчёт денег… для захоронения. Как оказалось Антонина Семёновна предполагала нечто подобное и отложила более чем достаточную сумму. У меня есть знакомые, они всё сделают, - очень осторожна сказал Инг.
        - И ещё раз спасибо, - сказал я.
        Нужно собраться! Самотерзаниями я ситуацию не улучшу. Смахнув оцепенение, перевёл взгляд на Аза.
        - Мне нужно выбраться временно из капсулы. Сможешь помочь? - спросил я. Оцепенение сменилось холодной яростью.
        - Думаю, да. Центр ведь не тюрьма, да и насчёт обратного подключения смогу помочь…
        Дверь с грохотом распахнулась, в комнату вбежала Шай. На пару секунд она застыла на входе, а затем рванулась ко мне.
        - Я ничего не могла сделать, прости, - вцепившись коготками мне в спину и положив голову на плечо, запричитала она.
        Я провёл руками по мягким волосам и успокаивающе ответил:
        - Ты здесь ни причём, - то, что Катя так близко восприняла ситуацию меня тронуло до мурашек, - Спасибо тебе за всё.
        Шай всхлипнула, а затем резко отстранилась.
        - Женька будет жить с нами, Рэй. - резко выдала она, - Дом у нас с Максом большой места хватит всем, наймём няню, повара да кого только нужно. И это не обсуждается!
        Я устало посмотрел на Катю, которая вмиг превратилась в бешеную фурию.
        - Уверена, что тебе нужны подобные проблемы? - я доверял Шай, но насколько серьёзна она в своих намерениях, и не надоест ли ей это через пару месяцев.
        Одно дело наши отношения в Эллирии, и совсем другое там в реальности. С другой стороны если нанять достаточно компетентную няню, и других нужных людей, то сильно ей Женя не помешает. Подобные затраты я думаю, что и сам потяну через пару месяцев, когда пойдёт доход от грифонов.
        В любом случае, жить хоть и с посторонними людьми, но при этом ни в чём не нуждаться, чем попасть в детский дом, с его, зачастую, звериным оскалом…
        - Уверена, - твёрдо ответила Катя.
        - Аз, сколько времени понадобится на то чтобы вынуть меня из капсулы и доставить в Москву?
        - Не долго, за день управимся. Об этом я и хотел сказать, сегодня и завтра, пока всё не будет улажено тебе лучше оставаться в Эллирии. У нас тут война, знаешь ли, и пропажа главы провинции может сказаться в худшую сторону.
        - Он прав, Рэй, - сказала Шай, - тебе лучше пока побыть здесь. А к назначенному времени мы тебя заберём.
        - Спасибо, - в который раз сказал я.
        Мне была неприятно моя беспомощность в этом вопросе. Очень неприятна. Но и отказываться от любой помощи я не мог.
        Обговорив ещё пару моментов, Инг и Шай отправились в реал.
        - Так и будем торчать здесь? - спросил Аз.
        - А тебе не нужно в реал, - спросил я, намекая на то что нужно ещё договорится о том, что меня вытянут из капсулы.
        - Нет, сейчас никого нет, посмотри на время, уже почти ночь, а вот утром сразу пойду, так что остаёмся здесь?
        - Нет, сейчас я всё равно не засну. А раз так, то самое время накромсать ещё орков, - сказал я с кривой усмешкой на лице.
        - Вот это я и хотел услышать! - ухмыльнулся Аз.
        ****
        Фёдор, он же Аз, постучался в кабинет директора Института.
        - А, это ты? Чего застыл в дверях, заходи, присаживайся, - сказал Алексей и приветственно махнул рукой.
        Фёдор без промедления вошёл и развалился на кресле по другую сторону от Алексея. Отношения позволяли.
        - С чем пожаловал? - спросил директор института.
        - Есть парочка просьб, - пробасил Фёдор и провёл рукой по гладко выбритой голове.
        - Даже парочка… - усмехнулся Алексей, - Выкладывай.
        - Первое, мне всё-таки нужны люди, человек двести - триста, возможно больше, недели две-три. А ещё лучше чтобы они и остались. Алексей Борисович, я ведь в курсе, о новом пополнении. Сколько там, тысяча, две? Я прошу значительно меньше…
        - Всё никак не уймешься, - недовольно пожевав губами, сказал Алексей.
        - Нет, и в ближайшее время не собираюсь, - Фёдор расплылся в довольной улыбке.
        - Неужели так важно? - спросил Алексей.
        - Более чем. Борисович, я тебя когда то обманывал? Или подводил? Так чего зажимаешь, или забыл, кто выстроил большую часть агентуры?
        - Помню я, помню, - недовольно ответил Алексей.
        - Так чего тогда прижимаешь? Отдай мне.
        - Всех новичков?! - от такой наглости Алексей чуть не поперхнулся.
        - Да, - сверкая белозубой улыбкой, ответил Фёдор.
        Повисла тишина. Алексей хмуро смотрел на своего сотрудника.
        - Забирай пятую часть… - с трудом выдавил Алексей.
        - Третью.
        - Пятую и сотню старожилов, больше не дам, не проси. И так почти все свободные люди тебе уходят, - Алексей сдался.
        - Идёт, - Фёдор внутренне ликовал. Пятая часть это около шестисот человек. Пусть не особо высокоуровневых, но привыкших к дисциплине военных это огромное подспорье для клана. А сотня профи это подарок судьбы. Он даже знал несколько узкий спецов, которых н обязательно перетянет себе.
        - Ты говорил о нескольких проблмах. Мне теперь страшно спрашивать, что ты ещё удумал… - сказал Алексей.
        - Тут всё значительно проще. Нужно Рэя на пару дней вытянуть из капсулы, а потом вернуть обратно, - Фёдор замялся, - Тут такое дело… в общем слушай.
        За пару минут Аз выложил Алексею последние события.
        - Да, не позавидуешь ему. Но я не вижу проблем. Вытянем, засунем, если действительно на пару дней, то и раствор в капсуле менять не потребуется. Скажи секретарше, когда и кого, она всё организует. Но доставлять будешь сам.
        - Спасибо, Борисович.
        - Иди уже, и чтобы с просьбами ко мне в ближайший месяц не появлялся.
        - Ах, да, кое что забыл… - смущённо пробормотал Фёдор, при этом на его лице всё так же красовалась в меру нагловатая улыбка.
        - Ещё что-то, - Алексей начал потихоньку закипать.
        - Да, сможете глянуть в карту Андрея, может есть способ хотя бы частично его восстановить? Там зарубежные клиники, новые разработки…
        - Сегодня гляну и сообщу о выводах, а теперь окончательно свободен, больше возражения не принимаются.

* * *
        - Скоро будут, - довольно прошептал Аз. По какой-то причине он пребывал в чрезвычайно приподнятом настроении.
        Мы, а ещё сотня эльфийских лучников и три десятка игроков, лежали в покрове кустов на берегу небольшой речки.
        - Сколько их? - так же тихо спросил я.
        - Около пяти сотен, довольно крупное стойбище, как бы нам не надорваться, - Аз нахмурился.
        - Прорвёмся, - я оскалился в предвкушении драки, счёт которых я уже потерял за последние сутки. Я буквально не мог остановиться, мне требовалось всё время быть на волосок от гибели, просто чтобы отвлечься. Многие игроки уже посматривали на меня как на маньяка, так как я кидался даже в самые безнадёжные атаки и что немаловажно выходил из них победителем. Можно сказать, что я сформировал определённый уровень славы среди игроков.
        - Вон они, - я кивнул в сторону противоположного берега.
        Среди леса, всё ближе и ближе к реке начали мелькать фигуры. Полуденное солнце хорошо освещало местность, так что разглядеть разведчиков оказалось не трудно. В этот раз орки были светло коричневого окраса и с приделанными к головам оленьими рогами, что говорило о высоком статусе племени. Слабым стойбищам подобное не позволялось.
        - Как только половина окажется в воде, будем стрелять, - тихо скомандовал я.
        Шепоток приказа прошелестел по рядам укрывшихся лучников.
        Практически не двигаясь я наблюдал, как всё больше и больше врагов выходит к берегу.
        - Чёрт, - выругался Аз, - у них великаны.
        - Не дрейфь, друг мой, - отозвался я. Мне было всё равно, пусть хоть сам дьявол вылезет посреди реки, мы всё равно будем атаковать.
        Через пару секунд на берегу появились и те о ком с опаской говорил Аз. Пятиметровые, худощавые фигуры, опоясанные грубо выделанными юбками из плохо обработанной кожи, на которой всё ещё виднелись клочки шерсти животных. В руках великаны несли двухметровые дубины, способные за один удар отбросить десяток игроков.
        - Три, пять, семь, - посчитал я.
        Аз и укрывшиеся на нашей стороне берега игроки смотрели на меня то ли с ужасом, то ли с уважением.
        Ждать начала переправыпришлось долго, около получаса. Я опасался, что орки вышлют передовой дозор, но мои опасения не подтвердились. Собравшись все вместе, племя с улюлюканьем полезло в воду.
        - Ждё-ём, - прошептал я, - Ждё-ё-ё-м.
        Моя рука поднялась вверх.
        Когда почти треть орков оказалась в воде, я махнул рукой вниз.
        - Огонь, - крикнул я и отбросил ветки от переносного стреломёта. Он не был столь же убойным, как и его стационарный собрат, но тоже выдавал более чем значительный урон.
        Прошелестела сотня стрел, за ней следом отправилась вторая. Эльфийские лучники стреляли с поразительной скоростью, выпуская тысячи стрел.
        Спереди раздался возмущённый рёв, быстро сменившийся на крики боли.
        - Маги, - крикнул я.
        Это была не первая стычка на реке, и мы уже успели отработать тактику. Заманиваем врага в воду, начинаем поливать из всех возможных дальнобойных орудий. Когда противник слегка отходит от первого шок, в игру вступают маги и замораживают половину реки, что даёт дополнительное время.
        Сейчас мы не стали отступать от этой тактики. Вперёд выдвинулась пятёрка магов, и часть реки начала стремительно укрываться льдом. Стрелы продолжали свистеть, поражая цель за целью. Больше всех доставалось тем кому не посчастливилось обогнать своих товарищей.
        Я прильнул к ложе стреломёта. Прицела как такового не было, приходилось целиться на глаз. К моему счастью по такой огромной туше как виликан не попасть трудно.
        Деревянный, диаметром с руку взрослого мужчины и примерно такой же по длине, кол сорвался с ложа и через две секунды впечатался в грудь переднего великана. Тот взревел и бросился в воду, пытаясь укрыться. Всего у нас было десять стреломётов, так что каждому из великанов прилетел гостинец.
        Сбоку, высунув язык набок, прицеливался Аз. Щелчок и кол впечатался великану прямо в подбородок, проделав в нём аккуратную дыру и опрокинув его на землю.
        - Ложись! - заорал я, когда увидел, что в наш сторону летит огромный сгусток огня. Не иначе как у стойбища был шаман.
        Рвануло. На меня посыпались куски земли. Воздух наполнился запахом химикатов.
        Оглянулся.
        Толпа орков всё пёрла вперёд, улюлюкая, вереща и стараясь как можно быстрее добраться до противоположного берега.
        Через секунду я уже стоял за своим стреломётом.
        Рычаг ушёл вниз, на ложе лёг новый кол. Пять секунд на прицеливание. Выстрел. Не попал. Вернее попал, но не туда. Деревянный брус вместо того, чтобы впиться великану в грудь, угодил в плечо, от чего тот выронил дубину и разразился взбешённым рёвом.
        Я успел сделать почти два десятка выстрелов, прежде чем первый орк выбрался на берег. А всё благодарявеликанам. Глубина реки для них была не столь значительной, всего лишь по грудь, поэтому они сносили дубинами все преграды, что маги успевали сделать.
        - Огонь по великанам! - крикнул я, выхватил сабли и бросился в сторону берега. Я знал, что моё место уже занял другой стрелок из местных.
        По бокам от меня бежали десятки игроков, спеша скинуть неприятеля в воду. Зазвенела сталь, лучники чтобы не попасть по своим сместили обстрел на середину реки выцеливая виднеющиеся над водой орочьи морды.
        Минута за минутой мы скидывали противника обратно, но в один момент противников стало столько, что нас буквально захлестнул вражеский вал.
        Сколькоих мы упокоили? Не меньше чем три четыре сотни и половину великанов, но противников как будто стало ещё больше. Аз ошибся и мы нарвались на значительно более крупный отряд.
        На меня наседало сразу трое орков, заставляя меня крутиться.
        Отскок назад, чтобы дать себе пространство для манёвра. Сместиться влево, перекрывая путь противнику и не давая ему возможность атаковать одновременно.
        Сабли мелькают в воздухе. Я не даю оркам опомниться, наседая на них. Первый упал через полминуты, второй и третий ещё быстрее.
        Я оглянулся. Везде шла отчаянная рубка. Пока что мы не давали противнику подняться к лучникам, но на долго ли нас хватит?
        Заметил, что сбоку толпа орков повалила одного игрока и начала его кромсать.
        Рывок к свалке.
        Увлечённые добиванием игрока орки, не заметили нового противника, за что и поплатились. Бить в спины можно не только быстро но и метко. Выдохнув, принялся за разделку. Только третий противник смог оказать сопротивление, и размахивая здоровым ятаганом, бросился ко мне. Но не добежал. Ему в грудь вонзились пять стрел, и он мешком рухнул на песок. Лучники тут же перенесли огонь и отвлекли остальных орков, чтобы игрок смог подняться.
        - А вот ты где, - рядом появился Аз. - Нужно отходить, их слишком много!
        Он указал пальцем на противоположный берег, откуда продолжали вылетать враги. Сколько же их тут? Не меньше тысячи, понял я. А ещё я заметил круг шаманов в глубине леса, они то и дело вскидывали руки вверх и раскачивались из стороны в сторону. То и дело к нам устремлялись немногочисленные заклинания, но их сила была такова, что сразу убивала игрока или эльфа, если он папался на пути. К тому же в том районе наверняка прячется и вождь…
        Я улыбнулся, по всей видимости весьма криво, потому что Аз сделал шаг назад.
        - Сколько ещё сможете продержаться? - спросил я, понимая, что планирую безумство.
        Аз пару секунд подумал, обвёл поле боя взглядом.
        - Минут пять, макимум десять, после этого придётся драпать, - ответил он.
        - Должно хватить! - крикнул я, стараясь перекрыть шум битвы, после чего рванул в сторону.
        - Я с тобой, - крикнул Аз и побежал следом.
        Проскальзывая между врагов я мчался вдоль берега, параллельно раздавая короткие но болезненные тычки врагам. Я помнил, что примерно в двухстах метрах есть поваленное дерево по которому, хоть и с трудом можно по быстрому добраться до противоположного берега.
        Орки на подобное не способны, в них преобладает сила, а не ловкость. Мне же в самый раз.
        Оглянулся. Аз мчался следом расшвыривая противников с пути, как шар раскидывает кегли. Берег битвы остался позади. Я ускорился, так как мне больше не мешали лезущие со всех щелей противники.
        Вот оно!
        Довольно крупное дерево, упавшее поперёк реки. Кора уже слезла, оголив белый, скользкий ствол. На средине пути, я чудом не упал. Казалось будто я иду по намыленному кафелю, ствол оказался настолько же скользким.
        - Чтоб тебя! - послышалось сзади. Аз не удержал равновесия и отправился в воду.
        - Сам справишся? - крикнул я.
        - Да уж как-нибудь, - ответил он и, загребая руками, быстро поплыл в сторону противоположного берега.
        Искупаться пришлось и мне. Из-за веток я не разглядел, что конец ствола обломан и не достаёт до берега. Холодная вода ожгла кожу, но это наоборот придало сил.
        Я не стал дожидаться Аза, а в одиночку рванул к шаманам. Лес тут же накрыл меня тенью, я нёсся вперёд, огибая небольшие овраги и заросли колючего кустарника. Впереди показалась группа противников. Я тут же спрятался за дерево. Сейчас моя цель не в бесполезных схватках, а в истреблении руководящей верхушки стойбища. Подождав пять секунд, рванул дальше. Всюду мелькали силуэты орков, но я не останавливался. В руке уже был зажат пузырёк с ультимативным по разрушительности зельем. Подарком Эи.
        Выскочив на пригорок, я уже занёс руку для броска, но остановился. Мне открылась полная картина. Во первых, шаманов было значительно больше чем я ожидал и сидели они не одной группой а пятью, образовывая круг. Но не это заставило меня остановится, а десятки больших повозок с железными клетками сверху и они были доверху заполнены пленниками. Так, что в одной повозке помещалось не меньше пары десятков.
        Если сейчас применить зелье, это наверняка заденет и их…
        - И что теперь делать? - выругался я.
        Глава 12
        Пока я раздумывал, меня заметили. Поднялся вой и в мою сторону поспешил сразу десяток орков воинов. Рядом появился Аз. Он за секунду оценил происходящее.
        - Уходим пока не поздно! - выпалил он.
        - Нет, за мной! - крикнул я, и огибая спешащих к нам воинов, бросился к повозкам, - Руби замки, я их отвлеку!
        До первой повозки мы добрались опередив преследователей на десяток секунд. Хорошо то, что шаманы так и продолжали аскачиваться из стороны в сторону и не обращали на нас внимания.
        Аз обрушил свой двуручник на замок. Сноп искр. По ушам ударил скрежет метала. С первого раза перерубить замок не получилось, пришлось бить ещё два раза.
        Вблизи я понял, что ошибся с количеством пленников в фургоне, их было не меньше полусотни. В основном эльфы мужчины в видавших виды одеждах.
        - Хватайте оружие и сражайтесь! - закричал я, когда первый из пленников выпрыгнул на землю. Его глаза пылали гневом, он опрометью бросился в сторону и сцепился с подбегающими орками. За первым эльфом последовал второй, затем третий. Поток пленников потоком начал изливаться на свободу.
        - Давай к следующей! - крикнул я Азу и метнулся к следующей повозке, благо они стояли борт к борту и далеко бежать не пришлось. В этот раз нам повезло. Замок слетел с первого удара и пленники уже были готовы действовать.
        На третьей повозке мне уже пришлось прикрывать Аза. До орков наконец дошло, что мы делаем и на нас навалились. Для меня последующий бой слился в одну картину. Оскаленные орочьи морды сменяли друг друга с завидным постоянством. Сабли не успевали парировать все удары и я постоянно получал болезненные тычки. Спасало только, то что Инг подсуетился и заказал изначальным Злыдням по комплекту брони очень высокого качества.
        Нас двоих бы задавили количеством, но освобождённые эльфы не давали добраться большинству противников. Ушастые оказались хорошими бойцами. Они с яростью набрасывались на орков голыми руками, и в некоторых местах даже теснили орков, забирая массивное оружие у поверженных врагов.
        В общей сложности нам удалось открыть восемь клеток, ещё три открыли сами эльфы. Меньше трети. А после этого нас прижали по полной. Пришлось отбиваться.
        Я заметил, что со стороны шаманов вверх поднимается десяток полуметровых малиновых сфер. Каждая, словно собака на поводке, была пристёгнута тонкой нитью к одному из орочьих заклинателей. Оддна из сфер вспыхнула ярким светом, поводок оторвался и она молнией скользнула в сторону противоположного берега. Через секунду раздался оглушающий взрыв. Часть орков, что была ближе к берегу повалились на землю. Что происходило там где засели наши лучники лучше и не думать. Засветилась вторая сфера…
        Если ничего не предпринять, то через пару минут от наших бойцов ничего не останется. Вновь выхватил пузырёк с зельем.
        - Не подведи, - сказал я и размахнувшись отправил пробирку в сторону шаманов. Я надеялся, что строй орков прикроет нас с Азом и эльфов от волны взрывной волны.
        - Ложись! - заорал я что было сил.
        Мой крик потонул в толчее битвы. Лишь Аз и ещё пара эльфов послушались. Впрочем, упасть на землю я не успел. Земля вздыбилась, а потом я почувствовал себя так, как будто мной выстрелили из пушки. Удар спиной о клетку выбил воздух из лёгких. Затылок, ударившийся о металлические прутья, взорвался болью.
        Я почувствовал что переворачиваюсь вслед за повозкой. Кое как упёрся ногами и в нужный момент выстрелил себя вперё, чтобы не быть погребённым под перевернувшейся повозкой.
        Удар о землю. Пара секунд на то чтобы прийти в себя и глотнуть очередное зелье лечения.
        Лишь после этого я поднял глаза вверх.
        Лес пылал! Не так. ПЫЛАЛ! От желтоватой травы на земле, до самых верхушек деревьев. Повозки, отброшенные взрывной волной, валялись в полном беспорядке. Во многих зияли дыры. Малиновые сферы шаманов продолжали пылать. Но теперь не было тех кто мог ими управлять. Набрав достаточно сил, они начали взрываться. На секунду меня оглушило от частых разрывов. В очередной раз меняя ландшафт местности и превращая лес в обширный луг.
        Опыт лился потоком, но мне некогда было переключаться и смотреть.
        Чуть в стороне заметил Аза. Он весь перепачкался в прелых листьях и земле, отчего походил на лешего. Скорее всего, я выгляжу не лучше, если судить по рукам.
        - Вперёд! - крикнул я и метнулся обратно.
        - Бешеный! - крикнул Аз, - Ты точно ненормальный!
        - Не отставай!
        Мчась вперёд, я видел сотни разбросанных тел, орки, эльфы валялись вперемешку. Порадовало, что большинство ушастых, всё-таки оставались живы. А вот клыкастым пришлось не сладко, они приняли на спины всю мощь взрыва.
        Пробежав ещё несколько секунд, я понял, что рваться вперёд больше нет смысла. На тех местах, где сидели шаманы, теперь красовались небольшие кратеры, а оставшиеся противники превратились в фарш. Со стороны реки я увидел, как к нам мчится подмога. Похоже своими действиями мы дали возможность перебить тех орков, что прорвались к берегу и теперь у игроков появилась возможность прийти к нам на выручку.
        Минут десять ушло на то чтобы добить уцелевших орков и отправить команды лучников на перехват тех, что сбежали.
        - Навели мы тут шороху, не меньше чем пару тысяч положили, а ещё десятка два шаманов, отличный улов - довольно сказал Аз, когда я помогал вытаскивать пострадавших пленников из перевёрнутых, но так и не открывшихся повозок.
        - Да, не то слово, - ответил я.
        После драки я понял, что всё, пора остановиться. И так за сутки упокоили столько орков, что на три дня хватит. Сколько не гнать от себя проблему, всё равно придётся смирится.
        - Когда меня вытащат? - спросил я.
        - Завтра утром, - ответил тут же посерьёзневший Аз.
        Я кивнул. Значит как раз успеем разобраться здесь, и вернуться в Дальний. С Седым вопрос решён. На время моего отсутствия в реале он возьмёт на себя руководство теми силами, что принадлежат Злыдням.
        - Кто у вас главный? - обратился я к одному из эльфов.
        - Если Алианна жива, то она, - ответил мой собеседник с лёгким поклоном.
        - Жива! - послышался мелодичный голос со стороны.
        К нам приближалась молодая девушка. Потрёпанный дорожный костюм, длинные, удивительно белые волосы и идеальное лицо.
        - Госпожа, - эльф свернулся в низком поклоне.
        Алианна окинула эльфа взглядом и произнесла:
        - Оставь нас Мартин, мне нужно поговорить с нашими спасителями, - голос девушки был сух и деловит. Она посмотрела на нас с Азом - Я выражаю официальную благодарность за наше спасение. Дом Нашер помнит свои долги, вы не останетесь без благодарности.
        Взгляд спокойных зелёных глаз, заставлял ёжиться. Как будто кто-то вылил кувшин холодной воды на спину.
        - Не стоит утруждаться. Освобождение вас из клеток, это лишь побочный эффект нашей войны, - так же холодно ответил я.
        Эльфийка нахмурилась, похоже, ей не часто приходилось сталкиваться с подобными ответами особенно в безразличном тоне.
        - И тем не менее, вы сделали это.
        - Раз сами предлагаете помощь, то давайте не откладывать. Что вы можете предложить? - спросил я, стараясь как можно быстрее закруглить разговор. Не нравилась мне эта Алианна, слишком высокомерная и заносчивая.
        Похоже, мой ответ поставил её в тупик. Она слегка открыла рот, собираясь что-то сказать, но резко передумала и гневно глянула на меня.
        - И? - спросил я.
        - Сейчас нам не чем отблагодарить вас, но когда мы доберёмся до Эльварана, то обязательно, - гордо вскинув подбородок сказала эльфийка.
        - Пока вы доберетесь до Эльварана, здесь может быть всё выжжено на метр вглубь. Так что идите с миром и не давайте обещаний, которые не можете выполнить, - меня утомил этот короткий и бесцельный разговор, я махнул Азу, - Пойдём, нам ещё в Дальний возвращаться.
        Мы начали быстро отдаляться от эльфийки.
        - Я вас не отпускала! - рявкнула она и наши ноги начала заплетать, вылезшая из земли, быстрорастущая лоза.
        Уход в сторону. Клинки, недавно возвращённые в ножны, снова блеснули на солнце.
        Резкими рывками рвусь обратно к взбесившейся эльфийке.
        - Никого не убивать! - крикнул я, понимая, что сейчас Злыдни устроят резню среди эльфов, даже несмотря на то, что те оказались неплохими бойцами.
        С пальцев Алианны срывается узкий зелёный луч.
        В сторону.
        Луч больше похожий на лазер зедевает плечо. Руку обдаёт болью. Из полуоткрытого рта доносится злой рык.
        Две секунды и я оказался возле атаковавшей меня эльфийки. Снизу вверх бью её в лицо. Вокруг крики, эльфы рвутся к своей предводительнице, но Злыдни умело прикрыли место действия, не пуская никого.
        Алианна с всхлипом падет на землю. Я хватаю её за пучёк белых волос и резко дёргаю назад, открывая шею.
        - Прикажи своим успокоится, - рычу ей на ухо.
        - Будь ты проклят! - отвечает она.
        Синеватая сталь клинка надавливает на нежную кожу.
        - Последнее предупреждение!
        Алианна на секунду замешкалась, а затем с трудом выкрикнула.
        - Всем стоять!
        - Молодец, - рычу ей в лицо, - А теперь слушай сюда, ещё один подобный заход и никто и никогда не узнает, что вы были здесь. Перебьём всех до последнего и бросим гнить. У меня нет настроения разбираться со взбалмошными девчонками, раз у вас нет ни чести ни достоинства, ни благодарности к тем кто вас спас, то проваливайте из моей провинции куда подальше и чем быстрее тем лучше. Всё понятно?
        Алианна слегка кивнула, так чтобы не распороть кожу шеи о приставленный к ней клинок.
        - Рад, что у тебя сохранилась хоть капля благоразумия, - мои руки разжали её волосы.
        - Уходим! - громко сказал я.
        Когда мы перебрались на другой берег, ко мне подошёл Аз.
        - Чего так взбесился? Нет я понимаю девчонка резкая, но и ты перегнул слегка, - сказал он.
        - Да, согласен, не знаю, что на меня нашло, - ответил я.
        На самом деле знал, я с каждым мгновением всё больше нервничал. Буквально сходил с ума. Скоро в реал, а там похороны и встреча с дочкой. Радость, замешанная на горе…
        Когда мы уже расселись на пегасов и готовы были взлетать, к нам примчался посыльный от Алианны.
        - Госпожа просит вас задержаться и поговорить с ней, - выпалил он.
        Я смерил его нейтральным взглядом.
        - Некогда, у нас тут война как-никак, если действительно хочет поговорить, пусть двигается в Дальний, и дожидается там. Идите вдоль берега, не промахнётесь…
        - Но как же… - с недоумением проговорил эльф. По всей видимости он не привык, что «Госпожу» кто-то смеет ослушаться.
        - Ничего, захочет - придёт, а нет так и ладно… - ответил я и отправил пегаса вверх.
        По пути заглянул в лагерь к Седому.
        - Как у вас?
        - Трудно, пришлось перекинуть половину клана в степь и вырезать подходящие к орде подкрепления. Не знаю насколько это правильно. С одной стороны теперь количество орков будет уменьшаться без притока новых стойбищ, но и размаха того не будет. Придётся отщипывать понемногу, да и скорость Орды увеличится.
        - Посмотрим, как там Эя и её девчонки? - спросил я. Пару дней назад я отправил дроу в подмогу к Седому, тому как раз не хватало мобильных отрядов.
        - Отлично. Своевольные конечно, но как бойцы просто высший уровень.
        - Меня пару дней не будет, сам знаешь причину, управишься сам? - спросил я ещё раз. В прошлый раз Седой не сильно обрадовался моему отсутствию, но всё же смирился.
        - Куда деваться, - улыбнулся он.
        Обговорив мелкие детали, я отправился в Дальний.

* * *
        Мне казалось, что я плаву по воде. Медленный тёплый поток несёт меня в неизвестность, в закрытых глазах плясали искорки. Я не чувствовал тела, как и прежде.
        - Вставай, лежебока, - на грани слышимости послышался знакомый голос. Аз, либо кто-то похожий на него.
        Хотел ответить, но не смог. Тело по-прежнему мне не подчинялось. Оставалось только ждать когда сознание проясниться и начнёт воспринимать реальность.
        - Шутничёк, етить тебя, - послышался другой, незнакомый мне голос.
        - Алексей Борисович, шуток не понимаете?
        - Помолчал бы лучше, Федя. Видишь, человек в себя приходит, - сказал незнакомец.
        - Этот придёт. Ничего ему не сделается, да, Андрюха? Или лучше Рэй?
        Ответить я не мог, да и не хотел. Я настолько привык к последнему имени, что не замечал разницы.
        - Долго он будет приходить в себя? - спросил Аз. Никому другому этот голос принадлежать не мог. Даже не столько голос, сколько интонации, выражения, манера говорить.
        - По-разному, от десяти минут, до получаса. Но он слышит нас это точно, поэтому можем начать.
        До меня донеслось шуршание страниц.
        - Андрей, недавно Фёдор попросил меня посмотреть твою медицинскую карту, проверить диагноз так сказать. Могу сказать, что на первый взгляд я его подтверждаю. Да, увы. Но некоторые твои параметры снятые капсулой не дают мне покоя. Я хотел бы тебя обследовать уже на нашем оборудовании. Может, удастся что-то понять. Ты пока подумай, так как, если дашь согласие, то придётся провести кое-какое врями здесь. Без погружения в капсулу.
        - Надолго? - тут же спросил Фёдор.
        - Дня два - три, может быть неделю…
        - Вы ведь помните, что у нас там война, а Рэй один из ключевых её участников. Неделю нельзя…
        - Фёдор, куда ты лезешь? Не тебе подобное решать, а Андрею. Некоторые анализы и проверки просто невозможно снять пока организм полностью не отойдёт от капсулы с её реагентом.
        - Это его дело, пусть решает, а мы пока пойдём…
        Послышался мягкий хлопок двери. Меня оставили в одиночестве. Как ни странно но я был спокоен, но никак не мог решить, что же мне делать дальше? Оставаться на обследование или нет?
        Если я всё-таки решу остаться, то получу чуть более подробное описание нынешнего состояния организма. Возможно, ничего не поменяется, но почему нет? Всё-таки в этом центре разработали такие замечательные штуки как капсулы с раствором, в которых находятся уйма покалеченного народа. Может и мне смогут хотя бы частично помочь.
        С другой стороны, сейчас в Эллирии идёт война и мне необходимо находится там! От исхода её исхода зависит, то насколько я смогу стать на ноги и обеспечивать дочку всем необходимым.
        Трудный вопрос и у меня нет на него однозначного решения.
        Зрение вернулось через десяток минут, при этом мне всё казалось каким-то неестественным. Лампы над головой, дающие мягкий ровный свет, серые стены, какие-то белые шкафчики.
        Я лежал и продолжал думать. Прошло ещё минут двадцать, но я так и не решился ни на один из вариантов. Боковым зрением заметил, что освещение в комнате изменилось, стало светлее.
        - А вот и Андрей проснулся, - сказал молодой мужик с выбритой до блеска головой.
        Аз - понял я. Черты лица были схожими с теми, что я видел в Эллирии, но более резкие что ли.
        - Да, - сказал незнакомец, вошедший вместе с сокланом. Он навис надо мной и сказал:
        - Андрей, знаю, что ты меня слышишь. Моргни дважды, если это так.
        Моргнул.
        - Отлично. Мы разбудили тебя слегка заранее, до момента отъезда ещё пять часов, так что мы успеем провести кое какие тесты.
        Дальше началась долгая череда обследований. Меня мяли массажисты, кололи иглами, засовывали в какие-то медицинские аппараты. Всюду за мной следовал Аз и Алексей Борисович, как я понял директор этого центра.
        - Интере-е-е-есно, - почти после каждой процедуры говорил он.
        Меня это сильно раздражало, так как я не мог спросить, что именно там интересного. А директор не спешил делиться результатами.
        Наконец обследование закончилось и ко мне подошёл Аз.
        - Готовься скоро приедут Макс, Катя и Александр Петрович. Он тоже решил познакомиться лично, так сказать.
        Я моргнул, давая понять, что информацию принял, но внутри меня бушевало беспокойство. Мне, вдруг, стало нестерпимо стыдно за то, что мне помогает такое количество людей. В груди закололо…
        Я не обратил на это внимания…
        Глава 13
        - Готов? - спросил Аз, - Сейчас приедут Макс, Катя и Александр Петрович.
        Я моргнул, давая понять, что услышал. Если честно, то я боялся. Боялся, что меня увидят таким, каким я стал… Пусть они и знают о моём состоянии, но одно дело знать, а совершенно другое видеть.
        - Выше нос! - подбадривающе пихнул меня в плечо Аз.
        Десять минут прошли в томительном ожидании. Меня усадили на кресло, подключили планшет, чтобы я мог хоть как-то общаться, и вывезли на улицу. На дворе была зима. Белые сугробы, с по-военному ровными краями, тянулись вдоль дороги. Солнце на безоблачном небе отблёскивало от снега и заставляло слегка жмуриться. Раньше я любил такую погоду и уже успел позабыть каково это, когда лёгкие втягивают в себя морозный воздух.
        Аз, стоявший сбоку от меня, достал телефон и кому-то позвонил.
        - Скоро будут, - сказал он, когда разговор завершился.
        Через пару минут со стороны ворот показался чёрный, вымытый до блеска микроавтобус. Внутренне меня затрясло, страх разлился по всему телу, и если бы тело могло дрожать, то наверняка так бы и было. Медленно словно издеваясь, машина двигалась в нашу сторону.
        - Интересно, а как на самом деле выглядят Макс и Катя? - пробормотал Аз. Он тоже слегка нервничал.
        Машина остановилась. Я почувствовал, как сердце забилось намного быстрее. Дверь микроавтобуса дёрнулась и медленно пошла в сторону.
        Чёрной молнией из машины выскользнула молодая стройная девушка в чёрном платье и таком же полушубке.
        - Вот ты где, - хихикнула она и направилась ко мне.
        Биёние сердца отдавалось в ушах барабанным боем. Шай! Такая же, как в Эллирии вплоть до малейших деталей. Катя быстро приблизилась, обняла меня и поцеловала щёку. Я ощутил теплоту её губ.
        - Вот ты какой, - она слегка отстранилась, - что ж, мне нравится! А насчёт всего остального не волнуйся прорвёмся…
        Она крепко обняла меня, а затем развернулась в сторону машины и крикнула:
        - Макс, где ты там застыл?
        А вот голос немного отличался, в Эллирии он был менее густым. Услышав же его вживую, я понял, что у Кати должна быть уйма поклонников. Это изредка подтверждал и Инг, рассказывая, что сестра страшная домоседка, не желающая появляться на публике, если не считать редких встреч с подругами.
        Пока мы ждали Инга, Шай посмотрела на моего сопровождающего:
        - Аз? - спросила она.
        - Он самый, - улыбнулся тот, - Рад, познакомится.
        - Я тоже, - ответила она и слегка улыбнулась, отчего Аз расцвёл. Бывают же такие девушки, что одним словом могут окрылить мужчину, хотя цветущий вид Фёдора меня немного покоробил.
        Наконец из микроавтобуса выпрыгнул Инг. По сравнению со своим персонажем в Эллирии, он был чуть более худощав, но более интелегентен что ли. Чёрный костюм, явно из дорогой ткани, идеально сидел на атлетическом теле. Русые волосы и явная схожесть с сетрой.
        - Где тут наш Злыдень? - улыбнулся он и, найдя меня глазами, расплылся в улыбке, - Привет, Рэй! Рад, наконец, познакомится в живую.
        Я почувствовал, что даже если бы мог, то выдавить из себя сейчас хоть слово не смог бы.
        Передняя дверь открылась, и из машины показался полностью седой мужчина лет шестидесяти - семидесяти в слегка потрепанном военном мундире…
        - Кхе…
        Если бы я мог, то расплылся бы в улыбке. Драг…
        Он не сильно походил, на себя в Эллирии, но повадки не спрячешь, я опознал его по одному только покашливанию. Но и походка, и манера держаться буквально вопили о том, что это он.
        «Не представляете, как я рад вас видеть. Кать выглядишь замечательно» - набрал я. Да, им пришлось подождать, пока я закончу сообщение, но по-другому никак. Да и если честно, то чувствовал я себя значительно лучше, чем после аварии. Палец, которым я набирал сообщение, уж точно двигался уверенней…
        Повторное знакомство растянулось на десять минут, после чего мы загрузились в машину и отправились к Максу и Кате домой. Мне предстояла ещё одна встреча. Главная…
        Дорога заняла почти четыре часа и всё это время мы провели, болтая, если можно это так назвать. Петрович травил байки из военной жизни, Макс расписывал перспективы провинции, Аз описывал, что ещё можно делать для обороноспособности провинции. Шай же просто сидела рядом со мной, положив ладонь мне на руку…
        - Вот мы и прибыли, - сказал Инг, - Прошу чувствовать себя как дома! Я серьёзно.
        Инг одобрительно кивнул Драгу, с которым у него иногда возникали противоречия, в основном из-за характера Александра Петровича.
        Мы оказались в коттеджном поселке. Явно не из дешёвых. Вежливая охрана, из мужчин с цепким взглядом. Идеально прочищенная дорога и большие дома с высаженными елями.
        Я и так знал, что Катя и Макс не бедствуют и именно поэтому имеют возможность столько времени проводить в Эллирии, но одно дело знать, другое получить столь явное подтверждение.
        Остановились возле среднего по размерам особняка. Среднего по меркам тех дворцов, что находились неподалёку, а так вполне себе большой дом, с красной крышей и белым фасадом.
        Аз с лёгкостью выгрузил меня вместе с коляской из машины.
        - Готов? - тревожно спросила Катя.
        - «Да», - ответил я, но как мне казалось, к подобному невозможно быть готовым. Внутри я был готов к любому развитию событий, даже самому плохому.
        Открылась двустворчатая дверь, и мы попали в дом. Что можно сказать про обстановку? Два слова. Стильно и дорого. Никакой вычурной позолоты или вензелей, никакой аляповости. Вместо этого, обилие дерева, тяжёлая мебель, лестница больше похожая на произведение искусства. Видно, что здесь поработали дизайнеры не из последних.
        - Женя! - позвала Катя.
        Никто не отозвался.
        - Наверное, у себя в комнате, - предположил Инг, - Я сейчас.
        Макс ушёл наверх, и пропал на пару минут. У меня внутри всё похолодело. Узнает ли меня дочка? Или увидев, в таком состоянии захочет ли общаться?
        Послышались шаги, и я увидел Макса, а рядом с ним шла Женька… Повзрослевшая, вытянувшаяся за, то время, что я её не видел. На ней было лёгкое белое платьице.
        Увидев меня, она нахмурилась. Не узнала, понял я. Но с каждой секундой, что она смотрела, её лицо менялось. От недоверия, до надежды.
        Она сделала пару шагов вперёд. Остановилась. Ещё пару секунд и она бросилась вниз по лестнице.
        - Папа… - рыдая, пропищала она, и бросилась мне на шею. В этот момент я бы отдал всё, в том числе и жизнь хотя бы за одну действующую руку. Просто чтобы иметь возможность обнять единственного родного мне человека.
        - Папа, папочка… - из глаз Женьки катились слёзы. Маленькие ручки ухватили за шею и не отпускали.
        Я заметил, как плачет Катя. Макс, Александр Петрович и Фёдор хоть и старались держать эмоции под контролем, но видно, что сцена даётся им нелегко.
        - Почему ты молчишь? - с детской непосредственностью спросила дочка.
        Катя обняла Женю за плечи и тихо объяснила, что я не могу говорить и в каком состоянии я нахожусь.
        Услышав это, Женька с детской непосредственностью нахмурилась.
        - Всё равно ты мой самый любимый, - пискнула она. По её щекам текли слёзы, - Ты ведь не уйдёшь? Будешь со мной?
        От этого вопроса уже из моих глаз полились слёзы.
        - «Я буду приезжать», - ответил я. Женька уже умела читать, спасибо Антонине Семёновне.
        Мне хотелось провалиться сквозь землю, но и врать я не хотел. Зачем? Единственный вариант быть с дочкой, это хотя бы немного поправить здоровье, но тут я ничего не могу сделать самостоятельно, надежда только на Алексея Борисовича.
        Постепенно мы переместились в большую гостиную, где нас тактично оставили наедине. Женька, по-детски сбивчиво делилась своими переживаниями, я в меру сил отвечал. На душе было тепло…
        Долго поговорить нам не дали. Пора было выдвигаться и отправить в последний путь Антонину Семёновну. К моему удивлению поехали все вместе. Пока добирались, я ловил на себе задумчивые взгляды Кати. О чём она думает? Я старался не думать о плохом…
        - Андрей, у меня есть предложение, - сказал Инг, когда мы уже подъезжали к кладбищу, - Я могу напрячь связи и определить тебя в лучшие зарубежные клиники. Что скажешь?
        Я десяток секунд подумал.
        - «Как только закончим с Ордой», - ответил я.
        - Само собой, никто провинцию бросать не обирается, - ответила Шай с улыбкой, - Кстати, можешь нас поздравить, мы с Максом выкупили пару виноградников, а на очереди ещё пяток.
        - «Браво, я не сомневался, что у вас получится», - Макс и Катя долго оттягивали, но, наконец, принялись за выполнение своего плана по захвату рынка спиртных напитков Эллирии. Могу пожелать им удачи и если потребуется любую помощь, как свою так и клана.
        - Спасибо, - сказала Шай, - Как будем в Эллирии, обязательно устроим дегустацию…
        Описывать церемонию прощания я не стану. Всё стандартно. Хмурые мужчины и утирающие глаза женщины. Я боялся за дочку, слишком много на неё свалилось за сегодня. Не хотелось бы подорвать неокрепшую психику. Но держалась она хорошо. Только в некоторые моменты сильнее стискивала мою ладонь.

* * *
        - Что думаешь делать? - спросил Аз, когда мы вернулись к Кате и Максу домой.
        - «Без меня продержитесь, если придётся остаться на неделю?» - спросил я.
        - Да уж как-нибудь, - улыбнулся Инг.
        - Кхе, Рэй, ты не чуди, если есть возможность, если есть хоть малейшая вероятность встать на ноги, то хватайся за неё и делай, что нужно, а мы прикроем, - Драг обвёл всех хмурым взглядом, - Правильно я говорю?
        Все были согласны!
        Драг продолжил:
        - Есть ещё хорошие новости, раз такое дело, то я смогу выделить десяток грифонов на продажу. Недавно прилетела очередная стая, с большим количеством молодняка.
        - Когда можно приступить к продаже? - Инг тут же сделал стойку.
        - Да хоть сегодня, покупателей бы найти по-тихому, - сказал Драг.
        - Насчёт этого не волнуйся, уже всё готово, - сказал Инг, - Будем работать через посредников в реале с полноценным договором о неразглашении и большими штрафами за слив информации. Думаю, придётся потратиться на порталы, чтобы перебрасывать грифонов на нейтральные территории и уже там совершать сделку.
        - Почём пойдут? - поинтересовался Аз.
        Инг хитро прищурился.
        - Первая сотня уйдёт не меньше чем по шестьдесят миллионов.
        - Них… себе! - Драг до этого попивавший сок подавился, услышав эту цифру, - Кхе!
        - Да, - с победным видом подтвердил Инг, - Всё уже готово к продаже, так что сможем это провернуть хоть завтра. Общая прибыль с десяти грифонов для Злыдней составит…
        Инг на секунду задумался.
        - Около трёхсот восьмидесяти миллионов. Часть уйдёт к союзным кланам, процент уйдёт посредникам и на саму переброску порталами.
        - Ну, вы, и даёте, - медленно проговорил Аз.
        - То ли ещё будет! - сказала Шай.
        - На данный момент, мне и Кате нужно около двухсот миллионов для развития провинции. Как раз смогу закрыть первоочередные дырки и оставить немного на чёрный день. Остальные можно разделить между нами…
        - «Не нужно», - ответил я.
        Все посмотрели на меня, ожидая, что я напечатаю дальше.
        «На нас идёт Орда и тех сил, что у нас есть маловато. Нужно больше. Предлагаю выкупить всех наёмников, до которых сможем дотянуться, и привлечь кланы наёмников».
        - Я согласен с Рэем. Какой толк в этих деньгах, если существует вероятность, что нас сомнут и разрушат всё, что успели сделать?
        - Поддерживаю, - сказал Драг.
        - Так мы и не против, - улыбнулась Шай, - Это, как раз и был второй вариант, который мы хотели предложить.
        - «Тогда давайте так и поступим, это ведь не последние грифоны…»
        - Договорились, - сказал Инг и перевёл взгляд на Драга, - Где состоится передача?
        - Кхе… Прилетай с утра ко мне на Пик, там и провернём всё.
        - Договорились. Завтра жди с самого утра.
        Пока обсуждали организационные моменты, я задумался над тем насколько невероятно нам повезло с Штандартом. Я и раньше понимал, что это золотая жила, но сейчас я смог оценить масштаб… А ведь это только начало, когда крепости ордена разрастутся и количество грифонов увеличится, мы сможем продавать значительно больше…
        Незаметно прошло ещё пару часов, после чего обсуждение заглохло само собой. Аз подошёл ко мне и тихо спросил.
        - Андрей, нам скоро нужно будет возвращаться обратно. Что ты решил насчёт лечения?
        - «Согласен», - Я прикинул, что за неделю Орда успеет добраться до Города, а с учётом появившихся ресурсов её получится замедлить ещё сильнее. Так почему бы не попробовать…
        Аз кивнул.
        - Это правильный выбор. А насчёт Эллирии, не волнуйся. Я сообщу Алексею Борисовичу о твоём согласии, и думаю смогу уговорить, его, чтобы дочка пожила недельку в клинике, вместе с тобой, - сказал Аз, - Не против?
        - «Только рад буду».
        Аз удалился решать вопросы с директором центра, мы же остались в гостиной. Но ненадолго, во входные двери постучали.
        - Кого это ещё принесло, - удивлённо пробормотал Инг и отправился посмотреть на нежданного гостя.
        Издалека послышался смутно знакомый голос:
        - Чего так долго Максимка? У меня к вам разговор… Катя дома? У меня к вам разговор.
        Голос приближался, пока в дверном проёме не появилась знакомая фигура. Прохоров старший. Меня сразу бросило в ярость. Кровь рванула по венам, сердце заколотилось, а рука, по привычке, мысленно потянулась к рукоятям сабель. Не удивительно, после такого-то дня и разворошённых воспоминаний.
        - А это ещё кто? - спросил Прохоров, обведя взглядом всю нашу компанию.
        - Друзья, - ответил Макс с явным раздражением. Похоже, появление дяди не входило в его с Катей планы.
        - Друзья… Вон тот в коляске мне кажется смутно знакомым, - бесцеремонно произнёс Прохоров и выставил палец в мою сторону и слегка скривился.
        Я бы сейчас с удовольствием вцепился ему в горло, но чего не могу того не могу. Женя, которое всё это время сидела у меня на коленях, испуганно прижалась ко мне. Прохоров ещё раз окинул нас подозрительным взглядом.
        - Пойдём наверх, в кабинет, там и поговорим, заодно Катю там дождёмся, - предложил Макс.
        - Пойдём, - ответил Прохоров и обгоняя владельца дома пошёл наверх.
        Он меня не узнал, понял я. Неудивительно, сейчас на мне нет и половины бинтов, что были, когда он посещал меня в больнице впервые, да и не уверен, что он бы меня запомнил. Не так я ему интересен. Решилась проблема и ладно.
        Вернулся Аз.
        - Всё нормально, договорился, можешь брать Женьку с собой, а после того как тебя снова погрузят, я отвезу её обратно к Кате, - сказал он и окинул нас взглядом, - А чего лица такие злые?
        - «Позже».
        Макса и Кати не было видно около получаса, но иногда до нас долетали раздражённые реплики Прохорова. В конечном итоге он быстрым шагом вышел к лестнице. Явно недовольный.
        - Как знаете, но всё равно подумайте над моим предложением, - сказал он, спускаясь по лестнице. Прохоров ещё раз бросил взгляд в мою сторону. Я старался смотреть, как можно более нейтрально. Не хватало ещё накликать проблемы на голову Макса и Кати.
        - Мы подумаем, - спокойно ответила Шай в последний раз.
        Когда за Прохоровым закрылась дверь, Макс выругался.
        - Принёс же его леший именно сегодня. До этого полгода не появлялся. Хорошо хоть сам, - Инг кинул взгляд на меня.
        - «Проблемы?» - спросил я.
        - Ничего такого, с чем бы мы не могли справиться, - ответила Шай, но по её виду было видно, что она нервничает.
        Всё рано или поздно подходит к концу. Подошло и моё пребывание в гостях.
        Дождавшись, микроавтобус мы отправились обратно в Центр Реабилитации. Прощание выдалось очень тёплым, почти семейным.
        - Выздоравливай, - сказала Шай, - Я буду ждать в Эллирии, ты мне обещал дегустацию…
        - Кхе, в следующий раз, чтоб на своих двоих пришёл, а то развёл тут непонятно что… - напористо сказал Драг.
        - Ты, давай там поправляйся, - произнёс Инг.
        Всё пора назад, в Центр.
        Следующие шесть дней, я чувствовал себя самым счастливым человеком. Женька неотрывно находилась при мне, болтали, шутили, гуляли по небольшому парку прямо на территории Центра… Я почувствовал, что не одинок. Что во мне нуждаются…
        В палату вошёл Алексей. Борисович.
        - Андрей, пришли результаты обследования…
        Глава 14
        - Так вот, - сказал Алексей Борисович, - Диагноз я, к сожалению, подтверждаю. Паралич нижних конечностей мы исправить не сможем практически со стопроцентной вероятностью. Возможно в будущем, когда появятся новые разработки но не сейчас… А вот попробовать восстановить работоспособность речевого аппарата, рук и всего, что находится выше паха попробовать можно. Не факт что получится, но я считаю, что попробовать стоит. Не стоит винить врачей, что занимались твоим лечением изначально. У них нет и не может быть того оборудования, что есть у нас. Что говорить, ещё год назад, я сам бы сказал, что ты безнадёжен, но медицинские разработки, к твоему счастью не стоят на месте.
        Услышав это - я молчал, не зная, что ответить. Сказать, что я был счастлив - нет. Скорее отстранённо спокоен. Где-то в глубине сознания я ликовал, но наружу это не выходило. Хотя бы частичное восстановление организма - дорогого стоит… И снимает целый ряд проблем, главная из которых дочка…
        - «Как это будет происходить? Сами процедуры» - спросил я.
        - Самое интересное, что для тебя особой разницы не будет. Будешь большую часть времени проводить в капсуле. Но если хочешь знать детали, то: первое, мы слегка изменим состав геля в капсуле, добавив туда некоторые раздражающие нервные окончания вещества. Второе. Вживим тебе несколько нейростимуляторов, которые будут способствовать образованию новых межклеточных связей. А именно: мозг, несколько в межпозвоночном пространстве и ещё парочка в основных органах. Также придётся подключить тебя к мышечной стимуляции, чтобы избежать уже начавшейся атрофии мышц. Капсула хоть и делает это на минимальном уровне, но в твоём случае недостаточном, - Алексей выдохнул и продолжил, - Есть и несколько не совсем приятных моментов. Те меры, что мы предпримем, будут способствовать сильной усталости мозга. По-другому, какое-то время ты будешь чувствовать себя паршиво, даже в Эллирии. Также нам придётся доставать тебя из капсулы, причём это точно будет неожиданно. К тебе присоединят датчики, которые будут отслеживать, когда именно, нужно слегка изменить лечение. Так что будь готов, что в любую секунду тебя может выкинуть
в реальность.
        Не такие уж плохие условия. Уж точно ничего такого, что я бы не мог пережить.
        - «Согласен», - ответил я, - «Сколько это займёт?»
        - Нейростимуляторы поставим сегодня, так что к вечеру будешь уже в капсуле, через пару недель достанем на обследование. А если ты имеешь в виду само лечение, то не знаю. Честно. Ты будешь первой ласточкой, можно сказать, что именно на тебе мы будем отрабатывать лечение. Так что от трёх - четырёх месяцев до пары лет.
        Что ж никто и не обещал мгновенного результата. Даже шанса не обещал ещё год назад. Сейчас же он есть и глупо будет его терять.
        Алексей пообещал встретиться чуть позже, перед подключением к капсуле, а затем ушёл по делам. Его место тут же занял Аз.
        - Я всё слышал, поздравляю! - расплылся он в улыбке.
        - «Спасибо, как у нас дела?» - каждый день Аз снабжал меня информацией о ситуации в провинции, и мне не терпелось узнать, что изменилось за последние сутки.
        - Устали, - ответил Аз, - Какая-то бесконечная гонка на время. Несмотря на все наши действия, нам так и не удалось остановить орду и через три - четыре дня она подойдёт к Городу с другой стороны реки, там всё и решится. Пощипали мы их сильно, особенно в последние дни, но всё равно недостаточно, слишком уж их много. Будем пробовать остановить на переправе.
        Что ж не зря всё это время на берегу шло строительство укреплений. Аз утверждал, что я сильно удивлюсь, когда увижу всё своими глазами. А всё благодаря тому, что мы получили деньги за первую партию грифонов и Инг, не мелочась, выгреб все строительные артели и всех наёмниках в ближайших империях. Северной, Эльваране, Подгорной империи, и даже залез в Архипелаг и к азиатам. Общее число завербованных приближалось к сорока тысячам. Половина из которых составляли воины, а половина строительных дел мастера.
        Учитывая, что скорость строительства в Эллирии в разы превышает такую же на земле, можно сделать вывод, что окрестности вокруг Города сейчас превратились в нечто грандиозное.
        Также Аз поведал о том, что Злыдни пополнились огромным количеством новобранцев. Почти полторы тысячи человек, половина из которых завербована Гефом среди новичков, набранных по всей Эллирии. Многие игроки, увидев ролик, искали возможность вступить в клан, так что стоило бросить клич и повалили целые толпы. А вот насчёт второй половины Фёдор темнил, говоря, что: «Тебе понравится!». Общая численность Злыдней подскочила почти до двух тысяч человек… Это выводило нас в топ тридцать русских кланов по численности. Хорошая заявка на успех, учитывая, что многие кланы создавались многие годы. Тот же Седой тянет лямку кланлида уже девять лет.
        - «А в целом как?» - спросил я.
        - Нормально, - после небольшой паузы ответил Аз, - Не всё получается, но и не сказать, что мы стоим на месте. Тебе кстати Шекель привет передавал. Он получил деньги от Инга на все свои хотелки по верфи и даже больше и теперь бегает выпучив глаза и рассказывая, что с таким подходом он через пару лет построит самый сильный клановый флот на восточном побережье. Драгу тоже перепало немало, так что на Пике тоже идёт масштабное строительство. Главное сейчас откинуть орду…
        - «Отлично», - единственное, что меня обеспокоило, так это то, что строительство уже началось, по словам Аза. Не взирая на накатывающего на нас противника. А если прорвутся? Всё строить заново и по новой вкладывать ресурсы? Нужно будет уточнить этот момент у Инга, не верю я, что он просчитался.
        Остаток дня я постарался как можно больше времени уделить Женьке, которая не отходила от меня ни на шаг и с интересом слушала наши с Азом разговоры. Некоторые моменты пришлось пояснять и ей. Хорошо то, что она не относилась к этому серьёзно, по-детски не понимая, что стоит на кону.
        Когда подошёл момент её отъезда обратно к Максу и Кате, мне пришлось вынести очень сложную сцену. Дочка не хотела никуда уезжать. Обхватила руками и приговаривала:
        - Нет, я тебя не отпущу, - при этом она жалобно всхлипывала, чем разрывала меня на куски. Пришлось сжимать волю в кулак.
        Женя выбила с меня обещание, что каждые пару месяцев я буду к ней приезжать и мы будем проводить несколько дней вместе. Фёдор подтвердил, что это возможно.
        В общем кое-как уговорил. Аз прыгнул в свою машину и повёз Женьку обратно…
        - Всё, мы закончили, - сказал Алексей под вечер, когда я проснулся после установки нейростимуляторов, - Можно отправляться в Эллирию. Готов?
        Я мигнул, подтверждая готовность.

* * *
        - Я в шоке, - сказал я, осматривая возведённые вдоль берега реки укрепления. С обновлённой стены Города открывался особенно удачный вид.
        За то время, что меня не было, строители успели сотворить чудо. Несколько десятков небольших, каменных крепостиц растянулись вдоль берега. Не сказать что они представляли из себя нечто сложное. Но каждая обладала пятиметровой стеной с десятком башен, с которых будет удобно обстреливать нападающих многочисленными баллистами, способными добить до другого берега Амура.
        Амур. Именно так с подачи кого-то из игроков назвали реку. Помню что по этому поводу сказал Аз:
        - А что, всё правильно. Дальний есть, был у России такой порт на дальнем востоке, пока япошки не забрали, а после них китайцы, так что название будет в тему, к тому же мы как раз на востоке континента…
        - Да, но мы в Эллирии, а не на земле, - усмехнулся я, но немного подумав, сказал - Но раз назвали, значит назвали. Бессмысленно идти против воли игроков.
        Вернёмся к укреплениям. Пологий берег срыли вплоть до небольшого пригорка. Так что атакующим придётся каким-то образом взбираться на пятиметровую почти вертикальную насыпь, утыканную острыми пиками, многие из которых были смазаны ядом. Пик было столько, что берег и подъём казались огромным ежом, который прилёг возле водички.
        В десятке метров за пригорком находился глубокий ров и трёхметровая насыпь. Пусть орки попробуют пробиться через это, когда со всех сторон на них будет обрушиваться смерть. А учитывая, что сразу за насыпью находился широкий деревянный помост для лучников и магов. Идеальная позиция, чтобы расстреливать наступающих врагов. Всё это растянулось на километры вдоль берега. Ко всему я знал, что помимо всего на укреплениях установлены тысячи магических ловушек, ям с кольями, и всего того, что может нанести противнику урон.
        - И не говори, - сказал Седой, - Сам когда вижу, поражаюсь что можно сделать при помощи труда и денег.
        Насчёт денег не поспоришь, только на строителей Инг потратил чуть больше тридцати миллионов. Это без всех необходимых материалов, зелий, магических ловушек…
        - Как распорядился своей частью? - спросил я, намекая на доход с грифонов.
        Седой странно посмотрел на меня.
        - А тебе разве не говорили?
        - Нет, - ничего подобного Инг не говорил.
        - Я оставил все деньги Максу, и они пошли на оплату наёмников, союзные кланы поступили так же. Мы ведь понимаем, что для начала нужно выстоять, а уж потом думать о деньгах. Но те кто в курсе насчёт поступивших сумм находятся в предвкушении… и с завистью смотрят на Злыдней…
        - Насколько серьёзно? - спросил я, так как я предполагал, что народ может начать бузить, видя те суммы, что мы оставялли себе.
        Но всё честно. Союзные кланы получили и так значительно больше, чем изначально планировалось при установки Штандарта у верити. И я видел единственную возможность, как снизить зависть. Это стать настолько сильными, что при одной мысли о войне со Злыднями, кланлиды будут вздрагивать и трижды сплёвывать через плечо.
        - А сам-то не хочешь к нам перейти вместе со своими людьми? - спросил я прямо.
        Этот вопрос давно витал в воздухе. А вхождение Седого в офицерский круг Злыдней, сразу подбросит клан намного выше, как по авторитету, так и по количеству…
        Седой по-странному глянул на меня. Аз стоявший рядом загоготал.
        - Это серьёзный вопрос, Рэй. Я вижу плюсы в твоём предложении, но и минусов немало…
        - Например?
        - Например, я не готов пожертвовать своей самостоятельностью. Привык сам решать, что и как мне делать, самостоятельно нести ответственность. Но также я вижу, что у Злыдней есть небольшой шанс набрать значительную силу и выйти в высшую лигу. Как раз то, о чём я всегда мечтал. Как сам наверняка знаешь, славяне никогда не лезли в большую Эллирийскую политику, по причине раздробленности кланов и в целом небольшого количества игроков, если сравнивать с теми же китайцами или европейцами.
        - Я понял тебя, не буду больше возвращаться к этому вопросу, а что касается завистников… Пусть пойдут, найдут ещё один Штандарт, после этого получат провинцию от императора и уже тогда отбив двухсоттысячное нашествие орков гребут деньги лопатой. А если серьёзно, то большую часть этих денег Злыдни и сами не видят, пуская всё в развитие, а их доли не так уж и малы…
        - Мне это можешь не объяснять, у меня есть глаза и уши, да и считать я умею, так что примерно представляю, сколько вы вкладываете в Провинцию, и сколько вам ещё придётся вкладывать, чтобы хотя бы выйти на доход, который будет покрывать коронный налог, без грифонов естественно, - сказал Седой.
        Помолчали, вглядываясь в раскинувшийся по ту сторону Амура лес.
        - Думаешь завтра к вечеру? - спросил я, подразумевая появление орды около Амура.
        - В худшем случае послезавтра к вечеру, но скорее через два дня утром. И это хорошо, основные работы сейчас перенесены на другой берег. Исключительно ловушки, но мы готовим их сотнями, так что даже просто подойти к воде оркам будет не так уж и просто.
        - Возможно сейчас спрошу глупость, но чего вы решили, что орки вообще пойдут в эту сторону? - спросил Шекель, - Я бы на их месте обошёл чуть западнее и не штурмовал бы укрепления.
        Аз улыбнулся.
        - Эх вы, морячки… Ну, во первых Орда это не регулярная армия, ею практически невозможно управлять, даже вождю. Она прёт к цели по прямой, высылая стойбища в разные стороны для контроля территории и захвата всего, что может пригодиться, начиная от простой домовой утвари, заканчивая пленниками. За это время мы приучили их, что выслать дозор на любой из флангов означает его неминуемо потерять, - Аз перевёл взгляд на, впавшего в ступор, Шекеля, - Представь себе ель. Изначально орда как раз похож на неё. Ствол - это основной костяк племён. Разлапистые ветки это стойбища, которые решили поживиться, а вот уже иголки это разведчики и небольшие отряды воинов, вышедшие на грабёж. Сейчас же мы смогли обрубить все ветки и поставить орду в ярмо постоянными атаками. Они постоянно натыкаются на наши заслоны, которые всё время смещают голову орды всё ближе и ближе к океану. Так что не волнуйся, выведем в нужную точку, а как только они увидят противника сразу бросятся в атаку. Такова их природа…
        - Раз ты в этом уверен, не буду настаивать… - примирительно сказал адмирал.
        - Уверен, - ответил Аз и кивнул.
        - Что по Ыхлагу? Так и не удалось найти? - спросил я Седого. Я многое успел пропустить пока лежал в больнице и теперь старался войти в курс дела.
        - Нет, - ответил Седой, - Не нашли, хорошо прячется зараза…
        - Ничего, как дойдёт до драки он сам явится, можешь в этом не сомневаться, и кстати, Рэй, скорее всего он будет искать именно тебя. Это для него дело принципа, вождь обязан победить в бою вождя другого племени.
        - Племени?
        - Да, они воспринимают нас именно так, как конкурирующее племя. Дикари, что с них взять… Так что как повстречаешь, постарайся не помереть…
        - Да уж как-нибудь… - пробормотал я и опустил руку на эфе сабли.
        С высоты стены я увидел, как вдалеке открылся очередной портал. Уже третий за сегодня. Инг сгонял всех наёмников, до которых мог дотянуться. Я знал, что сейчас из голубого кругляша начнут выходить наёмничьи кланы Эльварана. Около тысячи наёмников игроков. Хорошо, но мало.
        Размер орды по разным составлял оценкам от ста двадцати, до двухсот тысяч, точнее посчитать трудно из-за слишком большого размаха. Нас в разы меньше. Если взять всех и местных и игроков, то около двадцати восьми тысяч. И лишь четверть клановые.
        - Скоро явится Матриарх? - спросил Аз.
        - Через три часа, - ответил я автоматически.
        Мать Эи решила прибыть не в самый подходящий момент. Но и отказать в приёме нельзя, у неё есть нужная мне информация по тем местам, что были в видении. Отыскав одно из них я смогу хоть на шаг приблизится к разгадке постояльца в моей голове, а возможно и к обретению нового или возвращению старого класса.
        - Волнуешься? - спросил Шекель.
        - С чего бы? - спросил я, - Обычная встреча, обмен любезностями и после этого серьёзный разговор. Всё довольно стандартно.
        Аз и Седой одновременно заржали.
        - Нет, ты посмотри на него, - утирая слезу пробормотал Аз, - К нему на встречу САМА прибегает МАТРИАРХ дроу, а он говорит об этом как будто ничего не случилось. Знаешь ли ты, мой друг, что матриархи и так крайне неохотно покидают свои пещеры, а чтобы ради какого-то мужика, так это вообще нонсенс. Я специально поискал в сети. Не было такого, ты - первый.
        - Мне начать прыгать от радости? - спросил я.
        - О-о-оу, похоже кто-то зазвездился, - поддакнул Седой в шутку.
        - Злыдни! - ответил я с улыбкой.
        - От злыдня слышу! - захохотал Аз.
        Чуть с боку, в главные ворота тянулась бесконечная вереница повозок из Дальнего. Пока идёт битва решили переселить всех не способных или не желающих сражаться местных в верхний город. Поспать пару дней на земле или в палатке лучше, чем если до тебя доберётся, какой-то зеленомордый и выпотрошит на месте.
        Для этого кое-как восстановили стены второго яруса, расставили на них слабенькие болтомёты. Не идеал конечно и долгой осады эти подобия стен не выдержат, но точно не дадут врагам захватить верхнюю часть Города с налёта.
        - Аз ты со мной? - спросил Седой, собираясь, отправится в очередную вылазку.
        Пару дней назад смысл в передовых лагерях отпал. Теперь на все операции отправлялись из Нижнего Города, где уже были оборудованы склады с припасами и стойла для драконов.
        Аз посмотрел на меня.
        - Давай, у меня будет более чем представительная делегация, - сказал я.
        - Тогда я в деле, - сказал Аз Седому.
        - Пора и нам отправятся, - сказал я Шекелю.
        Сделав небольшой крюк, мы оказались на верфи. Уж очень интересно было посмотреть, что там сейчас происходит. С одной стороны, увиденное, несколько расстроило. Сплошная стройка на участке с пол километра, бесконечные ряды, сколоченных из досок, лесов, грязь, котлованы. Но с другой, если призвать фантазию, то можно представить размах, с которым Шекель подошёл к делу.
        - А что это? - я кивнул в сторону огромного помоста, вытянувшегося вглубь провинции на несколько сотен метров и, кажется это только начало.
        - Это - мечта! Если руки дойдут до строительства того красавца, что я тебе показывал, то я хочу иметь возможность приступить к строительству незамедлительно, - ответил он.
        - А если не дойдут? - спросил я, так как не понимал, что мы будем делать с подобной махиной.
        - На нём можно строить и другие корабли, по пять восемь разом. Я всё продумал, ничего из того, что здесь строится, не будет простаивать мёртвым грузом.
        - Раз ты в этом уверен, то я спокоен.
        Только сейчас я заметил, что с двух сторон мыса на скалах, выступающих в море, тоже идёт строительство. Шекель уже рассказывал мне об этом, и я полностью его поддерживал. На такой лакомый кусок как гигантская верфь грех не совершить налёт. То ли пираты, то ли клан местных, если доберётся до бухты, то сможет разрушить постройки. Поэтому Шекель решил натянуть гигантскую цепь посредине горловины входа в бухту. Как он говорил, идею он позаимствовал из истории. Точно так же был перегорожен пролив Константинополя…
        Немного покрутившись возле верфей, мы отправились в Дальний. Скоро прибудет Матриарх и что-то мне подсказывает, эта встреча не обойдётся без сюрпризов.
        Глава 15
        - Нервничаешь? - спросил я, глядя на Эю, которая застыла с каменным лицом сбоку от меня.
        - Нет, - выдавила она.
        Ложь. Я то вижу, что обычно донельзя раскованная дроу сейчас собралась, словно перед битвой. Причём такой, в которой у неё нет шансов победить…
        - Всё будет хорошо, - постарался подбодрить её.
        - Надеюсь, - ответила она, уставившись немигающим взглядом вперёд.
        - Расскажешь, что она любит, что нет, чтобы было проще вести разговор… - попытался отвлеч Эю от терзающих её мыслей.
        Дроу ненадолго задумалась.
        - Она может быть… разной, никогда не знаешь, что именно от неё ожидать в следующий момент, но всегда будь на чеку… Мать не привыкла слышать отказы в чём либо и будет давить на тебя, в этом можешь быть уверен. Прогнешься, после этого не жди равного разговора…
        Мы стояли чуть в стороне от Дальнего, на живописной поляне с небольшим, журчащим ручьём. Солнце спряталось за небольшое облако, отчего лучи света пронизывали небо яркими лучами. Полдень. Скоро должна появиться.
        Не прошло и десяти минут, как полыхнул портал. В отличие от небесно - голубых, к которым я уже привык, этот был тёмно - малинового цвета с рваными краями. Как будто отражая саму суть расы дроу.
        Портал развернулся и через него стали выходить эльфийки, облачённые в тяжёлые латы и с тусклыми полуторными мечами.
        Десять, двадцать… Всего тридцать телохранителей.
        Эя сжалась, как будто ожидая удара. Что же там за мамаша, такая, что вызывает у дочки такой страх…
        Почётный караул образовал живой проход, звук лопнувшей струны слегка ударил по ушам. Секундное ожидание и сквозь мерцающую пелену прошествовала Матриарх Берензия.
        На две головы выше, чем дочка, облачённая в чёрно-красное платье до самой земли, со стилизированными под пауков металлическими пластинами. То ли парадный костюм, то ли доспех. Так сразу и не отличить. Матриарх двинулась в нашу сторону. С виду она делала это не спеша. Движения мягкие, кошачьи, но если посмотреть на расстояние, которое она успела преодолеть за пару секунд, то это больше походило на боевой рывок.
        Я на секунду напрягся. Матриарх Берензия выглядела очень опасным противником.
        - Приветствую на землях Северной Империи, - сказал я, специально выбрав такое, обращение, чтобы напомнить ей, что она имеет дело не с отщепенцем из захолустной провинции, а с представителем огромной империи.
        Матриарх смерила меня нейтральным взглядом, от которого мне стало не по себе, а учитывая, что мне приходилось на неё смотреть снизу вверх, то я почувствовал себя ещё и уязвлённым.
        Ничего! Раз сама прискакала, значит, я ей нужен, от этого и будем исходить…
        - Приветствую, наместник, - мягко сказала она.
        Одуряющий запах клубники с чем-то резким ударил в ноздри, так же как и с Эей в первую нашу встречу, но стократ сильнее. Не прошло и секунды, как на меня обрушился шквал подобострастия. Тут же захотелось упасть на колени и униженно подползи к Берензии. Лишь бы оказаться как можно ближе к предмету обожания.
        Я постарался бороться, но оказалось, что проще сказать, чем сделать. Казалось дурманящий яд распространился о всему телу, заставляя подчиняться.
        Схватился за рукояти клинков и с силой сжал их. Меня затрусило. Внутри меня шла битва. Если я её проиграю, то из меня сделают, пусть и временно, послушную марионетку.
        Пришлось идти на крайние меры. Слегка выдвинул клинок из ножен и провёл ладонью по острию. Сильная боль освежила мозги на пару секунд. Но словно волна откатывается и тут же накатывает обратно. Сила Берензии вернулась, как только я слегка свыкся с болью.
        Всё сильнее меня придавливало к земле. В один момент я почувствовал, что меня отпускает. Дремавшая во мне сущность, почувствовала вторжение и дала отпор. Да так, что Берензия отшатнулась с лёгким вскриком. Послышался шелест доставаемых клинков дроу. Стоявшие позади меня игроки, взволнованно зашептались и тоже обнажили оружие.
        - Всем стоять! - рявкнула Берензия. Из её носа, тонкой струйкой, шла кровь, - Я должна была убедиться, что меня не водят за нос.
        - Убедилась? - резко ответил я.
        - Более чем, - она вытерла кровь белым, с кроваво красным ободом, носовым платком.
        - Ещё ждать сюрпризов? - рыкнул я. Подобная проверка вывела меня из себя, и я чуть не приказал вырезать всю делегацию.
        Матриарх ухмыльнулась.
        - Нет, больше подобного не повторится, - она оглядела поляну, - нам стоит переместиться в более спокойное для разговора место.
        - Согласен, - кивнул я.
        - Эй, Эя, проследи, чтобы воительниц покормили и обеспечили всем необходимым, - брезгливо бросила она, проходя мимо Эи, даже не оборачиваясь в сторону дочери, не говоря уже о том, чтобы остановиться и поприветствовать.
        Не знаю, какие отношения приняты в народе дроу, но подобное отношение к Моей дроу, едва не толкнуло меня на прямой вызов Матриарху. Эю я считал самой важной и полезной фигурой вне клана. Не говоря уже о личной симпатии, которую Эя всё-таки завоевала. Нет, никакой физической или любовной близости, но другом я её считал на все сто процентов.
        Дочь Берензии, после её слов, склонилась в поклоне и тихо сказала:
        - Слушаюсь.
        Берензия кинула на Эю ещё один наполненный ядом и презрением взгляд. Только сейчас я понял, на что пошла девушка, когда ей пришлось возвращаться домой и разговаривать с мамашей. Моё настроение и так далёкое от радужного, скатилось к гневу.
        Дальний встретил нас тишиной, большинство жителей успели переселиться за стены Города, лишь частые патрули Бородачей скрашивали картину пустого города.
        - Я слышала, что у вас проблемы с орками… - нейтрально протянула Берензия, пока мы шли вдоль опустевших улиц. Она не смотрела мне в глаза, как будто считая это ниже её достоинства.
        - Проблемы у орков, не у нас, - признавать проблему, в данной ситуации, означало поставить себя в ещё более невыгодное положение.
        Матриарх улыбнулась уголком губ, отчего итоговая усмешка больше походила на оскал.
        - Мило. Я вижу, и без моего народа не обошлось.
        Матриарх остановилась, возле стены, сплошь увитой плющом с ярко алыми цветами. Я вспомнил, что - да, этот плющ, росший в Дальнем, обязан своим появлением одной из дроу магов. С помощью него она очищала здания от грязи, и во многих местах он остался в виде украшения.
        - Не обошлось. Нам недалеко осталось до тихого места, пройдём.
        Я привел матриарха в опустевший клановый дом, сейчас ставка Злыдней переехала в верхний город, в помпезный дворец бывшего правителя. А это здание на быструю руку переоборудовали под проведение совещаний.
        Берензия оставила телохранителей на улице, мне пришлось поступить с игроками таким же образом. Последние совершенно не противились. Раскрепощённые девушки дроу, мало того, что обладали отличными фигурами, так ещё бесцеремонно стреляли глазами.
        - Итак, Рэй, зачем ты пригласил меня? - спросила Матриарх, устроившись за столом.
        Я сделал круглые глаза.
        - Разве я приглашал? Не было такого, - насколько можно более спокойно ответил я. Во мне всё ещё бурлило чувство несправедливости по отношению к Эе.
        Матриарх ни на секунду не смутилась.
        - Разве это важно? Главное, что у нас есть то, что нам требуется.
        - Не факт. Эя, после возвращения, не сказала ничего конкретного. Так… домыслы… Но то что я не вру, уже получилось убедится, а вот насчет полезности информации я не так уверен…
        - Давай начнём издалека, - предложила Берензия, - Ты что-нибудь слышал о неких артефактах божественной силы?
        Я слегка подумал.
        - Да, их множество, начиная от оружия и заканчивая крепостями или чем-то невообразимым, что трудно представить смертному человеку. Но думаю, речь и идёт не о них…
        Повисла пауза. Берензия молчала, сверля меня глазами.
        - Не о них, ты прав. А знаешь о чём? - обтекаемо спросила она.
        - Да, - ответил я.
        О чём она сейчас думает? Наверняка хочет меня прирезать, а зная дроу, то наверняка самым жестоким образом. Даже в глазах витает, что-то такое…
        - Я говорю о Печатях, - Берензия сделала ход первой.
        - Да, я знаю о них, - спокойно ответил я.
        В этот момент в комнату вошла Эя.
        - Тебя сюда не приглашали! - стальным, не терпящим возражений голосом, отчеканила Матриарх.
        Эя запнулась на полушаге. В этот момент она выглядела, словно запуганная собачонка.
        - Приглашали, - ответил я, насмешливо поглядывая на Матриарха.
        Это ей явно не понравилось, на холёном лице задвигались скулы, а глаза на миг вспыхнули злобой.
        Меня это не смутило.
        - Эя приглашена с моей стороны в качестве друга и специалиста. У меня нет от неё секретов. Собственно именно по этой причине мы сейчас вообще разговариваем.
        - Это неприемлемо! - взвилась Берензия.
        - Это моё условие! - резанул я. Мадам явно попутала берега и забыла, что она находится на чужой территории.
        После десятка секунд метания молний в Эю и меня, Берензия сказала.
        - Так и быть, но дочь, если эта информация выйдет за пределы этой комнаты, можешь считать, что тебя вышвырнули из рода.
        - И её тут же примут в мой клан со всеми причитающимися почестями, - со скучающим видом и лёгкой ухмылкой ответил я, - Я бы даже приветствовал подобный шаг. Поэтому прошу…
        Я отвёл руку в сторону застывшей каменным изваянием Эи.
        - Изгоняй, - с нахальной улыбкой процедил я.
        - Хватит! - рявкнула Берензия, - Я прибыла сюда не в игры играть. Говори, что хотел!
        - Молчать! - я подскочил со стула, впечатал руки в стол и прожёг взглядом Матриарха.
        Вокруг Берензии блеснул защитный магический купол. Послышался запах палёного дерева, с той стороны где купол прилегал к полу.
        - Гвардия! Ко мне! - крикнула она, но шли секунды, и с улицы не доносилось ни единого звука, а двери не слетали с петель.
        - Спят, - ответил я, - На всякий случай.
        Встречу, мы с Азом продумывали заранее, вплоть до некоторых реплик. Сейчас же я блефовал. Дроу никто и пальцем не тронул, просто весь дом был накрыт заклятием тишины. Инг как-то подсуетился и купил парочку.
        - Ты заплатишь за это! - рявкнула Берензия на Эю.
        - Мать, я не знала, - пролепетала Эя.
        - Хватит! Мы здесь по делу собрались или так и будем меряться у кого хрен длиннее? - выпалил я, морально наседая на Берензию.
        Матриарх явно не привыкла разговаривать на равных особенно с мужчинами, поэтому пришлось подстраховаться на подобный случай и слегка уменьшить её напор. Пока что я отбивал все нападки, посмотрим, как будет дальше.
        - Итак, Печати. Да, я контактировал с ними, одну нашёл…
        - Где она? - Берензия резко вскочила со стула, отчего он с грохотом упал на пол.
        - Отдал императору…
        - Что? Что ты сделал… - Матриарх схватилась за голову, - Ты понимаешь, что ты сделал?
        В этот момент мне показалось, что она бросится на меня, но кое-как она всё же совладала с эмоциями.
        - Глупец, какой глупец! - впав в отчаяние, сказала она, - Ты хоть знаешь, что именно ты отдал?
        - Знаю, и ещё я знаю, что я получил взамен…
        - Всё что тебе не предложили это тлен, по сравнению с тем, что может быть внутри…
        - Может быть? То есть ты даже не уверена в том, что там находится? - спросил я, ощущая себя обманутым. Думал, получить информацию, а её пока что доят только из меня.
        - Предполагаю, - ответила она.
        - Ладно, тогда я поделюсь. Каждая Печать, это узилище кого-то из старых богов. Одновременно и тюрьма и спасение от гнева Всеединого.
        - Уверен? - выдохнула Матриарх.
        - Более чем, - ответил я и откинулся на спинку стула, - Теперь мой черёд задавать вопросы. Что это были за места, в моём видении.
        - Не знаю, - ответила Берензия прищурившись.
        Я перевёл взгляд на Эю.
        - Как это понимать? - спросил я у дочери Берензии.
        - Я не сказала, что не могу выяснить и не предполагаю, но точно смогу сказать, только если получу доступ к воспоминаниям.
        - Каким образом? - подозрительно спросил я. В голове мелькали картинки мозга помещённого в большую бутыль и залитую резко пахнущим раствором.
        - Не волнуйся, - в руках Берензии появилась то ли небольшая корона с острыми зубцами, идущими и вверх и вниз, то ли диадема переросток, - Это устройство поможет мне увидеть всё своими глазами. Просто думай о том, что тебе привиделось и я увижу это.
        - Я буду в сознании? - мне категорически не хотелось оставаться в бессознательном состоянии наедине с Матриархом. Мало ли какие тараканы у неё в голове - Что требуется для начала?
        - Только твоё согласие, - по губам Берензии промелькнула едва заметная улыбка.
        - Я не против, но во-время ритуала, будут присутствовать мои люди. На всякий случай… - я предостерегающе глянул на Берензию, так как не доверял ни единому слову.
        - Пусть так! - легко согласилась она.
        Пару минут ушло, на то чтобы прибыл Аз с десятком охраны из новеньких. Кстати о птичках.
        Пополнение, которое привёл Аз меня нервировало и отчасти пугало. Не своим поведением, вели они себя наоборот, более чем пристойно. А своими глазами. Спокойными, холодными, рассудительными. Эти люди могли бы прирезать кого-то на земле и не особо переживать по этому поводу.
        Вот и сейчас вместе с Азом пришли новенькие. Они не сговариваясь заняли наиболее стратегически важные места в комнате, и тихо наблюдали за происходящим. От этого меня пробрал озноб. Ребята казались мне намного опаснее своим молчанием, чем та же Берензия с неимоверным почти четырёхсотым уровнем.
        - Приготовился? - насмешливо спросила она.
        - Давай уже.
        Холодный металл ожёг кожу. Перед глазами всё поплыло. Я почувствовал сильный укол в виски, как будто, кто-то вонзил в них раскалённые иголкой. Меня затошнило, к глазам медленно подступил мрак.
        - Вспомни, то что ты видел, - издалека послышался требовательный голос.
        Я постарался сосредоточиться и вспомнить до малейших деталей всё, что видел. Алтарь посреди джунглей, почти спрятавшийся под, затянувшими его, лианами. Алтарь на глубине водоёма, со снующими туда сюда рыбами. Картинки мелькали в голове. Я чувствовал, что за моими мыслями наблюдают и подталкивают их в нужном направлении. Появился алтарь в пещере.
        Я ощутил нетерпеливое желание. Пришлось остановиться и воспроизвести видение в малейших подробностях.
        Чувства Берензии смешались с моими. Я чувствовал ликование и только сейчас понял почему. Над пещерным алтарём, чёрным пламенем горел знак Паучихи. Ллос. Давно утерянного божества дроу.
        - Покажи, что ты знаешь… - шелестящий голос возник, как будто рядом с ухом. Он приказывал.
        Сопротивляться не хотелось, хотя я и понимал, что происходит, что-то незапланированное.
        - Покажи-и-и, - слова обволакивали разум тёплым одеялом.
        И я начал вспоминать всё что произошло. Хельмгард. Настоятель Всеединого. Безрассудная атака на город серых дворфов. Нахождение печати… Я вспоминал всё что со мной лучилось с момента попадания в Эллирию. Отдельные картинки отпечатывались в сознании. Храм тысячи богов у верити и неудачный ритуал… Смерть Ласки… Император. Я потерял счёт времени. Прошла минута? Сутки? Неделя? Мне оказалось непосильным ответить на этот вопрос.
        - Хватит! - я отчётливо услышал голос Аза. По интонации я понял - он кричит.
        - Нет! - послышался голос Берензии.
        Попытки сопротивления не привели к успеху. Матриарх добралась до воспоминаний о битве с Королевой Улья. Теперь она знает всё!
        - Это интересно… - мягко прошелестел голос, на фоне треска магии. Каким-то краем сознания я понял, сейчас внутри дома разворачивается битва.
        - Нельзя, чтобы кто-то ещё узнал всё это. Я забираю, тебя с собой, сморчок! Эя, займись им, - сквозь пелену я почувствовал, как моё тело подхватили и швырнули куда-то. Через секунду, голову ожгла боль!
        - Мама! Что ты делаешь? - рядом послышался взбешённый голос Эи, тем не менее, она не ослушалась приказа матери и секунду назад кинула меня куда-то.
        - Молчать, тварь, людская подстилка! - послышался звук хлёсткой пощёчины и крик боли.
        С меня сорвали обруч. В глазах тут же прояснилось. Надо мной нависала Берензия, а вверху, в километре, висел увешанный миллионами сталактитов свод огромной пещеры.
        - Прости, малыш! Но тебя нужно выдоить досуха! - сказала Матриарх, проводя кончиком ногтя по щеке и причиняя мне боль. Явно не простые коготки, раз так легко вскрыли кожу.
        Сущность внутри меня забесновалась, но натолкнулась на невидимую стену, и впала в ступор, не понимая, что делать.
        - Тише, тише! - мягко ворковала Берензия. В нынешний момент, она обращалась не ко мне.
        Сознание прояснилось, я попытался встать, но тут же получил удар по ногам. Отчего рухнул обратно на пол. Руки и ноги обхватили десятки дроу, крепко зафиксировав меня на земле.
        Берензия снова опустилась рядом в руке блестел пузырёк с какой-то жидкостью.
        - Открой рот, не заставляй моих девчонок калечить тебя…
        - Иди ты на… - выпалил я со злостью.
        Ведь знал же, что дроу нельзя доверять, но нет повёлся и, что ещё хуже… Эя похоже была в курсе…
        Меня избили и уже в таком состоянии залили жидкость…
        Что ж. Мы ещё посмотрим, кто выиграет, мстительно подумал я. В этот момент пришло сообщение от Инга:
        - «Рэй, что происходит? От дома остались одни догорающие головёшки, три десятка сокланов отправились на перерождение, в том числе и Аз. Где ты?»
        - «Чёрт его знает, где я. - мутным сознанием ответил я, - Но знаю, что мне нужно кое с кем поквитаться и как можно быстрее возвращаться, пока не началась битва».
        Глава 16
        - «Попробуй хоть что-нибудь выяснить», - написал Седой.
        - «Не думаю, что это возможно», - я обвёл взглядом небольшую камеру. Единственный магический светильник давал тусклый, едва способный разогнать тьму свет. Очертания камеры едва угадывались. И ещё этот мерзкий звук. Кап. Кап. Кап. С потолка раз за разом падали капли воды и обрушивались в небольшую лужицу, которая одновременно служила и источником воды.
        С момента моего попадания в камеру прошло чуть больше пяти часов, и всё это время я просидел в одиночестве. Не слышно ни пленников из соседних камер, которые не факт, что были, ни шагов за дверью. Ничего. Единственное развлечение это отвечать на вопросы Шай и Седого.
        - «Карта тоже заблокирована?» - спросил он, не теряя надежды.
        - «Не видно», - по третьему кругу отвечал я. Первой была Шай, после этого меня допрашивал Драг.
        Эя. Каждый раз я возвращался к мысле о ней, и о том, что она встала на сторону матери. Меня это злило? Нет! Я был в ярости! В том числе и на себя самого. Как я мог не предвидеть подобного? Как? Ведь дроу это не просто одна из рас Эллирии, это притча. Коварные, беспринципные, готовые пойти на всё ради малейшей выгоды. Не жалеющие ни своих, ни чужих. Я же поверил Эе, доверился. Дурак!
        Сидеть на каменном ложенадоело, поэтому я встал и подошёл к двери. Она казалась незыблемой. Сделанная из дерева со странным рисунком волокон, она не поддавалась на воздействие. Проверил. Полчаса колотил по ней найденным камнем с острой кромкой. Любой другой материал уже давно бы измочалился или хотя бы покрылся небольшими щербинками, но не этот. Дверь осталась такой же целой как и до первого удара.
        Мысль перескочила на Аза и охрану из новеньких. Если даже их Берензия перебила за секунды, то страшно представить, на что она готова в противостоянии один на один. Впрочем, у дроу другие и не выживают,
        На верхушку залазят только самые сильные и умелые. И здесь не поможет родство, так как у этого народа процветали смертельные дуэли, это в добавок к таким простым вещам как отравление или отравленный дротик. А Берензия, как я понял, правит уже несколько десятков лет, что считается нереально большим сроком.
        - И как мне отсюда выбираться? - спросил я в пустоту.
        Я уже понял, что чем выше ты забираешься в Эллирии тем более жёсткие последствия тебя могут ждать в случае провала. К примеру, никто не будет держать среднестатистического игрока в клетке больше чем пару часов, максимум полдня, чтобы прочувствовать атмосферу. Долгое удержание негативно сказывается на популярности проекта, а вот если тебе удалось приподняться - жди беды. Могут и с классом кинуть, и в клетку запереть, и чёрт его знает ещё что могут…
        Высунул голову - Н-н-н-а! Получи собака.
        Постепенно я начинал сатанеть от скуки. Четыре стены и лежак. Хоть бы книгу какую подкинули…
        Сумку с припасами, зельями и остальным боевым снаряжением забрали, во избежание глупостей. Но оставили сумку в которой хранилась всякая ремесленная мелочь из давних времён, когда я ещё планировал прокачивать профессию скульптора с выходом на создание голема. Делать всё равно нечего, поэтому достал резец и пересел поближе к лампе.
        Выбор материалов не поражал воображение. Собственно он был в единственном экземпляре. Тот самый камень, которым я пытался раздолбать дверь. Найдя его в полутьме и покрутив, я понял, что больше всего он напоминает по форме аллигатора. Не будем портить задумку природы.
        Примерившись, я слегка надавил на камень острием, но ничего не произошло. Ни единой царапины. Может я, что-то не так делаю? Сама профессия как атрибут у меня была в навыках. Но не прокачанная, рядом с ней гордо стоял ноль. Что означало, что придётся потрудиться, чтобы сделать, что-то приличное.
        Второй удар принёс похожий результат, нулевой. Я заменил резец на крохотный молоточек и зубило. Осмотрел, пытаясь понять можно ли с помощью этого отбиться от тех, кто рано или поздно откроет камеру. Нет, понял я, такими только с комарами воевать.
        Примерившись, слегка ударил по камню. Внезапно перед глазами всплыло сообщение.
        «Вы пытаетесь создать фигуру?»
        Ответил утвердительно.
        «Просим выбрать животное из списка»
        Аллигатор.
        На этом подсказки закончились, а я получил первое очко Скульптора. После того как система поняла, что я хочу сделать, работа пошла быстрее. После каждого удара от камня отлетали небольшие осколки. Всё больше и больше камень принимал фигуру подводного хищника.
        Сам процесс мне понравился, но чувствовалась в нём некая неестественность. Система помогала, но при этом в конечном итоге получится не то, что ты видишь в голове, а просто некий аллигатор, коих в базах наверняка заготовлено несколько десятков тысяч.
        Я знал, что на высоких уровнях, помощь игрокам отключается, но и награда за хорошо сделанную скульптуру или голема превышает стандартную на несколько порядков.
        Мне бы тут отсидеться пару месяцев с запасом игридиентов и инструментов, может и вышел бы толк, а так это всё игры. Но при этом я полез в меню и отключил помощь системы. Если я хочу научиться, то нужно браться за дело всерьёз сразу, а не переучиваться на высоких уровнях. Всё равно придётся, так зачем оттягивать.
        Если бы у меня была альтернатива, то я бы вряд ли занялся этим, но сидение в идеально тихой комнате, в полутьме выводило из себя. Обычный игрок уже наверняка вышел бы и пошёл по своим делам в реале. У меня же подобной возможности нет. Придётся себя занять.
        Час проходил за часом. Я испортил первый камень, за ним практически сразу второй, и лишь с третьим у меня стало хоть что-то получаться. И то криво косо, но это больше не походило на смесь ежика и жирафа, так что можно сказать мне сопутствовал успех.
        Это я себя так утешал.
        После очередного удара камешек раскололся на три неравные части.
        - Чёрт, - выругался я, так как больше камней найти не удалось. Полчаса и я уже был готов лезть на стенку от скуки, через час готов взвыть. Но тут я глянул на стену.
        - Лопух, - сказал я, улыбнувшись, - Столько камня простаивает, а я не знаю чем заняться. Взял самое большое зубило из доступных, примерно с ладонь размером и подошёл к стене, при этом передвинув магический фонарь, чтобы можно было в деталях разглядеть стену.
        Долго шарил глазами по камню, ведь если сама структура будет похожа на животное, то и работать будет проще. Чуть ниже уровня глаз, заметил небольшой бугорок. Сознание тут же подкинуло идею. Лев, стоящий на небольшой скале.
        Закипела работа. В отличие от камней, стена состояла из другого минерала, более плотного, но при этом намного более приятного в работе. Час за часом я вырезал фигурки на стене. Альтернатив всё равно не было, а так хоть какое-то занятие. Навык Скульптора скакнул к отметке двадцать два, и я почувствовал, что на какие-то жалкие проценты дело стало двигаться быстрее. Зубец лучше слушался и позволял мне углубляться чуть дальше без того, чтобы нарушить общую картину. Когда посчитал, что работа выполнена и лучше на нынешнем этапе не сдать, я отошёл назад на пару шагов.
        - Неплохо, - рисунок мне понравился, особенно понравилось то, что за законченное произведение мне отсыпали ещё десяток баллов навыка. Если руки не совсем из задницы, то намного выгоднее не пользоваться костылями системы. Намного прибыльнее.
        - «Ничего не поменялось?» - написал Седой.
        - «Нет, ощущение, что про меня все забыли» - ответил я.
        Договорились, что как будут изменения, я сразу напишу.
        Через время, примерно полчаса, я, наконец, услышал звуки за дверью, а это значило, что кто-то подошёл достаточно близко. Замок щёлкнул и в глаза ударил яркий свет, намного более яркого светильника. В камеру просочилась знакомая женская фигура.
        - Пошла вон! - прошипел я, когда понял, что ко мне заявилась Эя.
        Она остановилась. Лицо её исказила гримаса злости и… сочувствия.
        - Я не хотела, чтобы так всё получилось.
        - Ты сделала свой выбор, - ответил я. Хотелось наорать на неё, но что это поменяет? Ничего.
        - Пойдём, мать желает тебя видеть, - сухо бросила Эя.
        - Вот просто так? Просто пойдём? Связывать не будешь?
        - Смысла нет, то зелье, что тебе влили, будет действовать ещё неделю, и если ты отдалишься от центральной Колонны хоть на пару километров, то тут же умрёшь. Это не шутка…
        Я ухмыльнулся. Место возрождения у меня закреплено в Дальнем, и если получится как-то пробраться подальше от Колонны, чем бы она ни являлась, то получится отправиться домой. Пусть и через перерождение и потерю уровней, но выбирать особо не из чего.
        - А если всё-таки попробую?
        - Не советую, яд действует медленно, сначала он вызывает мышечный спазм, после этого становится трудно дышать, постепенно накатывает боль, и лишь через какое-то время наступает смерть. Всё сделано так, чтоб беглец, натерпевшись боли, сам пополз обратно, лишь бы уменьшить её. Да и ты сейчас не в той кондиции, чтобы сопротивляться мне, - на губах Эи на секунду блеснула хищная улыбка.
        - Да, пошла ты, - огрызнулся я.
        - Вставай, или хочешь, чтобы я тебя понесла?
        - Я не доставлю тебе такого удовольствия.
        Выйдя из камеры, я увидел ещё двух девушек дроу в жреческих, красно черных облегающих платьях до пола. Странно, цвета одежды похожи на жрецов Всеединого, но я был уверен, что это не имеет к нему отношения.
        - Куда? - спросил я, не зная, в какую сторону поворачивать. И с той и с той стороны виднелся одинаковый тёмный коридор. Как будто отвечая на мои слова, одна из жриц сделала шаг назад.
        Большую часть пути по коридорам, шли молча. Эя пару раз порывалась поговорить, но я молчал и одаривал её мрачным взглядом. Потолок и стены разошлись, превратив узкий проход в удобную дорогу. Начали попадаться соплеменницы Эи, исключительно девушки, мужчин здесь держали, чуть ли не за домашних питомцев, не позволяя тем выходить на улицу, без соответствующей одежды или сопровождения кого-то из членов семьи.
        Никакого феномена в этом обществе не было. Все, как и везде, самый сильный подгребает под себя власть, другому приходится с этим мириться. Мужчины дроу не могли пользоваться магией, ни обычной, ни божественной, это их и погубило. Свело до положения слуг и сексуальных игрушек.
        Большинство дроу провожали меня заинтересованными, слегка похотливыми взглядами. Некоторые кривились, как будто увидели нечто мерзкое.
        Прошагав ещё около трёх сотен метров, мы вышли на открытую площадку. Невольно я залюбовался открывшейся картиной. Подземный город раскинулся в огромной пещере, настолько большой, что её края терялись во мгле. Здания, подсвеченные слабым - тёмно малиновым цветом, казались произведениями искусства, так как большинство были украшены искусной резьбой. Посредине, соединяя пол и потолок сияла Колонна. Ничем другим это быть не может. Огромный каменный палец сиял в тон всему городу, давая едва ощутимый свет.
        - Нравится? - спросила Эя, - С детства любила взбираться повыше, и смотреть на город. Завораживает.
        Я был согласен с этой оценкой, но вместо ответа, она получила ещё один злой взгляд.
        - Хватит, Рэй! - не выдержала Эя, - Я сделала это ради тебя, если бы я не настояла, то с тобой бы обращались совершенно по-другому. Пытки далеко не самое плохое, что существует в этом мире, а мой народ умеет развязывать языки даже самым упрямым.
        - Ты меня недооцениваешь, - ответил я.
        Эя до хруста сжала кулаки.
        - Тебе нужно было молчать, и не просить меня обращаться к матери.
        - Я и не просил, ты сама предложила, - я резко развернулся к Эе. Конвоиры выхватили оружие, в ожидании моих дальнейший действий, но я не доставлю им такой радости.
        - Это неважно, я и сама не думала, что всё так обернётся. После того, что услышала Матриарх, она собиралась вызвать гвардию и разнести Дальний и вырезать всех до кого сможет дотянуться, параллельно взяв тебя в плен. Вы бы и опомнится не сумели, как всё что вы создали было бы разрушено.
        - Не думаю, что у неё достаточно сил, - сказал я.
        - Не сравнивай гвардейцев дроу и орков, это несравнимые величины. Но о чём мы спорим? Я говорю, как было бы, и если бы я не уговорила мать, всё кончилось бы плохо.
        - Можно подумать, сейчас всё зашибись… - бросил я.
        - Тебе не о чем беспокоится, с тобой всё будет в порядке, - Эя смущённо отвернулась.
        За спиной послышались смешки сопровождающих и шелест, вгоняемых в ножны клинков.
        - Это-то о чём я подумал? - спросил я, стараясь не дать выпрыснуться ругательствам наружу.
        - Не знаю о чём ты, но договор с матерью обязывает тебя войти в мой гарем, - ответила дроу, вскинув подбородок.
        - Ты серьёзно, - я расхохотался, - Ты ведь понимаешь, что я там всё разнесу к чертям, камня целого не оставлю, да и не удержать тебе меня, в гареме. Эя, ты, чьи проблемы в тот момент решала, мои или свои?
        - Госпожа, дать вам хлыст, мне кажется, эта особь слишком много себе позволяет, - сказала одна из служительниц, протягивая Эе шипастую кожаную плётку.
        - Рот закрой, - мы с Эей одновременно прикрикнули на неё. И если замечание, дочери Матриарха они восприняли спокойно, то на меня зашипели.
        - Пойми, Рэй, это был единственный шанс, на то что с тобой всё будет хорошо.
        Я молчал, злой, от понимания комичности ситуации. Эя в планах соблазнения меня так и не успокоилась, и как подвернулась подходящая возможность, решила рискнуть. Не уверен, что Берензия играла здесь первую скрипку. Эя легко могла всё так рассчитать, чтобы я оказался здесь, относительно невредимым.
        - Отношение матери связано именно с этим? С тем, что ты решилась на подобное ради человеческого мужика?
        Эя слегка кивнула.
        - Я не самая любимая дочка, поэтому и отправилась обживать новые земли…
        - Понятно, веди давай…
        Злость на Эю куда-то пропала, перехотелось прямо сейчас её прирезать. Внутри-то я понимал, что она действовала исходя из своих стремлений, и фактически это так и осталось предательством, но и её логику я понял. И отчасти принял.
        Прогулка по городу не запомнилась, кроме тысяч похотливых взглядов и множества предложений сдать меня в аренду на ночку - другую ничего не запомнил. Я молчал, не желая переполоха и высматривая, хоть малейшую возможность сбежать. Карта по-прежнему отказывалась показывать, где я нахожусь. Жаль, уже давно бы скинул координаты и дождался подмогу, а так, похоже, придётся выбираться самому.
        Мы подошли к воротам из какого-то почти прозрачного материала, за которым виднелся дворец с десятком больших куполообразных сводов.
        - Не прикасайся к воротам, - предупредила Эя, - Это магическая нить, дарованная нашему дому ещё в незапамятные времена. Любой, кто прикоснётся, уже не сможет отлипнуть самостоятельно.
        - Нашла чем испугать, а сидение под замком сильно по-твоему от этого отличается? Ответ - нет, - я хотел подойти и всё-таки схватится за решётку, но Эя перехватила раку проникновенно сказала, - Не нужно, в таком случае, я не смогу удержать мать от того, чтобы она не приказала наказать тебя. Я прошу тебя.
        Я послушался, не сильно-то и хотелось, понимал, что это во мне говорит обида.
        Внутри дворец оказался великолепен. Красивейшие скульптуры, удивительная подсветка, мягкие ковры и красивые, почти полуголые девушки. Встретилась и парочка мужчин дроу, бредущих куда-то с опущенными взглядами.
        - Где мать? - резко спросила Эя у провожающих нас от входа стражниц.
        - В жертвенном зале, - сказала прислужница.
        Название помещения мне очень не понравилось, но объяснять хоть, что-то мне не стали.
        - Пойдём, - шепнула мне Эя, - И прошу тебя, не раздражай мать. Она не из тех, кто станет терпеть.
        Мы вошли в большой круглый зал. По бокам были расставлены жаровни, в которых полыхал неестественно оранжевый огонь. Пахло какими-то едкими пряностями, отчего рассудок сразу помутнел. В дальнем конце стоял искусно сделанный трон. Умелые руки мастера придали ему вид паука, спускающегося со склона.
        - Подойди, - послышался усиленный магией голос Берензии.
        Эя шагнула вперёд. Я остался на месте, но грубый тычок по рёбрам подсказал, что и мне нужно идти вперёд. Подойдя ближе, я понял, то это не руки мастера создали трон. Это был самый настоящий паук, услужливо подставивший спину для Берензии. Только вот размер этого членистоногого превышал все разумные пределы…
        - Я довольна тобой, дочь, - с лёгким оттенком скуки, произнесла Матриарх.
        - Спасибо, мать, - с поклоном сказала та.
        - А теперь отойди и не мешай.
        Матриарх рывком приблизилась ко мне и схватила за шею, больно утопив кончики пальцев. Я попытался дернуться в сторону, но не смог. Наши с Берензией силы оказались не то что не равны, а даже близко не приближались друг к другу. Казалось - я стараюсь сдвинуть гору.
        - Не трепыхайся, малыш, Ты мне нужен живым. Пока что… - отвернувшись от меня, она произнесла, - Начинаем!
        Не виденные мной раньше девушки дроу десятками выскользнули из теней небольших арок и начали готовить ритуал. Почему я подумал, что это именно так? Всё прост, одна из дроу вышла в центр зала и дёрнула за чёрную материю, которую я заметил, как только она пришла в движение.
        Под ней скрывался алтарь, увитый полыхающими эльфийскими рунами тёмно бардового цвета. Я глянул на Эю и понял, что происходит нечто незапланированное. Она стояла с растерянным видом, не понимая, что происходит.
        Тем временем подготовка продолжалась. Десятки прислужниц чертили руны на полу, другие расставляли жаровни в некий, только им известный порядок. Мне заломили руки. На запястьях тут же защёлкнулись некие приспособления отдалённо напоминающие наручники.
        - Ведите его! - торжественно крикнула Берензия. Меня подхватили под руки и потянули к алтарю.
        Благовония делали своё дело, они погрузили меня в некое отрешённое состояние, так как будто я наблюдаю за всем происходящим со стороны.
        - «Надеюсь, убьют» - промелькнула мысль. Это был бы самый простой исход. Сутки медикаментозного сна в капсуле и я в Дальнем.
        С меня сдёрнули одежду. Всё, кроме набедренной повязки, которую я мог снять только по своему желанию и кинули спиной на алтарь. Вспыхнули незаметные до этого светильники, хитро спрятанные в самой алтаре.
        Спину ожгло холодом. Я понял, что больше не могу пошевелиться, мышцы сковало оцепенение. Сущность внутри меня похоже поняла, что будет дальше и забесновалась, но её удерживало некое подобие кокона. Почему я так решил? Чувствовал, что так и есть…
        Прислужницы в серебреных масках подошли ко мне и начали выводить на теле узоры. Красноватые линии бились в унисон с биением моего сердца. Сама краска жглась холодом, как если бы кто-то решил разом съесть пачку ядрёной ментоловой жвачки.
        Матриарх подошла ко мне вплотную, её ладонь приблизилась к моему лицу.
        - Знаешь, что это? - спросила Берензия, удерживая в руках Печать.
        Только в отличие от всех виденных мною до сих пор, эта оказалась с изъяном. По дымчатому артефакту растеклись десятки трещин, а мерцание оказалось едва видымым.
        - Знаю, - ответил я.
        - Хорошо, как видишь мы нашли нашу мать в очень плачевном состоянии. Мы не можем ей помочь, здесь нужна сила другого бога, а как сам понимаешь, мы не можем обратиться к Всеединому, - Берензия лучилась холодной радостью, - Поэтому мы заберём, то что находится в тебе и дадим время для Ллос.
        После этих слов меня сразу же выгнуло дугой, пришла боль и я заорал. Сущность Мистры не желая превращаться в батарейку для Ллос прорывала себе путь наружу через кокон, сжигая меня изнутри.
        - Тише, - Матриарх положила ледяную руку мне на живот, - Надеюсь, это будет не больно…
        По её улыбке я понял, будет больно, прежде всего мне…
        Пара слов и Печать повисла в десяти сантиметрах сверху от моей груди.
        Через пять минут приготовлений зал затих. Нарушая тишину, Берензия неожиданно запела. Низкий грудной голос пробирал до костей, а вибрация заставляла волосы вставать дыбом, словно под воздействием электрического тока. Через минуту тихо запел ближний круг, очень похожих на Матриарха девушек. Всего восемь жриц и Эя стояла среди них.
        Из Печати вниз опустился десяток жгутиков, похожих на ядовитые нити медуз. Когда они коснулись тела… ничего не произошло, я не почувствовал ни боли, ни холода, ни жара…
        Меня поклонило в сон. «Нет, нужно сопротивляться» - подумал я.
        Хор голосов то падал до едва слышимого шёпота, то взлетал в невообразимую высоту.
        По лицу Матриарха я понял, что что-то идёт не так, жгутики перекачивали силу из меня в Пачать, но это не помогало, скорее наоборот, количество трещин росло…
        Ритуал продолжался… Послышался треск, от Печати откололся крошечный кусочек и упал мне на грудь.
        - Мать, нужно заканчивать, ничего не получается… - сказала одна из дочерей Берензии.
        - Нет, - ответила та, - Нужно больше силы…
        В руках Берензии мелькнул чёрный, волнистый кинжал похожий на паука со сложенными вместе лапами. Голоса в зале резко стихли.
        - Мать, ты обещала, - едва слышно сказала Эя.
        - Ему ничего не грозит, - отстранённо сказала Берензия, всматриваясь в одну, видимую только ей точку, - Подойди и сама всё поймешь.
        Эя сделал несколько шагов вперед, и застыла возле матери.
        - Посмотри на эти линии, почувствуй их, - проникновенно сказала Матриарх.
        Эя вгляделась. Мне не понравились улыбки её сестёр, как будто они понимали больше, чем знала Эя.
        - Всматривайся, и ты поймёшь, - приказала Берензия.
        Эя сощурила глаза, пытаясь понять, что от неё хочет мать.
        Вспышка яркого света. Я заметил рванувшую в сторону Берензию. Вскрик. Ещё одна вспышка. Когда я проморгался, то увидел Матриарха и Эю. Они стояли вплотную друг к другу. Эя казалась неестественно бледной, даже по меркам дроу.
        - Теперь ты поняла? - спросила Берензия и расхохоталась.
        Матриарх резко отошла назад, и я увидел то, что она сделала. Грудная клетка Эи была разворочена от пупка, до шеи одним сильным. Впившийся в грудь Эи клинок мерцал чёрно красным светом, как будто высасывая жизнь.
        Ноги Эи подогнулись и она упала на пол. Матриарх резко выдернула кинжал, облизнула кровь. И выкрикнула слово команду.
        С клинка тугим потоком сорвался луч и впился в Печать. Артефакт тут же засветился, трещины начали срастаться, а туман витавший внутри начал набирать силу.
        Почувствовав подпитку, жгутики Печати распухли и начали жадно поглощать сущность Мистры, я чувствовал, что внутри меня расплывается океан ярости, не моей, божественной. С каждой секундой она набирала обороты и кокон, сдерживающий её начал трескаться.
        Берензия хихикнула. Казалось она обезумела, - Нет, я не могу позволить ей вырваться…
        Пульсирующий силой кинжал нацелился мне в грудь..
        Глава 17
        Одновременно произошло два события. Оболочка, сдерживающая силу Мистры, с треском распалась, и я почувствовал себя всесильным, как во время битвы с Королевой улья. И второе, напитанный силой кинжал ударил мне в грудь.
        Почти ударил. Я успел схватиться за лезвие в тот момент, когда оно углубилось на два сантиметра в плоть. Не остановили даже кандалы, секундой ранее разлетевшиеся на осколки. Берензия давила со всей силы, но вонзить звенящий от впитавшейся в него силы клинок у неё не получалось.
        - Ты заплатишь за смерть Эи, - в бешенстве сказал я рывком вставая и отбирая кинжал.
        - Убить его! - заверещала Матриарх.
        Сотни гибких фигур тут же рванули в мою сторону. А меня накрыло волной гнева, полностью отключив мозг…
        Когда я пришёл в себя, то увидел бессчетное количество тел, раскиданных по залу, и Матриарха стоящую на коленях с прижатым к гору клинком.
        - Ты будешь страдать за то, что ты сделала! - рыкнул я ей в лицо.
        Глава 18
        Я с трудом сдерживался от того чтобы не прирезать гадину. В глазах Матриарха плескался страх, смешанный с каким-то болезненным восторгом. Как будто она восхищалась, начавшемуся хаосу.
        - Что мешает понять где я? - спросил я, надеясь что Матриарх поймёт о чём я говорю. О карте.
        - Зачем мне говорить? - с усмешкой на окровавленных губах сказала она.
        Я секунду подумал прежде чем ответить.
        - Потому, что ты сама хочешь узнать что будет дальше, потому, что привыкла к власти и не хочешь умирать. Этого достаточно?
        - Нет, - с этими словами она бросилась вперёд, стараясь нанести удара мне в шею.
        - Не сейчас дорогуша, - я легко, буквально танцуя ушёл в сторону и на противоходе всадил клинок ей в плечо, отчего её аж подбросило вверх.
        - Говори, - с нажимом в голосе прорычал я вглядываясь в её глаза, - Где блокиратор?
        На секунду глаза Берензии скользнули в сторону и я успел поймать примерное направление. Алтарь. Конечно же, где ещё может скрываться самое ценное имущество самого сильного Дома города?
        - Спасибо, - я отшвырнул Берензию в сторону, и метнулся к Алтарю. В паре шагов заметил, валяющуюся на полу печать. Подобрал. Не оставлять же её Матриарху, после всего того, что она совершила. Перевёл взгляд в сторону и увидел лежащую на спине Эю. Вся грудь дроу была разворочена, в глазах застыло удивление и боль.
        Я подошёл ближе.
        - Как глупо, - с сожалением сказал я.
        Неизвестно возродится ли она, но что-то мне подсказывает, что нет. Во время переломных моментов Эллирия запоминает изменения и не спешит их исправлять. А как по-другому назвать вырезанную верхушку одного из сильнейших Домов дроу, если не переломным моментом? Правильно, никак.
        - Отдыхай, - я опустил веки Эи, чтобы не видеть застывший взгляд. Секунду посидел рядом и рывком переместился к Алтарю.
        Чёрная махина казалась сделана из чёрного стекла и отполирована до зеркального блеска. Ни единой трещинки, ни единого зазора. Ничего, что можно было бы использовать в качестве кнопки. Либо магический ключ, либо я чего-то не понимаю.
        На секунду на меня нахлынула слабость и я понял, что помощи Мистры надолго не хватит. Нужно быстрее решать головоломку. Я перехватил паучий кинжал двумя руками и поднял вверх…
        - Нет, - истерично вскрикивая ко мне метнулась Берензия. Миндальничать не стал, приголубил её в лоб рукоятью кинжала, благо нынешняя скорость, рефлексы и сила позволял проделывать подобное. Матриарх кубарем покатилась по полу.
        Вновь занёс руку, и дождавшись пока Берензия посмотрит мне в глаза опустил клинок на чёрный оникс алтаря. Раздался оглушительный треск, причём не удивлюсь если его расслышал весь город дроу.
        - Что ты наделал? - взвыла Берензия.
        - Ты платишь долги, - указав на неё жалом клинка, сказал я, - И запомни, мы ещё даже толком не начали.
        Пришло сообщение от возродившегося Аза.
        - «Есть контакт, место засекли, жди кавалерию» - написал он.
        И сразу вслед за сообщением распахнулся портал, из которого тут же выскочили воины Злыдней из последнего пополнения во главе с Седым. Они тут же рассредоточились по залу, беря под контроль все входы и выходы. Но этим не ограничились. Десяток еле заметных теней скользнул к балкону и перемахнув через него спрыгнул вниз. Я помнил, что там не меньше пятидесяти метров лететь…
        Ко мне быстрой, уверенной походкой подошёл неизвестный игрок с клановыми нашивками злыдней.
        - Подкрепление прибыло. Злыдни. Всего пятьсот восемь человек. Укомплектованы и готовы к выполнению приказов, - сухо сказал игрок.
        - Э-э-э… - глубокомысленно выдал я.
        Игрок слегка улыбнулся.
        - Рэй, нам нужно будет поговорить, а то как, то странно получается, мы вошли в клан, но ничего друг о друге не знаем, - заметил игрок.
        - Согласен. Если говорить о нынешнем моменте, то пока пусть займут оборону, но дальше не двигаются, нужно посоветоваться, что делать дальше, тебе тоже лучше присутствовать, - сказал я, приведя мысли в порядок.
        - Хорошо, я буду рядом, и да, меня зовут Вой, - представился воин.
        Подошёл Седой.
        - Рэй, ты кого к себе набрал? - спросил он, - Это не игроки, это как минимум хорошо подготовленная рота контрактников…
        - Сейчас не об этом. Позже поговорим, - я спешил, так как чувствовал, что сила Мистры понемногу уходит, - Сколько с тобой человек, если не считать твоих, то почти пять сотен…
        - То есть у нас, почти тысяча человек… - задумчиво пробормотал я.
        - Что ты задумал? - спросил Седой.
        - Нужно поговорить с Берензией, а там решим как поступить, но прямо сейчас можешь отправить людей, думаю в этом доме будет чем поживиться…
        - Только ты не задерживайся, орки подойдут к городу через сутки и мы не можем здесь оставаться надолго.
        - Успеем, - уверил я.
        Берензию увидел возле стены, её окружил десяток игроков с поднятыми щитами и короткими пиками, они были готовы ударить в любой момент, а уровни почти под три сотни даже Матриарха заставляли нервничать. Также на подстраховке стоял десяток магов.
        Мне дали пройти без помех.
        - Кто в городе может оспорить твою власть? Мне нужен полный список… - потребовал я.
        - Ничего тебе не скажу, - Берензия сплюнула на пол.
        Удар в живот заставил Матриарха замолчать.
        - Что ты себе позволяешь, ты хоть представляешь, что с тобой сделает Владычица паутины?
        Ещё один удар, меня бесила эта особь, я даже не воспринимал её в качестве женщины. Она - враг!
        - Либо ты отвечаешь на мои вопросы, либо тебе становится больно. К тому же… - я достал, восстановившуюся, Печать помахал ей в воздухе, - как думаешь, сколько ты проживешь, в случае, если я отдам эту штучку кому-то из жрецов Всеединого?
        - Ты не посмеешь… - я вмазал ей ещё раз, - Уверена?
        Секунду Берензия буравила меня ненавидящим взглядом, но потом, кажется, поняла, что я готов сделать, то что обещал. А это для неё неминуемая смерть, не спасёт даже императрица дроу, или как там у неё официальное название.
        - Чего ты хочешь? - спросила она сдавшись.
        - Я уже задал вопрос. Кто в принципе может претендовать на власть в городе? Кто может восстать против резких перемен?
        - Зачем тебе это?
        - Ты ещё не поняла, кто здесь задет вопросы?
        - Поняла, - выплюнула Берензия.
        Через двадцать минут я знал все политические расклады Грани, как оказалось, именно так назывался этот город.
        - Что планируешь делать? - спросил Вой.
        - Зная Рэя, сейчас начнётся заварушка, - хохотнул седой, - И я кажется догадываюсь, что именно он собирается делать. Рэй, ты уверен, что хочешь в это ввязываться?
        - Да, - ответил я и уверенно кивнул.
        - Хорошо, тогда какой план? - спросил Вой.
        - Всего в городе чуть больше шести влиятельных семей, их нужно уничтожить. Три достаточно сильных и три послабее. Сейчас мы делимся на два отряда и берём штурмом первые два дома, после этого объединяемся и захватываем третий. Верхушку домов вырезаем или берём в плен, по возможности второй вариант.
        - Понял, - тут же кивнул Вой, - Можно узнать зачем?
        - Можно. Сегодня мы расширим владения Злыдней, у нас есть на это все основания и Казус Белли. Императрица дроу не посмеет нам ничего предъявить в свете захвата правителя одной из провинций Северной Империи, если она, конечно, не хочет полномасштабной войны между двумя империями.
        Два часа ушло на подготовку и проработку плана. Решено было вызвать подкрепление и атаковать сразу три дома, чтобы избежать возможного объединения сил дроу. Подтянулись Шай с Ингом и ещё тремя сотнями Злыдней. К веселью присоединились и союзные кланы. СССР и Медведи выставили по триста бойцов и ещё четыреста остальные.
        Дворец буквально трещал от набившихся в него войск, но и приз нам легко не дастся. Дроу будут биться до конца. Последним прибыл Драг с тремя десятками грифонов, что повергло многих игроков в шок.
        - Ты уверен, что они здесь развернуться? - спросил я, пытаясь представить как гордые животные будут маневрировать в условиях пещеры. Пусть и огромной, не меньше трёх - четырёх километров в диаметре, но всё равно пещере.
        - Кхе, уж точно лишними не будут…
        Сила собралась внушительная, но и Грань не простой орешек. Около пятидесяти тысяч жителей, как нам поведала Берензия, многочисленные укреплённые дворцы, со стражей готовой в любую секунду отразить нападение.
        Выдвинулись тремя отрядами, когда Колонна дошла до наименьшего свечения, что означало глубокую ночь и как следствие значительно меньшее количество зевак на улицах.
        Без приключений не обошлось и добраться до своей цели без боя у нас не вышло. Налетели на отряд страниц, патрулирующих город. Схватка оказалась скоротечной, но шумной и на звуки потянулись зеваки. Среди которых наверняка были и представители аристократических домов Грани.
        - Вперёд! - крикнул я, когда понял, что скрываться больше нет смысла.
        Нас ждали, как оказалось Великие дома дроу уже узнали о нападении на Матриарха и успели подготовиться. Ещё на подходе в нас начали стрелять из небольших арбалетов, половина из которых были заряжены снотворным, а другая разрывными снарядами. Пока маги ставили щиты, мы потеряли несколько десятков человек.
        Основные проблемы же нас ждали, когда мы проникли за ворота аристократов. Казалось сама тьма взбунтовалась против нас. Дроу атаковали и тут же отходили, не ввязываясь в схватки.
        - Нужно взять дворец! - крикнул я и рванул к входу в главное строение дома. Дворец был похож на скалу над которой потрудились термиты. Тысячи невидимых бойниц, каменных переходов, непонятных арок. Настоящий лабиринт, разобраться в котором сходу не получиться.
        Сразу за дверью нас поджидала гвардия Дома. Три сотни отлично вооружённых дроу и магов. Завязалась битва. Мне выпала роль быть на острие атаки. Остатки сил Мистры давали мне значительное преимущество и я буквально выкашивал защитниц. Шай развернула купол Кристала и магам дроу пришлось долбиться в стену, в то время как нашим, эта преграда не мешала и защитники падали один за одним.
        Героем же этого сражения стал Драг. Он не стал помогать нам на нижних уровнях, а с помощью рыцарей Ордена ввалился на верхний этаж, раскидал немногочисленных телохранителей и взял Матриарха в заложники, предварительно пару раз съездив ей по лицу и скинув с обрыва особо непонятливых родственников. На полную зачистку поместья, ушло больше часа, но мы справились.
        Один из сильнейших домов перестал представлять из себя угрозу.
        Седой тоже справился довольно быстро, а вот у Аза, командовавшего третьим отрядом возникли проблемы. Он застрял ещё на подступах к поместью, увязнув в десятков мелких стычек. Пришлось выдвигаться на помощь, оставив часть сил на удержание захваченного дома и сопровождение пленников в дворец Берензии, для дальнейшей обработки.
        Драг отличился и во второй раз. Не привыкшие, к тому, что по пещерам могут летать грифоны, дроу не учитывали этого в обороне за что и поплатились. Третий дом был взят за считанные минуты после налёта орка с сопровождением на верхний этаж.
        Ещё три часа мы давили мелкие очаги сопротивления в городе и добивали оставшиеся Дома дроу. А что делать? Оставь хоть кото-то вокруг кого может кристализироваться власть и не заметишь, как разрозненные отряды обретут единый центр управления, а это уже совсем другие расклады.
        - А вот вы где дамочки… - ехидно поприветствовал я тех Матриархов, что остались в живых.
        - Ты сдохнешь! - крикнула одна, подскочив на ноги.
        Я кивнул отряду, что стоял позади дроу и те моментально истыкали аристократку стрелами. Мёртвое тело упало на пол.
        - Кто ещё хочет высказаться? - я обвёл взглядом всех присутствующих. Желающих не нашлось. Дроу всегда уважали силу и демонстрация оной, благотворно повлияла на их мозги, - Обрисую ситуацию, она… - я кивнул в сторону Берензии, - по своей тупости решила выкрасть владетеля провинции Северной империи, заодно убить его…
        Матриархи посмотрели в сторону Берензии с явным недоумением. Похоже, данный вопрос не обговаривался между аристократками. Тем лучше, проще будет работать.
        - Эти действия я могу рассматривать только, как объявление войны. Что вы в итоге и получили. Думаю вам не понравилось…
        - Чего ты хочешь? - выкрикнула одна из них не выдержав.
        - Ещё одно слово и отправишься за своей подругой, - сказал я. Нельзя давать им спуску, нельзя.
        Матриарх скривилась, но замолчала.
        - Но вопрос в целом правильный. Что я могу хотеть. Если честно, то мне хочется вас всех перебить и сровнять Грань с землёй, вот чего мне хочется и сил у меня на это хватит. Большинство ваших войск либо убито, либо попало в плен. Кто остановит меня?
        - Ткачиха остановит, она не перенесёт подобного оскорбления… - сказала всё та же неуёмная дроу.
        - Я так не думаю, если она не собирается объявить войну всем жрецам Всеединого, - я нагло усмехнулся, - Подробности узнаете у неё.
        Я кивнул в сторону взбледнувшей Берензии. А как ты хотела милочка? Горе побеждённым…
        Мне будет очень интересно услышать, как она будет обосновывать мою позицию перед другими матриархами, при этом ни словом не обмолвившись о Печати, рассказав о которой, она тут же подпишет себе смертный приговор…
        - Мы так и не услышали твоих условий, - сказала другая дроу.
        - Вассалитет, - жёстко ответил я.
        Слитный ох, показал, что они не ожидали подобного исхода. Контрибуция, она же ограбление, освобождение рабов, труд которых очень широко применялся в обществе дроу. Ближайшие родственники в качестве заложников. Всё вместе, но ни это…
        - Ты сошёл с ума! - выкрикнула ещё одна дамочка.
        Я кивнул застывшему в ожидании отряду. За секунду дело оказалось сделано и ещё одно тело упало на пол.
        - Всё ещё сомневаетесь в моей адекватности?
        По лицам Матриархов легко читалось, что да, ещё как сомневаются.
        - Ну же, я жду.
        - Какие условия? - через минуту молчания спросила одна из заложниц.
        - Всё просто. Вассалитет в обмен на жизнь. Причём полный и безоговорочный.
        - Я лучше сдохну, чем подчинюсь мужчине, - сказала ещё одна.
        - Уважаю принципиальных, - ещё один кивок.
        Я приблизился к оставшимся в живых Матриархам. Выбрал ту, что пугала меня Императрицей дроу.
        - Готова ли ты принести клятву верности лично мне и моему клану? - спросил я, слегка подняв руку, для того чтобы дать отмашку отряду ликвидации.
        Матриарх поняла, что её ждёт. Пять секунд метаний с её стороны закончились тем, что рука потихоньку пошла вниз.
        - Стой! - выкрикнула она, - Дом Изван и я его Матриарх даёт тебе клятву верности.
        - Отлично!
        Пять минут ушло на то, чтобы согласовать с Ингом текст вассальной клятвы. Он получился очень строгий, по большому счёту у дроу не было другого выхода кроме как беспрекословное подчинение мне лично. При этом я обязался защищать их, так как Матриархи лишались возможности иметь свои войска, а всех боеспособных дроу передавать Злыдням.
        В конечном итоге согласились все. Даже Берензия нехотя согласилась.
        После каждой клятвы мне показывалось сообщение системы о новом вассале, но самое главное сообщение пришло только после последней клятвы.
        «Поздравляем. Город рубеж меняет статусю Отныне он и все прилегающие земли принадлежат Северной империи и лично игроку Рэй. Также отношения с правящим домом Великой ткачихи снижаются до - „Вражда“».
        Последнее сообщение меня не обрадовало, но за всё приходится платить…
        Но прежде чем отправиться назад в Дальний у меня осталось ещё одно дело.
        - Принесите тело! - крикнул я и через минуту мне принесли Эю.
        В моих руках лежали три свитка с воскрешением. Безумно дорогие игрушки, использующиеся только в особых случаях. Миллионы золотых за одно воскрешение, с непредсказуемым шансом на успех и ещё меньшим, когда дело касалось местных.
        - Уверен? - спросил Инг.
        Я кивнул.
        Сломал печать и развернул свиток. На нём голубым светились буквы. С трудом, но я смог прочитать текст. Буквы осыпались синим песком и как будто подхваченные ветром втянулись в рот Эи.
        Ничего не произошло. Рядом выругался Инг, ведь я только что спустил несколько миллионов в унитаз. Шесть свитков, именно столько потребовалось для воскрешения, и ещё парочка седых волос у нашего казначея. Рана на груди Эи закрылась, а рот с всхлипом втянул воздух.
        - Поднимайся! - резко сказал я.
        - Что происходит? - Спросила Эя.
        - Ничего, тебя просто убила твоя мать, а я воскресил, - сказал я, нависая над Эей и не делая попыток помочь ей подняться.
        - Плохо помню, всё как в тумане, - пробормотала та.
        - Ничего вспомнишь, но сейчас главное не это. Ты помнишь, почему я оказался здесь, в городе дроу?
        Эя не отвечал, но по выступившему румянцу я понял - вспомнила.
        - За то что ты сделала я назначаю тебе два наказания. Первое, ты отрекаешься от своего места в Доме Матриарха Берензии и вступаешь в клан Злыдней…
        Лёгкий шёпот пошёл по рядам игроков.
        - И второе, отныне ты будешь наместником этого города, полностью преданная мне лично. Будешь следить за городом и за лояльностью Великих домов, особенно за своей матушкой. Думаю ты сможешь обеспечить ей весёлую жизнь…
        Эя с могильной яростью посмотрела на Берензию.
        - Я вспомнила, что произошло. И да, я согласна… - взгляд Эи не предвещал ничего хорошего для мамаши.
        Я улыбнулся.
        - Аз оставь человек сто на первое время для защиты Эи, а нам пора возвращаться, орки уже наверняка на подходе к Дальнему…
        Глава 19
        Небо затянуло тучами. По шлемам игроков и местных барабанил дождь, воздух пропитался сыростью. Мы, небольшой командой, стояли на вершине одного из бастионов, откуда открывался отличный вид на окрестности предстоящей битвы. Город, слегка затянутый туманом. Бастионы на которых виднелись тысячи воинов, готовых к драке.
        Амур сегодня казался ещё темнее, чем обычно. И так тёмные воды сегодня казались чёрными. Чуть в далеке в море, едва видимыми силуэтам, стоял флот, готовый помочь, если в этом будет необходимость.
        - Ваши готовы? - спросил Седой у Воя, имея в виду отряды Злыдней.
        - Да, - ответил тот.
        Седой кивнул и перевёл взгляд на другой берег реки, на который уже ступили орки. Тысячи, десятки тысяч уже стояли возле воды и ещё больше скрывались среди деревьев, раскинувшегося на другой стороне леса. Враги напоминали беснующееся штормом море, перекатываясь и постоянно меняясь. Красиво, если не думать о том насколько это смертоносно.
        Лес на той стороне, то и дело освещался вспышками магических ловушек и криками убитых и раненых врагов. От этих звуков на губы падала тень улыбки.
        Я перевёл взгляд на застывших воинов. Местные и игроки. Люди, эльфы, дворфы, и другие расы готовы были вступить в битву. Все устали от долгой, изнурительной подготовке к этому дню. Хотелось побыстрее закончить с этим, либо погбнуть…
        Особняком стояли дроу, почти две тысячи воительниц. Отряд Эи в полном составе и те кого мы забрали с собой из Грани, чтобы у Матриархов не возникало соблазна решить дело силой, воспользовавшись нашей занятостью.
        Сейчас я уже понял в какую задницу загнал себя с этим решением. Проблемы неминуемо настигнут меня. Самое неприятное, что они уже начались. От императора пришло письмо с требованием явится в течении недели в Равейн, для дачи объяснений. И тон письма мне не понравился. Сквозило в нём некой злостью и желанием задвинуть выскочку, наказав его всеми возможными способами. Возможно, придётся даже отдать Грань обратно…
        Но я не я, если не смогу выторговать для себя некие преференции при таком раскладе. Пусть и меньшие, чем потенциальная прибыль от второго, густонаселённого города…
        - Пора выпускать драконов, - заметил я, когда увидел, что пегасы, до этого момента сбрасывающие бомбы на головы орков, развернулись и начали уходить в сторону города за новой порцией метательных снарядов.
        Подобная бомбардировка длилась уже больше двух недель. Днём и ночью, круглосуточно, отчего орки, наверняка, сатанели и желали во что бы то ни стало добраться до крылатых коней и их всадников, чтобы поговорить с помощью дубины по душам. Ведь лишившись немногочисленной поддержки с воздуха им нечего было противопоставить нашим летунам. Особые сложности для них начались после получения Злыднями и союзными кланами денег.
        Если раньше мы использовали тяжёлые камни, которых не получалось взять больше двух трёх за вылет, то сейчас перешли на малые по весу и объёму разрывные бомбы и горючие смеси, что в разы повысило потери у Орды, но и косвенно послужило ускорению её марша, когда потери стали уж совсем невыносимыми.
        - Готово, - отчеканил стоявший сбоку игрок в тяжёлом доспехе.
        Я не знал нюансов, но оказывается, в больших битвах у командиров почти всегда присутствовали, так называемые Вестовые. Они дублировали приказы в общий канал и отдельно доводили их до нужных подразделений. Удобный и правильный путь командовать войсками.
        Высоко в небе появилась стая драконов. Около ста голов. На вырученные с грифонов деньги мы смогли выкупить ещё пару десятков существ и нанять невероятно дорогих наёмников, на бронированных зверюгах. Так что сейчас наш союз по этому виду вооружения, если драконов можно так называть, превосходил намного более сильные кланы и союзы, в том числе и иностранные.
        Ящеры не лезли в драку, они, слегка забирая к морю, отправились к хвосту Орды, где шли непрекращающиеся стычки с эльфами, отправленными туда для раздёргивания сил противника. Ушастым разведчикам строго настрого запретили вступать в ближний бой, и уходить при малейшей вероятности окружения. Стреляй и беги - вот их тактика. Сейчас же их пора было эвакуировать и расставить на широкий помост за линией укреплений.
        Три сотни лучников местных не такая уж и большая сила по нынешним меркам Злыдней. Но кто знает, возможно, это именно та соломинка, что переломит спину верблюда.
        Послышался бой барабанов из стана противника. Над речной гладью послышались грудные команды орочьих командиров. Гулкие и резкие. Они больше походили на лай собак.
        - Началось! - сказал Аз спокойно, как будто не на нас пёрла Орда, а мы наблюдали за интересным представлением.
        Орки не стали соваться сами, а пропустили вперёд себя низкорослых гоблинов. Те с криками и улюлюканьем бросились в воду. Словно рой саранчи они всё выбегали из-за спин орков и бросались вперёд.
        - Да, сколько же их тут! - воскликнул, какой-то игрок маг в красной мантии.
        - Тысяч десять не меньше, - на глаз прикинул Седой, скорее отвечая сам себе, чем заклинателю.
        Воды Амура стали похожи на каменный пол по которому ползали тысячи жуков. Отвратительное зрелище, учитывая ещё и тот факт, что вели себя они отнюдь не тихо, а завывая на все возможные лады, подбадривая себя перед предстоящей дракой.
        - Лучникам, открыть огонь, - произнёс я вестовому и отдельно добавил для Аза и Седого, - Ловушки на берегу могут задержать и более сильных противников, нет смысла тратить их на гоблинов.
        Небо потемнело от выпущенных снарядов. Секунда полёта, и в гущу голов низкорослых уродов, упала оперённая смерть. За первой волной стрел ушла вторая, за ней третья. Разобраться, насколько эффективен обстрел, не получалось, убитые тут же уходили под воду и их место занимали спешащие побыстрее вылезти на берег собратья.
        С другого берега продолжалась изливаться волна гоблинов.
        - Больше чем десять, - сказал Вой, - Намного больше.
        Первая волна наступающих выбралась на берег и столкнулась с магическими ловушками. Послышались сотни хлопков и ярких вспышек. Белые, красные, чернее самой ночи… Их было настолько много, что в какой-то момент они слились в непрекращающийся гул.
        - Лёгкие стреломёты! - произнёс я вестовому. Тяжёлые баллисты мы пока берегли, по причине ограниченности боезапаса и самой контрукции. В большинстве своём они не могли сделать больше ста двухсот выстрелов, после чего баллистам требовалась замена некоторых деталей. Другое дело лёгкие, они не обладали той же силой, но стрелять они могли без перерыва хоть сутками и их было много… очень много.
        Щелчки стреломётов слились в один звуковой удар. Секунда полёта и пять сотен гоблинов покатились по земле. Убило не так много, чуть меньше двух сотен, но внесло замешательство в ряды противника. Гоблины до жути трусливый и настолько же тупой народец, способный жить лишь под прикрытием более сильного покровителя. Сейчас им выступали орки.
        Заработали тяжёлые онагры со стен Города. Каменные шары и бутыли с горючим маслом упали в нагромождение противника. И если первые просто перемалывали три - четыре особи в фарш, то огненные снаряды, делали это ещё и под аккомпанемент жуткого визга.
        Маги тоже не остались в стороне. Работая на минимуме силы, они посылали самые простые заклинания, так чтобы всегда оставаться на верхнем уровне манны. Но их общее количество приближалось к двум тысячам, так что каждые две секунды падала очередная пачка гоблинов.
        Из воды лезли всё новые и новые противники. Половина тут же падали замертво, но вторая половина всё-таки добиралась до подготовленных ловушек и к моему разочарованию разряжала их собственными телами.
        Всё зависло в шатком равновесии. Из воды то и дело выбегали новые и новые враги, они бежали вперёд и натыкались на лес пик, которые они не успевали преодолеть и падали замертво, образовывая настоящий завал из тел.
        - Всё, бегут! - констатировал Седой, через пять минут.
        - Неплохо положили, - улыбнулся Аз, оценив количество мёртвых гоблинов на берегу.
        - Да, но это даже не начало. Основные силы только готовятся к наступлению, а мы растратили ловушки на слишком слабые цели. Это плохо… - с задумчивым видом произнёс Седой.
        - Их стало меньше - это уже хорошо, - прекратил спор я.
        - Спорить не буду, так и есть, - по голосу было не похоже, что Седой радуется, скорее наоборот.
        Остатки гоблинов добрались до противоположного берега и трусливо побежали подальше от реки, попутно получая увесистые тумаки от орков. Беззлобные, но чувствительные.
        - Сейчас пойдут, - сказал Аз.
        - Нет, - парировал Седой, - Уже пошли бы, они планируют, что-то другое…
        В этот момент один за другим начали падать деревья под ударами орочьих топоров. Через полчаса берег реки на две сотни метров превратился в просеку. Срубленные деревья по-быстрому оттаскивались куда-то назад.
        - А это что? - спросил я, когда увидел, как к берегу движется сотня огромных конструкций. По бокам от них стояли великаны, которые и приводили этот ужас инженерной мысли в движение.
        - Чёрт его знает, - ответил Седой, - Впервые такое вижу.
        Мы застыли в ожидании. Конструкции достигли края берега. Великаны ленивой трусцой вернулись обратно, под защиту деревьев.
        - Мы сможем их достать из наших орудий? - спросил я.
        - Разве, что на излёте, да и то не всеми орудиями, далековато… - ответил Аз.
        Рядом с конструкциями началась возня. Десятки орков стучали деревянными колотушками, прикрепляли непонятные детали.
        - Мне это не нравится, - сказал Аз, - Нужно что-то делать…
        Выбрали десяток самых дальнобойных баллист и сделали залп… Неудачно, мало того, что болты не долетели, так ещё и разброс снарядов оказался ужасающим
        - Не достать, - чертыхнулся Седой.
        Через пять минут мы всё-таки познакомились с чудесами инженерной мысли орков. Непонятно как эта конструкция работала, но с первой, от которой отошли орки, сорвался ярко светящийся булыжник. Словно в замедленной съемке он перемахнул через реку и ухнул вниз рва, не долетев жалких пары метров до линии укреплений с сотнями бойцов. Раздался взрыв. От ударной волны меня и всех стоящих рядом покачнуло. Я подскочил обратно к парапету и посмотрел вниз. Земляной вал с копьями, частично осыпался, открывая не самую удобную, но проходимую тропинку к строю бойцов.
        - Только этого не хватало - резанул Седой. Вот теперь чувствовалось, что он начал нервничать. Челюсти сжались, глаза стали колючими, - Нужно срочно возвращать пегасов и разнести всё к чёртовой матери!
        - Нет, животные слишком устали, - я постарался урезонить нашего стратега, - Если используем сейчас, то до конца дня нам не видать помощи от них.
        - Рэй, если ты доверил мне командование, то позволь мне сыграть эту партию, до конца, - Седой прожёг меня взглядом. Я кивнул, признавая его право, которое сам же и вручил на распоряжение войсками.
        Седой всё-таки решил не трогать пегасов и подождать пока вернутся драконы. За это время орки успели собрать ещё десяток катапульт и в нашу сторону начали то и дело лететь снаряды. Большинство не долетало, но были и те, что падали на головы войскам, убивая игроков десятками.
        Я стоял с каменным лицом и наблюдал. При этом меня разрывало от желания переправится на тот берег и устроить оркам судный день.
        Эвакуировав эльфов за линию обороны, драконы завернули вираж и помчались в стороны орочьих металок. Назвать их катапультами у меня не поворачивался язык.
        Ящеры успели набрать высоту и теперь тройками ныряли вниз, расчерчивая берег огромными столбами пламени, льда и яда. В зависимости от рода самого дракона. Игроки и местные, видя как сгорают сотни противников и катапульты радостно взревели.
        Седой улыбнулся, смакуя небольшую, но приятную победу. Меня наоборот не покидало чувство тревоги. Слишком лёгкая победа, почти без труда и при отсутствии сопротивления противника. Я начал всматриваться, пытаясь найти подтверждение своей догадке. Пока не увидел в небе едва заметное марево, похожее, как воздух извивается над сполохами костра.
        - Посмотрите выше! - крикнул я, перекрывая радость от сожженных катапульт.
        Прямо над головами драконов развернулась полупрозрачная сеть, огромная по размеру, не меньше километра в длину и ширину.
        - Не иначе как шаманы поработали, - прорычал Аз, хватаясь за оружие.
        Сеть застыла в воздухе, как будто решая, стоит ли ей опускаться вниз, а затем начала стремительно падать на головы драконов.
        - Уходите! - закричал Аз в ярости, прекрасно понимая, что всадники драконов его не услышат.
        Наши летуны заметили магическую сеть и постарались уйти, вот только она оказалась слишком широкой. Ещё секунд десять и большинство нашей конной кавалерии просто захлестнёт. С земли на драконов обрушился рой стрел и тяжёлых метательных копий. Несколько ящеров закружились в воздухе мёртвыми.
        - Выдвигаем пегасов на помощь! - рявкнул Седой.
        - Нет! Только ещё больше потеряем, - отменил приказ я и сжал рукоять церемониального кинжала Ллос.
        Седой недобро посмотрел на меня.
        - Потеряем всех, в том числе и пегасов, чем они могут помочь, высадить десант? Так там почти двести тысяч врагов, наших сомнут моментально.
        - Предлагаешь просто смотреть как их убивают?! - оскалился Седой.
        Я не нашёлся, что ответить.
        - Шай, Кристалл! - Катя, стоявшая чуть в стороне и что-то втолковывающая отделению лекарей, повернулась и без лишних возражений кинула мне артефакт.
        - Будь осторожен! - крикнула она с улыбкой.
        - Ты что делать собрался?! - рявкнул Седой.
        - Увидишь, - я прыгнул на пегаса, стоявшего в паре метрах, на широкой площадке.
        Без разбега мы с крылатым конём спрыгнули с башни. В спину донёсся крик Аза:
        - Рэй, не ввязывайся…
        Крылья пегаса ударили в воздух и мы в последнюю секунду успели подняться в воздух, едва не напоровшись на лес пик внизу.
        Пока я проделывал это, сеть уже успела опуститься на спины драконов и заставить их кубарем падать вниз. Часть всё-таки успела разминуться с ловушкой и вылететь, но мало. Слишком мало.
        Ветер засвистел в ушах, внизу, под копытами пегаса, заблестела река. Ещё немного…
        Упавшие на землю драконы и всадники попытались вырваться, но ещё больше запутывались. В это же время на них лился рой стрел, убивая одного за другим.
        Двадцать мучительно долгих секунд и я оказался в нужном месте. Дёрнул поводья и опустил пегаса на землю. В руке блеснул кинжал, отобранный у Берензии, то что заставило меня бросится на помощь драконам, а не отсиживаться на верхушке башни. Длинное острое жало блеснуло на солнце, рукоять в виде паука со сложенными лапами больно врезалась в ладонь. Чем-то отдалённо он напоминал короткую рапиру. Но самое главное это два свойства.
        Первое - «Вампиризм». Каждый раз, когда я буду наносить урон живому существу, ко мне будет перетекать часть его жизни. Невероятно полезная вещь для выживания, особенно радовала цифра - пять процентов от нанесённого урона. Вроде мало, но на самом деле это огромная плюшка.
        Второе свойство кинжала, показалось мне вначале мусорным. «Игнорирование» - позволяло наносить урон сквозь магические щиты. Проведя тренировку против Аза с его магическим коконом, я понял, что свойство полезное. Кинжал резал магию, как раскалённый нож режет рыхлый снег.
        Не дожидаясь пока пегас остановится, спрыгнул на землю и рубанул кинжалом по магической сетке. Лёгкое сопротивление и еле видимая, белесая нить распалась, растворив приличный участок сетки, десять на десять метров.
        Сильный удар в спину сбил с ног. Лопатка взорвалась болью.
        - Су..! - выругался я, перевернулся на спину и зажёг купол Кристалла.
        Чуть в стороне лежало метательное копьё, а силовой купол искрился от десятков, попадающих в него стрел. Я подскочил и рванул к тому месту, где запутавшимися грудами лежали драконы и их всадники.
        Работая словно метлой, я нёсся вперёд и рубил чёртову сетку. За секунды мне удалось преодолеть сотню метров. Добравшись до первого ящера, выругался. Мёртв, как всадник, так и животное. Метнулся дальше. На третьей попытке мне повезло наткнутся на ещё живого дракона. В десятке мест из него торчали стрелы и пики, кровь заливала бок. Но его глаза горели жаждой отомстить обидчикам.
        Пришлось расширить купол Кристалла, закрыв его от снарядов.
        Несколько ударов и животное оказалось на свободе. Всадник маг, что легко читалось по одежде, лежал на земле без движения.
        - Улетай в Город! - крикнул я.
        Ящер не заставил себя уговаривать, тут же взмахнул крыльями и взлетел. Пришлось ещё немного расширить размер защитного купола, чтобы дракон смог набрать скорость, и не стал лёгкой мишенью.
        Обернулся и заметил, как в проход от продолжающей расползаться сетки, рванули орки. До этого момента они старались не связываться с магическим творением шаманов, предпочитая оставаться позади. Теперь их ничего не сдерживало, и в мою сторону хлынул поток врагов.
        Пришлось ускориться. Я метался по полю, освобождая ещё живых драконов и немногочисленных всадников. Добрался до огромного завала, где переплелись сразу десяток рептилий. Два удара кинжалом и животные освободились.
        - Уходите! - махнул рукой я.
        На пятки уже наступали орки, тоненькой линией по две три особи они приближались всё ближе.
        Засунул Кристалл в карман, так чтобы не потерять купол, защищающий от стрел. Во второй руке полыхнула сабля.
        - Подходите, черти… - прошипел я и метнулся вперёд.
        Глава 20
        Тело жаждало битвы, и я отдался ей без остатка. Клинки пели в руках, а кинжал, или скорее рапира Ллос ещё и вибрировала от переполнявшей её энергии, что меня немного смутило. Не ожидал я такого от оружия.
        Ко мне метнулся первый орк.
        Тяжёлая дубина зеленомордого упала сверху вниз и выбила небольшое облако пыли из земли. Пока противник поднимал оружие, полоснул его по груди. Орк тут же заверещал и упал на колени. По его неприкрытой ничем груди тянулась рваная рана, из которой выходил чёрный дым. Тот, тонкой струйкой втягивался в кинжал, отчего оружие начало наливаться багровым свечением.
        Рука похолодела, как будто я опустил её в воду уже начавшую покрываться льдом. В груди начал разгораться пожар.
        Двумя ударами покончил с противником и сразу переключился на следующего. Боковым зрением заметил, что оставшиеся в живых драконы освободились от магических пут и спешно взлетают.
        - А меня? - заорал я, понемногу отступая в расходящейся на лоскуты магической сети и наблюдая, как улетают последние ящеры.
        - «Заберите меня!» - тут же отстучал в чат и сфокусировался на битве. Нужно продержаться пока какая-то светлая голова вспомнит о том, что я остался по другую сторону реки.
        Пропустить плохо выкованный меч и полоснуть в ответ. Услышать вскрик боли. Уйти на пару шагов в сторону, разминаясь с дубиной. Выждать момент и вонзить кинжал в грудь противнику. Тут же отскочить обратно.
        Пляска клинков слилась в один бесконечно долгий миг. Менялись лишь действующие лица, вернее оскаленные, клыкастые морды. Скольких я убил? Десять? Пятьдесят? Пятьсот? Не знаю…
        Я видел лишь цепочку из тел во всё расширяющемся полотне сети. В какой-то момент я понял, что добивать сильно раненых противников не имеет смысла, чёрный туман за минуту его действия успевал высосать жизнь противника досуха, восполняя моё здоровье и даруя силы продолжать бой.
        В кинжал Ллос одновременно впитывалось больше двадцати чёрных нитей. Без этого оружия меня давно бы убили, но даже с ним приходилось крутиться…
        Опомнившиеся шаманы Орды, начали закидывать меня заклинаниями. Купол, поддерживаемый энергией Кристалла, расцвёл сотнями клякс, от ярко оранжевых, до болезненно фиолетовых. Орда пыталась достать чужака всеми возможными способами.
        Я рубился не помня себя. Померкло всё: воспоминания, желания, стремления. Осталось только одно чувство: «Я должен убить как можно больше выродков!» Мельтешение тел, крики боли…
        Меня накрыла тень двух громадных силуэтов. Орки больше не нападали, почтительно расступившись. Ко мне приближались великаны. Набедренные повязки на голое тело и дубины, сделанные, казалось, из цельного ствола дерева.
        Я смотрел на них и тихо хихикал. Смех перерос в хохот. Даже орки начали смотреть на меня с непониманием и опаской. Я не помнил себя и жаждал лишь битвы. Рванулся вперёд, проскочил рядом с впечатавшейся в землю огромной дубиной и вонзил кинжал в икру великана. Рванул кинжал вниз. Удивительно, но я практически не почувствовал сопротивления. Рёв великана слегка оглушил, и этого времени хватило второму, чтобы ударить и что самое неприятное - попасть.
        На пару секунд я почувствовал себя футбольным мячом, который вратарь выбил на середину поля. Упал на землю и тут же подскочил. Вернее попытался, так как магическая сеть облепила со всех сторон и не давала пошевелиться. Всё ещё лёжа на земле, перехватил кинжал обратным хватом и всё-таки дотянулся до нити. Та лопнула сразу и начала быстро расползаться.
        Осмотрелся. Время на это было, так как я очутился посреди сети, и подобраться ко мне у орков не получится, нет дороги. В кинжал всё ещё продолжала перетекать энергия от раненых противников, хотя и значительно меньше. Нити истончились настолько, что были едва видны.
        Моё внимание привлекло оживление в стане врага. Вперёд вышла полусотня орков. Не те полуодетые дикари, что попадались мне до этого, а огромные, на три головы выше люблгл из виденных мной зеленокожих. Они были закованы в чёрную броню с ног до головы, так что ни просматривалась, ни сантиметра кожи. В прорезях шипастых шлемов горели ярко-оранжевые глаза.
        В этот момент я понял, что пора уносить ноги. Против этих монстров с четырёхсотым уровнем я не продержусь и минуты. И что самое паршивое, сетка вокруг них таяла с едва слышимым шипением, давая возможность двигаться вперёд.
        Гвардейцы орков перешли на лёгкий бег, чтобы через пару секунд рвануть во всю мощь. Секиры, которым позавидует любой палач, светились огнём тёмным, как затухающий факел огнём. Как будто внутри них тлели ещё горячие угли. Я рванул в сторону реки, кромсая попадающуюся под ноги сеть. Оглянулся. Меня быстро догоняли. Ещё десять - двадцать секунд и мне придётся платить за свою самоуверенность.
        Долгие двадцать секунд и покрывало магической сети закончилось. Мне удалось ускориться. Без подпитки от кинжала, лёгкие начали гореть огнём.
        - «Левее!» - пришло сообщение от Шай.
        Даже не задумываясь, слегка скорректировал траекторию, к небольшому выступу, вклинившемуся в воды реки на десяток метров. Оказавшись возле воды, резко развернулся. Преследователи отстали на жалкие пять метров. Я оскалился и готовился броситься вперёд, но группу преследователей накрыл столб пламени. Сзади послышались хлопки крыльев, я обернулся и увидел Шай верхом на драконе.
        - Чего встал? Быстрее! - крикнула она и опустила ящера ниже, так, чтобы я мог ухватиться за лапу.
        Внезапный удар в бок, отшвырнул меня в сторону. Всё ещё полыхающие орки и не думали умирать. Казалось, огонь не причиняет им никаких неудобств. Тот, что был ближе ко мне, метнулся вперёд, но его лапой сбил дракон.
        - Рэй, скорей! - наблюдая как из огня вылетают всё новые и новые преследователи, закричала Шай.
        Выворачивая суставы от нагрузки, я подпрыгнул и ухватился за драконий коготь. Скользкий и жутко неудобный для пальцев. Дракон, почувствовав, что я зацепился, повёл влево и начал стремительно набирать высоту. Резкая боль в ноге заставила посмотреть вниз.
        - Да, чтоб тебя! - выругался я и попытался сбросить висящего на ноге орка в чёрной броне. Ладонью, больше похожей на совковую лопату, он вцепился мне в икру и нещадно давил, причиняя мне боль, от которой в глазах начали плясать круги.
        Я выхватил кинжал и ударил по пальцам. Клинок ударился о кованую перчатку и со звоном отлетел в сторону. Орк - гвардеец тоже не терял времени даром, размахнулся и всадил топор мне в бок. Не спасла ни хорошая экипировка, ни попытка увернуться.
        Сознание на секунду помутилось от боли. Пальцы мёртвой хваткой сжимающие гладкий драконий коготь начали разжиматься. Я увидел, как глаза орка блеснули торжеством. Это привело меня в чувство.
        - Не дождёшься, тварь зеленомордая, - прорычал я, и крикнул в сторону Шай, - Уходим! Срочно!
        Наша крылатая карета и так не стояла на месте, а двигалась в сторону Города, теперь же нас буквально рвануло вперёд. По телу прошла волна тепла. Шай решила подлатать мою тушку. Других кандидатов всё равно не наблюдалось. Кое - как высвободив топор из моего бока, орк дёрнулся вверх и ударил уже по руке.
        Мой крик боли смешался с рёвом ветра в ушах. Я не удержался, разжал пальцы, и теперь мы вдвоём летели вниз. Удар об воду выбил воздух из лёгких. Холодная вода, доделала дело. Я протиснул свободную ногу вверх и двинул в лицо, всё ещё держащему меня орку. Не помогло, тот держал крепко. Лёгкие горели от недостатка воздуха.
        Лишь на третьем ударе мне удалось освободиться и рвануться вверх, к воздуху. Жадный вдох, слился с пониманием - я возле берега, усыпанного телами гоблинов. Значит свои близко. Холодная вода вытягивала тепло из организма, пришлось поспешить на берег. Кое - как забрался на двухметровый завал из тел гоблинов и уставился в сторону воды. Мне не приходило сообщение о смерти противника, да и опыт не добавился.
        Под водой появилось чёрное марево и я не поверил своим глазам. Орк в чёрной броне спокойно выходил из воды, как будто находился в скафандре.
        - Да, когда ты уже сдохнешь! - выругался я и попятился назад. Неустойчивая гора трупов гоблинов не самая удобная позиция для боя. Особенно с таким противником.
        Орк спокойно двигался вперёд. Всего два шага ему понадобилось, чтобы переступить через завал из тел..
        Я принял стойку и постарался очистить мозг, настраиваясь на драку. Можно было бы побежать назад, к союзникам и задавить зверюгу числом, но как это скажется на моральном духе войск? Уверен - не самым лучшим образом…
        Орк пару раз взмахнул топором, смахивая с него воду. Быстро, слишком быстро. Я едва успел проследить за движением лезвия. Эя обладающая примерно схожим уровнем, разделывала меня в спаррингах примерно восемь из десяти раз, но тогда я ещё не лишился класса…
        Сейчас же я мог записать себе в актив кинжал Ллос. В определённой степени ультимативное оружие, если удастся нанести достаточно мелких порезов противнику. Боковым взглядом увидел, как на другой берег высыпалась Орда. Берег почернел от орков и двигался как живая масса, заслоняя собой землю.
        - Х-р-р… - послышалось сквозь прорези шлема.
        Я не стал дожидаться первого хода от противника, ринулся вперёд. Поднырнул под удар секиры и ушёл в сторону. Парировать удары бесполезно, слишком большая разница в силе. Попробуй я и меня тут же сметёт вместе с защитой. Единственное, что я могу, это кружится вокруг и попытаться найти просвет в доспехах, чтобы всадить в него клинок и начать выкачивать жизнь.
        С трудом мне удалось не получить сокрушительный удар, но и подойти ближе не получалось. Увидел, как ко мне на подмогу мчится двадцатка воинов, во главе с Азом и Седым. Но пройдёт не меньше пары минут прежде чем они смогут преодолеть полосу препятствий и добраться до берега. Две минуты. Бесконечно долгое время для боя.
        В очередной раз пришлось отпрыгивать назад. Орк махал своей секирой, словно не чувствуя её веса. От отчаяния я дёрнулся вперёд и рубанул по пальцам, сжимающих древко топора. Не такой уж и сильный удар Сверкающим слегка вмял пластины на латной рукавице. Орк злобно запыхтел.
        - Не нравится? - бросил я.
        Бить в значительно более укреплённые ноги или грудь не имело смысла, клинки со звоном отскакивали, не нанося противнику ни капли повреждений. Подгадывая моменты, я бил по пальцам, один раз на пять - шесть уворотов. В какой-то момент чёрный гвардеец не выдержал и перекинул топор в другую руку. Пластины на пальцах уже частично откололись и сплюснулись. Дело пошло веселее. Орк не был обоеруким и второй рукой работал более хаотично, что позволило ещё быстрее довести перчатку до состояния первой.
        Орк зарычал и скинул потрёпанные латные рукавицы с обеих ладоней. Я улыбнулся.
        Попался…
        Через пару секунд его ладони расцвели чёрными дымящимися ранами, и ко мне потянулся ручеёк жизненной энергии. В голове сразу просветлело, тело стало лёгким и практически невесомым. Лёгкой походкой двинулся к врагу, тот заметил изменения и тоже бросился вперёд.
        Теперь мне казалось, что орк двигается словно в замедленной съёмке. Я легко уходил от ударов и полосовал руки врага, пока, наконец, одна из них не перерубилась и кровавым ошмётком не упала на землю. Орк взвыл и бросил в меня бесполезный топор. Чёрный дым тянул из него силы с такой скоростью, что глаза орка поблекли, превратившись из огненно - оранжевых в тускло жёлтые. Он пошатнулся и упал на одно колено, уперев здоровую руку в землю.
        Я сорвал с него шлем и поразился. Орк не сопротивлялся и походил на глубокого старика, чудовищные морщины, выцветшие глаза, седые пряди. Могу точно сказать, что ещё пару минут назад он был молод и полон сил. Я поднял кинжал Ллос к глазам. Мне вдруг перехотелось его использовать, но пересилив себя, вогнал острие в макушку орка и посмотрел на другой берег, всё ещё удерживая орка на коленях, за счёт кинжала.
        С другой стороны реки стояла гробовая тишина, через секунды она взорвалась яростным рёвом.
        - Седой, давай деньги, ты проиграл! - послышался голос Аза.
        - Держи, жалкий вымогатель! - хохотнул союзник.
        - А я тебе говорил, что мы не успеем и этот нелюдь обязательно завалит орка, - Аз поравнялся со мной и глянул на поверженного противника, - Седой, ты глянь какой здоровый, я и не видел никогда таких.
        - Это уж точно!
        - На что спорили? - спокойно спросил я, наблюдая за тем, как взбесившаяся от проигрыша своего воина Орда, гигантским цунами лезет в воду.
        - Успеем добежать на помощь или нет. Седой не верил, что ты справишься! - весело отозвался Аз
        - И правильно! Если бы не кинжал, - я кивнул в сторону рукояти чёрного клинка, который всё ещё находился в голове орка, - Я был бы трупом, даже мой легендарный Сверкающий ничего не мог сделать с этим.
        Я вырвал кинжал из головы орка и кивнул в его сторону.
        - Сколько драконов выжило? - спросил я, надеясь, что моя… вылазка, или скорее глупая выходка, принесла хоть какие-то плоды.
        - Уцелела примерно половина, осталось чуть больше пятидесяти ящеров, - сказал Седой, - Жаль, я возлагал на них большие надежды.
        Эта фраза меня взбесила, я рывком развернулся к воину и зло прожёг его глазами.
        - А не ты ли их отправил на убой? О чём ты думал, ведь можно было догадаться, что они сделают нечто подобное… А? Чего, ты, молчишь?
        - Рэй, ты… - протянул Аз.
        - Молчи! - сверкнул я глазами.
        На лице Седого играли желваки, казалось он сейчас взорвётся или бросится на меня.
        - Не нравится? - рыкнул я, - Так я продолжу, что ты делаешь на берегу, когда орки сорвались и плывут к нам всей Ордой? Кто командует обороной? Тётя Зина? А ты тут пари заключаешь и всё тебе хиханьки? Стратег хренов…
        Я махнул в сторону реки, где десятки тысяч орков, великанов, карнаков и не пойми кого ещё спешили к нам, чтобы убить.
        - Кто бл…ть будет командовать ими? - я махнул рукой в сторону Города.
        Седой секунду молчал.
        - Я… понял… виноват… - он обвёл взглядом присутствующих и громко скомандовал, - Возвращаемся!
        Метеором он помчал в сторону укреплений, по пути раздавая указания через сеть. Тут же небо потемнело от тысяч стрел. Из Города вылетели пегасы, тяжело нагруженные бутылками с зажигательной смесью, которая горела даже на поверхности воды. Амур вспенили тысячи снарядов.
        - Рэй, пойдём, - Аз положил мне руку на плечо.
        - Да, возвращаемся.
        Орки накатывали лавиной. Вот и они выбрались на берег, подошли к частично обрушившемуся валу и рву перед ним. Они гибли тысячами, но всё равно, упорно продолжали лезть вперёд, не считаясь с потерями. Горы трупов вырастали на берегу и тут же превращались в ничто, под действием снарядов и зажигательных смесей.
        Шекель на своём флагмане вклинился в устье реки, практически перекрыв её и палил из всех стволов по противоположному берегу, стараясь задержать нападающих. Я понимал, что Орде, это, что слону дробина, но рисковать сегодня придётся всем. В том числе и нашим морякам.
        Воды Амура уносили в океан красную мешанину из тел, ошмётков орков и крови. На этот пир слетелись, казалось, все акулы и хищники побережья, там где соприкасалась река и океан, вода бурлила, как в переполненном рыбой аквариуме.
        Через двадцать минут орки преодолели вал и врезались в стену игроков Местных решили по возможности беречь и расставили их либо по бастионам, либо на стены.
        Пятиметровый ров полностью заполнился трупами врагов и теперь новые, словно по лестнице, поднимались по спинам товарищей. Их не пугало такое соседство, скорее раззадоривало…
        Началась жестокая рубка, в которой принял участие уже и я. Сражаясь пятёркой, состоящей из меня, Аза, Инга, Шай, и Гефа. Мы словно волнорез продвигались по трупам врагов. Я не смог запомнить, сколько это длилось. Казалось целую вечность. С боку, со стен города, продолжали сыпаться снаряды, зачастую накалывая по два - три врага за раз.
        Помост заполненный магами и стрелками изрыгал из себя смерть. Изредка мне удавалось бросить взгляд на другой берег. Орки по-прежнему продолжали не неостановимым потоком лезть в воду.
        - Да, сколько их тут? - вскрикнула Шай.
        - Все наши, не волнуйся, - огрызнулся измученный Инг, он уже еле поднимая щит. У него не было подпитки как у меня. Кинжал делал своё дело и я был свеж, как и в начале сражения. Рядом, обдав тошнотворным запахом, и весёлым, полубезумным хохотом промчались дворфы вонючки. Они выстроились клином и бездумно бегали по полю боя, накалывая орков на лобовые шипы. Тем не менее даже такая тактика приносила результаты, давая лишние секунды на отдых игрокам.
        Шай не жалела манну из Кристалла, заливая всё вокруг светом исцелений. Как небольшое солнце она стояла позади нас, слепя противников всполохами всё новых и новых заклинаний. Ближе к Городу держался хирд дворфов Дагрима. Давненько мне не доводилось видеть этого ворчуна, но его боевая коробка из хорошо экипированных бородатых воинов, выкашивала орков сотнями.
        Я заметил, как через вал, начали подниматься огромные создания. Тело похожее на паучье, отливало красноватым металлом, волчья пасть щёлкала зубами, норовя вцепиться в зазевавшегося защитника провинции. Сверху, на их спинах, была установлена трёхъярусная конструкция, на которой сидели десятки гоблинов и орков. Они поливали дождём стрел всех до кого могли дотянуться.
        Седой, оставшийся на одном из бастионов, не растерялся. Приказал перенести огонь лучников и магов на новые цели. Писк боли ударил по ушам всех. И нас и орков. Массированная атака, тут же подожгла надстройки на спинах пауковолков, отчего они превратились в живые пятиметровые факелы. Без разбора они бросились врассыпную, кто-то повернул к реке, но были и те, кто наоборот рванул к помосту и бастионам, проламывая оборону.
        Перевод огня на крупные цели позволил основной группе орков перегруппироваться и насесть на нас всерьёз. Драка продолжалась. За каждого нашего убитого орки платили сотней. С удовольствием платили, так как даже такой размен их устраивал.
        Пал Аз, поведший резерв к месту прорыва. Зарубили Гефа и Воя. Кто меня порадовал, так это новое пополнение Злыдней. Они показали себя во всей красе. Мне казалось, что перед их строем, зависла сама смерть и косила своей косой всех кто посмеет приблизиться.
        - За Злыдней! - крикнул кто-то. Клич подхватили другие. Казалось, взревела сама земля. Игроки и местные, в едином порыве, начали теснить орков. Рубка превратилась в хаос, распалась на отдельные очаги. Всюду виднелись оскаленные лица людей и морды орков. Мы сумели оттеснить врагов почти до рва, но силы были не равны. Нас начали откидывать назад.
        Пали первые бастионы. Внутри ещё шла отчаянная драка, но стены пришлось бросить, сильно отразилось на количестве болтов из стреломётов. Седой поняв, что его бастион будет следующим, переместился на стену Города и продолжил свою партию оттуда. Мы шаг за шагом отступали, заваливая поле горами тел, как своих, так и противника.
        Будь проклята Эллирия с её балансом, сто местных на одного игрока. Глядишь было бы поменьше нас и к нам не завалилась бы такое количество врагов…
        Послышался звук горна. Это означало, что враг заходит с тыла. Когда успели и как? Ведь мы постоянно проверяли местность, выискивая спрятавшиеся отряды. Но, похоже, прохлопали…
        На перехват тут же вылетели оставшиеся в живых драконы и войска дроу, до этого находившиеся в резерве.
        На какое-то время установилось шаткое равновесие. Мы вцепились в землю и не отступали ни на шаг, противник старался продвинуться дальше. Злую шутку сыграло количество врагов. Нас оказалось слишком мало и каждый погибший игрок или местный понемногу истончал оборону.
        Несмотря на все усилия нам пришлось отступить под помост. Послышались удары топоров. Это привели в действие ещё одну часть плана. Вся конструкция была рассчитана так, чтобы её можно было завалить вперёд, поставив тем самым стену. Да, небольшую, всего метра три в высоту и не особо прочную. Но и этого хватит для небольшой передышки. Когда последние защитники спрыгнули вниз, инженеры выбили последний стопор. Помост слегка повело, он со скрипом рухнул, отгородив нас от основной массы Орды. По нашу сторону баррикады осталось около тысячи зеленомордых. Их по-быстрому добили.
        - Зелья! Свитки! Маги и лучники назад, отстреливайте тех, кто полезет через завал. Воины отдых.
        Эта команда разошлась по рядам. Многие просто попадали на немеющих ногах на землю, жадно глотая воздух. Для меня битва слилась в один миг, но если судить по часам, то она продолжалась уже около шести часов…
        - Сколько у нас есть времени? - спросила Шай. Её лицо было измазано грязью и копотью от взрывов.
        - Пара минут, думаю, не больше, - ответил я.
        Шай кивнула.
        Орки подарили нам намного больше. Целых семь минут. Полезли через стену они практически сразу, но лучники успешно отстреливали тех, кто пытался добраться до нашего строя. По природе достаточно тупые создания лезли вперёд и тут же умирали. Почти пять минут безответного отстрела унесли жизни нескольких тысяч зеленокожих.
        Послышались вскрики из глубины строя. Хотя какая там глубина. Большую часть пехоты мы потеряли. Там где раньше стояли восемь - десять рядов, теперь было максимум два - три, а в некоторых местах и по одному. Я взлетел на ближайший пригорок и увидел ещё одну битву. Недалеко от дальнего. Дроу при поддержке драконов, сцепились с большим, в несколько тысяч голов, отрядом орочьих наездников на вепрях. Громадных зверюгах с пламенеющими злобой глазами. Трудно сказать кто в этой паре играл первую скрипку. Я подозревал, что не орки.
        Растянувшись широким фронтом наездники одновременно захлестнули дроу и обошли их по бокам. Как тень от тучи находит на землю, так и волна врагов ринулась вперёд. Часть к нам, часть в сторону Дальнего, с его немногочисленными укреплениями и защитниками.
        Драконы пытались их задержать, но всадники не вступали в прямые схватки, предпочитая нестись вперёд.
        Похоже, Седой увидел, то же самое, так как моментально пришёл приказ, выдвигаться под защиту стен Города. Печально… Получается, поле мы сдали, а вместе с ним и Дальний…
        Но раздумывать или горевать об этом было некогда. Развернувшись, мы начали смещаться к Городу. Ворота оставались открытыми, приглашая нас войти внутрь. Беда в том, что вепри явно перегоняли нас и окажутся там значительно раньше. С помоста всё ещё продолжали сыпаться орки, но сейчас их некому отстреливать. Лишь редкие стрелы, пускаемые на ходу, достигали целей. Маги практически перестали плести заклинания, израсходовав манну.
        Мы неслись к воротам в надежде успеть. Не сложилось. Я видел, как створки города дрогнули и закрылись, так как вепри вполне могли воспользоваться ситуацией и попробовать пробиться в Город. Нам оставался единственный путь. В треугольник, в котором две грани были стеной Города и упавшим помостом, а третья полем с орками Не самая плохая позиция, учитывая обстоятельства.
        Две минуты бешеного бега и мы оказались на месте. Со стен тут же начали падать верёвки и те, кто был в состоянии начали карабкаться наверх. В основном маги и лучники, так как на стенах города от них будет гораздо больше пользы чем от воинов.
        Чуть в сторону рухнул большой кусок помоста, открыв проход для сил противника.
        - Рэй, уходи! - крикнул Инг.
        - Нет! Я останусь до последнего.
        Показались и орки - гвардейцы. Чёрные латы и рост, резко выделяли их среди других представителей своего вида. Но самое главное, что, наконец, появился Ыхлаг, никем другим этот громила не мог быть. Вождь Орды, тот кто так долго скрывался от нас. Ещё выше, чем его гвардейцы, ещё массивнее. И я понял, что он явился за мной.
        Вождь вышел вперёд и протрубил в рог. Орда, подчиняясь команде, остановилась. Даже с расстояния две сотни метров я видел довольную улыбку на лице Ыхлага. Для него ничего не значило, что он потерял две трети воинов в этой битве и ещё большее количество во время пути. Не удивлюсь, если после этой бойни степи обезлюдеют…
        Ыхлаг почти достиг цели и единственное, что отделяет его от неё - это защитники Города и небольшой отряд перед ним.
        Пять минут ничего не происходило. Мы спешно зализывали раны и готовились к новому витку противостояния. Орки порывались в бой.
        От орды отделилась группа воинов на вепрях и в хороших доспехах, явно с чужого плеча. Они неспешно поскакали в нашу сторону. Хотят поговорить, понял я. Что ж, каждая секунда играет сейчас на нас. Главное удержать Город и точку возрождения. Если мы сумеем продержаться сутки, то к нам начнут возвращаться погибшие в этой битве игроки. Пусть, со штрафами за воскрешение, но это грозная сила.
        К строю приблизился орк с двумя увесистыми ятаганами. Вышитый золотым шитьём тюрбан смешно свисал с головы, но парламентёр, кажется, несказанно гордился своим видом.
        - Моя великая повелитель предлагает сдаться! - выпалил он с таким пафосом, что ещё немного и у меня свело бы зубы. Слова он выговаривал непривычно, резко и отрывисто, но общий посыл был понятен.
        - Что взамен? - спросил я, чтобы потянуть время.
        - Дадут уйти, без хлама, который вы называете оружием, пойдёте голыми, - орк хохотнул и оскалился, ему явно доставляло удовольствие, то что он говорил.
        - На это я пойти не могу, но есть и другие варианты… - сказал я.
        Мне и подключившемуся к торгу Ингу удалось заболтать орка на долгие десять минут. Тупоголовое создание вполне серьёзно обсуждало с нами возможность сдачи Города и всех его жителей.
        За это время на стену успело перебраться большинство лучников и магов. Воины и немногочисленные лекари остались внизу.
        - Ты дерзкий выкормишь помойной жабы, - не выдержал орк, когда понял, что его водят за нос, - Воины Ыхлага будут рады снять с тебя скальп…
        Орк направил своего вепря обратно к строю орков. Я оглянулся на оставшихся внизу.
        Как же мало осталось - две сотни против многотысячной армии. Я оглядел жидкий строй. Бойцы израненные, измождённые долгой битвой, многие встали на колено, упёрлись руками в землю пытаясь дать хоть небольшой отдых перетруженному телу. Противник не спешил нападать, полностью уверовав в победу.
        - Рэй, может уйдём на стену пока есть возможность? - прохрипел Инг, его руки дрожали от перенапряжения, едва удерживая щит.
        - Сам знаешь - нельзя. Если залезем на стену, то Орда тут же кинет щупальца по всей провинции, разрушив, все заложенные поселения. Нужно выманить их под стены, под огонь стрелков и орудий. Нам придётся заплатить эту цену.
        Неожиданно по телу разлилось приятное тепло. Оглянулся и увидел, как растрёпанная Шай вливает заклинание, за заклинанием, сливая ману из Кристалла в ноль. Даже такой могущественный артефакт не выдержал сегодняшней битвы. Практически опустел…
        - Оставь. Силы потребуются при следующем штурме.
        - Заткнись. Без тебя всё развалится. Стой и наслаждайся, - рыкнула Шай. У неё не осталось сил на словесные дифирамбы. Её пальцы мелькали, выплетая заклинания лечения. Для такой толпы - капля в море. Клириков осталось всего пара человек, и они не успеют вылечить всех.
        Я сделал несколько шагов вперёд и, развернувшись, остановился. Мне нужно было понять… Посмотрел в глаза сокланов. В них читалась решимости стоять до конца. Шай подмигнула и состроила уморительную рожицу. Как всегда, в своем репертуаре.
        Вперёд вышел Инг и встал рядом.
        - Прорвёмся, - сказал он и поудобнее перехватил щит.
        В это же время строй противника дрогнул. Шаг вперёд, ещё один. Пока ещё медленно, но разгоняясь с каждой секундой, на нас понеслось стальное море.
        Я застыл в ожидании. Никаких мыслей в голове не было. Лишь сильный запах полыни и крови щекотал ноздри. Неожиданно для себя, я запел, едва слышно и делая продолжительные остановки между словами.
        «На-а-верх вы товарищи все по местам»
        «Последний парад наступа-а-а-ет»
        Инг с недоумением посмотрел на меня, но мне было всё равно.
        «Вра-а-гу не сдаётся наш гордый „Варяг“»
        «Пощады никто не жала-а-ает»
        Противник приблизился ещё ближе, скоро заработают баллисты и магия.
        «Все вымпелы вьются и цепи гремят»
        В песню влился ещё один голос, неизвестный боец подошёл ближе и стал петь вместе со мной.
        «Наверх якоря поднима-а-я»
        «Готовятся к бою орудия в ряд»
        «На солнце зловеще сверка-а-я»
        Каждую секунду в песню вливались всё новые голоса, и через пару строк пели уже все! Песня взбудоражила людей. Воин орк удобнее перехватил полуторник, паладин надвинул забрало, стоявший во втором ряду маг начал раскидывать персональные щиты. Люди улыбались, той бесшабашной улыбкой присущей идущим на смерть.
        «Свистит, и гремит, и грохочет кругом»
        «Гром пушек, шипенье снаря-а-ада,»
        «И стал наш бесстрашный, наш верный „Варяг“»
        «Подобьем кромешного ада!»
        В двух шагах сбоку пролетел снаряд орочьей баллисты, смял троих и отбросил их далеко назад. Шай достала Кристал, и на остатках энергии развернула защитный купол над строем. В него тут же впилась сотня стрел. Я развернулся к поющим бойцам. Вскинул меч вверх.
        «Прощайте, товарищи!»
        «С Богом!»
        «УРА-А-А!» - в воздух выстрелила сотня рук.
        «Кипящее море под на-а-ами…»
        Я шагнул вперёд. Клан последовал за мной. Ещё шаг. Противник уже в пятидесяти метрах.
        «Вперёд!» - крикнул я и устремился к накатывающей на нас стальной волне…
        Глава 21
        Хлёсткий удар двух армий разнёсся по полю. Шай сняла купол и в орков ринулись тысячи снарядов со стен Города, буквально выкашивая их ряды. Их было больше, но нам было всё равно. С оскаленными лицами мы неслись вперёд, прорубая себе дорогу к вождю. Убей его, и орки разбегутся. Было бы это ещё так просто. Но у нас остался ещё один, последний, сюрприз и оркам он точно не придётся по вкусу…
        - «Не заходите слишком глубоко, скоро буду активировать!» - написал Седой.
        - «Сначала Ыхлаг. Жди сигнала!» - ответил я.
        Единственное что я видел впереди себя это силуэт Вождя Орды. Рядом мелькали орки, но не успевали добраться до меня, игроки перехватывали их и тут же убивали. Ыхлаг тоже не стоял на месте. Он продвигался к нам с группой телохранителей в чёрных латах. Кинжал Ллос упивался кровью, втягивая в себя сотни мелких порезов, которые я наносил мимоходом. Сверкающий мерцал синими искрами и тоже участвовал в бойне.
        Вал орков нарастал, на место убитого тут же становился другой. Казалось будто мы бьёмся с многоголовой гидрой. Постепенно мы замедлились, даже, несмотря на то, что орки перед нами падали сотнями, сражённые магией и стрелами со стен Города. Слишком много противников противостояла нашей не такой уж многочисленной группе.
        Внутри шевельнулась сущность, давая понять, что готова придти на помощь. Нет, не в этот раз. Я задавил желание воспользоваться ужасающей мощью, это возможно и поможет, а может быть и нет. Каждый раз после её использования, я чувствовал себя выжатым до крайней степени. Сделать пару шагов и то казалось непосильной задачей. И что будет, если за время скоротечного могущества я не смогу убить или хотя бы добраться до Ыхлага? Ответ печален…
        Медленно, но мы продвигались вперёд. На пути попался первый чёрный орк. На него тут же кинулась четверка воинов с высоким уровнем. Завязалась скоротечная драка, из которой наши бойцы вышли победителями. Воздух вокруг плавился от переизбытка магии. Земля под ногами буквально шипела и вздыбливалась.
        За первым телохранителем мы повстречали целый строй громил в чёрных латах. В битву пришлось вступить уже и мне. Кинжал превратился в летающую чёрную дыру, легко пронзая доспехи противника и высасывая из них жизнь. Битва превратилась в кровавое месиво, пока в какой-то момент я не услышал рёв, явно магического происхождения. Он проникал в сознание, подчиняя и ломая волю к сопротивлению.
        Соратники попадали на колени, зажимая уши руками, на каждого тут же накинулись противники, погребая их под своими телами. Я тоже не удержался на ногах, рухнул на дрожащие колени. Огоньки союзников начали быстро уменьшатся, нас убивали десятками.
        Попробовал подняться, но тело отказывалось слушаться. Руки расплывались, скользя по влажному грунту. Ноги подрагивали. Чем же нас так сильно приложили шаманы?
        Краем сознания почувствовал, что меня подхватили под руки и тянут вперёд, заставляя ноги волочиться по земле. Через время в голове прояснилось, и я понял, что стою в окружении врагов. Почти ровный круг метров десять шириной с забором из оскаленных морд и пышущих злобой глаз орков.
        Но главное, передо мной стоял вождь орды. Громадный, намного выше любого из сородичей. Он внушал страх и уважение. Бугристые мышцы, казалось, сейчас лопнут от напитавшей их силы. Доспех больше походил на панцирь из больших драконьих пластин с красноватым отливом.
        Меня поразили его глаза. Несмотря на внешнюю брутальность, в них плескался недюжинный ум. По-другому и быть не могло. Только умное создание смогло бы организовать подобный налёт. На чистейшем языке он обратился ко мне:
        - Занятно, никогда раньше я не сталкивался с подобным сопротивлением - ты достойный враг, - Ыхлаг протянул руки за спину и достал оба моих клинка. Сверкающий и Кинжал Ллос.
        Он покрутил оружие, хмыкнул и бросил его мне под ноги.
        - Забирай, - сказал он, - Не хочу, чтобы кто-то мог сказать, что я победил нечестно.
        Я посмотрел назад. На помощь никто не спешил, все кто были рядом со мной у стен, либо погибли, либо были оттеснены. Звуки боя всё ещё слышались, но где-то далеко.
        - Думаешь, как бы сбежать? - с кривой ухмылкой сказал Ыхлаг.
        - Не дождешься, - огрызнулся я и, достав четыре пузырька из сумки, один за другим выпил. Три укрепляющих и одно зелье сопротивления стихиям… По телу разлилось тепло, сменившееся жаром. Главное теперь успеть увести вожака от стен…
        Я поднял клинки с размякшей от дождя земли, прокрутил их в ладонях и бросился вперёд. Ыхлаг взревел и кинулся наперерез. Поднырнув под его топор, я не останавливаясь продолжил бег в другую сторону от стен Города и через секунду врубился в строй орков, полосуя всё что вставало на пути. Те тут же отпрянули в стороны. Я не пытался убить, мне нужны были силы. Ыхлаг пытался догнать меня, но вступать в бой, для меня, означало проиграть.
        Пробившись через первый, самый плотный, заслон, ускорился. Здесь орки стояли не так плотно, и мне удавалось нестись вперёд. Тем более, что они сами расступались, не желая отбирать славу победителя у своего вождя.
        С трудом, но мне удалось добраться до нужного места, того, где степень концентрации будет максимальной. Мы специально раскидали десятки подобных концентрированных ловушек по полю, в надежде поймать в одну з них крупную «рыбу»…
        Я остановился и резко развернулся в сторону, приближающегося, Ыхлага.
        - Надоело бегать?! - радостно взревел тот.
        - Почти… - улыбнулся я и тут же дал команду Седому:
        - «Начинай»
        Моё лицо расползлось в злой улыбке, Ыхлаг остановился, не понимая, что происходит. А начиналось вот, что. Всё поле боя, от реки и до Дальнего было соединено в одну грандиозную ловушку. Через каждые три четыре метра, шахматной сеткой, мы вкопали десятки тысяч тонкостенных кувшинов с липкой зажигательной смесью. Изначальный план не предусматривал, что мы сможем победить всю Орду. Слишком большая в сравнении с нашими войсками, слишком целеустремлённая.
        Значительно уменьшить её численность - да, у нас получилось. Втянуть остатки на поле - тоже да. Но убить каждого - нет. И вот сейчас мышеловка захлопнулась.
        Послышался подземный гул, отчего моя улыбка стала ещё шире. Я знал, что сейчас происходит. После активации магический напалм начинал гореть внутри сосудов и под давлением начинал искать путь наружу.
        Я понял, что всё получилось, когда поле расцвело тысячами многометровых струй огня. Они взлетали вверх, заливая всё оранжевым светом и тут же падали вниз. Раскалённым металлом струи обрушивались на головы орков, превращая сотню тысяч врагов в живые факелы. Поле боя содрогнулось от слитного крика боли. Стоявшие рядом со мной враги вспыхнули, как хорошо промасленные факелы. Орда, как раненый динозавр, заметалась, по полю, стараясь вырваться из огненного ада. Мало у кого это получится. Но на этом всё не закончилось, упав на землю пламя начало растекаться по земле, образуя океан огня.
        Я бы многое отдал за то чтобы наблюдать за этим со стен Города. Наверняка грандиозное зрелище, заполонившее собой всё на многие километры вокруг. В голове послышался слитный писк уведомлений о новых уровнях. Но сейчас с этим разбираться некогда.
        Пламя добралось и до меня. Раскаленным душем, горящая жидкость моментально просочилась сквозь доспехи и вызвала всё нарастающую боль. И это я успел выпить зелье, защищающее от стихий, в том числе и огненной. Не было бы его, я бы тоже превратился в орущую от боли головёшку, слепо мечущуюся по полю боя.
        Сквозь огонь я увидел то, что меня пробрало до самих пяток. Ко мне, сквозь океан пламени, продвигался всё ещё живой Ыхлаг. Он срывал с себя раскалившиеся доспехи и упорно шёл вперёд, сцепив зубы от боли. Его кожа сгорала и тут же восстанавливалась. Это не могло быть простой регенерацией, здесь нечто большее. Артефакт? Способность? Возможно, запредельный уровень, или всё вместе, к примеру, у кинжала ЛЛос похожий эффект, но не настолько сильный.
        Пламя заполонило всё вокруг, взмывающее на несколько метров вверх, оно казалось живым существом. Яростным и беспощадным. Я сплюнул, выступившую на губах кровь и увидел, как жидкость растаяла в воздухе небольшим облачком пара.
        Бросился вперёд. Жар причинял всё больше боли, эликсир скоро закончит действовать, а два подряд глотать бессмысленно. Между применениями должно пройти не меньше получаса. Но я должен успеть!
        Не особо заботясь о своей безопасности, я прыгнул вперёд и вонзил оба клинка в грудь Ыхлага, еле увернувшись от топора. Вождь взревел и ударом руки отбросил меня в сторону. Я упал на гору орочьих трупов, вонь сгоревших тел ударила в нос. Хотел крикнуть от боли, но стоило открыть рот, как я пожалел, жар сразу высушил и опалил нёбо. Стало только хуже
        Ыхлаг оказался рядом и со всей силы опустил топор вниз, на плечо. Резкая боль на какие-то секунды выключила сознание. Пришёл в себя, и понял, второй удар я не переживу. Жизни осталась кроха, и она быстро сокращалась под действием огня.
        Пока орк размахивался, чтобы закончить начатое, я подгрёб под себя ноги, перевернулся и с положения лёжа, выстрелил себя в орка. Импульса хватило, чтобы разминуться с лезвием топора, ухватится за шею Ыхлага и залететь ему на спину. Тут же пошёл в ход кинжал. Я воткнул его в шею вождя, провернул и вырвал. Вместо рёва донеслось сдавленное бульканье, Ыхлаг, обезумев от боли, бросил топор и попытался достать меня лапищей. Пришлось спрыгивать. Но параллельно я успел располосовать ему спину от лопатки до копчика.
        Регенерация уже не справлялась с такими повреждениями, раны расползлись по телу. Я успел нанести ещё несколько ударов и прежде чем Ыхлаг схватил меня за шею и припечатал в землю. Воздух выбило из груди я почувствовал, что всё. У организма закончились силы. Ни кинжал Ллос, ни зелья больше не в состоянии поднять меня на ноги. Слепо размахнулся и всадил клинок в нечто мягкое… и через мгновение сам отправился на перерождение… впервые за столь длительное время…

* * *
        - Злыдни! - рёв тысяч глоток стал полнейшей неожиданностью. Ещё секунду назад сознание теплилось где-то далеко, а сейчас меня швырнули в бурный поток ледяной реки.
        - Злыдни! Злыдни! Злыдни! Ура! - радостный солнечный свет ослепил, едва уловимый запах луговых трав защекотал ноздри. Проморгавшись, я наконец увидел, что происходит вокруг. Место возрождения, перенесённое в верхний город, оказалось окружено тысячами игроков и местных. Каждый из них восторженно кричал, прославляя клан.
        - Наконец, ты вернулся, - с улыбкой выпалила, подскочившая ко мне, Шай.
        - Что происходит? - спросил я.
        После перерождения и суточного отсутствия в Эллирии мозг отказывался работать нормально. Шестерёнки работали со скрипом, как в механизме, который долгие годы не видел смазки.
        - Мы победили! И все кто здесь собрались, - Шай обвила мою шею рукой, а второй провела рукой по площади, - Решили встретить тебя с перерождения, отдавая дань нашей победе!
        В паре метрах позади Шай я увидел довольные лица Инга, Драга, Седого, Аза и других соратников…
        - Рассказывайте, что было после, - улыбка сама собой наползла на лицо. Вид тысяч довольных людей придал сил и взбодрил.
        - Нечего особо рассказывать, - сказал Седой, - После нашего сюрприза и смерти Ыхлага, остатки Орды начали разбегаться, тех кто упрямился, вырезали подоспевшие дроу и вышедшие за стены, защитники Города. Мы победили! Через час назначен всеобщий праздник.
        - А как же орочьи недобитки? - спросил я, всё ещё находя место для паранои. Это для них после боя прошло достаточно времени, даже для тех кто погиб во время сражения, они просто вышли из капсул и отправились по своим делам.
        Я не мог поступить так же, смерть для меня была лишь мигом. Ещё секунду назад я насмерть дрался с Ыхлагом и сгорал заживо, и вот, после небольшой паузы, больше похожей на недолгий обеденный сон, я уже принимаю поздравления с победой. Слишком быстро, я не успел переключиться.
        - Завтра займёмся, - сказал Аз, - Людям нужен праздник, они его заслужили.
        Я посмотрел на Седого, что-то заставило меня остановиться и задержать взгляд. При пристальном взгляде и выведении принадлежности к клану над ним горел знак Злыдней. Полез в меню проверить. Точно! Отныне Седой входил в состав клана на правах офицера. Разросся и сам клан…
        - Вижу ты заметил изменения? - сказал он.
        - Да. И рад что теперь ты с нами…
        - Я тоже, Рэй. Я тоже, - с улыбкой ответил Седой.
        После этого короткого разговора меня закружил ворох проблем. Первое, что нужно было уладить, это трофеи, коих набралось немало. Пока шла подготовка к грандиозной пьянке, мы с Ингом и Азом отправились к трём разнородным кучам сваленным у стен верхнего Города. Возле них сновали несколько человек из местных с амбарными книгами и что-то деловито записывали. В редких случаях, они вынимали предметы и относили их внутрь дома. По всей видимости самое ценное.
        - Как будем делить? - спросил я, при этом понимая, что мне особо ничего не нужно. Нет я бы не отказался от чего-то уникального, но как мне подобрать себе вещи, если я не понимаю, какой класс у меня рано или поздно появится и не придётся ли отказываться.
        - Всё в целом решено, разделим на всех, но мы позвали тебя не для осмотра этой горы, пойдём, - сказал Инг и пошёл вслед за местными вглубь дома.
        Здесь тоже нашлись вещи, уже более интересные чем, снаружи. Уникальные и Легендарные. Не так много, всего то, около двадцати артефактов. Мечи, броня, кольца, браслеты, и странного вида деревянная дубинка, которая очень походила на те изделия, что можно было наблюдать у самых обычных низкоуровневых орков.
        - Всем офицерским составом, мы решили, что ты должен первый выбрать себе награду, но советую обратить внимание на два браслета и ожерелье, они идут комплектом и сняты с Ыхлага, так что можно сказать это твой трофей на все сто, - сказал Седой и махнул рукой на стол с артефактами.
        Я приблизился и посмотрел на то, что мне предложил Седой. Каждый браслет состоял из двух полукруглых, металлических сегментов. Ни защелок, ни замков обнаружить не далось. Решил проверить, как это работает. Взял один из них надел на запястье. Края сошлись без единого звука, при этом образовав полностью монолитную структуру. Без швов или других намёков на то, где соединяются пластины.
        Серебристый метал оказался холодным. Надел второй браслет. Ожерелье резко отличалось от браслетов, как будто его делал другой мастер. Три остроконечных зуба, какой-то твари на кожаном ремешке.
        Но главное это не внешний вид, главное это характеристики и бонусы комплекта. Каждый элемент по отдельности давал отличные бонусы к Выносливости и Силе, но раскрывался комплект лишь вместе. Теперь я понял, как Ыхлаг столь быстро заживлял раны и почему это в один момент закончилось.
        ПАССИВНЫЙ БОНУС КОМПЛЕКТА: «МНОГОКРАТНО ПОДСТЁГИВАЕТ ЕСТЕСТВЕННУЮ РЕГЕНЕРАЦИЮ ОРГАНИЗМА, ПОЗВОЛЯЯ КОРОТКОЕ ВРЕМЯ ВЫЖИВАТЬ ДАЖЕ В САМЫХ КРИТИЧЕСКИХ УСЛОВИЯХ. КОЛИЧЕСТВО РЕГЕНЕРИРУЕМОГО ЗДОРОВЬЯ В СУТКИ НЕ МОЖЕТ ПРЕВЫШАТЬ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ ЗДОРОВЬЯ НОСИТЕЛЯ».
        Говоря проще, если у игрока десять тысяч очков жизни, то он может рассчитывать на ещё столько же один раз в сутки пока не выберет лимит, который постепенно восстанавливается. Отличная вещь для танка, но насколько она важна для меня?
        Интересный вопрос. С момента обнуления класса и уровня я вкладывал лишь две трети очков навыков, не понимая, что меня ждёт впереди, и не желая промахнуться, если попадётся нечто нестандартное плане класса. При этом я практически уверен, что получение его, будет завязано на воскрешение кого-то из божеств, что ждёт лишь в отдалённой перспективе. У меня на руках сейчас только одна Печать, а нужно не меньше семи… Если у Ласки получиться, то да, но вестей от неё нет уже давно…
        Сейчас, после многонедельных боёв, битвы возле Города и смерти Ыхлага, я поднялся до сто семидесятого уровня. Что позволило мне отложить в заначку почти триста очков параметров. Ужасающе много, меня подмывало их распределить и усилить себя почти в два раза, но нельзя, если не хочу исковеркать прокачку.
        Брать комплект или нет?
        Я прошёлся и посмотрел другие вещи разложенные по импровизированному складу. Много интересного, жаль, что большая часть завязана на использование магии. Так ничего и не выбрав, решил всё таки оставить комплект себе.
        - Поздравляю, - сказал Седой и усмехнувшись добавил, - Надеялся, что ты откажешься, сам на эту вещицу зуб точил.
        - Поздно, - сказал я, - Нужно было сразу говорить.
        - Злыдень! - хохотнул Седой.
        - От Злыдня слышу! - ответил я и расплылся в довольной улыбке. Вот теперь ещё и по отношению к Седому могу такое говорить.
        Остаток дня прошёл в метаниях. Дел оказалось невпроворот. Организовать патрули для отлова выживших орков. Съездить в Дальний и погоревать о наполовину выгоревшем поселении. Дать несколько интервью журналистам…
        С этим вообще получилось интересно. Оказывается пишущая братия открыла ни меня сезон охоты ещё после битвы с Королевой, но сначала не могли найти, а когда вычислили, где я нахожусь, то не могли подобраться, ввиду моих постоянных отлучек. И вот, уже буквально озверев от ожидания, они накинулись на меня сразу после разгрома Орды.
        Неприятным моментом стало то, что журналисты успели растрезвонить на вес белый свет о грифонах. И теперь вопрос о делегациях кланов пойдёт на дни, максимум на несколько недель. И я со страхом представлял, что там закрутиться. Возможно, всё пройдёт и нормально, если Император северной империи выкажет свою поддержку, если же нет, то возможно нам предстоит ещё одна война. На этот раз уже с кланами игроков…
        Да, мы уже набрали достаточно силы, чтобы не казаться мальчиками для битья и в ближайшие месяцы только нарастим её, как за счёт новых союзных кланов, так и за счёт вливания свежей крови в Злыдней, чему поспособствует наша известность и тот ворох слухов, что ходит о нас.
        Кстати о императоре, через пару часов после пробуждения, мне пришло ещё одно приглашение в Равейн, где будет рассматриваться дело о моём самоуправстве и захвате города дроу. И по тону письма я понял, это уже не вежливое приглашение, а скорее ультиматум. В общем, завтра придётся отправляться в столицу Северной Империи.
        Праздник удался на славу, уставшие после изнурительной битвы люди оттягивались на полную. Вино лилось рекой. Подвыпившие девушки устраивали полуголые танцы на столах, а мужское население провинции устроило импровизированный турнир, в котором победил Седой, решивший тряхнуть стариной.
        Шай и Инг тоже не растерялись и под это дело провели дегустацию своего бренда спиртных напитков с купленных ими виноградников. Большинство людей, да и местных надегустировались в щщи…
        Появилась и Эя, решившая заглянуть на огонёк. Она подошла ко мне и виновато опустила глаза.
        - Прости, Рэй, я не думала, что так всё получится… - сказала она.
        Как ни странно, но я совершенно не злился на девушку. Я воспринимал её выходку, как выверт сознания старого друга, с которым довелось много чего пережить вместе.
        - Как дела в городе? - с нажимом спросил я. Даже несмотря на то, что она делает виноватый вид я не собирался сразу всё прощать и решил поиграть в злого сюзерена. А Эя, после всего случившегося, являлась моим прямым вассалом…
        - Пока всё тихо, но не думаю, что это надолго. Матриархи это не те, кто будет сидеть спокойно и ждать чего-то. Маховик интриг уже запущен и когда он доберётся до тебя лишь вопрос времени…
        - Разберёмся, а пока присоединяйся к празднику, твои девчёнки заслужили это для тебя…
        Эя всё так же опустив голову удалилась, а я чертыхнулся на новость о Матриархах. Ещё одна проблема на мою голову. Император со своими претензиями, Ласка с Печатями, сущность, сидящая в голове, потеря класса, развитие и защита провинции и многие - многие другие…
        - Оставить упаднические настроения, - мысленно скомандовал себе и отправился в круг друзей, которые махали мне, намекая, что неплохо бы присоединится к ним…
        Отдохнуть? неплохая мысль, учитывая, что завтра нужно будет выдвигаться на встречу с Императором, интересно, чем там всё закончится…
        Глава 22
        Я стоял неподалеку от каменной глотки, по-другому именуемой проходом в Город. Вокруг собрался отряд из двадцати топовых игроков Злыдней, частично на драконах, частично на грифонах. Все около трёхсотого уровня, дорогая экипировка и злые лица. Новое пополнение до сих пор резко выделялось на фоне остального клана. Суровость и немногословность…
        Ещё со мной решили отправиться Шай и Аз, чему я был только рад. Волевым решение присоединил к отряду и Эю, так как понимал - её совет может пригодиться в предстоящих переговорах с Плетущей Сети и императором.
        - Может, возьмёшь больше людей? - в который раз предложил Инг, - Не нравится мне всё это…
        - Нет, каждый человек на счету и нужен здесь, в провинции. Будь-то ремесленник из местных или топовый боец из игроков, каждому найдётся чем заняться, - сказал я и всё таки решившись, добавил, - У меня будет просьба… Сейчас прилегающая к провинции степь практически вычищена от орков. Это огромная пустая территория, даже чуть больше, чем, то что у нас есть сейчас. Есть два варианта, либо там закрепимся мы, либо кто-то другой. Узнай, как можно установить на ней наше влияние. Желательно без Имперской вывески, исключительно для Злыдней.
        Инг секунду переваривал мысль.
        - Попробую, хотя и не думаю, что это будет легко…
        - Как будто когда-то бывало иначе, - улыбнулся я.
        Долгих прощаний не последовало. Все были заняты делом и пожелали удачи ещё вчера.
        - Удачи вам там, - сказал Инг и отошёл в сторону.
        Я кивнул и ткнул пятками в пернатые бока грифона. Да, мы всё-таки решились показать их миру и прихватили с собой пару в подарок для императора, чтобы хоть слегка сменил гнев на милость…
        Гордому животному не потребовалось много времени на взлёт, в отличие от пегасов им не нужен был разбег. Несколько резких взмахов крыльями, прижатая к земле трава и мы оказались в воздухе. Животное я нарёк - Скай, так как не мог использовать его без имени. Совесть не позволяла. да и не было того морального сопряжения, хотя даже так с именем, ему было далеко до Дракоши и Клыка, которых я чувствовал на подкорке.
        Вслед за мной поднялась и остальная группа. Сделав несколько кругов и набрав высоту мы отправились на север. Путь займёт не меньше чем три - четыре дня, что терпимо. Почему не использовали портал? Всё просто он стоил денег и немалых, в обе стороны получиться ещё больше. А деньги нам сейчас ой как нужны. Кубышка клана снова показала дно.
        Восстановление провинции и последующие траты по её укреплению и превращению в неприступную крепость требуют много золота. Очень много. А если смотреть ещё и на планы, то я начал сомневаться насчёт того, что мы в состоянии аккумулировать столь много, даже с талантами Инга и Шай.
        Одна из причин, почему Шай решила отправиться с нами, как раз и состояла в том, что она планировала обратиться в Банк Эллирии с просьбой о кредите. Причём я для себя решил, что обязательно буду присутствовать при этом разговоре. Мне хотелось увидеть лица работников, когда Шай озвучит сумму…
        Отправились. Отряд растянулся на полнеба, так, чтобы никто никому не мешал при манёврах. Да и не все выбранные бойцы опровождения имели опыт полётов.
        Внизу проплывало зелёное море. Поля, леса, реки, озёра. Если не брать в расчёт безлюдность, то нам достался настоящий подарок небес. Мы сами можем выстроить жизнь в провинции, а не вписываться в уже существующие расклады.
        За первый день мы не смогли одолеть то расстояние, что рассчитывали. Слишком много времени ушло на то, чтобы найти путь через горы. Приходилось огибать особо высокие вершины и искать обходные пути. Оказалось, что даже драконы и пегасы не в состоянии подняться так высоко.
        - Остановимся здесь? - спросил один из игроков Злыдней.
        - Да, - ответил я, про себя костеря себя за плохую память на имена. Нужно будет узнать, как зовут ребят и несколько строгого вида девушек.
        Внизу раскинулась небольшая деревушка, на сотню дворов.
        - Снижаемся, - сказал я и отправил пегаса вниз.
        Земля быстро приближалась, удалось рассмотреть людей на улицах села. Мелькнула мысль, что слишком много для такого небольшого поселения. Спустившись ещё ниже, я увидел, как люди начали поднимать головы вверх и тыкать пальцами в нашу сторону. Уверен, что сюда не так уж часто попадают подобные отряды. Слишком дорого, для заштатного поселения.
        Не успели мы приземлиться в сотне метров от посёлка, как со стороны деревни появилась толпа зевак, среди которой было на удивление много игроков. Они держались на почтительном расстоянии, не спеша приближаться. Так же поступили и местные. Спустя пару минут, после того как последний из нас опустился на землю, к нам подошёл высокий худой мужчина, с простоватым лицом, но цепкими глазами.
        - Добрый вечер, уважаемые! - поприветствовал он, - Вы по какому-то конкретному поводу или просто отдохнуть с дороги.
        Спрыгнув с седла и приблизившись к старосте, я ответил:
        - Отдохнуть, проблем не ищем, нам нужна еда для животных, хороший ужин и ночлег для двадцати человек.
        Заранее подготовленный кошелёк с золотом отправился в руки старосте, тот развязал завязки и посмотрел внутрь. На лице тут же заиграла улыбка.
        - Конечно - конечно, сейчас всё будет, - затараторил староста и метнулся обратно к толпе.
        Но прежде чем от скрылся, я задал ему ещё один вопрос.
        - Откуда здесь столько пришлых?
        - Так это… - смутился староста, - Сезон калер начался?
        - Калер? - переспросил я, не понимая о чём идёт речь.
        - Да, цветок есть такой, растёт только в нашей местности, за рекой, - староста махнул рукой влево, по всей видимости, показывая, где его можно найти, - Вот народ и собирается на промысел…
        - Понятно…
        Староста умчался, а мы, закончив обустройство стоянки для животных, отправились на поиски трактира. Охрану выставлять не стали. Грифоны и пегасы способны самостоятельно позаботиться о своей охране, а если говорить откровенно, то такое количество боевых маунтов могут сровнять эту деревушку с землёй.
        Большинство местных уже разошлись, но игроки с интересом поглядывали на нас и на не виденных ранее грифонов.
        - Откуда зверушек взяли? - раздался крик из толпы, когда мы подошли ближе.
        - Откуда нужно, - ответил я на ходу, даже не пытаясь найти взглядом кричащего.
        - А чё борзый такой? - раздался другой голос.
        - Рэй, дай я им покажу, что так говорить не хорошо, - предложила Эя с улыбкой за которой виднелась холодная и острая сталь.
        Зная дроу, я был уверен, что ничем хорошим разговор не закончиться. В лучшем случае обойдёмся парой трупов, в худшем побоищем. Но ситуация разрешилась сама собой
        - Ты идиот? - раздалось из толпы, - Это ведь Злыдни! Это Рэй, по бокам Шай и Эя. Они тебя освежуют за секунду, говорун.
        После чего говоривший заржал.
        По толпе прошёлся тихий шёпот.
        - Злыдни!
        - Злыдни?
        - Злыдни…
        Некоторые голоса звучали восторженно, некоторые с долей скепсиса, многие непонимающе. Я переглянулся с Шай.
        - Не думал, что мы настолько популярны… - шепнул я ей.
        - Ты просто редко заходишь на новостные каналы вне Эллирии. После слива видео о бое с королевой Улья, за нами ведут постоянное наблюдение, в том числе и те, кто способен записывать видео, да и админы постарались, сняли несколько роликов. А за бойней на Амуре в прямом эфире наблюдало больше двухсот тысяч человек, так что - Да. За последнее время мы набрали некоторую популярность…
        - Хм…
        - Скажу больше, на форуме я видела множество тем, где игроки и отдельные кланы собирают караваны, чтобы добраться до провинции. Те кто победнее. А те кто наоборот сильные, уже имеют соглядатаев в клане, мне Вой говорил, что вычислил несколько человек.
        - Взяли? - спросил я.
        - А смысл? Пришлют новых, в больших кланах почти всегда так…
        - Подумаем на эту тему позже…
        В этот момент я понял, что мы стали достаточно сильны, чтобы сила клана начала выплёскиваться в реал. Нам нужно представительство, с парой человек персонала, и службой безопасности, которая и будет проверять новичков. Как минимум сверять предоставленные сведения в Эллирии и реальности. Паспорт, место жительства, телефон и другие данные… Возможно это отпугнёт некоторых желающих вступить в клан, но что лучше большая аморфная масса или спаянная команда, готовая прийти на помощь как в Эллирии та и в реале? Большой вопрос и над ним нужно подумать…
        Помимо этого пора вводить и плюшки для особо важных людей из клана. Таких сейчас наберётся несколько десятков, в перспективе в десять раз больше, часть из них придётся взять на зарплату. Всё упирается в деньги, как и всегда…
        Пока мы шли к трактиру нас пару раз останавливали и спрашивали, как можно вступить в клан. Я всех отсылал в Дальний. Смогут добраться, значит есть о чём говорить. Нет, значит, не было достаточной мотивации или умений. Естественный отсев никто не отменял.
        В трактире оказалось многолюдно, но один большой стол пустовал. Размером как раз под нашу команду. Присели. Вокруг витал запах жаренного мяса и свежего хлеба. Молодая симпатичная официантка приняла заказ, вильнула круглой задницей и умчалась на кухню.
        - А здесь неплохо… - сказала Шай, сидевшая рядом со мной.
        - Да, на удивление неплохое место для подобной дыры… - поддержала её Эя.
        На нас всё время косились сидевшие вокруг игроки. Мы слишком отличались от большинства постояльцев. Так сразу и не скажешь чем. Доспехи получше, но не настолько, чтобы это стало настолько большой разницей. Оружие тоже нет. Эта локация находилась довольно далеко от обжитых земель и новичков здесь не наблюдалось. Уровни приличные - двести плюс. Но всё равно мы резко выделялись, как десяток львов будет выделяться среди огромной толпы гиен.
        Принесли еду и все тут же принялись за дело. Особого смысла наедаться не было, но любой повар в Эллирии даст сто очков любому земному, так что ели все с удовольствием.
        - Это наш стол! - позади меня послышался басистый и наглый голос.
        Таверна затихла. Я поднял глаза и увидел лысого здоровяка с перекошенным от злости лицом. За ним стояло около тридцати человек, тоже не внушающих доверия. Было в них, что-то отталкивающее, неприятное, такое, что хотелось вымыть руку, если не дай боже дотронешься. Здоровяк казался мне смутно знакомым…
        - С чего бы вдруг? - не вставая, спокойно спросил я. Я словил себя на том, что не испытываю никаких эмоций кроме лёгкого раздражения. Ни злости, ни страха…
        - Это место клана Зверей! - рыкнул лысый.
        - Уже нет! - ответил я и отвернулся назад к столу.
        Мои сокланы еле сдерживали улыбки. Шай пришлось прикрыть рот кулаком, чтобы не рассмеяться. Слишком уж комичным казался этот наезд. А я, наконец, вспомнил где встречал этого игрока раньше. Мои первые дни в открытом мире Эллирии, сразу после обучения у Терро. Именно с нападения этого лысого урода на Инга и Шай началось наше знакомство. После него была ещё стычка в Хельмгарде, где бравые служители закона, скрутили его после нападения.
        Настроение резко изменилось. Ещё секунду назад я воспринимал ситуацию, как комическую, теперь же у меня чесались руки. Ненавижу подобных наглых и уверенных в своей вседозволенности и безнаказанности людей… Наверное изменения в настроении отразились на моём лице, так как вся наша компания начала незаметно готовится. Некоторые слегка отодвинулись назад с лавки, чтобы было удобнее моментально встать и в случае необходимости броситься на врага. Другие не подали вида, но я видел, как едва заметно начались накидываться бафы.
        - Не смей отворачиваться от меня! - взревел детина. Послышался звук извлекаемого из ножен оружия.
        - Просто совет, иди своей дорогой, это первое и последнее предупреждение, - сказал я.
        Собравшиеся в зале игрок с интересом наблюдали, чем это всё закончится.
        - Господа! - в зал выскочил трактирщик, - Не нужно устраивать драку! Места хватит всем!
        В зал тут же начали заносить дополнительные лавки и столы, но мой оппонент, казалось даже не заметил этого. Он хотел прогнуть меня, а не присесть. Что ж, позволять ему это я не собирался. А ведь когда-то я опасался этого игрока, тогда он почти вдвое превосходил меня по уровням. Сейчас, кстати тоже, перевес был на его стороне, на целых семь десятков, но мне было всё равно. После боя с Королевой, после полумесячной рубки с орками, после убийства Ыхлага, после всего, что я прошёл - я не чувствовал в нём угрозы. Никакой…
        - Ты-ы-ы… дерьмо крысы, - я услышал шуршание воздуха.
        - Эя…
        Дроу размазалась чёрной тенью. Вот она сидит и в следующий миг её уже нет на месте. Сзади послышались звуки ударов. Я повернулся и увидел как Эя издевательски пинает поваленного лысого. От каждого удара тот отлетал на полметра в сторону. Дроу приходилось раз за разом менять направление откуда последует удар, чтобы не загнать клиента под лавку из под которой его будет неудобно выковыривать.
        Дружки лысого растерянно стояли и наблюдали избиение. Кажется они и в мыслях не могли представить такой скорой расправы. Но один всё таки решил не наблюдать, а завёл руку за спину. Я увидел блеск кинжала.
        Рывок вперёд. Рука сжимает кинжал Ллос. Удар коленом в живот.
        Противник затрепыхался, но не надолго.
        - Ещё хоть один рыпнется, отправим на перерождение, - рыкнул я.
        Эя закончила избиение, оставив противнику крошечную полоску здоровья.
        - Что планируешь с ним делать? - спросила разозлённая Шай. Она тоже узнала лысого.
        - Есть идея, - сказал я и повернувшись к трактирщику сказал, - Верёвку принеси.
        Эя достала кинжалы и с улыбкой направилась к застывшим игрокам.
        - Мальчики, я бы на вашем месте рванула отсюда, пока ваши же внутренности здесь не развесили в качестве гирлянд, - сказала Шай, - С дроу лучше не спорить.
        Секунда ожидания.
        - Брысь, я сказала! - рявкнула Шай.
        Этого оказалось достаточно, чтобы банда или как они там себя назвали, бросилась на выход. Один из Злыдней сноровисто паковал главаря верёвками, которые уже успел доставить трактирщик.
        - Что с ним делать? - спросил воин.
        - Оттяни к грифону, и прокати его километров на шестьдесят семьдесят, желательно в безлюдное место, где ему не будет особо угрожать опасность.
        Непонимающий взгляд Шай заставил объяснить.
        - Пусть побродит пару дней пешком, глядишь и просветлеет в голове. И наконец поймёт, что Злыдней лучше обходить десятой дорогой!
        Я поднял взгляд, осмотрев всех кто собрался в таверне. В большинстве взгляды были одобрительные. Похоже это далеко не первая выходка.
        Остаток вечера и ночь прошли спокойно, а наутро мы отправились дальше. Нам повезло. Следующие дни погода стояла солнечная и мы продвигались на удивление быстро. Удалось не только нагнать отставание из-за задержке в начале пути, но и даже немного опередить график.
        Всё чаще стали попадаться деревни и небольшие города. Мне пришлось подавить внутреннее желание и наведаться в наполовину разрушенный Хельмгард. Пострадавший не без моего участия, хотя лично я в этом участия и не принимал.
        К вечеру третьего дня показался Равейн. Город с миллионом жителей. Вещь сама в себе. Многие игроки предпочитающие городские кварталы прокачивались на месте благодаря квестам, даже не выходя за городские стены. Получалось дольше, но Эллирия у каждого своя.
        Над городом как и прежде кружились сотни драконов и пегасов. Часть принадлежали игрокам, получившим разрешение от стражи города на полёты над ним, но большая часть принадлежала гвардейцам города, готовым в любую секунду направиться на подавление беспорядков. Сказать, что их не было трудно, слишком много игроков с гонором и многим горячим головам приходилось расплачиваться за наглость.
        Я решил, что наместнику одной из провинций империи не пристало садиться перед городом и топать до дворца императора на своих двоих. Скай, как будто угадав моё желание, слегка изменил курс и направился к стойлам дворца. Наша группа не осталась незамеченной для гвардейцев и как только мы приблизились к городским стенам на несколько километров, нам ринулись наперерез.
        Пришлось поднять руку, останавливая отряд. Не хватало ещё утроить бойню над городом из-за банального непонимания. Гвардейцы приближались всё быстрее. Высота у них была выше и скорость они успели набрать большую. Выстроившись в атакующий порядок они неслись на нас, как коршуны падают на жертву. Расстояние всё ближе.
        Неужели атакуют?
        Глава 23
        Вожак драконьего патруля в последний момент подал сигнал дракону и тот, сложив крылья, упал камнем вниз, избегая столкновения. Через долю секунды он распрямил крылья и взмыл вверх. Получилось красиво… и опасно. Только по этому манёвру можно легко понять, что в седле находился отнюдь не новичок. Дракон и всадник явно понимали друг друга с полуслова и действовали как единое целое. Мелькнула мысль, что неплохо бы завербовать парочку подобных асов для обучения игроков, да и драгу подобное подкрепление не помешает, но тут оставался вопрос лояльности…
        Ящер вынырнул снизу прямо перед нами и раскинул в сторону крылья, заслоняя собой солнце и на секунду повисая в воздухе.
        - Кто такие? - послышался строгий голос. Лицо говорящего было прикрыто шлемом, но по голосу ясно читалось - всадник отнюдь не молод.
        Я дёрнул поводья и подлетел чуть ближе. В отличие от всадника у меня не было артефакта усиливающего голос и не уверен, что меня бы услышали.
        - Мы направляемся во дворец императора по личному приглашению. Меня можете называть Наместник Рэй, - отчеканил я.
        - Рэй ар Верити? - переспросил всадник.
        Небольшое уточнение, но сколько смысла могло за ним стоять… и опасности лично для меня… То что казалось уже забытым снова всплыло на поверхность. Если честно, то я уже выбросил из памяти, что был принят в семью князя и по факту являюсь одним из претендентов на титул владыки верити. После Ласки конечно, но и тут таились небольшие нюансы. Ласка ещё слишком мала для этого, к тому же является женщиной, что в глазах северян, слегка нивелирует принадлежность к династии…
        - Да, это один из моих титулов, - холодно ответил я.
        Грифон мерно качался. Вверх-вниз, вверх-вниз.
        - Нас предупредили о вашем прибытии. Следуйте за мной. Не откланяйтесь с курса, - всадник поднял руку с зажатым кулаком. Пара непонятных мне знаков и большая часть драконьей стражи отвалила в бок, возвращаясь к патрулированию. Те кто остался, организовали нечто вроде почётного караула, выстроившись по бокам и сзади. Или конвоя, если смотреть на мои выходки и понимать отношение императора к моей особе.
        Колонна выстроилась, мы двинулись вперёд. Под ногами мелькали бесчисленные улицы, площади, дома. С такой высоты люди внизу казались меньше чем муравьи, ползающие по земле. Чуть в стороне высился Магикум. В голове всплыла давняя идея об организации магической школы в провинции и я даже знал к кому я могу с этим обратиться. К Зере. Той самой девушке магистру, которой я помог избавиться от оборотней.
        Филиал Магикума даёт слишком большие бонусы, чтобы легко отказаться от этой идеи. Хотя бы только то, что там будет учиться несколько тысяч одарённых со всех концов света. Это не только значительно повысит обороноспособность провинции, но и привлечёт к нам множество новых жителей. Других бонусов таких как престиж, оживление торговли и других перечислять не будем, их слишком много…
        Мысль вернулась к оборотням, я вспомнил ещё одно своё желание. Найти стаю и поселить её где-то в провинции. Ребята серьёзные и не могу сказать, что бесполезные. Одного вида для многих хватит, чтобы наложить в штаны. А использовать их вместо стражи в городах провинции будет бесценно, особенно, если нарядить оборотней в тяжёлые латы и выдать им алебарды…
        Полёт продолжался. Показался императорский дворец. Он стоял на возвышенности и был обнесён несколькими рядами стен одна другой выше. Но больше поражало само здание. Сотни башенок с развевающимися на них полотнищами флагов. Бесконечные мостики переходов. Дворец сам по себе мог поспорить с городом, настолько много там было всего.
        Проводник слегка изменил направление, и мы начали приближаться к западному крылу. Когда мы подлетели ближе, то я увидел сотни рукотворных пещер, пещерок внутри одной из стен. Трудно не догадать об их предназначении - стойла для драконов и пегасов. А теперь ещё и для грифонов…
        Снизив скорость, мы осторожно влетели в одни из самых больших проёмов. Перед нами раскинулся большой, размером с футбольное поле, зал. Животные один за другим начали мягко опускаться и осматривать новое стойло. Зал оказался пуст. Кроме сотен магических светильников, которые подсвечивали кладку из коричневого кирпича, ничего толком не привлекало взор. Что ж, не самое плохое место, чтобы оставить драконов и грифонов.
        Первым со своего животного спрыгнул гвардеец и подошёл ко мне.
        - До меня доходили слухи о том, что кто-то смог обуздать грифонов, - он с интересом поглядывал на Ская, - Красивый… Можно мне…
        Он протянул руку, но не попытался приблизиться, понимая, что без моего разрешения, животное может отреагировать нервно, вплоть до нападения.
        - Да, - ответил я и тоже спрыгнул вниз.
        На всякий случай я положил руку на шею грифона. Не хотелось бы начинать переговоры с трупа гвардейца. Может испортить будущую атмосферу.
        Рыцарь приблизился и слегка поклонился гордой птице, отдавая дань уважения, столь могучему созданию. Грифон с недоверием посматривал на приближающегося воина.
        Когда ладонь воина уже вплотную приблизилась к голове грифона, один из его собратьев, что находился сбоку, решил ни к месту подать голос. Крик разнёсся по залу отразившись эхом от стен. Скай дёрнулся и чуть не снёс гвардейца с ног. Тот отскочил.
        - Пожалуй, в другой раз, - сказал гвардеец и снял шлем. Как я и предполагал, он оказался не молод.
        - Нас заберут отсюда? Или какие наши дальнейшие шаги? - спросил я, не совсем понимая, что нам делать дальше.
        - На этот счёт не беспокойтесь. Я уже сообщил о вашем прибытии, и канцелярия приставила меня к вашей… - он осмотрел подтягивающихся игроков, слегка задержав взгляд на Шай, - делегации. Я буду заниматься вашим размещением и всем, что может понадобиться. Думаю не нужно напоминать, что на территории дворца действуют строгие правила безопасности. Никакого оружия, никаких дуэлей, никакой магии. Последствия будут… весьма серьёзными…
        По последней фразе я понял - шутить действительно не стоит. Безопасность монаршей особы превыше всего. Разобравшись с делами и объяснив как нужно ухаживать за грифонами, мы двинулись внутрь дворцового комплекса. Он как раз оказался соединен с одним из крыльев дворца.
        - Прошу за мной, - сказал гвардеец, и мы отправились в долгое блуждание по дворцу. Я недооценил размеры этой махины. Чтобы добраться до выделенных нам комнат пришлось преодолеть бесчисленные анфилады со вкусом обставленных залов. В отличие от того, что рисовало воображение, мы практически не встречали по пути людей. Пара придворных лакеев, несколько стай хорошеньких девиц в дорогих платьях и какой-то мужик со свитой из пары гвардейцев, вот и всё кто повстречался нам за почти сорок минут непрерывного хода.
        Под нашу делегацию выделили целое крыло, коих во дворце насчитывалось не меньше нескольких сотен. Третий этаж и отличный вид на город.
        - Отдыхайте, - спокойно сказал гвардеец, - я попытаюсь выяснить, когда у императора появиться время, чтобы вас принять. Если вам, что-либо понадобиться, то в зале будет дежурить несколько слуг.
        - Мы можем покидать пределы дворца и выходить в город? - спросила Шай.
        - Для вас и всей свиты это разрешено, - лёгкий поклон и улыбки от гвардейца в сторону Шай, - Что же касается Рэя ар Верити, то я бы не советовал покидать дворец до назначения официальной даты приёма.
        - А разве его примут не сегодня? - включился в разговор Аз.
        По лёгкой улыбке на губах гвардейца, я понял - подобный вариант, если и возможен, то только в крайнем случае.
        - Я не могу ответить на этот вопрос, не я принимаю решения, но из опыта могу сказать, что я не помню случаев, чтобы император принимал гостей раньше, чем через пару недель после приезда… Я бы рассчитывал на месяц… полтора, но бывает всякое…
        - Пи…ц, - послышалось сбоку от одного из моих гвардейцев.
        В целом я был с ним согласен. Когда мы выдвигались в Ровейн, то рассчитывали, что нас примут практически сразу, и уж точно мы не рассчитывали, что это может растянуться на несколько недель, а то и месяцев…
        - Зато отдохнём… - с зевком сказала Шай.
        - Это да… - пробубнил Аз.
        - Всё, на этом я вас покидаю, о времени встречи вас уведомят через пару дней, - гвардеец удалился с лёгким поклоном.
        Наше крыло состояло из полусотни комнат, так что места хватило всем с излишком, также в нашем распоряжении оказалось несколько огромных залов, в любом из них вполне можно было устроить бал на несколько сотен человек.
        - Я с тобой, - Шай скользнула в дверь в мою личную комнату и тут же упала на кровать, которая могла посоперничать в размерах с комнатой из стандартной многоэтажки, - А мне нравиться…
        Шай сбросила обувь и раскинулась на кровати.
        Я подошёл к окну. Внизу лежал огромный город с бесчисленными жителями. Больше миллиона игроков и местных, если говорить более точно.
        - Что будем делать, как я понимаю, мы здесь застряли надолго, - Шай и не подумала вставать и я её понимал. За последнее время столько всего свалилось, что грех не воспользоваться моментом и не устроить себе небольшой отпуск.
        - Дождёмся, когда нам назначат аудиенцию, а там решим. Хотя вопрос с банком, ты можешь начать решать хоть сейчас, - сказал я, развалившись в одном из кресел.
        - Э-э-э, нет, только не сегодня, - Шай перевернулась на живот и согнула ноги, так что пятки теперь смотрели в потолок, - В ближайшие пару дней я предпочту ничего не делать и просто наслаждаться жизнью.
        - Мне бы твой настрой, - ответил я и достал очередную заготовку под поделку.
        Навык скульптора я не забросил и когда появлялось время то обязательно пытался, что-то мастерить. Не сказать, что у меня отлично получалось, но это пожалуй не главное. Во время работы со скульптурами удавалось подумать. Итак чего я могу опасаться и какие претензии ко мне может иметь император. Вопрос интересный и стоит хорошенько подумать.
        Первое - это несомненно самовольный захват города дроу. Не знаю какие политические расклады сейчас между империями, но подобный поступок точно не останется без внимания Плетущей. Скорее всего она потребует вернуть город обратно и впридачу ещё и мою голову. Не самый приятный исход для меня, но и не думаю, что император пойдёт на это. Пусть я игрок, но ещё по совместительству ещё и наместник, а это как ни крути политическая должность. Любой правитель, который начнёт сдавать своих людей через весьма непродолжительное время сам окажется в безвыходной ситуации.
        Сюда же можно добавить присвоение божественного артефакта. Кинжал Ллос несомненно является предметом культа… При этом меня трудно будет упрекнуть в этом, ввиду незримого ока Всеединого и его церкви. Стоит только Плетущей заикнуться о другом боге, как на неё ополчиться половина Эллирии. Судьба верити многих заставит задуматься…
        Следующее. К мне наверняка могут возникнуть вопросы о моём статусе Ар Верити. Ситуация донельзя странная. С одной стороны император лично поблагодарил меня за участие в захвате княжества и Печати. При этом титул не может не вызывать у него недоумения и подозрений.
        Что ещё? С финансовой стороны к Злыдням не должно быть претензий. Коронный налог будет выплачен полностью и в срок. Золотые на это отложили. Правда при этом император может попробовать в той или иной форме наложить руку на Орден и на грифонов. Этот вопрос мы обсуждали в узком кругу и так и не пришли к мнению, каким именно образом избежать подобного наезда. Тактик много, но какая из них сработает неизвестно…
        Существует ещё вариант, что помимо всего меня вызвали, чтобы наградить за победу над Ордой. Но по здравому размышлению в это мне верилось с трудом. Почему? Да хотя бы потому, что никто в Империи не пошевелил и пальцем, чтобы как-то помочь. Скорее всего в надежде, что нас сметут и провинция достанется кому-то более «достойному». Даже местные не брезговали тем, чтобы пропихнуть своих детей на хорошие должности.
        Из основного вроде всё. Но могут привлечь и по сумме обвинений. А вот что придумают в качестве наказание, вопрос остаётся открытым…
        Несколько дней прошло относительно спокойно. Вечером второго дня нам сообщили, что аудиенция состоится через две недели, и если у нас есть желание, то мы можем выходить из дворца в город. В основном эта реплика касалась только меня, так как уже утром первого дня большая часть игроков разбежалась по делам в столице. Кто-то хотел закупиться в столичном отделении аукциона, кто-то найти учителей навыков, а кто-то просто пройтись по злачным местам.
        - О чём думаешь, - спросил я у Эи, которая сидела в гордом одиночестве в гостиной.
        - Да, так, в целом ни о чём. А если более конкретно, то пытаюсь придумать ходы, как уладить отношения с Плетущей, - сказала Эя.
        - И как успехи? - спросил я. Мне данная тема тоже была интересна.
        - Пока не очень…
        - Будем решать проблемы по мере их поступления, пойдём прогуляемся, как раз с Шай в городе пересечёмся, - предложил я.
        - А, давай, не люблю сидеть в замкнутых пространствах, - ответила Эя.
        Для того, чтобы покинуть дворец нам понадобилась помощь лакеев. Нет можно было попробовать найти путь и самостоятельно, но заблудиться очень просто, поэтому рисковать не стали. На улице светило солнце и я с удовольствием вдохнул свежий воздух.
        За стенами дворцового комплекса жизнь била ключом. Тысячи хорошо одетых горожан сновали по своим делам. Лавочники с товаром надрывали голоса, приглашая покупателей.
        - Куда идём? - спросила Эя.
        Я прикинул время и понял, что до встречи с Шай вполне успеваю заскочить в Магикум и попытаться связаться с Зерой. Не факт, что это получиться с первого раза, но почему нет. Чем дольше мы шли тем больше меня коробило то неравенство в котором жители Ровейна проживали свои жизни. Ведь я помнил, что стоит удалиться с центральных улиц, или выйти из кварталов знати, то сразу же столкнёшься с реальностью в которой жило подавляющее большинство жителей столицы: трущобы, крысы, грязь и антисанитария.
        Искать дорогу не пришлось. Главный оплот магов можно было разглядеть из любой точки города, настолько огромной была эта махина. Когда-то увиденная башня Бурдж - Халифа из Дубаи…. Ха, произведение искусства земной инженерии не шло ни в какое сравнение Оплотом Магов.
        Добрались примерно за час. На площади вокруг Магикума как обычно толпилось множество народа. Игроки, желающие сдать квесты и получить награды. Местные юноши и девушки желающие поступить в престижное учебное заведение. Просто зеваки и приезжие.
        Здание имело не один, не два входа. Семь. И каждый из них был строго разграничен по цели прибытия. Нам повезло. Деловые визиты были далеко не самой распространённой проблемой, так, что попасть внутрь получилось на удивление быстро.
        Внутри Магикум производил впечатление. Пространственная магия расширяла пространство и вместо узких улочек, мы оказались в футуристического вида аллее. Белые, слегка пружинящие, дорожки напоминали пластик, но готов поставить что угодно - это что-то другое. По бокам росли небольшие, ухоженные деревья. И множество ярких птиц.
        - Добрый день, господа, - к нам подошёл низкорослый гоблин. Одет он был в строгий костюм, что слегка выбивало из колеи, - Чем я могу вам помочь?
        - Я ищу старую знакомую, как мы можем найти её? - спросил я у гоблина. Тот всё время старательно смотрел мне в глаза. Даже боясь смотреть на Эю. Похоже у него остались не самые приятные воспоминания от этой расы. Неудивительно, учитывая, что в городе дроу, я видел десятки рабских загонов с его товарищами.
        - Кого именно, позвольте спросить?
        - Зера, на момент нашей последней встречи она была в ранге магистра, но думаю сейчас уже выше, - спокойно ответил я.
        Гоблин нахмурился.
        - Что-то не так? - спросила Эя.
        - Нет, всё в порядке, - скороговоркой ответил гоблин. Слишком быстро…
        - Так мы можем с ней встретиться? - спросил я.
        - Я не могу ответить на этот вопрос. Если вы твёрдо настроены на встречу, то я могу сообщить о вашем желании наверх и тогда с вами свяжутся.
        - Сколько это займёт времени? - спросил я.
        - Я всего лишь работник, помогающий гостям Магикума, я не могу ответить на ваш вопрос, - ответил гоблин.
        - Ладно сообщай, но запомни у нас не так много времени, - сказал я. Если что, то Шай и сама могла подойти к нам. Организация магической школы в провинции слишком важный вопрос и без козыря в виде Зеры нам вряд ли получиться решить его быстро.
        Гоблин удалился. Потекли минуты ожидания. Через двадцать минут я увидел, что к нам приближается пятёрка магов. По тому как они двигались я понял, к нам пожаловали отнюдь не книжные черви, а скорее боевой отряд. Впрочем переживать по этому поводу я не стал. За мной нет никакой вины перед организацией, скорее наоборот, это они обязаны мне освобождением Зеры.
        - Это вы ищите магистра Зеру? - спросил один из магов, когда подошёл достаточно близко.
        Я кивнул.
        - Тогда пройдёмте за мной, вас ждёт архимаг Ингис…
        Похоже встретиться со старой подругой без проблем у нас не выйдет…
        Глава 24
        Меня долго вели по коридорам Магика. Бесчисленные комнаты, библиотеки, залы и тренировочные комнаты. Где студенты, в том числе и игроки, отрабатывали умения пользоваться заклинаниями и оттачивая навыки. Эя осталась внизу, её попросили подождать, не допуская в святая святых - верхние этажи. Несколько раз пришлось использовать магические лифты, представляющие из себя плоские металлические диски помещённые в некое подобие вертикальных шахт.
        Но дошли.
        - Заходите, - сказал один из провожатых, - Архимаг ждёт.
        К моему удивлению им оказался довольно молодой мужчина лет тридцати в обычной хоть и дорогой одежде. Бежевая льняная рубаха, высокие сапоги. Никаких колпаков и расшитых звёздами пёстрых халатов.
        - Минуту, - сказал он и махнул в сторону гостевого кресла, предлагая мне присесть.
        Пока маг заканчивал дела, я успел осмотреться. Особенно меня заинтересовал шкаф с разложенными в нём магическими предметами. Ничем иным это быть не могло. Череп с горящими огнём глазницами, витающий между полками странный многогранный шар, перчатка с ореолом ледяного цвета ореолом. Хотелось подойти ближе и прикоснуться, но я сдержал порыв. Не сейчас.
        Архимаг ещё пару минут задумчиво выводил что-то на пергаменте, а затем резко откинулся назад, задумчиво разглядывая плоды своих трудов.
        - Нужно будет пробовать… - задумчиво сказал он и, наконец, обратил на меня внимание, - Итак, что вас привело ко мне?
        - Меня? К вам? Насколько я помню мы незнакомы… - сказал я, намекая, что попал к нему в кабинет не по своей воле.
        - А, ну да, - слегка растерялся маг, - К сожалению, магистр Зера сейчас занята важным делом и не может встретиться лично в ближайшее время. Но все интересующие вопросы можно обговорить и со мной, непосредственным куратором магистра Зеры.
        Вариант не самый лучший. Если у Зеры передо мной существует должок, то архимаг мне ничего не должен, хотя и проявляет сдержанное радушие. Хотя почему бы и нет. Что я теряю, если озвучу свои пожелания?
        - Я хотел бы организовать на своих землях магическую академию…
        - Э-э-эм… - глаза архимага Виктуса стали похожи на два блюдца. Удивление, недоверие, смех, всё это промелькнуло за секунду, - Возможно, я неправильно услышал… Вы? Хотите организовать новую магическую школу на «своей» земле? Я правильно понял?
        Взгляд архимага подобрел той странной добротой, проявляемой к не слишком буйным сумасшедшим.
        - Да! - твёрдо сказал я.
        - Хм, - архимаг попробовал спрятать улыбку, - Позвольте тогда спросить, вы представляете, сколько это будет стоить? Не говоря уже о том, что подобное решение принимается Конклавом в полном составе и за всю историю Магической Гильдии, подобное прошение удовлетворили только дважды и только лишь бы не допустить открытого противостояния сторон.
        Меня понемногу начало раздражать подобное обращение. Серьёзные вещи обсуждаем…
        - И сколько же будет стоить подобный проект? - холодно спросил я.
        - Трудно сказать не имея планов, но не меньше пары сотен миллионов… - Виктус внимательно отслеживал мою реакцию, но и я не ударил в грязь лицом. Лицо оставалось отрешённо - холодным, - И да, хотелось бы узнать, как называется провинция…
        - Астера… - припомнил я, так как сам предпочитал называть её просто: «Провинция».
        - Не слышал о такой, - с сомнением пробормотал Виктус, похоже, ещё больше утвердившись в мыслях о моём умственном помешательстве.
        Но его не существовало, я вполне осознавал, что именно я хочу получить. Да практически невозможное, но у всего есть цена, и я хотел бы её услышать. Ещё во время обсуждения этой идеи вместе с Максом и Катей, мы предположили, что нам заломят миллионов двести - триста. В тот момент я даже хотел бросить это дело, слишком уж много получается. Но Макс меня переубедил.
        Неоднозначное на первый взгляд решение о постройке Магической Академии имеет слишком много плюсов, чтобы хотя бы не попробовать. Тут тебе и тысячи магов, готовых оборонять провинцию, и приток новых игроков, впервые купивших капсулу и попавших в Эллирию. Да, мир будет воспринимать Академию как место для появления новичков, а это свежая кровь для клана.
        К тому же, начав, подобное строительство можно будет легко убедить другие гильдии, как бойцовские, так и ремесленные, открыть школу уже у нас, что ещё больше подхлестнёт приток новых игроков. А свежая кровь нам нужна, даже несмотря на более чем серьёзную численность, Злыдни остаются мелочью на фоне западных и китайских кланов.
        По первым прикидкам, даже одна академия без других гильдий, сможет генерировать не меньше тысячи новых игроков в год. И до пяти тысяч новичков в случае постройки ещё десятка школ разной направленности. Мелочь в рамках всей Эллирии, но огромный приток новобранцев в клан и не меньший поток денег в его казну.
        - Это не удивительно, до недавнего времени, это был просто кусок земли, лишь формально входящий в империю. Ни городов, ни посёлков, ни жителей. По соседству воинственные племена орков, в общем не самое гостаприимное место, до недавнего времени. Что же касается золота, то примерно так мы и предполагали… - ответил я спокойно и с лёгкой улыбкой, давая понять, что наезд не удался.
        - Вы не шутите? - спросил он.
        - Я вообще редко шучу, и пока вы будете воспринимать меня в качестве душевно больного, наш разговор не продвинется ни на шаг. Поговорим серьёзно? - я добавил железа в голос, показывая, что дальше готов вести только серьёзный разговор.
        - А вы я так понимаю…
        - Наместник, поставленный императором для защиты и процветания провинции.
        Лицо собеседника неуловимо изменилось, из него пропало веселье, но осталось недоверие. Виктус долго смотрел на меня, ничего не говоря.
        - Тогда, давайте начнем с нормального знакомства, - архимаг протянул руку, - Виктус, архимаг столичной Академии. Декан факультета археологии. Если говорить проще то поиск магических предметов, классификация и изучение.
        - Рэй ар Верити, наместник Астеры, - я решил назваться полным именем вместе с титулом, на многих местных подобное действует ошеломляюще, тем лучше, чем ниже в социальной лестнице находиться собеседник. Пожал протянутую руку…
        Полчаса ушло на то, чтобы архимаг смог разобраться, кто я такой, где находиться провинция, откуда у нас столько денег и другие вопросы, показывающие диспозицию и возможность Злыдней взяться за подобный проект. И что самое главное реализовать его…
        - Да, что-то до меня долетало, о нашествии орков. Но всё равно, даже, несмотря на деньги и на то, что у вас действительно есть право на подобный запрос. Могу уверить, что ничего не получится. Я вижу две причины. Первая. Конклав не согласиться. Слишком они не любят делиться властью. А новая академия оттянет на себя часть, как людей, так и доходов. И второй момент, наверное, даже более важный. Новую академию нельзя построить просто так, это не просто коробка из камня, дерева и глины. Это колоссальный магический конденсатор огромной мощности и для возведения потребуется естественное место силы, коих не так уж и много на всю Эллирию и безразмерный магический накопитель, который и будет поглощать магию мира.
        Я не стал отвечать. Вместо этого достал Кристалл и протянул его архимагу. Тот нехотя принял.
        - Что это? - спросил он.
        - Посмотрите, - ответил я.
        С недовольством Виктус присмотрелся к Кристаллу. В одну секунду его руки дрогнули, а на лице проступило крайнее удивление.
        - Стоять! - рявкнул я, когда увидел, что архимаг пытается спрятать Кристалл к себе в сумку.
        Виктус мотнул головой, как будто избавляясь от наваждения.
        - Прошу прощения, теперь я понимаю, почему вам как наместнику пришла подобная идея. Вы представляете насколько это ценный образец? Магикум готов выкупить его за любую стоимость… - архимаг подскочил на ноги, сцепил руки за спиной и начал расхаживать из стороны в сторону по кабинету.
        - Не интересует… - ответил я, забирая Кристалл и пряча его обратно в сумку.
        - Не стоит торопиться, - сказал маг, - Нам действительно есть, что предложить.
        - Я озвучил своё решение, - сказал я твёрдо. Для себя я решил, что Кристалл будет использован только в двух вариантах, либо как подпитка для Шай, либо как накопитель для новой академии.
        - Ладно, вернемся к этому позже. Место силы? - спросил он.
        - Скорее всего - да. Нужно проверять, но у меня нет людей, которые смогли бы это сделать со стопроцентной гарантией, - ответил я.
        Одним из признаков подобных мест являлось многократное увеличение скорости восстановления маны. И именно подобное место нашла Шай и позже проверили другие клановые маги. Да и Кристалл в разы увеличивал скорость накопления энергии в том месте. Кстати о птичках, предпологаемое место располагалось в огромной воронке в Верхнем городе, на месте где когда-то находилось логово Улья с Королевой во главе.
        - Смотрю у вас всё схвачено, - улыбнулся Виктус, - Конклав?
        - А здесь всё значительно хуже. Зера это моя единственная зацепка, поэтому я и искал её, чтобы понять насколько возможно, то о чём я прошу. Но не думаю, что господа архимаги не любят деньги… - сказал я с намекающей улыбкой.
        - Не все… и да предлагаю перейти на ты… - чуть задумавшись, ответил собеседник.
        - Хорошо, что предпочитаешь ты? - спросил я.
        Повисло молчание, Виктус не отвечал, размышляя.
        - Для меня это не так важно, ни первое, ни второе. Конечно не откажусь, но это не самоцель. Мой факультет всегда находился на задворках политики и считается, чем-то неполноценным по отношению к остальным. Дальние походы, проверка случайных слухов, ночи в дешёвых гостиницах на краю света. Всё это не то чем должен заниматься «достойный уважения» архимаг, именно так думают большинство магов Конклава. Хотя обычно исходят паром, пытаясь первыми получить доступ к новым приобретениям, шакалы чёртовы…
        Последние пару слов Виктус произнёс с явным, плохо сдерживаемым раздражением. Наверняка, его это вопрос немало злил. Всё как и везде, кто-то старается и рискует жизнью, а кто-то пожимает плоды его деятельности.
        - А если их попросит император? - озвучил я мысль, которая уже давно вертелась в голове.
        Архимаг задумался.
        - Это поможет, особенно если присоединить к этому увесистый мешок с золотом. Да, определённо это может сработать. Что касается меня, то можешь считать, что голос у тебя в кармане. В ответ попрошу место в новой Академии. Никогда не любил придворные интриги и предпочитаю просто выполнять свою работу. К сожалению, в столице это бывает трудно, хочешь не хочешь а втянут в какую-то интригу.
        - Вопрос решаемый… - протянул я, не зная как на это реагировать. С одной стороны за архимагом не может не стоять нескольких десятков, а то и сотен человек, с другой его направленность и брезгливое отношение со стороны коллег, может оттолкнуть некоторых магов. Не подложу ли я себе свинью, приняв предложение? - Поступим так. Первое, нужен специалист, который сможет подтвердить наличие места силы…
        - Я и сам могу с этим справиться, загвоздка только в том как добраться до места, провинция находиться не близко…
        Я задумался, стоит ли оплачивать личный портал в провинцию или нет.
        - С этим проблем не будет, - решился я. В любом случае будет полезно знать о наличие такой силы у себя под боком, даже если с Академией ничего не получится, - Я передам весточку со свитком портала. Обратный можно будет получить у казначея клана, у Инга, познакомитесь на месте.
        Архимаг навострил уши.
        - Когда ждать послание? - спросил он.
        - Через неделю, передам через своих людей, - я решил подождать встречи с императором, возможно и себе смогу сократить путь назад.
        Собеседник кивнул. В этот момент дверь кабинета с хлопком отлетела в сторону. Я резко обернулся, мысленно готовясь к бою. Но нет, драки не будет, в дверном проёме стояла Зера. Она переводила взгляд с меня на архимага.
        - Я так и знала, что ты появишься, - улыбнулась медововолосая красавица.
        - Зера! Почему ты не внизу, знашь что с нами… - гневно заскрежетал Виктус, но тут же осёкся. По-видимому не желая сболтнуть лишнего.
        - Потому что ты сам не представляешь, кто именно к нам пожаловал. Вспоминай, я рассказывала, как оказалась взаперти в заброшенном храме, вокруг которого собралась толпа воргенов. И если бы не он, - Зера кивнула в мою сторону, - то там бы я и осталась. Надеюсь, ты ещё не успел поссориться с нашем гостем, а то знаю я тебя.
        Зера стрельнула в меня глазами.
        - Почему молчал? - значительно более подобревшим голосом сказал Виктус.
        - Потому что я пришёл встретиться с Зерой. И это имело отношение только к нам двоим.
        Виктусу мой ответ не понравился. Его брови слегка дёрнулись, он явно хотел высказаться но промолчал. Только через секунду я понял, что мой ответ звучал несколько двусмысленно, особенно если этих двоих связывает нечто большее, чем работа и дружба. Но оправдываться поздно.
        - Кстати, ты зря замолчал, насчёт того, что находиться в Лабиринте, - начала Зера.
        - Остановись! - Викус подлетел со своего места.
        - Дослушай, - легко отмахнулась Зера, - Как думаешь, кто передал ЕЁ в руки императора? Кто первым держал её в руках после активации. И кто может дать нам ключ к решению проблемы? - Зера с превосходством глянула на коллегу.
        Архимаг непонимающе посмотрел на меня. Я тоже не понял о чём идёт речь. Начал перебирать в памяти, что и кому я давал из рук в руки и понял, что скорее всего речь идёт о том моменте, когда я кинул Печать под ноги императору.
        - Догадался? - спросила Зера, глядя на меня.
        - Печать? - переспросил я.
        - Молчи! - взмолился Виктус.
        - С чего бы? - спросил я.
        Архимаг не нашёлся с ответом.
        - В Магикуме даже у стен есть уши, - сказала Зера, схватила меня за руку и потянула за собой, - Иногда даже в прямом смысле, лучше действительно пока помолчи. Пойдём, нужно кое-что проверить,
        - Ты с ума сошла! - вскинулся архимаг.
        - Мотылёк, угомонись! - боднула девушка.
        - Мотылёк? - переспросил я, так, чтобы спешащий сзади архимаг не услышал.
        - Детское прозвище. Мы дружим с детства, и поверь это далеко не самая большая глупость, которую мы совершали, - подмигнув, шепнула Зера.
        - С нас точно спустят шкуру на Конклаве, - пробормотал Виктус сзади, но тем не менее присоединился к нам. Путь продолжили уже втроём.
        Волевым усилием я остановился посреди коридора.
        - Куда мы направляемся и зачем? - спросил я, не собираясь делать и шага пока не получу ответ на свой вопрос.
        - Помоги нам и мы твои вечные должники… - сказала Зера, - Нужно кое-что проверить и ты, наверное, единственный человек во всей Эллирии, кто может помочь.
        - А именно?
        - Какой же ты настырный, - вздохнула Зера и оглянулась по сторонам. Не наблюдает ли кто за нашим разговором, - Тот артефакт, что ты отдал императору, с ним появились проблемы.
        - Какие? - мне всё больше не хотелось ввязываться в это дело. Печати всегда сопровождаются ворохом проблем, на голову тех, кто имеет с ними дело. Меня же сейчас больше интересовали переговоры с императором и договор с магами о постройке новой Академии, а не сомнительное путешествие, куда-то с поэтичным названием Лабиринт.
        - Магикум выбил право изучать Печать на протяжении полугода, чем очень разозлил клириков Всеединого. Разозлил настолько, что дело чуть не кончилось анафемой для всей столичной Академии и только император смог убедить их, не начинать действовать раньше времени. Сама же проблема в том, что после пары дней опытов произошла… ошибка…
        Зера фыркнула и перебила архимага:
        - Артефакт закуклился в непроницаемую сферу и мы больше не можем до него добраться. Любой, кто рискнёт приблизиться достаточно близко, рискует погибнуть, сгореть в потоке магии. Заклинания тоже не помогают. Вот я и подумала, что ты как, человек, ранее имевший дело с артефактом, сможешь помочь достать его…
        - То есть ты хочешь, чтобы я самовольно подставился под возможную гибель? - с сомнением проговорил я.
        - Уверена, что ничего плохого не произойдёт, к тому же погибнуть можно только, если упорствовать в своём желании продвинуться вперёд. Почувствуешь, что нужно повернуть назад, поворачивай и останешься цел.
        План явно сомнительный. Но лихорадочный блеск в глазах Зеры, показывал, что для неё это очень важно и в стоит попытаться, чтобы заручиться поддержкой.
        - Веди, - принял решение я.
        Глава 25
        Мы долго шли по коридорам Магикума. Вверх. Вниз. Иногда выходили на свежий воздух, переходя по узким мосткам из башни в башню на огромной высоте.
        - Ждите здесь, - сказала Зера, когда мы оказались в пыльной комнате, заставленной запыленными ящиками до потолка.
        - Почему-то мне кажется, что мы пробираемся к артефакту не совсем законным путём… - проговорил я оглядывая помещение
        - Потому, что так и есть. Если согласовывать твою кандидатуру по официальным каналам, то это растянется неизвестно на сколько. К тому же без нас ты всё равно не сможешь пройти Лабиринт, даже если решишься ещё раз туда попасть, так что всё нормально.
        Спрашивать о том, что будет, в случае если меня поймают, я не стал. И так понятно - это добавит мне проблем.
        Девушка ушла вглубь слада и потерялась из вида.
        - Не уходи далеко, это место не так просто, как может показаться на первый взгляд.
        - Я и не собирался, - ответил я и подошёл к окну.
        Оказалось, что мы находимся где-то в районе облаков. Равейн казался маленькой мутной лужей с такой высоты, даже отдельные силуэты домов и те различались с трудом. Зато хорошо различались городские кварталы. Они словно шахматные клетки разнились цветом, от грязно - чёрного, до ярко - красного. Первый явно принадлежал к бедным районам, где у людей не хватало денег, на то чтобы следить за своими жилищами, второй походил на дерево. От главных ворот, сквозь кварталы зажиточных ремесленников с кроной в виде императорского дворца и кварталов знати. Если смотреть, то дерево занимало едва десятую часть от всего города.
        - Идите ко мне! - послышался голос Зеры.
        - Не будем заставлять её ждать, - хмыкнул Виктус.
        Помещение оказалось значительно больше, чем казалось изначально. Ряды длинных полок, бесконечное количество ящиков. Казалось, будто здесь давно никто не появлялся. Магикум снова подтвердил своё происхождение, как магический артефакт. Склад значительно увеличился в размерах, пока мы пересекали его насквозь.
        - Сюда, - послышался голос Зеры. Уже гораздо ближе.
        Повернув за угол, я, наконец, увидел девушку, она стояла напротив тёмного проёма в стене. По бокам от него стояли ящики, практически перекрывая арку, прохода. По виду он напоминал лифт с дисковыми подъёмниками, что встречались до ранее. Только в этот раз отсутствовал сам диск, открывая взору темноту провала.
        - Нам туда, - сказала Зера.
        - А более безопасного прохода нет? - спросил я, не желая прыгать в неизвестность. Нет, я не боялся, просто кому понравиться прыгать в тёмное нечто, не зная, что находится внизу.
        - Есть, но там нам не пройти, обязательно остановят и не дадут спуститься. Не волнуйся, способ опробован, хоть и не самый комфортный, но гарантированный.
        - Давай, я пойду первым, - предложил Виктус и ступил в провал, тут же канув в темноту.
        - Готов? - спросила Зера. Её глаза выдавали в ней склонность к проделкам, то что в первую встречу я не увидел.
        Прыгать мне не хотелось, но я уже погибал значительно более неприятным способом, так что ничего страшного не произойдёт, даже если расшибусь насмерть. Собрав волю в кулак, сделал шаг вперёд. Тут же в ушах засвистел ветер. Шахта шла вертикально вниз под небольшим уклоном. Поэтому время от времени меня больно прикладывало о стены.
        Через минуту падения, каменная кладка провала сменилась полированным материалом без единого шва. Угол шахты тоже изменился, теперь я скользил вниз, а не падал. Через ещё десяток бесконечно долгих секунд я кубарем вылетел из трубы, которая в самом конце сделала резкий, горизонтальный поворот, выстрелив меня вперёд, как пушка выстреливает ядро.
        Я покатился по каменной кладке, обдирая ладони в кровь и шипя от боли.
        - С приземлением, - сказал Виктус, когда я остановился и встал на ноги. Он не долго думая, запустил в меня какое-то заклинание. Мне сразу полегчало. Магия исцеления сделало своё дело и через минуту от ссадин не осталось и следа.
        - Спасибо, - процедил я, - Но это было не самое приятное путешествие в моей жизни.
        - Понимаю, - улыбнулся маг.
        Лёгкий шелест воздуха подсказал, что сейчас таким же образом появиться и Зера. Я метнулся в сторону, не желая подставлять спину под траекторию нового выстрела. Но нет, девушка, уже показавшаяся из трубы, применила плетение, и её полёт резко замедлился, так и не превратившись в беспорядочное падение и кувыркание по камням. Медленно спланировав на пол, она сказала:
        - Пойдём быстрее пока нас не засекли стражи…
        - Стоп! - я остановился, - Что за стражи? Могут быть проблемы?
        - Только если попадемся, - легко согласился Виктус.
        Всё это мне нравилось всё меньше и меньше, но сейчас пути назад нет.
        - Поспешим, - Зера и метнулась вперёд.
        Мне пришлось постараться только чтобы нагнать её и ещё больше, чтобы не отставать. Туннель постепенно забирал вправо, закручиваясь спиралью. Мы спускались всё ниже и ниже. Страшно представить на какую глубину мы опустились, если взять выход из трубы за первый этаж Магикума. Километр? Полтора?
        - Долго ещё? - спросил я, понимая, что меня скоро хватятся. Эя и Шай уже наверняка встретились и ждут меня наверху.
        - Если поспешим, то полчаса - час.
        Я мысленно вздохнул.
        Туннель разделился на три части. Зера свернула влево. Затем ещё раз и ещё. Каждый раз мы сворачивали в одном и том же направлении и лишь однажды вправо. Несколько раз Виктус останавливался и выплёскивал магическую силу в стену, отчего та начинала переливаться всеми цветами радуги, после чего мы продолжали путь. Через десять минут я понял, что если останусь один, то просто так уже не выберусь. Сотни поворотов, непонятные действие провожающих, говорили о том, что в этом подземелье можно блуждать до самой смерти.
        - Что это? - спросил я, когда до ушей донёсся едва уловимый вой.
        - Тихо, - скомандовал Виктус. И после нескольких мгновений прошептал, - Бежим… только тихо…
        Мы неслись по подземелью, а сзади то и дело слышались завывания. Не иначе как стражи стали на наш след и ввязались в погоню. На удивление маги не только не отставали от меня, но и наоборот время от времени останавливались на очередном повороте, дожидаясь меня.
        Пару раз мне попадались тёмные пятна на каменных плитах пола. По виду они сильно напоминали человеческие силуэты и не удивлюсь если это так и было, что только лишь подтверждало идею, о том, что самостоятельно выбраться не получиться.
        - Добрались, - с облегчением сказала Зера, пересекая красноватую пелену, перекрывающую проход. Я ступил следом.
        Впереди лежал хорошо подсвеченный коридор. Через каждые пару метров, на уровне груди висели магические светильники. Заливающие пространство желтоватым светом. Также я заметил несколько арочных входов, чего раньше не попадалось.
        - Нам стоит поспешить. Стражам, мы слава Всеединому, не попались, но это не значит, что здесь никого нет и нам нежелательно попадаться к ним на глаза.
        Примерно каждые пятьсот метров попадались арки. Некоторые были закрыты решётками, то ли не желая впускать незваных гостей, то ли наоборот, не желая выпустить то, что находится внутри. И по тому, какие звуки доносились из-за решёток, я склонялся к последнему варианту.
        Туннель вывел нас в верхнюю точку зала, похожего на амфитеатр. Десятки полукруглых трибун опускались вниз к ровной площадке. Всё это подсвечивалось разноцветными сполохами. Красными и синими. Я пригляделся и увидел застывшую в полутора метрах от пола Печать. Именно она давала переменчивый свет. Помимо этого вокруг Печати светился магический щит. По насыщенности можно было понять, что он как минимум превосходит многое из того, что мне доводилось видеть ранее, а скорее всего является непреодолимым для обычного смертного.
        - Спускаемся, - тихо сказал я.
        Пролёт за пролётом мы спускались всё ниже, к ровной площадке, в центре, которой застыла Печать.
        - Всё дальше нам идти не стоит, - сказал Виктус и придержал Зеру, чтобы та оставалась на месте, - Не передумал? - спросил он, заглядывая мне в глаза.
        - Нет! Попробуем, - мне вдруг стало интересно. Получиться или нет?
        - Ты понимаешь, чем это может тебе грозить? - заламывая пальцы на руках спросила Зера.
        От одного до десяти уровней и сутки на перерождение, но не говорить же об этом местным…
        - Вполне, - ответил я, и послал ей улыбку, стараясь слегка подбодрить.
        - А вы вообще в курсе, что это за артефакт? Зачем он нужен и кто внутри? - спросил я, стараясь понять, что эта парочка вообще знает о Печатях.
        - Там кто-то внутри? - тут же сделала стойку Зера.
        - Предположил, - соврал я. Выдавать подобную информацию я не собирался. Для собственной же безопасности…
        Виктус с подозрением посмотрел на меня. Я постарался ответить самым честным взглядом. Получилось? Нет? Поверил? Без разницы, пусть подозревает в чём угодно, мне было всё равно.
        - Подходим, пробуем и уходим, - сказал Виктус, - Почувствуешь, что не можешь продвинуться, разворачивайся, оно того не стоит…
        Я был более чем согласен с подобным подходом.
        Я направился прямиком к Печати. Не доходя до неё десяти шагов, я почувствовал сопротивление, как будто приходилось протискивать себя сквозь густое желе. Ещё через несколько шагов, кожа начала зудеть, с каждым пройденным сантиметром всё сильнее, пока зуд не перерос в нестерпимое жжение. Пришлось стиснуть зубы и на время отключиться от неприятных ощущений. Глаза тоже закрыл, так как пекли они значительно сильнее чем кожа.
        При этом ползунок здоровья оставался на месте, что придавало сил двигаться дальше.
        Оглянулся. Виктус и Зера застыли в нервном ожидании. Молодой архимаг переступал с ноги на ногу, и то и дело хмурился. Зера покусывала нижнюю губу.
        Шаг за шагом я продвигался вперёд. Жжение сменилось болью во всём теле. Но ещё я почувствовал, что мне рады. Помимо боли, Печать посылала мне волны дружелюбия, как верный пёс приветствует долго отсутствующего хозяина. Вряд ли заточённое внутри божество испытывает именно такие эмоции, но не разгневано и то хорошо.
        До Печати оставалось меньше пары шагов, и тут я остановился. Поняв, что смогу это сделать, подойти и вырвать её из кокона. А нужно ли мне это делать? По всей видимости, нет. Кому я сделаю добро? Едва знакомым Зере и Виктусу? Или возможно помогу жрецам Всеединого? Ни один из вариантов мне не нравился, кроме двух других. Первый, схватить Печать и забрать её себе, попутно устранив двух свидетелей. Либо оставить всё как есть.
        Последний меня устраивал больше всего. Не поверю, что Печать висит здесь просто так, скорее всего включился защитный механизм и ни маги ни жрецы не могут с этим ничего поделать. Всеединый может, но у сущностей подобного порядка время течёт не так как у обычных смертных. Год, два, десять. Для бессмертного существа миг, не более. Проще немного подождать и положиться на то, что Печать так и продолжить висеть в воздухе, не подпуская никого к себе, чем действовать самому.
        Удовлетворённый подобной отсрочкой, я изобразил безуспешные попытки пробиться дальше, после чего отступил.
        - Не могу… - с печалью в голосе пробормотал я.
        - Жаль, в какой-то момент я подумала, что у тебя получиться, может, отдохнёшь немного и попробуешь вновь? - спросил Зера.
        - Нет, не хочу сгореть… - ответил я.
        - В любом случае между тобой и артефактом существует некая связь. Никто до тебя не смог преодолеть и первый слой, ты же подобрался вплотную… - сказал Виктус. Он пытался изобразить равнодушие, но в глубине глаз я видел недоверие.
        Не поверил, понял я. Пока у него нет доказательств, он будет молчать. Учитывая ещё и тот факт, что наше путешествие в подземелье не было до конца законным.
        Мне же данная авантюра помогла, тем, что я выяснил ещё одно местонахождение Печати и если повезёт, то она может находиться здесь ещё долго. Не знаю насколько мне поможет это знание в будущем, но лишним оно не будет точно. Особенно, если Ласка сможет вернуть потерянные Печати верити…
        - Возвращаемся, - сказала Зера, со вздохом разочарования.
        Плестись обратно пришлось значительно дольше, чем добираться до Печати. Лабиринт сменился едва обработанными пещерами, без намёка на освещение. Вой стражей тоже не долетал до наших ушей. Выбрались мы уже вечером и за городом. Уставшие, грязные, как сотня шахтёров, но довольные вновь вдохнуть свежий воздух. Вернувшись в кабинет архимага, он сказал:
        - Жаль, что ничего не получилось. Я надеялся на другой результат, - с грустью проговорил он, - Но могу сказать твёрдо, у тебя есть мой голос в поддержку строительства новой Академии, если ты согласишься на мои условия. Но и без императора не обойтись, поэтому реши сначала вопрос с ним.
        - Это вы о чём? - переспросила Зера.
        Я понял, что за всё время, что мы блуждали по подземельям, мы с Виктусом так и не затронули тему Академии. Пришлось вводить в курс дела и Зеру, что отняло ещё немного времени.
        - Можешь считать, что у тебя два голоса, - уверенно заявила она.
        Виктус удивлённо вскинул бровь.
        - И кто же проголосует? Или надеешься, занять чьё-то место? - с интересом поглядывая на подругу, спросил Виктус.
        - Нет, я в этот клопятник ни ногой. Что же до голоса, то проголосует Архивариус Блак, - ответила она, - Есть у него огро-о-о-омный должок передо мной…
        Виктус нахмурился и пробурчал себе под нос.
        - Старый развратник…
        Зера услышавшая это залилась краской.
        - Эй, эй, это не то, что ты подумал… - в негодовании выкрикнула Зера, - Скажем так, у него есть потребности, а у меня нужные зелья.
        Улыбка Зеры светилась ехидством.
        - Понял, - усмехнулся Виктус.
        - Значит два голоса есть. Хорошо, - сказал я, - А сколько всего магов входят в Конклав?
        - Тридцать три, - не задумываясь ответила Зера.
        Я с трудом сдержался, чтобы не выругаться. Ха, два голоса это ничто на фоне общего количестве голосующих. Нужно ещё как минимум ещё пятнадцать. Теперь понятно, почему без протекции императора ничего не получится. Да и с ней не факт…
        - Примерно треть всегда находится в отъезде, так что по факту меньше. Тебе потребуется десять двенадцать голосов, два из которых у тебя уже есть - тут же исправилась Зера, увидев мою реакцию.
        - Это… решаемо… возможно… - ответил я.
        Прежде чем распрощаться, мы договорились, что через пару дней встретимся во дворце, в выделенном моей команде крыле и обсудим ещё пару моментов.
        На выходе из Магикума меня никто не ожидал. Шай упорхнула в реал, о чём написала во время моих блужданий по катакомбам, Эя отправилась по своим делам, устав ожидать меня, о чём поведал услужливый привратник.
        Вернувшись во дворец, я застал лишь пару человек. Большинство собрались внизу в небольшом дворике и проводили спарринги, оттачивая мастерство. Взвесив, хочется ли мне присоединиться к забаве, понял, что нет. Вместо этого отправился спать, на завтра запланирована ещё уйма дел.
        Следующие несколько дней прошли в бесконечных метаниях между гильдиями. В какой-то момент, я понял, что пора составлять список и действовать согласно него, так как в голове царила каша из разговоров, обещаний и увещеваний.
        Гильдия бойцов требовала построить себе арену с десятком сопутствующих зданий, выделить ежемесячный бюджет на дела гильдии. Друиды, будь они неладны, выделить им целый лес размером не меньше чем двадцать на десять километров. Гильдия архитекторов, требовала деньги на постройку зданий по их проектам. Всего не упомнить, но если удастся переманить к себе хотя бы пару наставников, из тех с кем я успел поговорить, провинция получит дополнительный толчок в развитии.
        Побывали у нас в гостях и Зера с Виктусом.
        - В общем так, мы прощупали почву насчёт строительства новой академии среди тех кто скорее будет держать рот на замке, чем наоборот, - сказал Виктус.
        - И?
        - Особо негативных реакций не было, скорее осторожный интерес, не всем нравиться происходящее в Магикуме и многие хотели бы иметь альтернативу.
        - А как же другие академии? Если недовольны, почему не отправиться туда? - спросил я.
        - Не путай, это разные вещи. За те века, что прошли с их постройки там сформировался свой уклад, свои политические традиции, никто не захочет принимать в свою среду новичков, кем бы они ни были, хоть новичками, хоть архимагами. А вот новая академия в глуши это реальный шанс. Скажу больше, возможно получится обойтись и без согласия конклава, если дела пойдут совсем уж плохо. Архимаг Паркус, мой хороший знакомый и заодно главный артефактор Магикума, он очень заинтересовался твоим предложением и готов тебя поддержать.
        - А причём здесь артефакторика? - спросил я.
        Зера хмыкнула и пояснила.
        - А чем по-твоему является Академия, если не огромным артефактом, способным, фокусировать и накапливать энергию мира? Внутреннее убранство это лишь антураж для непосвящённых. Мишура брошенная в глаза, впечатлительным крестьянам. Именно огромный магический резерв способный поддерживать магов и является сердцем академии. И никто кроме как артефакторов не сможет связать всю систему воедино. Один у нас уже есть…
        Я задумался, а ведь действительно может получиться, но при таком варианте я наверняка испорчу отношения с Магикумом, а это не та организация с которой можно шутить.
        - Пойдём пока по изначальному плану, а после встречи с императором решим, как поступить.
        Зера и Виктус удалились, их место заняла Эя, плюхнувшаяся на диван. Она сдула мешающую прядь волос в сторону и сказала:
        - Скучно! Пошли разомнёмся, я видела внизу замечательную тренировочную площадку…
        Глава 26
        Прежде чем ответить я прикинул, хватит ли у меня времени и не пора ли срываться на очередные переговоры. Нет. До ближайшей встречи с гильдией кожевников ещё пара часов, так, что можно и размяться.
        - Пойдём, - ответил я.
        Пока мы спускались вниз, к нам присоединилась Шай.
        - Куда идёте? - сияя улыбкой, спросила она.
        В последнее время настроение у Кати значительно улучшилось. И способствовало этому удачные переговоры в Банке Эллирии, где ей удалось выбить кредит в восемьсот миллионов золотом для Злыдней, и ещё триста на свои с Ингом проекты, под заставу всех полученных в будущем грифонов. Пока не расчитаемся естественно. А ещё, по отрывочным фразам, я понял, что Катя начала массово скупать виноградники у местных, расставляя там своих людей.
        Формально эти новички входили в состав клана, но подчинялись напрямую Кате и Максу, по той причине, что именно они платили им зарплату из своих денег. Реальных денег. И ставили их присматривать и вести новые проекты.
        Только сейчас я начал понимать, что всё это были не шутки. Макс с Катей, действительно, нацелены на взять под контроль перспективное направление. От этого выигрывали и Злыдни, которые будут получать небольшой процент за силовое прикрытие, которое мы уж худо - бедно можем предоставить и сейчас, дальше - больше.
        - Решили размяться, - спокойно ответила Эя. Несмотря на всё Эя, всегда, с подчёркнутым уважением, общалась с Шай. Что для дроу редкость.
        - Отлично я с вами, - подумав, сказала Шай.
        - Посмотреть или размяться? - спросил я.
        Шай задумалась.
        - Пожалуй, тоже поучаствую. Эя составишь компанию? - сказала Шай.
        - Э-э-э, да, конечно, - с некоторой заминкой ответила дроу.
        На месте Эи я бы тоже растерялся. Шай никогда не участвовала в подобных мероприятиях, даже сторонилась их. Сейчас она решила изменить своей позиции. Интересно почему?
        - Уверена? - переспросил я. Так как переживал за Катю. Эя тот ещё мясник с запредельным уровнем и невероятным опытом. Шай вряд ли может полноценно противостоять бойцу такого уровня, но ведь на что-то она рассчитывает…
        - Да, - легко согласилась Шай, - У меня наконец дошли руки до собственного прогресса и я думаю, что смогу удивить, так что да, поучаствую. Но только вмести с вот этим малышом.
        Шай достала Кристалл и подбросила его в воздухе. За это время я научился определять наполненность артефакта даже по виду. Это легко, чем больше размер самой стекляшки, тем больше в нём энергии. Сейчас же он был размером с большой апельсин. Синий, продолговатый, с острыми краями. Это означало, что Шай может не беспокоиться о манне во время боя.
        - Легко, - согласилась Эя.
        Площадка не пустовала. На ней в тренировочных боях сходились сокланы с имперскими гвардейцами. Кто выигрывал больше, кто меньше мне было неизвестно, но по тому, с каким азартом горели глаза у обеих сторон, можно легко догадаться, что итог каждой схватки спрогнозировать как минимум трудно.
        Последняя пара бойцов закончила бой и покинула импровизированную арену.
        - Уступите дамам место? - спросила Эя, шелестящим словно у змеи голосом. Каждая бой действовал на неё словно наркотик, она полностью отдавалась сражению и выходила из него с улыбкой сумасшедшего, чем немало пугало неподготовленных к подобному зрелищу новичков. Шай наоборот, казалась сдержанной и отстранённой. Я подмигнул ей, давая понять, на чей стороне мои симпатии.
        Это не укрылось от Эи, которая едва заметно скривилась и отошла в другой конец утоптанного, неровного полукруга.
        - Готова, подруга? - спросила Шай.
        Эя едва заметно кивнула. Кто-то из гвардейцев ударил в гонг и схватка началась.
        Эя, со стремительностью чёрной пантеры, бросилась вперёд. Чёрные кинжалы блестели на солнце. Волосы дёрнулись назад, под действием стремительно напирающего воздуха. Шай вскинула руку, и площадку затопило мерцающими сполохами. Они собрались вокруг Кати, образовав солнечный хоровод.
        Эя кинулась и попыталась вонзить кинжала в Шай, но, вскрикнув, отлетела обратно. Полоска манны Шай стремительно уменьшилась и это несмотря на то, что девушка перескочила двухсотый уровень и в скором времени собиралась разменять и четвёртый десяток.
        Дроу сверкнула глазами, лицо исказила злая ухмылка. Эя внезапно высоко подбросила кинжалы вверх и за то время, что они падали успела швырнуть в Шай несколько сгустков тьмы. Те извивались словно живое существо и соприкоснувшись с магическим щитом оплели его чёрными кляксами, не спешащими падать на землю.
        Повалил едкий дым, тут же заполонивший всю площадку. Мана Шай совершила скачок, упав до нуля. Там где другой маг уже сдался, не имея возможности обороняться, Катя лишь улыбнулась. Кристалл давал ей безграничную манну в пределах поединка один на один.
        Чёрные капли растаяли, оставив после себя едкий, чёрный дым. Эя кружилась, рядом нанося десятки быстрых ударов по магическому щиту. Поняв, что это не имеет смысла, она отскочила назад. Кинжалы окутались уже знакомым чёрным дымом. Вот теперь эльфийка настроена серьёзно, проверив противника и догадавшись, что он не уступает ей, она решила действовать в полную силу.
        Неожиданно Шай сбросила круговую защиту. Вслед за этим её тело окуталось полупрозрачными, золотистыми латами, из ладоней вверх вырвались два узких плазменных клинка.
        - Это уже интересно! - сказала Эя.
        - Это только начало, - парировала Шай.
        И действительно, как только Эя приблизилась для удара, силуэт Шай сжался в маленькую точку, не больше спичечной головки и с хлопком пропал. В тот же момент она оказалась за спиной дроу.
        Выпад в голову. Эя успевает среагировать, отскакивает назад.
        - Неплохо, но в эту игру можно играть и вдвоём, - Эя окуталась чёрным дымом и пропала. Шай сделала, то же самое. Над площадкой повис гул от десятков микропорталов, отдаваясь звоном в ушах. Но я видел, что опыт Эи перевешивает новые способности Шай. Несколько раз Катя лишь чудом успевала уйти от неминуемого удара.
        - А что ты скажешь на это? - сказала Шай остановившись.
        По бокам от неё выросли два двухметровых силуэта воинов, полностью сотканных из золотых магических линий. В руках они сжимали полуторные мечи, по-другому именуемые - бастарды.
        - Скажу, что хорошо, но мало, чтобы меня остановить, - оскалилась дроу.
        Эя сама стала похожа на сгусток тьмы, её движения за секунду многократно ускорились. Рывок, и первый воин рассыпается горкой искрящейся пыли, секунда и второй падает рядом, Шай попыталась нанести удар, но Эя с лёгкостью, можно сказать играя, ушла в сторону.
        Катя телепортировалась на пару метров в сторону, но как мне показалось, Эя уже знала, куда именно она перенесётся. Послышался лёгкий вскрик, едва не заставивший меня сорваться вперёд. Усилием воли я заставил себя остаться на месте.
        Шай лежит на земле, а Эя прижимает клинок к её горлу. Одно движение и бой окончиться далеко не по очкам.
        Дроу пару секунд буравила Шай взглядом, после чего спрятала кинжалы и протянула руку, помогая противнице встать.
        - Это было… неплохо, но тебе ещё нужно учиться, - сказала Эя, на удивление мягко, а не так как обычно разговоривала со мной во время тренировок.
        Шай, слегка расстроенная проигрышем, ответила:
        - Ещё бы найти достойного учителя…
        Я сдержал улыбку. Теперь мне стало понятно, зачем Катя вязалась в эту дуэль. Она не хвасталась своими новыми возможностями, а хотела, чтобы Эя взялась за её обучение.
        - Хм, - ухмыльнулась дроу, - Могла бы просто спросить.
        Интеллектом Эи руководил далеко не простой ИИ и подобное он раскалывал на раз.
        - Хорошо, каждый день по три тренировки, а дальше посмотрим, - сказала Эя.
        Я мысленно пожелал Шай удачи, зная как это нелегко, стать учеником дроу. Требовательность, иногда доходящая до жестокости, вечные придирки, боль и унижения. Всё это и много другого ожидают Катю на её пути…
        У меня остался только один вопрос.
        - Зачем? - спросил я, когда Шай вышла из круга.
        - Если всё получиться, то Кристалл больше не будет принадлежать мне и уже сейчас стоит задуматься о том, как мне быть дальше. Лекарь это хорошо и благородно, но я должна и сама научиться за себя постоять.
        - Зачем? - ещё раз повторил я, - Есть я, есть Инг, и тысячи Злыдней, готовые прийти на помощь в любую секунду.
        - Всё это так… - Шай задумалась, - понимаешь, помимо дружеского плеча существует ещё такая вещь, как самоощущение. Это когда ты уверен, что можешь справиться со многим и сам. Это даёт уверенность в себе, в своих силах, позволяя рассчитывать только на себя. Мне трудно это объяснить, просто представь, что у тебя забрали твои клинки, какое будет ощущение?
        Секунду подумав, ответил:
        - Как будто голый.
        - Вот, значит ты понимаешь, о чём я. В моём случае, вместо клинков выступает Кристалл и я готова пойти на многое, чтобы не чувствовать себя голой.
        - Понимаю.
        - К тому же именно твоя потеря класса и натолкнула меня на мысль, что можно попробовать совместить магию и ближний бой. При этом последний придётся выучить без костылей системы. Самостоятельно. Как сделал это ты.
        - Ты понимаешь, что поломаешь себе прокачку, если у тебя не получиться?
        На это Шай ничего не ответила, а просто переслала мне комплект новых вещей. Я мысленно присвистнул. Все вещи максимально возможного качества. Легендарного. Причём подобрано всё для гибрида бойца и мага. Бонусы к характеристикам на Силу, Ловкость, Выносливость, при этом все дополнительные плюшки заточены на мага. В том числе и уникальные. Такие как вызов призрачных воинов, коих я уже успел увидеть или дополнительное хранилище маны. Не такое большое как Кристо оно почти утраивало количество энергии.
        Даже по первым прикидкам, Шай вложила в вещи баснословные деньги, ибо достать подобное без аукциона невозможно. Нет, у нас времени месяцами зачищать подземелья или искать редкие ресурсы на крафт. У новичков клана - да, но не у десятка людей, стоящих на верхушке. Мне трудно было представить, как это всё будет работать вместе, но уверен, что Шай просчитала варианты и сочла риск приемлемым. Кое - какое успокоение приносила схватка с Эей и то сколько Катя смогла продержаться.
        Следующий поединок состоялся через пару минут. Эя и я. Что сказать, меня три раза подряд переиграли. Дроу это не полудикий орк. За ней чувствовалась школа и многолетнее оттачивание мастерства, а не грубая, необузданная сила. Раз за разом я падал на землю, но тут же подхватывался и дрался дальше. До рези в глазах, до боли в израненном теле.
        Но так ни разу и не выиграл.
        - Тренируйся ещё меньше и скоро не сможешь выхватить клинки из ножен, чтобы не отрезать себе кое - что нужное… - грубо заявила Эя.
        Мой результат раздосадовал дроу. Она считала себя моей наставницей… и не без оснований. Поэтому и злилась.
        - Победитель Ыхлага, великий воитель, тфу, - Эя сплюнула на землю, - В общем так, Рэй, это снова никуда не годится. С завтрашнего дня переноси все свои дела, оставь только встречу с императором, будем тренировать тебя и Шай. Возьмусь за вас всерьёз.
        Я мысленно скривился, то как учит Эя уже вошло в притчу в клане, и ждать пощады от этой хрупкой девушки пощады не стоит. Часто она переплёвывала даже Терро.
        Началась рутина, в ожидании встречи. Каждый день я и Шай тренировались до изнеможения. Бесконечные спарринги, растяжки, выполнение акробатических трюков. И если я оказался привыкший к подобным издевательствам, то Шай приходилось хуже. Не один и не два раза мне приходилось тащить её на себе в нашу комнату, так как её ноги уже не могли ступить и шага.
        - Я так понимаю просить тебя остановиться бессмысленно? - спросил я, опуская обессиленную Шай на кровать.
        - Не стоит, перетерплю, тем более уже появились первые результаты.
        С этим я спорить не собирался. У Шай действительно начало получаться. Странная смесь клирики и бойца сплелась в странном симбиозе. Там где не хватало скорости или умения, она компенсировала умениями. Да и два магических клинка, словно плазменные горелки наносили страшный урон.
        Также наши забеги по наставникам принесли первые результаты. Нам совместно с Шай удалось уговорить, подкупить или надавить на десяток наставников, чтобы те открыли школы у нас. В основном речь шла о непопулярных направлениях, таких как воры, друиды, некроманты, но даже так это неплохой улов, не такой большой, как планировалось, ибо только боевых классов в Эллирии насчитывалось за сотню, крафтеров и того больше.
        Когда мы отдыхали после очередной тренировки и выслушивали подначки Эи, в общий зал вошёл знакомый гвардеец, который провожал нас в крыло в первый день. Лёгкий полупоклон, показывающий, что гвардия императора не привыкла гнуть спины даже перед наместниками.
        - Добрый день! - сказал он, - Его императорское величество, ожидает вас через два часа в малом кабинете. Прошу привести себя в порядок и подготовиться к встрече. Как будете готовы, спускайтесь вниз, я буду ждать на выходе из крыла. Сопровожу до места встречи. Оружие брать запрещено.
        Тон гвардейца оставался сухим и деловитым.
        - Почему? - спросил я.
        - Разное бывает, - на этот раз на лице гвардейца мелькнула полуусмешка.
        - Я могу взять с собой своих людей? - спросил я. Мне бы не помешало присутствие Шай и Эи во время этих переговоров. Даже молчаливое.
        - Нет, протоколом это не предусмотрено, - отчеканил гвардеец.
        Когда он удалился, подошла Шай и спросила:
        - Готов?
        - Не знаю, - честно ответил я, - Мне трудно представить, как пойдёт разговор и что меня ждёт, всё слишком запутано.
        На то чтобы привести себя в порядок много времени не ушло. Переодеться в приготовленный заранее костюм, пригладить ёжик волос и готово.
        - Главное не горячись, - Шай подошла и поправила ворот дорогого камзола.
        - Постараюсь, - и, не дожидаясь окончания отведённого мне срока, вышел на улицу, где меня уже ждал знакомый капитан и шестеро гвардейцев с хмурыми лицами.
        - Конвой, чтобы не сбежал? - хмыкнул я.
        - Это зависит от того, чем закончатся переговоры с императором, сейчас же это дань уважения. Многие из нас слышали о набеге орков и насколько я слышал, многие южные провинции объявили о сборе ополчения, не ожидая, что только что заселённая провинция сможет дать отпор Орде, так, что среди южных княжеств у вас много поклонников. Так же как и среди обычных воинов.
        Я промолчал. Приятно, но это ничего мне не даёт, как известно: «Ранее оказанная услуга, ничего не стоит», и уж тем более ничего не стоит в политических играх. Не уверен, что даже соседи сильно обрадовались такому исходу, желая пограбить на костях разрушенного соседа, либо присвоить себе лавры победителя ослабленной Орды.
        Мимо мелькали коридоры, залы, но я не обращал внимание на убранство и на встречающихся по дороге людей. Всё больше на меня давило предчувствие, чего-то нехорошего, отчего по спине то и дело пробегали мурашки.
        - Мы останемся здесь и сопроводим обратно когда аудиенция подойдёт к концу, - сказал гвардеец, когда мы остановились у входа в длинный коридор, по бокам которого, статуями застыли десятки гвардейцев в золочёных доспехах с алебардами в руках.
        Стояли они столь неподвижно, что казались статуями. Я посмотрел на знакомого гвардейца, кивнул и направился в сторону массивных дверей. Тридцать метров, показались мне километром, каждую секунду я ожидал, что массивное оружие телохранителей императора со свистом рассечёт воздух и обрушится мне на голову. Глупое ощущения, я понимал, что этого не будет, но мысли не оставляли меня все те десять секунд, что я пересекал коридор.
        Услужливый гвардеец распахнул дверь, когда я приблизился и громким, хорошо поставленным голосом сказал:
        - Наместник Рэй ар Верити прибыл для аудиенции.
        - Пусть заходит, - послышался спокойный голос, в котором было невозможно уловить и тень эмоций.
        Я вошёл в комнату, которая оказалась совсем крошечной, на фоне грандиозных залов дворца. Метров пять в ширину и чуть больше в длину. Массивная деревянная мебель, позолота, несколько полок под потолок, они была забиты книгами. И самое главное, две фигуры в креслах напротив потрескивающего камина.
        Император северной империи и Ткущая - императрица дроу.
        Императора я уже видел. Один раз издалека и ещё один мы общались один на один. За прошедшее время мало что изменилось. Мужчина лет сорока с идеально красивым лицом и тонкими, злыми губами. Атлетическое сложение и короткий воинский ежик волос. Он производил приятное впечатление, если бы не взгляд, пробирающий до костей.
        Дроу выглядела миловидной женщиной с длинными чёрными волосами. Можно было бы назвать её красивой, если бы не её взгляд. Он буквально сочился ядом и желанием вздёрнуть меня на дыбе, параллельно подвергнув ещё сотне других наказаний.
        Мысленно выдохнул. Переговоры не будут простыми, это точно.
        Император перевёл на меня взгляд:
        - Присаживайся, - он указал на два свободных кресла.
        Выбор пал на то, что было ближе к императору Северной империи. Не садиться же мне с этой разъяренной фурией, готовой разорвать меня на куски, причём самым болезненным из возможных способов.
        Император усмехнулся, осознав мои муки выбора. Первые полчаса разговор не касался острых тем. Меня засыпали вопросами о набеге орков, о том как продвигается восстановление провинции и о множестве других, более мелких дел. Ткущая, рассказала несколько историй своего народа. Обе оказались донельзя кровавыми, при этом она многообещающе посматривала на меня.
        Император как хозяин кабинета, позвал слуг, которые наполнили бокалы изумительным ягодным вином. В какой-то момент всё изменилось, на меня дыхнуло могильным холодом.
        - Знаешь о чём мы разговаривали до твоего появления? - спросил император.
        - Мне трудно предположить, о чём могут разговаривать столь высоко стоящие особы, - как можно более спокойно сказал я.
        - Тогда слушай…
        ОТ АВТОРА:
        Приключения Рэя продолжаются: 174388174388(174388)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к