Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Родин Евгений: " Летучий Голландец " - читать онлайн

Сохранить .
Летучий голландец Евгений Андреевич Родин
        Андрей Соколов - ветеран войны, между Земной Федерацией и Альянсом свободных систем. После поражения Альянса в войне, Андрей подался на вольные хлеба и сколотил команду единомышленников, став космическим пиратом. В определенный момент, герой будет втянут в круговорот событий, итогом которых станет изменение текущих устоев в обитаемой части галактики.
        Летучий голландец
        ПРОЛОГ
        Тонкий аромат сигары приятно щекотал ноздри. Андрей Соколов не курил, но со временем, служба в ВКС Альянса на борту фрегата «Сухов» внесла свои коррективы, и он привык к аромату сигар капитана Неверина. Вот и сейчас войдя в каюту, Андрей украдкой улыбнулся, уловив знакомый аромат. Неверин сидел в кресле и задумчиво смотрел в иллюминатор, где звено «Фантомов» отрабатывало стандартные маневры, уклонялись от невидимых целей, заходили на атаку, проводили учебные стрельбы по тренировочным целям. Тлеющая сигара лежала на краю пепельницы практически нетронутая, и Андрей подумал, что, наверное, капитан и сам не курит. Лишь наслаждается тонким ароматом сигар, которые, как поговаривали, ему подарил знакомый адмирал. Услышав шаги, Неверин повернул голову и посмотрел на молодого офицера. Андрей тут же вытянулся по стойке смирно.
        - Здравия желаю, коммандер, - обратился он по уставу.
        - Вольно, лейтенант, - капитан улыбнулся и кивком указал на кресло, напротив.
        - Что-то случилось? - нотка обеспокоенности в голосе капитана не ускользнула от Андрея.
        - Разведчики не вернулись в срок. На связь не выходят и сигнал от них не поступает. - капитан вздохнул, и снова посмотрел в иллюминатор. "Фантомы" возвращались, сформировав походный строй. - Из штаба флота пришло донесение усилить боевую готовность.
        - Офицеры поговаривают, что мы готовимся к войне с Федерацией. - Андрей кивнул словам капитана. Он слышал множество слухов о готовящейся военной компании. Войска Федерации уже третий месяц усиленно тренировались, проводились массовые военные учения, стрельбы. Десант отрабатывал высадку на космические и планетарные объекты. Разведка Альянса в свою очередь, уже некоторое время собирала информацию о действиях потенциального противника.
        - Проблема в том, что Федерация к ней уже готова, - тихий голос капитана, заставил молодого лейтенанта вздрогнуть, - я до сих пор с дрожью вспоминаю конфликт у Беты Хокинга.
        - Я читал об этом. Пограничный конфликт, закончившийся боестолкновением. - проговорил Андрей
        - Одно дело читать, и совсем другое - быть в его эпицентре. Я видел людей, погибших и еще живых, барахтающихся в вакууме, мертвые остовы кораблей. А потом федералы применили "Затмение", - капитан замолчал.
        "Затмение" было разработано за полгода до конфликта у Беты. Оружие, способное распылять целые звездные системы, по сути, представляющее собой генератор темной материи, установленный на боевом линкоре Федерации - "Техас". Черная дыра образовалась посреди воюющих флотов. Катастрофа повлекла за собой жертвы среди обеих флотилий, и лишь четырем кораблям удалось ускользнуть от гравитационной воронки черной дыры: "Техас" тут же сделал бросок, оставив фрегат "Вашингтон", корабль Федерации, и два корабля альянса: корвет "Тянь" и линкор, класса "Победоносец" - "Летучий голландец". Неверин, служил на "Тяне", под командованием капитана Чана, и именно он, после попадания и смерти капитана, которого буквально выбросило в космос, в результате разгерметизации, вывел корабль из боя, приняв на себя командование. Поврежденный корвет в отчаянии посылал сигнал "СОС", когда по правому борту наблюдатели увидели фрегат Федерации, который уже разворачивал импульсные батареи. Внезапно защитные экраны фрегата мигнули яркой вспышкой попадания и погасли. Между поврежденным корветом и фрегатом появился "Голландец", по всем
каналам передавая капитану фрегата сложить оружие, под угрозой уничтожения. Систему корабли Альянса покинули вместе, а Неверин навсегда проникся благодарностью к капитану "Голландца".
        - Это ужасно - пробормотал Андрей, - столько людей погибло и ради чего.
        - Политика запугивания, феды просто показали свою силу, лейтенант, - капитан задумчиво постучал пальцами по столешнице, подняв взгляд на Андрея - Я позвал тебя, чтобы ты выполнил одно поручение.
        - Я готов, коммандер - Андрей кивнул. Капитан улыбнулся, глядя на молодого лейтенанта.
        - Связь с разведгруппой "Стрижей" пропала около крайней планеты в этой звездной системы. Это пограничные территории, так что случиться могло что угодно. Очень надеюсь, что это простые неполадки. Я хочу, чтобы ты взял канонерку и звено "Фантомов" в качестве прикрытия. Найди разведгруппу и выясни причины потери связи.
        - Так точно, коммандер. - Андрей поднялся с кресла и вытянулся по стойке смирно.
        - Свободен, лейтенант. Удачи. - Неверин вновь повернулся к иллюминатору и вздохнул, глядя во мрак космоса.
        ***
        Звено штурмовиков вылетело из ангара и покинуло силовое поле «Сухова». Вслед за ними ангар покинула канонерка класса «Сайга». Хищные обводы корпуса скрывали три импульсных турели, на выдвижных башенках, и ракетные установки, а двигатели при полной нагрузке могли догнать даже федеральный истребитель. Андрей любил этот корабль. Небольшая команда не позволяла умереть со скуки во время долгих бросков, а мощные щиты и отличное вооружение позволяли вести бой на равных с целой эскадрильей вражеских истребителей. Удобно устроившись в кресле, Андрей вбивал тактические данные о задании в бортовой журнал. Пилот повернулся к нему и едва заметно кивнул.
        - Орлы выстроились позади нас, мы готовы к ускорению, - глухой голос из-за непроницаемого шлема с нейродисплеем, резанул по ушам.
        - Хорошо, выводи нас на дистанцию броска, - Андрей переключил интерком, - Орел один, как понял?
        - Вас понял, командир, - командир звена "Фантомов" выстроил звено клином позади канонерки, соблюдая интервал дистанцию безопасного броска.
        - Бросок через три, два, один, - Лейтенант кивнул пилоту, - пуск!
        Двигатели канонерки осветились ярче обычного, и корабль резко ускорившись, нырнул в подпространство. Штурмовики нырнули в след броска, следуя за "Сайгой". Подпространство было черным. Это не было преувеличением, казалось, за иллюминатором нет абсолютно ничего, ни малейшего просвета, ни звезды, ни даже мельчайшей частица света, словно корабль накрыт черным матовым саваном. Андрей не представлял, какого пилотам одноместных "Фантомов", которые летели следом. Во время броска между кораблями не было радиосвязи, и визуального контакта. Среди солдат и пилотов ходили легенды о кораблях, которые потерялись в подпространстве. Поговаривали, что если прислушаться к переборкам во время броска, можно услышать голоса тех, кто не вернулся из прыжка. Разумеется, научные изыскания в этой области не дали ничего, и это списывалось на звуковые галлюцинации.
        Ткань пространства пошла рябью, и канонерка вывалилась в реальный космос, за ней тут же вынырнули штурмовики прикрытия. "Фантомы" выстроились в боевой порядок и полетели вперед, сканируя пространство на предмет аномалий и сигналов бедствия. Пилот вел канонерку следом. Андрей задумчиво потер подбородок, последние сообщения от "Стрижей" разведгруппы пришли отсюда. Он поднялся из командирского кресла и подошел к широкому обзорному экрану. Нахмурившись, он посмотрел на серый безжизненный шарик планеты.
        - Сканирование результатов не дало, командир, - пилот щелкнул клавишами на панели управления, - хотя, - он запнулся, - есть небольшой след в околопланетном пространстве.
        - Хм, подведи нас ближе. - Андрей щелкнул переключателем. - Орел один, следуйте за нами.
        - Вас понял, командир, - легкий статический шум исказил голос командира звена.
        Группа приблизилась к планете. Впереди на экране уже было видно причину искажений. Небольшой корабль класса "Стриж" безжизненно висел в пространстве. Правая плоскость корабля была оторвана, по всей поверхности корабли виднелись пробоины от импульсных попаданий. Сомнений не было, разведчики вступили в бой. Компьютер удаленно скачал информацию с черного ящика погибшего "Стрижа" и вывел ее на дисплей. Все верно, группу атаковали, когда они совершали облет системы, более дюжины целей зажали разведчиков в кольцо. Во время первой ракетной атаки разведгруппа потеряла командира, его напарника сбили в течении нескольких секунд. Пилот последнего разведчика повел корабль к планете, но его настигла ракета преследователя, а затем вражеский истребитель расстрелял обездвиженный разведчик. Тип кораблей противника был определен и вывелся внизу экрана. Андрея пробрал озноб, истребители, уничтожившие разведчиков, были "Скорпионами", федеральными перехватчиками малого радиуса действия.
        - Федералы?! - пилот неверяще уставился на монитор. - Почему они сбили наши корабли?
        - Слухи не врали. - еле слышно проговорил Андрей. - Нам немедленно нужно вернуться на "Сухов". Отправляй сообщение с тактическими данными.
        - Не могу! - пилот выругался, - командир нас глушат. Из-за планеты вышла группа целей. Пять целей опознаны как "Скорпионы", за ними идет фрегат класса "Резолют". Это Федералы, - в голосе у пилота появились панические нотки.
        - Красный лидер, срочно выстраивайтесь позади нас, немедленно совершаем бросок!
        - Командир, нам стоит поторопиться, - лидер звена, выстроил группу позади канонерки, пилот уже вбивал координаты. - Скорпы вышли на дистанцию ракетной атаки! Пуск! многочисленные пуски!
        - Бросок через три, два, один. Бросок! - Андрей буквально упал в кресло, когда резкое ускорение бросило корабль в подпространство.
        Канонерка нырнула в подпространство, штурмовики нырнули следом. Ракеты потоком прошли через то место, где только висела оперативная группа. "Скорпионы" перегруппировались и направились к фрегату, который уже открывал створки ангара. Приняв на борт перехватчики, фрегат вышел на дистанцию следа, и активировал системы броска. Пространство разверзлось, принимая в себя массивную тушу "Резолюта".
        Во время броска, Андрей пытался понять, как такое могло случиться. Федерация в одностороннем порядке нарушила мирный договор и вторглась в пространство Альянса. Не может быть, это обязано быть ошибкой. Ужасной ошибкой, но никак не войной. Но гадкий внутренний голос подсказывал, что это не было ошибкой. Это была спланированная атака. Андрей сжал подлокотники кресла, глядя в непроглядную тьму подпространства. Пилот нервно ерзал на кресле, несколько раз приходили канониры, спрашивали указания. Андрей каждый раз повторял заученную фразу, оставаться в полной боевой готовности. Мысли лихорадочно метались в его голове. Всё ли звено прыгнуло следом, преследуют ли их, и есть ли хоть один шанс, что они сумеют добраться до "Сухова" без боя. До выхода из броска оставалось несколько мгновений.
        Пространство пошло рябью, канонерка вывалилась из подпространства и тут же взяла ускорение, направляясь к висевшему впереди силуэту "Сухова". Штурмовики боевым порядком следовали за ней. Экран мигнул и вывел изображение взволнованного капитана Неверина.
        - Что случилось? Мы потеряли ваши сигналы с сенсоров дальнего радиуса, совсем как с разведгруппой.
        - Капитан, разведгруппу уничтожили силы Федерации, - проговорил Андрей, видя, как капитан изменился в лице.
        - Командир, искривление пространства позади нас! - Пилот, тут же развернул к Андрею изображение с задних камер корабля. Позади опергруппы в реальное пространство вывалился "Резолют".
        - Команде - полная боевая готовность! - командный рык Неверина раздался из интеркома. - "Фантомам" взлет.
        - Прорывайтесь к нам, мы вас прикроем. - ровный голос капитана вселил уверенность в сердце экипажа "Сайги" и в самого Андрея.
        Экран погас. "Сухов" уже выпускал звенья штурмовиков и разворачивал батареи в сторону противника. Равномерным светом засветились защитные поля "Резолюта". Федерал выпустил две эскадрильи "Скорпионов" и также подготовившись к бою, шел навстречу "Сухову". Фантомы красного звена присоединились к основной ударной группе штурмовиков, Андрей приказал встать в строй ударной группировки. Для победы им понадобится вся огневая мощь, каждый корабль и каждый человек. Звенья "Фантомов", выстроились для нанесения ракетной атаки. Ракетный блоки выдвинулись на позиции, и штурмовики начали ракетную атаку, каждое звено, выпустив по четыре ракеты, уходило вправо и делало еще один залп. Ракеты на полной скорости шли к "Скорпионам". Скорпы начали маневр уклонения, выпуская электронные контрмеры. Часть ракет сбилось с курса наведения, но несколько десятков ракет прорвались к перехватчикам и фрегату Федерации. "Скорпионы" пытались уйти от попадания, но ракета на подлете к цели активировала РЭБ, и системы перехватчиков сбоили, позволяя "умным" снарядам поразить цель. Яркие пятна взрывов распускались то тут, то там.
Штурмовики "Сухова", завершив ракетный обстрел, вступили в ближний бой.
        "Сухов" подойдя на дистанцию эффективного поражения, начал пушечный обстрел "Резолюта". Федерал, подставив под удар боковые щиты, развернул батареи импульсных пушек. Залп фрегата заставил "Сухов" содрогнуться. Щиты мигнули, но продолжали держаться. Тем временем, бой разгорелся с новой силой. "Сайга" летела сквозь формации противника. Импульсные пушки канонерки, выхватывали из боя вражеские перехватчики и превращали их в изорванные в клочки обломки. Андрей, проверив тактическую информацию, отдал приказ объединиться с ударной группой Синих, и совместно помочь "Сухову", атаковав вражеский фрегат. Звено штурмовиков выстроилось по бокам от канонерки, и группа на предельном ускорении полетела к "Резолюту".
        - Ракеты к бою! - Андрей выкрикивал приказы ровным командирским голосом.
        - Сайга, это Синий лидер, к ракетному удару готов.
        - Огонь! - по корпусу прошла дрожь. Ракетные установки канонерки сделали залп. С десяток ракет ушло навстречу фрегату Федерации.
        Штурмовики зашли на вираж и также совершили ракетный залп. Цепочки мощных взрывов сотрясли защитные поля фрегата, мгновенно перегрузив генератор поля. Щиты мигнули и погасли. В этот момент батареи "Сухова" начали методично обрабатывать борт "Резолюта", вырывая целые куски обшивки. Фрегат сотрясла серия взрывов, последний разнес в клочья командную рубку, "Резолют" потерял ход, а оставшиеся импульсные батареи замолчали от недостатка энергии. Штурмовики, ведомые "Сайгой" тут же совершили разворот и устремились в гущу боя, чтобы помочь товарищам добить оставшиеся силы Федерации.
        - Доложить о потерях, лейтенант, - изображение капитана Неверина появилось на тактическом дисплее.
        - Предварительно мы потеряли восемь "Фантомов", еще три висят и подают сигналы бедствия, потери противника составляют девяносто процентов. - Андрей устало сел в кресло и потер переносицу.
        - Вы поступили правильно, атаковав фрегат, это дало нам необходимое преимущество. Возвращайтесь на борт, и я жду от вас подробный рапорт о задании.
        - Так точно, коммандер. - Андрей кивнул. Экран погас, и он повернулся к пилоту, - веди нас к "Сухову".
        "Сайга" вышла из боя и полетела к фрегату. Последний перехватчик Федерации был сбит, и теперь штурмовики делали облет поля боя, ища выживших и помечая их электронными метками для спасателей. Андрей невидящими глазами смотрел на дисплей. Это был его первый бой и его одолевали сильные эмоции. Адреналин уходил, оставляя место усталости и странному чувству пустоты внутри. Неверин учил его оставлять эмоции в бою. Если командир запаникует, страх передастся всему экипажу, говаривал он, на тебе лежит ответственность не только за тебя, но и за жизни твоей команды. Андрей постарался расслабиться, но это плохо получалось. Руки предательски тряслись, и он нервно разминал ладони, стараясь успокоиться. "Сухов" уже занимал весь обзорный экран, и канонерка медленно подлетала к ангару. Внезапно зажглись сигналы тревоги, и запищал интерком.
        - Командир, возмущения подпространства! - пилот лихорадочно защелкал по клавишам тактического дисплея.
        Андрей посмотрел на обзорный экран и его пробрал озноб. В реальный космос вываливались тяжелые крейсеры, фрегаты и линкоры Федерации. Армада покидала подпространство и уже выпускала истребители, перехватчики и тяжелые бомбардировщики, разворачивая кластеры в сторону одинокого фрегата. Более ста тяжелых крейсеров, авианосцев и фрегатов. Пять громадных линкоров замыкали строй кораблей. Андрей нащупал кнопку пульта. Дисплей засветился, и на нем появилось изображение Неверина.
        - Лейтенант, немедленно уходите в бросок к ближайшей системе. Вам необходимо передать все данные о том, что здесь произошло, - капитан говорил быстро, попутно раздавая указания.
        - Коммандер, без вас мы не прыгнем.
        - Нет времени, лейтенант. Мы не успеем развернуться, ваш единственный шанс прорваться, если мы прикроем ваш отход. На вас теперь вся наша надежда, - он замолчал, - я не преувеличиваю Андрей. Удачи тебе.
        Экран погас, и Андрей молча кивнул пилоту. Пилот тут же вывел корабль за пределы поля фрегата и начал ускорение, уходя от "Сухова" к краю системы. Кластеры бомбардировщиков армады уже заходили на атаку. Штурмовики, старались прикрыть "Сухов", но были буквально сметены огнем перехватчиков, а тем временем бомбардировщики начали торпедирование. Защитные поля фрегата сотрясла череда мощных разрывов, из-за яркости вспышек, Андрей не увидел момент отключения поля, лишь то, что фрегат содрогнулся от прямых попаданий. В этот момент по фрегату ударила дальнобойная артиллерия линкоров Федерации. Корабль вспучило, и взрыв генератора поглотил "Сухов", на мгновение затмив собой даже свет местной звезды. Ноги Андрея подкосились, и он оперся на командирское кресло. Мысли метались в голове. Весь экипаж, более трехсот человек погиб, погиб Неверов, погибли пилоты, прикрывающие своих товарищей. Перехватчики уже набирали скорость и теперь догоняли "Сайгу". "Скорпионы" сделали ракетный залп, и сотни ракет устремились вдогонку за канонеркой.
        - Готовность к броску. Сто процентов, командир. Ракетный залп! Еще один! - пилот докладывал резко и отрывисто, почти не скрывая напряжения.
        - Уходим, быстрее. Бросок! - Андрей, сел в кресло и вцепился пальцами в подлокотники
        Канонерка резко ускорилась и нырнула в черное чрево подпространства. Ракеты детонировали буквально через мгновение после прыжка, яркой вспышкой засветив сенсоры перехватчиков. На "Сайге" царила тишина, канониры молча прокручивали в голове события последних минут, гибель друзей на "Сухове", яростный бой с силами Федерации, и лишь одна мысль была общей. Началась война.
        
        ЧАСТЬ
        I
        ГЛАВА 1.
        Глаза уже давно привыкли к темноте космоса. «Икар», технологически устаревшая канонерка времен гражданской войны, висел в пространстве, прикрытый гравитационным полем одной из лун Деймоса. Поглаживая подлокотники кресла, Андрей смотрел перед собой, в темную бесконечность, наполненную звездами. Он, по старой армейской привычке, коротко стриг свои каштановые волосы, не давая им отрастать. Но гражданка и новый образ жизни внесли свои коррективы, Андрей редко брился и отпустил короткую бородку. Он все также носил свой поношенный форменный китель, скорее как дань традициям, Альянсу и погибшим друзьям. Ожидание затягивалось, и Андрей нетерпеливо постукивал по, выполненным из красного дерева, подлокотникам. Наконец пространство впереди пошло рябью и из подпространства вынырнул крупный корабль. Транспортник, выключил генератор и включил субсветовые двигатели. Грузовоз направился к Деймосу, понемногу набирая скорость, эмблема корпорации «Софт» переливалась в отблесках местной звезды. Ухмыльнувшись, Андрей активировал терминал связи, по Икару разнесся его спокойный, с хрипотцой, голос бортинженера.
        - "Сапфир" уже здесь, У нас будет только одна попытка, к бою.
        Тонг, в прошлом служивший на одном из крейсеров Альянса в службе безопасности, устало потянулся и тихо ругнулся. Подтянувшись, держась за край койки, он спрыгнул на палубу и побежал в грузовой отсек, ощущая легкую дрожь пола. Возле грузового отсека Тонга уже встречал Алексей, его напарник в нелегкой работе - абордаже. Алексей во время войны был десантником и лично обучал молодого напарника азам кинжального боя в отсеках кораблей, а также грамотным приемам десантирования на корабли и поверхность планет. "Икар" оживал, мигали системные лампочки, и светились ровным светом мониторы. Защитный экран окружил корабль непроницаемым барьером, и Андрей, взявшись за штурвал, с улыбкой вывел корабль из под гравитационных аномалий луны. Корабль, набрав скорость, уже летел к грузовозу. "Сапфир" тут же активировал щит, и уже выдвигал оружейные башни, но старая канонерка, была старой и устаревшей только на вид. РЭБ импульс, направленный с "Икара", вырубил защитные системы грузовика, оставив их без кинетических барьеров. Башенки автоматических пушек, развернулись, ища цель, канониры "Сапфира" не собирались
сдаваться без боя, но Андрей и экипаж "Икара" на это и не рассчитывали. Канонерка сделала бочку, уходя из под огня, попутно расстреляв одну из башенок. Импульсные снаряды пробили корпус, и снаряды одной из турелей детонировали, разворотив защитную башенку.
        - Ария, начинай передавать им, чтобы они сдались, иначе мы будем вынуждены их сбить.
        - Капитан, а если они не сдадутся? - взволнованный голос помощницы и по совместительству медика на "Икаре", вызвал улыбку на лице капитана. Пацифистка в космосе - исчезающий вид.
        - Ну, скажем так, мы им намекнем, что это неразумно - Веселый тон капитана, и недовольное ворчание Арии, развеселили команду. Тонг с Алексеем, снаряженные в бронекостюмы с непрозрачными шлемами, уже готовились к выходу в грузовом отсеке. Переглянувшись, они сдержанно улыбнулись.
        Очередь оставшейся защитной турели, ударила в щит "Икара". Корабль тряхнуло, но Андрей умело вывел канонерку из под удара, и тут же нанес ответный удар, турель буквально срезало с корпуса, и вторичные взрывы вырубили основной силовой блок транспорта. "Сапфир" потерял тягу и лег в дрейф. "Икар" завершил маневр и, зайдя с тыла, расстрелял двигатели корабля.
        - Они сдаются, просят не стрелять по ним! - голос Арии, заставил капитана сдержанно улыбнуться.
        - Так, Тонг, Леха, вы готовы?
        - Завсегда, кэп
        - Отлично, начинаем. Груз, который нам нужен, промаркирован литерой "Сигма".
        "Икар" завис над грузовиком, и выдвинул якорные гарпуны, захваты выстрелили и прицепились к корпусу, притягивая канонерку к своей жертве. Состыковавшись, резаки проделали вход, и гофра перехода соединила два корабля. Тонг с Алексеем, со штурмовыми импульсными автоматами "Кот" наперевес, спрыгнули через люк внутрь транспорта.
        - Ария, передай команде - лежать и не рыпаться. Иначе им всем грозит искупаться в вакууме.
        - Передала - раздался недовольный голосок Арии.
        Алексей шел по грузовому отсеку "Сапфира", роскошь корпоративных транспортников удивляла бывшего десантника. Складывалось впечатление, что даже обычный грузовик в "Софте" оборудуют как прогулочный лайнер. Не хватало только стола с блэкджеком, да отсека полного стриптизёрш, хотя с чем черт не шутит, мало ли что тут спрятано в комнатах. Парень усмехнулся, и, завернув за очередные контейнеры, обнаружил нужный ящик.
        - Капитан, контейнер обнаружил, Тонг будет через полминуты, сказал - по нужде.
        - Давайте в темпе, на планете зашевелились. Федералы подняли по тревоге фрегат и эскадрилью перехватчиков, они уже идут к нам.
        - Принял, ну нам же не впервой, а?!
        Тонг выбежал из бокового коридора, засовывая в рюкзак дорогой голопроектор. На укоризненный взгляд, Алексея он лишь пожал плечами. Закрепив рукоятки антигравитационных креплений на контейнеры, они быстро двинулись к проделанной дыре в корпусе. Внезапно, корабль тряхнуло. И они повалились на пол.
        - Кэп, что происходит?
        - Команда решила поиграть, раз уж к ним летит помощь. Они сбили настройку системы и срезали наши тросы щитом. Но есть и хорошая новость, я думаю, выход есть. Через пролом в корпусе, на месте бывшей оружейной установки, я подхвачу вас. Но придется выйти за пределы щита и прогуляться в вакууме.
        - Поняли тебя, идем туда - Тонг выругался, и, переглянувшись с Алексеем, кивнул.
        Выйдя из грузового отсека, отряд попал в засаду. Работники "Софта" решили отбить груз, несколько охранников, вооруженные мелкокалиберными пистолетами-пулеметами, неожиданно открыли огонь. Тонг упал на палубу и перекатился за переборку. Алексей слабо застонал и прислонился спиной к контейнеру.
        - Леха, ты живой?
        - Зацепило немного, но жилет не пробило - парень вымученно улыбнулся, - кажется.
        - Проход к турели прямо за ними, придется пробиваться .
        Тонг высунулся из-за угла переборки и, вскинув импульсный автомат, дал короткую очередь. Один из охранников, схватился за простреленную ногу и выронил оружие. Погибать сотрудники корпорации явно не горели желанием, и, оттащив раненного, скрылись в ответвлении коридора. Алексей, выглянул и, осмотревшись, приподнялся.
        - Кажется, коридор чист, помоги мне. - Тонг поднял контейнер на руке, держась за рукоятки.
        - Слушай, а зачем тебе этот проектор? - Алексей, помог товарищу, и они двинулись дальше по коридору.
        - Всегда мечтал пересмотреть "Сагу о Левиафане" в голографии, - китаец хихикнул.
        Алексей, понимающе хмыкнув, выглянул из-за угла. Защитная перегородка перекрывала поврежденный отсек. Коридор был пуст, видимо охрана решила, что федералы и сами разберутся с пиратами. Пускай думают так и дальше. Подойдя к перегородке, Алексей опустил ящик на пол и стал активировать систему замкнутого дыхания, Тонг занялся тем же самым. Когда все было готово, он сбросил на тактической частоте короткое сообщение капитану: мы готовы.
        Фрегат набрал скорость и уже разворачивал в боевое положение батареи тепловых орудий. "Скорпионы" шли с ускорением, выдвигая ракетные установки, готовясь к залпу. Андрей осторожно подвел корабль к борту транспорта. На месте защитной турели зияла большая пробоина с рваными краями искореженного корпуса. Открыв боковой люк, Андрей активировал связь.
        - Давайте ребята, времени у вас только на одну попытку.
        Тонг открыл люк, и резкий перепад давления рванул их к дыре в обшивке, но они были к этому готовы и страховочные тросы, прикрепленные в коридоре, удержали их на месте. Осторожно отцепившись, они медленно толкнули контейнер к "Икару" и, держась за него, поплыли следом. В абсолютной тишине вакуума две фигуры в защитных комбинезонах выплыли за пределы корпуса транспортника, вслед за контейнером. Холод вакуума пробивался даже через защитные системы комбинезона, забрало гермошлема усиленно боролось с запотеванием. Алексей аккуратно подплывал к туше родного корабля. "Икар" завис на месте, ожидая десантную команду. Контейнер пересек границу гермостворки грузового отсека, следом внутрь залетели десантники. Андрей, тут же закрыл створки, и закачал в отсек воздух. Активация защитного поля, вырубила эффект невесомости и контейнер вместе с парнями повалился на пол.
        - Аккуратней, кэп, - весело протараторил Тонг. - Мы на борту!
        - Понял, отчаливаем ребята, - залихватский свист капитана, вызвал улыбки на лицах его команды, когда "Икар" рванул с места, набирая скорость.
        "Скорпионы" тут же начали маневр, стараясь зажать канонерку в клещи и расстрелять ее на дистанции клинча. Но Андрей был не из тех, кто сдавался без боя. Резко сделав бочку, "Икар" сделал ракетный залп, развернув ракетные установки в сторону нападающих. В результате встречной скорости, ракеты встретились с федералами буквально через несколько мгновений. Восемь "Скорпионов" перестали существовать в одно мгновение, еще четыре, резко совершив маневры уклонения, сделали ответный залп, но "Икар" с легкостью ушел от ракетного обстрела, расстреляв импульсными батареями еще одного преследователя. Завязался бой, перехватчики старались выйти в хвост старой канонерки, но корабль пиратов совершал такие маневры, на которые были способны разве что новейшие "Кобры", стоящие на вооружении центральных систем Федерации. Наконец паре "Скорпов" улыбнулась удача, и они смогли выйти на дистанцию атаки в хвост "Икара". Заработали скорострельные пушки, но импульсные снаряды разбивались о щиты канонерки, которые и не думали выключаться. "Икар" сделал петлю и вышел в хвост преследователям. Андрей нажал на гашетку
управляющую передними пушками, и длинные очереди расчертили тьму космоса. Ведущему перехватчику срезало левое крыло и он, беспорядочно вращаясь, ушел в сторону, ведомому повезло меньше, очередь пробила топливный бак "Скорпиона" и он исчез в яркой вспышке взрыва. Вдруг "Икар" сильно тряхнуло, щиты канонерки мигнули и вырубились. Фрегат класса "Резолют" догнал свою жертву.
        - Щиты ноль! - громкий возглас Сергея Маркграфа пронесся по кораблю. Сергею было уже за пятьдесят, по меркам звездолетчиков он был уже стар. Но по виду неунывающего пилота этого было не сказать. Его темные волосы тронула седина, но это было, пожалуй, единственное, что время смогло с ним сделать. Глаза Сергея по-прежнему горели мальчишеским блеском, когда он садился за штурвал. - Фрегат, мать его. Нужно уходить в бросок, срочно.
        - Спокойно, Серега. Семи смертям не бывать, - Андрей вывел корабль из под обстрела и врубил форсаж, набирая скорость, выходя на дистанцию броска.
        - Одной не миновать, кэп, пора прыгать! - взревели сигналы тревоги, заглушив Сергея.
        Фрегат продолжил обстрел и один из тепловых пучков лизнул корпус "Икара", корабль заметно тряхнуло, но канонерку было уже не остановить. Уйдя в сторону, она нырнула в подпространство, и залп тепловых пушек поразил лишь пустоту.
        ***
        Андрей открыл глаза, и устало потянулся, сон все никак не хотел проходить и перед глазами все еще мерещился «Сухов» превращающийся в огненный шар. Скатившись с кровати, он принял стойку на кулаках на холодном полу. Медленно опустив свое тело на уровень пола, он вновь поднял его, разогнув локти. Выдохнув, он проделал это еще раз, сон постепенно отступал, и Андрей начал мерно считать, отжимаясь. Сергей отчитал его за неаккуратное пилотирование его собственного корабля и временно отстранил от полетов. Андрей улыбнулся, немолодой инженер относился к «Икару» словно к собственному ребенку. Кроме того Сергей был лучшим боевым пилотом, которого когда либо видел в своей жизни Андрей, поэтому он не спорил с ним, когда тот заявил после рейда, что отныне будет пилотировать лично. Когда счет отжиманий дошел до шестидесяти, он резко подобрал ноги и рывком поднялся с пола. Мысли все еще путались, и, подойдя к окну и открыв жалюзи, он не сразу понял где находится, в глаза ударил яркий свет двух солнц, системы Сигмы Киллавы. Прикрыв глаза ладонью, он взглянул на улицу. В небе то и дело пролетали служебные
гравилеты, и легкие грузовики. Присев на подоконник, Андрей поддел ногой висящие на стуле брюки, и аккуратно балансируя, поднес их к себе. Внезапно раздался звонок. Прыгая на одной ноге, Андрей приблизился к входной двери. Посмотрев в глазок, он разглядел двух федеральных полицейских, нетерпеливо топтавшихся на той стороне. Открывая дверь, правой рукой, левой он достал из комода унитронный пистолет.
        - Да, чем могу помочь? - проговорил он, стараясь не выдать свою нервозность.
        - Гражданин, это штатная проверка документов, прошу подтвердить вашу личность. - Монотонный голос из шлема, заставил Андрея невольно вздрогнуть.
        - Да, конечно, - он чуть подался вперед и оттянул веко правого глаза вниз. Полицейский поднял на уровень лица небольшой прибор. Яркая вспышка и резкая боль в глазу, заставила Андрей поморщиться. Полицейский сверил данные с базой данных и бросил что-то на местном жаргоне напарнику. Засмеявшись, они удалились. Закрыв за ними дверь, Андрей сполз на пол. Положив пистолет перед собой, он достал из кармана штанов коммуникатор и нажал пентаграмму вызова на дисплее. Пентаграмма сменила цвет с красного на зеленый, и на экране появилось заспанное лицо Алексея.
        - Что случилось?
        - Феды пришли с утра пораньше. Говорят плановая проверка, - зло пробормотал Андрей, - ненавижу центральные системы.
        - Ну, что поделаешь. Сам знаешь, что Сестры ведут дела именно тут.
        - Знаю. Но я им не доверяю, слыхал какие слухи про них ходят?
        - Что они ссучились? Конечно, но подтверждения нет, а они дали за это дело неплохой аванс. - Алексей сладко зевнул, чем вызвал легкую улыбку у Андрея.
        - Ладно, действуем по плану. Товар сейчас уже на нужном складе, деньги вроде тоже на нашем счете, - Андрей задумчиво потер подбородок, - так чего они хотят встретиться?
        - Баб не разберешь, Андрюх, ты толи вчера родился. Ты же знаешь, как Киоко к тебе относится.
        - Не Киоко, а Кайоко.
        - Ну не знаю, дружище. Я их не разбираю, они же похожи как две капли воды. - Алексей хохотнул, - ладно, я соберу остальных, и мы встретим тебя.
        - Добро, - кивнув, Андрей отключил соединение.
        Поднявшись с пола, он стал собираться. Надев рубашку, он начал застегивать пуговицы. Размяв шею, Андрей надел через голову кобуру, и вложил в нее пистолет. Чуть повернул, чтобы было удобнее его доставать, и накинул на себя куртку, из темного матового материала, скрыв оружие. Вздохнув, он вышел из комнаты и, закрыв за собой дверь, всунул в разъем кредитную карту. Расходы за номер списались громким "бип" и карточка вышла из разъема. Андрей нажал на кнопку лифта и стал нетерпеливо переминаться с ноги на ногу. Где то сверху донеслась перепалка. Громкий разговор перешел на крик, и вдруг раздалась короткая громкая очередь. Карабин "Тайфун", судя по характерному звуку, промелькнула мысль в голове у Андрея. Феды кого-то подстрелили. Приехал лифт, и парень зашел внутрь, стараясь не о чем не думать, хотя единственным желанием было вбежать вверх по лестнице и дать федералам бой. Лифт опустился на 20 этажей и остановился. В открывшуюся дверь быстро скользнула девушка в сером плаще и, накинув на голову капюшон, скрыла свое лицо, обрамленное огненно рыжими волосами. Андрей успел лишь отметить, что личико вроде
было симпатичным. Когда, лифт остановился внизу, и открылась дверь, безмолвная девушка также быстро выскочила из него и скрылась за углом. Пожав плечами, скорее самому себе, Андрей вышел следом и пошел к выходу. Дверь открылась, и в дверь влетело несколько "Карателей", бойцов ОСН Федеральной полиции. Андрей прижался к стене, пропустив бойцов мимо себя. Бойцы тут же вбежали в лифт, и закрывшаяся дверь скрыла выражение крайнего облегчения на лице парня.
        ***
        Дорога до складских помещений Сестер заняла около получаса. Таксист, родом из окраинных систем, постоянно шутил о политике и о властях Федерации. Андрей его не слушал и задумчиво смотрел в окно гравилета на проносящийся внизу город. Остроконечные крыши зданий навевали неприятные ассоциации с зубами инопланетного монстра, поджидающего незадачливых путешественников. Впрочем, Киллава-сити немногим отличался от монстра. Под властью Федерации процветали коррупция и преступность. Киллава стала центром работорговли под молчаливым одобрением Федов, несколько наркокартелей развернули на ней свою бурную предпринимательскую деятельность, а власти лишь закрывали на это глаза, имея со всего этого разнообразия свою долю. Сенатор от Киллавы по слухам возглавлял «Арм» - корпорацию, предоставляющую услуги наемников и разрабатывающую защитные системы последнего поколения, в обход законодательной власти Федов. Наемники «Арм» лоббировали большинство операций на Киллаве и, по сути, являлись негласными хозяевами планеты. В этой яме полной волков и трудились Сестры. Мало кто мог подумать, что две миловидные девушки,
родом с Земли из неособо богатого Федерального дома Сайако, станут руководить крупнейшим контрабандным рынком в Федеральном пространстве. Их отец, Танака Сайако был одним из лидеров союза контрабандистов, и успешно руководил операциями оных, не опасаясь властей. Но когда «Арм» наконец получило в свое распоряжение, почти неограниченные ресурсы Федерации - контрабандистам пришлось туго. Их операции вскрывались, а людей без жалости уничтожали, как официально, так и негласно, выслеживая посредством информатором и открытой федеральной слежки.
        Когда операции Танаки вскрылись, и сразу несколько его лучших контрабандистов были убиты, он решился на открытое неповиновение властям. Он стал собирать вокруг себя людей, готовых на все, чтобы отомстить Федам за их беды. Но его планам не суждено было сбыться. Среди его людей затесался шпион, и о его планах стало известно руководству "Арм". На бунтовщиков напали во время их встречи. Почти две роты наемников из "Арм" окружили место встречи. Завязался бой, но силы были явно не равны, и, через несколько минут, в живых оставался только Танака и его ближайший помощник. Наемники методично добивали раненных бунтовщиков, но Танака отстреливался до последнего, но шпион корпорации оказался не просто приближенным ко всем делам бунтовщиков. Помощник Танаки застрелил своего босса и вышел к отрядам наемников триумфатором. Впрочем, свидетели наемникам не были нужны, и предателя постигла судьба преданного. Позже, родственникам рассказали о трагичной судьбе их отца, до последнего отстаивавшего идеалы Федерации, против бандитского рейда. Но дочки Танаки были в курсе дел и знали правду об убийцах отца. Когда они
подросли, путем быстрых решений и старых контактов отца, они быстро подмяли под себя черный рынок Киллавы, заработав репутацию жестоких, но честных воротил бизнеса. Между ними и "Арм" было заключено перемирие, и своеобразный договор о разделе сфер влияния.
        Андрей сверил часы, водитель все еще говорил, казалось, что если бы у него не было пассажира, он бы все равно нашел бы с кем пообщаться, с приборной панелью, спидометром или компьютером на худой конец. Чтобы не терять времени, Андрей провел картой по считывателю, пополнив счет за такси. Гравилет приземлился перед зданием склада, несколько вооруженных людей в черных бронекомбинезонах уже встречали его. Андрей ухмыльнулся, узнав командира группы. Самир Арзай, старый наемник, которого Андрей помнил еще по временам гражданской войны. Бывший кадровый офицер, командир десантной роты Альянса, он слыл отличным бойцом и профессиональным диверсантом. Неудивительно, что когда война окончилась, ему нашлось высокооплачиваемое место наемного бойца. Алексей и Тонг весело махали ему, стоя позади вооруженных наемников, значит груз уже на месте, можно было расслабиться. Андрей отпустил таксиста, и гравилет, быстро набрав высоту, скрылся из виду. Самир подошел и протянул свою огромную ладонь, араб ухмылялся, глядя на Андрея сверху вниз.
        - Приветствую, Андрей,
        - Взаимно, Самир - Андрей пожал, протянутую ладонь. Могучий наемник всегда его немного пугал, но тот факт, что они раньше воевали на одной стороне, вселяли надежду на его верность в случае беды.
        - Груз мы получили, Кайоко ждет тебя внутри, сказала, что вручит деньги лично.
        - Понял тебя. Я смотрю, по городу план перехват врубили, досмотры и патрули "карателей" на каждом шагу. Не в курсе что произошло? - Андрей и Самир зашли на склад и направились к небольшому административному помещению.
        - Говорят "Сайкса" прижали, - пробубнил араб.
        - Быть не может, - Андрей остановился, глядя на Самира.
        "Сайкс" был своеобразной легендой в Федерации. Хакер экстра-класса, раз за разом взламывающий внутренние сети федов, сливая информацию в сеть. Он открывал составы преступлений крупных чиновников, коррупционные заговоры, в тоже время, не чураясь банальным воровством кредитов из региональных и центральных банков федерации. На него часто устраивали охоту как "Арм", так и феды, но на местах последнего пристанища хакера всегда было пусто, лишь небольшая информ-пластинка с коротким словом - "Мимо". Для подпольного рынка Сайкс стал своеобразным ангелом хранителем, он поставлял карты маршрутов корпоративных караванов, а также расписания федеральных патрулей. И тот факт, что хакера, наконец, обнаружили, объяснял всю эту активность федералов по городу.
        - Киоко помогает сестре с переводом? - Андрей поднял взор на араба.
        - Нет, она на какой-то важной встрече с местным криминалитетом, - тот покачал головой, - настолько важной, что она взяла с собой две трети моего отряда.
        - Понятненько, - Андрей помолчал и добавил, - ладно, я постараюсь быстрее со всем закончить.
        - Ну, хозяйка на этот счет дала строгие инструкции - послышался странный звук, который Андрей расшифровал как короткий смешок.
        - И мы даже знаем, какие именно - позади весело смеялся Тонг, Алексей в свою очередь старался сдержать смех, разглядывая потолок.
        - Мы подождем тебя в отеле, кэп, не торопись - Алексей потащил за собой упирающегося Тонга, который смеялся и просился остаться и посмотреть.
        Андрей улыбнулся, проводив их взглядом, и зашел в кабинет. Внутри царила достаточно странная атмосфера, на столе были навалены документы, у кушетки в углу стояло несколько штурмовых "Акаций" - винтовок АСС, почти полностью вышедших из употребления после войны, из-за закрытия большинства производственных мощностей. Раритет. Интересно, откуда они у нее. Девушка, сидящая на столе, в своем роде тоже являлась раритетом. Ее прекрасные раскосые глаза с интересом наблюдали за парнем, а волнистые, черные волосы ниспадали на плечи блестящим водопадом. Кайоко улыбнулась и, нажав несколько кнопок на дисплее, закрыла дверь за спиной Андрея на электронный замок. Она была одета в облегающий черный комбинезон, идеально подчеркивающий ее фигуру.
        - Ну, чтоже ты заставляешь себя ждать, Андрюша - в ее устах это прозвучало очень смешно, но в тоже время очень мило.
        - Я прилетел так быстро, как только мог - Андрей подошел ближе и провел пальцами по инфочипу с банковской отметкой, - это я так понимаю моя плата?
        Кайоко обворожительно улыбнулась, и, встав из за стола, она подошла к Андрею. Обняв его за талию, девушка прильнула к нему всем телом.
        - Не только - прошептала она горячо ему на ухо, нежно укусив его за мочку.
        Андрей обнял девушку и, смахнув со стола бумаги, усадил ее на него. Его губы прильнули к ее шее, а пальцы нащупали небольшой чип у основания ее комбинезона. Легкое прикосновение и ткань начала сползать вниз. Улыбка стала чуть шире. Успешное завершение миссии как не крути.
        ***
        Самир задумчиво сидел у входа на склад и вертел в руках свой старый жетон. Ему нравился этот город, и эта планета. Здесь некогда было скучать, судьба всегда подкидывала ему очередное испытание, будь то стычка с местными криминальными «божками», либо же разборки в местном баре. Но в глубине души, наемник мечтал о другом. Он помнил визг тормозных двигателей десантных капсул, дрожь во всем теле, от нетерпения вступить в бой с ненавистным врагом, а теперь с этим врагом ему приходится иметь деловые отношения. На войне все было просто, были свои, которых надо защищать, и были чужие, которых надо было убивать. Теперь же все обросло такими сложностями, с которыми Арзай не сталкивался за годы службы. С Соколовым Самир познакомился во время «Блитца», контрудара Альянса по центральным системам Федерации. Андрей показал себя отличным пилотом, и грамотным офицером, на которого можно было положиться. Самир ценил таких людей, это было редкостью среди офицеров Альянса. Может поэтому, они и проиграли. Знал араб и об отношениях своей начальницы с удачливым пиратом. На самом деле об этом многие знали и втихомолку
посмеивались над неуемными сексуальными аппетитами Кайоко. Хотя, пожалуй, смех этот был вызван большей частью ревностью и завистью, ведь как бы то ни было, Кайоко давала Андрею помимо всего прочего, еще и заманчивые контракты. Лакомые кусочки, предоставленные Сайксом. И это многим не нравилось, но Кайоко никто и слова сказать не смел, потому что об ее гневе и жестокости, ходили слухи не меньшие чем об ее темпераменте.
        Внимание Самира привлекли несколько точек на горизонте, они быстро приближались. Араб подобрал с пола свою снайперскую винтовку и прильнул к оптическому прицелу. Увеличив кратность, он разглядел три гравилета. Первый был без опознавательных знаков, причем он явно старался уйти от преследования, два других гравилета имели маркировку Федерации на борту и непрерывно обстреливали гравилет из скорострельных тепловых пушек, установленных под днищем.
        - Эй, Макки, - Самир окрикнул наемника, дежурившего на крыше, - что там по каналам федов.
        - Неразбериха, командир. Но из общего гвалта выделяется одно имя, думаю, вы понимаете, - Макки повертел в пальцах самокрутку.
        - Сайкс, - пробормотал араб, - окрикни Дэнни, пусть готовит Берту!
        Самир вышел в общий канал своей боевой группы, на ходу застегивая бронекомбинезон и надевая на голову шлем. Как все некстати. Сайкс в курсе этого убежища, наверняка это он летит сюда и ведет федералов на хвосте. Послышались разрывы, араб обернулся и увидел, что подбитый гравилет завалился на правый борт и спешно снижался. Сомнений не оставалось, он летит сюда.
        - К бою, отряд! К нам в гости летят феды, их надо встретить!
        Из кабинета выбежала разгневанная Кайоко, на ходу поправляя волосы и разглаживая комбинезон. Следом спешно вышел Андрей, доставая из кобуры свой пистолет. Самир хмыкнул, солдат однажды, солдат навсегда.
        - Что случилось, Самир?! - Кайоко старалась говорить спокойно, с трудом скрывая негодование.
        - Это Сайкс, мэм. Он летит к нам, и тащит за собой федов.
        Кайоко решительно вернулась в кабинет, и тут же вышла, на ходу бросив одну "Акацию" Андрею, взяв вторую наизготовку. Кивнув Самиру, она побежала к позициям, заранее подготовленным на складе для такого случая. Андрей подошел к Самиру и вопросительно на него взглянул. Араб хлопнул того по плечу, и пробормотал что-то на родном языке с чем чип-переводчик не справился, махнув в сторону укрепленных бронепластинами окон.
        - Все понял! - Андрей достал коммуникатор и вызвал Алексея. Пентаграмма оставалась красной.
        - Феды глушат весь район, бесполезно, - прокричала Кайоко, - бегом на позицию!
        Андрей усмехнулся и лишь коротко кивнул, вбежав вверх по рампе, он присел у окна, и перехватил удобнее штурмовую "Акацию", вложив пистолет обратно в кобуру. Раздался громкий хлопок и скрежет металла, двери склада сорвало с петель и вместе с ними на склад, в сполохах искр, въехал покореженный черный гравилет. Феды развернули машины, и сразу начали высадку оперативных групп. Наемник Дэнни к этому моменту уже подготовил к стрельбе "Большую Берту" - портативную ракетную установку с намалеванной девушкой на борту. Резкий свист и кумулятивная ракета ударила в борт федерального гравилета, прожигая броню. Машину отбросило назад, два "карателя" сорвались и с криками полетели вниз. Двигатель коротнул и взорвался, гравилет развалился на части в пламени взрыва, словно детский конструктор. Но радость Дэнни была недолгой, второй гравилет уже высадил десант, и быстро развернул свои тепловые пушки на наемника. Он даже крикнуть не успел, когда феды дали залп. Надстройку на крыше слизнуло пламенем взрыва, и обгоревшее тело наемника, несомненно мертвое, отбросило далеко за здание. "Каратели" начали штурм, непрерывно
обстреливая здание склада из штурмовых винтовок. Наемники Самира могли лишь огрызаться в ответ. Гравилет дал еще один залп, уничтожив разом еще двоих из отряда наемников.
        - Черт, мы так не продержимся! Нужно сбить второй гравилет! Андрей, бери Сайкса и Кайоко и сваливайте! - Самир старался перекричать грохот боя.
        - Мы вас не оставим, Самир, - Андрей срезал еще одного феда короткой очередью.
        - У вас нет вариантов, а мне платят за безопасность босса, - Самир громко выругался, когда очередной залп гравилета разнес в щепки стенную панель рядом с ним.
        Из покореженного гравилета выбрался темный силуэт. Человек отполз чуть дальше и прислонился спиной к стене. Сайкс явно пострадал при посадке. Андрей вздохнул и, сбежав по рампе, обогнул покореженный гравилет и спрятался за ним. Кайоко подбежала к Сайксу и помогла ему встать, прихрамывая, они скрылись в пристройке. Андрей кивнул Самиру.
        - Удачи вам - крикнул он.
        - Вам тоже, Андрей - наемник кивнул и тут же вновь вступил в бой.
        Андрей вбежал в подсобку и последовал за Кайоко, которая помогала Сайксу пролезть в люк, спрятанный под столом.
        
        ГЛАВА 2
        Алексей вел гравилет низко надо городом, нарушая имеющуюся разметку воздушной трассы, но на это, казалось, никто не обращал внимание. По городу летали патрули федералов, и помимо обычных транспортных машин, в небе барражировали боевые гравилеты «карателей». На поимку загадочного Сайкса были брошены все силы местной полиции. Парень скосил взгляд вправо. Тонг задумчиво играл с небольшим ножом, растопырив свою ладонь, он быстрыми ударами лезвия попадал в небольшие расстояния между пальцами, все больше и больше увеличивая скорость.
        - Прекрати! Панель повредишь, - Алексей не выдержал и отвесил напарнику подзатыльник.
        - Да ладно тебе, я всегда, когда нервничаю, достаю нож, - Тонг открыл окно и сплюнул, проследив за плевком, который унесся вниз, он повернулся к другу, - тебе то что, это же ворованная машина.
        - Когда я за рулем, это моя машина, и ты портишь мне приборную доску! - Алексей усмехнулся, и направил машину вниз к узким задымленным улочкам Киллавы, - от Андрея ничего?
        - Глухо, и сигнал не проходит, - Тонг задумчиво тыкал пальцами в панель коммуникатора.
        Гравилет теперь шел в нескольких метрах над пустыми улочками. Мимо проносились бесконечным потоком комки и рестораны быстрого питания. Кое-где на улице виднелись следы недавних уличных боев между враждующими мелкими бандами. Андрей должен был с ними связаться, как только закончит встречу. Алексей, конечно, догадывался, что Кайоко может "встречу" затянуть, но не до такой степени. Что то явно было не так, но без связи нельзя было выяснить что именно. Зависнув над пустой улицей, Алексей повернулся к напарнику.
        - Сигнал не проходит, говоришь, - он постучал по рычагам управления пальцами, - думаешь, глушат?
        - Это единственное объяснение, сам знаешь, как капитан относится к радиоконтактам. Он бы не выключил коммуникатор просто так.
        - Ты прав, нужно вернуться.
        Алексей рванул рычаги управления на себя, и машина, заложив лихой вираж, вырвалась с задымленных улочек в небо. Набрав высоту, гравилет направился в сторону последнего радиоконтакта Андрея, на склады Сестер. Тонг указал рукой вперед, где в небе виднелись десятки федеральных гравилетов, которые шли параллельным курсом, явно направляясь в складскую зону. Это уже не могло быть простым совпадением. Резко уйдя вниз, Алексей повел машину низко над самыми шпилями остроконечных зданий Киллавы. Тонг открыл небольшой кейс и методично собирал "Катану", автоматическую винтовку, производства корпорации "Арм", с гасителем звука на стволе. При этом он насвистывал себе под нос что-то веселое, а на лице играла спокойная улыбка.
        От группы полицейских гравилетов отделилось три машины и, завернув вираж, направились к ним. Алексей выругался и бросил машину вертикально вниз. Тонг бросил винтовку к ногам и схватился обеими руками за ручки своего кресла. Визг двигателя перерос в гулкий рокот, когда Алекс выровнял машину за несколько метров до земли, и резко вильнул вправо, уходя на соседнюю улицу. Преследователи разгадали его маневр и разделились, намереваясь взять его в клещи. Две машины повисли у него на хвосте, приказывая немедленно остановиться.
        - Слышишь, Лех, тебе нужно немедленно остановиться! - Тонг засмеялся и, высунувшись из окна, дал короткую очередь по ближайшей машине.
        Пули, разогнанные импульсным генератором, пробили решетку радиатора и повредили силовой кабель внутри двигательного отсека. Гравилет развернуло, и взрывом кинуло на соседнюю машину. Резкий удар опрокинул гравилеты вправо и обе машины врезались в здание. Яркая вспышка осветила зеркало заднего вида. Тонг показал большой палец, и забрался обратно. Алекс провел машину через длинный туннель и выскочил с другой стороны. Два оставшихся гравилета постарались зацепить его на выходе, обстреляв туннель из тепловых пушек. Машину тряхнуло, и бросило влево. Рычаги больно ударили Алексея по коленям, он ругнулся и, поймав их, выровнял машину и рванул вперед.
        - Тонг, сколько у тебя гранат в подствольнике?
        - Одна, - товарищ пожал плечами, - я же не думал, что мы тут воевать собираемся.
        Алекс заложил вираж и увернулся от еще одного залпа тепловых пушек, который разнес в щепки несколько припаркованных грузовиков справа от них. Феды били все ближе, на лбу у Алекса выступили капли пота, казалось, что сама близость смертоносных снарядов раскаляет машину добела. Феды прочно зависли на хвосте. Тонг высунулся из окна и, примерившись, разрядил гранатомет в преследователей. Тепловая граната разорвалась прямо на бронированном лобовом стекле ведущего гравилета, отбросив его назад на мостовую. Второй вильнул в сторону и стал закладывать вираж, но Алекс быстро завел машину в узкий туннель между двумя зданиями и выключил питание, мягко опустившись на мостовую.
        - Даже не дыши, - пробормотал он Тонгу. Тот лишь кивнул, судорожно выдохнув.
        Несколько боевых полицейских гравилетов пролетело над их убежищем, стараясь нащупать сканерами след электронных устройств.
        ***
        Самир поморщился, и, выглянув из своего укрытия, дал две очереди по подходящему спецназу Федерации. «Каратели» не имели опыта ведения чисто боевых действий. В основном в федеральных мирах они представляли собой нечто среднее, между полицейским и армейским подразделением. Они вели борьбу против организованных преступных банд, контрабандистов и торговцев наркотиками. Изредка их привлекали для операций на орбите, штурма пиратских кораблей, стоящих на рейде у планеты. Но чаще всего «Каратели» участвовали в разгонах несанкционированных демонстраций и протестных шествий, которые стихийно, то и дело, возникали в федеральных мирах. Четверо федералов в тяжелых бронекостюмах, прикрывшись щитами с установленными на них телекинетическими барьерами, медленно ползли вперед к зданию склада. В это время за их спинами умело маневрировали штурмовые группы, накрывая огнем импульсных автоматов позиции наемников Самира.
        - Командир, две группы по шесть заходят с тыла, - отрапортовал один из бойцов.
        - Валера, Джим, займитесь! - рявкнул Самир, не оборачиваясь, - не дайте им нас окружить.
        - Я загодя поставил там несколько растяжек, - ухмыльнулся Джим, меняя позицию, - это задержит их, но ненадолго, босс. Нужен план отхода.
        - Это ты толково придумал, - Самир разрядил подствольный гранатомет в подступающих тяжело-бронированных бойцов. Граната взорвалась перед первой парой, повалив тех на землю. Воспользовавшись этим, Самир накрыл длинными очередями штурмовиков, идущих за ними. Три фигуры дернулись от попаданий и упали на землю, оросив ее кровью.
        Гравилет, сделав облет местности, снова завис над складом, разворачивая свое тепловое оружие. Боец, с позывным "Квазар" дал несколько очередей по парящей машине, без особого вреда. Пилот повернул машину бронированным боком, подставляя защищенные барьером места под обстрел, меж тем наводя тепловое орудие на стрелка. Самир только и успел, что выкрикнуть предостережение, когда пушка сделала выстрел, и участок стены взорвался яркой вспышкой взрыва, отбросив обугленное тело "Квазара" вглубь склада. Дело принимало скверный оборот. Из его отряда уцелело лишь пять человек, и долго им было не протянуть с этой дрянью, летающей над ними. Самир увидел, что пушка разворачивается в сторону его позиции, видимо стрелок получил целеуказание от расстрелянной им штурмовой группы. Самир спрыгнул вниз и успел кувырком уйти за одну из опорных колонн, когда выстрел тепловой пушки разворотил стену, не оставив от его позиции и следа.
        - Так, это не дело! - Самир выругался, - ставим дымы и уходим на восток!
        - Принято, босс, - раздались в эфире голоса его бойцов.
        С западной стороны раздалось несколько хлопков, сменившиеся беспорядочной стрельбой и криками паники. Гравилет тут же заложил круг и пошел туда. Практически сразу раздалось два громких взрыва и здание склада содрогнулось. Стрельба тут же стихла, только затем, чтобы через мгновение разразиться с новой силой. На склад тут же вбежали, отстреливаясь Валерий и Джим, показывая командиру большие пальцы.
        - Феды влетели прямиком в наш капкан. До десяти убитых, но гравилет снес наши позиции, пришлось уходить.
        - Как раз вовремя, - Самир кивнул, - мы уходим. Дымы на центр и запад!
        Бойцы побросали дымовые шашки в сторону развороченных дверей склада и западного входа. Тут же все помещение заволокло непроницаемой серой завесой. Бойцы один за другим покинули здание склада и бросились к соседнему зданию. Гравилет сделал очередной заход и завис над складом, координируя действия бойцов федерального спецназа. Самир беспокойно оглянулся, проверяя все ли его уцелевшие бойцы следуют за ним. По пути отхода отряд спешно устанавливал растяжки, и небольшие датчики движения. Нужно было покинуть район проведения спецоперации, а феды наверняка выставили оцепление. Да и гравилет не даст это сделать просто.
        - Птичка уже летит! - рявкнул в рацию Самир, - если успеет, то нам не уйти! Шевелитесь!
        - Контакт! - проревел Рамирес, вскидывая свой тяжелый пулемет и давая очередь поверх строительного мусора.
        В ответ раздались автоматные очереди, а позади них в стену ударила граната из подствольного гранатомета. Самир залег и ползком достиг противоположного здания, избегая открытых пространств. Шлем вывел на экран точки, с которых вел огонь противник, давая целеуказания отряду. Рамирес полоснул очередью на подавление, заставляя федеральных бойцов спрятаться за укрытия и прекратить огонь, в этот же момент Джим и Маркус быстрыми перебежками заняли удобные для стрельбы позиции, и, как только феды появились вновь, по ним был открыт прицельный огонь. Самир, обходя высокие кучи строительного мусора слева, короткой очередью срезал "Карателя", выскочившего из-за угла. Раздались хлопки гранатных разрывов, сменившиеся тишиной. Застонал в рацию Маркус. Самир выглянул из-за укрытия и увидел как Джима, буквально, пригвоздило к земле снайперским выстрелом с крыши склада. Рамирес дал очередь по крыше, намереваясь подавить снайперскую позицию, но его самого заметили уцелевшие бойцы прикрытия. Рамирес не успел уйти в сторону, и длинные очереди вспороли его броню, бросая наемника на землю. Самир выругался и метнул в
сторону позиций противника тепловую гранату. Яркая вспышка взрыва ударила прямо посреди отряда карателей. Оставшийся в живых "Каратель", откашливаясь, постарался отползти в сторону, где его встретил выстрел Валерия, пробивший лицевую панель шлема. Федеральный снайпер не успел нажать на спусковой крючок, поймав Валерия в перекрестье прицела. Самир увидел его раньше и короткая очередь из "Акации" отбросила снайпера назад. Валерий отволок раненного Маркуса за укрытие. Снайпер видимо пробил грудную бронепластину наемника, а ко всему прочему рядом разорвалась тепловая граната. Правая сторона его бронекостюма была сильно обожжена. Самир оглядел поле боя, убеждаясь, что живых врагов больше не осталось, и подбежал к своим товарищам.
        - Джим и Рамирес убиты, - пробормотал Валерий, - Маркус ранен, тяжело.
        - Мне не двинуться, командир! - Маркус посмотрел на командира и закашлялся, забрызгав кровью внутреннюю сторону шлема, - оставьте меня и уходите! Захвачу с собой скольких смогу.
        - Героем решил стать? - проговорил Самир, оглядев бойца. На груди у того уже расплывалось темное пятно, - нам за это не платят.
        - Сам знаешь, что так надо, - Валерий положил ладонь на плечо командиру, - иначе поляжем все. Мне самому это не по душе, но Маркус прав.
        - Оставь, командир, - Маркус постарался улыбнуться, - так надо.
        Где-то позади сработала растяжка, и узкий переулок содрогнулся от взрыва. За ним последовал второй, еще ближе. Преследователи нагоняли наемников. Над ними промелькнула тень гравилета, но машина не зависла на месте, а полетела дальше. Валерий посмотрел на командира, пожав плечами. Внезапно земля содрогнулась, и наемники повалились на землю. Все вокруг заволокло дымом, а грохот заложил уши, даже сквозь непроницаемый гермошлем. Склад в пятидесяти метрах от них перестал существовать. Взревела сирена. Земля теперь дрожала постоянно, а звуки разрывов слышались со всех сторон. Самир поднял взгляд и, по его спине побежали мурашки. Город подвергся орбитальному удару и наносили его корабли очень похожие на корабли АСС. Над городом проносились истребители и транспортные звездолеты. Федеральный спецназ, по всей видимости, забыл о беглецах и теперь искал укрытие. Самир узнал самый большой корабль, который вел бой с федералами на орбите, продолжая обстреливать поверхность. Даже в самых нескромных своих фантазиях, он не надеялся увидеть его после войны.
        ***
        У майора Сойера день начался с очередной бюрократической ерунды. Служба на федеральном крейсере класса «Прайм» была легкой и совершенно неутомительной. Периодические рейды на пути следования контрабандных обозов сводились к расстрелу беззащитных транспортников и пленению выживших в спасательных капсулах. Сегодня же была обычная вахта, только приказ - не выпускать гражданские суда с планеты разбавил унылую действительность. На Киллаве вроде началась какая-то спецоперация. Ходили даже слухи, что власти, наконец, вышли на легендарного Сайкса. Заполнив добрый десяток бланков на получение внеочередной премии за сложность и многофакторность выполняемой им работы первого помощника капитана, лейтенант устало упал в кресло и с улыбкой посмотрел в обзорный экран. Там в черноте космоса по вектору разгона с планеты выстраивались звенья «Скорпионов» и семь фрегатов класса «Резолют».
        Внезапно недалеко от федеральных формаций открылось окно броска. Странно, по расписанию никого больше здесь быть не должно. Майор Сойер вывел на экран своего планшета график прибытия и стал сверять данные, когда из зева изнанки пространства вынырнули три ударных фрегата, построенных явно по спецификациям Альянса. Глаза Сойера испуганно расширились, когда из подпространства вынырнул огромный матово-черный корабль. Тут же взвыла боевая тревога. К нему в каюту вбежал всклокоченный инженер-связист.
        - Сэр, корабли Альянса покинули подпространство и вступили в бой с нашими силами! - волнения инженер совершенно не скрывал, и периодически его голос срывался на крик.
        - Альянса уже давно не существует, не мелите ерунды, - Они быстрым шагом шли по коридору по направлению к боевой рубке "Прайма". - Определили откуда у них линкор?
        - Спецификации говорят, что это, - инженер вздрогнул и сглотнул ком, застрявший в горле - "Летучий голландец".
        - Этого быть не может, его подбили еще во время войны.
        В этот момент палуба ушла у них из-под ног, взрыв и внезапная разгерметизация выбросила инженера и майора в космос. В последний момент, Сойер успел нажать на панель герметизации комбинезона на рукаве, и прозрачный колпак окутал его голову, накачивая костюм кислородом. Барахтаясь в пронизывающем до костей холоде вакуума, Сойер видел, как огромный черный линкор несколькими залпами превратил его крейсер в огненные обломки. Фрегаты, шедшие на усиление, уже вступили в бой с прикрытием "Голландца". То тут, то там вспыхивали подбитые "Скорпионы", а четыре из семи фрегатов прикрытия потеряли щиты и теперь подбитые и израненные пытались отойти к планете. Истребительные эскадрильи "Голландца" идеальным строем врезались в формации федеральных сил, разрывая перехватчики на части, ломая их строй. Майор Сойер до последнего не мог поверить в происходящее.
        "Летучий голландец" развернул батареи в сторону орбитальной крепости, и стал методично обрабатывать щиты космической станции тепловыми ударами. Щиты держались на максимальной нагрузке около минуты, а затем, мигнув, погасли. Залпы тепловых орудий линкора стали отрывать от обшивки огромные куски, и орбитальная станция стала разваливаться на части, во все стороны брызнули спасательные капсулы. "Голландец" развернулся и направился к планете, начиная работать по поверхности из тепловых пушек. Судя по всему, его целью были сборочные заводы и сухие доки. Линкор, вопреки логике майора, не бил по жилым секторам. Обжигающий холод вакуума уже пробивался через защитные системы комбинезона, и Сойер непроизвольно застонал от боли. Мимо на максимальном ускорении пролетело звено "Скорпионов", Майор безуспешно пытался связаться хоть с кем-то и вызвать помощь, но в эфире царил хаос, и не о каких-либо слаженных действиях, не говоря о спасении выживших - речи не шло.
        Пять фрегатов "Резолют" уже превратились в огненные шары, а оставшиеся два спешно отходили в сторону, собираясь уйти в бросок. Но за ними полным ходом шли фрегаты "Голландца", обстреливая их кормовые щиты из тепловых батарей. Один из спасавшихся федеральных кораблей потерял щиты и тут же получил пробоину ниже двигательного отсека. Он потерял ход, и череда второстепенных взрывов залила его корпус ярким белым светом. Реактор фрегата взорвался, разорвав корабль на части. Второй "Резолют" открыл зев перехода и ушел в бросок, даже не сделав попыток спасти выживших.
        - Трусы, - выругался Сойер.
        На рукаве комбинезона мигнула зеленый светодиод и генератор защитных систем вышел из строя. Майор не успел даже вскрикнуть, когда защитный купол лопнул как мыльный пузырь.
        ***
        После долгих десяти минут беготни по темному туннелю, вид у Андрея был весьма помятый. Низкие потолки и витая арматура под ногами наверняка уже стали причиной нескольких синяков и натертых мозолей на ногах. Кайоко и Сайкс сидели в небольшой комнате в ответвлении туннеля и переводили дух. Когда пират вошел к ним, Сайкс как раз снимал с себя темный гермошлем. Какого же было удивление Андрея, когда из под шлема на плечи хакера высыпали длинные, огненно-рыжие волосы. Сайкс взглянула на пирата большими зелеными глазами и благодарно улыбнулась.
        - Не может быть. Сайкс все это время был вами? - Андрей присел у стены, непонимающе глядя на Кайоко.
        - Не совсем. Видишь ли, Сайкс это не один человек, это целая группа, - Вместо Сестры ответила сама рыжеволосая девушка.
        - Когда я вышла на них, они ввели меня в курс дела и объяснили правила игры. Сайкс это как символ, бренд, - Кайоко достала из рюкзака небольшую фляжку и отпила немного.
        - Понятно теперь, почему его так и не смогли поймать. Вы работали сразу с нескольких направлений, не просто взламывая систему, но и контролируя Федов, держа их на расстоянии, - Андрей поднялся и продолжил путь по туннелю. Девушки последовали за ним.
        - Да, - девушка кивнула и улыбнулась, немного грустно, как показалось Андрею, - мы всегда знали, в какой именно момент Феды должны были действовать и успевали скрыться.
        - А моя организация им в этом всячески способствовала, - кивнула Кайоко.
        - Андрей, а как так случилось, что ты оказался на складе? Ты работаешь на Сестер? - подала голос Сайкс.
        - Ну, скажем, я вольнонаемный рабочий, - парень улыбнулся, - а Кайоко имеет свои методы принуждения к работе - хихикнул он, получив тут же болезненный тычок в бок, от идущей сзади Сестры.
        - А, понимаю, хорошие социальные кхм, гарантии - Сайкс умело скрыла смущение, а глаза Кайоко при этом обещали быструю и очень болезненную смерть в довольно скором времени.
        Внезапно раздался ужасный грохот, и стены вокруг беглецов затрясла крупная дрожь. Тихо зажужжал коммуникатор, Андрей достал его и увидел изображение, смазанное помехами. На него смотрело лицо Самира, правда измазанное сажей и с парой свежих синяков. Его бронекомбинезон, насколько хватало экрана дисплея, был в ожогах от тепловых попаданий, но наемник держался достаточно бодро. Увидев Андрея на дисплее, наемник улыбнулся, показав несколько золотых зубов.
        - Андрей, рад, что ты цел, тут начался какой-то сущий кошмар. Я уж испугался что вас зацепило.
        - Нас тряхануло, но вроде порядок. Что происходит?
        - По планете бьют с орбиты. Бомбардировке подвергся весь заводской сектор - Самир замолчал, и тень скорби промелькнула на суровом лице, - из моих людей в живых остались только я и Валера.
        - Хреново, - Андрей вздохнул, - ну хоть вы смогли выбраться. Кайоко считает, что Сайкса выдали, явно работали изнутри.
        - Я тоже так считаю, но сейчас это не важно. Надо выбраться из-под обстрела, иначе рискуем тут и остаться. Выход из туннеля выходит на доки космических транспортников. Если его не раздолбили с орбиты, есть шанс выбраться невредимыми. Как только доберетесь - включайте маячок, я вас найду. Да, и Андрей. Как выберешься - посмотри на небо, - проговорил Самир, отключая связь.
        Андрей поднялся и растер затекшие колени. Необходимо было двигаться дальше, феды наверняка вскоре найдут вход в туннель, а в таком узком пространстве не сразу и спрячешься. Он кивнул девушкам, молча слушавшим их с Самиром разговор, и двинулся дальше во тьму коридора. Кайоко помогла Сайкс встать, и вдвоем они пошли за контрабандистом.
        - Что он имел в виду? - Кайоко напряженно взглянула на Андрея, - кто в здравом уме нападет на одну из центральных систем Федерации?
        - Не представляю, - вокруг все дрожало, а с потолка сыпалась пыль.
        Впрочем, Андрей этого не замечал, его глаза уже привыкли к сумраку в туннеле и теперь осматривали углы на предмет скрытых острых краев и осколков. Небольшая группка местных грызунов, похожая на помесь крысы и осьминога с Земли, выбежала из ответвления впереди. Андрей нахмурился, зверьков должно было что-то спугнуть. Резко подавшись вперед, он сместился вправо, насколько этого позволял узкий коридор, держа ответвление в перекрестье прицела. Навстречу беглецам выскочило большое волосатое нечто, яростно тявкающее и брызжущее слюной.
        - Тиво! - Глаза Сайкс радостно заблестели, и измученное личико девушки осветила улыбка.
        Нечто ответило радостным лаем, и бросилось к своей, как оказалось, хозяйке. Девушка присела на корточки, а нечто подбежало к ней и стало облизывать ее лицо. Андрей усилием воли снял палец со спускового крючка и осмотрел неожиданного попутчика. Нечто больше всего походило на собаку неопределенной породы, но через шерсть проглядывала чешуя, а зубки у милого песика располагались в три ряда. Милая, хорошая зверюшка, подумал он про себя, проклиная себя за то, что он помедлил его пристрелить. Сайкс, может быть, и злилась бы на него, но теперь похоже придется брать на "Икар" нового и очень, очень пахучего, и крайне волосатого пассажира.
        - Это Тиво, - радостно прощебетала Сайкс, - он мой пушистый друг, мы не расставались с детства. Когда началась война и наш город подвергся орбитальному удару, я потеряла родителей под обломками нашего дома, но Тиво вытащил меня, а потом в течение нескольких суток он оберегал меня и таскал мне еду. Он - кирас, на Кроносе их одомашнили через несколько лет, после начала колонизации. Несмотря на грозный вид, они оказались преданными друзьями и отличными защитниками крова. Когда Федералы начали вторжение, кирасы сражались вместе со своими хозяевами в первых рядах. Может поэтому их почти всех перебили в итоге. Феды не смогли взять Кронос с наскока, и нанесли химические удары по поверхности, вытравливая все живое. К счастью я и еще горстка выживших из столицы успели спастись на корабле местного контрабандиста. Как ты нас нашел, малыш?
        Тиво несколько раз тявкнул и утробно зарычал. Андрей вздохнул и присел у стены, поставив рядом с собой винтовку. Война разрушила множество семей, и Сайкс, как оказалось, тоже стала частью этой печальной статистики. Федералы не чурались варварских методов ведения войны, прикрывая это дезинформацией о том, что это Альянс использовал запрещенное оружие. Только выжившие знали правду, и часто на таких свидетелей начинали настоящую охоту. Неудивительно, что Сайкс выбрала стезю противостояния федеральным властям, как и многие другие бывшие граждане Альянса. Тиво подошел и задумчиво обнюхал пирата, его большой и мокрый нос ткнулся в руку Андрея и зверь утробно заурчал. Парень потянулся к кобуре.
        - Не надо, Андрей. Ты ему понравился! - Сайкс поспешила к ним, и присела рядом с ними.
        - Счастливчик, мою сестру эта тварь цапнула за ногу, - усмехнулась Кайоко.
        - Вот значит как, ну может собачка хотела с ней поиграть, - Андрей засмеялся, и Кайоко с Сайкс поддержали его. Андрей осторожно почесал зверя там, где у него предположительно были уши. Тиво довольно заскулил и стал дружелюбно махать хвостом.
        Группа беглецов пополнилась новым компаньоном, от которого оказалось неожиданно много пользы. Тиво вывел их прямиком к выходу на поверхность. Андрей открыл люк и осторожно выглянул наружу. Ему в глаза ударил острый запах дыма и громкие сигналы тревоги. Он поднял глаза и его брови поползли вверх. Наверху шел яростный бой.
        
        ГЛАВА 3.
        Андрей, с изумлением смотрел, как огромный линкор разносит на кусочки заводы за чертой города. Это мог быть только «Летучий голландец», и, похоже, сообщения по федеральным СМИ врали, что само по себе - не удивительно. Политики старательно в течение нескольких лет после войны убеждали всех вокруг, что все кончено, что сопротивление Альянса подавлено, но, то тут, то там вспыхивали сообщения об уничтоженных патрулях и небольших эскадрах федов. Выжившие рассказывали жуткие вещи о черном корабле из самой глубины подпространства. И, похоже, их рассказы не так уж и отличались от реальности.
        Андрей выбрался наружу и помог Кайоко и Сайкс выбраться следом. Девушки с удивлением и страхом смотрели на бой, развернувшийся на орбите Киллавы. Кайоко пробубнила что-то себе под нос, вероятнее всего выругалась, а Сайкс лишь испуганно прижалась к стене старого склада, рядом с которым они выбрались, словно боясь, что ужасный корабль ударит и по ним. Но Андрей знал, что Адмирал Скобелев, если он все еще он руководил линкором, не бьет по гражданским объектам. Все указывало на то, что у командира "Голландца" все еще сохранялись понятия об офицерской чести и военной доктрине, не применимой в Федерации. Андрей повесил винтовку на плечо, и достал коммуникатор. Литера высветилась зеленым цветом, и прибор показал обеспокоенное лицо Самира.
        - Андрей, видел что происходит?! Это же "Голландец" мать его, настоящий!!! - наемник был явно в диком восторге, перемешанном с легкой паникой, от осознания того, что он все еще здесь на планете, а не в паре световых лет от нее.
        - Сам в шоке, как Скобелеву это удалось? Я слышал о бое у Арктура, не думал, что кто-то вырвался.
        - А он смог! Он всегда делал невозможные вещи, вот и сейчас он в одиночку воюет с Федерацией, черная дыра его забери.
        - Где ты, Самир? мы на точке встречи, - Андрею тоже уже не терпелось покинуть этот мир.
        - Недалеко от вас. Со мной на связь вышла ваша сестра, босс, - Самир обратился к Кайоко.
        - Киоко? Где она? она не пострадала? - девушка встрепенулась и подбежала к Андрею.
        - Говорит, что цела и ведет помощь. Я встречусь с ней, а затем мы доберемся до вас.
        - Понял тебя, до встречи, дружище. - Андрей отключил коммуникатор и, прислонившись к стене склада, присел.
        На удивление все складывалось гладко. Киоко приведет помощь, и с ее помощью они должны наверняка выбраться из всего этого. Но что-то не давало покоя. Неуловимое чувство нависшей над ними угрозы, а инстинкты редко подводили Андрея, и он решил перестраховаться. Набрав на коммуникаторе номер Тонга, он нажал на литеру связи. Коммуникатор начал искать каналы связи. Положив приборчик рядом с собой, он посмотрел на девушек, которые сейчас старательно осматривали себя на предмет царапин и иных повреждений, и о чем-то беседовали. При этом они периодически поглядывали на пирата и хихикали. Это немного нервировало, ну да ладно. Женские штучки, куда же без них.
        - Капитан, мы думали, что потеряли вас, - Коммуникатор высветил обеспокоенное лицо Тонга.
        - Тонг, Леха с тобой?
        - Со мной, куда ж я его выкину-то - китаец хихикнул и тут же получил затрещину от сидящего рядом Алексея.
        - Кэп, тут творится полный бардак. Феды поднимают по тревоге силы планетарной обороны. О вас все забыли, и все почти в полном в ажуре - можем вас забрать.
        - Отличная новость, дружище, давай к нам - координаты определи по маячку. Киоко с подкреплением тоже будет здесь. Самир выжил, и также прибудет с ней.
        - Это отличная новость, капитан. Скоро будем, - Алексей отключился, и коммуникатор погас.
        Андрей спрятал коммуникатор в нагрудный карман, и, подтянув к себе винтовку, поднялся с земли. Помощь должна уже скоро прибыть, и это вселяло некоторую уверенность. Он поднял глаза и увидел как к "Голландцу" поднимаются с планеты бомбардировщики и эсминцы Федерации. Феды явно задействовали все скрытые резервы на планете, и линкор теперь был под ударом. "Голландец" развернулся вокруг своей оси так, что оказался к наступающим формациям боком, зарделись алым свечением усиленные щиты, и батареи тепловых пушек открыли огонь. Бомбардировщики вильнули в стороны, но целью были не они. Эсминцы только начали разворачивать свои оружейные системы, когда по ним ударил скоординированный залп батарей линкора. Пять кораблей тут же потеряли тягу и, объятые пламенем, начали падать на планету. Бомбардировщики заложили вираж, и вышли на дистанцию эффективного поражения, но к ним уже заходили в хвост истребители "Голландца". Черные "Фурии", открыли огонь из скорострельных пушек, и бомбардировщики, теряя щиты, выходили из боя, стараясь всеми силами добиться только одного - спастись.
        Вибрации двигателей гравилета заставили беглецов вздрогнуть. Андрей увидел ухмыляющееся лицо Тонга за стеклом кабины. Гравилет приземлился и Алексей с Тонгом открыли двери, галантно приглашая девушек взойти на борт. В этот момент из-за склада вынырнули три черных гравилета, без опознавательных знаков. Они приземлились полукольцом вокруг машины Алексея. Тонированная дверь скользнула в сторону и к друзьям вышла Киоко, облаченная в черный матовый комбинезон. Она лучезарно улыбнулась.
        - Сестренка, а вот и я, - она с улыбкой поманила Киоко к себе, и девушка радостно побежала обнимать сестру.
        Из гравилета вышло несколько наемников в светлых бронекостюмах, перед ними шагал улыбающийся Самир.
        - Андрей, я так рад, что ты жив, - он обнял бедного капитана, сжав его в медвежьих объятиях, - Киоко сюда чуть ли не роту пригнала. Любит она сестру, ничего не сказать.
        - Это уж точно. Самир, а ну как давай с нами на "Икар"? Нам пригодится человек твоей квалификации, плюс поможешь нам присмотреть вот за этим, - Андрей махнул рукой в сторону Тиво, который, вопреки своей дружелюбности, утробно рычал и скалил зубы, оглядывая черные гравилеты.
        - Может ты и прав, Андрей, - договорить он не успел.
        Андрей увидел через плечо араба, как Киоко, резким взмахом руки отвесила сестре пощечину, отчего та покачнулась и упала на землю. Андрей непонимающе смотрел на это, стараясь сообразить, что происходит, когда Киоко вынула из набедренной кобуры длинноствольный пистолет и прицелилась в лежащую на земле сестру.
        - Эй, что тут на хрен вообще происходит?! - только и успел он выговорить, когда Киоко выстрелила своей сестре в лицо.
        ***
        Алексей не мог поверить своим глазам. Киоко только что убила собственную сестру. Как такое вообще может быть. Японка махнула рукой и из гравилетов выскочили наемники в очень знакомых бронекостюмах «Арм». Тонг заругался по-китайски, и резко бросился в сторону, на ходу давая длинную очередь в строй наемников у ближайшей машины. Алексей бросился к Андрею и оттащил его в сторону, прежде чем по тому месту, где он стоял, ударили очереди штурмовых винтовок. Самир отсутствующим взором смотрел на обезображенное выстрелом лицо девушки на мостовой, еще недавно бывшей его нанимательницей. Затем лицо старого наемника перекосило яростью, и он, сделав резкий бросок в сторону, уходя от встречного огня, метнул в сторону дальнего гравилета взведенные тепловые гранаты, и, выхватив из контейнера за спиной «Акацию», выстрелил короткой очередью в Киоко. К сожалению, пули не достигли цели, девушку прикрыл один из наемников, которому выстрелом разворотило шлем вместе с черепной коробкой. Киоко запрыгнула в гравилет и он, сорвавшись с места, заложил длинную свечу, и ушел по направлению к городу.
        - Самир, назад! В укрытие, черт тебя дери! - Андрей старался справиться с эмоциями, прицельно бил из штурмовой "Акации" по наступающим наемникам.
        Араб покачнулся, когда несколько пуль ударили в его нагрудную бронепластину. Следующая очередь ударила выше, но Самир успел закрыть лицо автоматом, в последний момент, и пули разворотили оружие. Боезапас взорвался, и Самира отбросило к гравилету Алексея. Валерий бросился было за командиром, но добежать не успел. Получив несколько попаданий, боец перед смертью успел бросить в наемников "Арм" тепловую гранату. Яркая вспышка взрыва раскидала передовой отряд наемников в стороны. Оставшиеся в живых боевики "Арм" теперь вяло отстреливались, скрывшись за своими машинами. Более пятнадцати тел в бронекостюмах лежали на земле, не шевелясь. Алексей видел, что взгляд Андрея был прикован только к одному телу, среди прочих и сердце пирата сжалось, от боли за потерю друга. Но нужно было отступать и немедленно.
        - Капитан, тащи Самира сюда! Он вроде еще живой, - Алексей видел, что наемник слабо шевелится, и, по-видимому, он был серьезно ранен.
        - Валера, - прохрипел старый наемник, но боец не отзывался.
        Девушка с рыжими волосам подбежала к Андрею, и стала что-то быстро ему говорить, затем помогла ему встать и вместе они оттащили раненного, вяло упирающегося Самира к гравилету. Тиво с рычанием бросился к ближайшему к нему наемнику, рывок ужасающих челюстей и наемник громко закричал, держась за окровавленную культю на месте левой руки, Когти зверя полоснули наемника по шее, вспарывая ткань бронекостюма, словно они были сделаны из хрупкого пластика. Наемник, захлебываясь собственной кровью, перестал дергаться. Тиво тут же бросился к следующему врагу, который, видя судьбу своего напарника, бросился бежать. Тонг громко ругаясь, срезал очередью еще одного боевика. Остальные враги залегли, давая друзьям возможность затащить Саида в машину. Следом в гравилет, громко гавкая, запрыгнул Тиво. Алексей тут же перелез на водительское сиденье, и, закрыв все двери, рванул машину стрелой вверх.
        - Капитан, - Андрей не отзывался, глядя перед собой, - капитан! Андюха, черт тебя дери. Ее не вернуть, а мы еще можем выжить! Вызывай Серегу, пусть прогревает двигатели.
        Андрей поднял на него глаза, и кивнул. Сайкс приобняла его, поглаживая его по голове и шепча что-то ему на ухо. Алексей подавил в себе любопытство поинтересоваться: а что это собственно за девушка рядом с его капитаном. Саид на заднем сидении вяло застонал, Тонг, как мог, пытался стабилизировать его состояние.
        - Серега, это я, - Андрей вызвал на связь "Икар". Поднимай птичку в воздух, нам срочно нужна эвакуация. Не волнуйся, пока "Голландец" на орбите сбить тебя не попытаются. Ария пусть готовит медотсек, у нас тут раненый, в очень тяжелом состоянии.
        - Понял, кэп, все будет в лучшем виде. Точку эвакуации обозначил маркером на вашей карте. Летите туда и быстрее. Ария! У нас раненный! - связь прервалась, и коммуникатор погас.
        - Леха, давай туда, - Андрей ткнул пальцем на голокарте, - и пониже. Корпы наверняка выследят "Икар" пока мы в пределах сенсоров планетарной защиты.
        Алексей кивнул и направил гравилет по нужным координатам. Вокруг царила паника и общая неразбериха. Люди бегали по улицам, показывая в небо пальцами, мародеры и уличные банды тут же воспользовались ситуацией и начали бесчинствовать в неблагополучных кварталах. Волна краж и мародерства постепенно скатывалась к богатым улицам Киллава-сити, но федеральным властям, похоже, было не до того. "Голландец" уничтожив силы контрудара, и смешав с пылью все производственные мощности Киллавы, вместе с фрегатами прикрытия теперь отходил в сторону от планеты, собираясь уйти в бросок. Разрозненные силы ВКС Федерации вовсю пытались скоординировать поисковые и спасательные операции, но в эфире, по-прежнему, царил хаос. Гравилет уже подлетал к месту встречи, когда со стороны города к ним быстро стала приближаться темная точка. Точка оказалась "Икаром", Сергей вел корабль низко над самыми шпилями зданий, отчего у многих зданий выбило стекла на верхних этажах. "Икар" грациозно заложил вираж и приземлился на металлическую платформу. Алексей подвел машину как можно ближе к кораблю и аккуратно примостил машину на край
площадки. Тонг с Андреем подхватили под руки раненного Саида и потащили его к "Икару". Тиво, оглушительно тявкая, следовал за ними, девушка дождалась, когда они дойдут до корабля, и кивнула. Алексей, завел машину и выскочил из кабины, когда пустой гравилет заскользил к краю платформы. Парень догнал друзей, и вместе они затащили раненного наемника, бормочущего что-то неразборчивое, внутрь.
        - Серега, улетаем! Феды скоро очухаются, и тогда нам с планеты не уйти! - Андрей, дотащив Самира до медицинского отсека, побежал в рубку.
        - Вас понял, командир, улетаем, - лаконичный ответ бортинженера вызвал улыбку как на лице у Алексея, так и у капитана.
        "Икар" покинул атмосферу Киллавы и на ускорении направился к следу броска. Андрей упал на капитанское кресло и прикрыл глаза, когда подпространство раскрыло свой зев, и кораблик нырнул в него, уходя в бросок.
        ***
        Через полтора часа полета в подпространстве, находиться в кресле стало для Андрея просто невыносимо. Он покинул рубку и направился в мед-отсек. Ария закончила перевязку Самира, и теперь старый наемник отдыхал, мирно посапывая на медицинской койке в лазарете. Капитан подошел к Арии сзади и положил ладони к ней на плечи. Девушка резко обернулась, и облегченно вздохнула.
        - Ты меня напугал.
        - Прости, - его тихий голос, заставил ее смягчить свой тон.
        - Как ты? - она посмотрела на капитана с легкой улыбкой.
        - Плохо, Ари. Не могу выкинуть из головы Кайоко. Это же была ее собственная сестра! - он стукнул кулаком по столешнице, - как же так?!
        - Погоди, у меня есть тут средство от бессонницы, депрессии и внутренних переживаний, - сказала девушка. Повернувшись к парню спиной, она открыла ящик с медикаментами.
        - Такое существует? - Андрей удивленно поднял брови.
        - О да, - Ария достала из шкафчика бутылку вина, которую она, видимо, успела приобрести на Киллаве.
        - Ну, тут ты права. Пожалуй, это мне не повредит, - на лице у Андрея появилась слабая улыбка.
        Девушка наполнила две медицинские голбы, и протянула одну капитану. Андрей поднял ее на уровень глаз и вздохнул.
        - За тех, кого с нами нет, - проговорил он тихо.
        Ария кивнула понимающе и свела с ним импровизированные бокалы, не чокаясь. За два года работы в команде Андрея Соколова, она узнала множество военных традиций армий бывших ВКС Альянса. В них было что-то правильное, честное, хорошее, несмотря на то, что эти традиции применялись солдатами. Девушка посмотрела на своего капитана, и вздрогнула, когда он поднял на нее взгляд. Торопливо опустив глаза, девушка отпила немного. Андрей увидел ее смущение и тоже попробовал вино на вкус. Сладкая жидкость проникла в его горло, обжигая его, заставляя сделать вдох. Сладостное послевкусие ласково щекотало его неба и язык, а на лице у парня появился румянец.
        - За тех, кто выжил, - проговорила девушка
        - И за то, чтобы Самир скорее поправился, - Андрей поднял колбу, и, с тихим звоном, чокнулся с девушкой.
        Андрей сделал второй глоток и прикрыл глаза, чувствуя, как тепло растекается по его телу. Ария также сделала глоток и присела на столешницу. Она чувствовала необычайное спокойствие, находясь рядом с капитаном. Обычно он был душой компании, и всегда просто излучал оптимизм. Но сейчас она видела, что смерть Кайоко больно ударила по Андрею. После ухода в бросок, он был немногословен, и отвечал в основном короткими фразами, отдавая распоряжения команде. В течение полутора часов в подпространстве, он не покидал своего кресла в рубке. Девушка была рада, что капитан, наконец, смог расслабиться, пускай и таким способом. Она отпила еще немного, и вновь наполнила бокалы. Протянув один капитану, она легонько провела ножкой по его штанине. Андрей скрыл удивление на редкость умело, и присев на стул, стал рассматривать бокал.
        - Что-то не так? - Ария обеспокоено посмотрела на Андрея, и подошла к нему.
        - Нет, Ари, все хорошо. Спасибо за вино, и за компанию - он благодарно посмотрел на девушку и улыбнулся.
        Ария улыбнулась и провела ладонью по небритой щеке капитана. Легкий кивок головой.
        - Ты справишься с этим.
        - Я должен, - проговорил Андрей и, поднявшись со стула, покинул мед-отсек.
        Девушка проводила капитана долгим взглядом и, допив вино, она подошла к Самиру, чтобы проверить его состояние.
        Когда Андрей спустился в свою каюту, он прилег на кровать, прикрыв глаза. Из-за достаточно компактных размеров - каюты на "Икаре" представляли собой небольшие помещения два на два метра. Места хватало только под полуторную кровать и ящика для личных вещей. Каюты располагались ниже уровня палубы, и в каждую вела отдельная лестница. Впрочем, Андрей не жаловался, этот корабль уже успел стать для него домом. Чем-то родным, куда ему всегда хотелось возвращаться. И во многом это было так, благодаря его экипажу. Тонг, Леха, Серега и Ария стали его семьей в послевоенные годы. Они не раз спасали друг другу жизни, и точно знали, что друг для друга они пожертвуют всем. Раздевшись, он залез под одеяло и лег на спину, сложив руки на груди. Перед его глазами мелькали события прошлого, как далекого, так и совсем недавнего. Андрей закрыл глаза.
        Ему вспомнился бой у Сигмы тельца. Тогда он познакомился с Арией, очаровательной девушкой, волонтером корпорации "Мед". Врачи "Меда" развернули свой госпиталь на одной из лун кислородной планеты. Они помогали раненым с обеих сторон, стараясь спасти как можно больше жизней. Федам естественно это не нравилось, но в целом командование Федерации закрывало на это глаза. Но в один момент все изменилось, когда маршал космических войск Федерации Рамирес предпринял неожиданный удар по колонии врачей. Крупная эскадра, включавшая в себя два крупнотоннажных десантных крейсера, пять "Резолютов" и восемь эсминцев, класса "Легионер", вышла из броска, рядом с луной, сразу же начиная активное бомбометание. Они ударили по секторам лазаретов, где проходили реабилитацию бойцы обеих армий, не щадя ни своих не чужих. На сигнал "СОС" откликнулась эскадра Альянса, находившаяся неподалеку, и так оказалось, что в составе эскадры проходил службу и сам Андрей, к тому времени уже ставший одним из лучших офицеров ВКС Альянса. Он служил на фрегате класса "Якутия" - "Суворове", в составе разведподразделения космической пехоты -
"Кортик". Когда эскадра покинула подпространство, и Андрей на "Сайге" вылетел из ангара - повсюду уже кипел яростный бой. Альянс тут же развернул четыре "Якутии" по фронту атаки, подставляя усиленные щиты по удары эсминцев Федерации. Эскадрильи "Фантомов" и "Фурий" тут же вступили в бой, ведя активные боевые действия на подходах к вражеским крупнотоннажным кораблям. Крейсер класса "Прайм" был сбит первым, по нему сосредоточенно ударили все четыре фрегата Альянса, вместе с "Фантомами" двух эскадрилий. Федерация, тем не менее, ответила, не менее эффективно, подбив одну "Якутию" и эсминец класса "Янычар". "Янычары" вышли на дистанцию эффективного поражения и били тепловыми пушками по тяжелым фрегатам Федерации. Бомбардировщики Федов пошли на прорыв, но к ним в хвост уже заходил Андрей на "Сайге" и звено "Фурий" синей эскадрильи. У федов на такой дистанции не было ни шанса, и когда обломки бомбардировщиков начали падать на луну, Андрей получил приказ командира эскадры на высадку на планету с целью эвакуировать ценный медицинский персонал.
        Высадка прошла успешно, пилот "Сайги" посадил корабль неподалеку от входного шлюза, и несколько десантных ботов приземлились неподалеку. Десант, ведомый майором Арзаем из третьего разведывательного батальона, прорвался к шлюзу и за несколько мгновений вскрыл его, оказавшись на базе "Меда". Сигналы бедствия шли из общего жилого отсека, и десант, разделившись на группы по десять человек, направились к цели по четырем ответвлениям туннеля. Почти одновременно группы вступили в бой с противником. Феды высадили на базу около тысячи солдат, но удары с орбиты смогли отсечь основную группу от прикрытия в туннелях основного сектора, и теперь бой против десанта Альянса вели нескоординированные группы. Андрей шел в составе группы Арзая по центральному коридору, они встретили ожесточенное сопротивление на подходах к шлюзу общего отсека: около пятнадцати федеральных солдат засели за импровизированными укреплениями и вели огонь на подавление, не давая разведчикам и головы поднять. К счастью у Самира был план. Андрей проник в вентиляцию и прополз над головами прямо в перекрытый общий отсек. Через решетку он видел
группу из сорока врачей, собравшихся в центре комнаты. Выбив решетку, он спрыгнул вниз, и примирительно поднял руки, не желая, чтобы сотрудники "Меда" испугались. Молча, указав на эмблему ВКС Альянса, он направился к шлюзу. Активировав две термических гранаты, он открыл шлюз и катнул гранаты под ноги, ничего не подозревающим федам. Перекрыв шлюз, он на всякий случай спрятался за угол, когда два громких хлопка заставили массивную дверь шлюза - вздрогнуть. Когда дверь открылась, на пороге стоял улыбающийся Самир Арзай, вместе с семью, оставшимися в живых, разведчиками. К ним тут же подошла девушка, представившаяся Арией Тэйлор, и предложила свою помощь раненым. Несмотря на бормотание остальных коллег о нейтралитете, она вместе со своей командой помогла раненым разведчикам, и, вплоть до самой эвакуации, старалась помочь выжившим. В бою, эскадра Альянса потеряла два фрегата и три эсминца. Потери среди летчиков "Фурий" и "Фантомов" составляли около восемнадцати человек, многих все еще живых подобрали в космосе после боя. Федерация понесла поражение, покачнувшее ее положение в этом секторе. Ее эскадра была
полностью уничтожена и последний "Резолют" оставшийся в рабочем состоянии - сдался, когда капитан корабля застрелился прямо на капитанском мостике. Ария присоединилась к Альянсу и их с Андреем пути разошлись до самого конца войны.
        Андрей открыл глаза, услышав тихое шуршание. В каюту спустился темный грациозный силуэт, неузнаваемый в тусклом свете. Ария подошла к кровати и посмотрела на Андрея долгим взглядом. Андрей хотел что-то сказать, но девушка положила свой пальчик на его губы, второй рукой, расстегивая халат. Когда белоснежная ткань упала к ее ногам, сердце капитана забилось быстрее. Ария забралась к нему под одеяло, обвивая его шею руками. Обнаженное женское тело прильнуло к нему, а ее горячее дыхание обдало его шею. Его руки обвили ее стройную талию, когда ее губы прильнули к его губам в сладком и нежном поцелуе.
        ***
        Космическая станция «Тортуга», расположенная в системе Мирная, представляла собой занимательное зрелище. Это и станцией можно было назвать с большой натяжкой. По сути «Тортуга» состояла из четырех фрегатов, двух крейсеров и десятка эсминцев, скрепленных туннелями переходов, остовы кораблей теперь представляли собой единое сооружение. «Тортуга» стала центром контрабанды и пиратства, вне населенных систем Федерации. Тем не менее на станции существовала четкая иерархия, и нарушителей спокойствия всегда ждало быстрое и жестокое наказание. «Икар» подлетел к одному из ангаров, и оператор станции вышел на связь.
        - Доброго броска, "Икар". Отсылаю вам протоколы стыковки.
        - Доброго броска, "Тортуга". Протоколы принял, подтверждаю, - Андрей повернулся к Сергею, сидящему за штурвалами, - веди нас к стыковочному доку.
        Сергей кивнул с легкой улыбкой. Мимолетная радость пилота была вполне объяснима, на "Тортуге" собирались в основном бывшие военнослужащие Альянса, которые после войны стали промышлять контрабандой и пиратством на территориях подконтрольных Федерации. На станции всегда можно было встретить старых боевых товарищей. Андрей обратил внимание, что рядом с "Тортугой" было на редкость много кораблей. Он нахмурился, из-за станции показалась громада крейсера класса "Некомата" - "Чана". Значит Савельев и Сан Мэй тоже на станции, занятно. "Икар" приблизился к стыковочному доку, и, аккуратно подлетев к нему, Сергей совершил стыковку. Корабль вздрогнул и замер. Андрей вышел с мостика, и застал одевающихся пассажиров и членов экипажа. Сайкс была в легком комбинезоне, облегающем ее тело, а Тиво, весело махающий хвостом и скулящий, стоял рядом с хозяйкой. Тонг с Алексеем оделись в простые летные комбинезоны. Ария, смущенно улыбающаяся, стояла у входа в мед-отсек, она не собиралась посещать станцию. Команда, шумно разговаривая, спустилась к шлюзовому выходу, и когда рамка вокруг двери загорелась равномерно зеленым
цветом и дверь открылась, они вошли на стацию "Тортуга".
        - Ария решила остаться и понаблюдать за здоровьем Самира, кэп, - Алексей подошел к Андрею.
        - Она говорила, что не пойдет. Ей все еще непросто находится в обществе преступников. - Андрей улыбнулся, и хлопнул друга по спине, - но нам, то с тобой к этому обществу не привыкать.
        - Это точно, кэп, - к ним подошел Тонг, и быстро стал шептать что-то на ухо Алексею, указывая пальцем в сторону местного стрип-клуба.
        - Капитан, разрешите нам отлучиться по неотложным делам, - Тонг весело хихикнул, безуспешно стараясь сохранять серьезную мину на лице.
        - Свободны, - Андрей усмехнулся, и вместе с Сайкс и Тиво они пошли дальше. Сергей, в свою очередь, колебался только пару секунд, и тут же побежал догонять парней.
        Сайкс удивленно смотрела по сторонам, похоже, девушка была на "Тортуге" впервые. Это удивляло, учитывая ее квалификацию, как лучшего взломщика сетей Федерации. Но по видимому она работала в домашних мирах Федерации, не посещая крупных собраний тех, кому она помогала. Андрей улыбнулся, глядя на девушку. Он вспоминал себя, когда он впервые посетил "Тортугу". Станцию построили в самом конце войны контрабандисты, которые работали на обе стороны, но, чем ближе война подходила к развязке, тем большее давление на контрабандистов оказывала Федерация. Когда "Затмение" поглотило Альфу, Андрей находился на фронте и вел бой в одной из окраинных систем Федерации. Когда по каналам Альянса прозвучала команда на прекращение боевых действий, многие в это не поверили, продолжая сражаться. К сожалению, развязка войны уже была решена, и корабли Альянса предпочитали "исчезать", нежели сдаваться силам Федерации. Таким образом, было спасено множество жизней, ведь с пленными федералы не церемонились. Когда Андрей впервые увидел "Тортугу", он не поверил, что здесь может кто-то обитать. Фрегаты были сильно повреждены, от
крейсеров вечно что-то отваливалось, и было не похоже, что на борту бурлила жизнь, впрочем, именно на это и был расчет. Когда же он вошел на станцию, он удивился точно также, как сейчас удивлялась Сайкс. Покореженные корабли изнутри предоставляли путникам роскошь и удобство легендарного Альянса свободных систем. Разумеется, пираты не были особо гостеприимными хозяевами, но они никого не прогоняли, при условии, что внутренний свод законов станции, не нарушался. Большинство преступников на станции раньше были военнослужащими Альянса. Многие военные примкнули к Федерации, опасаясь смерти, трусливо выдавая своих бывших боевых товарищей, но большая часть офицеров и солдат предпочла уйти в подполье, нежели сдаваться на потеху победителям.
        - Скажи, а как тебя зовут на самом деле? - Андрей повернул голову к девушке, шагая по коридорам станции, - не называть же тебя Сайксом в самом деле.
        - Мира, - девушка смущенно улыбнулась, и прядь рыжих волос упала ей на глаза.
        - Очень красивое имя, - Андрей улыбнулся в ответ.
        - Я знаю, как Кайоко была вам дорога, - сказала Мира неожиданно, заглянув мужчине в глаза, - она не раз упоминала ваше имя, когда мы с ней говорили о делах.
        - Я не хотел бы об этом говорить, - Андрей вздохнул и отвел взор.
        - Понимаю, простите, - девушка потупила взгляд и остановилась.
        - Не стоит, Мира. И давай уже перейдем на ты, корабль у нас небольшой, и встречаться нам предстоит часто, - девушка повеселела, а Андрей добавил, - ну и Тиво явно недоволен твоей фамильярностью.
        Тиво весело тявкнул и потерся о ногу своей хозяйки. Андрей поморщился. Во время броска, у него возникло стойкое желание выкинуть назойливое животное в шлюз. К сожалению, его команде животинка понравилась. Даже более чем, теперь его подкармливали всем экипажем, причем радость Тиво по этому поводу находили в самых труднодоступных местах, и Мире был дан приказ, приучить Тиво к "лотку". Впрочем, пока это удавалось с трудом, и Андрей то и дело натыкался на "подарочки" неугомонного животного.
        - Соколов, живучая ты сволочь! - радостный возглас заставил капитана обернуться. К ним шагал не кто иной, как Сан Мэй, капитан крейсера "Чан". Высокий и стройный, он совсем не походил на пирата, его длинный, до колен, синий плащ украшали награды, времен службы в АСС, а на поясе висел верный наградной клинок - атрибут высшего сословия капитанов.
        - Ну, до тебя мне далеко, Сан, - Андрей улыбнулся и пожал, протянутую руку.
        - Рад познакомиться, - Сан Мэй смерил девушку долгим взглядом и улыбнулся, - хорошо, что вы выбрались. Андрей, нам нужно кое-что обсудить.
        - "Голландец"? - вопрос возник сам собой.
        - "Голландец", - Сан Мэй кивнул с хитрой улыбкой.
        
        ГЛАВА 4.
        Капитаны шли по коридорам станции, обсуждая последние события. Открытое появление эскадры «Голландца» и уничтожение промышленного центра Киллавы всколыхнуло Федерацию. Патрули стали усиливаться дополнительными кораблями, и контрабанда в центральных системах встала под вопрос. С другой стороны, действия «Летучего голландца» вызвали недоумение еще и на «Тортуге». Получалось, что Скобелев начал собственную войну против Федерации, и многие сходились на мысли, что его нужно поддержать, устроить восстание, но скептики считали, что восстание такого формата быстро подавят, и на этот раз подавят жестоко. Рациональное зерно было в каждом из мнений, но без связи непосредственно с капитаном «Голландца» это была обычная демагогия.
        - Мои разведчики поймали сигнал Скобелева, когда он вошел в систему Киллавы. Он на всех старых частотах Альянса передавал одну и ту же зашифрованную запись, - Сан Мэй говорил быстро, порывисто.
        - Что в ней говорилось? - Андрей, задумчиво почесал подбородок.
        - Мы не знаем, она шла на модифицированных криптографических протоколах. Вскрыть ее будет не так то просто.
        - Думаю я знаю, кто нам может помочь, - Андрей глубокомысленно кивнул на Миру.
        Девушка догнала рослых капитанов и немного застенчиво улыбнулась.
        - Я - Сайкс, - сказала она тихим голосом.
        - Сайкс?! Быть не может, вот это удача! - Сан Мэй даже остановился. - Я перешлю запись на твой корабль, Андрей, - нам точно известно, что у Федералов также есть копия данного сообщения, но на какой стадии у них расшифровка, я не знаю, - продолжил Сан Мэй.
        - Тогда нам стоит начать дешифровку прямо сейчас, - Мира улыбнулась и быстрым шагом пошла в сторону дока, где был пришвартован "Икар".
        - Тебе страшно повезло, дружище, что у тебя появилась такая жемчужина в экипаже, - Сан Мэй задумчиво проводил девушку взглядом, и усмехнулся - не упусти ее.
        - Если хочешь, могу ее перенаправить к тебе, - Андрей хихикнул, - вот с этим волосатым комочком в нагрузку.
        Он отошел в сторону, и указал на Тиво, нетерпеливо переминающегося с лапы на лапу и жалобно скулящего.
        - О, нет спасибо, дружище. Давай как-нибудь уж сам, - Сан Мэй поднял руки перед собой, - слышал о Кайоко, - тихо добавил Сан Мэй, задумчиво посмотрев на Андрея, - Родная сестра, подумать только.
        - Я бы не хотел сейчас об этом говорить, - Андрей сжал кулаки, стараясь выглядеть как можно более бесстрастно.
        - Понимаю, я слышал о ваших, кхм, "деловых" отношениях.
        - Давай закроем эту тему. Киоко продалась, - Андрей замолчал.
        - Коротко и ясно, - Сан Мэй усмехнулся невесело и хлопнул молодого капитана по плечу, - ее время придет, главное не вини себя в смерти Кайоко. Я уверен, что ты сделал все что мог.
        - Нужно время, Сан, - Андрей протянул руку, и старый боевой товарищ с удовольствием ее пожал, - свободного броска, дружище.
        - Свободного броска, - Сан Мэй кивнул и, развернувшись на каблуках, направился в сторону местного бара.
        Тиво тявкнул и засеменил в сторону столовой, расположенную по правому борту одного из трех фрегатов "Тортуги". Андрей шел за зверем, с улыбкой наблюдая за той реакцией, которую зубастая зверюга вызывала у окружающих. Большинство просто старались держаться на расстоянии, в глазах у людей мелькал страх. Столовая в этом секторе "Тортуги" имела своеобразную репутацию. Коком в столовой работал один из двух последних, оставшихся в живых адмиралов из совета Альянса - Кай Торн. Этот дородный мужчина имел довольно зловещую репутацию, среди контрабандистов, но на самом деле был очень добродушным и веселым. Он передвигался с помощью антигравитационного кресла, так как из-за лишнего веса не мог передвигаться самостоятельно. Отдельного слова заслуживал его домашний любимец, Сильвер. Этого попугая Каю подарили на его шестидесятилетие и с тех пор птица жила у него. Он назвал попугая в честь одного из героев древней земной повести про пиратов, и с тех самых пор, Сильвер отзывался только на это имя, отказываясь замолкать, если его начинали называть по другому. Попугай побывал в нескольких боях, и научился
подражать сигналам боевой тревоги, каждый раз заставляя своего хозяина вздрагивать, сваливаться с постели и громко ругаться. Над Каем, конечно, боялись посмеиваться, но птица стала поводом для бесконечных шуток среди контрабандистов.
        Дверь в столовую скользнула в сторону, и в ту же секунду раздалась трель боевой тревоги. Андрей вздрогнул, но, услышав изнутри забористый мат Кая, выдохнул и прошел внутрь. Сильвер продолжал заливаться трелью, наблюдая любопытным глазом за капитаном. Андрей подошел к клетке и постучал по решетке пальцем.
        - Андрррей пррришел, - птица не заставила себя ждать.
        - Глупая птица, уже давно надо было от тебя избавиться! - зычный рык Кая, казалось, покачнул пол под ногами.
        В ответ попугай весело чирикнул и спрятал голову под крыло. Андрей покачал головой. Если уж за все это время, Кай не смог научить своего питомца не делать то, что не нравится окружающим, то, по-видимому, с Тиво у него тоже ничего не получится. Все-таки нужно было выкинуть это животное в шлюз. Из-за стойки выплыло антигравитационное кресло, на котором развалился тучный человек с добродушной улыбкой, спрятанной в спутанной густой бороде.
        - Андрюха, друг мой! - густой бас здоровяка вызвал улыбку на лице у Андрея.
        - Доброго броска, старый пьяница. Твой попугай поднял на уши пол станции, - Андрей хмыкнул и покосился на птицу, которая продолжила делать вид, невинного зверька.
        - Доброго броска, - Кай ответил на приветствие и широко улыбнулся, и даже его борода не смогла этого скрыть, - рад, что ты выбрался оттуда, я слышал про "Голландца".
        - А кто не слышал?! Это не пропавший патруль, это один из центральных миров. Не те масштабы, что были раньше.
        - Да уж. Скобелев - старый вояка, и не удивительно, что ему все еще неймется. Думаю, он все еще не простил Совет за перемирие, - Кай замолчал.
        - Многие были удивлены. Слишком много жизней мы потеряли в той войне, чтобы вот так ее закончить.
        - У нас не было выбора. Если бы мы не сдались, все наши миры и люди их населяющие были бы убиты. "Затмение" это не то, с чем можно бороться обычными методами.
        - Скобелев бы с вами не согласился.
        - Он и не смирился. Он продолжил войну и проиграл, потеряв треть флота, - Кай вздохнул, - поверь мне, Андрей, если бы я мог что-то изменить тогда, я бы этого не сделал. Это было самое верное решение в той ситуации, пускай оно и не было простым.
        - Возможно. Но от этого не легче, - Андрей прошел к стойке, и, взяв поднос, прошелся вдоль ряда готовых блюд.
        - Попробуй жаркое, я его вот недавно закончил готовить, - раздался вслед бас Кая.
        - Обязательно, только я что-то не уверен, что оно того стоит. О твоем жарком ходят легенды среди капитанов. Поговаривают Паршин с "Юноны" скушал его, а во время броска выпрыгнул в шлюз.
        - Паршин - старый алкаш! - взревел Кай, - они вдвоем со своим старпомом набрались на мостике и поспорили, смогут ли защитные поля защитить открытый шлюз во время броска.
        - Ага и Паршин проиграл, - хмыкнул Андрей.
        - Если бы. Паршин спорил, что не смогут и полез проверять! - Кай махнул рукой и хохотнул беззлобно, - вообще это старая байка, и не надо меня ей упрекать.
        - Ну, извини, извини - Андрей засмеялся, и, поставив поднос на стол, отпил немного кофе из потертого стакана, и попробовал жаркого. Острый и приятный вкус блюда приятно удивил капитана, хотя, наверное, это от того, что подсознательно Андрей готовился к смерти от отравления, - эх, Кай, а давай коком ко мне на корабль. Лишний повод оставить одного волосатого пассажира за бортом.
        - Тонга чтоли? - Кай с подозрением посмотрел на парня.
        - Да нет, он теперь бреется под ноль. Мало помогает, конечно, но хоть что-то, - Андрей засмеялся, - хотя, ты же с собой своего попугая притащишь, так что, наверное, не надо.
        - А чего так? Любишь высыпаться по ночам? - Кай поднял бровь, изобразив крайнюю степень удивления, - я вот, например, люблю, и с удовольствием скинул бы тебе Сильвера в нагрузку к продовольствию.
        - Нет уж, хватит мне одного пассажира, который гадит, где попало. Не хватало еще одного, который будет меня будить романтическим звуком боевой тревоги.
        - Ну как знаешь, - толстяк добродушно улыбнулся и, просунув пальцы в дверцу в клетке, почесал своего питомца по спине, на что Сильвер разразился радостным посвистыванием.
        Дверь открылась и в столовую завалилась группа контрабандистов. Не сговариваясь, гости направились к стойке. Андрей подмигнул Каю, но тот лишь всплеснул руками устало и, покачиваясь в воздухе, полетел помогать клиентам с выбором.
        ***
        Тонг задумчиво почесывал свой подбородок. На небольшой сцене перед ним кружилась в страстном танце обнаженная девица. Положив ногу на ногу, он слегка склонил голову набок, разглядывая прелести танцовщицы, и удовлетворенно цокнул языком. Повернув голову, он увидел Сергея с Алексеем, которые азартно засовывали в трусики танцовщиц на сцене, по-видимому, всю свою выручку с прошлого рейда. Тонг лишь покачал головой, к нему, как ни странно, девушки были всегда благосклонны, и тратить деньги на приватные танцы, ему никогда не приходилось. Девушка переместилась к нему на колени и Тонг, прикрыв глаза, стал наслаждаться ощущениями.
        В стрипбар ввалилась шумная группа мужчин, в старых армейских куртках, с символикой "Наганы", корабля капитана Тула. Про Тула ходило множество слухов, его крейсер не раз был замечен в бою с патрулями Федерации, но его команда не отличалась благоразумием, и часто уподоблялись федам, уничтожая спасательные капсулы, и добивая экипажи на кораблях, которые они грабили. Многие из бывших солдат Альянса не одобряли методы Тула, но побаивались вступать с ним в открытую конфронтацию, да и его команда не славилась добрым нравом, скорее наоборот. В половине потасовок на "Тортуге" были виноваты эти головорезы. Тонг переглянулся с друзьями. Сергей хлопнул Алексея по плечу и, поднявшись с удобных кресел, они направились к выходу. Многие решили последовать их примеру, и бар на глазах стал пустеть, но команду "Наганы" это, похоже, только обрадовало. Подозвав к себе официантку, дюжий парень со старыми нашивками старпома, нагло облапал ее, делая заказ. Девушка похоже была из новеньких, потому что, в ответ на бесцеремонное обращение, она отвесила грубияну пощечину.
        Лицо старпома налилось кровью и губы задрожали в яростном порыве, он уже замахнулся, чтобы ударить обнаглевшую девушку, но в этот момент его руку перехватили. Тонг вывернул его руку в болевом захвате и, склонившись к уху старпома, что-то быстро зашептал ему, то и дело дергая вывихнутый сустав на себя, заставляя того бессильно скрежетать зубами. Друзья старпома вскочили со своих мест, но рядом с Тонгом уже стояли Сергей и Алексей, и еще несколько человек с "Нарады", фрегата прикрытия "Чана".
        - Да я просто хотел извиниться, - прохрипел старпом.
        - А мы просто хотим тебе в этом помочь, - беззлобно проговорил Тонг, глядя исподлобья на пиратов с "Наганы".
        - Мы же все здесь хорошие друзья, - добавил Алексей, с улыбкой разминая пальцы, - ни к чему устраивать скандал в этом месте, правда?
        - Да ладно, старшой. Не стоит она того, - подал голос один из молодых с "Наганы".
        - Я прошу прощения, - прохрипел старпом, когда его руку в очередной раз болезненно дернули вверх.
        - И мы все это очень ценим, - примирительно сказал Тонг, отпуская захват.
        Старпом злобно смотрел на своих обидчиков, и, бросив что-то грубое своим друзьями, поплелся на выход, бросив на стойку бара несколько крупных купюр, за беспокойство. Тонг лучезарно улыбнулся и повернулся к товарищам, которые его поддержали. Несколько человек с "Нарады" тут же его окружили и они весело засмеялись, по-видимому называя нелестными эпитетами, ретировавшихся пиратов. Сергей лишь покачал головой. Гадкий внутренний голос подсказывал, что старпом "Наганы" не упустит шанса отыграться за обиду.
        - Серега, давай еще по одной, - Алексей протянул другу стопку местного фирменного горячительного напитка, который гнали, по слухам, из охлаждающей жидкости для тепловых пушек.
        - За нас, дружище, - Сергей принял стопку из рук друга и свел рюмки под тихий звон. К ним присоединился Тонг и парни с "Нарады".
        На ближайшем столике тут же появились разного рода закуски и горячее. К ним подошел управляющий клубом, под именем Чарли, кем он был на войне, никто не знал, но когда появилась "Тортуга" на ней тут же открылся стриптиз бар, и Чарли стал его руководителем. Наверное, в любом городе, на любой планете есть свой стрипклуб со своим "Чарли".
        - Спасибо вам всем, что заступились за Катрин. Вот это, - он обвел руками стол, ломящийся от вкуснейших блюд, - наша благодарность, девушки будут танцевать сегодня для вас, господа.
        На этой положительной ноте началось застолье. На сцене девушки исполняли страстные танцы, под восхищенные крики и улюлюканье собравшихся гостей. Тонг командовал застольем, разливая по рюмкам раритетный крепкий напиток, ящик которого Чарли достал из погребка под баром. Закуски были самые разные, из всех концов пространства Федерации. От вполне безобидных овощей, выращенных на фермах по земным агротехнологиям, до экзотических мясных деликатесов с дальних концов обитаемого космоса. Тонг раздавал остроты направо и налево, и команда "Нарады" радостно его поддерживала смехом. Сергей лишь качал головой, с улыбкой кивая Алексею, тот лишь улыбался в ответ.
        - Давай вернемся на "Икар", что-то я устал от этого праздника жизни, - он улыбнулся пьяной улыбкой.
        - Наверное, ты прав. Пойду, захвачу Тонга, - Сергей было отправился к веселящемуся товарищу, но Алексей остановил его.
        - Не мешай ему, пускай отдыхает
        - Может ты и прав, - Сергей пожал плечами с улыбкой, и вместе с товарищем направился к выходу.
        Выйдя из широких дверей заведения, друзья остановились, чтобы глубоко вздохнуть. После стрип-клуба, воздух на "Тортуге" казался свежим, словно в тропическом лесу какой-нибудь далекой планеты. Они направились в сторону доков и не заметили, что от стены отделились тени и последовали за ними.
        ***
        Мира шла по тускло освещенным коридорам станции. Слабое освещение не позволяло девушке насладиться в полной мере атмосферой станции. Вокруг царила в основном дружественная обстановка, если можно так сказать о пиратах и контрабандистах. Слышались грубые шутки и матерные анекдоты, смех и рассказы о лихих пиратских буднях. Для девушки все это было в диковинку, ведь, несмотря на то, что в рамках организации «Сайкс», она работала на нелегальные структуры, напрямую она никогда с ними не сталкивалась, и подобное общество было для нее незнакомо. Подходя к докам, она услышала звуки потасовки, кто-то громко звал на помощь, кто-то громко ругался. Вдруг раздался громкий хлопок. Выстрел, догадалась она. Любопытство взяло вверх над трусостью, и она побежала туда. Но, уже подходя к месту событий, она узнала лежащего на земле человека. Это был Сергей. Алексей, полулежал рядом с другом, придерживая его одной рукой, второй, целясь из пистолета мечущиеся в темноте тени.
        - Мира, они Серегу ранили! Зови на помощь, быстрее! - Алексей почти кричал, неподалеку от них лежало тело старпома "Наганы", из пробитого пулей черепа толчками выплескивалась кровь. Он, несомненно, был мертв.
        Послышался топот окованных сапог, к ним уже бежала охрана станции и медики из лазарета. Мира пыталась увидеть знакомые лица, и среди бегущих охранников, она увидела обеспокоенное лицо капитана. Андрей подбежал и присел рядом с друзьями.
        - Как он? - его голос дрогнул, видеть друга в подобном положении было непросто.
        - Его ударили ножом, - Алексей заскрежетал зубами, - ублюдки с "Наганы" подстерегли нас у доков, мы не успели убежать, и завязалась драка.
        - Это напавший там лежит? - с подозрением спросил Андрей, ситуация развивалась хуже некуда. Убийства были редкостью на "Тортуге", и с убийцами обходились жестоко.
        - Да, они устроили заварушку в стрипбаре, и, похоже, решили на нас отыграться, но я не думал, что они зайдут так далеко. У одного из нападающих оказался кинжал. Я не успел среагировать, а Сергей уже лежал на полу.
        - Спокойно, дружище, - Андрей положил ладонь на плечо Алексея, - он выкарабкается, он сильный.
        Охрана "Тортуги" оцепила место, и окружила товарищей. Капитана охраны, которого называли на "Тортуге" не иначе как Шериф, протолкался мимо толпы солдат и мгновенно сориентировался в ситуации.
        - Медикам немедленно оказать помощь раненому, унесите отсюда труп. Стрелка - под стражу, - Андрей хотел было встать и возмутиться, но ему на плече легла ладонь. Сан Мэй грустно улыбнулся.
        - Здесь ты ему не поможешь, Андрей. Его просто так не отпустят, будет суд, а нам нужно продумать защиту, - Сан Мэй говорил спокойно. Он просто констатировал факт, -Если попытаться сейчас просто отбить Алексея, то вас, скорее всего, убьют. Да и Сергею никто тогда не поможет.
        - Хорошо. Леха, передай им оружие и следуй за ними. Мы вытащим тебя, не волнуйся.
        - Я верю тебе, капитан, - Алексей слабо улыбнулся и, передав оружие одному из людей Шерифа, последовал за ними.
        Мира помогла медикам уложить Сергея на носилки, и, взглянув на капитана долгим взглядом, последовала за ними, стараясь держаться поближе к носилкам. Андрей поднялся на ноги, и посмотрел на Сан Мэя.
        - Я не брошу своего друга. Чтобы не случилось, я его не оставлю.
        - Резонно, друг мой. Я и не прошу. Мы обязательно его освободим.
        ***
        Андрей нашел Тонга сидящим в столовой у Кая. Он, молча, смотрел перед собой и быстрыми движениями вгонял нож в столешницу между своими пальцами, чередуя интервал между ударами. Вокруг с руганью летал Кай, стараясь угомонить посетителя, но Тонг, казалось, ни на кого не обращал внимание. Андрей покачал головой, его друг явно винил себя за то, что произошло. Подойдя к столу, он положил ладонь на плече товарища. Тот поднял взгляд и снова опустил, вогнав нож между пальцами своей правой руки, при этом краем лезвия задев кожу. На столешницу капнули алые капли, но Тонг, стиснув зубы, не подал виду, что ему больно.
        - Это моя вина, капитан. Я должен был быть с ними, - пробормотал он сдавленным голосом.
        - Прежде всего, я ваш капитан и виноват я, что допустил подобное, - Андрей сжал плечо друга пальцами, - а по хорошему, виноваты ублюдки которые напали на Леху и Серегу.
        - Тул обвинил во всем наших ребят, верно?
        - Разумеется, и проблема в том, что у него непререкаемый авторитет в совете, - Андрей сел рядом с Тонгом и вздохнул, положив руки перед собой.
        - Они не убьют Леху! - крикнул китаец, заставив обернуться несколько человек за соседними столиками, - я не позволю.
        - Мы не позволим, - мягко поправил его Андрей, - мы не оставим своего человека в такой ситуации.
        - Так давай уже возьмем стволы и отобьем его! - глаза Тонга загорелись недобрым огнем.
        - Этим мы только усугубим, и, скорее всего, погибнем в процессе. Боюсь, есть только один шанс, и он прописан в кодексе Совета братства.
        - Хочешь принять вину на себя, в качестве капитана, - Тонг почесал подбородок, - может это и прокатит. Многие капитаны знают тебя и с готовностью примут твою сторону. Но Тул может потребовать право возмездия.
        - Не думаю, что этот трус, убивающий беззащитных людей, способен поставить свою жизнь на кон за своего человека, - Сан Мэй зашел в столовую и подошел к друзьям.
        - Рад видеть тебя, - Тонг протянул старому капитану руку.
        - И я, старый друг, - Сан Мэй пожал руку и улыбнулся.
        Андрей смотрел на них с благодарной улыбкой. После инцидента с Алексеем, именно Сан Мэй поддержал Андрея, позволив ему выбирать защиту для своего товарища. Говаривали, что Тонг и Сан Мэй служили на одном корабле, во время войны, но доподлинно этого никто не знал, отчасти потому, что фрегат Сан Мэя был уничтожен в бою, и старый капитан спасся, разве что, чудом. А некоторые говаривали, что это Тонг спас его с корабля. Сейчас, глядя на то, как эти двое смотрели друг на друга во время разговора, Андрей понял одно, этих двоих связывало нечто большее, чем то, о чем ходили слухи. Сан Мэй погладил резную рукоять офицерской сабли и вздохнул. Повернувшись к Андрею, он жестом подозвал того к себе и отошел к окну.
        - Андрей, нам пора на совет. Надеяться Алексею кроме как на нас, некому.
        - У нас есть шансы на победу? - Андрей задумчиво посмотрел на старого капитана.
        - Не буду врать, шансов мало. Убедить совет будет непросто, - Сан Мэй постучал пальцами по стеклу, глядя как к столовой идут люди в форме охраны "Тортуги".
        Охранники вошли в столовую и заняли позиции у входа с оружием наперевес. Тонг смотрел на них исподлобья, потягивая кисловатый, ягодный нектар. Андрей видел напряжение в глазах у друга. Командир охраны, подошел к Сан Мэю и вручил ему голографический дисплей. Над прибором появилось серебреное свечение, и, словно миллион ярких светлячков сформировались в изображение головы адмирала Брахана, главы совета капитанов "Тортуги".
        - Сан Мэй и Андрей Соколов, вам предписано явиться на совет, чтобы свидетельствовать в пользу обвиняемого в деле об убийстве, - изображение дрогнуло и пошло рябью.
        - Мы скоро будем, - Сан Мэй картинно склонил голову в тактичном поклоне.
        Изображение мигнуло и погасло в легкой вспышке. Сан Мэй кивнул охранникам, и направился к выходу. Андрей попрощался с Каем и, подойдя к Тонгу, положил руку ему на плече. Кивнув друг другу, они покинули столовую.
        ***
        Собрание совета капитанов проходило в самом роскошном помещении на «Тортуге». Когда Альянс потерпел поражение в войне, многие капитаны пытались восстановить Совет Адмиралов, но возобновлять боевые действия уже было бесполезно, инициатива была безвозвратно утеряна. Солдаты Альянса вернулись к мирной жизни, или, по крайней мере, попытались это сделать. Но часть капитанов с экипажами перешли на другую сторону федерального закона, понимая, что жить спокойно Федерация, даже бывшим военным Альянса, не даст. Когда была организована «Тортуга», она была не более чем сборищем преступников, бандитов и пиратов всех мастей. После того, как к зазеркалью федеральных властей примкнула часть армии Альянса, ситуация поменялась в корне. Пиратов прижали к ногтю и заставили соблюдать законы военного времени, продиктованные беглыми капитанами Альянса. Разумеется, подобное не могло продолжаться долго, и пиратский флот собрался, чтобы уничтожить корабли беглых военных. Пираты напали неожиданно, и, в первые секунды боя, они уничтожили две «Якутии», но вовремя подоспевший «Чан» вместе с линкором «Виктарион» адмирала
Брахана переломили ход боя, и пиратский флот был уничтожен почти полностью. После этого, собранием капитанов уцелевших пиратских кораблей было принято решение объединиться с силами военных Альянса и сформировать совет капитанов, по образу и подобию бывшего высшего командного органа Альянса. В зале собраний был оборудован стенд для выступлений и сам зал постоянно украшался, чтобы соответствовать изображениям легендарного Зала Адмиралов на Альфе Прайм.
        Когда Андрей зашел в зал, он невольно вздрогнул. Великолепие, царившее вокруг, невольно заставило его сглотнуть комок подступивший к горлу. Зал был наполнен людьми, возбужденно обсуждающими последние события, но когда вошел капитан Мэй в сопровождении Андрея, голоса смолкли. Сан Мэй направился к платформе, на которой уже сидел адмирал Брахан и капитан Тул. Капитан "Наганы" смерил вошедших высокомерным взглядом и отвернулся, говоря что-то своему помощнику. Сан Мэй картинно поклонился, а Андрей склонил голову в формальном приветствии. Зал наполнился разговорами и ворчанием, слышались приветственные возгласы и крики недовольных капитанов, поддерживающих Тула. Старый адмирал, поднявшись со своего места, поднял руку, призывая к тишине. Голоса тут же смолкли, и капитаны расселись по местам.
        - Братья капитаны, - голос старика нарушил тишину. Старый адмирал еще не растерял командные навыки и его голос заставил Андрея невольно улыбнуться, вспоминая муштру в учебном лагере, - мы собрались здесь сегодня по трагичному поводу. В результате обстоятельств, которые нам предстоит выяснить, на "Тортуге" произошло убийство. Вам не хуже меня известно, что подобного мы не допускаем. Капитан Тул, со стороны обвинения, вам слово.
        - Братья капитаны, - Тул поднялся и оглядел зал собраний хищным взглядом, - было совершено предательство!
        Зал взорвался криками негодования, смешанными с одобрением слов Тула. Андрей сжал кулаки, Тул обвинил Алексея в предательстве. Громкие слова, не более, но многие в этом зале поддерживали Тула.
        - Алексей Новин вместе со своим подельником подстерегли старшего помощника "Наганы" Уилласа Смита и напали на него, обратив в бегство его сослуживцев и безжалостно расправились с ним самим! - Тул с улыбкой наблюдал за реакцией совета.
        - То есть отважная команда "Наганы" сбежала от двух людей, при том, что один из них был ранен. При этом бросив своего старпома, - спокойно закончил за него Сан Мэй, поднявшись со своего места.
        - Капитан Мэй, прошу вас соблюдать регламент, вам еще предоставят слово, - Брахан примирительно поднял ладонь, Сан Мэй, улыбнувшись, склонил голову в кивке и сел на место.
        - Убийство на "Тортуге" карается смертной казнью! - Тул почти выкрикнул последнее слово, по-видимому, замечание Сан Мэя его задело, - это мое слово, и мое решение, братья капитаны.
        - Приведите осужденного, - Брахан дал знак охране и в зал привели Алексея, закованного в наручники. Андрей кивнул другу с улыбкой, стараясь его приободрить, Алексей благодарно кивнул в ответ.
        - Алексей Новин, вы знаете, в чем вас обвиняют. Я бы хотел услышать вашу позицию по тому, что произошло вчера.
        - Старпом "Наганы" и его люди напали на нас у доков. Их было семь человек, против нас двоих. Мы не хотели драки, но нам не оставили выбора. Старпом ударил моего друга кинжалом в живот, и хотел довершить начатое, попытавшись перерезать ему горло. Я спас своего товарища и убил нападавшего. Если бы потребовалось, я бы сделал это снова, - Алексей замолчал, глядя перед собой.
        Зал снова заговорил, громко и разом. Капитаны старались перекричать друг друга, доказывая свою точку зрения. Кое-где перепалки достигли высшей точки, и люди уже были готовы схватиться за грудки. Старый адмирал поднял руку, сжатую в кулак, и громко крикнул: "Тишина!".
        - Капитан Мэй, со стороны защиты, вам слово.
        - Братья капитаны, то, что произошло, безусловно, трагично. Погиб наш с вами товарищ, еще один лежит в медблоке в коме, и от раны, нанесенной кинжалом, не может даже самостоятельно дышать, - Сан Мэй обвел собравшихся спокойным взглядом, - Алексей Новин сделал то, что сделал бы любой из вас в защиту вашего товарища. Это была необходимая самооборона, против бесчестного нападения старшего помощника Смита. Это мое слово и мое решение, братья капитаны.
        Собрание вновь наполнилось криками. Брахан поднял голову и вздохнул, все это нравилось ему все меньше и меньше. Это дело вытащило на свет давние разногласия между капитанами. Совет разделился между союзниками капитана Мэя и Тула. О деле собрания уже никто и не помнил. Брахан поднял руку и поднялся. Зал замолчал и занял свои места.
        - Прошу капитанов вынести свое решение.
        Половина собрания выступила за невиновность Алексея, но вторая половина выступила за смертный приговор. К несчастью вторая половина была немного больше. Старый адмирал скрепя сердцем поднялся со своего постамента и скрестил руки на груди.
        - Братья капитаны, решение принято. Алексей Новин признан виновным в убийстве, - Брахан замолчал, и вместе с ним молчал весь зал, - и приговаривается к смерти.
        Собрание выдохнуло и заговорило на все лады. Андрей, сцепив руки за спиной, вышел вперед к трибуне, обращаясь к адмиралу. Но перекричать собрание было не так просто. После нескольких неудачных попыток докричаться, адмирал достал пистолет и выстрелил в потолок. Воцарилась гробовая тишина, которую прерывали лишь тихие шепотки.
        - Братья капитаны, я принимаю вину своего подчиненного на себя. Если братьям будет угодно, я понесу наказание вместо Алексея, - Андрей спокойно закончил речь и вложил пистолет в кобуру.
        - Капитан Соколов принимает вину на себя. Собрание должно решить его дальнейшую судьбу, - громко выкрикнул Сан Мэй, с улыбкой подмигнув Андрею.
        - Право любого капитана поступить так. Собрание, прошу вас решить судьбу капитана Соколова.
        Адмирал не верил своим глазам. Собрание почти единогласно проголосовало в пользу капитана Соколова. Против собрата капитана не смогли проголосовать, даже союзники Тула, и это грело душу старика. Он вздохнул и поднял руку, призывая зал к тишине. Когда смолкли все голоса, он поднялся со своего постамента.
        - Совет капитанов принял решение. Андрей Соколов, принявший на себя вину за своего товарища - признан невиновным.
        Тул вскочил со своего места, но лишь, молча, развернулся на каблуках и вышел из зала заседаний вон. Охрана сняла с Алексея наручники и, Андрей, с улыбкой, протянул другу раскрытую ладонь. Алексей пожал ее и обнял товарища, выдохнув: "спасибо". К ним спустился Сан Мэй и еще несколько капитанов с трибун. Со всех сторон слышались поздравления и пожелания доброго броска. Андрей улыбался, но в душе понимал, что с "Тортуги" нужно улетать. Тул попробует отомстить, и лучше быть далеко, когда он решит это сделать.
        
        ГЛАВА 5.
        «Икар» набрал скорость, удаляясь от причальных доков «Тортуги». Несколько «Фантомов» с «Чана» сопровождали канонерку к месту для броска. Сан Мэй настоял на сопровождении, зная крутой нрав капитана Тула, и не сомневаясь в том, что тот постарается поквитаться с экипажем «Икара». Штурмовики заложили маневр, и канонерка вырвалась вперед. Андрей уже вбил координаты для броска. В медотсеке канонерки оба пациента пришли в себя, и теперь Самир с Сергеем во всю играли в карты, несмотря на причитания Арии о том, что им надо больше спать. Тонг отсыпался в грузовом отсеке, из за Совета, он совсем изошел на нервы. Нервы же Тонга измерялись в литрах, поэтому теперь китаец отсыпался, после загульной ночи. Алексей, поддержавший идею «выпить за победу», впрочем, спал где-то неподалеку. Пространство разверзлось и «Икар» провалился в бездну, уйдя в бросок.
        Андрей устало откинулся в капитанском кресле. Под ухом раздалось урчание и его ноги что-то коснулось. Тиво, ласково поскуливая, потерся о его сапоги. Вопреки желанию выпроводить зверюгу вон с рубки, Андрей опустил руку и почесал зубастика за ухом. Одобрительное урчание было ему ответом. Тиво положил лапы на колени к капитану, и уложил свою зубастую мордочку сверху. Андрей задумчиво посмотрел на зверя. В глазах Тиво он читал больше эмоций и разума, нежели у иных людей. Ария говорила, что "находки" прекратились, и, похоже, зверь облюбовал угол, выделенный ему в грузовом отсеке. Всем на "Икаре" пришлось нелегко. Посещение "Тортуги" должно было стать отдыхом, а стало настоящим испытанием для экипажа. Радовало Андрея только то, что удалось отбить друга у Совета, да и Сергей по-маленьку шел на поправку. Самир уже отлучался из медпункта, когда Ария уснула, чтобы выпить вместе с Тонгом и Алексеем. В целом все шло лучше некуда, за исключением того, что со смертью Кайоко, Андрей лишился работодателя.
        - Капитан, я просмотрела сообщение с "Голландца", - в рубку вошла Мира.
        - Получилось расшифровать? - Андрей поднял бровь, посмотрев на девушку.
        - Смотрите сами.
        Девушка подошла к дисплею и набрала комбинацию цифр на панели. Обзорный экран засветился мерным серым светом, затем по нему побежали колонки цифр, шла загрузка информации. Мира вбила несколько поправок в протокол дешифрования. Цифры сменились изображением. На дисплее появилась карта звездных систем, красным на ней были помечены системы Федерации, синим бывшие системы Альянса. Девушка включила протокол внесения поправок, и дешифровала выборку. Карта изменилась, теперь цвета больше не разделяли ее на половину, она была равномерного серого цвета. Несколько десятков систем были отмечены литерами "Х". Мира улыбнулась и продолжила дешифровку протокола. Внеся поправки, она добавила новую выборку. Теперь только одна система горела равномерным красным цветом, рядом с ней шла колонка цифр.
        - Сообщение направляет нас в эту систему, на окраине федеральных владений, - девушка увеличила изображение, раздвинув пальцами изображение на экране.
        - А цифры рядом с ней? Это шифр? - Андрей с интересом смотрел на экран.
        - Похоже, да. Погоди, я попробую дешифровать, - девушка взяла иконку протокола дешифровки с основного сообщения, и перенесла ее на цифровую колонку. Система тут же выдала результат.
        - Вот это да. Это не рандеву. Это задание, - Андрей смотрел на экран, не веря своим глазам, - Похоже оттуда необходимо забрать человека. Это его ориентировка?
        - Думаю, да. Тут еще несколько сносок на его возможное местоположение. Похоже на небольшой горнодобывающий комплекс.
        - Ну что, это уже похоже на контракт. Перенаправь сообщение с переводом на "Чан", думаю, Сан Мэю это будет интересно. С сообщением передай, что мы взялись за это дело.
        - Сделано, - девушка с улыбкой отсалютовала, похоже, ей передалось общее возбуждение от момента. Не каждый день легендарный военачальник сил погибшего Альянса дает задания, особенно после того как война официально закончилась, а его самого уже несколько лет ,как считают убитым.
        Андрей придвинул к себе панель управления и ввел команду на выход из броска. Саван тьмы рассеялся, и кораблик выпрыгнул из подпространства. Чуть подавшись вперед, он нажал на кнопку интеркома.
        - Друзья, у нас новая работа. Необходимо добраться до одной планеты на окраинах и забрать оттуда человека. Дело на первый взгляд простое, но исходит контракт от самого капитана "Летучего голландца". Поэтому готовиться нужно к любым неожиданностям, - Андрей замолчал, и добавил, - и мы будем к ним готовы.
        На лице у Андрея заиграла улыбка. Жить становится все интереснее, не каждый день легендарные "призраки" дают работу. Андрей вбил координаты системы Таланы в компьютер и тот начал просчитывать траекторию броска. Одинокая планета этой системы называлась - Эллен. Странно, что подобное красивое имя дали заснеженной негостеприимной планете. Впрочем, может на месте, выяснится то, что не описано в хрониках путешественников. Компьютер мигнул, показывая, что рассчитал траекторию. Андрей подмигнул Мире и нажал на тумблер запуска. Корабль рванул вперед и скрылся в темной пучине подпространства.
        ***
        Сан Мэй прохаживался по рубке «Чана». Сообщение с «Икара» застало его врасплох, он ожидал чего угодно от Скобелева, но не задания. Ни по одним базам данных, человек, которого предстояло вытащить - не значился. И означало это, либо то, что он был уже давно как мертв, либо же информация о нем тщательно скрывалась. Все это было очень странно. «Чан» вместе с двумя фрегатами прикрытия ушел в бросок вскоре после «Икара», только пункт назначения у Сан Мэя был иной. Информация о грузовике корпорации «Мед» достигли ушей капитанов с «Тортуги». И сейчас, у Сан Мэя была реальная возможность сорвать большой куш. Медикаменты последнее время были в цене на черном рынке. В основном такая ситуация сложилась из-за того, что подобного рода грузы охранялись усиленными патрулями федеральных сил.
        "Чан" вывалился в реальный космос спустя несколько мгновений после его передового эскорта. "Якутии" уже взяли курс на большой транспортный корабль, видневшийся впереди, отсекая ему путь к траектории броска. Но что-то не давало покоя Сан Мэю. Транспортник не делал никаких маневров, он лишь шел прежним курсом.
        - На каналах пусто, они не ведут переговоров, капитан, - инженер связи был обеспокоен не меньше его самого. Ситуация явно не была типичной, обычно транспорты вопили по всем каналам, требую помощи.
        Обзорный экран внезапно окрасился ярким светом, и фрегат "Нарада" превратился в огненный шар. "Рамон" тут же заложил маневр уклонения, выпуская штурмовики. Рядом с транспортником, снимая поля преломления, появились три тяжелых "Прайма" Федерации. Они уже выпускали эскадрильи бомбардировщиков и перехватчиков, и разворачивали в сторону "Чана" тяжелые орудия. Эскадрильи "Фантомов" нанесли массированный ракетный удар по передовым перехватчикам противника. Ракеты нанесли РЭБ удар, перегружая электронику "Скорпионов", подставляя их уязвимые корпуса под атаку штурмовиков. "Кобры" совершили маневр уклонения, выпуская электронные контрмеры, и два звена истребителей врезались в формации штурмовиков "Чана". Фурии постарались разделить врага, зайдя с фланга, но сразу были атакованы уцелевшими перехватчиками. Тем временем бомбардировщики Федерации уже выходили на эффективную дистанцию удара по уцелевшему "Рамону". Звено штурмовиков с фрегата тут же вышло из боя и, на форсаже, пошло на перехват. Бомбардировщики начали отстреливаться, стараясь сбить преследователей с хвоста, и звено потеряло две машины, прежде
чем они настигли "Сюрикены". Пушки фантомов окрасились в красный свет, и два звена бомбардировщиков были уничтожены, не дойдя до цели.
        - Приготовить "Сапсан" к стрельбе. Цель - левый крейсер Федов. После выстрела, тут же начинайте перезарядку катушек к следующему выстрелу. Поднимайте "Фурии". Прикрытию вступить в бой!
        - Вас понял, командир, наводка завершена. Огонь.
        "Чан" развернулся в сторону левого "Прайма". Первыми по крейсеру Федерации ударила артиллерия "Чана", пробив его передние щиты, а затем сопло "Сапсана" окрасилось стерильным белым светом, посылая в сторону врага разогнанный до запредельной скорости снаряд. Выстрел в корпус крейсера, пробивая обшивку и взрываясь внутри. Термоядерный взрыв разворотил нутро крейсера, превратив его в огненный шар. Прикрытие "Праймов", получив приказ устранить угрозу материнским кораблям, с новой силой ринулось в атаку. Численное превосходство Федеральных сил начало сказываться не в пользу пиратской флотилии. Штурмовики сцепились со "Скорпионами", но "Кобры" не давали им применять ракеты в полную силу, и вскоре последний "Фантом" уже болтался безжизненной грудой металла. На "Рамон" тут же накинулись истребители федерации, но фрегат уверенно держал удар, подставляя щиты под удар крейсерской артиллерии. Долго фрегат держаться не мог, и через несколько минут его щиты мигнули и корабль получил пробоину. "Чан" перезарядил катушки "Сапсанов" и второй залп главного калибра крейсера уничтожил второй "Прайм" Федерации. Третий
"Прайм" добил раненного "Рамона", взорвав его двигательный отсек. Сан Мэй вздохнул, результат конечно неплохой, но слишком много людей уже погибло за обычный груз. Три тяжелых крейсера в качестве прикрытия одного транспорта, это даже не странно - это было сверхъестественно. Их явно ждали, а значит, кто-то их сдал.
        Последний "Прайм" занял позицию, обрабатывая нос "Чана" из тяжелых тепловых орудий. "Кобры" разделались с последним звеном прикрытия и теперь летели в сторону "Чана", с полдюжины уцелевших "Скорпионов" следовали за ними. Внезапно картина боя изменилась, по истребителям федов ударила скорострельная артиллерия и сразу дюжина "Кобр" исчезла в сполохе взрыва. Три "Янычара" вышли из броска, и тут же разошлись в сторону, пропуская крейсер "Нагана". Тул развернул корабль, и "Чан" поддержал его огнем. Совместный удар двух "Сапсанов" разорвал федеральный крейсер на кусочки. Прикрытие "Наганы" вступило в бой с остатками истребительных эскадрилий федеральных сил. Шансов у федералов не было, и некоторые "Кобры", оборудованные системами броска, бросали товарищей и уходили в прыжок. Транспортник попытался прорваться к следу броска, но один из "Янычаров" повредил двигательную систему транспортника, заставив того беспомощно дрейфовать.
        - Нас вызывает капитан Тул, - инженер связи посмотрел на Сан Мэя.
        - Выводи на экран, - капитан задумчиво смотрел перед собой, сцепив руки перед собой.
        Экран загорелся мерным светом, показав улыбающееся лицо капитана Тула. Тот был явно доволен собой, и теперь он ждал благодарностей от Мэя.
        - Капитан Мэй, мне кажется я только спас ваш корабль, - довольный тон Тула резанул по ушам. Сан Мэй поморщился.
        - Я благодарен тебе Тул, от лица всего экипажа. Ты действительно появился очень, - Сан Мэй выделил это слово, - вовремя.
        - Ну, вы тоже нам очень помогли, на самом деле, вы сделали почти всю работу за нас. Осталось только одно, - Тул сделал едва заметный жест.
        - Капитан! - инженер громко крикнул, когда сопло главного калибра осветилось ярко белым светом, и "Нагана" выстрелила по "Чану", перегрузив генераторы щита и пробив корпус. Сан Мэй пустым взором смотрел, как корпус его корабля вспучивается пламенем термоядерного взрыва. Чьи-то руки подхватили его и бросили к спасательной капсуле, установленной в рубке. Кабина закрылась, и капсулу выбросило в космос, мгновенно укрыв полем преломления. Капитан Мэй мог лишь беспомощно наблюдать, как гибнет его экипаж и корабль. "Нагана" развернулась и двинулась к транспортнику, "Янычары" Тула уже преступили к грабежу. Сан Мэй закрыл глаза и включил установку искусственного сна на три часа, стараясь унять дрожь.
        ***
        Система Таланы встретила «Икар» достаточно гостеприимно, поверхностное сканирование частот не выявило активности федеральных сил самообороны. С одной стороны это радовало, но с другой наводило на определенные мысли о том, что систему явно хотят укрыть от лишних глаз и ушей. Это было нетипично для шахтерской планеты. Впрочем, это могло быть просто счастливым стечением обстоятельств. Андрей включил опознавательные сигналы, с улыбкой прочитав по документам «официальное» название его корабля. Вольный торговец «Последний полет» - вот уж назвали, так назвали. Надо будет наведаться к программисту на «Тортуге» и хорошенько ему настучать по его «умной» головушке. Яркая жемчужина планеты Эллен выделялась на фоне черноты космоса. Свет местного солнца играл на поверхности планеты, придавая ей красивый светло-лиловый оттенок. Андрей улыбнулся, не удивительно, что путешественники, открывшие ее, дали ей такое красивое имя. На панели замигал сигнал - центр координации вышел на связь.
        - Транспорт "Последний полет", назовите цель вашего прилета, - оператор говорил с хрипотцой, и, похоже, спросонья.
        - Эллен, центр. Это транспорт "Последний полет", - Андрей еще раз проклял программиста на "Тортуге", - везем медикаменты и еще кое-что для вашего развлечения из центральных миров.
        - Понял вас, "Последний полет". Причальный док 3Б в вашем распоряжении, - в голосе оператора прорезались радостные нотки.
        - Идем на посадку, центр, благодарю.
        Андрей выключил терминал связи и размял костяшки пальцев. Судя по тому, как обрадовался оператор, посетителей у них не было уже давно. Андрей обратил внимание на громаду космической станции на орбите. Орбитальная крепость старой модификации была полностью инертной, не велось никаких переговоров, даже патрули не летали. Толи громадина была заброшена, толи находилась в консервации. В любом случае это был положительный момент. Сбежать получится без проблем, догонять "Икар" будет просто не на чем. Андрей вывел корабль на траекторию посадки. Канонерку затрясло при входе в атмосферу, но щиты без труда справлялись с нагрузкой, и вскоре, тряска прекратилась. Взору капитана предстала заснеженная пустыня с блестящим украшением в виде купола шахтерской колонии. Андрей включил автопилот и, поднявшись с кресла, нажал на кнопку интеркома.
        - Ладно, други. Мы идем на посадку. Сил федерации в районе замечено не было. Но в самом городе, наверняка, есть свой гарнизон сил самообороны. Поэтому ведем себя как торговцы, а не как пираты. Легко и непринужденно.
        - А мы по-другому и не умеем, кэп, - в рубку зашел улыбающийся Алексей, - Я с тобой, Андрюха. Тонг тоже выразил желание присоединиться. Самир с Сергеем сослались на болезнь и решили отлежаться.
        - А девушки? - Андрей достал из ящика пистолет и вложил его в набедренную кобуру. Сверху он надел потертую пилотскую куртку без знаков отличия.
        - Ну, Ария выразила желание остаться с больными, а Мира хочет с нами, но я не уверен, что это хорошая идея.
        - Она нужна нам. По всему, похоже, что просто так нашу цель мы не найдем. Нам пригодятся ее навыки.
        - Ну, хотя бы, псину мы можем оставить на корабле? - Алексей ухмыльнулся и посмотрел на капитана с надеждой.
        - Однозначно, пускай охраняет корабль, - Андрей направился к выходу, услышав разочарованный скулеж под дверью. Зверюшка явно подслушивала, и тот факт, что зверь понял все его слова дословно - одновременно вызывал уважение и страх.
        - Умная зверюшка, да? - Алексей почесал Тиво за ушком, с улыбкой посмотрев на капитана. Они подумали об одном и том же.
        Тонг уже ждал их у выхода. Его свободный плащ скрывал легкий пистолет-пулемет, спрятанный в складках его мешковатой ветровки. Образ довершал тот факт, что он в очередной раз побрился, и теперь свет отражался от его лысой головы, создавая подобие нимба, над улыбающимся китайцем. Андрей переглянулся с Алексеем и хмыкнул. Дверь отошла в сторону и в грузовой отсек вошла Мира. Она оделась в черный облегающий комбинезон, в котором Андрей ее впервые увидел на Киллаве. Девушка натянула капюшон на голову, скрывая свои рыжие волосы, волнами ниспадающие на плечи. Оружия при ней, на первый взгляд, не было, но первое ощущение было обманчиво. Когда девушка поправляла свой плащ, под ним блеснул металл. "Икар" приземлился на платформу, и она плавно опустилась в укрепленный док, под купол. Трап опустился, и двери трюма разошлись в стороны, впуская внутрь прохладный воздух Эллены. Их уже ждали. У входа в док, стоял немолодой мужчина и два федеральных гвардейца. Мужчина решительно направился к трапу. Андрей напустил на себя уверенный вид и вышел навстречу.
        - Приветствую вас от имени администрации Эллены, - мужчина тактично склонил голову, - мое имя Виллас, я смотритель доков. Мне доложили, что вы привезли лекарства. Они нам жизненно необходимы, капитан.
        - Доброго броска, смотритель Виллас. Лекарства производства "Мед", а также ряд товаров широкого потребления из центральных систем. Со сметой можете ознакомиться у моего помощника.
        Смотритель внес данные о корабле в журнал и вопросительно посмотрел на спутников Андрея. Тонг тут же подскочил к нему, что-то напористо говоря тому на ухо. Один из гвардейцев неодобрительно хмыкнул, но, получив болезненный тычок от своего товарища, быстро умолк и больше не издавал ни звука. После недолгих уговоров, смотритель расплылся в довольной улыбке, а Тонг тайком показал большой палец и с хитрой улыбкой удалился вслед за смотрителем прочь из дока.
        - Этот мертвого уговорит. Не удивлюсь, что у нас уже есть отдельные номера в гостиницах, - Алексей усмехнулся.
        - Как это у него получается? - у Миры столь явный успех Тонга вызвал недоумение. Смотритель представлялся таким серьезным и ответственным.
        - Скажем это его супер сила, ну или природное обаяние. Смотря, во что ты больше веришь.
        Через некоторое время двери шлюза разошлись в сторону и к друзьям вышел улыбающийся Тонг. Он подмигнул Мире и, подойдя к Андрею, протянул ему информпластину. На ней светилась колонка цифр и адрес гостиницы в городе. Алексей закатил глаза и лишь улыбнулся. Андрей просмотрел информацию на планшете. За товар с "Тортуги" им дали хорошую цену, и, в благодарность за лекарства, хранитель выделил им люксовые номера в местной гостинице. Кроме того, планшет хранителя предоставлял доступ в местную сеть. Андрей протянул его Мире и двинулся за Тонгом.
        ***
        Когда Сан Мэй очнулся, прошло уже несколько сеансов гибернации. Грабеж транспортника закончился, и признаков жизни он не подавал. Но на борту еще оставался кислород и системы поддержания жизни. Набрав на дисплее управления команду, Сан Мэй направил свою капсулу в сторону покореженных останков транспорта. Последний «Янычар» покинул систему около часа назад, прыгнув в бросок за «Наганой». Следуя приказам Тула, они добили выживших с флотилии федералов и эскадры «Чана». Капсула приблизилась к выходному шлюзу транспорта. Сан Мэй смотрел на болтающиеся трупы в вакууме бесстрастно, во время войны он видел вещи и хуже. Но то, как пираты Тула разделывались с беззащитными людьми, пугало его. Капсула закрепилась в шлюзовой камере и электроника, взломав коды доступа, перекрыла отсек и закачала в него кислород. Колпак капсулы отошел в сторону и Сан Мэй выбрался наружу. Оглядевшись, он увидел несколько трупов у двери в основные помещения. Подойдя к ним, он обратил внимание, что они были застрелены в затылок. Казнь.
        Он поправил портупею и вытащил саблю и пистолет. Взяв их поудобнее, он двинулся вглубь мертвого корабля. На стенах и переборках были видны следы боя, что шел здесь. Несколько мертвых пиратов лежали у входа в жилые помещения. Видимо тут охранники "Меда" попробовали дать пиратам отпор. Сан Мэй наклонился и подобрал легкий автомат "Вепрь". Повесив его за спину, он двинулся дальше. Запах смерти преследовал капитана везде. Головорезы Тула не церемонились с безоружными, кое-где лежали трупы казненных людей. Это уже не походило на обычный грабеж. Все это больше походило на жестокую расправу. В одной из жилых кают Сан Мэй обнаружил небольшой компьютерный терминал. Присев на кровать, он вошел в корабельную сеть и включил записи камер наблюдения.
        Пираты Тула пришвартовали один из "Янычаров" к транспорту и пошли на абордаж. Передовая группа пиратов вскрыла системы корабля и проникла внутрь отсеков. В этот момент охрана "Меда" решила дать бой. Внезапная кинжальная атака позволила выиграть время для экипажа укрыться в отсеках и забаррикадировать двери, но судьба экипажа уже была решена. Свет погас, и коридор освещали только вспышки выстрелов. Один за другим охранники падали замертво. Пираты оттаскивали своих раненых вглубь шлюзового отсека, а их место уже занимали новые головорезы. Один из охранников приготовил к броску тепловую гранату, но выстрел пирата повредил его руку, и граната упала к его ногам. Яркая вспышка вырубила камеры и изображение прервалось. Сан Мэй задумчиво прокрутил картинку на записи с мостика. Капитан транспортника в белых одеждах "Меда" стоял на коленях, а один из пиратов уже заносил длинную зазубренную саблю. Сан Мэй отключил запись и поднялся. Чертов Тул совсем скатился с катушек. Необходимо было уведомить совет о произошедшем, но выбраться отсюда было проблематично. Капитан вложил саблю в ножны и двинулся в сторону
рубки.
        У самого входа в рубку лежали тела двух женщин. Их одежды были порваны, а тела замучены перед смертью. Сан Мэй тихо выругался и отвернулся, проведя ладонью по сенсорам входа. Дверь скользнула в сторону, и Сан Мэй прошел в рубку. Стерильно белый интерьер был испорчен следами крови на панелях и креслах пилотов. Пираты не церемонились с экипажем. Сан Мэй подошел к панели управления кораблем и ввел команду на вывод общей статистики готовности корабля. Двигатели были повреждены, и запустить их не удастся. Система жизнеобеспечения работала без сбоев, разве что, в грузовом отсеке она была отключена вручную, видимо пиратами Тула, когда они покидали судно. Груз весь забрали, и, похоже, в грузовом отсеке зияла большая пробоина. Но датчики корабля показывали что-то странное, в отсеке работали генераторы защитного поля, укрывая содержимое. Какой в этом смысл, электроника уже давно должна была просчитать ненужность этого действия, и в целях экономии энергии отключить поля в этом месте.
        Сан Мэй почесал свою бородку и вывел на экран записи с камер наблюдения в грузовом отсеке. Освещение не работало, но в отсеке явно что-то находилось. Достаточно большое, чтобы электроника корабля сочла его важным. Капитан был так увлечен поиском ответа, что не услышал шорох за своей спиной. Из тени вышла рослая фигура в штурмовом бронекомбинезоне с кровавыми отметинами на груди и шлеме. Эмблема "Наганы" красовалась на шевроне левой руки, а правая сжимала в руке зазубренную саблю. Пират медленно приближался к Сан Мэю сзади и уже занес руку для удара, но в этот момент шестое чувство, подсказало капитану об опасности. Сан Мэй резко присел, уходя от удара, и выхватил свою собственную саблю. Офицерский клинок, отбил следующий выпад пирата, и повел его оружие вниз, но свободной рукой, пират выбил пистолет из рук Сан Мэя. Чуть вильнув в сторону, Сан Мэй пропустил удар пирата снизу вверх, и схватив саблю двумя руками за рукоять, резким ударом отбил клинок пирата высоко вверх.
        - Тул знал, что ты выберешься, - пират сплюнул на пол, и медленно пошел в сторону, - долго же я тебя ждал.
        - Думается мне, ждал ты меня напрасно, - Сан Мэй двинулся параллельно пирата, держа саблю перед собой.
        Пират зарычал и бросился в атаку. Сабля просвистела у правого виска Сан Мэя, задев лезвием кожу. Ответный выпад заставил пирата попятиться, но именно это и нужно было Сан Мэю. Резкий выпад слева направо отбил саблю пирата, открыв того для удара. Резкий удар ногой под дых, и пират упал на колени, глотая воздух. Сан Мэй развернулся вокруг своей оси и нанес еще один удар ногой, на этот раз метя в голову. Пират подставил блок и перекатился в сторону, вскакивая на ноги, и занося клинок для удара. Но подобного шанса Сан Мэй не собирался ему давать. Резкий удар снизу вверх, отбил саблю пирата вверх. Капитан дернул пирата на себя, ведя саблю вниз и вправо. Клинок рассек комбинезон пирата от подбородка до пупка. Сан Мэй присел и ударил клинком назад, пробивая грудную клетку противника. Предсмертный хрип пирата прервался, когда тот осел на пол. Сан Мэй вытер кровь со своего клинка и вложил его в ножны. Теперь он знал, что находится в транспортном отсеке. Усилив поля, капитан наполнил отсек кислородом. Дойдя до дверей грузового отсека, Сан Мэй улыбнулся. Тул сам дал ему возможность выбраться. Когда двери
скользнули в разные стороны, и включилось аварийное освещение, Сан Мэй ухмыльнулся, увидев черный силуэт "Фурии".
        ***
        Выйдя на балкон гостиничного номера, Андрей вдохнул морозный воздух Эллены. Городок, на самом деле, вызывал крайне противоречивые чувства. С одной стороны все здесь было уютно, как на планетах-фермах, развивающих агрокультуры. С другой же стороны везде виднелись следы влияния культуры Федерации. То тут, то там на высотках виднелись баннеры с символикой режима, полицейские гравилеты периодически барражировали над крышами. До уровня контроля на центральных мирах, конечно, местные силы безопасности не дотягивали, но в целом ощущение опасности не покидало. Но было и другое. Мира копалась в планшете смотрителя уже некоторое время, но, ни имени искомого человека, ни его местонахождение выяснить не удавалось. Девушка разочаровано всплеснула руками и тихо выругалась.
        - Его нигде нет, - в голосе Миры слышалась досада, - я пробила показания с камер наблюдения по всему городу. За последние несколько месяцев - никого даже близко похожего, по биометрическим данным.
        - Плохо, может в инфосети что есть? Что по хронологии происшествий? - Андрей сел в кресло и скрестил руки перед собой.
        - Город достаточно безопасный, феды уверяют, что за последние годы не было ни одного преступления.
        - Так не бывает, - Андрей усмехнулся, - значит выслуживаются. Только перед кем?! Тут до ближайшего представителя командования около двух часов в подпространстве висеть.
        - Вот и я тоже думаю. Странно это все. Тонг с Алексеем вернулись? - девушка отложила планшет в сторону и протерла усталые глаза.
        - Нет, коммуникатор молчит. Тонг сказал не мешать, пока они входят, - Андрей замолчал, подбирая слова, - в контакт.
        - То есть выпивают с местным населением, выспрашивая, не видели ли они нашего человека?
        - Я бы не сказал, что выпивают, - Андрей поморщился.
        - А что тогда?
        - Хотя, - он улыбнулся, - ладно, пусть будет "выпивают". Я более крепкое словцо, пожалуй, придержу до их возвращения.
        В дверь постучали, и когда Андрей открыл ее, в номер ввалился всклокоченный, пьяный и очень довольный Тонг.
        - Мы нашли его! - выпалил он с порога, и тут же побежал к раковине на кухне и, включив воду, стал ее лихорадочно пить.
        - Вернее то место, где он может быть, - вслед за другом в номер вошел Алексей. Кажется, всю работу по спаиванию населения проводил Тонг. Впрочем, как обычно.
        - Рассказывай, - Андрей закрыл дверь и присел на край стола.
        - Он в шахтах, - Тонг пьяно улыбнулся, - в шахтах, мать его так.
        - Почему о нем ни слова в сети, если он в шахтах? - Андрей нахмурился.
        - Там случилось что-то плохое и их перекрыли. Там осталось человек пятьдесят шахтеров и руководитель группы, которого мы и ищем, - вместо Тонга, ответил Алексей, вскрыв банку энергетика, отпил немного.
        Это кое-что объясняло. Федерация нечасто афишировала подобные провалы, им проще было стереть все упоминания о человеке и забыть о его существовании. Но маловероятно, что тут дело было только в этом. Мира находила сообщение об аварии в шахте, и о рабочих, но там не было ни слова о том, кого искал Скобелев. Даже на снимке не было лица, похожего на искомое.
        - Мира, выйди в сеть. Выясни, планируется ли спасательная операция.
        - Уже, - девушка вывела на экран небольшую панель, - что бы там не случилось, туда никого не пускают, а шахту перекрыли намертво. Более того, был введен режим карантина.
        - Карантина?! Что за бред, - Андрей выругался, стукнув кулаком по столу, - в шахты возможно попасть, минуя центральный вход?
        - Похоже, да, я нашла закрытую карту туннелей. Есть вход через канализацию города.
        - Вот как значит. Снова канализация. Ладно, для этого нам понадобиться помощь. Тонг, сходи на "Икар" и приведи Тиво, - Андрей замолчал, с улыбкой увидев, какую реакцию вызвала его просьба, - и не удивляйся, в туннелях нам пригодится любая помощь.
        - Пойдем все вместе? Это вызовет подозрение, кэп, - Алексей задумчиво цокнул языком.
        - Согласен, пойдем вдвоем. Вы, - Андрей указал на Тонга и Миру, - должны будете показывать, как сильно вам нравится здесь отдыхать. Заказывайте еду в номер, развлекайтесь. Главное, никого не должно удивить наше отсутствие.
        - Это мы завсегда! - Тонг с улыбкой приобнял девушку, но та его недовольно оттолкнула.
        - Я должна пойти с вами, я пригожусь! - Мира обиженно смотрела в пол.
        - Мы будем на связи, но нам будет проще пойти вдвоем. А ты нам поможешь советом, - Андрей успокоил девушку, положив ей ладонь на плече, - твоя помощь нам очень важна, поверь.
        Девушка выглядела обиженной, но больше не возмущалась, а с головой ушла в работу и подготовки карт туннелей, для наручных планшетов. Через час вернулся Тонг, приведя на поводке счастливого Тиво. Тот был настолько рад всех видеть, что повалил на пол Алексея и начал яростно лизать его лицо шершавым языком. Мира с улыбкой оттащила любимца в сторону от ругающегося парня. Тонг втащил в номер серый неприметный контейнер и подмигнул капитану. Андрей открыл контейнер и облачился в облегченный боевой комбинезон "Тень". На глаза он надел информационный визор, со встроенным ПНВ и тепловым сенсором. Поверх он накинул длинный коричневый плащ с капюшоном. Алексей одел свой бронекомбинезон, прикрепил на пояс переносной генератор поля преломления. Подключив его к системам костюма, он подмигнул Мире и, надев шлем, включил прибор. Прибор полностью укрыл его блеклой пеленой, скрыв от любопытных глаз. Андрей поправил кобуру на бедре, и крепления "Акации" за спиной, хмыкнул и, попрощавшись с друзьями, вышел в коридор, держа на поводке радостно тявкающего Тиво. Алексей, невидимый под полем, вышел вслед за ним.
        
        ГЛАВА 6
        Ночью улицы шахтерского городка наполнились жизнью. При этом жизнь эта кардинально отличалась от той, что видел Андрей днем. На нескольких перекрестках уже стояли полуобнаженные девушки, всем своим видом демонстрируя свою легкодоступность, за вполне умеренную плату. Неподалеку от них дежурили сутенеры со своими телохранителями, делая вид, что они как бы и не причем. Сирены полицейских гравилетов то и дело раздавались над головами. Слышались смех, песни и крики, то и дело прерываемые стрельбой. Ночная жизнь Эллены, похоже, не особо отличалась от иных миров Федерации. Вход в канализацию был скрыт за местным участком правоохранительных органов. Несмотря на ночное время кое-где в окнах горел свет. Андрей прильнул к стене и тихо подкрался к решетчатому люку. Достав нож, он аккуратно поддел магнитную защелку на люке и сдвинул его в сторону. Оглядевшись, он осторожно спустился вниз, тут же отойдя в сторону. Вода брызнула в сторону, когда сверху спрыгнул невидимый Алексей. Маскировка пошла рябью и отключилась, прибор включил автоматическую зарядку. В этот момент сверху на него спрыгнул весело тявкающий
Тиво, повалив Алексея в мутную жижу. Андрей поднялся на пару ступенек по лестнице, стараясь не слышать отборную ругань барахтающегося в воде товарища, и закрыл за собой люк.
        Алексей включил ПНВ в шлеме и кивнул. Андрей последовал примеру, и включил свой визор в режим поиска теплокровных форм жизни. Темный коридор предстал перед ним матово серого цвета. Несколько ярко-красных маленьких зверьков скрылись от них в одном из ответвлений впереди. Андрей снял из-за спины штурмовую "Акацию" и, разложив ее в боевое положение, двинулся вперед. Алексей следовал за ним, и Тиво, видимо уловив важность момента, тихо следовал за ними, лишь изредка возбужденно виляя хвостом. Вокруг царил отвратительный аромат. Андрей поморщился, двигаясь вперед. Он мысленно завидовал своему другу, закрытый шлем которого фильтровал входящий воздух. Планшет передавал на визор информацию о текущих координатах и примерный маршрут по туннелям канализации. Впереди они услышали голоса и остановились. Прибор показывал впереди две жизненные формы. Незнакомцы активно вели переговоры и о чем-то спорили. Алексей подошел ближе и, кивнув, включил поле преломления, исчезнув из вида. Андрей подкрался ближе, и чуть увеличил изображение в визоре, придерживая Тиво за ошейник, не давая тому броситься в атаку.
Говорившими оказались два федеральных гвардейца, охранявшие вход в шахты. Ну, чтоже, глупо было надеяться, что этот путь не охраняют. Наверняка они с определенной периодичностью связываются с центром. Убивать их было не лучшим выходом из положения.
        Внезапно в противоположном конце коридора что-то громко упало в воду. Гвардейцы перестали спорить, и тут же, похватав свои автоматы, пошли проверять. Андрей увидел лишь легкое дрожание воздуха, которое они миновали, проходя по коридору. Андрей тихо переместился к двери шлюза, ведущей в шахты. Приставив палец к сенсору, он ухмыльнулся, когда пластинка окрасилась зеленым цветом и дверь отошла в сторону. Мира отлично делала свою работу. Андрей скользнул внутрь, и дождался пока рябь в воздухе пройдет следом. Последним в проем запрыгнул кирас. Андрей осторожно закрыл дверь, которая с тихим шепотом герметизации встала на место. Алексей выключил поле преломления и ухмыльнулся.
        - Вроде все прошло хорошо, кэп, - шепнул он весело.
        - Здорово ты придумал их отвлечь, а что ты там уронил то? - Андрей присел у стены шахты и включил планшет, сверяясь с картой.
        - В канализации не так уж и много можно найти, - пробубнил Алексей.
        - Пока не отстираешь свой комбез, можешь ко мне руки больше не протягивать, - капитан ухмыльнулся, а Тиво утвердительно гавкнул.
        Алексей отцепил с крепления на бедре игломет "Ерш" и привел его в боевое положение. Индикаторы показывали двенадцать зарядов шрапнели. Еще восемь картриджей были закреплены у него на ремне. Андрей перехватил "Акацию" поудобнее и приладил на место глушитель, выданный ему Тонгом. Поднявшись с земли, он двинулся вглубь по правому туннелю, на всякий случай, прикрепив на стену небольшой маячок.
        - Зачем это?
        - Ария как то заставила меня прочитать легенды старой Земли, и там мне запомнилась одна история о лабиринте, монстре и бесстрашном герое. Так вот это, - Андрей указал на маячок, - наша дорога обратно. "Нить Ариадны".
        - Ари.. кого? - Алексей почесал затылок.
        - Ариадны, - Андрей хмыкнул, - как вернемся, я дам тебе для ознакомления прочитать эту историю.
        - В приказном порядке, - добавил он, поразмыслив.
        Алексей что-то недовольно пробурчал, но, все же, двинулся вслед за капитаном. Шахты представляли собой достаточно высокие коридоры. Правда, было не совсем понятно, что именно здесь добывали. Никаких установок для добычи руды здесь не было. А вот стены были укреплены металлически пластинами с маркировкой федеральных сил снабжения. Но что было еще более странно, это гробовая тишина, царившая вокруг. Казалось, сами стены начинают давить со всех сторон. Андрей никогда не замечал за собой страха перед замкнутым пространством, но находясь здесь, даже ему было не по себе. Карта вывела их к шахте лифта. Темный провал вел далеко вниз, ПНВ не мог высветить дно шахты. Нажав на кнопку лифта, капитан с удивлением обнаружил, что он работает. Заскрежетали механизмы и трос начал поднимать кабину из глубин шахты. Андрей зашел за угол и присел на одно колено, выставив перед собой "Акацию", Алексей сделал тоже самое, приготовив игломет к стрельбе. Кабина лифта со скрежетом встала на опоры. Кирас агрессивно зарычал, и когда двери разошлись в сторону, Андрей с легким ужасом судорожно выдохнул. Внутри лежало тело
гвардейца, разорванное пополам. Андрей переглянулся с Алексеем, подумав об одном и том же. Спускаться вниз сразу перехотелось. Но именно там находился человек, которого искал Скобелев. Тиво подошел и обнюхал тело, вернее то, что от него осталось. Помотав головой, он гавкнул.
        - Я кстати с ним согласен, кэп, - Алексей поморщился за непроницаемым колпаком шлема, - не самая лучшая идея спускаться вниз.
        - Уровень 4А находится ниже, - Андрей вздохнул и, подойдя к кабине лифта, осмотрел ее. Повсюду была кровь и ошметки плоти, - поверь, мне это нравится не больше твоего.
        - Делать нечего, но учти, когда вернемся, я потребую личного психолога. Женщину. И даже двух, - добавил Алексей, на что Тиво разразился веселым лаем, - да знаю я, что никто мне такого не позволит, дай помечтать!
        Кирас заурчал и потерся о его ногу. Андрей ухмыльнулся и, осторожно сдвинув тело гвардейца к стене кабины, зашел внутрь. Тиво запрыгнул следом, а Алексей зашел последним, закрыв за собой двери. Капитан нажал на кнопку нужного уровня, и кабина медленно тронулась вниз.
        ***
        Сан Мэй открыл глаза, когда зазвенел сигнал о скором выходе из подпространства. «Фурия» пребывала в черном саване уже несколько часов, долгий путь к «Тортуге» казался еще более долгим, из-за отсутствия экипажа, людей с кем можно было бы поговорить. Сан Мэй невесело усмехнулся, недаром пилотов истребителей многие считали тронутыми и нелюдимыми. Несколько таких многочасовых перелетов кого угодно сведут с ума. Черный Саван за кабиной покрылся рябью и разошелся в стороны, Фурия выскочила в реальное пространство. Сан Мэй тут же схватился за рычаги, бросая истребитель вниз, уходя от столкновения с крупным обломком незнакомого корабля. Он не мог в это поверить, повсюду кипел бой. Из подпространства выходили все новые корабли. Тактический компьютер показывал наличие в системе пяти эскадр федеральных сил. Оборона «Тортуги», как могла, сдерживала натиск врага, но превосходство в живой силе было явно на стороне Федерации. Две «Некоматы» уже выходили из боя и шли к координатам броска. Одним из крейсеров была «Нагана», вторым был «Несокрушимый» капитана Махоуна. Махоун, в отличии от Тула, не собирался улетать,
«Несокрушимый» развернулся и залпом «Сапсанов» сжег преследовавший их федеральный «Резолют».
        По "Тортуге" начала работать артиллерия федеральных крейсеров. "Праймы" выпустили истребители прикрытия, а бомбардировщики уже вышли на дистанцию атаки. "Фурии" прикрытия постарались их отогнать, но были сметены подоспевшими перехватчиками. Сан Мэй влетел в гущу боя, попутно уничтожив два "Скорпиона", висевшие на хвосте у пиратской канонерки. Канонерка заняла позицию с фланга "Фурии" Сан Мэя. Канонерка отметилась на тактическом дисплее как ведомая машина и теперь шла параллельным курсом, отстреливая подлетающие перехватчики противника. "Резолюты" вышли на дистанцию удара и теперь работали по защитным полям станции. В этот момент пространство пошло рябью и в реальный космос вывалился огромный корабль. Линкор развернул батареи и ударил по "Праймам" в отдалении. Сан Мэй улыбнулся, "Виктарион" прибыл как раз вовремя. Федеральные фрегаты тут же начали набирать дистанцию, уходя из под огня, но двоим из них это не удалось. "Фурию" тряхнуло и бросило в сторону к обломкам "Янычара". Сан Мэй выругался, ему в хвост вышла вражеская "Кобра". Пилот Федерации явно не хотел его отпускать. Сан Мэй бросил свой
истребитель вниз, пролетев между обломками двух фрегатов, сделав бочку, он дернул рычаг на себя, и когда "Кобра" вылетела из обломков следом, он оказался уже позади "Федерала". Сан Мэй нажал на гашетку, и истребитель исчез в пламени взрыва.
        Канонерка сбила два перехватчика, которые хотели зайти с фланга. В этот момент по линкору ударила мощная артиллерия. Щиты "Виктариона" содрогнулись, но выдержали. Сан Мэй не верил своим глазам. Тул развернул "Нагану" и направил главный калибр крейсера против линкора адмирала Брахана. "Сапсан" не пробил щиты линкора, но заставил его прекратить стрельбу и выделить всю энергию на щиты. Тул предал не только его одного, он предал весь Совет. Рядом с "Наганой" пространство вновь пошло рябью и в реальное пространство выпрыгнуло несколько "Праймов" и фрегатов прикрытия ярко белого цвета с красными разводами и символикой корпорации "Арм". Сан Мэй дернул рычаги на себя, резко уводя машину от столкновения с вражеским перехватчиком. Его скорострельные импульсные пушки повредили двигательную систему "Скорпиона" и тот, потеряв управление и беспорядочно вращаясь, отлетел в сторону горящих обломков. Силы "Арм" вступили в бой, мгновенно решив исход боя в сторону сил Федерации. "Виктарион" получил несколько пробоин, щиты схлопнулись после второго удара "Наганы", и теперь Брахан пытался отвести линкор в сторону от
боя, чтобы перезарядить защитное поле. Уцелевшая "Якутия" и два "Янычара", как могли, сдерживали силы противника, но вскоре они были уничтожены концентрированным огнем трех "Праймов".
        "Фурия" Сан Мэя на форсаже летела к станции, которая по всем пиратским частотам передавала сигнал "S.O.S.". Станцию облепили федеральные перехватчики и истребители, которые обстреливали критические точки станции, стараясь вывести из строя систему поддержания жизни и гравитацию. Внезапно они словно мошкара разлетелись в стороны, когда по станции ударила дальнобойная артиллерия "Праймов", вырывая целые куски обшивки. Сан Мэй покачал головой, разворачивая машину, передавая по закрытым частотам Совета сигнал, уходить в бросок к точке рандеву на случай чрезвычайной ситуации. "Нагана" под прикрытием двух крейсеров "Арм" пыталась выйти на перерез отступающим пиратским кораблям. Сан Мэй врубил ускорение и полетел к следу броска "Коралла", эсминца прикрытия "Виктариона", непрерывно используя электронные контрмеры. Стараясь сбить с наведения массивный ракетный залп, пущенный "Скорпионами" в попытке настичь отступающие пиратские корабли. Когда последний "Фантом" ушел в бросок, Сан Мэй включил системы расчета траектории и уже подлетал к следу броска, когда на связь вышла "Нагана".
        - Какого хрена вообще ты делаешь?! - Красное от бессильной ярости лицо капитана Тула, перекосилось от удивления, - Сан Мэй.
        - Думал, что избавился от меня, продажная тварь?! Уж поверь, скоро мой клинок найдет твое сердце! - Сан Мэй отключил связь и направил истребитель в след броска.
        Истребитель провалился в закрывающуюся дыру в пространстве и исчез из вида. Один из перехватчиков не успел сбросить скорость и попал в зону действия подпространства в момент закрытия перехода. Металл разорвался, словно бумага, и половина перехватчика перестала существовать, когда зев подпространства закрылся.
        ***
        Гермостворки сектора 3Б были раскрыты настежь и зафиксированы стальной арматурой, чтобы их невозможно было закрыть автоматически. Когда двери лифта открылись, в нос ударил отвратительный запах мертвечины. Андрей охнул и невольно попятился.
        - Ох, ты ж черт, - он закашлялся, - не уверен, что мы найдем нашу цель живой, Леха.
        - Будем верить в лучшее, кэп, - Алексей лишь покачал головой и включил ИК подсветку ПНВ.
        Андрей последовал его примеру. Непроглядная тьма коридора рассеялась, уступив место равномерно синеватому свечению, исходящему от стен. Тиво настороженно топтался на месте, явно не испытывая желания идти дальше. От храбрости кираса не осталось ни следа, но когда Андрей с Алексеем двинулись вперед, он последовал за ними. Тиво чувствовал то, что не могли чувствовать люди. Ощущение нависшей угрозы исходило со всех сторон. Даже следы крови на полу имели какой-то непонятный зверю запах. Было что-то неправильное в этом запахе, чужеродное, страшное. Сканер жизненных форм молчал, и это не на шутку беспокоило Андрея. Сектор имел разветвленную структуру и мало походил на фотографии шахт по добычи минералов, которые он находил в сети. Больше всего это походило на обычный военный комплекс Федерации, только символика федеральных сил снабжения сбивала капитана с толку. Алексей подошел к одной из дверей и автоматика, считав его жизненные показатели, открыла ее. В комнате зажглись лампы аварийного освещения, тусклым светом залив достаточно большое помещение. Здесь стояли исследовательские терминалы, компьютеры и
странная аппаратура, о назначении которой Андрей мог только догадываться. Алексей подошел к одному из терминалов и включил его. На дисплее загорелась символика Федерации и надпись - проект "Тантал".
        - Что еще за проект "Тантал"? - Алексей пощелкал клавишами и по экрану поползли графики и формулы.
        - Никогда о таком не слышал. Смотри, первоначальные данные были получены за несколько лет до начала войны, - Андрей задумчиво прислонился к стене, глядя на дисплей.
        - Да, похоже, проект старый, но свернули его совсем недавно, видишь? - он показал пальцем на цифровую подпись последних изменений.
        - Доктор Марвин Кенвуд, - Андрей прочитал имя ведущего ученого и нахмурился еще больше. Похоже, что его подозрения подтверждались, - есть его фотография?
        - Кажется да, сейчас, погоди, - напарник вбил в параметры поиска имя доктора, и система выдала целый ряд его фотографий.
        С экрана на них смотрело то же самое лицо, что было в сообщении Скобелева. Несомненно, это был тот, кто им нужен. Алексей с досадой ударил кулаком по столешнице.
        - Как нам теперь его найти? Да и жив ли он, - зло пробормотал он.
        - Он здесь, весь комплекс шахт перекрыли во время аварии. Никого не выпускали и не впускали, он явно остался здесь.
        - Ого, посмотри, - Алексей прокрутил колонки местных обновления сети и показал заголовки научных трудов, - Они изучали темную материю. Энергию подпространства.
        - Кажется, я догадываюсь, что было их научным прорывом, - Андрей заскрипел зубами. Все начинало складываться в полнее логичную картину. Скобелев знал, чем занималась этот ученый.
        - Объект "Затмение", - Алексей от неожиданности присел на стул, который заскрипел под весом, облаченного в броню, человека.
        Внезапно зажглось основное освещение, и включились все терминалы. Дверь с шипением закрылась, а на большом экране на стене пошло рябью изображение символики Федерации. Из интеркомов раздался скрежещущий голос.
        - Люди? Не могу поверить, люди! Вы же люди, правда? Скажите, что вы люди!
        Андрей переглянулся с Алексеем. Тот уже держал "Ерш" в руках, медленно обводя взглядом помещение. Андрей медленно подошел к терминалу связи.
        - Кто говорит? - как можно спокойней спросил он.
        - Это доктор Кенвуд! Марвин Кенвуд! Вас отправили вниз, не зная за кем?!
        - Мы пришли за вами, доктор Кенвуд, - недоумение в голосе Андрея выдало его, и электронный голос на мгновение прервался.
        - Адмирал Скобелев обещал, что меня вытащат отсюда! - в электронном голосе слышалось раздражение.
        Андрей переглянулся с Алексеем, но тот лишь пожал плечами. Значит, Скобелев связывался с этим ученым. Но видимо это случилось до карантина, до аварии и полной блокады шахт.
        - Доктор Кенвуд, Марвин, как нам вас найти?
        - Я открою вам нужные двери и включу свет на пути, я приведу вас ко мне. Только мои коллеги будут вам, - голос замолчал, - не рады. Они, на самом деле, никому сейчас не рады.
        Что здесь произошло, Марвин? - Андрей старался держаться спокойно, но беспокойство в голосе ученого передалось и ему.
        - Ошибка, страшная ошибка. Это моя вина, нужно было экранировать проем, как только мы его открыли, но было уже поздно.
        - Какой проем доктор? О чем вы говорите? - Андрей начинал терять терпение.
        - Я все объясню. Найдите меня. Найдите, прошу, - голос прервался, и интерком перешел в режим ожидания.
        Андрей нахмурился. Становилось все интереснее и интереснее. Тиво беспокойно взвыл, когда со стороны двери, которая закрылась за ними, раздался жуткий скрежет. Андрей перехватил поудобнее "Акацию" и упал на одно колено, беря в прицел дверной проем. Алексей ругнулся и прильнул к стене, держа дверь в прицеле игломета. Скрежет прекратился также внезапно, как и начался, а позади них, с другой сторону комнаты другая дверь скользнула в сторону, и снаружи зажегся свет в коридоре. Алексей покачал головой и медленно пошел вперед, Андрей последовал за ним, предварительно сняв с Тиво ошейник и положив тот в карман своего плаща. Кирас настороженно побежал вперед, следуя за людьми. Свет включался постепенно, по мере того как они шли по коридорам. Скрежет повторился снова, на этот раз он раздался совсем рядом из одной из лабораторий на пути их следования. Тиво зарычал и оскалил клыки, и в этот момент свет погас. Алексей выругался, быстро включая маскировку и ПНВ. Андрей включил свой ПНВ и отшатнулся назад, в проем между двумя створками двери к нему тянулась отвратительная рука. Человеческая рука, ну или, по
крайней мере, была таковой, пока неведомые силы не перекрутили и не свернули ее в узел. Пальцы оканчивались кинжаловидными когтями, а вся кожа была покрыта гнойными, пульсирующими наростами. Андрея передернуло, и в его руках забилась "Акация". Игломет Алексея оглушительно выстрелил, но звук выстрела перекрыл высокий и отвратительный вопль боли, исторгнутый существом. Свет включился также внезапно, как и погас. Дверь со скрежетом закрылась перерубая страшную конечность на уровне локтя, ужасный вопль прервался за герметичными створками.
        - Чт.. что это было? - Алексей присел у стены, стараясь успокоится. Его била дрожь.
        - Причина карантина, - Андрей смотрел перед собой.
        Тиво все еще рычал на страшную руку, лежащую на полу. Острые как бритва когти подергивались, казалось, что рука вот вот бросится на своих обидчиков. Карантин в шахте, разорванное пополам тело, теперь понятно, почему феды так быстро перекрыли шахту. Андрей поднялся и, вскинув винтовку, выпустил короткую очередь в дергающуюся конечность. Когти перестали дергаться и рука обмякла. Тиво перестал рычать и, подойдя к руке, обнюхал ее. Дернув мордочкой в знак отвращения, он пошел дальше по освещенному коридору, приглашая людей следовать за ним. Андрей помог товарищу подняться и хлопнул того по плечу.
        - Нам придется идти вперед, Леха. Других вариантов я не вижу.
        - Я знаю, кэп. Просто, я не ожидал такого, - он выделил последнее слово, выплюнув его с отвращением.
        - Никто не ожидал, - Андрей судорожно вздохнул, - ладно, надо идти дальше. Подъем боец!
        - Так точно, кэп, - Алексей глухо усмехнулся и последовал за Андреем и Тиво.
        ***
        Тонг безмятежно спал. После «опроса» населения и отправки на задание капитана вместе Алексеем, ему хотелось только одного, выспаться, чтобы жуткая головная боль, которая грызла его изнутри, исчезла. Мира медленно подкрадывалась к нему с мстительной улыбкой на лице. В руке она сжимала коммуникатор. Поднеся коммуникатор к уху Тонга, она включила смоделированный сигнал тревоги. Глаза Тонга широко распахнулись, и он скатился с кровати, занимая положение у окна, шаря вокруг в поисках пистолета. Девушка залилась смехом.
        - Так тебе и надо, пьяница! - хихикала она.
        - Будить доброго человека, пока он крепко спит?! - закричал Тонг, яростно размахивая руками, - да как тебе это в голову то взбрело. Моя голова!!!
        Он схватился за голову и побежал в ванную, вскоре оттуда раздались нелицеприятные звуки. Девушка продолжала смеяться. Тонг в ванной же мысленно проклял ее, ее родных и близких, ее зверюгу, и еще парочку людей, которых он просто не любил.
        - Все, хватит с меня. Зарекаюсь пить! - выпалил он, на выходе из ванной.
        - Значит, терапия сработала! - девушка не переставала смеяться.
        - Вот как! Вот тогда моя терапия! - Тонг выхватил из-за спины мыльный дозатор, наполненный им холодной водой.
        Девушка взвизгнула и прыгнула за диван, но Тонг был неумолим. Струя воды ударила в лицо девушки и попала на волосы и на майку. Мира захихикала и попробовала выбить у нападающего его "оружие". Тот ловко ушел из под удара, и брызнул водой в ответ. Девушка вскинула руки, признавая поражение, и весело засмеялась, когда Тонг опустил разбрызгиватель. В этот момент что-то привлекло ее внимание. Она увидела на настенном дисплее знакомый силуэт "Тортуги". Подбежав к экрану, она включила звук.
        - Повторяем, сегодня федеральными войсками, совместно с силами корпорации "Арм" была разгромлена крупная база пиратов. Флот пиратов, состоящий в основном из бывших военных кораблей АСС, был полностью уничтожен. База была ликвидирована, а выжившие пираты и контрабандисты - преданы суду.
        Тонг не мог поверить в услышанное: "Тортугу" уничтожили. Он видел, как на дисплее взрывается "Виктарион", подбитый артиллерией подоспевших "Праймов" корпорации. Брахан скорее всего погиб с кораблем. Сан Мэй и совет капитанов тоже. Как такое могло случиться, местонахождение "Тортуги" скрывалось столько лет, не могли ее найти просто так. На экране показалось изображение крейсера класса "Некомата", красные обводы на корпусе и багряная эмблема не оставляла сомнений.
        - "Нагана", - Тонг скрипнул зубами.
        - Но он же один из Совета, как такое может быть?! - Мира была поражена появлением "Наганы" не меньше Тонга.
        - Совета больше нет, а Тул есть. Продался, грязная тварь, - Тонг прикрыл глаза, и судорожно вздохнул, стараясь справиться с переполнявшей его яростью.
        Мира подобрала коммуникатор и вышла на частоту связи "Икара". На экране прибора появилось обеспокоенное лицо Арии. На заднем фоне слышалась ругань Самира.
        - Ария, федералы уничтожили "Тортугу". Совет капитанов, похоже, тоже погиб.
        - Я уже знаю. Самир настроил передатчик на корабле. Я теперь не могу его угомонить, а от Сергея помощи не дождешься. Он сидит и пялится в монитор, прокручивая сообщение о штурме раз за разом.
        - Понимаю, - Мира вздохнула, - капитан еще не вернулся, ни он, ни Леша на связь не выходили.
        - Надо дождаться их возвращения и улетать, как можно дальше! - Ария, похоже, была не на шутку взволнована.
        На заднем фоне раздалась ругань Самира и очередной громкий звук упавшего предмета. Ария всплеснула руками и отключилась, что-то громко крикнув разбушевавшемуся наемнику. Мира упала на диван, и стала искать частоту Андрея на коммуникаторе, но прибор молчал. Он не мог настроиться на частоту капитана и показывал отсутствие сигнала. Девушка вздохнула и посмотрела на Тонга. Тот налил в стопку немного горячительного напитка, но встретившись с ней взглядом, молча, метнул ее в стену, разбив на мелкие осколки.
        ***
        Свет осветил гермостворки проема, который по карте должен был быть пунктом их назначения. Свет мигнул и створки двери медленно поползли в стороны. Небольшая комнатка осветилась неяркими лампами. Посредине комнаты сидел человек. Он был стар. На изображении в сообщении Скобелева был изображен немолодой человек, но Андрей видел перед собой сморщенного старика. Старик поднял взгляд, и лицо его просветлело.
        - Вы пришли, - пробормотал он, - люди. Настоящие люди.
        - Марвин, вы сильно истощены, - Андрей подошел и осмотрел старика, в целом он был человеком, никаких странных наростов на его теле не было, - мы выведем вас отсюда.
        - А, похоже, вы встретили кого-то из моих коллег, - старик понимающе проследил за взглядом парня, - они перестали быть людьми. В нашем с вами понимании, конечно.
        - Что здесь случилось, доктор Кенвуд? - Алексей перекрыл двери и, придвинув к себе один из стульев, сел на него. Тиво свернулся клубком у его ног, внимательно следя за стариком.
        - Темная материя. Мы экспериментировали с управлением сингулярностью, но не экранировали ее энергетику, - ученый тяжело вздохнул, - мой кабинет был экранирован и я избежал заражения. Что-то попало к нам извне. Люди менялись у меня на глазах, они разрывали неизмененных на части и пожирали их внутренности.
        - Как такое возможно? - Андрея передернуло.
        - Я не совсем уверен, ведь мы так до конца и не изучили суть явления подпространства. Но по имеющимся у меня сведениям, - ученый щелкнул клавишами на панели перед собой, - в момент открытия - проход выделил пучок неизвестной энергии, которая изменила текущую структуру ДНК ученых, находившихся в непосредственной близости от лаборатории.
        - Черт подери, так ведь мы же тоже ходили по твоей лаборатории! - Алексей вскочил со стула.
        - Не волнуйтесь, молодой человек. Проход стал инертным сразу после открытия, и излучения больше не выделял. Это и странно, - ученый поправил очки на переносице, - более того он закрылся спустя минуту совершенно самостоятельно.
        - Почему тогда феды ввели карантин? - Алексей прохаживался из одного конца комнаты в другой, - они могли выслать сюда группу зачистки и просто перебить здесь все живое.
        - Я думаю, они все еще надеются извлечь пользу из сложившейся ситуации, - ученый покачал головой, - возможное использование этого открытия в военных целях - ужасает.
        - Да уж, - Андрей поморщился.
        - С них станется. Проф, а есть возможность уничтожить комплекс? - Алексей прислушивался к звукам в коридоре, задумчиво постукивая пальцами по стене.
        - Боюсь, нет, системы самоуничтожения здесь предусмотрено не было, но можно стереть всю информацию об исследованиях, проводившихся здесь. К слову, адмирал Скобелев просил меня сделать именно это.
        - Вот как? Я так понимаю, это связано с проектом "Затмение", - Андрей понимающе кивнул, до него начинал смысл задания Скобелева.
        - Вы абсолютно правы, он хочет уничтожить все упоминания о проекте.
        - Это возможно? - Андрей изумленно поднял бровь.
        - Теоретически да, кроме нашего комплекса полные сведения о проекте содержаться только в центральной базе данных линкора "Техас" на котором и установлен наш прототип генератора темной материи.
        Тиво залился лаем, царапая дверь когтями. Из-за двери раздался протяжный вой, который сменился жутким скрежетом. Ученый побледнел и с опаской взглянул на Андрея. Тот лишь уверенно кивнул Марвину и перехватил поудобнее "Акацию". Алексей присел на одно колено за столом, и свистом подозвал к себе Тиво. Кирас подбежал к нему и встал за его спиной, скаля зубы и рыча.
        - Есть другой выход? - Андрей знал ответ, но стоило убедиться, но ученый с печалью в глазах покачал головой.
        - Открывайте дверь, Марвин, - Андрей глубоко вздохнул, плавно переместив переключатель режима стрельбы в положение "короткие очереди".
        Ученый нажал несколько клавиш на своем дисплее, и дверь со скрипом поползла в стороны. Тварь, находившаяся снаружи, мало походила на человека. Глаза существа горели пурпурным огнем, а пять конечностей, страшно изогнутых, уже тянулись к людям. Огромные кинжаловидные когти, выдвинулись вперед, и с воем существо бросилось в атаку. Рявкнул игломет Алексея и тварь отбросило назад, заряд бритвенно острой шрапнели оторвал одну из рук мутанта, но это, казалось только придало ему большей ярости. Монстр взревел, и в коридоре ему ответил нестройный хор голосов. Андрей понял, что надо было срочно прорываться к выходу. Другого шанса им не дадут. "Акация" двумя короткими очередями срезала мутанту еще одну конечность, не дожидаясь контратаки, Андрей метнул к ногам мутанта тепловую гранату и повалил ученого на пол, закрывая его своим телом. Яркая вспышка взрыва мгновенно сожгла мутанта, разметав мебель по комнате. Алексей откашлялся и показал большой палец. Тиво утвердительно гавкнул. Андрей с трудом поднялся и помог встать ученому.
        - Где массивы данных?
        - Я покажу, - Марвин вбил в компьютер команду на включение света, и в коридорах немедленно заработали лампы, - у нас около двадцати минут, прежде чем генератор отключит электричество.
        Ученый решительно направился к выходу, Алексей догнал его и кивнул, выходя первым, проверяя коридор. Тиво, утробно рыча, выбежал следом. Андрей шел замыкающим, проверяя, не следуют ли за ними другие "коллеги" ученого. Перед тем как зайти за угол, следуя за товарищем, он установил на стену тепловую гранату и включил систему распознавания движения. На какое-то время это обезопасит их тыл. Марвин уверенно шел по коридорам, сверяясь с картой, пока, наконец, он не вывел их к очередной закрытой двери. Он задумчиво постучал по створкам, провел ладонью по сенсорам, но дверь оставалась закрытой.
        - Странно, я же открывал ее, - в голосе ученого слышалась досада.
        - Ну, думаю, с этим мы справимся, - Андрей кивнул Алексею, и тот, подойдя к двери, стал устанавливать "отмычку", устройство направленного ударного воздействия, которое десантники использовали при абордаже, для вскрытия герметичных створок.
        - Лучше отойти за угол, - пробубнил Алексей, отходя от двери.
        Укрывшись за углом, он достал из разгрузки бронекостюма небольшой цилиндр с откидывающейся крышкой. Откинув ее, он нажал на кнопку. "Отмычка" издала высокий свист, в момент когда направленный взрыв сорвал дверь с креплений. Коридор заволокло дымом, и Алексей медленно выглянул из за угла.
        - Кажется, получилось, работаем, кэп.
        Андрей кивнул и быстрым рывком преодолел расстояние до двери, заглянул внутрь, и, удостоверившись, что внутри никого не было, дал товарищу сигнал. Алексей догнал его, но вперед них в комнату залетел Тиво, скаля зубы и гавкая. Это было то, что нужно. У стены стояли сервера информационной сети. Андрей установил несколько тепловых гранат на корпуса серверов, Алексей сделал тоже самое на потолке и на терминалах доступа. Установив гранаты на взрыв по таймеру, друзья поспешили покинуть помещение. Марвин ждал их снаружи, нетерпеливо переминаясь с ноги на ногу. Тиво утробно зарычал, Андрей уже открывал рот, чтобы крикнуть ученому, повалиться на пол. Время казалось застыло. Позади ученого выросла огромная тень, ее глаза горели ярким пурпурным огнем. Марвин успел было повернуть голову, как в этот момент мутант пробил его тело насквозь мощнейшим ударом когтей одной из конечностей. Кисть монстра пробила грудную клетку ученого, заливая белоснежный халат Марвина кровью. Мутант повел рукой, сбрасывая уже мертвого ученого с нее, словно тряпичную куклу. Победный рык монстра был заглушен выстрелами. Алексей с
Андреем начали стрелять одновременно, отбрасывая монстра к стене. Бугристые наросты на теле мутанта взрывались от попаданий, забрызгивая стены гноем и кровью. Монстр отступал назад. Андрей перезарядил винтовку и снова открыл огонь. В этот момент на монстра бросился Тиво. Кирас прыгнул на мутанта, в полете вцепляясь зубами ему в шею. Его челюсти клацнули, перекусив шею монстра, и обезглавленное чудовище повалилось на скользкий от крови и гноя пол. Тиво яростно помотал головой и взвыл, отмечая свою победу. Всклокоченный и покрытый кровью кирас выглядел устрашающе, но Андрей, все-таки, потрепал зверя за ухом, шепнув ему слова благодарности.
        - Черт возьми, Марвин, - Алексей склонился над ученым.
        - Боюсь, ему уже не поможешь, - Андрей вздохнул, - включай таймер, мы должны закончить дело.
        Внезапно погас свет. Алексей от неожиданности повалился на пол. Андрей включил прибор ночного видения и помог другу подняться с пола. Алексей с отвращением стал отряхиваться. Тиво обнюхал тело доктора Кенвуда и протяжно заскулил. Андрей подошел к зверю и погладил его по голове, кирас потерся о ногу капитана и утвердительно тявкнул.
        - Это никуда не годится, кэп! - Алексей начал паниковать.
        - Мы прорвемся, дружище! Спокойно!
        - Только Марвин знал путь к лифту, как нам вернуться? - Алексей кричал, не в силах сдерживать эмоции, - мы сдохнем здесь!
        - Спокойно, Леха, успокойся! - Андрей схватил друга за плечи и с силой встряхнул, - вспомни, что я говорил тебе, когда мы спускались сюда.
        Алексей поднял глаза на капитана, прибор ПНВ высветил напряженное лицо Андрея. И тут до Алексея дошло, что имел в виду его друг.
        - Ариадна, - пробормотал он.
        - Нить Ариадны, дружище! - Андрей с улыбкой хлопнул друга по плечу и протянул ему, оброненный им, игломет, - ставь таймер на десять минут.
        Алексей активировал таймер на гранатах и кивнул Андрею. Тот активировал "Нить Ариадны" и тактический дисплей его визора указал путь, по которому они следовали сюда. Коридоры окрасились яркокрасными метками датчиков "Нити". Они ярко мигали в темноте коридоров. Тиво побежал вперед, Алексей с Андреем последовали за ним. Внезапно за поворотом впереди прогремел взрыв и коридор залило ярким светом. ПНВ ярко мигнули датчиками и отключились. Андрей выругался и включил фонарик. Луч фонаря осветил коридор впереди, впереди курился дым от взрыва. Похоже взорвалась, оставленная им растяжка. Андрей выглянул из-за угла и с удовлетворением обнаружил развалившийся труп очередного мутанта. Половина его тела была начисто сожжена, вторая же половина все еще продолжала дергаться, царапая когтями пол и стены вокруг себя. Алексей направил дуло игломета на дергающийся труп и нажал на спусковой крючок. Грянул выстрел, и шрапнель разворотила тело на две неравные части. Андрей понимающе кивнул другу, и они продолжили путь. Во время бега свет фонаря метался из стороны в сторону, выхватывая из темноты картины смерти и
разложения, царившие повсюду. За окнами на них смотрели наполненные злобой глаза, горящие неземным багровым светом. Андрей, каждый раз видя, их за очередным поворотом подавлял в себе желание выпустить по ним весь магазин "Акации".
        Электронные метки "Нити Ариадны" привели их к лифту. Алексей разве что не плясал от радости, когда фонарь его бронекостюма высветил в темноте знакомую кабину. Панель управления горела зеленым светом, видимо лифт запитывался от отдельных генераторов шахты. Тиво запрыгнул внутрь и стал оглушительно гавкать, призывая людей поторопиться. Андрей зашел следом и в этот момент позади Алексея повторился ужасающий скрежет, который они слышали ранее. Огромное щупальце сплошь покрытое выступающими венами и острыми шиповидными наростами выползло в коридор. Алексей прыгнул вперед, в тот момент как щупальце нанесло удар по месту, где он только что находился. Андрей вскинул "Акацию" и открыл огонь, Алексей несколько раз выстрелил из игломета, и тут же перекатился в сторону, в стену лифта рядом с ним вонзился полуметровый шип. Вслед за щупальцем по коридору уже шли, покачиваясь, угловатые тени с горящими в темноте глазами. Мутанты тянули к людям свои ужасающие конечности, желая достать, разорвать, убить. "Акация" надрывно хрипела, посылая, ускоренные импульсом, пули в сторону идущих на них мутантов, отрывая им
конечности, калеча их тела, заставляя выть так, что закладывало уши, а кровь в жилах начинала холодеть. Тиво заливался отчаянным лаем, кирасу было страшно, и люди разделяли это чувство. В этот момент таймер подошел к нулю и где то позади монстров оглушительно хлопнули тепловые гранаты, разворотив серверную и обрушив перекрытия. В этот момент двери лифта закрылись, и кабина двинулась вверх. Алексей опустился на пол, его трясло. Вдруг кабина вздрогнула и остановилась. Внезапно резкий толчок встряхнул кабину, словно детскую игрушку. Андрей ударился о стену, разбив свой визор. Из рассеченного лба начала сочиться кровь. Алексей подполз к панели управления и, отодрав крышку, сорвал чип ограничения скорости. Кабина дернулась и рванула вверх, набирая скорость. Через мгновение кабина дернулась, а снизу донесся рев полный боли, разрывающий барабанные перепонки. Кабина со скрипом вошла в пазы верхнего этажа и повисла на них, когда автоматика открыла двери. Андрей выполз наружу и помог выбраться Алексею. Тиво выпрыгнул следом за ними и стал вылизывать лоб капитана. Андрей смотрел перед собой, сознание покидало
его. Последнее, что он ощутил, прежде чем провалиться в небытие был шершавый язык и озабоченное ворчание кираса.
        ГЛАВА 7
        Андрей открыл глаза и слабо застонал. Все тело болело, и слепящая боль в голове не давала сосредоточиться. Оглядевшись, он увидел Алексея. Он понемногу приходил в себя, стараясь снять с себя шлем. Застежки перекосились, и он никак не мог освободить свою голову. Тиво тихо сопел, положив голову на колени к капитану. Потрогав свой лоб, Андрей с удивлением обнаружил, что рана уже зарубцевалась. Кирас смотрел на него и утробно урчал. Капитан почесал питомца за ухом. Животинка оказалась куда полезней, чем он думал сначала. Алексей все-таки поддел ножом одну из застежек, и шлем соскочил с головы парня. Он закашлялся, и с печальной улыбкой показал Андрею большой палец. Тот устало кивнул и поднялся на ноги. Коридоры шахт, казалось, сотрясала мелкая вибрация. Алексей пнул свой неисправный шлем, и он улетел в покореженную кабину лифта. Раздался громкий скрежет, и кабина сорвалась вниз в снопе искр.
        - Эм, я этого не хотел, кэп, - Алексей виновато улыбнулся и подобрал с пола игломет.
        - Я бы сделал это и сам, предварительно заминировав, - Андрей усмехнулся и подтянул к себе свою "Акацию".
        - Надо выбираться, - Алексей отряхнулся и, подозвав к себе Тиво, погладил того по голове, - чувствуешь это?
        - Вибрация, может нас хотят закопать?
        - Или что-то хочет откопаться, - друзья переглянулись, мысль о подобном пугала.
        Тиво побежал вперед, громко тявкая, зовя за собой. Андрей помог Алексею подняться и последовал за зверем. "Нить Ариадны" провела их по коридорам, которые на первый взгляд совершенно друг от друга не отличались. Лишь миниатюрные датчики, пульсирующие рубиновым цветом, не давали заблудиться в бесконечных коридорах темных шахт. Вибрация усиливалась, по мере того, как они подходили к проходу в канализации. Тяжелый низкий звук шел, казалось, отовсюду. Атмосферу дополняли алые фонари аварийного освещения. Алексей постучал пальцами по коммуникатору, но алая пентаграмма так и не сменила цвет.
        - Связи нет, сигнал не проходит, не пойму почему.
        - Его глушат, - Андрей почесал подбородок, выглянув из-за угла. Шлюзовые двери были закрыты, и приборная панель горела равномерным, синим цветом.
        - Думаешь феды что-то заподозрили?
        - Взрывы сложно не заметить, - Андрей устало прислонился к стене, - скорее всего они уже перекрыли все входы.
        - Думаешь за шлюзом засада? - Алексей хмуро хмыкнул.
        - Это, во всяком случае, было бы логично.
        - Согласен, но вариантов у нас все равно нет, главный ход, скорее всего, перекрыли наглухо. Не удивлюсь, если федералы начнут здесь зачистку, - Андрей занял позицию с одной стороны герметичных створок шлюза.
        Алексей занял позицию с другой стороны и коротко кивнул товарищу. Андрей провел ладонью по панели, и гермостворки сдвинулись с места, плавно скользнув в стороны. В образовавшийся проем, яростно рыча, тут же выпрыгнул Тиво. Рык тут же сменился жалобным воем. Андрей выглянул наружу и его брови поползли вверх. Огромное щупальце, усеянное острыми шипастыми отростками, шло из-под земли. Щупальце было неподвижным и уходило во тьму канализационных туннелей. Алексей сглотнул и указал куда-то в сторону. Два неподвижных тела лежали неподалеку. Мертвые глаза смотрели в потолок и не выражали, каких-либо, эмоций. У одного их них из груди торчал знакомый шип, у второго шип пробил череп. Андрей склонился над убитыми, отметив, что вокруг почти не было крови. Вокруг шипа кожа огрубела и покрылась мелкими жилками. Разбираться не было времени. Нужно было срочно уходить. Из туннелей доносились звуки идущего боя. Андрея пробрал озноб, похоже, что их действия побудили монстров к действиям.
        Алексей двинулся было в сторону туннеля, ведущего в город, как раздалась громкая очередь. Андрей едва успел пригнуться. Очередь импульсной винтовки вспорола стену перед ними. Алексея обдало каменным крошевом, больно расцарапав щеку. Андрей упал в мутную воду, перехватывая "Акацию". Ужас и паника охватили его, когда он увидел стрелка. Солдат с пробитой головой медленно поднимался, молча поднимая импульсный автомат. Его рука словно сломалась посередине, вылезая из сустава, броня на груди дала трещину и из нее показалась еще одна конечность, маленькая и рудиментарная. Из-под расколотого шлема на Андрея смотрели налитые злобой глаза. Они горели пурпурным светом. Игломет Алексея оглушительно выстрелил, и половина туловища мутанта стала кровавым месивом. Монстра отбросило к стене, но в этот момент второй труп также стал подниматься на ноги. Забрало его шлема горело пурпурным светом изнутри, руки стали вылезать из суставов и ломаться в неожиданных местах. Пальцы монстра, продолжавшие сжимать в руках автоматический дробовик сжались в конвульсии, и он заорал нечеловеческим голосом. Заряд дроби ударил в
потолок. Казалось сам человеческий разум, почти поглощенный вирусом возопил от боли. Андрей сам не заметил, как начал стрелять. Очередь почти начисто срезала голову мутанта, но ужасное создание продолжало идти вперед, протягивая к людям искривленные конечности. Рявкнул игломет Алексея, и чудовище, лишенное ног отлетело к своему собрату. В этот момент шевельнулось щупальце. Алексей громко крикнул: "Ложись". Андрей прыгнул вперед, закрывая собой гавкающего кираса. Шиповидные отростки выстрелили во все стороны, вонзаясь в стены и падая в воду. Несколько шипов пробили уже развороченные тела мутантов, с противным чавканьем протыкая мертвую плоть.
        Алексей оттащил капитана вглубь туннеля, кирас, опасливо урча, пополз за ними. Тиво почти не ворчал, после боя он не проронил практически ни звука. Животное было напугано, и это несмотря на его боевой дух. Андрей его прекрасно понимал, произошедшее было выше его понимания, и это откровенно пугало. Когда они подошли к лестнице, ведущей в город, они услышали звуки выстрелов и взрывов. Федеральный гарнизон вел яростный бой. Андрей медленно поднимался по лестнице к заветному люку. Медленно сдвинув его, он выглянул наружу. Огромные щупальца пробивали поверхность и обвивали строения, земля вокруг была усеяна шипами. По улице по направлению к полицейскому участку медленно плелись темные силуэты с горящими пурпурным светом глазами. Несколько "карателей" залегли за импровизированными укреплениями и вели беглый огонь по мутантам, то и дело, метая в их сторону тепловые гранаты. Вспышки взрывов и выстрелов освещали темные улицы. Мутантов собралось уже несколько сотен и заградительный огонь "карателей" все хуже справлялся со сдерживанием. Андрей уже выбрался из люка и осторожно перекатился за угол, занимая
позицию для стрельбы. Алексей выбрался следом, а последним выпрыгнул Тиво, снова оказавшись верхом на ругающемся человеке. В этот момент ужи заложил громкий гул. Мутанты исчезли в сполохах взрывов. На перекресток, медленно вышел БР "Рекс". Боевые роботизированные машины стали применяться десантными подразделениями Федерации в самом конце войны, успешно заменив парящие над землей антигравитационные танки. БРы типа "Рекс" были размещены в гарнизонах планетарной обороны, в качестве радикального средства подавления противника и успешного огневого поражения. Робот развернул орудийную башню в сторону ближайшего щупальца и выстрелил. Тяжелые тепловые пушки разворотили огромную тушу, и в нос ударил острый запах горелой плоти. Сверху посыпалась арматура, и огромная часть щупальца, вместе с деталями конструкции здания, которое она оплетала, рухнули на мостовую. Робот шагнул в сторону и направился в сторону боя, на помощь бойцам "карателям". Внезапно другое щупальце несоизмеримо быстро для своих размеров сорвалось с места и зацепив "Рекса", повалила его на землю, сворачиваясь вокруг него кольцами. Щупальце
сократилось, и во все стороны посыпались искры. Пилот мертвой машины успел нажать на гашетку, и тепловые пушки выстрелили в последний раз, пробив узловатую плоть. Кровь и гной из туловища монстра брызнули во все стороны.
        Андрей достал коммуникатор и облегчением обнаружил, что прибор успешно принимает сигнал. На экране появилось изображение перемазанной в крови Миры. Девушка отчаянно стреляла куда-то в сторону. Изображение мигнуло и на экране показалось взволнованное лицо Тонга.
        - Андрюха! Я знал, что вы выберетесь. Тут черти что твориться. Федералы блокировали наше здание, и теперь отстреливаются от каких то, - он замолчал, подбирая слова, - существ.
        - Мы в курсе. Тут "каратели" также ведут бой у участка. Сдержать заражение просто так не получится.
        - Серега на "Икаре" перехватил их сигнал. Они вызывают флот, кэп. Администрация эвакуируется прямо сейчас.
        - Они ударят по планете, - Андрей понимал все предельно ясно, феды поняли, какое зло они выпустили, и теперь хотели пресечь его распространение любыми методами.
        - Пусть Серега поднимает птичку в воздух. Нам нужно эвакуироваться немедленно, у вас есть возможность выбраться на крышу?
        - Но как же вы? - взволнованное лицо Миры показалось позади Тонга, - вам ни за что не добраться до нас, тут повсюду идет бой.
        - Нам не привыкать, - Андрей усмехнулся, стараясь скрыть нервозность, - Тонг, рядом с нашей позицией есть высотка?
        - Здание администрации, - Тонг поморщился, - но судя по отчетам, там сейчас ведутся наиболее яростные бои. Сразу с десяток щупалец пробились именно там, и теперь феды стягивают в район "карателей" и бронетехнику.
        - Вариантов у нас немного. Нам надо улететь до прибытия федерального флота.
        - Ну, чтоже, это план, капитан, - Тонг недобро усмехнулся и отключил связь.
        ***
        Сергей устало откинулся в кресле пилота на «Икаре». Рана, полученная на «Тортуге» все еще ныла, но он, во всяком случае, все еще мог управлять кораблем. Ария кричала на Саида, который вопреки требованиям врача уже облачался в свой бронекомбинезон, желая лично отправиться спасать капитана с Алексеем. Но ситуация в городе развивалась просто катастрофически. Щупальца выползали из под земли, опутывая целые кварталы, шипы, которыми они атаковали все вокруг, похоже, представляли собой некое подобие семян, которые прорастали в убитых телах, превращая их в ужасных монстров, которые, тем не менее, не разучились пользоваться оружием. Федералы вели бой с мутантами почти во всех кварталах, но их постепенно оттесняли в сторону зданий администрации. Сергей включил зажигание. Шестое чувство редко обманывало бывалого боевого аса. Необходимо было срочно взлетать, другой возможности может не быть. Стена впереди пошла трещинами, и внезапно взорвалась бетонным крошевом и арматурой. Мутированное щупальце влезло в проем, и в момент активации защитного поля выстрелило семенами во все стороны. Несколько человек
обслуживающего персонала упали сраженные шипами, но Сергей уже знал, что скоро они поднимутся вновь. Защитные поля погасили скорость семян, шипы попадали на пол. Сергей активировал оружие, и передние импульсные установки рявкнули огнем, отбросив большую часть щупальца проникшего в пролом назад. Переведя прицел наверх, Сергей начал стрелять по сетке, перекрывающей выход из доков, попутно поднимая корабль. Когда он вывел корабль из доков и направил его ближе к граням купола, в рубку вбежала Ария.
        - Сережа, Тонг выходил на связь, нам нужно забрать их с крыши гостиницы "Ройал" в центре города.
        - Федералы активно работают в том районе, будет непросто, - Сергей поморщился, но уже выводил машину на нужные координаты, - займи место капитана, мне нужны тактические сводки с его дисплея.
        - Хорошо, - Ария заняла капитанское кресло и вывела тактические данные на дисплей.
        - Нас пометили как врага?
        - Нет, для федералов мы по-прежнему равномерного зеленого цвета. Как и они для нас.
        - Не будем их разочаровывать, - Сергей решительно направил машину вниз, - Самир! Давай к оружейным установкам, цель щупальца и мутанты внизу. Не вздумай бить по федералам.
        Разочарованный вздох в интеркоме вызвал улыбку у пилота, Ария же только всплеснула руками. "Икар" заложил бочку и выдвинул ракетные установки. Взяв целью скопление мутагенных образований у основания одной из башен шпилей местного развлекательного комплекса. Канонерка сбросила скорость, и ракеты рванулись вперед, оставляя за собой едва заметный инверсивный след. Ракеты ударили в плоть щупалец, выворачивая их наизнанку, во все стороны брызнули плоть и кровь с остатками семян. Несколько щупалец рванули к "Икару", огибая строения, оплетая их, стремясь достать назойливый корабль. Внезапно плоть щупалец вспучилась и взорвалась, несколько федеральных перехватчиков "Скорпион" ведомые "Коброй" расстреляли мутированные отростки ракетами и огнем пушек.
        - "Последний полет", отлично работаете! Мы вас прикроем! - жизнерадостный голос пилота "Кобры" удивил Сергея, хотя подсознательно он прекрасно понимал его. В отсутствии реального боя, на вылеты пилотов-истребителей выпускают нечасто, а боевые асы скучают по вылетам на гражданке.
        - Понял вас. Просим помощи в эвакуации нашего экипажа, они находятся на крыше гостиницы "Ройал".
        - Наши цели находятся и в том квадрате тоже, мы поможем вам.
        Пилот "Кобры" отключил связь и заложил лихой вираж, сделав бочку над "Икаром". Сергей грустно улыбнулся, парнишка был неплох, но, судя по голосу, он был слишком молод, чтобы участвовать в реальном бою. Похоже, что феды привлекли новобранцев для зачистки. Вот только зачистки не получалось. "Икар" шел около вершины купола, Ария с ужасом смотрела на происходящее внизу. Люди старались прятаться на крышах домов, но щупальца и мутанты добирались до них быстрее, чем спасатели. Мигнул сигнал тревоги, и канонерку тряхнуло, Сергей в ответ тут же заложил маневр уклонения и ушел с линии огня. Компьютер зафиксировал ракетные пуски с крыши здания неподалеку. "Кобра" махнула крыльями и "Скорпионы" тут же вильнули в стороны, выходя на цель. Второй ракетный залп был более многочисленным. Крыша, казалось, состояла из множества пурпурных огоньков, глаза монстров не сулили ничего хорошего. Ракеты ускорились, наводясь на перехватчики, но пилоты разделились, делая маневры уклонения, применяя контрмеры. Тут же последовал ответный огонь, автоматические пушки "Скорпионов" пропахали крышу, взрывы разворотили кладку, и
мутанты посыпались вниз, размахивая в полете руками. Многие монстры были в изорванных, но вполне узнаваемых костюмах федеральных служб безопасности. Федеральным пилотам можно было лишь позавидовать, Сергей не представлял, какого это стрелять по своим сослуживцам.
        "Икар" шел прежним курсом, широкая крыша шпиля "Ройяля" уже виднелась впереди. Судя по вспышкам впереди, и нескольким барражирующим над крышей гравилетам "карателей", там шел ожесточенный бой. Ария ахнула, увидев, что к крыше постепенно подползает огромное щупальце, медленно обвивая здание. "Кобра" заложила вираж, и ее скорострельные пушки ударили по щупальцу. В разные стороны брызнула кровь от попаданий, щупальце в ответ отцепилось от здания и попыталось достать назойливую "букашку", но истребитель отвалился в сторону, уходя от столкновения. Пилоту идущего следом перехватчика повезло меньше, усеянное шипами тело ударило в кокпит кабины. Перехватчик буквально протаранил огромное туловище монстра. Столкновение спровоцировало детонацию ракет и боезапаса, и щупальце развалилось на части в черно-красном племени взрыва. Сквозь статику помех раздался голос Тонга.
        - "Икар", вытаскивайте нас уже, мать вашу! Твари лезут со всех сторон, у нас здесь почти не осталось бойцов, феды вытаскивают своих, но у них плохо получается, - Тонг пропал из поля зрения, раздалась автоматная очередь, - Серега! Бей главным калибром по последнему этажу и лестничной клетке! А то не удержим!
        - Понял тебя, дружище! Держитесь! Ария, перенаправь список целей нашему другу на "Кобре", пусть помогают.
        - Сделала, - голос девушки дрожал, но решимость спасти товарищей перевешивала страх, - он дал подтверждение.
        "Кобра" сделала бочку и ударила ракетами по последнему этажу. Ударная волна вспучила крышу. "Икар" навел импульсные пушки на проход к лестничной клетке. Из черного зева проема валил дым, но мутанты продолжали лезть вперед, протягивая к людям скрюченные когти, то и дело доносились взрывы и выстрелы, по-видимому некоторые из монстров были вооружены. Тонг отвел Миру к краю крыши и залег за упавшей спутниковой антенной. Сергей плавно нажал на гашетку, и спаренные "Девери" разнесли в крошево надстройку вместе с ползущими и воющими мутантами. "Икар" подлетел к крыше и включил гравитационный гаситель, выключив двигатели. Ария нажала на пульте литеру блокировки грузового отсека. Тонг с Мирой побежали к кораблю, ведя с собой несколько невооруженных солдат из числа федерального гарнизона и нескольких женщин с плачущими детьми. Сергей выругался, но возмущаться не стал. Подведя корабль как можно ближе к краю крыши, он старался удерживать корабль неподвижно, а делать это, оперируя только антигравами, было непросто. Тонг помогал людям забираться в грузовой отсек, женщины подхватывали на руки детей, не
переставая благодарить нежданных спасителей. Федеральные солдаты были немногословны, но и они были несказанно рады спасению.
        - "Последний полет", моя группа сопроводит вас к пункту эвакуации, где вы сможете высадить пострадавших.
        - Принял, получаю координаты.
        - А как же капитан и Алекс? - Ария удивленно приподняла бровь.
        - Они пробиваются к администрации, мы успеем скинуть людей, - в рубку вошел, мокрый от пота, Тонг, - если доберутся, конечно.
        - Не говори так, они справятся! - Ария ударила Тонга по плечу, но тот лишь беззлобно выругался и пошел вниз.
        ***
        - Леха! Ложись! - Андрей упал на землю и перекатился в сторону, с облегчением увидев, что его друг также ушел с линии огня.
        Автоматическая пушка "Рекса" пропахала землю там, где они только что стояли. Пилот меха не обратил внимания, что промахнулся в первый, продолжая плавить асфальт тепловыми пушками.
        - Чего он не унимается то?! - Алексей старался перекричать рев орудия.
        - Он слепой! Шип пробил пилоту башку, и видимо глаза еще не регенерировали.
        Всю пилотскую кабину робота окутывали липкие лианы отростков, исходящих от пилота. Шип пробил стекло кабины и пригвоздил голову пилота к креслу. Семя тут же начало прорастать, процесс теперь занимал значительно меньше времени, казалось, монстры стремительно эволюционировали прямо на глазах. Тело пилота вздулось и из грудной клетки к органам управления робота потянулись отростки манипуляторы. Теперь кабина представляла собой кроваво-красное месиво из плоти и гноя. Как ни странно, мутант не включал защитные поля, и оставался вполне уязвимым, хоть и трудно досягаемым. На каждую атаку, от кого бы она ни исходила, он отвечал огнем тяжелых тепловых пушек. Андрей махнул группе федеральных солдат, которые залегли неподалеку. Лейтенант федов кивнул и отдал команду своим бойцам - рассредоточиться. Робот неуверенно перешагнул с ноги на ногу, и, в этот момент, по нему разрядил свою ракетницу один из федералов. Ракета попала в бронированный бок кабины пилота и взорвалась. Термическая начинка ракеты выжгла электронные потроха меха, повалив того на землю. Раздался душераздирающий вой, и колпак кабины со
скрежетом отлетел в сторону. То, что выбиралось из обугленных останков могучей машины, человеком назвать уже было нельзя. Человеческие ноги под весом тела, казалось, прогнулись в нескольких новых суставах, то тут, то там, на теле прорастали мелкие гнойные наросты, и небольшие острые щетинки. Десять скрюченных конечностей уже тянулись к людям, на глазах обрастая длинными когтями, с которых сочилась кровь, а на месте головы, болтался обтянутый венами кожаный мешок.
        Лейтенант крикнул своим людям команду, и стрелки федов залегли на своих позициях, занимая удобные положения для стрельбы. Алексей последовал их примеру, снаряжая игломет последним магазином. Андрей потер переносицу и проверил количество зарядов в "Акации". Акация была полностью снаряжена, но в запасе оставался только один магазин. В этот момент, монстр словно потерял равновесие и всем телом повалился на мостовую. Его руки сломались в нескольких местах, создавая некое подобие паучих лапок. Кожаный мешок, от удара о землю, лопнул, забрызгав все вокруг ошметками крови и плоти, обнажив мутированную голову пилота, теперь больше похожую на огромную пасть, с несколькими рядами зубов. Тиво зарычал, но атаковать не спешил. Андрей покачал головой, показывая животному не рисковать понапрасну, и тут же прильнул к прицелу "Акации", ловя в перекрестье ужасную пасть монстра.
        - Огонь! Леха, бей по ногам! - скомандовал Андрей, нажав на спусковой крючок "Акации".
        Федералы, не сговариваясь, также открыли огонь по мутанту. Разогнанные импульсными генераторами пули, буквально прорезали тело мутанта насквозь, три его лапы уже лежали на земле, судорожно подергиваясь. Монстр выл и медленно полз к позициям федов. Один из солдат судорожно закричал, когда несколько длинных лиан вырвались из пасти монстра и опутали его, подбрасывая в воздух. Андрей, даже вскрикнуть не успел, как тело солдата угодило в огромные челюсти и было перекушено пополам. Несколько федов покинули свои укрытия, стараясь убежать в сторону административного здания, но тут мутант втянул в себя все свои конечности и словно стал раздуваться изнутри. Острые щетинки на его теле, казалось, выросли до размеров человеческой кисти и внезапно выстрелили во все стороны. Андрей едва успел спрятаться за бетонными завалами, когда туча острых как бритва щетинок пронеслась мимо. Туча накрыла бегущих солдат, сдирая с них броню и прошивая кожу, словно это было желе. Изорванные тела опустились на землю. Лейтенанта федералов уже била крупная дрожь. Сам он не стрелял, лишь отдавал распоряжения бойцам. Несколько
бойцов активировали тепловые гранаты и метнули их в сторону мутанта. Монстр попытался отползти, но перебитые конечности не позволили ему этого сделать. Две яркие вспышки и грохот от взрыва поглотили предсмертный крик ужасного создания. В нос немедленно ударил острый запах паленой плоти. Алексей вылез из под обломков здания и махнул Андрею, но капитан лишь кивнул в ответ.
        - Спасибо вам, - лейтенант судорожно переводил дыхание, - мы уже долгое время ведем бой, потеряли почти пятьдесят человек убитыми. Думали, что БР поможет выбраться.
        - Да уж, не думал, что эти твари и на такое способны. Лейтенант, мы прорываемся в сторону администрации города. Насколько мне известно, там есть летающий транспорт.
        - Есть несколько грузовых гравилетов и площадка для посадки легких и средних транспортников, - офицер сплюнул и подозвал к себе солдат. В живых у него осталось не больше дюжины бойцов, - если идете туда, мы пойдем с вами. Вместе у нас все одно - больше шансов выжить.
        - Согласен, веди лейтенант. Думаю, путь ты знаешь лучше нас.
        Офицер кивнул и громко отдал приказ - выдвигаться. Алексей догнал своего друга и хлопнул того по плечу.
        - С федами, значит, - Алексей усмехнулся, - жизнь подкидывает сюрпризы, да, кэп?
        - И не говори дружище, и не говори, - Андрей невесело усмехнулся.
        Здание администрации было увито щупальцами, и у центрального входа кипел ожесточенный бой. Руководство города согнало сюда все имеющиеся резервы сил безопасности. Надежно укрытые от шипов-семян за укрытиями и защитными полями, они, тем не менее, с огромным трудом сдерживали наседающую на них армию нечисти, идущую со стороны города. Несколько "Рексов" буквально пропахивали асфальт тепловыми пушками, но мутанты продолжали идти, обугленные, страшные, и не по-человечески живучие. Лейтенант вел своих людей по узким переулкам с фланга наступающей армии монстров. То и дело попадающиеся мутанты встречались кинжальным огнем, не оставляющим им шанса. Но с каждым боестолкновением таяли боеприпасы, а с ними и надежда добраться живыми. Один лишь Тиво сохранял невозмутимый вид. Он лишь ворчал и гавкал, после каждой стычки с чудовищами, стараясь не лезть под пули. Алексей закинул за спину игломет, и теперь отстреливался импульсными пистолетами, которые ему передал федеральный офицер. Каждый солдат сейчас был на счету, любая помощь могла пригодиться. Когда переулок перешел в открытый перекресток, впереди люди
увидели высокий шпиль здания администрации. Щупальца обвивали его, словно огромные лианы. Впереди были видны вспышки боя. Федералов оттеснили к широким площадкам для посадки гравилетов. Инженеры укрыли ее защитным полем, не давая семенам проникнуть внутрь. Мехи стояли по краям площадки, то и дело, огрызаясь тепловыми залпами, разом сжигая заживо десятки мутантов.
        - Нам нужно туда, - пробормотал Андрей, глядя на лейтенанта.
        - Придется идти прямо через нападающих, другого выхода нет, - лейтенант дрожащей рукой поднес к губам сигарету и закурил.
        - Он прав, - Алексей сверился с картой, - Андрюха, это путешествие в один конец. Если наш транспорт не прибудет вовремя, нас сомнут. И это при условии, что мы добежим туда через живое поле монстров, да и так, чтобы федералы нас не приняли за врагов и не прихлопнули на подходе.
        - Вариантов у нас немного, - лейтенант выбросил сигарету и перехватил удобнее автомат, - следуйте за нами, идем быстро, патронов не жалеть.
        - Вас понял, командир! - рявкнули солдаты в десять глоток.
        Андрей переглянулся с Алексеем и они сдержано улыбнулись. Солдаты решительно двинулись вперед, постепенно переходя на бег. Лейтенант бежал в центре группы, стараясь по мере сил координировать своих подчиненных. Впереди уже показались первые мутанты, они шли вперед к обороняющимся людям, протягивая к ним скрюченные конечности. Уши закладывало от воя мутантов, ужасные создания не считались с потерями. Трое солдат, бегущих впереди, вынули из раздатчиков гранаты и метнули их вперед. Тепловые вспышки на мгновение ослепили людей, разметав задние ряды мутантов. Монстры начали поворачивать свои уродливые головы в сторону новой угрозы. Группа открыла огонь, Андрей меткой очередью свалил на землю тощего мутанта, который уже поднимал для стрельбы небольшой пистолет. Тиво рычал и бросался из стороны в сторону, опрокидывая на землю и разрывая когтями тварей, подобравшихся слишком близко к людям. Алексей веером посылал в сторону мутантов разогнанные импульсом пули. Пули рвали мутантов на части, но на место каждого убитого вставало с десяток новых. Они даже с перебитыми ногами ползли и тянулись к людям, желая
только одного - убить их. Лейтенант метнул в сторону взведенную гранату. Взрыв вывернул на изнанку троих монстров, а ударная волна повалила на землю еще с десяток. Платформа была все ближе, но перед ней кипел ожесточенный бой. Чем ближе подходила группа лейтенанта, чем жарче вокруг становилось. Асфальт под ногами был горячим, а кое-где даже кипел, от попаданий тепловых пушек мехов. Вдруг, со стороны площадки раздался усиленный громкоговорителем голос.
        - Двигайтесь прежним курсом, не сворачивая! Мы организуем огневое подавление противника и пропустим вас под щит! Бегом!
        - Вы слышали?! Вперед, бегом, марш! - крикнул лейтенант, встречая выстрелом из табельного пистолета очередного мутанта в голову, отбрасывая того назад.
        - Леха, сместись ближе к центру группы! Мехи будут бить с наших флангов, не давая продохнуть, изжаришься в момент.
        - Меня от всей этой хрени такая дрожь бьет, что немного тепла только в радость, - огрызнулся Алексей, впрочем, переместившись ближе к лейтенанту.
        Мехи переместились ближе к краю платформы и выдвинули на позиции реактивные установки залпового огня. Створки ракетных шахт медленно отошли в стороны и с закладывающим уши свистом ракеты сорвались со своих коробов и полетели вперед. Взрывы пропахали землю по обе стороны от бегущей группы, разрывая на части и раскидывая в стороны монстров. Тиво испуганно скулил, но он был не в силах перекрыть звуки разрывов и вой мутантов. Мутанты хотели тут же занять бреши новыми силами, но мехи начали работать по ним тепловыми пушками, испаряя десятки чудовищ каждым залпом. Группа достигла платформы и остановилась у лифтовой кабины, заняв позиции и достреливая оставшиеся патроны в сторону наступающих ужасающих орд.
        - Ну почему лифт опускается так медленно? - один из солдат уже терял остатки самообладания.
        - Почти вся энергия тратится на поддержание защитного поля, - успокоил его лейтенант, - спокойно боец, мы выберемся.
        - Земля дрожит, - заметил Алексей.
        - Да, не к добру, согласен, - Андрей помрачнел, и повесил "Акацию" на плечо, - я пустой.
        - Я тоже на нуле, - товарищ бросил пистолеты в сторону бредущих на них монстров.
        Лифт опустился, и солдаты с облегчением начали залазить внутрь, переводя дух. Обезображенный мутант подобрался к ним на достаточно близкое расстояние, избежав огненного ада, устроенного мехами. Его рот беззвучно открывался, но не произнес ни единого звука. Его изувеченное тело подверглось чудовищным метаморфозам. Его ноги были вывернуты наизнанку и сломаны в нескольких местах, на месте сломов вырастали когти, шипы и чешуя, а изогнутые, длинные руки тянулись к людям. Андрей зашел в кабину последним, пропустив вперед кираса. Один из солдат длинной очередью опрокинул мутанта на землю. Тиво испуганно выл, прижимаясь к ногам людей. Один из солдат даже почесал неугомонное животное за ухом, и кирас ласково заурчал. Алексей с улыбкой пожал плечами, вот уж действительно страх ужасной смерти сплачивает.
        ***
        - Командир, мы выходим в реальный космос через три, две, одну - пилот наговаривал обратный отсчет скорее сам себе, - мы вышли первыми.
        Крейсер "Прайм" вывалился в реальный космос, беря курс на одинокую, ледяную планету. Вслед за крейсером из броска начали выходить корабли прикрытия. Дюжина фрегатов и вдвое больше модернизированных эсминцев занимали позиции позади крейсера. Когда с Эллены пришел сигнал о помощи, это переполошило центральное командование ВКС. Генерал Аррив точно не знал, с чем его флоту придется иметь дело, но он взял с собой так много кораблей, как только мог. Центральное командование определило важность и сложность миссии наивысшим приоритетом, и генерал не хотел зазря рисковать своими людьми. Завершая строй кораблей из подпространства вышли еще пять "Праймов", тут же выпуская эскадрильи истребителей и перехватчиков. Флот выстроился в боевой порядок и направился к Эллене. К флотилии уже спешили сотни спасательных челноков и крупных транспортов, желая, по-видимому, оказаться подальше от планеты. Аррив нахмурился. Видимо начальство не переоценило угрозу.
        - Майор Байер, вскрыть пакет с приказами, помеченный черной литерой "А".
        - Так точно, генерал.
        Майор вытянулся по стойке смирно и приложил к идентификатору свой большой палец. Небольшой планшет загорелся равномерным белым светом и вывел на монитор изображение. Человек в светло-синей форме маршала ВКС стоял перед окном, сцепив руки за спиной.
        - Генерал, вам предстоит совершенно секретное задание. С планеты Эллен пришло закодированное сообщение о том, что исследовательская лаборатория "Танталл" вышла из-под контроля администрации сектора и ученых. Исследования, проводившиеся там, повлекли биологическое заражение, которому подверглась вся планета. Командованием было принято решение о полной блокаде системы Талланы. Система официально закрыта на карантин, разверните минные поля и установите блокираторы переходов на ее окраинах. Все население планеты считается потенциально опасными, и подлежит немедленному уничтожению. Обстоятельства данной акции являются секретной информацией, и за любое ее разглашение последует незамедлительное, суровое наказание.
        Экран погас, а генерал Аррив все еще обдумывал услышанное. Не подчиниться приказу он не мог, это грозило трибуналом и расстрелом. Он коротко кивнул майору и тяжело опустился в капитанское кресло. Байер тут же начал раздавать указания на корабли флотилии. Эсминцы направились в облет системы, устанавливая минные поля и скрывая их полями преломления, несколько инженерных взводов на транспортах снабжения уже занялись установкой систем противодействия броскам извне. Оставалось самое неприятное. Аррив постучал пальцами по подлокотнику кресла и вздохнул.
        - "Данталии" и "Несокрушимому" начать сближение с транспортниками. На связь не выходить. Как только достигните расстояния для успешной атаки - транспортники уничтожить. Ударному флоту, - генерал поднялся, - идем к планете прежним курсом, кораблям занять позиции по флангам. Необходимо заблокировать Эллену и не дать никому взлететь.
        - Так точно, генерал! - рубка отозвалась хором стройных голосов. Аррив устало опустился на кресло и сложил руки перед собой. Он надеялся, что его люди поймут, что он всего лишь исполняет приказ.
        Флот транспортников с Эллены отчаянно пытался выйти на связь с федеральными кораблями. Но флот приближался в молчании. К ним навстречу направлялись два тяжелых крейсера "Прайм" в сопровождении своих истребительных формаций. Игнорируя сигналы о помощи, крейсеры развернули тепловые батареи и открыли огонь. Первый же залп испарил несколько крупнотоннажных транспортных звездолетов, заставив остальных броситься врассыпную, где за них тут же принялись истребители. Весь спасательный флот сгорел за несколько секунд, и отставшие "Праймы" взяли курс на соединение с флотом, который на полной скорости шел к планете.
        
        ГЛАВА 8
        - «Последний полет» - центру, что там, на хрен, у вас происходит? - Сергей с удивлением смотрел на то, как беспорядочно взлетали транспорты.
        Вопреки логике, летели они не в космос, а наоборот снижались к планете, только уходили прочь от города. После полета по объятым боем руинам города, "Икару" пришлось еще несколько раз вступать в бой, отсекая бредущие в сторону точек эвакуации орды монстров. Люди, которых они спасли, в благодарность даже оставили немного наличности, явный признак того, что в Федерации еще не все так плохо. Они были благодарны за спасение из лап чудовищных мутантов. Но по прибытии на точку эвакуации все поменялось, еще несколько минут назад корабли, загруженные беженцами, взлетали, как положено, направляясь к основной группе спасательных звездолетов, уже следующих курсом к точкам бросков на окраине системы. И вот теперь, они тут же теряли высоту и быстро снижались, стараясь лишь убраться подальше от города, тем не менее, не уходя в космос.
        - Это "Эллен-центр", плохие новости, федеральное командование объявило систему зоной карантина, - голос оператора дрожал, ему явно было страшно, - все люди, которые находились в системе на момент начала заражения признаны - опасными. Флот начал полную зачистку системы! Они уже уничтожили основную группу наших транспортников!
        - Хреново, Серега, - пробормотал Тонг, - стандартная политика Федерации подразумевает такой исход. Нужно забирать Андрея с Лехой и этим пушистым комком и валить отсюда, пока феды не закрыли кольцо блокады.
        - От них было хоть что-то? - Ария беспокойно смотрела то на Тонга, то на Сергея.
        - Нет, коммуникаторы не пропускают сигнал. Похоже, сигналы начали глушить с орбиты. Мира сейчас пытается пробиться через помехи, но, похоже, идти придется в слепую.
        - Нечего разводить разговоры, надо лететь за капитаном! - Тонг решительно кивнул и направился в одну из оружейных установок, - Самир, подвинься!
        "Икар" начал медленно отрываться от земли. Люди, которых еще не эвакуировали махали руками, прощаясь со своими спасителями. Несколько федеральных солдат встали по стойке смирно и отдали воинское приветствие. Сергей в очередной раз хмыкнул и аккуратно вывел корабль за пределы защитного поля. Бои в городе теперь концентрировались вокруг нескольких крупных точек сосредоточения федеральных сил безопасности и горожан, сражающихся за свои жизни с оружием в руках. То тут, то там мигали и гасли защитные поля и людей буквально разрывали на части. Город все больше походил на некое чудовищное порождение больной фантазии. Щупальца, усеянные шипами обвивали огромные шпили зданий, словно лианы, переплетаясь друг с другом. По улицам брели мутированные горожане, повсюду слышались крики боли и вой мутантов, перекрываемые звуками выстрелов и взрывов. Среди всего этого ужаса выделялось здание администрации, которое осаждала целая армия монстров. "Икар" был в нескольких минутах полета от него, когда ярко замигал сигнал тревоги.
        - Держитесь! На нас навели ракеты!
        Сергей бросил канонерку в пике, выровняв машину у самой земли. Антигравитационные стабилизаторы натужно взвыли, выравнивая машину, несколько мутантов, которым не повезло оказаться под "Икаром" в момент удара, оказались в буквальном смысле расплющены в лепешку. Сергей врубил ускорение, и корабль стрелой рванул вперед между двумя небоскребами, увитыми чужеродными "лианами". Ракеты ударили в щупальца и взорвались внутри вязкой гнойной плоти. Здания заволокло копотью и дымом, а "Икару" удалось остаться незамеченным, для повторной атаки. Впереди уже виднелся купол защитного поля, установленный вокруг платформы для посадки транспортных звездолетов. Два транспорта с символикой сил планетарной обороны уже приземлились, и к ним стягивали раненых солдат, для эвакуации. "Икар" начал снижение, но, не достигнув края защитного поля, Сергей дернул рычаги на себя, уходя стрелой в небо. Огромное щупальце, отцепившись от шпиля администрации, обрушилось на купол поля, мгновенно перегрузив два из трех генератора поля.
        - Самир, Тонг, работайте по основанию щупальца! Перебьем его, туша рухнет на мутантов!
        - Понял тебя, Серега! Работаем! - Самир залихватски свистнул и нажал на гашетки импульсных пушек.
        Спаренные орудия заработали почти синхронно пропахивая землю и вспарывая тушу мутанта. "Икар" сделал бочку и ударил тепловыми ракетами. Четыре стрелы сорвались с креплений выдвинувшейся установки и полетели к цели, набирая скорость. Яркие вспышки взрывов на мгновение ослепили Сергея, и тот вильнул в сторону. И как раз вовремя, так как раненый монстр, на последнем издыхании попытался достать обидчика, два оставшихся отростка обрушились на "Икар" сверху вниз, но промахнулись и рухнули прямо на ряды нападавших. Перебитый трубопровод, подававший топливо к платформе стал выплескивать огнеопасную смесь прямо на улицу, заливая трупы мутантов и людей, топливо все ближе и ближе подбиралось к остову небольшого гравилета, который догорал посреди моря чудовищных монстров. Сергей выдохнул, выводя корабль из маневра, и снова направляя его к платформе. Федералы отключили щит, пропуская на посадку еще два транспортных корабля. "Икар" воспользовался ситуацией и также зашел на посадку.
        К ним уже бежали люди. Солдаты в форме и два знакомых силуэта, махающие руками. Рядом с ними бежал радостно гавкающий Тиво. Сергей широко улыбнулся. Не думал он, что и эту животинку будет так рад видеть. Андрей подбежал к кораблю и, положив ладони к корпусу, прислонился к нему щекой.
        - Я скучал, Серега! Ты просто молодец! - Андрей рассмеялся и повернулся к Алексею, - Выбрались, Леха.
        - Как всегда, кэп, - Алексей постучал по корпусу корабля, - Серега! Впусти нас, я хочу прилечь! Поверь мне это просто необходимо!
        Створки транспортного отсека скользнули в стороны, и на пороге показался улыбающийся во весь рот, Самир. Жестами приглашая друзей войти на борт, он краем глаза посмотрел на федерального офицера, переминающегося с ноги на ногу у трапа. Андрей подошел к лейтенанту и протянул ему открытую ладонь.
        - Спасибо вам, думаю, если бы не вы, живыми мы бы не вышли.
        - Взаимно, капитан. Доброго вам броска, - лейтенант пожал протянутую руку и, развернувшись на каблуках, направился к транспортному кораблю, куда уже грузились его люди.
        - Капитан! У нас очень мало времени! Самир вкратце объяснит, но мы еще далеки от того, чтобы быть в безопасности.
        - Что еще не так? - Алексей закатил глаза и, присев на корточки, погладил тявкающего Тиво за ушком. Кирас разлегся на полу грузового отсека, тяжело дыша.
        - Феды решили перекрыть систему, вводят полный карантин, кэп.
        - Да что ты будешь с ними делать?! - Андрей выругался и побежал в рубку, - Серега поднимай нас в воздух. Что с людьми? Их собираются эвакуировать?
        - Нет, похоже, что планету собираются зачистить. Стандартный протокол, сам понимаешь, - Тонг встретил капитана у рубки и тепло обнял, - рад, что вы выбрались, кэп.
        - Не представляешь как я этому рад, - Андрей сел в кресло и открыл тактический дисплей, - Серега, веди нас как можно ниже, судя по данным уцелевших сканеров, которые нам только что переслали местные, флот уже выходит на дистанцию орбитального удара.
        В этот момент внизу что-то ярко вспыхнуло. Топливо добралось до останков гравилета и воспламенилось, пламя взвилось на десяток метров вверх, мгновенно распространяясь во все стороны. Попавшие в огненный смерч мутанты мгновенно сгорали, издавая жалобные звуки, схожие с человеческими рыданиями. Когда огонь добрался до трубопровода, Сергей уже увел корабль от платформы, на ней заканчивал погрузку последний федеральный транспортник. Здание Администрации содрогнулось от подземного взрыва. Резервуары с топливом под платформой взорвались чудовищным взрывом, испарившим всю платформу и часть шпиля, вместе с ней. Андрей вздрогнул, последний транспорт взлететь так и не успел. Огромный небоскреб теперь заваливался набок под собственным весом, покореженные взрывом балки лопались и трескались, словно спички. Огромный шпиль стремительно заваливался набок, подминая под собой бегущий и воющие орды мутантов. "Икар" заложил высокое пике, облетев место взрыва сверху, и направился вдоль городской черты в сторону заснеженных гор, простирающихся на западе от колонии. Позади корабля небоскреб достиг земли, подняв
огромное облако дыма и пыли, поглотившее несколько кварталов за пару мгновений.
        - Меняй сигнатуры корабля, я не хочу улетать из этой системы на "Последнем полете". К черту конспирацию, - Андрей решительно стиснул подлокотники своего кресла, когда "Икар" сделал очередную бочку, пролетая между двумя небоскребами на окраине города.
        - Капитан, феды начали бомбардировку города! - Сергей сглотнул, выводя на дисплей изображение с задних камер наблюдения, - снижаюсь ста метров, иду на юг, кэп.
        В дверях показалась Ария. Она грустно смотрела на дисплей и почти не шевелилась. И действительно, ужасная картина завораживала. Крейсеры развернули свои батареи к поверхности, и, выйдя на дистанцию эффективного поражения, начали бить по городу и его окраинам тепловыми пушками, превращая целые кварталы в обугленные мертвые обломки. Словно огненный дождь обрушился на город, заливая его нестерпимо ярким светом пожаров и взрывов, а бомбардировка все не прекращалась. Внезапно две яркие вспышки перегрузили матрицы камер, и изображение пропало на несколько мгновений, а когда оно появилось, на горизонте, там, где находился город, поднимались в небо два огненных шара термоядерных взрывов. Внезапно еще одна яркая вспышка осветила рубку, а ударная волна бросила "Икар" к земле, и только мастерство Сергея, мгновенно врубившего ускорение и врубившего инерционные гасители, позволили удержать машину в воздухе.
        - Они начали бить по планете, не только по городу! Командир, нам срочно надо уходить в космос, другого шанса может не быть.
        - Хорошо, набирай высоту. Покидаем атмосферу. Тонг, - Андрей нажал на кнопку интеркома, напряженно глядя вперед, где уже распускались цветками новые термоядерные взрывы, - включай генератор помех! Нам нужно выиграть хотя бы несколько минут форы.
        - Принял, капитан! Работаю!
        "Икар" набирал высоту, покидая обреченную планету. Позади канонерки поверхность планеты постепенно исчезала в мареве огненных пожаров и испаряющегося снега. Но флот федерации не останавливался, продолжая утюжить поверхность огнем артиллерии. Небольшой прибор, спрятанный от сканеров таможни, внутри корабля начал переливаться всеми цветами радуги, запуская свои системы. Генератор помех, скрыл корабль от сканеров федеральных кораблей, в то время как "Икар" все дальше и дальше отдалялся от планеты.
        - Кажется, вырвались, кэп, - прошептал Сергей.
        - Не сглазь, - ухмыльнулся капитан, устало откинувшись назад в кресле.
        ***
        Почти десять крупнотоннажных транспортных звездолетов спешно отходили от планеты, во все стороны, испуская электронные контрмеры, стараясь оттянуть момент обнаружения федеральным флотом. Судьба, которая постигла первый конвой спасательных кораблей, подстегнула выживших поскорее убраться из системы. Майор Мик Стинсон вел свою «Кобру» рядом с ведущим транспортником, стараясь держаться немного в стороне, чтобы неопытному пилоту было проще маневрировать в составе группы. К несчастью, многие квалифицированные звездные пилоты были убиты в самом начале эпидемии. Среди выживших говорили, что щупальца усеянные семенами-шипами пробились прямо в казармах, превращая всех, кто там был в ужасных мутантов. Конвой сопровождала полная эскадрилья «Скорпионов», уцелевшая во время начала бомбардировки планеты со стороны федерального флота. Кроме того, генерал Кровин, принявший командование силами самообороны Эллены, усилил конвой последними, оставшимися на ходу эсминцами. Три «Легионера» шли клином, держа конвой внутри своей формации. Федеральный флот настойчиво бил по планете, которая уже стала грязно-желтой,
потеряв белоснежный блеск. Кровин бросил на федеральный флот все, что только мог, стараясь дать транспортам время уйти как можно дальше, выиграть фору и выжить, спасти гражданское население. Но, насколько Мик мог видеть на тактическом дисплее, базировавшиеся на планете силы самообороны были не в состоянии противостоять подобному численному преимуществу.
        - Стинсон - Конвою, идем прежним курсом, капитан Кровин выиграл нам немного времени, и флот пока что нас не заметил.
        - Доброго ему броска, майор, - скрипучий голос старого капитана одного из "Легионеров" неприятно резанул ухо, - флот начал прочесывать систему, ищут выживших.
        - Плохо, у нас немаленькие корабли, укрыться не удастся, - Мик выругался и перешел на закрытый канал, для переговоров с военными судами, - как, по-вашему, мы успеем выбраться из зоны покрытия их глушилок?
        - Таким темпом, они нас перехватят намного раньше, - капитан усмехнулся, - но мы им устроим теплый прием, трюмы моего "Легионера", а также "Разящего" и "Фауля" забиты минами. Можно устроить проблемы даже крупнотоннажникам.
        - Используем это как наш козырь, - Мик повеселел, - ну что, умирать так с музыкой.
        Мик вспомнил о боях в городе и об умелом экипаже неизвестной канонерки, отзывавшийся на позывной - "Последний полет". Виражи, которые выполнял этот корабль, не оставляли никаких сомнений - пилотом на канонерке служит матерый ветеран гражданской войны. Скорее всего, судно имело другое имя, и использовалось для контрабанды, но та помочь, которую экипаж оказывал мирным гражданам, заставлял Мика призадуматься над своей системой ценностей. Внезапный сигнал тревоги на дисплее заставил его вздрогнуть. Развернув тактическую карту, он выругался. От основного флота в их стороны на полной скорости выдвинулись четыре фрегата и большое облако истребительных формаций. Классификатор оповестил, что почти четыре эскадрильи "Кобр" шли на перехват конвоя. "Легионеры" уже сменили курс и теперь обходили конвой со стороны атаки, по всей видимости, выставляя минные заграждения.
        - Говорит майор Стинсон! Нас обнаружили и в нашу стороны движутся истребители и фрегаты противника. Конвою на полной скорости идти прежним курсом, как только электроника даст добро - уходите в бросок, не дожидайтесь нас.
        - Вас понял майор, доброго броска и удачи вам, - молодой голос пилота передового транспорта невольно заставил майора улыбнуться.
        - Альфа лидер, как понял?
        - Вас понял командир, - капитан эскадрильи перехватчиков вышел на связь.
        - Разбей своих на две группы по шесть машин. Одна остается с нами и дает бой, вторая сопровождает конвой. Транспорты примут твоих парней на борт для броска, если доберетесь.
        - Так точно, сделаем.
        Шесть перехватчиков, выстроившись идеальным клином, оторвались от конвоя и выстроились позади "Кобры" Мика. Эсминцы заканчивали установку минных полей на пути следования сил федерального флота и теперь отходили назад, разворачивая в боевое положение импульсные батареи. "Резолюты" выстроились цепью и теперь неторопливо следовали за истребителями, Мик поежился. Спустя несколько томительных минут ожидания истребители вошли в зону поражения орудий эсминцев, но те терпеливо ждали, не открывая огонь, позволяя фрегатам зайти в минные поля. Внезапно впереди полыхнула яркая вспышка - один из истребителей врезался в замаскированную мину и взрыв поглотил крохотный кораблик оставив лишь обугленные обломки. Фрегаты тут же начали торможение, осознав величину угрозы, но было уже поздно. Первым мину задел "Нибелунг", шедший по правому флангу. Яркая вспышка взрыва, затем еще одна, щиты "Резолюта" мигнули и погасли, третий взрыв. Мик включил затемнение экрана, когда цепочка взрывов начала сотрясать корабль, разрывая его на части. Идущий левее "Шахид" попытался дать задний ход, но задел сразу две мины, и взрывы
лишили его щитов и отрубили систему питания. Фрегат беспомощно лег в дрейф лишь для того, чтобы третья мина взорвалась непосредственно рядом с командной рубкой. Взрывом ее слизнуло с корпуса и взрывы, последовавшие затем, раскололи корабль на две половины. Третьим оказался "Берлин", который шел по левому флангу, но он отделался лишь легкими повреждениями. Тем не менее, фрегат предпочел дать задний ход, стараясь заделать пробоины и восстановить щиты. "Аракид" же врезался в самую гущу минного поля, спровоцировав колоссальную по силе детонацию, испепелившую фрегат в считанные мгновения.
        Истребители, в считанные мгновения, оставшиеся без прикрытия со стороны фрегатов, перестроились для ведения боя, разбившись на пары. Несколько кобр задели замаскированные мины и исчезли в ярких вспышка, но большинство истребителей преодолели минные заграждения без повреждений. Экран замерцал, предупреждая о ракетном наведении.
        - Альфа, выстраивай своих позади меня, "Легионерам" создать огневое подавление целей! Займите их, пока мы выйдем на них с фланга! Форсаж по моей команде! Форсаж!
        Ускорение вжало Мика в кресло, заставив невольно сглотнуть. Экран мигнул и погас, когда он вырубил все системы корабля, заставляя его двигаться по инерции на ускорении мимо "Кобр" противника. Перехватчики выполнили в точности тоже самое, пропуская ракеты "След" под собой. Эсминцы усилили лобовые поля и встретили массированные ракетный удар "грудью". Щиты "Разящего" схлопнулись и несколько ракет ударило в корпус. Капитан корабля повел корабль назад, а "Фауль" и "Нерпа" сомкнули ряды, начиная работать по истребителям из скорострельных импульсных пушек. Мик лихорадочно защелкал переключателями, "Кобра" быстро оживала, останавливая движение и разворачиваясь в сторону противника. Федералы в горячке боя не поняли, что за маневр предпринял противник, и у пилотов Эллены было кратковременное преимущество внезапности.
        - Ракеты к бою! Включайте наводку по моему "Следу"! - Мик нажал на гашетку и две ракеты сорвались с установки "След", наводясь на ближайшие цели и помечая другие электронными маячками.
        "Скорпионы" дали слаженный ракетный залп и отметки вражеских истребителей начали исчезать одна за другой. Мик вышел в хвост командиру одной из вражеских эскадрилий и между ними завязался бой. Федеральная "Кобра" не собиралась сдаваться просто так, совершая головокружительные маневры, то и дело, старалась зайти в хвост истребителю Мика, но майор тоже был не лыком шит. Спустя несколько мгновений, он оказался выше и левее своей цели и сумел расстрелять ее, повредив двигатели. Федеральная "Кобра" вышла из боя, беспорядочно вращаясь. Мик бросил истребитель в очередной головокружительный маневр, уходя от столкновения с горящим перехватчиком с символикой Эллены на борту. Альфа потеряла четыре корабля, и теперь лидер группы со своим ведомым вели отчаянный бой с превосходящими силами противника. Эсминцы то и дело выхватывали из боя очередной истребитель, превращая его в решето огнем из импульсных пушек, но почти полная эскадрилья "Кобр" накинулась на поврежденный "Разящий", не давая ему перезаряжать щиты. Капитан эсминца отчаянно взывал о помощи, но было уже поздно. Ракетный удар нескольких "Кобр" ударил в
рубку судна, разворотив ее, вызвав разгерметизацию. Эсминец лег в мертвый дрейф. "Нерпа" попыталась перехватить звенья хищных машин, но тут же сама оказалась под ударом. "Кобры" накинулись на "Легионер", канониры которого не успевали за юркими кораблями. Вдруг два звена "Кобр" словно отключились на несколько секунд, их двигатели вырубились, а оружейные системы умерли.
        - Говорит капитан Соколов, с корабля "Икар", просим помощи в разделывании этих птичек! - веселый голос прервал лихорадочные переговоры в эфире.
        - Понял вас "Икар", - Мик не мог поверить своим глазам, перед ним промелькнула та самая канонерка, но ее электронная подпись изменилась, и опознавательные знаки отсутствовали как таковые, - отправим их в, последний полет?
        - Так точно! - Канонерка пронеслась мимо, расстреливая с бортовых импульсных пушек обездвиженные федеральные истребители.
        Звенья истребителей перестроились для ответного удара, но канонерка не давала им и шанса. Выдвинулись на позиции ракетные установки и во все стороны брызнули маленькие искорки самонаводящихся ракет. Федералы попытались увернуться, но небольшое расстояние не позволило им вовремя сманеврировать. Из огромной истребительной формации, спустя пару минут боя осталось лишь три корабля и те спешно покидали поле боя, активно передавая координаты противника по всем частотам, не заботясь о шифровании.
        - Отлично сработано, "Икар"! - Мик не мог скрыть радости в голосе, он не хотел сам себе в этом признаваться, но он уже не думал выбраться из этого боя живым.
        - Рады стараться, услуга за услугу, - голос капитана канонерки приобрел серьезность, - внешние границы системы перекрыты флотом, всю систему активно глушат и подавляют импульсы механизма броска. Через окраину не выбраться - поворачивайте конвой назад.
        - Какого хрена он городит?! Мы подставляем под удар гражданских, "Икар", вы бредите. Единственный шанс этих людей на спасение - следовать за пределы системы, - вмешался в разговор капитан одного из "Легионеров".
        - Окраины патрулируют усиленные эскадры федерального флота. Шансов у конвоя там нет. Есть только один шанс выбраться из системы, и вам придется нам довериться, - Соколов говорил спокойно и размеренно, давая офицерам время пораскинуть мозгами.
        - Думаю нам надо послушать их, - Мик перешел на закрытый канал, связавшись с транспортами, - выбора у нас все равно нет. Флот уже перегруппировывается и к нам идут маневренные группы, следуя курсом на перехват.
        - Транспортная эскадра с вами, майор Стинсон, эта канонерка помогала нам эвакуироваться, мы доверяем их капитану как себе.
        - Прикрытие согласно. Послушаем, что он предложит.
        - "Икар" мы готовы вас выслушать.
        - В общем и целом выбраться из системы можно только одним способом. Не все знают о такой возможности, но условия, необходимые для броска, складываются не только на окраинах системы, но и в ее центре. РЭБ эскадры, блокирующие проход, не дежурят в центре системы, и если мы выдвинемся сейчас, то мы можем успеть прыгнуть до того, как федералы поймут, куда мы пропали.
        - Вы что, предлагаете лететь к звезде?! Это же безумие. Защитные поля не выдержат подобной нагрузки, - капитан эсминца фыркнул.
        - Они выдержат ровно столько, сколько нужно времени, чтобы просчитать бросок, - капитан "Икара" был предельно собран и спокоен, несмотря на нервозность собеседников.
        - Рамиль, - Стинсон обратился к капитану "Легионера" по имени, - у нас нет выбора. Нас признали зараженными и обязательно уничтожат, если доберутся.
        - Ладно, Стинсон. Вариантов у нас немного. Мы согласны следовать за "Икаром".
        - Рад это слышать, - "Икар" сделал бочку и полетел в сторону звезды, - выстраивайте корабли позади меня, у нас мало времени.
        ***
        Конвой спешно развернулся и двинулся вглубь системы, ведомый небольшим корабликом контрабандистов. Генерал Аррив задумчиво постучал по подлокотнику своего кресла. Отдел информации уже выгружал информацию по неизвестному кораблю. Канонерка со схожими сигнатурами двигателя была замечена во многих случаях фиксирования провоза контрабанды и пиратских рейдов. По всей видимости - пират, хотел прикрыться живым щитом из беженцев с Эллены и скрыться в неразберихе битвы. Ну что же, достаточно разумный ход. Генерал нахмурился, глядя на мониторы систем слежения. Два «Прайма» шли курсом на перехват, а с окраин системы наперерез конвою выдвинулась мобильная эскадренная группа РЭБ. Кольцо вокруг беглецов сжималось, и выбраться шансов у них не было, и все-таки что-то не давало генералу покоя. Конвой беженцев упорно шел к местной звезде, словно желая совершить какое-то ритуальное самоубийство. Быть может среди них уже и нет людей и таинственный инопланетный разум ведет их на верную смерть. Во время бомбардировки, Аррив смотрел перехваченные новостные сводки местных каналов, и опасения центрального командования
явно были обоснованы. Ужасная по числу жертв катастрофа грозила всем населенным мирам. Заражение подобное этому, было почти нереально остановить силами местных гарнизонов. Даже сейчас, когда его корабли обрабатывали планету смертоносными термоядерными боеприпасами, превращая ее в безжизненный серый шарик, генерала не оставляло чувство, что просто так его флот отсюда не отзовут.
        Тем временем беженцы шли на максимальной скорости, которую могли выдержать двигатели устаревших транспортных звездолетов. Несмотря на это "Праймы", выделенные генералом для зачистки, уже почти нагнали их. Крейсеры Федерации, открыли ангары и в космос высыпали десятки истребителей и перехватчиков, которые слаженно перестроились в боевые формации и на ускорении начали сближение со своими жертвами. "Кобры" усиленно сканировали пространство, наученные горьким опытом недавней стычки с выжившими. Выявленные мины уничтожались загодя, и эскадра продолжала преследование. Судя по показаниям, корабли беженцев сейчас шли под нагрузкой на щиты не менее восьмидесяти процентов. Чистой воды безумие. Связисты старательно прослушивали переговоры, но конвой после боя шел в полном молчании, лишь изредка обмениваясь данными о показаниях своих систем. Информация в основном поступала прямиком на корабль контрабандиста.
        - Майор, свяжитесь с "Разящим".
        - Генерал Аррив, мы почти догнали беглецов! - на экране появилось крупное лицо капитана Жювера.
        - Открывайте огонь, как только они будут в зоне поражения ваших пушек, не затягивайте. Ни один корабль не должен ускользнуть, мы и так уже слишком долго позволили им бегать.
        - Будет исполнено, - Живер склонил голову в формальном поклоне и отключил связь.
        Аррив подвинул к себе тактический дисплей и развернул трехмерную карту. "Праймы" вышли на дистанцию стрельбы и развернули бортовые орудия в сторону преследователей. Первым же залпом, "Разящий" испепелил один из транспортных кораблей. Второй залп прицельно совершить не удалось, конвой совершил маневр уклонения, выпуская электронные контрмеры, сбивая наводку канониров. Уцелевший "Легионер" сбросил скорость и принял на себя удар артиллерии "Праймов". Щиты корабля не выдержали колоссальной нагрузки и схлопнулись, поглотив залп при детонации. Обреченный эсминец, тем не менее, из боя не выходил, прикрывая собой конвой. Генерал с удивлением обнаружил, что транспорты принимают на борт выжившие перехватчики. Зачем бы им это понадобилось, если учесть что их почти догнали истребители атакующей эскадры. Догадка пришла внезапно и брови генерала поползли вверх.
        - "Разящий" на связь, срочно! - рык генерала заставил сидящих в рубке связистов вздрогнуть.
        - Они собираются прыгать, Живер! - Аррив вскочил со своего места и, оттолкнув майора, стоявшего рядом, подбежал к обзорному экрану.
        - Это не возможно, - пробормотал тучный капитан на экране, - из центра прыгнуть нельзя!
        - Вы проверяли?! Их ведет пиратская канонерка, этим ублюдкам явно известно то, что неизвестно нам! Немедленно открывайте огонь, не дайте им совершить бросок.
        Живер выключил связь с флагманом и кивнул собравшемуся экипажу.
        - Уничтожить эсминец и активный огонь по транспортникам! - рявкнул Живер.
        "Праймы" начали обстрел конвоя, "Легионер" принял на себя сконцентрированный удар трех крейсеров и исчез в пламени взрыва. Внезапно яркая вспышка на месте эсминца затмила обзорный экран. Живер выругался, по всей видимости капитан эсминца запустил систему самоликвидации до попадания, и подорвал оставшийся боезапас вместе с минами. Конвой впереди замедлил свое движение, и когда, капитан уже намеревался отдать приказ к огню по транспортам, кораблик контрабандистов рванул вперед и исчез. Следом за контрабандистом в бросок ушли оставшиеся транспортные корабли. Оставив после себя лишь догорающие останки эсминца, капитан которого предпочел ценой своей жизни защитить гражданских.
        - Капитан Живер, вас вызывает генерал Аррив, - рядом с опешившим капитаном стоял, вытянувшийся по стойке смирно молодой лейтенант-связист.
        - Капитан, Живер, - только и успел он сказать, когда мощная пощечина бросила его пол. Живер развернулся на каблуках и быстрым шагом удалился прочь из рубки.
        - Переведи на мой терминал в каюте, - бросил Живер на выходе.
        ***
        Тьма за кокпитом истребителя пошла рябью и «Фурия» вывалилась в реальный космос. Сан Мэй потер затекшую шею и активировал системы связи. Впереди маячили уцелевшие корабли пиратского флота. Зрелище удручало. После рейда на «Тортугу» уцелело всего с дюжину крупных звездолетов. Одна «Некомата», три «Якутии» и «Резолют» раскрашенные в яркие цвета группировки прикрытия «Виктариона», шесть эсминцев проекта «Янычар», да с десяток небольших транспортных кораблей, с усиленными системами защиты и установленным вооружением - вот и все, что осталось от флотилии «Тортуги». Сан Мэй повел истребитель на сближение с кораблями, активно вызывая их по кодировке Альянса. Одна из «Якутий» была сильно повреждена, и спешно эвакуировала экипаж. «Курган», прочитал Сан Мэй название корабля. Единственный уцелевший из ударной флотилии Брахана. Он до сих пор не верил, что старика Брахана больше нет. «Виктарион» казался непобедимым, легендарным - совсем как «Голландец». На панели загорелась зеленая литера. На связь вышел капитан одного из «Янычаров».
        - Пилот "Фурии", вырубите двигатели и отключите вооружение, в противном случае вы будете сбиты!
        - Да ладно, Микаэль, серьезно? - Сан Мэй поднял бровь в искреннем изумлении. Кто бы знал, что пьянчуга Микаэль будет так манерно себя вести.
        - Мэй?! Ты чтоли? Но как это возможно? Мы слышали о засаде, вас же всех перебили.
        - Не всех, как видишь. Переключи меня на связь со всеми кораблями.
        - Сделано. Братья капитаны, к моему удивлению здесь с нами капитан Мэй! - провозгласил Микаэль громогласно, на что Сан Мэй лишь закатил глаза. Эфир взорвался одобрительными возгласами.
        - Братья капитаны, нас предали. Как вы сами могли наблюдать, "Нагана" в наших реестрах должна быть помечена, как враг, - Сан Мэй замолчал на мгновение, - Тул продался Федералам и сдал им "Тортугу". У нас мало времени, братья. Федеральный флот наверняка идет по следу броска, и скоро здесь будут передовые эскадры. От нас зависит, что мы будем с этим делать. Нашей огневой мощи не хватит, чтобы противостоять федам в открытом бою, нужно перегруппироваться с кораблями, которые были в рейдах на момент атаки и вместе выработать решение.
        - "Омега" с тобой, дружище, - раздался в эфире громоподобный рев, от которого Сан Мэя пробрала дрожь.
        - Не может этого быть, сюрприз на сюрпризе. Кай, твою мать, Торн! Я уж думал ты остался на "Тортуге".
        - Да как же! Когда начался бой, я прыгнул в первый же транспорт до ближайшего боевого корабля! - пророкотал старый адмирал.
        - Прыгнул, как же - хихикнул кто-то на канале, напомнив всем о габаритах адмирала и его привычки летать на антигравитационном кресле. Раздался веселый смех десятка глоток.
        - Рад, что ты с нами, Кай, - Сан Мэй скрыл улыбку, хотя шутка повеселила и его, - Надо решать, куда уходить в бросок. Наши обычные точки снабжения, скорее всего, Тул засветил. Так что нужно обдумать наш следующий шаг.
        - Надо идти к Альфе, - проговорил Кай, и смех капитанов мигом умолк.
        Старая столица Альянса сейчас представляла собой огромное кладбище кораблей и осколков планетарных инфраструктур, которые медленно притягивались к жерлу черной дыры, созданной "Затмением" на месте звезды. Гравитационные поля там были очень нестабильны и норовили сбить с курса и раздавить любой корабль, подошедший слишком близко. В редких случаях контрабандисты и пираты пользовались знанием опасных зон "Альфы" чтобы укрыться от Федеральных властей и уйти от погони, но пребывание в аномальных полях не проходило бесследно. Среди звездолетчиков ходили страшные сказки о призраках, живущих в обломках, и голосах мертвых людей наполняющих беззвучный вакуум.
        - Думаю это вариант, да и особого выбора у нас нет, - Сан Мэй потер переносицу. Капитаны выражали недовольство в канале, но все склонялись к мысли о том, что лететь на "Альфу" не полное безумие, а значит попытаться стоит.
        - Братья! Искривление пространства - это Феды!
        В реальный космос начали вываливаться звездолеты Федерации и "Рио-Корп", сразу же выстраиваясь в боевые порядки. Кластеры бомбардировщиков тут же направились к пиратским кораблям. Передовые формации фрегатов начали разворачивать батареи.
        - Думать времени больше нет, друзья! Уходим! Кай, вбивай координаты для броска, мы прыгнем следом!
        - Понял тебя, Мэй! Бросок через три! Две! Одну!
        Потрепанный флот, корабль за кораблем, начал исчезать в подпространства. Сан Мэй оглянулся на федеральный флот и стиснул зубы. "Фурия" уходила в бросок последней, а впереди ждала неизвестность. Впереди ждала "Альфа".
        
        ГЛАВА 9
        Чернильную пелену космоса расчертили яркие полосы. Из броска один за другим начали выходить звездолеты. Небольшая канонерка вынырнула первой, следом за ней вышли около дюжины крупных транспортных кораблей. Андрей щелкнул переключателями и перевел двигатели в режим гашения инерции. Приборы сходили с ума, когда Андрей просчитывал бросок, он принял решение прыгать в систему «Альфы». Федералы сюда никогда не сунутся, и тут можно было переждать и собраться с мыслями. Транспортники торопливо сбрасывали скорость. Андрей предупредил, насколько это было возможно, о том, что происходило в системе «Альфы», но он по своему опыту знал, что зрелище, представившееся сейчас глазам федеральных пилотов, было поистине ужасающим. Неподалеку от места выхода из броска некогда находилась одна из крупнейших космических крепостей Альянса - «Победа». Когда столица Альянса принимала последний бой - крепость оказалась на острие удара Федеральных сил. Гарнизон - сдерживал атаку превосходящих сил Федеральной армады до прихода пятого флота Альянса, отбросившего федералов назад к границам системы. У крепости были пробиты
защитные барьеры, и вырубилась система жизнеобеспечения. Экипаж вел бой и координировал силы обороны системы в защитных комбинезонах с индивидуальной подачей кислорода. Когда федералы применили «Затмение», на станции полным ходом шла эвакуация. Выделенная в результате взрыва энергия уничтожила весь центр системы, разметав флотилии Альянса. Уцелевшие корабли рвались к окраинам системы, но лишь несколько десятков кораблей смогли выбраться из гравитационной воронки. Военный персонал станции помог эвакуировать гражданских и дистанционно отправил транспорты в бросок, обрекая себя на смерть в вакууме, но спасая женщин, стариков и детей, проживавших в жилых секторах «Победы». Теперь же станция представляла собой изуродованный гравитационными аномалиями скелет. Андрей сглотнул и активировал связь с конвоем.
        - Добро пожаловать на Альфу! - провозгласил он, не отрывая глаз от монитора слежения, - ни в коем случае не отрывайтесь от группы, следовать только строго за "Икаром", иначе ваш корабль рискует превратиться в такую же груду космического мусора как и все вокруг нас.
        - Ужасно, - пробормотал пилот одного из транспортов.
        - А чего вы ожидали?! - влез в разговор Самир, - посмотрите на обломки! Фактически здесь только гражданские транспортные звездолеты.
        - Никто не думал, что до этого дойдет, - пробормотал Мик, - в СМИ говорили, что это был единственный возможный ответ на продолжающиеся террористические атаки.
        - Терро.. что?! - взревел Самир.
        - Успокойся, - Андрей положил ладонь на плече своего товарища, - они ни в чем не виноваты.
        - Да знаю я, - Самир выругался, и побрел прочь из рубки, бормоча под нос, - террористы, подумать только.
        - Вообще, я хотел бы прояснить для вас ситуацию, - Андрей снова переключил свое внимание на сенсоры, - если вы хотите остаться в живых, уберечь своих близких и родных, вам нужно понять одно. Федерация для вас сейчас - враг номер один. Я понимаю, что многие из вас служили в войсках, работали на корпорации, но после инцидента - ваши личные дела занесли в список на уничтожение, и в случае вашего обнаружение и опознавания - вас, скорее всего, попросту уничтожат. Они убьют вас и сотрут все следы вашего существования.
        Тишина была ему ответом. Андрей перевел взгляд на показания приборов. Вроде бы все было в норме. Это место считалось среди контрабандистов - безопасной буферной зоной на "Альфе". Многие пользовались им, уходя от федеральной погони. Но частенько, когда феды не желали отпускать свою добычу, смельчаки отваживались на риск и заманивали преследователей в гравитационные ловушки, которыми система была усыпана после катастрофы. Особую опасность представлял эффект замедления времени и искажения пространства, который наблюдался чем ближе корабли подходили к границам черной дыры в центре системы. Не справляясь с управлением, звездолеты подлетали слишком близко, и время для них начинало течь очень медленно, экипаж не понимал, как обреченный звездолет подлетал все ближе и ближе, и мгновения растянувшиеся для них в часы - превращались в последние мгновения их жизни, когда обреченный корабль безжалостно затягивало черной дырой.
        - Каков будет наш следующий шаг? - неуверенно подал голос Мик Стинсон, по видимому, молодому пилоту не улыбалось находиться так близко от границ неминуемой смерти. Андрей его прекрасно понимал.
        - Ну, здесь оставаться опасно. Как только транспорты полностью восстановят энергию, мы прыгнем к одной из сельскохозяйственных систем. И высадим вас там. Люди там порядочные и не выдадут вас федералам. Сможете жить спокойно.
        - Я хочу полететь с вами!
        Андрей с удивлением поднял бровь. Стинсон, конечно, был отличным пилотом, да и с жизненной позицией у него было все в порядке, но жизнь по другую сторону федерального закона он мог не осилить. Спокойная жизнь, разве не этого желает в тайне каждый пират и контрабандист. Черта с два, ответили бы ему на это Самир и Тонг. Андрей щелкнул переключателем.
        - Ты уверен, Стинсон? Если решишь так, то пути назад не будет.
        - Мои друзья, - парень запнулся, - вся моя семья погибла на Эллене, капитан.
        Андрей замолчал. Пилота можно было понять. Он с головой окунулся в горячку боя, для того, чтобы не думать о людях, которых он потерял. По всей видимости, они погибли в первые часы конфликта. Были ли они заражены, и погибли в лапах мутантах, или от шальных пуль, такую потерю действительно было непросто пережить. Андрей переглянулся с Сергеем, и тот едва заметно кивнул, прежде чем снова обратить свой взгляд к мониторам.
        - Хорошо. Мы перекинем тебе нашу телеметрию броска, будешь прыгать через наш след, как понял?
        - Понял, капитан!
        Корабли дрейфовали в пространстве, а экипажи напряженно всматривались в бушующую космическую стихию вокруг. Энергетические возмущения, вызывали яркие всполохи среди обломков, освещая кладбище кораблей призрачным светом. Андрей просматривал информацию, по окраинным системам, подирая наиболее подходящую для беженцев с Эллены. Сергей то и дело выходил в канал и корректировал курс транспортных звездолетов, следя за тем, чтобы они не подлетели слишком близко к границам аномальных зон. Вдруг приборы буквально сошли с ума. Сергей лихорадочно стал щелкать переключателями, в надежде понять, что происходит.
        - Андрюха, формируется окно перехода!
        Андрей выругался и вышел на общий канал связи.
        - Кораблям выстроится по координатам, что вам вышлют. У нас гости. Из броска выходят неизвестные корабли. Возможно, это погоня. Мы постараемся выиграть время для вас, но вы должны держаться подальше от аномальных зон, иначе ваш корабль будет уже не спасти.
        В реальный космос начали вываливаться звездолеты. В рубку вбежал возбужденный Самир, громко ругаясь. Как ни странно, таким образом, он выражал свое счастье и восторг. В "Альфу" прибыл пиратский флот уцелевших кораблей с "Тортуги". Впереди шел крейсер "Омега", под командованием самого Кая Торна. Андрей не мог поверить своим глазам, а на мониторе уже зажглись огни ближней связи. Торну не терпелось выйти на связь.
        - "Икар", Андрюха! ты ли это, дружище?! - взревел здоровяк, чье лицо заполнило весь обзорный экран.
        - Ну а кто же еще, Кай, - Андрей радостно улыбнулся старому боевому товарищу, - рад, что вы уцелели. Я слышал про "Тортугу".
        - Поговорим, при личной встрече. Ты мне поведай лучше, что это здесь делают федералы?
        - Они беглецы, как и мы, Кай. Феды поместили их всех в список на уничтожение. Мэй уцелел?
        - Жив, здоров, и ему тоже не терпится поболтать, - Сергей щелкнул переключателями и на экране показалось лицо Сан Мэя.
        - Рад, что ты в порядке, Андрей, - Сан Мэй устало улыбнулся, - дело сделано? Ученый с вами?
        - Убит. Эллена на карантине, и блокирована федеральным флотом, эти беженцы оттуда, - Сан Мэй потемнел лицом, - но данные у нас в полном объеме.
        - Информация, стало быть, уцелела. Отлично, Андрей, - Сан Мэй выдохнул, - я пересылаю тебе шифр и координаты для отправки, пусть Сергей отправляет сообщение, которое я ему передам.
        - Понял тебя, - Андрей посмотрел на товарища. Сергей кивнул, пробежавшись пальцами по клавишам, - сообщение ушло.
        - О чем это вы там говорите, а? - Кай Торн задумчиво слушал переговоры, не понимая, о чем идет речь.
        - Думаю, скоро ты это сам узнаешь, Кай, - Сан Мэй подмигнул старому другу, он хотел еще что-то добавить, но договорить им не дали.
        - Формируется окно перехода! - Сергей вывел показания сенсоров на монитор, - это феды, кэп!
        - Черт, отправляй транспортам координаты для броска в систему ПИ-15А, - Андрей выругался, - пусть уходят и поскорее.
        Из броска один за другим начали выходить крупнотоннажные звездолеты Федерации. С десяток "Праймов" заняли оборонительные позиции позади строя кораблей. "Резолюты" начали выстраиваться в боевые порядки, пропуская вперед эсминцы и истребители. Одинокая "Некомата" гордо заняла свое место в строе вражеских кораблей. Андрей заскрипел зубами. Тул также был тут. Пиратский флот спешно разворачивался, инженеры всех кораблей вывели на экраны карту аномалий Альфы, и теперь умело выводили корабли на эффективные боевые позиции. Из ангаров хлынули "Фантомы" и "Фурии", занимая свои позиции в боевых порядках, и выстраиваясь по звеньям. Судя по подсчетам тактических компьютеров у федерального флота было превосходство четыре к одному. Это уверенности не вселяло.
        Элленские транспорты медленно отползли к границе аномальных зон. Сформировав окно броска, транспорты один за другим стали исчезать в зеве подпространства. Истребитель, замыкающий строй кораблей, заложил лихой вираж, чудом миновав несколько крупных обломков занял место рядом с "Икаром". Андрей вздохнул. Они спасли людей, хоть это радовало. Но впереди, похоже, ждал последний бой. Федеральные формации двинулись к пиратскому флоту.
        - К бою! - услышав командный рык Кая Торна, Андрей вспомнил капитана Неверина и улыбнулся украдкой.
        Сергей вывел канонерку во фланг звена "Фантомов" c "Авернуса", и занял позицию, согласно тактическому дисплею. Федералы развернули строй кораблей, явно желая зажать пиратский флот в клещи, но в условиях Альфы этот маневр был крайне неэффективен, и более того, чрезвычайно опасен. Федералы хотели задавить пиратов численным преимуществом, но просчитались с маневром. Правый фланг федерального флота влетел гравитационную аномалию, мгновенно лишившую хода сразу три фрегата. Маневренная группа эсминцев, напротив, скорректировала курс и вышла на позицию прикрытия застрявших "Резолютов". Именно туда полным ходом уже летели звенья пиратских "Фантомов" и "Икар". Штурмовики развернули строй, выстроившись клином, и зашли на ракетную атаку, обходя позиции вражеских эсминцев так, что фрегаты и аномалия оказались между ними. Феды не сразу сообразили, что мелкие корабли собираются атаковать именно фрегаты и это позволило группе совершить два успешных ракетных залпа. Череда вторичных взрывов разорвала на части два из четырех застрявших фрегатов. Два крупнотоннажных "Прайма" отстали от основной группы и пошли курсом
на сближение с фланговой эскадрой. Эсминцы открыли заградительный огонь, начиная сближение с аномальной зоной, не входя, тем не менее в радиус воронки. Несколько штурмовиков попали под обстрел, и два звена потеряли треть своих машин, прежде чем смогли снова поставить между собой и эсминцами фрегаты, застрявшие в аномалии. Третий фрегат озарился пламенем, заработали бортовые пушки подоспевшей пиратской "Якутии". Пират расстрелял нос федерального звездолета, заставив его беспомощно дрейфовать в сторону центра гравитационной аномалии. Во все стороны брызнули спасательные капсулы, но только половине удалось покинуть зоны притяжения поля за счет своего импульса. Последний "Резолют" развернул орудия и стал обрабатывать носовые поля "Якутии" тепловыми залпами. Ответный залп пирата разворотил носовые орудийные установки федерала. Без защитных полей "Резолюты" были легкой добычей.
        В этот момент штурмовики вступили в бой с истребительным прикрытием правого фланга. "Кобры" сожгли два пиратских эсминца, и теперь намеревались померяться силами с противником быстрее и маневренней. Андрей бросил "Икар" в штопор к остову вражеского фрегата, выровняв машину на подлете к аномальному полю, резко активировав реверс, он заложил лихой маневр, обстреляв из бортовых пушек пролетавшую мимо "Кобру", отстрелив ей оба крыла. Зашедшие в хвост истребители не скорректировали курс и влетели в гравитационную воронку, разорвавшую фюзеляж боевых машин, словно бумагу. За первые минуты боя, федералы потеряли двенадцать звездолетов, против четырех пиратских, но силы были слишком неравны, и постепенно пиратский флот начал отступать к границе зоны замедления времени, внешнему радиусу воронки черной дыры. Кай Торн сжег федеральный "Прайм" выстрелом из "Сапсана". Крейсер взорвался алой вспышкой, поглотив при этом соседние эсминцы. Две поврежденные "Якутии" старались отойти за тушу "Некоматы" Кая, но артиллерия федеральных крейсеров не дала этого сделать, потеряв ход, объятые пламенем фрегаты легли в дрейф,
перестав отстреливаться. Андрей выругался, и, совершив еще один резкий маневр уклонения, направил корабль в сторону "Омеги"
        - Лавров, Сань Ги, выстраивайте своих позади меня. Надо отвлечь этот "Прайм" пока тот не ударил по "Омеге"! - Андрей вывел на монитор тактическую карту и невольно вздрогнул. Карта почти целиком состояла из вражеских отметок. И, судя по перехватам вражеских каналов, ожидалось подкрепление.
        - Понял тебя "Икар", идем за тобой. У меня ракет осталось на пару залпов не больше, у ребят моих также. Думаешь, завалим?
        - Наша задача его отвлечь! Серега давай Торна на связь!
        - Вывожу на экран.
        На мостике "Омеги" царила беспокойство. Связисты метались между пультами управления, стараясь скоординировать действия флотилии. Кай Торн в капитанском кресле раздавал указания, с пеной у рта доказывая своим советникам их глубокую неправоту.
        - Да некуда нам отступать, Ширин! Твою мать, ты что не видишь нам все перекрыли. Либо мы пробьем брешь, либо погибнем, вариантов больше нет!
        - Адмирал Торн, на связи "Икар", - инженер связи вытянулся по стойке смирно, смело глядя на своего дородного командира.
        - Андрей? Чего тебе? - Кай повернул массивную голову к дисплею, - веди бой, не отвлекай.
        - "Прайм" и два "Резолюта" прорвали оцепление у аномалий по левому краю. "Карим" и "Монтенегро" уничтожены.
        - Черная дыра их задери, - Кай Торн выругался и стукнул кулаком по пульту, отчего его изображение мигнуло и пошло рябью.
        - Мы постараемся их перехватить. Со мной два звена ястребов. Мы его пощекочем, а вы добивайте. Постараемся сбить наводку его главного калибра, как поняли?
        - Понял тебя, Андрей. Доброго броска! - Кай кивнул и отключил связь.
        - Ну, вы слышали приказ?! Идем к "Прайму". Сань Ги, отрежьте "Резолюты", используйте РЭБ на всю катушку, похоже там только скорпы.
        Шесть "Фурий" перестроились клином и отвалили в бок, выходя на курс перехвата вражеских "Резолютов". К ним уже направлялись две эскадрильи "Скорпионов". "Прайм" начал замедлять ход, выдвигая основные батареи, для удара по "Омеге". Андрей вывел на дисплей схему основных цепей "Прайма" и обозначил цели своим ведомым.
        - Работаем, ястребы. Цели на носу корабля, ракетами их!
        "Икар" сделал бочку, пропуская "Фурии" вперед, выдвигая ракетные установки. Истребители слаженным клином зашли на цели и сделали первый залп, сопровождая его стрельбой из скорострельных пушек. Защитные поля крейсера без труда выдержали попадание, но колебания поля сбили настройку наведения пушек "Возмездий", Звено Сань Ги, тем временем, потеряло уже три машины, сбив при этом тринадцать федералов. Один из "Резолютов" пошел на прикрытие группы перехватчиков, но на полном ходу влетел в гравитационную аномалию, мгновенно перегрузив защитный экран. Фрегат начал разваливаться на части. "Прайм" снова начал наводить на "Омегу", не забывая попытки сбить назойливых мух, обстреливающих нос корабля. Два звена перехватчиков отделилось от группы, ведущей бой с Сань Ги и на полном ходу устремились к "Икару" и ведомым "Фуриям".
        - Они снова наводятся! Второй залп!
        - Есть второй залп! Андрюха, мы пустые. После него, останутся только пушки.
        - Знаю, сразу после залпа немедленно уходим. Надеюсь, у Торна было достаточно времени, - Андрей кивнул Сергею, и тот нанес второй ракетный удар по защитным полям крейсера. "Фурии" повторили маневр. Защитное поле окрасилось оранжевым светом от разрывов, и тут ни с того ни с сего мигнуло и погасло.
        - Черт возьми! Это что, мы его пробили? - голос Лаврова звучал скорее обеспокоенно, чем радостно.
        - Нет, - Андрей сверился с приборами, - кажись Торн, наконец, начал работать!
        "Омега" развернула фронтальные батареи и двумя залпами пробила защитное поле атакующего "Прайма". Федерал попытался восстановить поле, но Торн не дал ему такой возможности. Выстрел из "Сапсана" разорвал нос крейсера на куски, а последующий пушечный залп довершил дело. "Прайм" развалился на части. Реактор крейсера взорвался яркой вспышкой, так, что Андрей едва успел увести ведомые истребители от ударной волны. Федеральным перехватчикам повезло меньше. Андрей щелкнул переключателями, стараясь связаться со звеном Сань Ги, но тщетно. Звено полностью уничтожили прибывшие к месту боя подкрепления. Соколов скрипнул зубами, "Икар" и пять оставшихся "Фурий" направились к "Омеге". "Некомата" сожгла второй федеральный фрегат и теперь разворачивалась боком, для артиллерийского прикрытия основной группы кораблей, ведущей бой по фронту наступления. Потери ужасали. Несмотря на успехи, пиратский флот потерял уже треть кораблей, а силы Федерации, казалось, все прибывали. Из подпространства вышла еще одна эскадра из трех крейсеров и десяти фрегатов, тут же взявшая курс к центру битвы, мимо обнаруженных аномальных
зон. Андрей вздохнул, шансы выжить стремительно таяли.
        ***
        «Кобру» резко бросило в сторону, когда рядом взорвался союзный эсминец. Мик Стинсон больно ударился головой о панель и грязно выругался. Резко бросив машину в лихой вираж, он зашел в хвост к атакующим флотилию бомбардировщикам. Вражеское звено попыталось сделать маневр уклонения, но Мик не дал им этого шанса. Выпустив оставшиеся две ракеты, Мик сбил два бомбардировщика, взорвавшиеся яркими оранжевыми цветками, ракеты «След» пометили оставшиеся цели, и по выжившим бомбардировщикам ударили батареи подоспевшего эсминца - «Корсики». Мик ухмыльнулся, мысленно прибавив еще две отметки на фюзеляж. Впрочем, радость его длилась недолго, очередная эскадра федеральных подкреплений миновала зону аномалий и теперь двигалась курсом на сближение, уже выпуская эскадрильи перехватчиков и бомбардировщиков. Уцелевшие «Янычары» тут же расставили минные поля и отошли за пиратские фрегаты. Две «Якутии» и один пиратский «Резолют» уже разворачивались боком к наступающему вражескому флоту, запитывая бортовые защитные поля и разворачивая оружейные батареи. К Мику присоединились две эскадрильи «Фантомов» и звено «Фурий»,
судя по тактическому дисплею, на них ложилась обязанность сдержать истребительные формации противника. Что было легче сказать, чем сделать, так как к ним приближалось около сотни «Скорпионов» и не меньшее количество «Кобр». Штурмовики заняли свои позиции по флангам установленного минного поля. Пилоты «Фантомов» помечали на дисплеях цели для ракетного удара, чтобы первым залпом сократить количество атакующих формаций противника на максимально возможное число.
        - У тебя еще остались ракеты, Стинсон? - сквозь шум статики пробился голос командира одной из эскадрилий штурмовиков.
        - Нет, расстрелял последние, - Мик проверил показатели систем и недовольно поморщился.
        - Жаль, "След" бы нам пригодился. Ну, ничего, будь готов работать по обездвиженным целям. РЭБ накроет все их перехватчики, и единственной проблемой на краткое время - останутся "Кобры", но им будет сложно работать в условиях дрейфа своих же подразделений. Это даст нам шанс.
        - Понял тебя. Работать по обездвиженным.
        - Держись главное, мы тебя прикроем, в случае чего. Доброго броска, Стинсон!
        - Доброго броска, - пробормотал Мик, приглушая звук. Статика в эфире неприятно резанула слух, федералы усиленно старались глушить все переговоры.
        Эсминцы дистанционно активировали системы "0-контакт" на минных полях. И мины, скрытые полями преломления, сменили местоположение, уходя с траектории истребителей и перехватчиков противника. Мик поставил двигатели на реверс, и вместе с пиратскими перехватчиками начал отходить назад, заманивая федералов за пределы минного поля, предназначенного для перехвата кораблей покрупнее. Феды проглотили наживку, и, миновав безопасную, по их мнению, зону они начали сближаться с пиратской эскадрой. Пиратские штурмовики резко изменили курс, и на полном ходу рванули на перехват. Звенья "Фурий" разделились по двойкам и также рванули к противнику. "Фантомы" дали слаженный залп по меткам крайней наводки и ракеты ударили в строй федеральных кораблей. Первый же ракетный залп РЭБ ударом отрубил системы на почти полусотне "Скорпионов", заставив их беспомощно лечь в дрейф, где на них тут же накинулись пиратские истребители. Мик бросил машину в сторону, уходя от столкновения с "Коброй" противника, попутно расстреляв два дрейфующих перехватчика. "Фурии" смертельной косой прошлись по строю федеральных кораблей, разом
уничтожив почти полсотни обездвиженных перехватчиков. Второй и последний ракетный залп Фантомов пришелся уже по истребительным формациям, но "Кобры" были гораздо совершеннее "Скорпионов" и системы противодействия РЭБ сработали исправно, а федеральные асы расстреляли большую часть ракет, потеряв всего четыре машины. Двойки "Фурий" тем временем завершили разгром эскадрилий "Скорпионов" и вновь начали отходить назад. Крупные федеральные корабли уже подходили к скрытым минным полям. "Янычары" включили системы и активировали на минах протокол "Столкновение". На минах включились системы слежения, и минное поле начало выстраиваться точно по курсу движения федеральных фрегатов.
        - Ха, кажись, они ничего не поняли! - Мик плавно выполнил бочку, зайдя в хвост федеральному истребителю. Заговорили скорострельные пушки, превратившие хвост преследуемого в решето.
        - Действуем по плану, отходите к эсминцам! - голос Кая Торна прорвался сквозь помехи. Как адмирал умудрялся в одиночку координировать бой на нескольких фронтах, для Мика оставалось загадкой.
        - Черт! Стинсон! Нас прижали, несем потери!
        Мик бросил взгляд на дисплей и охнул, от двух эскадрилий штурмовиков осталось пять машин, да и те вели заведомо проигрышный бой, против двух десятков "Кобр" федерального флота.
        - Держитесь, иду к вам! Стинсон, ястребам, мне нужна помощь! Призраки несут потери!
        - Нам тут тоже несладко, - раздался хриплый голос командира звена "Фурий", - направляю к тебе своего ведомого в усиление, попробуйте отвлечь их, пока призраки пробиваются к эсминцам.
        "Янычары" уже начали сближение, стремительно сокращая дистанцию. На "Фантомы" крепко насели истребители, и к тому моменту как Мик вступил бой, еще один штурмовик вспыхнул яркой вспышкой от прямого попадания. "Кобра" Мика вышла в лобовую атаку, расстреляв два вражеских истребителя, и тут же отвалила в сторону, увернувшись от ответных выстрелов. Замигал сигнал о ракетном наведении. Мик, не глядя, щелкнул тумблером, выпуская электронные контрмеры, прикрыв ими себя и "Фантомы". В этот момент истребитель тряхнуло и Мика бросило на приборы. Идущий рядом штурмовик получил повреждение и отвалил в сторону. Потрогав лоб, он с удивлением посмотрел на свои руки. На пальцах была кровь. Причина встряски выяснилась сразу, федеральные фрегаты открыли огонь по пиратским эсминцам, заподозрив недоброе. Но ловушка уже была расставлена, и "Резолюты" оказались в самом ее эпицентре. Когда взорвалась первая мина, Мик спешно затемнил обзорный экран. Яркие вспышки взрывающихся зарядов разрывали фрегаты на части, пробивая защитные поля и терзая обшивку. Один "Резолют" попытался разорвать дистанцию со своими обреченными
собратьями и, прокладывая себе путь пушечным огнем, вышел из минного поля. Но в этот момент по нему ударила артиллерия "Сахарова", "Рикона" и "Маркграфа". Пиратские корабли в считанные мгновения сожгли защитное поле фрегата и пробили обшивку. Истребительные формации федералов попытались было прикрыть наступающие звездолеты, но были сметены заградительным огнем "Янычаров". Эсминцы обошли позиции противника с флангов и зажали "Кобры" в клещи, уничтожив их за несколько минут перекрестным огнем.
        - Отличная работа, парни! - раздался в наушниках голос капитана "Рикона".
        - Здорово сработали, асы, - пророкотал адмирал Торн. Разворачивайте свои посудины и двигайте к нам. Левый фланг захлебнулся, они отступают, неся потери. Перегруппировываемся у границы безопасной зоны.
        - Адмирал, можно сделать прорыв!
        - Не выйдет, на мониторы смотри. Противник получил значительное подкрепление, и они двигаются к нам, курсом на перехват. У них не менее двадцати "Праймов" и в два раза больше фрегатов. Сейчас они выпускают истребители, формируют истребительное прикрытие.
        - Черная дыра их подери, - пробормотал Мик.
        - Это был хороший бой, парни. Но шансов победить, у нас почти нет. Если кто желает сдаться, пусть говорит сейчас! - Кай Торн замолчал, ожидая реакции капитанов.
        - Черта с два, Торн! Живыми они нас не возьмут, сделаем эту систему братской могилой для их флота!
        - Точно! Да! Зададим им! - эфир наполнился взволнованными голосами, и Мик с удовольствием к ним присоединился.
        - Лучший полет, это последний полет, - пробормотал он, нагнав отступающие пиратские корабли.
        ***
        Сан Мэй, чуть прихрамывая, подошел к обзорному экрану фрегата «Норвегия». Потрепанный, но не побежденный пиратский флот собрался вокруг «Некоматы» Кая Торна, готовясь дать свой последний бой. Эскадры противника уже можно было различить невооруженным глазом. Они разделились на маневренные группы и шли мимо обнаруженных гравитационных образований. Пиратский флот теперь составлял всего с десяток крупных кораблей. Помимо «Омеги» Торна, уцелело пять фрегатов и четыре эсминца. Из всех эскадрилий прикрытия выжило в общей сложности полтора десятка штурмовиков и около двадцати «Фурий». «Икар» Соколова висел в середине истребительной группы. Сан Мэй скрестил руки на груди и посмотрел на дисплеи. Маневренные группы федералов входили в зону действия дальнобойных орудий, а истребители с ускорением уже рвались вперед. Если сейчас не проредить их ряды, то у прикрывающих звеньев не будет и шанса против такого количества врагов.
        - "Комар", "Ахаб", открыть огонь! Цель - истребители противника! - рявкнул он по каналу связи.
        - Вас понял командир! - в один голос ответили капитаны "Янычаров" и начали разворачивать эсминцы к противнику, тут же открывая заградительный огонь.
        - Кай, по ним надо бить совместно, иначе наших птичек разорвут на части!
        - Добро, сейчас устроим, - Кай Торн махнул связисту и тот вывел на экран всех капитанов уцелевших кораблей, - Эсминцам начать заградительный огонь, задача - подавить истребители противника и дать возможность нашим группам вступить в кинжальный бой. Фрегатам выстроиться вокруг меня, работаем по маневренным группам кораблей противника. Крейсеры сжигаем первым делом!
        Капитаны немедленно начали исполнять приказы. Слаженно, быстро, как их обучали в академиях Альянса в годы войны. "Янычары" встали на флангах эскадры, немедленно открыв огонь по наступающим истребителям противника, заставляя тех совершать маневры уклонения, что было непросто, ведь федералы шли тесным строем, рассчитывая на сокрушительный ракетный удар. То тут, то там вспыхивали яркие звездочки попаданий. Пытаясь увернуться, истребители сталкивались друг с другом, задевая товарищей плоскостями и мешая маневрировать. Пираты не собирались упускать такую возможность. Штурмовики и истребители рванули к цели. "Икар" на подлете применил РЭБ, и тут же сманеврировал вправо, пропуская мимо себя горящие обломки сбитого "Скорпиона". Заработали скорострельные пушки канонерки, выхватывая из боя зазевавшиеся истребители. Звенья "Фурий" врезались в строй вражеских истребителей, тут же начиная головокружительный ближний бой, маневрируя на высоких скоростях, ловя врага на подлетах и при совершении маневров. Сан Мэй вывел "Норвегию" на дистанцию эффективного пушечного обстрела и скомандовал залп. "Норвегия" ударила
по правому флангу истребительных групп противника, поддерживаемая огнем с "Ахаба" и "Комара".
        Внезапно, картина боя поменялась. К месту боестолкновения вышли несколько маневренные группы федерального флота, состоящие из двух "Праймов" и четырех "Резолютов" каждая. Чуть поодаль основных атакующих сил с пиратами сближалась "Нагана". Сан Мэй сжал кулаки так, что костяшки пальцев побелели. "Норвегия" развернулась боком, усиливая боковые защитные поля. Слаженный залп "Омеги" и пиратских фрегатов ударил по ближайшей федеральной группе. Защитные поля "праймов" мигнули и погасли, и в тот же момент по первому крейсеру отстрелялся главный калибр "Омеги". "Сапсан" прожег корпус и взорвался внутри корабля, разрывая его на две неравные части. Высвободившаяся энергия взрыва задела идущий рядом фрегат, сняв с него защитный барьер и оставляя беззащитным против огромных обломков, ударивших в "Резолют". Фрегаты тут же начали маневр, разрывая дистанцию со вторым "Праймом", и как раз вовремя. Пиратские фрегаты, за два пушечных залпа, превратили могучий крейсер в дрейфующее решето. Уцелевшие фрегаты первой маневренной группы двинулись на соединение со второй и третьей, которые уже входили в зону действия
главного калибра "Омеги". Фрегаты снова повторили залп, сняв поля "Прайма", затем по нему снова ударила "Омега", превращая крейсер в огненный шар. Радость от успехов была не долгой. Сразу две маневренные группы вышли на пиратов с флангов. "Комар" и "Ахаб" не успели даже выйти на связь, когда слаженные залпы четырех "Праймов" превратили эсминцы в безжизненные обломки.
        В этот момент правый фланг истребительных группы федералов рванул в атаку, связывая боем уцелевшие "Фурии". Пираты несли потери, постепенно отступая к крупным корабля, но и им приходилось не сладко. Выстрел "Сапсана" разорвал в клочья очередной "Резолют". Ответный залп второй маневренной группы уничтожил "Кармеллу", "Якутию" капитана Стратерс. Сан Мэй склонил голову и вздохнул. Потери росли с каждой секундой. Петля вокруг пиратского флота затягивалась сильнее с каждым сбитым кораблем. У "Сабли" уже были пробиты поля, и теперь фрегат отходил за "Омегу", получив две больших пробоины. По фронту яростно кипел бой между истребителями федерации и пиратскими уцелевшими "Фуриями". Вспышки попаданий вспыхивали то и дело, но в подобной гуще сложно было различить, где свои, а где чужие. Бывший федеральный пилот Мик Стинсон сейчас тоже был в гуще боя, работая ведомым "Икара", прикрывая Андрея, против своих бывших союзников. Сан Мэй прошел к капитанскому креслу и сел, пододвинув поближе тактический дисплей. Пиратский флот потерял еще один эсминец. "Янычар" поймал на себя выстрел главного калибра "Прайма",
прикрывая собой "Омегу".
        - Это "Надежда"! Мы потеряли защитный экран и половину батарей, "Омега" мы закроем вас, бей по нашей наводке по "Прайму" по правому флангу!
        - "Тангент" подбит! Поля пробиты! Больше не, - шипение статики и огненный цветок, на месте уничтоженного фрегата.
        - "Омега" - отличный выстрел!
        Сан Мэй, прикрыв глаза, отстраненно слушал доклады канониров и связистов. Канал связи разрывался от докладов о потерях и повреждениях. Внезапно к Сан Мэю подбежал возбужденный связист.
        - Капитан! Искривление пространства в непосредственной близости от нас! Это бросок!
        - Подкрепления? Черт да сколько же их?! - один из связистов схватился за голову, но посмотрев на показания датчиков, он ошарашено пробормотал, - кажется это не федералы.
        Сан Мэй распахнул глаза и устремил взгляд на обзорный экран. Между наступающими федеральными силами и остатками пиратского флота из подпространства вываливалась огромная туша корабля. Сан Мэй затаил дыхание, на это он и расчитывал. Вслед за линкором в реальный космос вышли десять крейсеров класса "Некомата" и около двадцати фрегатов "Якутия", которые тут же начали выпускать истребители и штурмовики. Сан Мэй на подгибающихся ногах подошел к обзорному экрану и провел по нему ладонью, словно стараясь прогнать наваждение.
        - "Голландец", - прошептал он.
        ГЛАВА 10
        Андрей не верил своим глазам. Словно дежа вю, «Летучий голландец» развернул тепловые батареи в сторону нападавших и открыл огонь. «Некоматы» слаженным маневром заняли позиции рядом с линкором, прикрывая поврежденные пиратские корабли. Истребительные формации вступили в бой с федеральным прикрытием. Загорелась зеленая литера входящего сигнала по зашифрованному каналу. Андрей провел по ней ладонью, и на мониторе появилось изображение мостика линкора. По центру стоял человек в полевой форме офицера звездного флота Альянса. Немолодое лицо, испещренное морщинами и шрамом, пересекающим правый глаз, вместо которого сиял красный огонек бионического имплантата. Это лицо было знакомо каждому солдату во флоте Альянса. Во время войны - третий флот был легендой. О нем писали в сети, ставя его в пример. За всю войну флот не потерял ни одного крупного корабля, а потери среди пилотов истребителей были минимальными. Скобелева пятнадцать раз представляли к государственным наградам, но ни одну он так и не получил, так как его флот не покидал фронт, а он предпочитал оставаться со своими людьми. И теперь, живая
легенда во плоти была перед ним, а огромный линкор пробивал брешь в наступлении федералов. Скобелев махнул кому-то за пределами видимости и сцепил руки за спиной.
        - Говорит адмирал Скобелев, третий флот Альянса. Отводите поврежденные корабли назад, а боеспособные подтягивайте к основной группе, согласно атакующего протокола, который уже идет на ваши тактические компьютеры. Кто командует вашей эскадрой? - ровный голос адмирала напомнил Андрею голос Неверина. Уверенный в себе и вселяющий уверенность в подчиненных. Настоящий командир.
        - Торн, адмирал, - раздался на канале глубокий голос Кая Торна.
        - Кай, - пробормотал Скобелев, - рад узнать, что ты жив. Сколько лет прошло?
        - Много, слишком много, - проговорил Кай, - мы прикроем правый фланг, адмирал. У меня боеспособны только два фрегата и моя малышка. Готовы поддержать вас.
        - Понял тебя, работайте без приказа. "Жнец" и "Тюльпан" идут к вам на усиление.
        От флота "Голландца" отделились две "Некоматы" и направились к пиратским кораблям, занимая позиции по бокам от "Омеги". "Икар" присоединился к эскадрильям "Фурий" третьего флота, вместе с уцелевшими пиратскими кораблями образовав отдельное соединение. Ведомым у него снова стал Мик Стинсон. "Кобра" Мика покачала плоскостями в знак приветствия. В рубку вошел Самир. На усталом лице старого наемника сияла счастливая улыбка.
        - Мы снова в Альянсе, мужики! Вот уж не думал, что этот день настанет, - пробормотал он, посмотрев на обзорный экран.
        - Да уж, Скобелев словно и не заметил, что мы проиграли. По его флоту, во всяком случае, этого не скажешь.
        - И не говори.
        - Как экипаж? Часы выдались непростыми, поговорить возможности не было.
        - Да и сейчас времени нет, дружище. Федералы наверняка сейчас подтянут подкрепления из соседних пограничных рубежей. Бой будет жаркий. Девушки наши в медицинском отсеке. Бедняжки не знают куда приткнуться. Тонг с Лехой за оружейными пультами. Когда появился "Голландец", ты бы видел эти лица, Андрей. Я считаю, что такое же выражение сейчас на лице у каждого пирата в этой треклятой эскадре. Это же "Голландец"! Символ, брат.
        - Согласен, символ сейчас нам был просто необходим, и как хорошо, что он к тому же оказался боеспособным линкором.
        - И то правда! Ладно, я побежал к мужикам, ракеты сами себя наводить не будут.
        - Доброго броска, Самир!
        - Взаимно, брат, - наемник спешно покинул рубку.
        - Серега, дай на дисплей тактическую карту.
        - Вывожу, - Сергей щелкнул переключателями.
        Судя по всему, Федералы перестраивали боевые порядки. К ним уже спешили в усиление группы, оставленные на окраинах системы. Враги стягивали силы, для сокрушительного удара, из подпространства вынырнули еще три эскадры. Федеральные "Праймы" уже выпускали истребители и бомбардировщики, разгружая ангары и создавая истребительное прикрытие основной группы. Эсминцы и фрегаты двинулись вперед, а позади выстроились "Праймы". Похоже, теперь, когда тактика подавления врага массой дала сбой, а флот пиратов получил неожиданное усиление, федералы решили действовать осторожнее, стягивая, тем не менее, огромные силы в кулак, для центрального удара по "Голландцу". "Икар" качнул плоскостями и полетел вперед, нагоняя маневренные группы, состоящие из звеньев "Фурий" и "Фантомов". Мик пристроил свой истребитель позади и старался не отставать. На панель тактического компьютера пришли поправки с "Голландца". План адмирала состоял в том, чтобы связать боем передовые группы федералов и подвести "Якутии" и эсминцы вплотную к вражеским кораблям, не давая "Праймам" вести прицельный огонь главным калибром. В этот момент на
сцену выходили "Некоматы" и сам "Летучий голландец" подавляя и уничтожая крупные соединения вражеских кораблей огнем дальнобойной артиллерии. Андрей хмыкнул, план действительно был неплох. Но кинжальный бой вблизи "Легионеров" и "Резолютов" пугал. Цокнув языком, он кивнул Сергею. "Икар" занял позицию, согласно атакующего ордера и вместе со штурмовыми эскадрильями рванул в бой. К нему присоединились с десяток канонерок третьего флота. Выстроившись клином, они одними из первых ударили по врагу, уничтожая вражеские истребители, и создавая брешь в федеральной обороне, в которую тут же хлынули "Фантомы". Штурмовики произвели ракетный залп, по наиболее отдаленным целям, не столько желая поразить врага, сколько произвести точечный РЭБ удар. Часть удара приняли на себя эсминцы, развернув боковые щиты, но большая часть ударила в строй истребителей и перехватчиков, прикрывающих основную группу фрегатов, разворачивающихся для удара. "Кобры" избежали поражения, включив контрмеры, но "Скорпионов" ждала незавидная участь, и импульс РЭБ обездвижил перехватчики, позволив ракетам поражать беззащитные цели. Тут же
завязался яростный бой. Федеральные истребители схватились с "Фуриями" и "Фантомами" из флота "Голландца". Андрей отметил мастерство пилотов флота, "Фурии" совершали такие маневры, от которых голова ходила кругом. Но и пилоты "Кобр" были опытными асами, и потери несли обе стороны. Эсминцы и фрегаты третьего флота прошли в брешь и тут же начали рассредоточиваться по фронту, нанося точечные удары по федеральным фрегатам, прикрывающих "Праймы", которые уже выходили на позиции для нанесения удара, но все еще не решались использовать свой главный калибр, боясь задеть свои корабли.
        План работал. "Икар", в составе группы канонерок выскочил прямо перед носом крейсера, который уже хотел войти в кипящее жерло боя. Массированный ракетный удар сотряс защитные поля крейсера, но они выдержали нагрузку, а группа с трудом избежала ответного огня канониров "Прайма". Из боя вышли две эскадрилии "Кобр" и на ускорении пошла к крейсеру, стремясь прикрыть его от атак вертких канонерок. Но тут по "Прайму" начали работать сразу две "Якутии", до этого уничтожившие сразу четыре эсминца и пробив брешь в передовых позициях наступления. Щиты "Прайма" не выдержали обстрела и погасли. Спустя мгновение по нему ударил "Сапсан" одного из крейсеров третьего флота, разорвав нос корабля на кусочки. "Кобры" скорректировали курс, избегая столкновения с обломками, и накинулись на канонерки. Завязалась схватка.
        - Серега! Поднырни под эту тушу! Леха! Где блин огневое прикрытие?
        - Попробовал бы сам попасть по ним, - пробормотал Алексей, стараясь поймать в прицел автоматической пушки истребитель на хвосте.
        - Самир бей по корпусу, закроемся обломками, - рявкнул Андрей, быстро прикинув обстановку.
        - Понял, кэп, сейчас все будет!
        Ракетные установки "Икара" повернулись на шарнирах и две ракеты ударили в горящий корпус обреченного крейсера, выворачивая из креплений артиллерийскую установку. Канонерка ту же нырнула под обломки, на мгновение скрываясь из вида преследователей. Сергей погасил инерцию и быстро развернул корабль. К моменту, когда "Кобры" появились из-за корпуса "Прайма", их встретил сосредоточенный огонь передних скорострельных пушек канонерки. Сразу две канонерки выскочили справа, расстреляв оставшихся врагов. Андрей посмотрел на тактический дисплей и покачал головой. Группа потеряла четыре машины на двадцать четыре уничтоженных истребителя, не дурно. Не говоря о "Прайме". Андрей пометил маячками капсулы уцелевших, как федеральных, так и асов третьего флота. "Икар" вместе с оставшимися канонерками вновь нырнул в гущу боя, к обломкам повершенного крейсера уже подходили новые "Праймы". Алым светом вспыхнули трассеры "Возмездий". Залп федеральных "Праймов" уничтожил три фрегата и один эсминец флота "Голландца", вместе с двумя "Резолютами" и шестью эсминцами собственного флота, разом лишив собственные истребители
преимущества прикрытия по правому флангу. Чем тут же воспользовались корабли Скобелева, устремившиеся в пролом. Правый фланг посыпался. Фрегаты стали спешно покидать позиции, отходя к "Праймам", а перехватчики, оставшиеся без прикрытия, были спешно уничтожены штурмовиками третьего флота. "Летучий голландец" величественно развернулся и устремился к месту прорыва, в то время как картинка боя спешно менялась. Штурмовики совершили массовую ракетную атаку, а эсминцы применили РЭБ, накрывая корабли на центральном и левом очагах. Половина фрегатов из центра сместилась в сторону прорыва и теперь на полном ходу шла к крейсерам противника. "Некоматы", разделившись на две группы, также заходили на костяк вражеского флота. "Праймы" выстроились в боевые порядки и, развернув фронтальные щиты, начали артиллерийский обстрел. "Голландец" ответил. Андрей невольно зажмурился, когда пушки легендарного линкора начали обстрел вражеского флота. Похоже шесть больших артиллерийских установок на корпусе линкора были уменьшенными версиями "Сапсанов", но урона они, во всяком случае, наносили не меньше. Два крейсера с ходу
потеряли ход, получив пробоины рядом с двигательным отсеком. Повторный залп "Голландца" разнес на кусочки двигатель ближайшего "Прайма". По правому флангу к крейсерам устремились эскадрильи третьего флота, которые уже успели разделаться с основной массой истребительного прикрытия федералов, и теперь жаждали "продолжения банкета".
        ***
        Сан Мэй сцепив руки за спиной, не без улыбки, наблюдал за разгромом федерального флота. Его «Норвегия» была одним из первых фрегатов, прорвавшихся сквозь фронт вражеской обороны. Теперь батареи фрегата обрабатывали защитные поля одного из «Праймов», ведущих обстрел остальной части третьего флота. «Норвегия» замедлила ход и начала заваливаться на бок, подставляя под залп одного из «Праймов» запитанные боковые поля. Большая часть залпа пришлась левее, но попадания заставили фрегат содрогнуться. Поля мигнули и погасли.
        - Капитан! Мы голые, щиты в ноль!
        - Это "Норвегия"! Мы потеряли защитное поле, уходим на перезарядку, просим прикрытия! - Сан Мэй щелкнул пальцами связисту, который тут же отправил сообщение.
        - "Норвегия" это "Атлант", отходите за нас, - раздался спокойный голос.
        Перед носом фрегата появился крейсер класса "Некомата". Щиты крейсера ярко мигнули, принимая на себя второй залп "Прайма". Сан Мэй мысленно отблагодарил капитана "Атланта" и подозвал к себе инженера.
        - Докладывай.
        - Будем в строю через пять минут, капитан, - инженер вытянулся по стойке смирно.
        - Отлично. Пресли! - Сан Мэй повернулся к старпому, - выведи на экран координаты "Наганы". Тул думает, что сможет затеряться. Шанса такого мы ему не дадим!
        Рубка отозвалась громогласным "Так точно". Сан Мэй улыбнулся и присел на капитанское кресло, пододвинув к себе дисплей тактического компьютера. Удары третьего флота проломили центральную оборонительную позицию и теперь оказывали помощь уцелевшим фрегатам на левом фланге. "Праймы", огрызаясь выстрелами из "Возмездий", отходили к окраинам безопасной зоны, похоже, желая спешно покинуть систему. Пресли щелкнул клавишами и на дисплее появился яркий сигнал обозначающий "Нагану", крейсер Тула. В составе группы из трех "Праймов" он стоял по центру позиций противника, поддерживая федералов огнем. Сан Мэй сцепил пальцы и щелкнул суставами, почувствовав возбуждение. Инстинкт охотника дал о себе знать.
        - Канонирам - к бою. Крамер, нужно создать затемнение корпуса, займись.
        - Можно перепрограммировать подачу щитов, командир. Это создаст что-то вроде поля преломления, скроет из вида. Но щиты будут вдвое слабее, нас пробьет первым же попаданием.
        - Действуй, не дадим им шанса сделать залп.
        "Праймы" отвалили в стороны от "Наганы", следуя на усиления флангов. Сан Мэй проложил на дисплее курс и "Норвегия" обошла "Атлант" по дуге и пошла выше к самым аномалиям Альфы, включая защитный экран, опутавший корабль темным саваном, отражающим свет. "Нормандия" неторопливо подбиралась к своей жертве, Сан Мэй потер ладони, следя за тактическим дисплеем. "Нагана" атаковала один из крейсеров третьего флота - "Каравеллу". Щиты "Некоматы" не выдержали обстрела и погасли. В тот же момент по крейсеру ударил "Сапсан" Тула, пробив обшивку и расколов нос корабля. С поврежденной "Каравеллы" во все стороны брызнули спасательные капсулы, в то время как две "Некоматы" третьего флота уже закрывали собой поврежденный остов корабля, усиливая защитные поля. "Норвегия" вышла на позицию и спешно развернула батареи в сторону "Наганы". Сан Мэй поднялся с кресла и подошел к обзорному экрану. Подня,в сжатую в кулак, руку вверх, он резко опустил ее вниз.
        - Открыть огонь! - рявкнул он.
        Раскрыв защитные поля "Норвегия" нанесла удар по защитным щитам "Наганы", заставив крейсер содрогнуться от удара. Фрегат пошел на облет вокруг "Некоматы" Тула, обстреливая крейсер из импульсных пушек. "Вояджеры" развернулись в сторону врага на шарнирах и захватили цель. "Норвегия" нанесла массированный ракетный удар по "Нагане", продавив вражеский щит, чем тут же воспользовались "Некоматы" третьего флота, нанеся артиллерийские удары по корпусу корабля, разрушая оружейные системы и силовые надстройки генераторов защитного поля. Из ангара обреченного крейсера тут же выскочило с десяток истребителей, прикрывающих два малогабаритных транспортных звездолета.
        - Это Тул! Нельзя дать ему уйти! Курс на перехват, - Сан Мэй махнул инженерам и те уставились в панели управления, направляя фрегат курсом на перехват.
        - Капитан! Федеральный "Прайм" с лева по борту, наводит на нас!
        - Маневр уклонения! Сразу!
        "Норвегия" завалилась на левый бок, включив запасные двигатели, когда по защитным полям ударил снаряд "Возмездия", мгновенно перегрузив их. К счастью маневр был успешным и снаряд ударил вскользь, но защитное поле было снято, и фрегат оставался беззащитным перед пушками федерального крейсера. Но крейсер не стал стрелять, а лишь взял курс на окраину безопасной зоны, как и четыре оставшихся "Прайма", подбирающие уцелевшие "Кобры" и "Скорпионы". По каналам связи пришло сообщение с кораблей федеральной группировки с просьбой не стрелять. Враг отступал и не желал продолжать бой. Федералы понесли огромные потери в живой силе и кораблях, а погибать за идею они не собирались. Третий флот остановил наступление и спешно перегруппировывался, сопровождая, тем не менее вражеские, корабли до зоны броска. Транспортники и истребители с "Наганы" принял на борт один из "Праймов". Федералы начали разгон и вскоре восемь уцелевших кораблей ушли в бросок один за другим. Четыре крейсера, три фрегата и эсминец, вот и все, что осталось от огромного флота преследования. Сан Мэй скрипнул зубами и, развернувшись на каблуках,
направился в каюту.
        - Пресли за главного, - пробормотал он, проклиная себя за то, что Тулу удалось ускользнуть.
        - Капитан, входящий вызов. Это "Голландец", - к капитану подошел взволнованный связист.
        - Выведи на экран, - Сан Мэй развернулся, когда на экране появилось изображение адмирала Скобелева.
        - Капитан Мэй, рад видеть тебя снова после стольких лет. Капитан, я прибыл, как только получил ваше сообщение. То, что я прочитал, правда? У вас есть данные о "Затмении"?
        - Не только, адмирал. Все очень сложно, и, похоже, что федералы заигрывают с силами, недоступными их пониманию. Это уже привело к трагедии.
        - Разведчики не подтвердили эту информацию, впрочем, опровергнуть они ее тоже не смогли. Система полностью перекрыта и туда стянули флоты сразу с десятка секторов.
        - Адмирал, вам следует переговорить с капитаном Соколовым с "Икара", он владеет всей полнотой информации по "Затмению" на данный момент. Именно он со своей командой был на Эллене, - Сан Мэй замолчал на мгновение, - они с трудом вырвались, адмирал.
        - Хорошо, старый друг. Первым же делом. Майор, свяжи меня с этим "Икаром", - Скобелев повернул голову и поднял бровь в удивлении, - канонерка? Ну что же в любом случае - делай конференцию и выведи мне на экран.
        Экран разделился на две половины и на экране появилось взволнованное лицо Андрея. Сан Мэй улыбнулся и незаметно подмигнул другу. Андрей немного расслабился и заговорил.
        - Адмирал, оперативная группа закончила зачистку сектора. Остатки федеральных сил, что все еще сопротивлялись - уничтожены. Выжившие направлены на фрегаты третьего флота.
        - Отлично, капитан. Но я связался с вами не для этого, - адмирал сцепил руки за спиной, пристально глядя на Андрея, изучая его, оценивая, - капитан Мэй говорит, что на Эллене были вы и ваша команда.
        - Так точно, адмирал. Мы проанализировали имеющиеся у вас данные и вычислили местонахождение нужного человека.
        - Мои лучшие специалисты не могли его обнаружить, а вы так просто говорите, что нашли его? В чем подвох, капитан?
        - Наш специалист - лучший.
        - Смело, - Скобелев на миг замолчал, - и кто же он?
        - Сайкс, Адмирал. Держу пари, вы о нем слышали.
        - Невероятно, сам Сайкс? Ну чтоже, это объясняет ваш успех. Летите на "Голландец", капитан. Я хочу переговорить с вами с глазу на глаз о том, что произошло на Эллене.
        - Адмирал, прошу принять на борт также "Кобру" Мика Стинсона. Он бывший федеральный ас, состоял в силах безопасности Эллены, до инцидента. Его данные помогут в объяснениях.
        - Добро, капитан, жду вас на борту. Капитан Мэй, прошу вас также присоединиться к нам. Сообщение на Омегу я тоже отправил. Нужно скоординировать дальнейшие наши действия.
        - Так точно, адмирал, - в один голос сказали Андрей и Сан Мэй, закрывая канал связи.
        ***
        Андрей шел по коридорам «Летучего голландца», невольно восхищаясь убранством старого линкора. Отголоски былого величия Альянса были здесь на каждом шагу, будь то отделка переборок украшениями из дерева с резьбой, изображавшей морские сражения на старой Земле, и лампы освещения, стилизованные под люстры древности. Разумеется, люстры были всего лишь проекцией, голограммой, но Андрей не удержался и провел по иллюзии ладонью, в надежде, что хрустальные украшения зазвенят. Рука прошла сквозь них. Капитан грустно усмехнулся. Мик Стинсон шел рядом в абсолютном молчании. С момента поднятия на борт «Голландца» он не произнес ни звука. Для молодого офицера Федерации оказаться здесь - историческое событие. И Мик невольно дрожал, поражаясь величию старого корабля. Андрей посмотрел на парня и хлопнул ему по плечу.
        - Не вешай нос, Мик.
        - Это совсем не похоже на федеральные корабли, - Мик обвел взглядом коридор и остановил глаза на живописной резьбе на одной из переборок.
        - Линкоры в Альянсе были произведением искусства, начиная от строения и вооружения, заканчивая внутренним убранством. Эти корабли должны были представлять собой - не только мощь и силу Альянса, но и культуру народов, его населяющих.
        - Это очень похоже на зал совета капитанов на "Тортуге", - подала голос Мира, догнав мужчин.
        - Согласен, - Андрей кивнул, - Скобелев решил, что тебе лучше присутствовать?
        - Да, он связался с Сергеем и попросил Сайкса. Хотя, думаю, он не ожидает, что Сайксом окажется девушка, - Мира покраснела.
        - Ну, мы тоже этого не ждали, верно? - хихикнул Андрей.
        Переборка перед ними отошла в сторону, открывая вид на корабельный транспорт. Монорельсовая дорога, связывающая сектора огромного линкора между собой серебристой нитью. Небольшая кабинка подошла к краю платформы, и двери разъехались в сторону, выпуская людей, стоящих внутри. На платформу вышли несколько солдат и офицеров, о чем-то оживленно беседуя между собой. Андрей прошел мимо них и, пропустив Миру в кабину первой, зашел следом, Мик проследовал за ним. Андрей провел ладонью по сенсорной панели и выбрал в качестве точки назначения - центральную палубу. Двери закрылись, и кабина тронулась с места, набирая скорость. Андрей заворожено смотрел на внутреннее убранство корабля, обращая внимание на то, как слаженно работают вокруг люди. Внутри корабль был похож на небольшой городок, где кипела жизнь. Заходящие на посадку истребители садились на специальные платформы, которые опускались в зону хранения и техобслуживания. За защитным полем, прикрывающим ангар, виднелись корабли третьего флота, выстраивающиеся для скорого броска. Мик потер ладони, оглядываясь на своих спутников. Похоже линкор произвел на
молодого офицера неизгладимое впечатление. Кабина подъехала к платформе центральной секции корабля, и дверь скользнула в сторону. Андрей вышел из кабины и посмотрел указатели на ближайшей переборке. Куда идти дальше, было категорически непонятно. К ним вышел пожилой мужчина в офицерской форме, с нашивками майора и протянул Андрею раскрытую ладонь.
        - Майор Мак’Дугл, капитан. Адмирал послал меня встретить вас.
        - Приятно познакомится, майор, - Андрей пожал протянутую ладонь, - Капитан Соколов, а это бывший офицер ВКС Эллены - Стинсон. Очаровательную девушку зовут Мира, она представляет Сайкса.
        - Наслышан, - майор кивнул и, развернувшись на каблуках, направился в один из похожих друг на друга коридоров, - адмирал ждет нас, прошу за мной.
        - Флот готовится уходить в бросок?
        - Да, разведчики по дальней связи докладывают о мобилизации на дальних регионах, сюда в течение часа прыгнет огромный вражеский флот. Вступать с ними в бой мы не будем, слишком большие будут потери.
        - Флот понес потери и в этом бою, - со вздохом сказал Андрей.
        - Потери в пределах нормы, восемьдесят пять процентов личного состава успели эвакуироваться с подбитых звездолетов и истребителей. Мы подобрали всех. Более того, на двух фрегатах переполнены камеры и грузовые отсеки, куда мы поместили пленных солдат федерального флота.
        - Что вы делаете с пленными?
        - Офицеров допрашивают, а затем мы всех пленных высаживаем на ближайшей сельскохозяйственной планете и улетаем.
        - Благородно, - Андрей кивнул.
        - А смысл их убивать? Плодить жестокость, как делали феды во время войны? А так, в схожей ситуации, может и нам добро аукнется.
        - Может вы и правы, хотя последнее время начинаю думать, что галактика не место для жалости. К нам-то ее применяют редко.
        - Все с чего-то начинается, капитан, - Мак’Дугл улыбнулся и, подойдя к двери, провел по панели доступа ладонью, - проходите.
        Конференц-зал представлял собой огромное помещение, набитое аппаратурой дальней связи с рядами удобных кресел и центральной панелью голографического дисплея. Над дисплеями сложных приборов склонились инженеры-связисты, стараясь наладить дальнюю связь, для подтверждения координат броска. Адмирал Скобелев стоял у центральной панели, где транслировалось изображение с внешних сенсоров линкора. Издали казалось, что Скобелев стоит посреди разноцветных аномальных полей Альфы. Адмирал смотрел на цифровое изображение черной дыры на месте звезды, сцепив руки за спиной. Когда открылась дверь, он повернул голову и чуть склонил ее, приветствуя вошедших людей.
        - Знаете, что я вижу здесь, Соколов? - голос генерала отдавал хрипотцой из-за поврежденных в бою связок.
        - Пустоту, - проговорил Андрей.
        - Нет, - адмирал невесело усмехнулся, - я вижу своих друзей и родственников, которых безжалостно убили, несмотря на то, что они не состояли в вооруженных силах. Просто оказались не на той стороне. Убийство миллиардов мирных жителей нельзя оправдать, но, тем не менее, наш враг это сделал, сказав, что тем самым он остановил войну. Ты изучал историю в академии?
        - Так точно, адмирал. Изучал, - Андрей подошел к адмиралу и в нерешительности замер неподалеку.
        - Тогда ты должен знать, что прецеденты в человеческой истории уже были. Чудовищные военные преступления, преследовавшие низменные цели оправдывались как миротворческий акт. Бомбардировки и "миротворческие" миссии, - адмирал горько усмехнулся.
        - Я понимаю, о чем вы.
        - Возможно, - Скобелев внимательно посмотрел на молодого капитана, - в тебе что-то есть Соколов, не знаю как это лучше назвать, стержень что ли. Мне показали записи боя. Я видел, как ты вел эскадрилью канонерок. Вы вышли почти без потерь, это действительно впечатляет. Но что меня впечатлило еще больше, так это тот факт, что твоя команда смогла выполнить почти невыполнимую задачу. Твой инженер прислал мне доклад по операции на Эллене. То, что я прочитал - не укладывается у меня в голове. Целый мир потерян из-за человеческой глупости. По донесениям моих разведчиков, в систему Эллены стягивают дополнительные силы - создают гарнизоны на орбите. Зараза, которую феды выпустили в мир - крайне опасна, и это еще раз подтверждает выбранный мною курс.
        - Я не совсем понимаю, адмирал, - Андрей поднял взгляд на Скобелева.
        Скобелев подошел к обзорному экрану. Черные корабли третьего флота выстроились для броска. За кораблями флота в готовности стояли пиратские поврежденные звездолеты. Фрегаты и крейсеры уже принимали на борт оставшиеся патрульные эскадрильи и закрывали шлюза ангаров. Флот потерял два фрегата и одна "Некомата" попала под удар федерального крейсера, получив большую пробоину, которую спешно залатали, чтобы крейсер пережил бросок. Адмирал улыбнулся. Его люди были отличной командой. Весь флот в бою работал как живой механизм, подмечая слабости во вражеской обороне, тут же нанося удар туда, где это было наиболее эффективно. Адмиралу приятно было сознавать, что это, в частности, была его заслуга. Люди уважали его и с готовностью шли за ним в бой. И помимо уверенности в своих силах, они верили в адмирала. А Скобелев верил в своих людей.
        - Я думаю, понимаешь. Моей целью после поражения у Альфы стало закрытие проекта "Затмение" - раз и навсегда. Человечество не готово к такому оружия, и кто знает, как сильно мы навредили галактике, выпустив в мир то зло на Эллене. "Затмение" необходимо уничтожить, капитан. И ты мне в этом поможешь.
        
        ЧАСТЬ
        II
        ГЛАВА 11
        Византия была жемчужиной центральных миров Федерации. Вся планета была одним большим городом, и из космоса выглядела, как переливающийся драгоценный камень. Постоянный поток транспортных звездолетов шел от единственной луны, где располагалась планетарная таможня, к планете и обратно. Транспортный корабль вылетел из ангара «Прайма» и взял курс на планету. Капитан Тул, сидя на соседнем кресле, задумчиво смотрел на приближающуюся планету. Два последних месяца слились для него в одну непрекращающуюся вереницу допросов. Катастрофа у «Альфы» больно ударила по авторитету федеральных ВКС, и правительство страстно желало разобраться в причинах столь оглушительного поражения. Тул невесело усмехнулся. Что он мог им сказать?! Легендарный «Голландец» вместе с большим флотом павшего Альянса разгромил армаду федеральных кораблей, почти без потерь со своей стороны. В том бою, на краткий миг, капитану хотелось оказаться на стороне третьего флота. Почти забытое чувство долга больно кольнуло капитана в груди, но он отбросил сомнения и продолжил выполнять свою работу. Командовать кораблем. Но потом, этот ублюдок Сан
Мэй забрал у него корабль, и заставил легендарного капитана, а себя Тул иначе как легендарным назвать не мог, спасаться бегством, поджав хвост. Тул заскрипел зубами. Его дорогая «Нагана» была уничтожена вместе со всем богатством, накопленным за годы пиратства. Ну, или почти со всем. Капитан улыбнулся, глядя на планету. С поверхности к ним уже приближалась четверка «Кобр» выкрашенных в белый цвет, с символикой «Арм» на борту.
        - Капитан, похоже, это наш эскорт, - пробормотал пилот.
        - Без тебя вижу, - Тул почесал щетину на подбородке, - девочка решила перестраховаться, значит, молодец. Я бы на ее месте вообще бы сжег наш транспорт.
        Пилот побледнел, а капитан хохотнул, от удачной, на его взгляд, шутки. Истребители корпорации взяли их в плотное кольцо, передав на навигационный дисплей координаты посадки. Тул проверил координаты, развернув трехмерную карту города, и усмехнулся. Девчонка, видимо в подполье ушла. Сектор Б-13, куда их сопровождали ее подручные, считался наиболее неблагоприятным районом Византии. Но Киоко, тем не менее, организовала там свой штаб, и оттуда руководила своими наемниками и делами на черном рынке. Не самый плохой, впрочем, выбор. Тул многозначительно хмыкнул, он не мог сказать, что не поступил бы так же. Верхушка командования Федерации усиленно искала виновных в разгроме, и Киоко, от которой они получили наводку на "Тортугу" - стала одной из "виновниц" провала. Контрразведка Федерации усиленно проводила розыскные мероприятия, совместно с безопасниками во всех системах центра и на окраинах. Быть пиратом, даже бывшим, теперь представлялось крайне невыгодным делом. Не то, чтобы это раньше было безопасно, но до атаки "Тортуги" феды ограничивались патрулями, да небольшими рейдами, не заморачиваясь отстрелом
всех и каждого, кто мог носить пиратское "клеймо". Теперь же все изменилось, и командование ВКС Федерации день за днем отправляло патрули в дальние регионы, усиливая их эскадрами главной армады. Тул считал это глупостью. Ведь если за столько лет они не смогли напасть даже на гипотетический след Скобелева, значит, старый адмирал отлично заметает следы, и надеяться победить его можно только заманив в ловушку. Тул откинулся в кресле и устало потер переносицу. Путешествие было очень утомительным, а постоянные видеоконференции, пока они находились на борту "Немезиса" - одного из уцелевших "Праймов", уже успели порядком надоесть. Но Тулу необходимо было подготовиться к допросам и претензиям федерального командования, а также к возможным конфликтам с подпольным черным рынком, который целиком контролировался Киоко.
        Транспортник зашел на посадку и пол затрясся, по мере того, как корабль проходил защитное поле, под которым укрылась база "Арм", откуда вела свои дела Киоко. Тул отметил большое количество наемников, стянутое сюда. Несколько "Рексов" вышагивало по центральной площади базы, а мимо них бегала пехота. Отряды сменяли друг друга у пунктов выдачи боеприпасов и учебных, боевых симуляций. Наемники готовились к войне, в этом не было сомнений. Капитан нахмурился, ведь все это было крайне нетипично для "Арм", не иначе Киоко боится нападения. Девчонка явно опасается, что выжившие капитаны с "Тортуги" объявят на нее настоящую охоту. Ну чтоже, она не далека от истины. Створки большого ангара поползли в стороны, открывая черное, переплетенное проводами нутро дока. Транспортные роботы уже ползли к платформе, готовясь принять на себя тяжелую тушу транспортного звездолета. Тул кивнул пилоту и, поднявшись с кресла, направился к выходному шлюзу. Челнок вздрогнул, опускаясь на платформы транспортных ботов. Трап медленно пополз к земле. Тул, без особого удивления, обнаружил, что его уже встречала целая делегация,
вооруженных бойцов, в белых бронекомбинезонах "Арм". Два наемника подбежали к нему и ткнули под ребра автоматами. Тул выдохнул, но промолчал и протянул руки перед собой, позволяя конвоирам заковать себя.
        Встречающие расступились, и мимо стройных рядов наемников к кораблю вышла грациозная женская фигурка. Киоко подошла к Тулу, покачивая бедрами, и ласково провела ладошкой по его небритой щеке, лучезарно улыбнувшись.
        - Ну, здравствуй, Бенедикт, - проворковала она, пройдя за спину капитана.
        - Как всегда, само очарование, - Тул усмехнулся.
        - Как всегда, мой милый капитан, - девушка обвила руками его шею и коснулась губами мочки его уха, - насколько я знаю, все пошло не совсем по нашему плану.
        - Совсем не по плану, ты имеешь в виду.
        - Именно так, мой бравый капитан, - ее ручки сжались вокруг его шеи, заставив капитана захрипеть от боли.
        - Я не виноват, - прохрипел Тул, - там был "Голландец"!
        - Это должно меня успокоить? - девушка подняла бровь в удивлении, но ослабила хватку, - ты облажался, Бенедикт. Благодаря моему плану, мы должны были закрепиться на верхушке корпоративной лестницы, а теперь, кое-кто в высших эшелонах власти считает, что я специально завела флот федералов в ловушку.
        - Это не так, - Тул закашлялся и сплюнул на пол, - они просто до усрачки испугались Скобелева с его кораблем и флотом.
        - Это не меняет дело, - девушка отпустила его шею, и щелкнула пальцами. По ее команде один из наемников ударил Тула по затылку прикладом, повалив на землю. Девушка присела, рядом с ним на корточки и покачала головой, - какой ты неуклюжий, Тул.
        - Сука, - выдохнул капитан, стараясь погасить яркую вспышку боли в голове.
        - Ну, зачем же так грубо, - девушка улыбнулась и махнула наемникам. Бойцы тут же подняли капитана на ноги и, взяв его под руки, потащили его вслед за девушкой, которая, не останавливаясь, пошла в сторону темного коридора, наполненного мрачным аварийным освещением.
        Тул старался не потерять сознание и запомнить путь, по которому его тащили. Боль в затылке ни как не давала сосредоточиться, но ярость, которая сейчас поднималась у него в груди, не позволяла ему отключиться. Да кем эта девка себя возомнила?! Без него, у нее ничего бы не получилось, и контроль за операциями "Арм" она бы не получила. Капитан не смог сдержать слабый стон боли и разочарования. Шестеренки событий, которые он запустил в движение, перед прибытием на Византию, работали медленнее, чем ему хотелось бы. Девушка подошла к одной из ничем не отличающихся друг от друга дверей и провела ладошкой по сенсорной панели. Дверь скользнула в сторону, открывая гаснущему взору капитана темную комнату с единственной койкой у стены, да дырой в полу, служащей по видимому "уборной". Тул усмехнулся про себя. Девчонка была в своем репертуаре. Сейчас она будет его ломать, стараясь сделать из него козла отпущения. Его толкнули вперед, наградив несколькими болезненными тычками прикладом под ребра. Тул упал на жесткий пол и стиснул зубы от внезапной тошноты, подкатившей к горлу. Киоко лишь махнула рукой, и дверь в
камеру с шипением закрылась, погружая камеру в кромешную тьму. Тул на ощупь нашел кровать и с трудом на нее улегся, закрыв глаза и давая покой побитому телу. Синяки и порезы ныли, но капитан лишь мерно дышал, а едва заметная ухмылка не сползала с его лица. Несмотря на небольшие трудности, в целом все шло по плану.
        А ведь можно было все закончить еще тогда, когда дерзкая девчонка наняла его на простое, по ее мнению, дело. Всего то и нужно было - перехватить лайнер с богатыми пассажирами на борту. И не беда, что лайнер охраняется элитными частями наемников корпорации "Арм". Действительно, для бывалого пирата такое задание только в радость.
        ***
        За полгода до штурма «Тортуги», на «Нагану» пришло закодированное сообщение, закрытое шифрами синдиката Сестер. В сообщении указывались координаты одной старой звездной системы, разоренной войной. Насколько мог помнить Тул, эта система в народе имела название - Пустышка. Все мало-мальски ценное в ней было уничтожено орбитальными бомбардировками и опустошительными звездными сражениями. «Нагана» выпрыгнула из броска и начала торможение. Тул расправил плечи и устало поднялся со своего кресла. Перед ним, на обзорном экране, простиралось пустота. Связист повернулся к нему и покачал головой, в эфире царила полная тишина.
        - Уоллес, - капитан подозвал к себе помощника, - выпускайте орлов, пускай прочешут все вокруг. Не люблю неожиданности.
        - Будет сделано, капитан, - Уоллес кивнул и, вернувшись на пульт, вызвал по внутренней связи командира эскадрильи "Фантомов", - Ушаков, выводи своих орлов в вакуум. Задача - поиск возможной засады. В контакт не вступать, при обнаружении - доложить и ждать инструкций капитана.
        - Принял, вылетаем, - прозвучал ответ.
        Не прошло и минуты, как на обзорном экране начали появляться отметки вылетевших "Фантомов". Разбившись на пары, штурмовики начали прочесывать пространство вокруг "Наганы". Неподалеку от места выхода крейсера из броска, находилось небольшое астероидное поле. Тул вывел показатели поля на экран и сделал увеличение изображения на обзорном экране. Как он и подозревал, поле являлось последствием космической битвы, шедшей здесь в годы войны. Безжизненные остовы кораблей болтались среди крупных и средних астероидов. Беглого взгляда капитана хватило на то, чтобы выхватить из общей картины остов федерального "Прайма" старого образца, а так же разорванный пополам крейсер класса "Некомата". Пилоты "Фантомов" докладывали об отсутствии целей вокруг. Все это было очень странно, обычно Сестры не заставляли себя ждать. Тул вздохнул и сел в капитанское кресло. В этот момент пространство перед крейсером пошло рябью и перед огромным кораблем материализовался "Резолют" выкрашенный в черно-белую палитру синдиката Сестер. Вот это называется - избежали засады, подумал Тул.
        - Фрегат вышел на связь, капитан, - связист старался не смотреть на Тула. Появление фрегата стало неожиданностью для всех, - перевожу на обзорный экран.
        - Приветствую, мой храбрый капитан, - на экране появилось изображение Киоко.
        - Впечатляюще, - Тул похлопал в ладоши, - как я понимаю это некий подвид поля преломления, только я не знал, что их возможно установить на что-то большее, чем эсминец.
        - Все возможно, при должном количестве финансов, мой милый капитан, - проворковала Киоко.
        - К чему вся эта театральность? В сообщении оговаривалось четкое время и место. Как я понимаю, место выбрано неспроста?
        - Вы не ошибаетесь, мой капитан. Я бы хотела нанять вас на работу, которая будет пролетать через эту систему буквально через полчаса.
        - Даже так, - Тул сложил руки на груди, глядя на девушку, - что от нас требуется?
        - Взять штурмом круизный лайнер и убить находящихся на борту людей, замаскировав это все под обычный пиратский грабеж.
        - А он таковым, я так понимаю, не является, - ухмыльнулся Тул, - кому принадлежит лайнер?
        - "Арм", - девушка весело улыбнулась, видя, как меняется в лице обычно невозмутимый капитан Тул.
        - Акция против корпорации породит последствия, - пробормотал Тул.
        - Никаких последствий, мой дорогой Тул. Видишь ли, на борту этого лайнера собрался весь совет директоров компании, и по совместительству люди, держащие в своих руках - контрольный пакет акций корпорации. А так уж случилось, что второй по величине пакет акций находится, - девушка щелкнула пальцами, - у меня. И, если с членами совета директоров случится беда, то управление корпорацией перейдет ко мне.
        - Хороший план ты нарисовала, девочка, - Тул задумчиво смотрел на экран, - я так понимаю, за выполнение задания и за мое молчание мне светит солидный куш.
        - Я так и знала, что вы не откажитесь, - Киоко хлопнула в ладоши и кивнула кому то, вне зоны видимости камеры, - сейчас на ваш счет поступает первая часть суммы. Это лишь тридцать процентов итоговой. Плюс к ней я предлагаю нам заключить долговременное сотрудничество в рамках данного мероприятия.
        - Даже так, - брови капитана поползли вверх, когда на дисплее отобразился размер перечисленных средств, - ну как тут отказать. Сколько кораблей ожидается вместе с лайнером?
        - Два "Резолюта", - девушка сверилась с отчетом собственных разведчиков, - сам лайнер неплохо укреплен, и на борту до роты отборных наемников "Арм", но это я так понимаю проблемой стать не должно?
        - Нет, - коротко бросил Тул, - кидай координаты их выхода, время поджимает.
        - Вы находитесь непосредственно рядом с ним, капитан, - девушка отключила связь и фрегат начал снова таять на глазах, включая поля преломления и отходя к астероидному полю.
        - Сука, - выдохнул Тул, и тут же взревел - боевая тревога!
        "Нагана" спешно выпустила еще две эскадрильи "Фантомов", а на абордажные челноки уже загружались десантные группы. Ровно в срок, установленный Сестрой пространство неподалеку от крейсера пошло рябью и в реальный космос вывалился фрегат "Резолют" в белых цветах "Арм". Как только корабль вывалился в реальный космос, на него накинулись штурмовики. Под огнем штурмовиков фрегат едва успел поднять защитные поля, и в этот момент по нему ударила артиллерия "Наганы". Штурмовики бросились в рассыпную, когда в поля фрегата ударил концентрированный залп тяжелого крейсера. Поля моргнули и погасли, "Нагана" приняв ответный залп на защитные поля правого борта, включила реверс, двигаясь назад. Из подпространства выпрыгнул второй фрегат. Капитан второго "Резолюта" быстро сориентировался, и, прежде чем включить защитное поле, выпустил две группы "Скорпионов", которые тут же вступили в бой со штурмовиками "Наганы". Крейсер на маневровых двигателях развернулся к первому фрегату и на короткий миг нестерпимо яркий луч соединил два корабля. "Нагана" ударила "Сапсаном" и не укрытый защитным полем фрегат буквально
вывернуло взрывом на изнанку. Следом за вторым фрегатом в реальный космос вышел круизный лайнер, тут же поменявший курс и направившийся к краю системы, намереваясь уйти в бросок и спасти своих драгоценных пассажиров. Но Тул был готов к такому повороту, на пути у лайнера уже ждала эскадрилья его штурмовиков, которая тут же ринулась в бой, облепив роскошный лайнер, словно мошкара. Защитные системы лайнера старались выхватить из боя вражеские корабли, но у стрелков мало что получалось. В этот момент второй фрегат потерял защитные поля и получил две пробоины рядом с машинным отделением. Серия внутренних взрывов сотрясла корабль и второй "Резолют" беспомощно лег в дрейф в сторону астероидного поля. Игнорируя поверженный фрегат, "Нагана" взяла курс к лайнеру. Стрелкам "Арм" удалось уничтожить пять штурмовиков, но оставшиеся уже пробили защитное поле и теперь с увлечением расстреливали защитные турели. Размерами лайнер не уступал фрегату, но защитных систем на нем напичкано было не меньше, чем на боевом крейсере, и к моменту, как "Нагана" догнала его, из всей эскадрильи на ходу оставалось только две машины.
Из ангара крейсера в сторону лайнера тут же вылетели шлюпы с абордажными командами на борту. Среди космолетчиков эти корабли назывались клещами. При подлете к цели, они выпускали магнитные захваты и намертво "присасывались" к корпусу, а мощные тепловые резаки пробивали обшивку, пропуская внутрь штурмующие группы. Поредевшие эскадрильи "Наганы" довершили уничтожение перехватчиков корпорации и, догнав дрейфующий фрегат, начали вымещать на поверженном корабле злость за погибших товарищей.
        - Орлам, - Тул поднялся со своего кресла, - добить второй фрегат и начать облет вокруг лайнера. Любые спасательные капсулы должны быть расстреляны. Свидетелей быть не должно.
        - Вас понял капитан, - помощник кивнул и передал приказа капитана штурмовикам.
        - Подготовьте мой челнок, мясникам готовиться к бою, - Тул развернулся и направился к транспортным лифтам. Он никогда не отказывал себе в удовольствии лично принимать участие в абордажных операциях.
        - "Клещи" уже на подлете, капитан. Ждут вас и начинают.
        "Нагана" несколькими выстрелами тепловых батарей повредила энергетические контуры корабля, и лайнер потерял ход. Из ангара крейсера вылетел абордажный челнок, перекрашенный в черно-красные тона, со стилизованной головой древнего морского чудовища на носу. Одетый в штурмовую броню, Тул проводил последний инструктаж своих людей перед штурмом. Вместе с капитаном в челноке летела его "гвардия", десять закаленных в боях ветеранов, прозванные за свою жестокость - мясниками. Впрочем, пираты гордились этим позывным и оставили его для обозначения своего отряда. "Клещи" облепили обреченный лайнер и одновременно "присосались" к его бортам, высаживая абордажные группы. Внутри группы столкнулись с ожесточенным сопротивлением. Наемники "Арм" разбились на небольшие группы и устроили засады по всему кораблю, стараясь разделить и перебить боевиков "Наганы", не давая им соединиться с другими подразделениями. Тул дождался сигнала пилота челнока и махнул мясникам. Литера на панели люка засветилась зеленым, и люк скользнул в сторону, открывая взору искореженный корпус, пробитый тепловыми резаками. Мясники метнули вниз
свето-шумовые гранаты. Яркая вспышка на мгновение осветила темный коридор. Вслед за гранатами в коридор десантировались мясники Тула. Капитан спрыгнул на украшенный золотыми узорами пол последним. Неподалеку доносились звуки яростной перестрелки, судя по донесениям штурмовых групп, половина абордажников угодили в засады практически на выходе из челноков. Теперь группы оттесняли защитников лайнера к центральному залу, продавливая оборону. Тул махнул рукой в сторону, откуда доносились звуки боя.
        - Группа "Браво", доложите обстановку, - Тул шел следом за десантниками, поглядывая назад, опасаясь засады.
        - Ведем бой, капитан. Враг засел в коридоре Б-1 и не дает нам соединиться с вашей группой.
        - Сейчас мы их накроем, - Тул кивнул своим Мясникам.
        Группа вышла к месту боя через полминуты, оказавшись в тылу у обороняющихся наемников. Похоже, что наемники "Арм" сделали что-то вроде баррикад, установив внутри укреплений тяжелые импульсные пулеметы. Тул метнулся к противоположной стене коридора, пропуская вперед Мясников. Десантники рванули вперед, разнося в щепки импровизированные баррикады из абордажных дробовиков. Наемники не ожидали удара в тыл и эффект неожиданности позволил Мясникам Тула уничтожить засаду, не понеся потерь. Из коридора показались уцелевшие десантники из группы Браво. Когда группы соединились, десантники двинулись в сторону главного зала, куда уже стягивались остальные боевики "Наганы". Защитники "Арм" также оттягивались к центральному залу лайнера, стараясь закрепиться там и дать бой абордажной команде пиратов.
        - Мой капитан, - знакомый до боли голос резанул по ушам Тула, - я смогла взломать системы корабля и получила доступ к системе безопасности и камерам.
        - Киоко, какого черта?! Как ты подключилась к нашему каналу? - Тул не скрывал раздражения.
        - Я люблю контролировать свои инвестиции, мой милый капитан, - проворковала девушка, - и задание должно быть выполнено так, как нужно мне.
        - Ты не ответила на вопрос, - рявкнул Тул.
        - И не отвечу, - девушка усмехнулась, - капитан, впереди вас ждет засада. Перед соединением с вашей основной группой вам стоит подняться на уровень выше. Вы сможете попасть в главный зал незамеченным и ударить по наемникам изнутри.
        - Допустим, - Тул терял терпение, - где вход?
        - Направо, капитан. Там служебный люк, сейчас я его для вас открою.
        Через люк, любезно открытый вездесущей Киоко, боевики Тула смогли попасть на верхний уровень. Согнувшись в три погибели, десантники достигли сектора С-8, который находился непосредственно над главным залом, где уже вовсю шла перестрелка. Наемникам удалось подавить пиратов огнем, и теперь защитники старались перекрыть проходы, закрыв защитные переборки. Но система уже была под контролем Киоко и у защитников ничего не получалось. Мясники начали устанавливать взрывчатку направленного действия на полу подуровня. Взрывы обрушили потолок прямо на укрепления и на обороняющихся наемников. Следом в провал полетели тепловые гранаты. Яркие вспышки взрывов разворотили остатки укреплений, а ударная волна снесла с ног наемников, позволяя боевикам начать штурм из многочисленных коридоров. Мясники Тула, зацепившись страховочными тросами за переборки подуровня, десантировались вниз, расстреливая наемников из тяжелых дробовиков.
        - Мой капитан, наши цели находятся в укрепленном блоке А2, сейчас к нему стягиваются уцелевшие отряды наемников. Сдаваться они не собираются, - проворковала Киоко, вновь подключившись к каналу связи.
        - Не страшно, мы бы все равно перебили всех, - проговорил Тул, услышав в ответ одобрительные возгласы десантников.
        - В укрепленном убежище находятся восемь человек совета директоров, а так же генеральный директор со своим сыном. Я сейчас наблюдаю за ними через внутреннюю камеру. Они явно взволнованы, и не зря, - девушка хихикнула.
        - Как нам туда попасть?
        - Твои люди уже закрепились в коридоре, ведущим на этот уровень, но дальше пройти они не могут. Единственное что я могу предложить - продавить оборону в лоб. Обходных путей туда нет.
        - Решаемо, - Тул подозвал к себе одного из Мясников, - Камиль, у тебя остались гранаты?
        - Само собой, капитан, - Осклабился под армированной лицевой пластиной один из Мясников, - есть идеи?
        - Что-то вроде того, - Тул сменил магазин у своего пистолета, - скажи Зетте, чтобы держали проход. Киоко, девочка моя, ты наверняка все еще нас слушаешь. Защищенный "бункер", где укрылись виновники торжества - имеет шлюзование?
        - Сейчас проверю, - девушка на мгновение замолчала, - так и есть. А что это меняет?
        - Многое. Отрядам - опасность разгерметизации! - рявкнул Тул, - "Нагана", наводи одну из тепловых пушек на сектор А-1. Кайоки - заблокируй автоматическую систему запора для сектора с наемниками и перекрой шлюз к нашим "друзьям".
        Над дверьми загорелись алые литеры ошибки системы, пираты активировали системы замкнутого дыхания, установленные у них в бронекомбинезонах. Тул, вместе с Мясниками устроились вдоль стены и включали магнитные ботинки. Через несколько мгновений на коммуникатор Тула пришло подтверждение от канониров "Наганы". Оружие было наведено и наведение перепроверено трижды. Капитан нажал на символ посыла дынных на экране прибора и "Нагана", получив добро на открытие огня, выстрелила по лайнеру из одного из "Торов". Кусок корпуса, прилегающий к засаде наемников, испарился, а людей застигнутых врасплох выбрасывало в космос. Боевики "Наганы", борясь с напором выходящего воздуха, медленно продвигались в сторону развороченного уровня руководства. Наемники не ожидали подобной подлости и на пути пиратов живых врагов не попадалось. В самом секторе, где укрывались наемники, все было разворочено взрывом и оплавлено тепловой волной. В вакууме медленно плавали тела наемников, которым "посчастливилось" не улететь в космос во время взрыва. Впрочем, их участь была предрешена. Часть тел все еже дергалась, но и они были
обречены. Тул отключил магнитные ботинки и медленно поплыл к шлюзу руководства, четверо Мясников последовали за ним. Зайдя в шлюз, капитан Тул вновь включил магниты на ботинках и приземлился на обугленный пол. Зайдя в шлюз, он подошел к интеркому на стене и вежливо нажал на литеру связи с "бункером".
        - Вас приветствует спасательная команда, - Тул ухмыльнулся, - спасать мы будем только того, кто откроет нам дверь. Остальные в спасении нуждаться не будут.
        - Ты ничего этим не добьешься, пират! - на небольшом экране интеркома появилось изображение взволнованного старика, который судя по изображениям, предоставленным Киоко, являлся генеральным директором корпорации, Роджером Валли.
        - Напротив, старик, - Тул покачал головой, - неужели ты не хочешь пожить на пару лет подольше, а? Мы войдем и поговорим, вот и все.
        - Вы же понимаете, кто мы?! И чем вам это грозит, - старика перебил молодой парень, который явно был его родственником, видимо тем самым сыном, Майклом Валли, о котором говорила Киоко.
        - А ты, похоже, не понимаешь, кто мы, - Тул засмеялся и подозвал к себе одного из Мясников, - устанавливай гранаты на шлюз. Малыш, ты умеешь дышать в вакууме? Сейчас ты сможешь это выяснить!
        - Стой! - старик оттолкнул своего сына в сторону, - не делай этого, пират! Мы впустим вас, если вы дадите слово, что не убьете ни одного из нас.
        - Ты смотри, как они заговорили, - усмехнулся один из Мясников.
        - Перекрывай шлюз, старик и накачивай кислород, - Тул отключил связь и кивнул своим людям.
        Дверь шлюза поползла вниз и намертво перекрыла путь к отступлению. В шлюз начал накачиваться кислород, но Тул не спешил отключать систему дыхания. Его люди рассредоточились по краям шлюзовой двери, ведущей в бункер. С шипением двери разошлись в стороны, и боевики проникли внутрь защищенного "бункера" руководства, заняв позиции по бокам, у стен. Тул медленно прошел на середину комнаты и оглядел испуганное руководство "Арм". И эти люди - одни из самых могущественных людей в галактике, смешно. Капитан осмотрел комнату и, приметив на стене камеру системы наблюдения, отсалютовал наблюдающей за ними Киоко.
        - Уважаемые директора, - Тул махнул рукой своим людям, и те взяли людей на мушку, - боюсь о сохранении ваших жизней, я преувеличил.
        Вскинув пистолет, Тул выстрелил генеральному директору в голову. Люди закричали и бросились в рассыпную, но бежать было не куда. Пираты опрокидывали людей наземь и добивали их выстрелами в упор. Капитан с разбега впечатал армированный наколенник под дых молодому выскочке директора, опрокинув того на спину. Случайный выстрел одного из Мясников разнес на кусочки камеру слежения. Парень дернулся было, но ботинок капитана больно ударил того под ребра и молокосос вяло застонал. Капитан наставил на него пистолет.
        - Сестры передают привет, - проговорил Тул и нажал на спусковой крючок.
        ***
        Несколько дней в заточении тянулись медленно. Киоко больше не заходила, и максимум общения, он получал от немногословного охранника, приносящего ему еду. Сам факт того, что его кормили, позволял надеяться на то, что он все еще нужен девчонке живым. Хотя его больше не допрашивали, он не сомневался, что затишье временное. Несмотря на неожиданную реакцию Киоко, в общих чертах все шло так, как он и ожидал. Когда с советом директоров было покончено, девушка потребовала личной встречи на «Нагане», чтобы обсудить дела. Ему нравилось вспоминать, чем закончилась та встреча. Киоко была на редкость мила, и непринужденно обсуждала недавнюю расправу над сотнями людей. Тул прикрыл глаза, вспоминая ее ласковый голосок.
        - Вы отлично справились, мой милый капитан, - проворковала Киоко, встретив Тула в его каюте.
        - По другому мои люди не умеют, - проговорил Тул, закрывая за собой дверь каюты.
        - Не хочешь услышать, что нас ждет дальше? - девушка присела на край стола, с интересом глядя на капитана, - ты не будешь разочарован, партнер.
        - Мы все-таки перешли на ты, - усмехнулся Тул, оглядывая девушку с ног до головы, отмечая, что облегающий костюм из черного матового материала ей очень к лицу.
        - Ну, мы же теперь будем работать, - девушка провела языком по своим пухленьким губкам, - бок о бок. После смерти всего руководства, ко мне перейдет вся полнота власти в "Арм". И мне понадобится помощь, в организации некой операции, которая позволит нам с тобой войти в правящие круги Федерации.
        - Высоко метишь, - Тул цокнул языком, - а что об этом думает твоя сестра?
        - Мы мыслим одинаково, не волнуйся, - раздражительный тон ее голоса не ускользнул от капитана.
        - Ну, чтоже, выкладывай, Киоко, - Тул устроился в удобном кресле и задумчиво посмотрел на девушку.
        - Дела подождут, - девушка подошла к капитану забралась к нему на колени, обвивая его шею руками, - сначала я бы хотела показать, так сказать, серьезность своих намерений.
        Ее губы прижались к его губам, и у капитана перехватило дыхание. Пряный аромат ее духов пьянил, а ее тонкие пальчики уже нащупали на его воротнике замок и теперь расстегивали его комбинезон. Он страстно зарычал, прижимая ее к себе. Киоко оторвалась от его губ и, улыбнувшись, нажала не небольшой сенсор на поясе, и ее комбинезон сполз на пол, обнажая ее безупречное тело. Она поманила капитана к себе, присаживаясь на столешницу.
        От приятных воспоминаний капитана оторвал звук открытия автоматических дверных засовов. Тул открыл глаза и принял сидячее положение. Двери поползли в стороны и в камеру вошли два наемника "Арм" в белых бронекомбинезонах с короткоствольными автоматами "Мерк". В коридоре его уже ждали два бойца в черной броне личных телохранителей Киоко. Немногословные наемники вытолкали его из камеры и повели дальше по коридору. Когда его вывели из тюремного блока, у Тула появилась возможность осмотреться. Его вели к высокому зданию, неподалеку от одного из бараков наемников. На здании сияла голограмма "Арм" и, по всей видимости, помещения были заняты офисными сотрудниками. Судя по количеству грузовых роботов, снующих туда-сюда, это место являлось чем-то вроде сортировочного центра корпорации. Одного из многих. Под конвоем, Тула завели внутрь здания, где ему открылась картина непрекращающейся деятельности. Если в каждой ячейке корпорации работа кипела так, как на этом участке, то о банкротстве Киоко беспокоиться не стоит. Тул на мгновение остановился, чтобы перевести дыхание, и тут же получил болезненный тычок
прикладом в поясницу.
        - Шагай дальше, - процедил наемник.
        - Сама любезность, - усмехнулся Тул, тут же получив повторный тычок.
        Тула провели мимо рядов офисных клерков, которые, казалось, не замечали избитого человека, продолжая заниматься своим делом. Лишь несколько человек опасливо поднимали головы и украдкой смотрели, как пирата под конвоем провели к лифту. Двери закрылись, и кабина двинулась вверх, на отдельный этаж, отведенный руководству. Телохранители Киоко не проронили ни слова за весь путь, словно и говорить не умели. Когда двери лифта открылись, Тул невольно присвистнул, отчего вновь получил тычок прикладом. На этаже руководства все было украшено золотом и деревом с резными узорами. На потолке были голографические изображения эмблем Федерации и корпорации "Арм", переливающиеся всеми цветами радуги в лучах прожекторов. У кабинета Киоко вдоль стен стояло десять телохранителей в черной броне. Интересно, они хоть по нужде отходят, или эта вся театральность здесь только для меня, подумал Тул. Дверь кабинета скользнула в сторону, и в нос капитана ударил знакомый аромат духов. Посередине кабинета, перед большим обзорным окном, располагался массивный письменный стол. Киоко сидела, положив на стол свои стройные ножки, и
насмешливо смотрела на вошедшего Тула. Дверь закрылась за процессией, и телохранители Киоко заняли свои места за ее спиной, а наемники "Арм" остались по бокам подле капитана.
        - Бенедикт, ты плохо выглядишь, - девушка смерила Тула сочувственным взглядом.
        - Твоими молитвами, детка, - прохрипел капитан.
        - Мой милый Бенедикт, прежде чем я отдам приказ на твое уничтожение, - девушка сделала театральную паузу, - я все-таки хочу еще раз спросить: что, черт тебя дери, произошло у Альфы. Как случилось, что проработанный план был спущен в унитаз, а большая эскадра кораблей федерации и "Арм" была уничтожена отрепьем, вроде тебя.
        - Вроде меня? Ты ничего не попутала, сучка? - Тул сплюнул на идеально чистый пол, исполнив мимолетное желание, возникшее, как только он попал на этот этаж, - ради твоих планов и тебя я бросил всё и всех.
        - Не очень-то ты и колебался, - девушка хихикнула, - у тебя есть последнее желание?
        - Можешь расковать меня? Не хотелось бы подыхать, как заключенный, - пробормотал Тул.
        - Конечно, мой сладкий, все что захочешь, - она щелкнула пальцами и один из наемников в белой броне подошел к Тулу и расстегнул наручники.
        В этот момент в руку капитана упала холодная рукоять небольшого импульсного пистолета. Тул криво усмехнулся и посмотрел на девушку взглядом, не предвещающим ничего хорошего. Киоко без слов поняла, что что-то пошло не так, но она не успела подать знак своим телохранителям. Наемник справа резко вскинул автомат и без слов дал две короткие очереди, отбрасывая телохранителя к стене с пробитым шлемом. Второй охранник успел поднять оружие, но Тул был быстрее, из-за спины, словно по волшебству в руках капитана возник импульсный пистолет, и два выстрела пришлись в сочленение бронекостюма, между нагрудником и шлемом. Телохранитель захрипел и сполз на пол. Девушка дернулась было под стол, но была сбита назад подоспевшим вторым наемником, который безжалостно ударил ее прикладом по лицу. Тул осклабился и резко развернулся, готовясь вести огонь по двери, но, когда двери разъехались в стороны, в кабинет вошли не телохранители Киоко а группа наемников в белой броне "Арм". За их спинами ошеломленная девушка увидела тела своих телохранителей, убитых в быстрой перестрелке бесшумным оружием.
        - Вот мы и поменялись ролями, девочка, - Тул медленно подошел, глядя на поверженную девушку сверху вниз.
        - Это мои люди! Какого, - один из наемников не дал ей договорить и ударил ее мыском сапога под ребра, заставить застонать от боли.
        - Видишь ли, на самом деле, это наши люди, - наемник нажал на сенсоры на шлеме, и лицевой щиток ушел на макушку.
        - Майкл Валли, - пробормотала девушка, проговаривая в голове внезапную догадку, - Тул, ублюдок, у нас был договор.
        - Да что ты говоришь, - капитан уже от души наслаждался ситуацией, - вот только мальчику ты забыла сказать, что наняла меня, чтобы убить его отца и его самого. Представляешь, как он разозлился, когда я его не убил, а, взамен, рассказал о твоем плане и предложил работать вместе, чтобы у него была возможность поквитаться.
        - И мы решили с тобой поиграть, - Майкл улыбнулся, с отвращением глядя на Кайоки.
        - Вы не получите "Арм", пока я жива, - девушка плюнула в лицо Тула.
        - Не проблема, - проговорил пират и направил на девушку пистолет.
        - Ты не посмеешь, - пробормотала Киоко.
        - Уже посмел, - спокойно сказал Тул и выстрелил ей в лицо.
        
        ГЛАВА 12
        Пустота за бортом сменилась яркой светом, когда «Икар» завершил бросок в систему Брауна. Канонерка сделала широкий разворот и взяла курс на одну из трех планет, вращающихся вокруг местной звезды. В период раскола, эта система была одной из десятков систем, пожелавших быть в составе Альянса. Местные жители были известными на внешнем крае фермерами, обуздавшими жестокие климатические условия планеты Мираж. Планета была похожа на сверкающий изумруд, переливающийся в свете звезд. Вся поверхность Миража была покрыта зеленью непроходимых джунглей. Обширные, раскинувшиеся на всю планете джунгли, питались массивными подземными озерами. Планету открыли первопроходцы в период экспансии, и они же основали на ней колонию. С самого основания, колония начала бороться за свое существование с агрессивной фауной и не менее враждебной флорой планеты. Постоянные нападки хищных обитателей этого негостеприимного мира сделали невозможным быстрое развитие, но колонисты нашли выход и вместо того, чтобы расширяться на поверхности планеты, они начали развивать колонию под землей. Тогда же открылось, что под поверхностью
планеты находятся обширные запасы пресной воды, и этим тут же воспользовались колонисты. Подземные резервуары укрепляли и устанавливали над водой сельскохозяйственные платформы с искусственным освещением, имитирующим свет и тепло солнца. Вскоре колония начала процветать, и о предприимчивых колонистах стало известно остальной галактике. Мираж стал очень популярным среди космолетчиков, которые часто совершали броски в систему Брауна, чтобы пополнить запасы продовольствия на кораблях. Фермеры Миража никогда не загибали цены, и это создало для них отличную репутацию среди пиратского братства и вольных торговцев. Когда началась война Альянса с Федерацией, в системе не произошло ни одного сражения. После войны, фермеры начали расширять инфраструктуру на поверхности. Развитие свободной торговли и контрабанды, последовавшие за разгромом Альянса, позволили фермерам отвоевать у фауны площадь для постройки большого космопорта, способного принять несколько крупнотоннажных звездолетов с отдельными доками для транспортных челноков и малотоннажных кораблей. Изумрудная планета поражала воображение, и Андрей,
откинувшись в кресле, с улыбкой наблюдал за тем, как прекрасный «драгоценный камень» приближается в обзорных экранах «Икара». Сергей отправил на диспетчера электронные коды распознавания корабля, сделанные Мирой, с помощью инженеров и хакеров с «Летучего голландца».
        - Корабль распознан, "Локуст". Вам разрешена посадка в док А-1, - раздался из динамиков приятный женский голос диспетчера.
        - Заходим на посадку, контроль, - Сергей выключил канал связи и повернулся к капитану, - Андрюха, так чего мы здесь забыли?
        - Мы должны забрать груз какой-то аппаратуры для "Голландца", - Андрей сверился с мемокартой, которую ему дал майор Мак’Дуггл, - ну и нам необходимо пополнить запасы.
        - Разве флот не может поделиться? - Сергей недоуменно пожал плечами.
        - Сражение у Альфы спутало карты адмирала. Флот понес потери и теперь зализывает раны, и все корабли, не связанные с флотом напрямую, Скобелев направил в разные системы пополнить запасы провизии.
        - Все равно, это странно! - резюмировал Сергей.
        - Да, мне это нравится не больше, чем тебе! - вспылил Андрей, - мне тоже не по душе оставлять флот, но адмиралу виднее. Я думаю, ты сам понимаешь, что крупная эскадра кораблей, не принадлежащих федеральному флоту, вызовет, как минимум, недоверие.
        - Тоже верно, - Сергей сдался и вновь уткнулся в приборы.
        Андрей поднялся с кресла и вышел из рубки. По пути в кубрик, ему попался на глаза кирас, мирно посапывающий, прислонившись к переборке, вибрирующей от работы двигателя. Часы затишья, пока кирас спал, были одними из любимых для Андрея и команды. Разве что девушки любили возиться и играть с Тиво, доставляя кучу неудобств Сергею, которому приходилось частенько убирать отходы жизнедеятельности животного, которые он оставлял, словно небольшие, но очень вонючие подарки. Андрей наклонился и потрепал зверя за ухом, на что кирас благодарно заворчал во сне.
        - А я знала, что он тебе понравился, - в коридоре стояла Мира, обвинительно направив на капитана палец.
        - Это была минутная слабость, - отшутился Андрей, и подошел к девушке, - как ты? Скобелев загрузил тебя работой. Справишься?
        - Это для меня детские игры, капитан, - девушка покраснела, мимолетом взглянув капитану в глаза.
        - Ну, рад это слышать! - Андрей улыбнулся и осмотрел кубрик, - а где все?
        - В грузовом отсеке, - Мира подошла к кирасу и селя рядом с ним, поглаживая животное, - Тонг настроил голографический проигрыватель и теперь они смотрят "Сагу о Левиафане".
        - Даже так, - хихикнул Андрей, - а ты чего не с ними?
        - Я не очень люблю этот фильм, - девушка грустно улыбнулась, - концовка уж больно печальная.
        - Не любишь грустные фильмы? - капитан достал из холодильника небольшую бутыль с чистой питьевой водой и отпил немного, глядя на девушку.
        - Не люблю грустные концовки, - девушка поцеловала кираса в макушку, - хочется, чтобы хотя бы выдуманные истории заканчивались хорошо.
        - Может ты и права, - Андрей задумчиво постучал по столешнице, - как, по-твоему, на Мираже возникнут проблемы?
        - Не больше, чем обычно, - девушка засмеялась, - но я уверена, что не с Федерацией. У федов нет гарнизона на этой планете и в системе тоже. Фермеров с Миража никто не трогает, с братством у них был договор. Разве что с Алыми клыками они не договорились, но они уже давно не трогают Мираж. С тех пор, как капитан Мэй разгромил их эскадру в местном астероидном поле.
        - А, я слышал об этом, - Андрей щелкнул пальцами, - Сан Мэй все уши прожужжал о своем триумфе, и не одному мне.
        - А почему Алые клыки проигнорировали создание Братства? - девушка легла на пол и положила голову на шею кирасу.
        - У нас разные методы. Братство организовали ветераны Альянса и контрабандисты, которые примкнули к нам, ища защиты от корпораций и Синдиката Сестер. Мы организовали совет капитанов кораблей, по примеру совета адмиралов в Альянсе, и система заработала. Но пираты, называющие себя Алыми клыками, не чурались рейдами на мирные планеты, а при грабежах часто убивали много мирных жителей, которые не оказывали им сопротивления. Им бы понравился Тул, - Андрей замолчал.
        - Насколько я знаю, конфликт интересов привел к противостоянию, - девушка с интересом смотрела на капитана.
        - Это скорее было похоже на настоящую войну. Федерация закрывала на это глаза, ведь федам было выгодно, чтобы обе преступные группировки истребляли друг друга. Но война закончилась, едва начавшись. Потеряв две эскадры, Алые клыки решили с нами не связываться и разорвали с нами все контакты. Они перестали нападать на наши корабли намеренно, но если интересы наши пересекались, то они вступали в бой, не задумываясь. Впрочем, это было взаимно, и на том и порешили.
        - По информационным каналам этого не распространяли, - Мира прикрыла глаза, слушая мерное дыхание Тиво.
        - Феды не любят распространяться о вещах, которые им не подвластны.
        - Капитан, мы заходим на посадку, - раздался в интеркоме голос Сергея.
        - Отлично, - Андрей погладил кираса за ухом и, улыбнувшись на прощание Мире, направился в рубку.
        Навигационные спутники вели корабль по автоматически запрограммированному маршруту на посадку. Сергей же сидел в кресле пилота и скучающим взглядом следил за показаниями приборов. Корабль выскочил из-за облаков, и перед кораблем, насколько хватало глаз, распростерлись изумрудные джунгли. На Мираже не было океанов, вода находилась под землей в бескрайних подземных природных резервуарах, куда спускались корни многовековых деревьев, подпитывая уникальную экосистему. Именно за счет подземных водных морей и океанов, колонисты смогли организовать фермы под землей, в условиях приближенных к экстремальным. Благодаря человеческой смекалке, вскоре колонисты экранировали свой небольшой островок жизнедеятельности и по мере сил старались не вмешиваться в экосистему планеты, боясь своим присутствием нарушить хрупкий баланс, сформировавшийся многовековой эволюцией. Мираж населяли множество различных существ, но, согласно исследованиям, разумом они не обладали, подчиняясь только животным инстинктам. Впрочем, на планету частенько наведывались исследовательские экспедиции из университетов Федерации, с целью
обнаружить то, что еще не было обнаружено. Колонисты всегда встречали их с распростертыми объятиями и неизменно помогали им в изысканиях, но найти ничего так и не удавалось все это время. Рев двигателей "Икара" вспугнул несколько стаек местных крылатых созданий, и они закружились в завораживающем танце. Андрей сел в капитанское кресло и вывел на экран изображение с внешних камер, делая несколько снимков летающих существ, больше всего напоминавших игрушечных, разноцветных крылатых змеек. С востока в легком мареве предрассветного солнца можно было разглядеть горную гряду, которая опоясывала всю планету. В который раз, Андрей удивлялся, насколько красива эта планета.
        Вскоре, впереди стало возможно разглядеть сияние биокупола, покрывавшего всю территорию наземных сооружений колонии. Из зелени деревьев перед канонеркой поднялись антигравитационные платформы с установленными на них световыми сигналами - сигнальные буи. Буйки образовали идеально ровный коридор и программа навигации пискнула короткой трелью, предлагая пилоту перейти на ручное управление. Сергей привычно взял в руки рычаги управления и направил корабль вдоль коридора в сторону купола. Когда "Икар" уже подлетал к куполу, крупная секция конструкции поползла в сторону, а слегка заметная дымка защитного поля вокруг купола мигнула и погасла на мгновение, пропуская корабль внутрь. Подготовленный для корабля док уже раздвигал створки люков, открывая свое нутро. Сергей умело вывел корабль к доку и осторожно посадил его в специальную посадочную "люльку". Вокруг корабля тут же засуетились роботы-инженеры, небольшие автоматизированные платформы, подключавшие к кораблю кабеля и шланги подпитывающих систем. Экран бортового компьютера мигнул ровным зеленым светом, отмечая успешную посадку корабля на Мираже и
занося ее в бортовой журнал.
        ***
        На Мираже их приняли с распростертыми объятиями. Оказалось, что корабли флота Скобелева были здесь частыми и желанными гостями, пополняя свои продовольственные запасы, взамен оставляя детали для механизмов и технологические новинки с черного рынка. Для экипажа «Икара» выделили два номера в небольшой гостинице при космопорте. Как только стюарт сообщил о горячем водоснабжении с чистейшей водой, Мира с Арией тут же упорхнули к себе, проводив мужчин на прощание ехидными улыбками. На предложение Самира с Тонгом присоединиться был дан решительный отказ в виде закрывшейся на замок двери. Мужчины переглянулись и понимающе усмехнулись, направившись к себе. Номер был просторный, а из окна открывался живописный вид на джунгли, что являлось наложенным изображением, ведь гостиничный комплекс располагался ниже уровня земли. Сергей остался на корабле и контролировал его диагностику автоматическими системами космопорта, попутно разбираясь с официальными накладными для запчастей, которые «Икар» доставил по поручению Мак’Дуггла. Андрей устало лег на одну из кроватей и закрыл лицо ладонями. Через портового служащего
ему передали, что глава колонии желает с ним встретиться и обсудить вопрос «не терпящий отлагательств». Спустя некоторое время, из ванны выскочил, завернутый в розовый халат, Самир.
        - Андрюха, это просто нечто! Душевая круче, чем в лучшей гостинице на "Тортуге", - протараторил раскрасневшийся наемник.
        - Чур, моя очередь, - в ванную тут же проскользнул Алексей, на ходу сбрасывая одежду, и оттолкнув в сторону, подскочившего к двери в ванную, Тонга.
        - Вы еще подеритесь, - Андрей улыбнулся и взял со стола новостной планшет, развернув колонку местных новостей.
        Среди регулярных отчетов об успешных запусках новых производственных мощностей на зерноперерабатывающем заводе и открытии новых площадок подземных резервуаров под фермы, была заметка о прилете федеральной экспедиции из университета ксеноархеологии Земли. Профессор Гауль с кафедры археологии и доктор Виргиль с кафедры ксенолингвистики прибыли за неделю до прилета "Икара" для раскопок в четвертом секторе вместе со своими студентами. Странно, подумал Андрей. Насколько ему было известно, на исследования ксеноархеологии средств почти не выделялось, ведь за почти полутора вековую историю исследования космоса - разумных форм инопланетной жизни человек не встречал. Впрочем, ученым мужам виднее, чем заниматься. Андрей пролистал новости вниз, и, не найди ничего интересного, отложил планшет. В этот момент в дверь постучали.
        - Кто там? - Андрей подошел к экрану, на который выводилось изображение с внешней видеокамеры. Снаружи его ждал невысокий, коренастый человек, одетый в строгий деловой костюм.
        - Вас должны были предупредить о моем приходе. Я хранитель Васкез, - человек посмотрел в глазок камеры и вымученно улыбнулся.
        - Проходите, - Андрей провел ладонью по панели замка, и дверь скользнула в сторону, пропуская хранителя в номер.
        - Очень рад вас видеть на Мираже, капитан, - Васкез оглядел номер и его взгляд остановился на Самире, который постарался принять как можно более серьезное выражение. Если учесть что из одежды на старом наемнике был только розовый халат, получалось это не очень хорошо.
        - Нам тоже приятно, что мы смогли доставить к вам необходимые вам запчасти, - Андрей достал из минибара бутылку с местной минеральной водой и, открыв ее, с удовольствием сделал несколько больших глотков, - но я так понимаю, вы пришли не выразить нам благодарность.
        - Боюсь, что так. Видите ли, у нас возникла неприятная ситуация, и нам необходима помощь.
        - Даже так, - Андрей сел в кресло, положив ногу на ногу, и кивнул хранителю на диван, - выкладывайте.
        - На прошлой неделе к нам в колонию прибыла федеральная экспедиция. Они заинтересовались отчетом, который мы полгода назад отправили на Землю. В джунглях четвертого сектора мы обнаружили то, что на первый взгляд могло оказаться постройками.
        - Погодите, - Андрей жестом остановил хранителя и бросил бутылку с водой Самиру, который поймал ее в воздухе, - вы хотите сказать, что нашли следы разумной жизни.
        - Мы не ученые, чтобы делать такие выводы. Мы фермеры, - Хранитель поморщился, - поэтому мы и отправили отчет о находке на Землю.
        - Допустим, - Андрей посмотрел на Тонга. Тот задумчиво вертел в руках свой нож, слушая хранителя, - что вы хотите от нас?
        - Видите ли, после того, как экспедиция достигла развалин, связь с ними прервалась, - хранитель вздохнул, - мы послали за ними поисковую группу, но после доклада о том, что обнаружены вездеходы землян, связь с поисковиками также пропала. Ни один из наших не вернулся назад. В этом секторе очень опасные хищники, но наши люди обучены с ними управляться, и я ума не приложу, что с ними могло случиться. Гарнизона у нас нет, за порядком следит местная милиция из числа жителей колонии, нам некого посылать на поиски, ведь мы даже не знаем, что произошло с предыдущей группой.
        - Я вас понял. Вы хотите, чтобы за вашими людьми и экспедицией пошли я и мои люди, - Андрей поднялся с кресла и подошел к окну-экрану.
        - Именно так.
        - Что думаешь, Самир? - Андрей повернулся к наемнику.
        - Нам будет нужен транспорт, - Самир поплотнее запахнул халат, - и проводник.
        - Согласен, - поддержал товарища Тонг.
        - Хорошо. Хранитель Васкез, мы поможем вам, - Андрей тактично склонил голову, - но нам понадобиться транспорт и проводник, знающий ту местность. Надеюсь, это не составит труда?
        - Не составит! Я все подготовлю в течении двух часов. За вами придет мой помощник и проводит вас в один из наших ангаров на поверхности, - хранитель засеменил к выходу.
        Когда дверь за Васкезом закрылась, Самир поднялся с кресла и, захватив со стула свои вещи, пошел в одну из спален переодеваться.
        - Леха, Тонг - свяжитесь с Сергеем, подготовьте снаряжение и оружие. Имейте ввиду, что в тяжелых штурмовых комплектах по джунглям не побегаешь. Пускай откроют один из контейнеров, что нам передали с "Голландца". Там лежат "Хамелеоны" легкие бронекостюмы с системой активной маскировки. Оружие на ваш выбор, но захватите гасители звука, лишними не будут.
        - Эм, я так понимаю, отдохнуть мне не дадут? - стоящий в дверях душевой мокрый и взъерошенный Алексей грустно вздохнул.
        ***
        Несмотря на то, что Ария и Мира хотели присоединиться к спасательной операции, мужским голосованием их оставили в отеле, наблюдать за обстановкой и держать связь с группой. Ровно через два часа, отряд, снаряженный и готовый к бою, уже ждал перед массивной дверью ангара, к которой их привел помощник хранителя, представившийся как Боб. Бобу было от силы лет восемнадцать, и он не прекращал говорить ни на секунду. К концу прогулки от дока к ангару, Самир уже еле сдерживался, чтобы грубо мальца не заткнуть. Но постоянно улыбающийся Тонг, с удовольствием поддерживающий с Бобом беседу, не давал наемнику и слова вставить. Над ангаром пролетел небольшой гравилет, машина начала заходить на посадку, слегка покачиваясь при маневре. Когда гравилет приземлился из него выбрался, уже знакомый команде, хранитель Васкез и незнакомый мужчина средних лет, одетый в полевой армейский комбинезон с коротким карабином «Рио» на поясе.
        - Друзья, позвольте представить вам вашего проводника, - Васкез отошел в сторону, указывая на своего сопровождающего, - Джейсон Спирит. Он один из лучших наших охотников.
        - Зовите меня просто Дух, - Джейсон протянул Андрею ладонь.
        - Договорились, Дух. Приятно познакомиться, меня зовут Андрей, - Андрей пожал протянутую руку и представил Джейсону свою команду, - это Самир, Тонг и Алексей.
        - Взаимно приятно, - Джейсон улыбнулся.
        - Я так понимаю, в ангаре нас ждет транспорт? - вклинился в разговор Самир.
        - Правильно понимаете, - хранитель провел пальцами по своему коммуникатору и двери ангара поползли в сторону. Внутри просторного помещения находилось с десяток странного вида агрегатов больше всего напоминавших железные коробки на гусеницах.
        - Я боюсь даже представить, что это такое, - пробормотал ошеломленный Тонг.
        - Это наши вездеходы. Не смотрите на внешний вид. В скрытых отсеках этих машин спрятано роботизированное оборудование для расчистки дороги через джунгли и для обороны против особо буйных местных зверей, - Джейсон подошел к одной из машин и ласково погладил ее борт.
        Это наш вездеход? - Андрей вопросительно посмотрел на охотника, и когда тот утвердительно кивнул и открыл входной люк, скомандовал, - грузимся. Не будем терять времени.
        Отряд загрузил в машину припасы, охотничье снаряжение и сумки с местными комплектами выживания с интегрированными маячками слежения. Хранитель еще раз тепло поблагодарил экипаж "Икара" за помощь и ушел к гравилету. Джейсон запустил диагностику двигателей вездехода и начал отвечать на вопросы Самира о местных хищниках. Андрей положил на колени "Акацию" с установленным на ней прибором подавления звука посмотрел на нарукавный планшет, на котором высветилась карта четвертого сектора. Вокруг зоны поиска образовался идеально ровный круг около километра в диаметре, куда не проникал сигнал спутникового сканера. Очень странно. Андрей не встречал никаких упоминаний о подобных аномальных образованиях. И Мира, совершив поиск по сети, также не встретила ничего подобного. Спустя несколько минут, Андрей перебрался в кабину вездехода и занял место рядом с Джейсоном, который вывел машину из ангара и завел ее в туннель, выходящий на поверхность за куполом колонии. Машина неспешно доползла до дверей шлюза, разделяющего пространство колонии с внешним миром Миража. Двери с шипением открылись, и вездеход вполз внутрь
шлюза. Процесс открытия тяжелых замков длился несколько минут, затем сворки внешней затворки поползли наверх. В глаза ударил яркий солнечный свет, так контрастирующий с холодным освещением внутренней части колонии. Взглядам экипажа машины открылись изумрудно зеленые джунгли, покрывающие все вокруг, насколько хватало глаз. Только узкая дорога, серой змейкой уходила вглубь природных просторов. Вездеход, медленно набирая скорость, двинулся по тропе. Джейсон вывел на дисплей общую карту разведанных территорий вокруг колоний. Машине предстояло преодолеть почти двести пятьдесят километров до соприкосновения с "мертвой" для спутников зоной.
        - Ехать достаточно долго. Предлагаю, не занятым управлением людям - вздремнуть, - Джейсон проверил еще раз приборы и посмотрел на Андрея.
        Вездеход при езде сильно трясся, и пожелание вздремнуть прозвучало почти как издевка. Тонг прилег на лежак у одного из бортов и достал из одного из раздатчиков на "Хамелеоне" небольшой энергетический батончик и принялся с чавканьем его поглощать, разве что не забыл упаковку снять. Самир с интересом разглядывал фотографии местной живности с описанием к ней, а Алексей постарался последовать совету Духа и, прикрыв глаза, тихо посапывал на лежаке у грузового отсека. Андрей вывел на экран перечень хищных животных, встречавшихся исследователям в секторе четыре. Один вид привлек его внимание, и он увеличил фотографию, разглядывая необычное создание. Существо было похоже на небольшую бесформенную кучу, но на следующих фотографиях, демонстрирующих нападение хищника, видно, что куча оказывалась эластичным панцирем, который, судя по описанию, с трудом пробивался импульсными винтовками. Под панцирем скрывалась огромная пасть, полная острых как бритва зубов, с которых каплями стекал нервнопаралитический яд. На третьей фотографии - хищник представлялся в полном своем великолепии. Находясь в засаде - он зарывал
все свое тело в землю, оставляя только хитиновый панцирь. В полный же рост,существо было почти двух метрового роста и передвигалось на двух мощных лапах, которые в момент лежания в засаде складывались на манер телескопической антенны. Передние лапы хищника представляли собой гибкие, словно лианы, щупальца с небольшими крючками, опутывающие добычу и подтягивающие ее к огромному рту.
        - Ничего себе, - пробормотал Андрей, заворожено рассматривая картинку.
        - Гадкая тварь, - Джейсон поморщился, - ученые с Земли окрестили ее каким-то там ферридо что-то там завром. Следопыты не запомнили полное название и прозвали просто Ферридом. Так и прилепилось. В архивах есть несколько упоминаний о встрече с ферридами, во время строительства биокупола. Они достаточно умны. Твари подрали проводку у строительных роботов и затаились в засаде, вот как здесь на картинке. Когда рабочие вышли на поверхность, чтобы устранить поломку - эти ходячие капканы сожрали четверых человек за несколько секунд. Из бригады только двоим счастливчикам удалось добраться до лифта и спуститься вниз. На следующий день на поверхность уже вышел вооруженный отряд. Но на них напал только один феррид, остальные ушли после нападения. Тварь оказалась живучей, но ее удалось убить до того, как она подрала кого-либо. Яд хищника вызывает мгновенный паралич, если попадает в кровь или на открытую кожу. В комплектах, которые вам выдали, есть красный инъектор. Это антидот. Если не повезет, и мы натолкнемся на одного из них, держите инъектор поблизости.
        - Милый зверек, - задумчиво изрек Самир, поглаживая лежащий на коленях тяжелый пулемет "Сфинкс".
        - Он опасен, но достаточно предсказуем. Если он понимает, что его засаду вычислили, он лучше уйдет и избежит нападения. Гораздо опаснее сеятель. Саму тварь лично я никогда не видел, но следопыты рассказывали о щупальце опутывающим деревья. И растение стреляет острыми семенами. Если ему удается пробить защитный слой - семя начинает прорастать в живую плоть, меняя его генную структуру. И вот, у дерева уже появилась живая марионетка. Впрочем, живыми этих мутантов назвать уже можно с большой натяжкой.
        Андрей обеспокоенно переглянулся с Тонгом и Алексеем. Описание местного "деревца" выглядело уж больно знакомо, и вызывала подсознательное чувство животного страха от одного лишь воспоминания о том, что происходило на Эллене.
        - И много этих сеятелей в округе? - Алексей открыл глаза, сон, словно рукой сняло.
        - Мы видели только три таких дерева. В десятом секторе, около пятисот километров отсюда. Они не выходят за границы своей небольшой кормушки. Да и местная живность уже приспособилась к ним. Сеятели вымирают. Хищники обходят их стороной, а травоядные научились избегать опасных секторов, прячась за другими деревьями. Ну а наши следопыты сразу поняли, что это за растение такое и потерь среди колонистов не было ни разу, - Джейсон озабоченно посмотрел на товарищей, - вы как то странно выглядите. Что-то не так?
        - Просто нечто похожее мы встретили на, - Андрей краем глаза посмотрел на монитор и вдруг громко крикнул, - СТОП!
        Джейсон ударил по тормозам, и вездеход пробороздил несколько метров по инерции. Впереди, прямо на дороге стоял еще один вездеход. Одна его гусеница была вырвана с корнем и разорванные траки теперь валялись на дороге. В остальном он казался нетронутым, но люк в отделение экипажа был открыт настежь.
        - Все наши вездеходы находятся в колонии, - проговорил Джейсон, напряженно вглядываясь в мониторы, показывающие таинственный вездеход, - не вижу бортовой номер. Это либо машина исследователей, либо же поисковой группы. Надо проверить.
        - Хорошо, проверим, - Андрей надел на голову гермошлем "Хамелеона" и проверил герметичность. Литера на предплечье мигнула зеленым. Андрей подхватил "Акацию" и, дождавшись, пока Джейсон открыл люк, вышел наружу.
        Осторожно ступая и осматривая все вокруг, Андрей приблизился к брошенной машине. За ним следовал Самир и Джейсон. Тонг с Алексеем остались охранять вездеход. Проводник подошел к открытому люку и, включив на своем автомате фонарик, заглянул внутрь, осветив внутреннее пространство машины. Внезапно он дернулся и резко отшатнулся. Андрей осторожно обошел его сбоку и заглянул внутрь вездехода. На полу в луже крови было перекушенное пополам человеческое тело. Самир тихо ругнулся и пошел вокруг, осмотреть весь вездеход. Джейсон осторожно нагнулся и вытащил из тела небольшой белый предмет, оказавшийся зубом, застрявшим в бронепластине комбинезона несчастного.
        - Феррид, - проводник осторожно положил зуб в один из карманов своего комбеза.
        - Не думаю, что его убил хищник, - задумчиво проговорил Андрей, - указывая на шлем мертвеца, - шлем пробит пулей.
        - Тут также несколько попаданий по тому борту, - сказал Самир, закончивший осмотр машины, - их умело замаскировали, но факт есть факт. Машину обстреляли, а затем представили все как нападение хищника.
        - Зачем кому то нужно было убивать наших следопытов?! - Джейсон перевел дыхание и расчистил бортовой номер машины от налипшей грязи, - это машина поискового отряда.
        - Выясним, как только доберемся до развалин, - Андрей махнул Самиру, и тот поспешил обратно в вездеход.
        - Долго еще ехать?
        - Около получаса до "мертвой зоны".
        - В таком случае, поторопимся.
        ***
        За несколько десятков метров до предполагаемой «мертвой зоны» аппаратура на вездеходе начала сбоить. Экраны то и дело мигали, а показания на сканерах окружающей среды выдавали нереальные картины, словно вокруг машины были то океаны лавы, то холодные снежные поля. Датчик температуры и давления просто сходил с ума. Несмотря ни на что, Джейсон упорно вел машину вперед, вопреки тому, что впереди уже не было почти ничего видно. Стемнело.
        Как только вездеход пересек линию "мертвой зоны" он остановился. Приборы навигации просто отключились. Андрей задумчиво посмотрел на свой нарукавный планшет - он также не работал.
        - Навигация в ноль, - нахмурился Самир, безуспешно пытаясь привести в чувство свой планшет на манжете комбинезона.
        - У меня тоже, - сказали Алексей с Тонгом в один голос.
        - Как и у меня, - покачал головой Андрей.
        - Похоже на действие РЭБ, но я не слышал о таких системах. У нас же чипы защиты вшиты, да и передача данных на навигаторы идет по защищенному каналу.
        - Необычно, согласен. Есть предложения? - Андрей посмотрел на друзей.
        - У меня есть, - проговорил проводник, поднимаясь с водительского кресла, - под задними сидениями есть несколько напечатанных карт этого сектора с предполагаемым нахождением руин.
        - Карты? Бумажные?! Да ты верно шутишь?! - Самир выругался.
        - В самом начале колонизации спутников на орбите еще не было и следопыты, охотники и исследователи составляли топографические карты, фиксируя все на бумаге.
        - Это позволит в общих чертах ориентироваться на месте, - поддержал охотника Тонг, - в этом есть смысл.
        - Каменный век, - пробурчал наемник, открыв скрытый отсек за задними сидениями и достав пачку бумажных карт.
        - Согласен, но раз у нас не работает навигация, у наших недоброжелателей она не работает также, - Алексей, как следует, рассмотрел карту и уложил ее в наплечный подсумок.
        Карты были напечатаны на ламинированной бумаге и удобно складывались в небольшой прямоугольник. На самой карте был нанесен снимок местности, сделанный видимо из гравилета с достаточно большой высоты с наложенной сеткой координат и метками значимых мест на ней. С такой картой, Алексею и его команде еще работать не приходилось. Даже в годы войны, на планетах с активно работающими РЭБ подавителями - навигация, как правило, работала без сбоев, а чипы защиты, разработанные Альянсом - исправно функционировали. У местных неизвестных жителей, уничтоживших спасательную команду, по всей видимости, был какой-то военный прототип, но, ни о чем подобном команде "Икара" слышать не доводилось. Покинув вездеход, группа углубилась в джунгли, следуя за проводником. Джунгли впереди были погружены в непроглядную тьму и увидеть что-либо, без помощи прибора ночного видения было проблематично. Проводник неторопливо шел вперед, идя по краю дороги, не выходя на ее середину. Алексей и команда "Икара" включили тепловизоры, интегрированные в шлемы их комбинезонов и шли за охотником, доверяя его навыкам. Тем не менее, каждый
член отряда напряженно смотрел по сторонам, стараясь угадать с какой стороны ждать нападения.
        - Впереди просвет, - тихо проговорил Джейсон, указывая чуть левее дороги, - похоже, оттуда идет свечение.
        - Посреди джунглей, странно, - выразил сомнение Андрей.
        - Возможно это лагерь экспедиции. Так или иначе, мы это выясним.
        - Хорошо, веди, - Андрей перехватил "Акацию" поудобнее и двинулся следом за охотником.
        Свечение оказалось лампами и прожекторами, установленными по периметру, у подхода к странного вида сооружениям, явно не природного характера. Больше всего эти "здания" напоминали пчелиные соты, так как каждая секция сооружения представляла собой идеальный шестиугольник. По "улице" ходили вооруженные патрули. Отряд смог подойти незамеченными почти вплотную к одному из прожекторов. Вооружены незнакомцы были устаревшими дробовиками "Макс", но за спинами у каждого охранника болтался небольшой пистолет-пулемет "Крот", популярный в окраинных системах и среди пиратов, за возможность скрытого ношения. Судя по всему, к экспедиции эти люди явно не относились.
        - Вы знаете кто это? - Джейсон посмотрел на Андрея.
        - Я узнал их, - тихо проговорил Самир, указывая на одно из зданий-ульев. На идеально ровной, внешней стене здания, сделанной из матово-черного материала, красовалась граффити, выполненное красной краской. Картинка изображала оскаленную пасть с длинными клыками с тремя звездами внутри.
        - Алые клыки, - выдохнул Тонг, - ну это объясняет убийство вашего отряда.
        - Ученые, скорее всего, тоже мертвы, - добавил Алексей.
        - Не думаю, - Андрей указал на дальний конец улицы, где два пирата вели под руки человека в белом комбинезоне с ярко-желтыми овалами шевронов на предплечьях.
        - Судя по экипировке - это один из землян, - кивнул проводник, - я видел их, когда мы провожали их в джунгли.
        - Значит, их зачем-то держат. Непохоже на Клыков, - покачал головой Самир.
        - Раз не убили, значит, они нужны им живыми, - поправил Андрей.
        Осторожно миновав окраину леса, отряд приблизился к древнему городу. В том, что эти постройки являлись поселением, сомневаться не приходилось. По всей видимости, ученые с земли оказались правы, и эта планета была когда-то обитаема разумными существами, но, судя по внешнему виду построек, уже давно таковой не являлась. Впереди, выйдя из-за угла одного из домов, показались три фигуры. Джейсон махнул товарищам и прильнул к стене дома, уходя в тень. Андрей последовал его примеру, жестом указав товарищам на тройку патрульных. Самир прокрался по краю лесополосы и зашел патрулю за спину. Одеты пираты были в облегченные бронекостюмы с символикой принадлежности к своему клану на предплечьях. Тонг осторожно высунулся из-за дерева, поймав голову идущего впереди пирата в прицел своей бесшумной снайперской винтовки. Жестом указав на пирата, идущего следом, Андрей включил прибор подавления шума на "Акации" и перевел винтовку в режим стрельбы короткими очередями. Алексей подмигнул притихшему проводнику и улегся на землю, поудобнее перехватив свой автомат. Щелчком включив прибор подавления шума, он стал ждать
первого выстрела. "Акация" коротко щелкнула, отсчитав три патрона, которые пробили легкий бронепластик одного из пиратов. Следом щелкнул автомат Алексея и винтовка Тонга. Тела упали на землю почти одновременно.
        - Минус три, - констатировал Андрей, - тащите их сюда.
        Через минуту, трупы были свалены в небольшую яму и укрыты широкими листьями. Отряд продолжил свой путь через город. Андрей все больше и больше удивлялся архитектурным решениям неизвестного народа. Несмотря на прошедшее время, на домах сохранился орнамент, изображающий звезды и планеты, а материал, из которого были сделаны "улья" не походил ни на что, виденное Андреем раньше. Джейсон поднял руку и остановился, указывая на огромное сооружение впереди. Снаружи у него велось бурное строительство. Пираты активно возводили укрепления и устанавливали светильники по периметру. Было похоже на то, что Клыки вовсе не хотят улетать с этой планеты. Более того, крайне вероятным казалось то, что они собирались обустраивать здесь свою базу, что для колонистов было бы не очень хорошей новостью.
        - Ого, - Самир потер подбородок, - солидно они здесь обосновались.
        - Не то слово, - Андрей оглядел строительство в прицел "Акации", - они возводят защитные укрепления, обустраивают площадки для приземления малогабаритных кораблей.
        - Для подвоза подкреплений с орбиты, - пробормотал Алексей, с тревогой глядя на Тонга, - к гадалке не ходи, у них пара крупных звездолетов где-то неподалеку от планеты.
        - Вы думаете, они нацелились на нас? - Джейсон обвел взглядом товарищей.
        - Вполне может быть, - Андрей кивнул, - они сконцентрировали здесь большое количество боевиков. Маловероятно, что это сделано только для того, чтобы бороться с местной живностью.
        Из недостроенных ворот выехало несколько небольших гусеничных вездеходов. На них были установлены спаренные импульсные пулеметы и некое подобие бульдозерного отвала на носу, видимо для того, чтобы продираться сквозь джунгли не по проторенным дорогам. Вездеходы, не останавливаясь, направились к окраине леса и вскоре исчезли из виду. По всем признакам, пираты расширяли географию своих патрулей.
        - Видал, как помчались? - Тонг цокнул языком, - держу пари, что внутри периметра у них и пара броневиков найдется.
        - Согласен. С наскока это место нам не взять, даже если мы запросим подкрепление из колонии.
        - У нас нет экспертов с боевым опытом, - покачал головой Джейсон, - только охотники.
        - Тем более, - кивнул Андрей, - ладно, действуем по обстановке. Спасение ученых первоочередная задача.
        - Мне удалось рассмотреть периметр их защиты. У кромки леса на востоке стену начали возводить недавно, и они работают там в данный момент, - Джейсен развернул карту и маркером обозначил примерное расположение отряда, относительно базы Клыков.
        - И что ты предлагаешь? - Самир с сомнением посмотрел на охотника.
        - У меня есть идея! - улыбку Джейсена не предвещала пиратам ничего хорошего.
        
        ГЛАВА 13
        Пиратскую базу активно патрулировали патрули Клыков, и отряду пришлось углубиться в кромку леса, чтобы обойти активные маршруты пиратских патрулей. Джейсон вывел отряд к восточной стороны вражеской базы, где строительство периметра обороны было еще в процессе. Вокруг строительных лесов суетилось с десяток боевиков, организуя некое подобие прикрытия строителей. Охотник жестами поманил отряд за собой, уводя их дальше в лес.
        - Так, - он остановился и осторожно раздвинул листву перед собой, - я был прав.
        - О чем ты? - тихо поинтересовался Самир.
        - Это охотничьи земли Ферридов, - проводник указал на небольшую полянку впереди, - видите среди листвы небольшие холмики? Это они. Я насчитал восемь штук, это охотничья группа.
        - А эта группа не почует нас? - с сомнением поинтересовался Тонг.
        - Они давно нас учуяли, но они атакуют только тогда, когда мы подойдем ближе, - охотник прикинул расстояние до базы пиратов, - либо, если мы их спровоцируем.
        - Кажется, я понял, что он задумал, - пробормотал Алексей, - и мне это не нравится. А если твари набросятся на нас?
        - Так провоцировать их будем не мы, - Джейсон кровожадно ухмыльнулся.
        Отряд с сомнением переглянулся, но спорить с охотником никто не стал. Джейсон вкратце обрисовал свой план: заманить как можно ближе к полянке патруль пиратов и спровоцировать ферридов на атаку. Строители, вероятнее всего, оттянутся за линию укреплений, спасая свои шкуры, а прикрытие примет бой и оттянет хищников дальше к основной части боевиков, где хищников либо перебьют, либо заставят скрыться. В результате этой диверсии появится окно в пару минут, когда периметр недостроенной защиты будет открыт для проникновения. Хотя в плане было много "если", других вариантов проникновения на охраняемый боевиками Алых клыков объект, не было.
        Оставив отряд, проводник вместе с Андреем пробрались к кромке леса, ожидая появление очередного патруля. Пираты не заставили себя ждать, на дороге появился небольшой вездеход с двумя боевиками на борту. Джейсон, расположившись у кромки леса, достал из подсумка небольшой предмет, который на поверку оказался обыкновенной рогаткой. Подобрав с земли небольшой камень, охотник прицелился. Камень со свистом вылетел из рогатки и ударил в шлем одного из пиратов, ехавших на вездеходе. Громкую ругань пирата заглушила пулеметная очередь, выпущенная по кустам, вездеход развернулся и двинулся в сторону леса, вслед за патрулем к лесу двинулось трое боевиков из прикрытия. Охотник кивнул Андрею, и они начали оттягиваться к позициям отряда. Вездеход остановился у кромки леса и оба пирата с автоматами наперевес двинулись в лес. Вскоре к ним присоединились их товарищи из отряда прикрытия. Джейсон осторожно подобрал еще один камень с земли, и метнул его в сторону "полянки" ферридов. Пираты оживились, видимо решив, что незваные гости выдали себя и двинулись прямиком в ловушку. Отряд тем временем обошел боевиков по
флангу и занял позиции севернее. Идущий впереди поискового отряда пират вышел на "полянку", поводя перед собой стволом автомата. Он не услышал тихий стрекот под ногами, и это стало его последней ошибкой. Внезапно из земли в его сторону выстрелили две гибкие лианы, мгновенно опутывая его ноги и бросая на землю, в полуметре от обреченного пирата раскрылась огромная пасть, усеянная ровными рядами острыми как бритва зубов. Боевик в ужасе закричал нечеловеческим голосом, когда жуткая пасть захлопнулась, разом лишая беднягу обеих ног. В этот момент хищники бросились в атаку. Взметнув в воздух облако песка, семь охотников тут же окружили свои жертвы. Пираты, истерично крича, начали стрелять во все, что видели вокруг. Ферриды выскочили с боков, повалив на землю троих боевиков, раздирая их на части задними ногами и тут же пожирая, на глазах у уцелевших боевиков. Два оставшихся в живых пирата бросились к кромке леса, где в нерешительности толпились их товарищи, привлеченные стрельбой. Разъяренные ферриды продолжили преследование, настигая свою добычу. Одного из пиратов щупальце хлестнуло по ноге, рассекая ткань
облегченного комбеза и оставляя на ноге длинный рубец. Пират закричал, но тут же замолчал, хватая ртом воздух. Яд уже поступил в кровь, и обездвиженный пират повалился в листву, где на него тут же прыгнул очередной хищник.
        Вслед за последним пиратом, который, словно сумасшедший выскочил из леса и пробежал мимо боевиков, отчаянно вереща что-то неразборчивое, из кромки леса выскочили пять ферридов. Строители с тревогой наблюдали за разворачивающейся картиной. Твари тут же бросились на пиратов, которые открыли по ним огонь. Одну тварь пули настигли в прыжке и повалили на землю. Хищник оглушительно взревел от боли, и остальные хищники бросились в атаку с еще большей яростью. Сократив расстояние до людей, ферриды опрокидывали свои жертвы, оказавшись внутри строя пиратов, парализуя боевиков ядом и разрывая их зубами. Пираты быстро смекнули, что их сил недостаточно. Боевики бросились бежать в сторону основного укреп района, где в их сторону уже выдвинулись маневренные группа, встревоженная стрельбой и криками умирающих. Строители побежали вглубь базы, оставляя укрепления без присмотра. Джейсон коротко кивнул, и отряд переместился сначала к строительным лесам, а затем, забравшись по ним, оказался внутри укреплений пиратской базы. Занятые боем с хищными обитателями планеты, пираты не заметили небольшую группу людей. Из
охранения в живых осталось только два пирата. Остальные лежали разорванные, либо парализованные у кромки леса, а ферриды начали оттаскивать тела своих жертв в лес, не обращая внимания на крики раненных и умирающих людей. Пиратам удалось убить двоих ферридов, но оставшиеся разделались с живыми, и уже двинулись было в сторону базы, но подоспевшее подкрепление на вездеходах отпугнуло хищников обратно в лес. Пираты еще несколько минут поливали кромку леса огнем из пулеметов и импульсных винтовок, но ферриды, забрав тела своих жертв, быстро скрылись в лесу.
        За периметром обороны, устроенной пиратами оказалось множество обустроенных модульных строений и маркировкой Федерации, которые видимо принадлежали земным ученым. Пираты вывели за территорию базы большинство боевиков, укрепляя пошатнувшуюся оборону, и это позволило отряду пробраться внутрь одного из инопланетных строений, в тени которого расположился научный лагерь.
        - Нам повезло, кэп. Я обыскал несколько помещений этого строения и кажется наткнулся на что-то вроде склада, - Алексей продемонстрировал несколько черно красных накидок с капюшонами, украшенными символикой Красных клыков.
        - Это может пригодиться. Леха, покажи склад Самиру, может там найдется еще что-нибудь полезное, - Андрей взял одну из накидок и накинул ее поверх своего комбинезона, натянув на голову капюшон, - ну как я выгляжу?
        - Вылитый Клык, - усмехнулся Тонг, натягивая на себя одну из черных накидок, - думаю эта маскировка может сработать, кэп.
        - Согласен, неплохая идея, - Андрей придирчиво осмотрел свою экипировку, - но сильно на глаза попадаться не стоит.
        - А и не придется, - Самир вернулся с Алексеем и Джейсоном уже в полном облачении боевиков Красных клыков. Наемник, на всякий случай, перекинул через плечо энергетическую ленту пулемета, не иначе для полного антуража, - большинство боевиков покинуло базу и зализывают прорехи в обороне. Думаю здесь осталось по минимуму охраны и гражданский персонал. Вроде тех строителей, которые строили стену.
        - Скорее всего, ты прав, - Андрей кивнул и, повесив на плече "Акацию", пошел к выходу, - пора найти захваченных ученых.
        - И разобраться в том, что здесь происходит, - добавил тихо Алексей, следую за капитаном.
        ***
        День у Дэмиана, первого помощника капитана Браги не задался с самого начала. Сразу после того, как его отряды высадились на эту гадскую планету, начали происходить неприятности. Сначала объявились местные колонисты, но их поисковый отряд удалось быстро перебить, спихнув вину на местную фауну, оставив трупы на съедение хищникам. Несколько столкновений с местными хищниками, до приказа обустраивать базу стоили жизни нескольким его десантников. Когда Брага захватил этих ученых, у него был план вывезти их с планеты и выгодно обменять, но теперь, похоже, с этой дурацкой планеты они еще не скоро улетят. Это поселение, которое исследовали ученые, оказалось инопланетного происхождения. После махинаций профессора у всех его кораблей вырубило телеметрию и транспортникам приходилось взлетать на глаз. Кроме того навигация вышла из строя у всех наземных десантных отрядов. С двумя отрядами боевиков пропала связь, когда они уходили на патрулирование в лес, видимо до них добрались твари, обитающие здесь. Дэмиан вздохнул. Местный воздух нагонял на него депрессию. Он привык к затхлому, холодному воздуху звездолета,
но местная влажность просто сводила с ума. Будто не стоишь, а плаваешь в легкой водянистой пелене. Пират в очередной раз поморщился и подозвал к себе одного из наблюдателей со снайперской винтовкой.
        - Ну что там за стрельба?
        - Наш патруль похоже на местных животинок нарвался. Почти две дюжины человек порвали, - равнодушно пожал плечами снайпер.
        - Чертова планета, - Дэмиан сплюнул и прислонился спиной к стене, - и когда уже мы свалим.
        - Ну, ты же слышал капитана, старпом. Профессор откроет нам древние тайны и мы валим, - хихикнул снайпер.
        Да уж, древние тайны. Брага просто загорелся раскрыть секреты местных обитателей. Дэмиан окинул взглядом величественный город древних пришельцев и с неудовольствием признал, что-то необычайное прослеживалось в странных сооружениях. Идеальные симметричные формы зданий и улиц образовывали замысловатый рисунок с базой пиратов у пирамиды в центре колоссальной конструкции города. Плюс к тому неизвестный артефакт, который профессор случайно активировал, играючи вырубил всю навигацию в радиусе нескольких километров, а подобные технологии под ногами не валяются. Разбазаривать такое богатство было бы верхом глупости. Следовало признать, что котелок у Браги варил что надо. Он тут же угрозами заставил земных ученых работать в поте лица, чтобы выведать, какие еще приятные секреты скрыты в странном городе.
        - Дэм, тебя зовет Брага, - к нему подошел один из боевиков, - похоже, что профессор что-то нащупал.
        - Отлично, еще пара дней в этом гадюшнике, и я сам превращусь в растение, - пробормотал старпом.
        Боевик хохотнул и понимающе кивнул. Дэмиан спустился в подвальные помещения гигантской пирамиды, окрестности которой, пираты спешно укрепляли. Профессор обнаружил проход вниз совсем недавно, и уже несколько часов кряду трудился внизу, без отрыва, так сказать, от производства. Брага приставил к нему своих личных телохранителей. Но те были не особенно умны, и капитан старался лично контролировать деятельность неугомонного ученого. Старпом прошел мимо одного из стражников Браги, коротко кивнув тому, и не дождавшись ответного приветствия, прошел внутрь помещения. Теперь оно больше походило на продвинутую лабораторию, нежели на пустую комнату с каменным обелиском посередине. Обелиск ученые, тем не менее, не тронули. Напротив, вокруг него кипела оживленная работа: странную конструкцию подсоединили к переносным источникам питания, и обелиск теперь опутывали, словно черные лианы, кабели, подсоединенные к переносным компьютерным терминалам.
        - Что-то интересное, кэп? - Дэмиан махнул рукой безмолвному Браге.
        - Похоже, проф что-то нащупал, - капитан многозначительно кивнул тщедушному старику в белом комбинезоне.
        - Кхм, да. Как я уже объяснял вашему командиру, похоже, что мы находимся в сооружении, которое контролировало все центральные процессы этого города. Видите ли, - старик закашлял, прочищая горло, - этот город построили существа, которые, как минимум, были равны человечеству в развитии. На ранних этапах исследований, нам удалось получить уникальные артефакты, с примерами письменности этих существ. Предтечи, как я их называю, имели сложную культуру и развитые технологии. Мы и раньше находили их постройки, в том числе и в солнечной системе, на Марсе, Плутоне, даже на Земле. Эта космическая раса открыла межзвездные путешествия задолго до нас, и они наблюдали за нами, в определенной степени даже корректировали наше развитие!
        - И, тем не менее, город мертв. Мы не обнаружили никаких источников жизни, кроме тварей, обитающих в лесах.
        - Это и удивительно. Предтечи словно испарились много веков назад, мы так же не обнаружили их останков, и я даже не представляю, как они могли выглядеть. Они оставили после себя только свои удивительные знания и технологии. Но, к моему глубокому сожалению, энергетическая система города не функционировала, когда мы сюда прибыли. Но в этот момент отчаяния, судьба преподнесла мне вас, господа! - ученый посмотрел на пиратов глазами безумного маньяка.
        - Я кажется слышал о подобном, - осторожно начал Дэмиан, переглянувшись с капитаном, - это какой-то синдром, нет?
        - Да при чем здесь синдром?! - воскликнул профессор, - ваши солдаты принесли с собой переносные генераторы, и, благодаря им, мне удалось запустить одну из ячеек информационной сети, опутывающей этот город, словно паутина.
        - А мы, стало быть, в ее центре, - до старпома начал доходить смысл слов, сказанных стариком.
        - Именно! И я сделал вывод, что здесь находится кладезь знаний Предтеч, этакий банк данных этого города. И я был прав!
        Старик подбежал к одному из своих дисплеев и нажал несколько сенсорных панелей на экране. Дисплей мигнул и погас. Несколько мгновений ничего не происходило, но затем по обелиску в центре комнаты пошла паутинка трещин. Странный камень, словно светился изнутри нестерпимо ярким красным светом. Наконец трещины дошли до остроконечного пика конструкции и погасли. Только для того чтобы загореться вновь. Обелиск, словно пленкой, опутало некое энергетическое поле, на котором словно на полотне начали появляться символы, непохожие ни на что, что Дэмиан видел раньше. Старик хлопнул в ладоши и подскочил к обелиску с небольшим планшетом в руках и принялся водить пальцами по символам, видимо стараясь их перевести.
        - Когда я активировал эту сеть раньше, я видимо запустил какой-то защитный механизм. Что-то вроде целевого программного вируса, целью которого было дезориентировать незваных гостей, отключив системы навигации в непосредственной близости от города Предтеч. Поэтому это поле имеет идеальную форму шара, оно опутывает город! Думаю я смогу отсюда отключить защитную функцию.
        - Что еще здесь есть? - Брага подошел к ученому, глаза капитана алчно поблескивали, глядя на оживший артефакт древних пришельцев, - технологии? знания?
        - Оружие? - осторожно добавил Дэмиан, поймав взгляд капитана, чьи мысли он невольно "прочитал".
        - Здесь есть описание всего, я уверен! - профессор, кажется, не замечал ничего вокруг и не слышал слов своих захватчиков. - Я попробую загрузить их архив. Наши компьютеры неплохо справляются, но методика шифрования данных у Предтеч отличается от наших технологий. Мне приходится выводить данные в аналоговую сеть и архивировать их необработанными. А вот это уже интересно. Кажется это одна из последних записей в архиве. Попробую запустить программу переводчик с языка древних. Она может не понять сложных оборотов их речи, но общий смысл сможет передать. Тут явно выделяется слово, обозначающее конфликт. А эти символы обозначают народ, мы, целое. Видимо имеется ввиду междоусобная война.
        - Ближе к делу, профессор! - Брага оттащил старика от обелиска, и схватив того за горло, глухо проговорил, - мне нужно все, что вы сможете выжать из этого камня. Оружие, технологии, все, что мы можем использовать. Мне до одного места, история этих мертвых тварей, которые здесь жили. Либо вы найдете то, что нужно мне, либо я начну убивать ваших лаборантов одного за другим, пока не дойдет дело до вас! Я понятно объясняю?
        - Но данные здесь, это же клад для всего человечества! - запричитал старик, - как вы не понимаете.
        - По моему это вы чего то не понимаете, - Брага бросил старика на пол и быстрым шагом подошел к одному из ученых, ударом сапога бросив того на колени. Капитан достал и кобуры длинноствольный пистолет и приставил его ко лбу лаборанта, выразительно глядя на старого ученого, - я повторю свой вопрос. Вы поняли, что мне надо?
        - Да, да, - заторопился ученый, - технологии, оружие, да!
        - Так-то лучше, - Брага ухмыльнулся и пинком повалил лаборанта на пол, - у вас два часа, и советую не испытывать моего терпения.
        ***
        Капюшон накидки Клыков, который Андрей натянул поверх своего шлема, неприятно сужал обзор. Несколько пиратских наемников сидели у входа в пирамиду и играли в карты, то и дело подначивая друг друга, увеличивать ставки. Стараясь выглядеть, как можно более непринужденно, Андрей проследовал мимо них. Поймав на себе взгляд одного из боевиков, он едва заметно кивнул, приветствуя его. Пират кивнул в ответ и вновь уткнулся в карты. Выдохнув, Андрей проследовал внутрь пирамиды, мимо шлюзовой двери, явно не инопланетного происхождения. Видимо Клыки начали обустраиваться по крупному. Необходимо было предупредить колонистов, иначе вскоре, пиратам может стать тесно на планете, и они вырежут всех жителей колонии до единого. Впереди послышались шаги, и из одного из незаметных ответвлений коридора показались две фигуры.
        - Старик сделает все, что скажешь, кэп.
        - Если нет, он знает цену своему непослушанию, - второй голос хрипло усмехнулся.
        - Как только мы получим данные, мы свалим отсюда, прихватив заложников?
        - Нет, мне понравилась эта планета и это место. Думаю, мы оснастим здесь перевалочную базу, для нашего флота.
        - А как быть с колонистами? - второй голос запнулся, - хотя, чего я спрашиваю.
        - Если они не захотят быть под нами, мы их закопаем.
        - Символично - голос хохотнул.
        Говорящие скрылись за поворотом, и Андрей проскользнул в коридор, откуда они вышли. Пираты явно говорили про земных ученых, а значит, они и вправду живы и их держат в заложниках. Выглянув из-за угла, Андрей увидел двоих боевиков, несущих вахту у лаборатории. Судя по экипировке и оружию в руках, мимо этих молодчиков просто так пройти не выйдет. Их явно поставили с целью задерживать праздно шатающихся пиратов, и следить, чтобы те не лезли не в свое дело. Андрей прислонился к стене и осторожно щелкнул переключателем режимов стрельбы на "Акации", переводя винтовку в режим стрельбы короткими очередями. Небольшой зеленый индикатор у магазина дважды мигнул, винтовка была готова к стрельбе. Присев на одно колено, Андрей выдохнул и, высунувшись, дал три короткие очереди по пиратам. Правого тут же отбросило к стене с пробитой головой, но второй, получив очередь в грудь, громко захрипел и перекатом ушел с линии огня. Андрей выругался и быстро сократил расстояние до лаборатории, внутри раздался крик, а затем высокочастотный свист, больно резанувший по ушам. Пират закричал было, наставляя свой автомат на
старика в белом комбинезоне, держащего в руках некое подобие звукового передатчика, но Андрей успел раньше, и очередь из "Акации" бросила пирата на пол. Подойдя к боевику, Андрей сделал контрольный выстрел в голову пирата и повернулся к старику.
        - Вы в порядке?
        - Если это можно назвать порядком, - профессор расстроено взмахнул руками.
        - Вы молодец, что не растерялись! Все могло кончиться хуже, - Андрей осмотрел спасенных людей. Помимо старика, тут было еще пять ученых: трое молодых парней и две девушки.
        - Я благодарен вам за спасение, молодой человек. Я - профессор Гауль а это мои помощники! Не смотрите на их юный возраст, они настоящие гении в своей области, - не без гордости пояснил старик.
        - Верю, - Андрей примирительно поднял руки.
        - Вы из спецназа Федерации, молодой человек? - старик подошел к столу и спешно начал собирать свои приборы, - Мэри, Филипп, помогите Виталию собрать архивные диски!
        - Увы, я скорее доброволец. Колонисты попросили найти вас.
        - А! - профессор натянуто улыбнулся, - замечательные они все-таки люди! Снаружи нас ждут ваши отряды?
        - Ну, - Андрей замялся, - скорее отряд.
        - Один отряд?! - профессор сник, - боюсь этого мало, молодой человек. Пираты здесь обосновались капитально.
        - Их около двух сотен, - вставил молодой ученый, представленный Виталием.
        - Не считая тех, что на орбите, - добавила одна из лаборанток.
        - Впрочем, не вешайте нос, - профессор улыбнулся, - при проверке архивов и записей я наткнулся на интересную функцию местной системы охраны. Охранная система города обладает несколькими сотнями автоматических охранных механизмов.
        - Инопланетные дроны? - с сомнением спросил Андрей, - но разве они могут еще работать? Этот город пустует уже, по-видимому, довольно давно.
        - Несколько тысяч лет, по моим подсчетам, но технологии Предтеч не сравнимы с нашими. Как показывает мой опыт - они смогут работать и спустя тысячу лет.
        - На ваш опыт? - Андрей нахмурился, хотя под шлемом этого и не было видно, - вы хотите сказать, что находили подобные руины и раньше?
        - Ну конечно! Наш институт был одним из первых, открывших артефакты древних Предтеч сначала на Марсе, а потом и на Земле. Технологии древних - это ключ человечества к космосу. Множество земных технологий построено на наших находках.
        - У нас будет время поговорить об этом, - Андрей выглянул в коридор, - эти дроны нас тоже будут считать угрозой?
        - Боюсь, что я не смогу оперативно настроить их систему распознавания свой-чужой. Но я могу включить их так, чтобы они реагировали только на агрессию. Таким образом, если мы не будем в них стрелять, то и они в нас не будут.
        - Вы в этом уверены? - Андрей задумчиво погладил кожух "Акации".
        - На девяносто процентов! Но больше в нашей ситуации - недостижимый результат.
        - Ладно, вариантов действительно нет. Включайте их, и двигайте за мной, - Андрей вышел в коридор.
        Профессор подошел к обелиску и вывел аналоговую панель управления. Введя на своем планшете несколько команд, он дал мгновение компьютеру их обработать в код Предтеч. Обелиск покрылся красными мерцающими рунами. Внезапно со всех сторон раздался пронзительный скрежет, сменившийся протяжным воем. Одна из стен лаборатории пошла трещинами и плавно поползла в сторону, освобождая несколько ниш, в которых лежали несколько металлических овалов, примерно метр в диаметре. Овалы пошли трещинами и словно раскрылись изнутри, полусферы разъехались в стороны, открыв мерцающее тело дрона. Вокруг него тут же появилось подрагивающее силовое поле.
        - Скарабей, - пробормотал старый ученый, и тут же добавил, - на Земле мы нашли несколько таких же, но обрушение на объекте раскопок вывело тогда их из строя.
        - Все интереснее и интереснее, - Андрей хотел было поподробнее осмотреть боевого дрона, но тот издал высокочастотный визг, от которого люди с криками попадали на пол и, обдав присутствующих пылью вылетел в коридор, чуть было не снеся с ног подоспевшего Самира.
        Наемник поднял было пулемет, но крик Андрея заставил того остановиться. Следом за Самиром вниз спустился и остальной отряд. Алексей поведал, что наверху началась натуральная война. Появившиеся повсюду дроны вызвали сначала недоумение, а у пиратов недоумение породило страх, и пираты открыли огонь. Это было большой ошибкой. Скарабеи тут же ответили. Джейсон описал оружие дронов, как слепящую белую плазму, которую машины выбрасывают небольшими пучками. Плазма без труда прожигала бронекомбинезоны пиратов. Впрочем, оружие Клыков также оказалось достаточно эффективным против дронов. Защитное поле дронов по всей видимости не оказалось рассчитано на поражение от импульсных автоматов, скорее на защиту от энергетического оружия. Поля поглощали энергию взрыва, но кинетическую силу удара боеприпаса они не держали, а сама броня скарабеев оказалась не очень прочной.
        - Нужно срочно отсюда выбираться, - Андрей помог одному из лаборантов закинуть рюкзак с оборудованием за спину, - думаю, что до клыков скоро дойдет, кто спустил на них свору агрессивных роботов.
        - Согласен, - профессор кивнул, и полный решимости двинулся к выходу.
        - Пойдете за нами, - дорогу ему перегородил Самир, - не торопитесь умирать раньше времени.
        - Следуйте за мной, - Джейсон улыбнулся старику и кивнул Андрею, - вроде все готовы, капитан.
        - Тогда не будем понапрасну терять время, выходим.
        На выходе из туннеля, ведущего в основной корпус, отряд услышал звуки боя, кипящего снаружи. Автоматные очереди, разрывы снарядов перекликались с высокочастотным визгом дронов и воем от попаданий плазменных пучков. Выглянув из-за угла, Андрей увидел с десяток пиратов, ведущих огонь из-за укрытий у главного входа. Здесь определенно было не выбраться, без опаски вступать с ними в бой. Решив, не рисковать учеными, Андрей свернул в ту сторону, куда уходили капитан пиратской шайки со своим помощником. Вдоль коридора были установлены переносные генераторы, подключенные к центральной сети здания. Профессор догнал идущего впереди отряда Андрея.
        - Нам следует на следующей развилке повернуть налево, - старичок махнул рукой в сторону развилки, маячащей впереди коридора.
        - Что там? - Андрей поглядывал по сторонам, обращая внимание на пустые ниши на стенах.
        - Когда мы нашли этот город, мы устроили там гараж. Наши проводники, до их безвременной кончины, оставили свой вездеход там. Там находится большое помещение, вроде ангара или чего-то похожего.
        - Думаете, что пираты его еще не переместили?
        - Они и свою технику хранят там же, - пожал плечами ученый, - капитан Брага упоминал о том, что они еще не установили гермостворки на выходе из ангара.
        - Капитан Брага? - вмешался в разговор, идущий следом, Самир.
        - Ты о нем слышал? - Алексей переглянулся с Андреем.
        - К сожалению, - пробормотал наемник, - он один из баронов.
        - Баронов, - поинтересовался один из ученых, - как это?
        - У клыков существует строгая иерархия внутри клана. По праву сильного, пираты избирают своего короля, а он в свою очередь назначает четырех баронов, из своего ближайшего окружения.
        - Потрясающе! - профессор покачал головой, - никогда бы не подумал, что у пиратов может быть подобная структура управления.
        - Они регулярно друг друга убивали из-за этой структуры, добиваясь лидерства, - хихикнул Тонг.
        - Это было до Ксондо, - кивнул Самир, - он стал королем пиратов уже порядочное время назад, и теперь прочно держит баронов в кулаке, пресекая любые мысли о мятеже.
        - Если здесь руководит один из баронов, значит операция одобрена и разработана королем, - профессор почесал подбородок, - как там вы его назвали?
        - Ксондо, - Самир покачал головой, - необязательно. Бароны вольны действовать и самостоятельно, лишь бы их действия не аукались всему клану и королю в частности.
        - Тихо, - Андрей приложил два пальца к шлему и указал на разветвление коридора впереди.
        Прямо за поворотом, который вел в сторону ангара, было навалено оборудование и армированные ящики из под генераторов, образуя некое подобие баррикад. Стены были покрыты следами от пуль и подпалинами плазменных пучков. Два дрона-скарабея лежали подле баррикады. Корпус одного из дронов был развален на две части от попадания из ракетной установки, тогда как второй дрон был весь пробоинах от огня импульсных автоматов. Андрей осторожно подошел к баррикаде и заглянул за нее, через одну из дыр, прожженных плазменным оружием скарабеев. За ней оказалось с десяток обгоревших тел боевиков. Снаряжение этих пиратов на порядок отличалось от того, что Андрей видел снаружи. Тяжелые бронекостюмы убитых пиратов наверняка стоили немалых денег на черном рынке, да и вооружены эти боевики были последними модификациями "Ягуаров" - импульсных автоматов, стоящих на вооружение у спецподразделений федеральных космических пехотинцев. Самир перебрался через баррикаду и присвистнул, глядя на убитых.
        - Не иначе гвардейцы Браги.
        - Это что "Ягуары"? - Тонг подобрал один из лежащих автоматов и, повертев в руках, добавил, - кэп, можно я себе возьму трофей?
        - Бери, - Андрей кивнул и повернулся к ученым, - неспроста они приняли здесь бой. Наверняка Брага идет туда же, куда и мы. Как далеко вход?
        - Он находится прямо за поворотом, - ученый махнул рукой вдоль коридора, - проем будет находится по левой стороне коридора.
        - Принял, - Андрей кивнул пожилому ученому, - держитесь позади нас. Джейсон, приглядывай за ними, и прикрывай по необходимости. Самир, Леха, давайте вперед, ко входу в ангар идем двойками, Тонг со мной.
        Товарищи кивнули и выдвинулись вперед. Преодолев расстояние до прохода, Самир кивнул Алексею и осторожно заглянул в проем, тут же спрятав голову обратно. Наемник показал три пальца и махнул рукой в сторону проема. Алексей кивнул и переместился к противоположной стене, вскидывая винтовку, держа в прицеле проем в ангар. Андрей с Тонгом переместились ближе к Самиру.
        - Расстояние?
        - Метров двадцать до двух, что я видел, - Самир прикинул дистанцию до боевиков внутри ангара, - они держат проход. Третий либо снайпер, либо пулеметчик, находится дальше за каким-то броневиком. Не разглядел точно.
        - Понятно. - Андрей повернулся к Тонгу, - гранатами их. Леха, третий на тебе, как понял?
        - Принял, кэп.
        - Работаем!
        Андрей дернул термальную гранату с раздатчика, выжимая рычаг боевого взвода. Самир ладонью показал направление броска и Андрей, на мгновение выглянув из проема, метнул гранату в боевиков. Тонг последовал примеру и метнул взведенную гранату следом за первой. Боевики, увидев в проеме мелькнувшие силуэты, сразу же открыли огонь из импульсных автоматов. Один из пиратов успел мельком заметить матовый корпус гранаты и перекатом ушел в сторону, упав за груду ящиков. Второй был не настолько удачлив. Взрывом двух термальных гранат его отбросило на несколько метров назад, а высокая температура вспышки оплавила его бронекомбинезон, заставив боевика завизжать от нестерпимой боли. Сразу же следом за вспышкой, Алексей на полкорпуса выглянул из проема, прильнув к оптическому прицелу своей винтовки. Поймав в перекрестье голову пиратского пулеметчика, а это был именно пулеметчик, он плавно надавил на спусковой крючок. Короткая очередь пробила лицевой щиток боевика, бросив того на пол. Выживший пират уже занял позицию для стрельбы и сделал несколько коротких очередей в сторону проема. Самир, выглянув из проема,
открыл огонь на подавление. Пират снова спрятался за свое укрытие, позволив Тонгу с Андреем проскользнуть в ангар. Андрей переместился вдоль одного из пиратских бронетранспортеров, и, выглянув, поймал боевика в прицел "Акации". Винтовка привычно толкнула в плече, и короткая очередь ударила в бронепластины, защищающие плечи и шею пирата. Боевик откатился назад и, бросив автомат, поднял руки вверх.
        - Стойте! Не стреляйте! - заверещал пират, - сдаюсь!
        Тонг вышел с противоположного конца ангара, беря боевика на прицел. В проеме показались Самир с Алексеем, держащие оружие наготове.
        - Сколько еще ваших здесь?
        - В ангаре никого! Брага забрал с собой остальных! - Пират упал на колени и положил руки на затылок.
        - Куда забрал? - Андрей мыском ботинка отпихнул от пирата его автомат.
        - К транспорту! Он обещал прислать подкрепления с орбиты!
        - Я так и знал, - Самир выругался, - у них на орбите корабль.
        - Корабль?! - пират усмехнулся, - бери выше, придурок. У нас на орбите флот!
        - Блеф, - покачал головой наемник.
        - Блеф или нет, нам нужно предупредить колонистов об угрозе, - Андрей стащил с пирата шлем, - Имя?
        - Дэмиан, - пират с досадой опустил глаза.
        
        ГЛАВА 14
        - Поверить не могу, что мы оттуда выбрались, - Самир развалился в кресле и тяжело вздохнул, - когда клыки начали бить по этим развалинам я думал все, конец.
        - И не говори, - раздался голос Тонга из ванной, он блаженно с закрытыми глазами лежал в горячей ванной весь покрытый ароматной пеной, - пожалуй соглашусь с капитаном, что этого Дэмиана, мы не зря оставили в живых, хотя по началу я был готов первый его прибить.
        - Если бы не он, мы бы не смогли выехать из развалин незамеченными, и, вероятнее всего, сейчас там бы и лежали, - возразил Алексей, отойдя от окна.
        - Как там Джейсон и ученые? - Самир достал планшет и попытался выйти в сеть, но кроме внутренних порталов колонии, доступа по-прежнему не было.
        - Идут на поправку, - дверь скользнула в сторону, и в комнату вошел Андрей, - повезло, что мы успели отойти на хорошее расстояние до ударов с орбиты.
        - Везение тут не причем, - из ванной донесся довольный голос Тонга, - у нас отличная команда, кэп.
        Реквизировав два броневика и погрузившись вместе с заложниками на борт, друзьям удалось вырваться из оборонительного кольца пиратской базы без боя. Пленный пират Дэмиан, оказавшийся старпомом самого Браги, в обмен на свою жизнь, согласился провести их окольными путями мимо автоматических систем обороны, которые в тот момент вели бой с автоматическими защитными механизмами предтеч. Дроны оказались отличными боевыми машинами, но пиратам удалось намертво закрепиться на внутреннем кольце обороны и развернуть автоматические пушки, оттесняя боевые механизмы древних. В конечном итоге, оказавшийся на орбите, Брага принял решение уничтожить источник опасности, и его флот нанес орбитальный удар по городу предтеч. Броневики со спасателями и учеными успели выйти из зоны обстрела в самый последний момент, но идущий вторым броневик зацепило ударной волной и несколько раз перевернуло. Джейсон и команда ученых, получили серьезные травмы, но к счастью остались в живых, и, благодаря усилиям Самира и Тонга, покореженный броневик удалось даже завести и поставить на колеса, используя первый БТР как тягач. Раненных
доставили в госпиталь колонии, а за помощь в освобождении заложников команде "Икара" выделили номер "Люкс" в Центральной гостинице и наказали ни в чем себе не отказывать. Впрочем, расслабление длилось не долго. На следующий день вся внешняя связь колонии была потеряна, так как пираты на орбите уничтожили спутники межзвездной связи. Клыки в отместку за провал операции в городе Предтеч, собирались отыграться на колонистах и захватить ученых.
        - Связи по прежнему нет, - Самир вздохнул и отложил планшет, - Серёге удалось отправить предупреждение о Клыках?
        - Он не уверен. Связь оборвалась достаточно внезапно, - Андрей покачал головой.
        - Плохо, - Самир сцепил руки за головой и прикрыл глаза, - сам знаешь, что значит обрыв связи. Клыки готовят рейд и глушат все коммуникации. И если Дэмиан не наврал, то на орбите у них флот.
        - Думаю, они не будут бить по колонии, боясь навредить ученым.
        - Согласен, - Самир кивнул, - вероятнее всего нас ждет десант, и нападение произойдет как сверху, так и с поверхности планеты. Рядом с колонией они не смогут приземлиться и высадить десант. Поверхность планеты полая, и любая бомбардировка с орбиты для расчистки местности под посадку - вызовет обрушение почвы. Они смогут посадить десантные звездолеты только у руин. Профессор сказал, что поверхность там не обрушится, даже под весом крейсера, видимо предтечи укрепляли фундамент под свой город. Поэтому он и не провалился под землю, когда Брага решил разобраться с дронами радикальным, так сказать, способом. Разведгруппы, которые колонисты отправляли к руинам предтеч, вернулись?
        - Да, насколько мне известно, - Андрей подошел к окну, - за этим я и пришел. Нас вызывают на совет.
        - Совет? - Алексей потер переносицу, - типа военный совет?
        - Похоже на то, - Андрей невесело усмехнулся, - на "Икаре" нам не вырваться. Пираты блокировали колонию и собьют все, что поднимется в воздух. У нас нет вариантов, друзья. Нам придется принять бой вместе с колонистами, чтобы у нас хотя бы был шанс.
        - А если Брага все же решится на удар с орбиты? - Самир пальцами подцепил один из сочных плодов, выращиваемых на Мираже, и отправил его в рот.
        - "Икар" и с десяток транспортных звездолетов переместили на запасную площадку. От удара по зданиям на поверхности он не пострадает. Серега будет ждать нас до последнего, но потом, я приказал ему улетать и постараться прикрыть гражданские корабли. Ария на корабле с ним и Тиво. Мира сейчас находится на совете, старается наладить связь между подразделениями колонистов.
        - Снова здорова, - Алексей постучал пальцами по столешнице, - отдохнуть не получится, как я понимаю.
        - На совет пойдем я и Самир, - Андрей устало улыбнулся.
        - Тонг! Выметайся из ванной, я следующий! - крикнул Алексей и гораздо тише добавил, - спасибо и на том, кэп.
        - Нас ждут, Самир. Идем.
        У выхода из гостиницы, их ждал небольшой гражданский гравилет. Колонисты усиленно готовились к обороне. По всему городу то и дело работала система оповещения, призывающая граждан, не хотят или не могут держать в руках оружие - направляться в пункты транспортировки, где их ждали вездеходы для эвакуации на запасной, скрытый космодром. Всем мужчинам, способным держать в руках оружие приказывалось явиться к зданию Администрации колонии, где им выдавалось оружие и боеприпасы и формировались отряды самообороны. Система давала оповещение каждые полчаса, и на площади собралось уже порядка двух тысяч человек. Не так уж и мало, учитывая, что население колонии составляло около шести тысяч человек. Каждый третий колонист взялся за оружие. Андрей вздохнул и посмотрел в окно. Фермы закрыли на внутренний цикл обработки, а здания и постройки укрепляли. Окна и двери баррикадировали, а на улицах внутреннего города в районах лифтовой станции и в районах шлюзов были возведены укрепления. Водитель потянул за рычаги управления, и посадил гравилет на крышу Администрации. Там их уже ждала группа встречающих. Впереди
стояли хранитель Васкез с помощником Бобом, а также улыбающаяся Мира. Девушка не видела друзей с момента их отправки на спасательную операцию. По возвращении, Андрей только и успел связаться с "Икаром", чтобы сообщить о возвращении.
        - Как же я рада вас видеть! - девушка обняла смущенных Андрея и Самира по очереди.
        - Теплый прием, - Самир не очень любил нежности, но девушке тепло улыбнулся.
        - Уже хорошо, скажи? - Андрей подмигнул товарищу и повернулся к Васкезу, - думаю, время не ждет? Ведите.
        - Я очень рад, что вы снова откликнулись на наш призыв о помощи, мой дорогой друг, - Васкез торопливо прошел мимо встречающих людей, освобождая дорогу, - ситуация осложнилась.
        - Разведка вернулась без потерь?
        - Без потерь, - Васкез запнулся, - им повезло.
        - Повезло? - вклинился в разговор Самир, - чего вы не договариваете, давайте уже к делу.
        - Они наблюдали высадку десанта в районе развалин, уничтоженных орбитальной бомбардировкой. Вот точные данные по наблюдению, - хранитель подвинул к краю стола небольшой планшет, - около восьмидесяти БТР различных модификаций, двадцать боевых гравилетов с установленным оружием.
        - Он не врет, - Самир покачал головой, пролистывая информацию на планшете, - ничего себе, у них там даже БРы есть. Десятка два. Обалдеть, похоже, что наш пленник не врал. Если расчеты разведки верны, то у противника около полутора тысяч боевиков.
        - Сколько ополченцев готовы к обороне? - Андрей взял в руки планшет и недовольно поморщился.
        - Около двух тысяч изъявили желание сражаться, но у нас нет такого количества оружия. Наши следопыты вскрыли склад гражданской обороны, там есть около пятисот охотничьих импульсных карабинов, и такое же количество защитной экипировки. Корпус охотников состоит из двух сотен обученных бойцов, со своим снаряжением. Мы полностью восстановили оба, похищенных вами пиратских БТР, кроме того, у нас есть около двух десятков вездеходов.
        - Таким образом, выходит, у нас семь сотен человек, практически без специальной техники, против полутора тысяч боевиков с танками, роботами и боевыми гравилетами? Ахренеть расклад, - Самир выругался и покачал головой.
        - К моменту, как ваши разведчики вернулись, они, скорее всего, уже начали движение в сторону колонии. Такое количество солдат быстро не переместить.
        - Я ознакомился с отчетами о рейдах клыков, которые были в базе данных "Икара". Гравилеты, которые видели разведчики, как они выглядят?
        - Вот здесь есть снимки, - Васкез дрожащими руками налил себе в бокал из прозрачного графина какую-то темную жидкость.
        - Как я и думал, Андрей посмотри, - Самир протянул планшет Андрею.
        - Переделанные под работу в атмосфере десантные шлюпы, - Андрей цокнул языком, - значит, говорите двадцать гравилетов. Порядка двухсот человек будут десантироваться сверху.
        - Но как?! Биокупол закрыт защитным полем. Через него так просто не пройти.
        - Два варианта. Либо Брага рискнет и ударит по городу с орбиты, либо у вас в городе уже сейчас есть люди, которые отчитываются Браге лично.
        - Быть не может! - Васкез отрицательно замотал головой.
        - Мы отработаем оба варианта. Прежде всего, эвакуируйте всех людей с поверхности. Лифтовый комплекс - закрыть. Пункт управления защитным полем под наблюдение усиленными отрядами.
        - Кэп, думаю можно попробовать огрызнуться, прежде чем враг достигнет колонии, - Самир плотоядно улыбнулся.
        - Засаду предлагаешь?
        - Ага, причем капитальную. Задействуем человек сто, сто пятьдесят. У нас на "Икаре" есть запас однозарядных гранатометов, порядка трех десятков штук. Хватит чтобы устроить небольшой филиал преисподней.
        - Три десятка гранатометов?! - Андрей чуть не поперхнулся, - откуда?
        - Выиграл в покер, когда мы были на "Тортуге". Ускользнул от нашей Арии, пока она отсыпалась. Решил, не стоит тебе волноваться лишний раз, все-таки там не совсем все удачно у нас сложилось.
        - Ну, раз такое дело, то пожалуй в рейд стоит взять еще с десяток стволов, которые ты держишь у себя в каюте.
        - Так не честно, Андрюха! - попытался было запротестовать Самир, но помолчав мгновенье, кивнул, - ладно, на доброе дело не жалко!
        - Значит, решено, - Андрей повернулся к Васкезу, - нам нужно пятьдесят человек из корпуса охотников и еще сотня добровольцев, чтобы устроить пиратам ад в лесу.
        - Я организую вам людей в течение часа. Они будут ждать вас у вездеходов у шлюза номер два.
        - Отлично, и еще кое-что, хранитель, - Андрей подошел к Васкезу вплотную, - вы должны заминировать оба шлюза. Если наша атака не удастся, вы их взорвете сразу же, по получении сообщения о провале. Если же все пройдет хорошо, мы взорвем их позже, но заряды должны быть установлены таким образом, чтобы вызвать обрушения в туннелях примыкающим к шлюзам со стороны леса, но не в колонии.
        - У нас есть специалисты взрывники! Они сделают все, что нужно в кратчайшие сроки.
        - Мне нужен гравилет, а лучше два, чтобы быстрее смотаться за моими игрушками, - Самир потер ладони.
        - Берите тот, на котором вы прилетели. Второй будет ждать вас у корабля! - Васкез торопливо пожал руки Андрею и Самиру, - не знаю, как и благодарить вас. Вы уже и так много для нас сделали.
        - Сочтемся, - Андрей кивнул хранителю, - не будем терять времени. Его у нас не осталось.
        ***
        Колонна вышла из древних развалин уже некоторое время назад. В составе десантных групп, которые высадились с двух фрегатов флота барона Браги, было большое количество боевиков и совсем неприличное число бронетехники для обычного рейда, тем более против каких-то фермеров. Десантник по имени Джакс прошел войну между АСС и Федерацией на стороне наемничьего легиона «Корд», который брал заказы то от одной стороны конфликта, то от другой, но когда война закончилась, наемников выкинули на вольные хлеба и легион расформировали. Компания «Арм» быстро подгребла под себя весь рынок солдат по найму, и вскоре Джакс обнаружил, что ему просто нечем стало зарабатывать на жизнь. Тогда-то он и подался к пиратам. Не то чтобы он жалел о своем выборе, но сейчас, парясь в душном бронекомбинезоне посреди какого-то леса, он бы сказал пару ласковых себе самому пять лет назад. Бронетехника и люди растянулись по дороге и медленно прокладывали себе путь в сторону колонии. Чтобы не замедлять и без того невысокую скорость передвижения было решено отказаться от охранения, которому приходилось бы идти не по дороге, проложенной
колонистами а по лесной чаще, опасаясь и ядовитых растений и хищных тварей, которыми этот лес просто кишел. Впереди колонны медленно двигался тяжелая БМП с установленной на ней тепловой пушкой и парой импульсных противопехотных турелей. У самой кромки леса по бокам от БМП вышагивали боевые роботы класса «Лев», вооруженные двумя скорострельными импульсными пулеметами по бокам от кабины и реактивными гранатометами в коробах над ней. «Львы» то и дело водили орудиями в сторону леса, сканируя окрестности на предмет тепловых и радиосигналов врага. Но от тепловизоров не было особого толка, так как проклятый лес просто кишел жизнью. При высадке десанта, командирам сообщили только, что целью рейда является гражданское население колонии и какие-то ученые с Земли, которых необходимо было доставить живыми и невредимыми. Как так получилось, что фермеры и ученые с Земли умудрились каким-то непонятным образом перебить гарнизон базы, оставленной здесь, а еще заставить бежать самого барона Брагу, оставалось решительно непонятно. БМП качнуло, и Джакс скрипнул зубами, удерживая равновесие.
        - Черная дыра забери эту планету, - выругался боевик, сидящий рядом.
        - Жара адская, согласен, - пробормотал Джакс, утирая перчаткой выступивший на лбу пот.
        - Да эти ребята и без нас нормально бы справились! - пробормотал сосед справа, - посмотри, как красиво идут.
        - Ага, давненько я не видел, чтобы Брага распаковывал "Львов". Так еще и не одного высадил, а весь прайд, - Джакс невесело усмехнулся, - видимо кто-то тут его изрядно достал.
        - Интересно кто? Хилые ученые или колонисты фермеры? - хохотнул боевик, сидящий слева, тут же получив болезненный тычок от командира их отряда, сидящего на другом борту БМП.
        - Да ладно тебе, старшой! Ну, скажи, что я неправ! - неугомонный наемник сплюнул, - ясно же, что хвост нашему командиру прижали не какие-то землекопы.
        - Нас это не касается, - боевик, названный старшим, пожал плечами и невесело усмехнулся, - хотя конечно не все тут чисто. Я знавал парней, которых подрядили на наземную базу. Когда мы высаживались, я успел перекинуться парой слов с товарищами. Половины моих приятелей уже нет, а вторую половину увезли как тяжелых на фрегат, зашивать. И ни хрена непонятно, что случилось.
        - Мой друган из "Лапы" говорил о каких-то дронах, - вставил боевик, рядом с командиром.
        - Никакие жестянки не смогли бы перебить столько народа и вынудить бежать барона Алых клыков! - рявкнул командир, - последний раз я Брагу таким видел только один раз.
        - Когда ему поджарил задницу капитан Мэй из Братства? - хихикнул один из боевиков.
        - Лишний раз не вспоминай, сам знаешь, что у барона везде уши, - поморщился Джакс, - вспомни что с малышом Карлом случилось.
        - Да он всего-то сказал, - начал было боец, сидящий справа, но командир тычком приклада быстро его одернул, - хрен с ним, с Карлом. Сам виноват.
        БМП качнуло на очередной кочке. Пираты выругались, крепче вцепившись в крепления на бортах машины. Вдоль дороги в очередной раз пронесся легкий гравилет. Разведчик ушел за горизонт и, сделав петлю, вернулся назад, поднимая облако пыли. Боевики, ругаясь и поминая на чем свет стоит пилота и его машину, еще сильнее закутали лица в платки, натянули на голову сферы шлемов. На нарукавных планшетах мигнула желтая литера готовности, и бойцы переглянувшись, проверив свое снаряжение.
        - Пилот разведчика доложил, что впереди скопление вражеских вездеходов у кромки леса в полутора километрах отсюда, - командир проверил планшет еще раз, - там же созданы баррикады, видимо фермеры решили дать бой!
        - Ха! Это будет ве.. - договорить он не успел, внезапно прогремел взрыв и ударной волной боевиков скинуло с брони.
        Джакс ощупал голову. Взрывной волной шлем сорвало с головы, и на перчатках боевик обнаружил кровь из рассеченного лба. Слабо соображая, наемник попытался приподняться хотя бы на локтях и оглядеться. Один из "Львов" усиленно долбил из пулеметов в сторону кромки леса. Внезапно на корпусе БРа расцвел яркий цветок теплового взрыва, и робота бросило на собрата. Защитное поле БРа приняло на себя всю энергию взрыва и, мигнув, погасло. В тот же момент по БРу ударило еще две реактивные гранаты, и корпус машины разворотило на части. Все происходило как в каком-то странном сне. Откуда у фермеров гранатометы, что за хрень здесь творилась?! То, что поначалу показалось Джаксу мутным пятном на дороге, оказалось горящим корпусом БМП. За ним собрались выжившие боевики, ехавшие на броне. Бойцов, сидящих внутри машины, гранатой сожгло заживо за считанные мгновения. К месту боя начала стягиваться бронетехника и боевики. Внезапно еще по четырем БМП ударили реактивные гранаты, и они вспыхнули ярким пламенем. Со стороны леса по бросившимся врассыпную пиратам открыли кинжальный огонь. Из-за контузии в ушах у Джакса стоял
звон, а все происходящее вокруг казалось нереальным и размытым. Он пополз вперед к покореженным остаткам БМП, где командир их отряда вместе с двумя уцелевшими боевиками вел огонь по кромке леса. Джакс огляделся в поисках своего автомата, но не найдя его, поднял с земли другой, принадлежащий видимо кому-то из его товарищей. Командир змеей метнулся к нему и затащил его за укрытие. Он что-то говорил, но Джакс не мог понять не слова, голова не слушалась, а звон в ушах просто сводил с ума.
        - Джакс! - командир бегло осмотрел бойца, - ранен?
        - Я не слышу!!! - прокричал Джакс, хлопая себя по ушам.
        - Ясно, - командир для верности кивнул, - черт бы побрал Брагу и этих фермеров.
        В этот момент по второму БРу, поврежденному от столкновения с собратом ударила еще одна реактивная граната, разворотив кабину. Лишившийся управления гигант покачнулся и с грохотом упал на дорогу, поднимая столб пыли и дыма. Джакс с трудом повернул голову и посмотрел назад. Около десяти бронемашин горело, пять "Львов" было уничтожено, и грозные боевые механизмы теперь догорали на дороге. Повсюду лежали люди, и в воздухе пахло огнем и горелой плотью. Около пятидесяти человек прятались за шестью остатками БМП и отстреливались в сторону джунглей. Джакс прижал приклад к плечу, поморщившись от нахлынувшей тошноты, и, выглянув из-за БМП, прильнул к тепловизионному прицелу. Но весь лес в тепловизоре был одним ярким пятном, и пират отключил тепловое видение. Пираты у соседних горящих остовов продолжали яростно отстреливаться, но Джакс не мог понять, куда они стреляли, он не видел целей. Вдруг голова сидящего рядом боевика дернулась, и тело бойца обмякло. В тот же момент по укрывшимся пиратам ударило три пулемета, скрытые с другой стороны дороги. Выжившие бойцы, попытались перегруппироваться, но большинство
уже лежали бездыханными трупами на дороге, между догорающих остовов бронетехники. Джакс хотел помочь спрятаться командиру, но тот уже лежал без движения, а из множества пулевых отверстий на грунт текла кровь. Сквозь пелену и дым, забирающийся в глаза, Джакс увидел, как из леса вышло несколько фигур. Около десяти ополченцев заняли позиции у дороги, в то время как два человека в костюмах, которые тут же стали прозрачными, проследовали к первой БМП. Один из призраков указал на раненного Джакса, и два ополченца тут же подбежали к нему, скрутив руки за спиной. Его увели в лес. Болтаясь между двумя рослыми мужиками, словно тряпичная кукла, Джакс молча проклинал тот день, когда он согласился быть пиратом. Колонисты делали все беззвучно, не ведя переговоров, видимо ожидая, что частоты прослушиваются. Все их комбинезоны были покрыты непонятной мутно-зеленой жидкостью, отвратительного запаха и жутко холодной на ощупь. Позади уже слышался рев, заходящих на рубеж атаки гравилетов, но судя по всему, ополчение спешно отступало, выполнив то, что они планировали.
        - Похоже, что парню свезло, - проговорил один из призраков, догнавший основную группу, его костюм перестал просвечивать насквозь и снова стал грязно зеленого цвета, - он на передовой БМП сидел слева, когда Самир долбанул ее в правый борт.
        - У него контузия, он автомат выронил, когда нас увидел, - кивнул второй призрак, материализовавшийся рядом с первым, - ну я и подумал, не добивать же, в конце концов, кэп. Может знает чего.
        - Может и знает, - пожал плечами первый, - в любом случае мы сделали то, зачем приходили. У нас потери пятнадцать человек, и около двадцати раненных. У них трупами не меньше трехсот человек. И полтора десятка броневиков, да пять БРов можно не считать - это тоже успех.
        - Вот только их у них раз этак в цать больше, ага, - хихикнул второй, - надеюсь, ты знаешь, что делаешь, кэп. Мы сейчас их здорово разозлили.
        - На это и расчет.
        ***
        Капитан Брага в приступе ярости разбил планшет об стену. Связисты, знакомые с крутым нравом своего капитана, уткнулись в свои панели управления, не выказывая ни малейшего желания комментировать ничего из происходящего на капитанском мостике «Мерина». Его лазутчики в колонии доложили, что вездеходы ополченцев успели уйти через шлюз, до того, как их настигли гравилеты. Брага пообещал сам себе, что в случае, если лазутчикам удастся до момента вторжения избежать обнаружения и выжить, он лично их убьет за то, что они не предупредили о готовящимся ударе против его боевиков. Связной на поверхности бубнил что-то о секретности операции, организованной этими чертовыми неизвестными контрабандистами. Черная дыра их забери. Он все больше утверждался в мысли, что это были вовсе не контрабандисты, а самые настоящие федеральные спецы. Ничего, его боевики уже на подходе, и в данный момент основной костяк его сил уже взял под контроль внешнюю часть обоих шлюзов, а его флот занимает оптимальные позиции для орбитального удара по биокуполу. Брага поморщился и подозвал к себе инженера.
        - Мне нужен еще один планшетный компьютер, - как только инженер удалился, Брага обратился ко всем, - выводите на экран тактические данные об операции в режиме реального времени.
        - Наземные группы начали взламывать шлюзовые двери, капитан, - доложил один из связистов, - мы готовы начинать трансляцию с камер "Львов".
        - Включайте, - Брага махнул рукой, и отогнал инженера, который принес ему новый планшетный компьютер, - выведите на мой планшет видео с десятого и восьмого. На центральный экран все остальные!
        - Сделано, - один из инженеров провел пальцами по сенсорному экрану, и центральный экран разбился на два ряда прямоугольников, в каждом из которых появилось изображение с камеры соответствующего робота.
        Шлюзовые двери вскоре были взломаны, и два БРа вырвали их из креплений, оттащив в сторону. Внутрь коридора начали заходить боевики и спускаться боевая техника. БМП водили башнями, выискивая возможные засады. В туннеле не было тепловых отметок, но Брага не хотел повторения разгрома на подступах к колонии и усилил меры безопасности, не запуская в достаточно узкий коридор много бойцов, вместо этого усилив передовой отряд БМП. Рядом с каждым броневиком пешим строем шли пираты, прочесывая каждый сантиметр пола, на предмет скрытых люков или траншей, где могли бы прятаться ополченцы. БРы уже собирались также спускаться в туннель, когда авангард достиг внутреннего шлюза. Вдруг сильнейший толчок бросил боевиков на бетонный пол. БРы замерли в нерешительности, когда толчок повторился и потолок обвалился тоннами горной породы прямо на идущих впереди пиратов. Пираты авангарда бросились было назад, но было слишком поздно, и тесное пространство транспортного коридора стало братской могилой для нескольких десятков боевиков. Из обвалившихся туннелей ударили фонтаны грязи и пыли, поднятые чудовищным давлением
горной породы. Уцелевшие пираты озирались вокруг, не веря в то, что только что произошло. Колонисты обвалили единственные два туннеля ведущие в колонию, отрезав сами себя, только ради того, чтобы остановить наступление.
        - Проклятье! - взбешенный Брага вскочил на ноги, - кораблям развернуться для удара по колонии. Доложить по готовности!
        - Будет исполнено, - пролепетал связист.
        - Я сотру эту поганую колонию с лица этой планеты, если потребуется, - процедил Брага.
        - Барон Брага, орбитальный удар может обрушить почву и уничтожит всю колонию. Разве нашей целью не было взять ученых живыми?
        - Это блеф, - Брага подавил желание собственноручно убить зарвавшегося связиста, - я хочу, чтобы у них даже желания высунуть свой нос из колонии не возникло. Чтобы эти кроты поняли, что я не шучу.
        - Барон Брага, флот докладывает о готовности.
        - Отлично, пусть ожидают приказа.
        Его фрегаты заняли позиции и уже разворачивали батареи в сторону купола колонии. Брага плотоядно облизнулся и вывел на экран данные с орудийных установок своего крейсера. Купол уже находился под прицелом восьмидесяти процентов его флота, и фрегаты ждали только его команды на открытие огня. Барон вывел на дисплей своего планшета систему управления огнем. Плавно нажав на красную литеру, Брага с упоением ощутил небольшую дрожь, прошедшую по кораблю. Бортовые батареи сделали залп по колонии, и защитное поле вокруг биокупола окрасилось яркими цветками разрывов при попадании. Войска оттянулись глубже вглубь леса, опасаясь случайных попаданий орбитальной бомбардировки, а боевики уже грузились в грузовые гравилеты. План "Б" готовился быть приведенным в исполнение. Защитное поле купола выдержала уже около десяти залпов корабельной артиллерии, но по данным сканирования мощность поля упала на пятьдесят процентов. Еще немного и орбитальные удары сотрут в порошок всю наземную инфраструктуру колонии.
        - Мощность поля минус девяносто процентов! - доложил один из инженеров, - но почва вокруг купола уже после первого попадания заметно просела. Еще пара залпов и колонии конец.
        - Отлично! - Брага потер руки, и вывел на обзорный экран видео-трансляцию с одного из БРов, наблюдающих за бомбардировкой, - что слышно от наших шпионов?
        - Оперативная группа доложила о том, что им удалось пробиться к пункту управления защитным полем купола, но их прижали плотным огнем.
        - Плевать, пусть вырубят экран хотя бы на пару секунд! Гравилетам - взлет!
        В этот момент, защитное поле мигнуло и погасло. Гравилеты с десантом тут же поднялись в воздух и полетели к биокуполу, набирая скорость. Наземные части двинулись к границам периметра колонии. Гравилеты достигли биокупола за несколько минут и тут же нанесли ракетный удар по конструкции, обрушивая элементы конструкции на здания космопорта. Создав широкий пролом, гравилеты полетели внутрь, и десант начал высадку, занимая плацдарм, для наступающих наземных частей. Вид разрушенного купола, привел Брагу в неописуемый, почти детский восторг, но капитан умел скрывать свои эмоции, под личиной холодного спокойствия. Лишь тонкая улыбка тронула его губы. БРы и броневики, вместе с пехотой сомкнули кольцо вокруг обреченной колонии. Теперь победа была лишь делом времени. Передовые наземные войска уже проникали через проломы в куполе внутрь колонии, а десант уже полностью оцепил лифтовые станции и шлюзы доступа в подземные сооружения. Брага потер ладони и подозвал к себе связиста.
        - Вызывайте руководство колонии на связь. Думаю, теперь они сдадут нам ученых.
        - Будем исполнено, - связист склонил голову в формальном поклоне и вернулся к своему пульту.
        - Зафиксировано искривление пространства, - взволновано проговорил навигатор, - открывается окно броска!
        - Какого дьявола?! - Брага вскочил на ноги, - кто это?
        - Из броска вышло три корабля, две "Якутии" и одна "Некомата"!
        - Нас вызывают на связь, - связист нервно сглотнул.
        - Выводи на главный экран, - Брага держался уверенно и, сцепив руки за спиной, ухмыльнулся, глядя на экран.
        На экране появилось изображение капитанского мостика одного из неизвестных фрегатов. Сидящий на капитанском кресле человек пару мгновений задумчиво смотрел на Брагу, а затем на его лице расцвела ухмылка. Брага понял, что бледнеет. Он как никто другой знал, кто перед ним.
        - Давненько не виделись, Брага, - Сан Мэй улыбнулся еще шире, видя как полиняла самоуверенная ухмылка на лице его старого врага.
        - Флот к бою! - рявкнул Брага, разрывая связь.
        
        ГЛАВА 15
        - А поговорить, - Сан Мэй покачал головой с легкой усмешкой, - эскадре построится в боевой порядок. «Фантомам» и «Фуриям» команда на взлет. «Решительному» обеспечивать прикрытие «Черепахе». «Черепаха» - бей «Сапсаном» по отметкам, которые я буду выдавать.
        - Капитан, враг перегруппировывается. Их флот перестраивается в боевые порядки и выпускает истребители и перехватчики разных модификаций.
        - Ясно, решим проблемы радикально. Эскадрильям сформировать клинья и быть готовыми вступить в бой по моей команде.
        - Капитан, враг начал сближение!
        - Отметь мне корабль, который блокирует связь с планетой.
        - Сделано, капитан, - на тактическом экране один из пиратских фрегатов, видимо переоснащенный активными системами РЭБ, отметился красной маркой.
        - Отлично, канонирам - захват цели. Марка - приоритет. "Черепаха", доложи о готовности?
        - Мои птички на свободе, "Норвегия"! - пробасил капитан "Некоматы", - разворачиваюсь к цели. "Сапсан" заряжен и готов к выстрелу.
        - Отлично, жди приказа. Сколько до вхождения их в радиус обстрела?
        - Уже входят, капитан! Истребители противника набирают скорость! Фрегаты открыли огонь, принимаем на передние щиты.
        - Держать строй! Батареям огонь по марке!
        Тепловые батареи "Якутии" сделали несколько залпов по фрегату с РЭБ. Защитные поля фрегата приняли на себя удар, но продолжали держаться. Затем к обстрелу подключились "Решительный" и "Черепаха". Защитное поле обреченного фрегата погасло, и в этот момент по нему ударил "Сапсан" крейсера. Разогнанный до запредельных скоростей снаряд пробил пиратский насквозь и ударил в защитное поле корабля идущего следом. Яркая вспышка на мгновения затмила местное солнце. "Фантомы" и "Фурии" тут же рванули в брешь, вступая в ближний бой с истребителями пиратов. Пиратские корабли тут же начали перестраиваться, стараясь заделать брешь, но такой возможности Сан Мэй им давать не собирался. Фрегаты открыли плотный огонь, залп за залпом взламывая защитные системы старых пиратских развалюх. "Черепаха" тем временем перезарядила "Сапсан" и вторым ударом разорвала на куски пиратский эсминец. "Норвегия" получила несколько десятков попаданий в защитный экран и теперь спешно отходила за крейсер, накапливая энергию в полях. Ее место тут же занял "Решительный", прикрывая свои штурмовики огнем. Закаленные в боях пилоты третьего
флота словно нож сквозь масло прорезались сквозь истребительные формации пиратов и вырвались к ядру пиратского флота. Пиратский флагман, тут же развернулся и ушел за один из фрегатов прикрытия, по которому отстрелялись "Фантомы", перегрузив его защитные поля правого борта. Штурмовики начали обрабатывать ракетами и скорострельным пушками оголившуюся тушу фрегата, вырывая из его обшивки большие куски. Вскоре силовая установка пиратского корабля дала сбой и фрегат, потеряв скорость, лег в дрейф, оставляя за собой шлейф из обломков. Штурмовики тут же перегруппировались и накинулись на следующий корабль, словно стая голодной саранчи.
        - Стинсон, докладывай! - Сан Мэй вывел на экран канал связи с пилотом одной из эскадрилий.
        - Два фрегата ядра в минус, флагман Браги отступил за наступающие формации, его не достать.
        - И не надо, какие потери?
        - Мы потеряли около пятнадцать машин, на полторы сотни у противника, - Стинсон на мгновение прервался, бросая свою "Кобру" в головокружительный маневр, уходя от атаки, - плотность огня растет, капитан. У них слишком много истребителей. Мы не продержимся долго.
        - Вам и не нужно, - Сан Мэй потер ладони, - "Черепаха", что с почтой?
        - Бандероли ушли получателям, - капитан крейсера бросил мимолетный взгляд на планшет, - они уже на пути к планете.
        - Маскировка работает отлично! - Сан Мэй сверился с картой боя, - ладно, пора выводить птички из боя. "Черепаха" бей по новой марке!
        Крейсер развернулся и очередной снаряд пушки "Сапсан" ударил в один из пиратских фрегатов в центре наступающей формации. Защитное поле изрядно ослабевшее после обстрелов с "Якутий" не сдержало снаряд и, пробив обшивку, тот детонировал внутри корпуса корабля разворотив его на две неравные половины. Пиратские корабли спешно отошли в разные стороны, избегая обломков обреченного фрегата, и именно это и было нужно Сан Мэю. Истребители и штурмовики тут же бросились в пролом во вражеском строе и пошли в сторону "Черепахи". Пиратский флот вновь сомкнул ряды и двинулся на корабли Сан Мэя, обстреливая их передними батареями, заставляя их то и дело меняться местами, закачивая энергию в щиты. Вернувшиеся эскадрильи быстро зачистили пространство вокруг "Черепахи" и фрегатов от вражеских истребителей. "Некомата" продолжила обстрел пиратского флота, тем временем, фрегаты отошли за крейсер и начали разворачиваться.
        - "Черепаха", выставляйте РЭБ буи и будьте готовы к следующему этапу плана.
        - Принял вас, "Норвегия". К установлению сачка готов.
        - Стинсон, - Сан Мэй вновь вышел на связь с лидером одной из истребительных эскадрилий, - веди наших птичек к астероидному полю и постоянно отсылай мне показания телеметрии.
        - Вас понял, капитан, - Мик щелкнул тумблером системы связи и вышел на связь со остальными эскадрильями, - уходим на форсаже к астероидному полю. Все данные о поле и вашем местоположении отсылать на "Норвегию" без приказа.
        - Принято, - рявкнул хор голосов и "Фантомы" с "Фуриями" устремились к астероидному полю.
        Защитные поля "Решительного" мигнули и погасли и в ту же секунду фрегат содрогнулся от попаданий. Капитан тут же начал уводить корабль из под огня, но часть передних батарей фрегата была уничтожена, и несколько пробоин зияли на корпусе судна. Отсеки были тут же задраены, но экипаж понес потери. "Черепаха" уверенно держала удар, но защитные поля крейсера уже были на последнем издыхании, и крейсер накачивал передние защитные поля за счет других систем корабля. Но энергии оставалось все меньше, и вскоре защитные системы "Некоматы" дали сбой. Крейсер пропустил несколько попаданий в корпус, прежде чем инженерам удалось вернуть защитные поля в строй. На нескольких палубах вспыхнули пожары, но их удалось локализовать и быстро потушить.
        - "Решительный" и "Черепаха" получили попадания, капитан, - взволновано проговорил связист.
        - Действуем по плану, - Сан Мэй развернул карту боя и поморщился. Пиратов было все еще очень много, - "Черепаха" выставляй сачок.
        "Некомата" развернулась в сторону вражеского флота и капитан запустил процедуру броска. Перед крейсером открылось подпространственное окно, но вместо того, чтобы уходить в бросок, крейсер развернулся и, увеличивая скорость, вместе с фрегатами направился к астероидному полю, которое уже вовсю прочесывали истребители эскадры. Окно броска поглотило несколько залпов с пиратских кораблей и захлопнулось, открыв пиратам картину отступающего противника. Пиратские корабли сформировали походный строй и двинулись за врагом, намереваясь прижать беглецов к астероидному полю и раздавить.
        В это самое время пятнадцать, скрытых под полями преломления, десантных шлюпов уже входили в атмосферу планеты и двигались прямиком к осажденной колонии. "Посылка" прибывала по расписанию.
        ***
        - Андрюха ложись! - крикнул Самир, падая за баррикаду, когда в землю перед ней ударила реактивная граната.
        Андрей в последний момент упал на живот. Прогремел взрыв, и ударная волна сорвала верхние укрепления с баррикад ополчения. Андрея окатило ошметками земли, и пространство вокруг заволокло дымом. Пираты полностью захватили плацдарм на поверхности и две лифтовые шахты. Теперь они старались закрепиться в подземном комплексе, первым делом спустив под землю штурмовые группы усиленные БРами "Лев". Роботы разметали первый край обороны и вынудили ополченцев отступить вглубь города. Теперь бои велись практически на всех улицах, прилегающих к лифтовым комплексам. Невооруженные колонисты подбирали оружие павших собратьев и убитых пиратов и тоже вступали в бой. Несколько многоэтажек уже занялись пламенем пожаров, но натиск пиратов не ослабевал. Напротив, клыки перебрасывали вниз все новые войска. Позиции у комплексов уже были заняты вражескими броневиками, а сжигать их было решительно нечем. Самиру вместе с диверсионной группой ополченцев из числа охотников, удалось заманить два БРа в ловушку в узком переулке и обрушить на боевые машины бывшее здание универмага, но после этого пираты уже не заходили далеко в
город, перебрасывая десантно-штурмовые группы для зачисток сопротивляющихся районов.
        С одной из таких групп, усиленной "Львом" сейчас вел бой Алексей и Тонг на соседней улице. Оттуда доносилась непрекращающаяся стрельба и уханье реактивного гранатомета БРа. В то же время группе Андрея тоже приходилось нелегко. Десятка три боевиков, не давали им и головы поднять из-за баррикады. Самир установил свой тяжелый пулемет в бойницу и старательно обрабатывал позиции боевиков, стараясь подавить вражеский огонь, но без особого результата. То и дело по баррикаде отстреливались гранатометчики. За позициями обороняющихся уже скопилось почти два десятка раненных ополченцев, и полдюжины убитых бойцов лежали, накрытыми плащами у стены дома. Раненых постепенно уносили к зданию администрации, внутри которой оперативно обустраивался полевой госпиталь, а вокруг спешно возводились укрепления. Стрельба на мгновение стихла, и Самир осторожно выглянул из бойницы. В ту же секунду в бойницу угодил снайперский выстрел и Самир, ругаясь, повалился на землю.
        - Живой? - Андрей склонился над товарищем, осматривая его на предмет ранения.
        - Живой, - пробормотал наемник, тут же добавив, - у левого здания уже в паре десятков метров от нас - боевики.
        - Понял, - Андрей тут же сорвал с раздатчика тепловую гранату и метнул ее через баррикаду в сторону, указанную Самиром.
        Ярко вспыхнул взрыв, и раздались крики паники и боли. Ополченцы тут же прильнули к бойницам и накрыли улицу плотным огнем, добивая отступивших пиратских лазутчиков. Самир тряхнул головой и, поднявшись на ноги, подкрался к баррикаде.
        - Надо отходить, кэп. Мы не сможем долго удерживать эту позицию. Укреплениям конец, а у нас и так уже порядком убитых и раненных.
        - Предлагаешь отходить к Администрации?
        - Да, и надо передать Алексею, чтобы делали тоже самое. Мы там организовали несколько отличных огневых точек в соседних зданиях. Плюс взрывники организовали сюрпризы для пиратской бронетехники на площади.
        - Ты прав. Оставляем здесь пару растяжек и отходим. Надо прикрыть отступление наших подопечных.
        - Согласен, сделаем, - Самир кивнул и, подтянув к себе пулемет, выбрал удобную позицию для стрельбы.
        - Бойцы, берите раненых и отступайте к Администрации, мы с Самиром сразу за вами.
        - Будет сделано, сэр, - салютовал один из ополченцев.
        Ополчение быстро собрало остатки амуниции и, подобрав раненых, двинулись по улице в сторону Администрации. Андрей присоединился к Самиру и открыл огонь в сторону наступающих боевиков. Сквозь помехи в наушнике послышался голос Алексея. Он сообщал, что его группа так же отходила к Администрации, понеся потери. Одного БРа удалось свалить и уничтожить, но второй разнес на части укрепления и их уже занимали пираты. Андрей выругался, не прекращая стрельбу. В этот момент на их улицу выкатила БМП пиратов. Башня развернулась в сторону укреплений, и тепловые пушки сделали короткую очередь. Андрей с Самиром только и успели, что повалиться на землю, когда целые сегменты укреплений испарились в ярких вспышках разрывов от попаданий. Вокруг снова все заволокло дымом. Андрей с трудом поднялся на ноги, оперевшись на автомат для устойчивости. К нему подполз Самир. Правая сторона его комбинезона была сильно опалена от близкого попадания теплового снаряда, но сам, наемник был цел.
        - Надо уходить, другого шанса не будет, капитан, - Самир закашлялся, когда Андрей помог ему встать.
        Товарищи успели выбраться из узких переулков за считанные минуты, избежав окружения штурмовыми группами пиратов. К зданию Администрации колонии стягивалось ополчение. Трофейные броневики загнали в подземный гараж, намереваясь использовать как подвижные огневые точки, при начале штурма. В соседних многоэтажках закрепились огневые группы, вооруженные пулеметами, которые на нужды ополчения выделил из своих закромов запасливый Самир. В общей сложности четыре пулеметных гнезда были оборудованы таким образом, чтобы секторами обстрела перекрывать всю площадь перед зданием Администрации. В домах были установлены самодельные ловушки и растяжки, чтобы к пулеметчикам не смогли подобраться группы зачистки. Потрепанная группа Алексея уже занимала позиции у восточных баррикад. Бронекомбинезон Тонга был покрыт сажей и пылью, но сам парень выглядел достаточно бодро. Алексей устало прислонился к баррикаде и перевел дыхание, его нога была повреждена в ходе боя, и доктор из состава экспедиции землян накладывала ему шину.
        - Черт, ты хреново выглядишь, Леха, - пробормотал Самир, подходя к товарищу.
        - БР догнал почти на выходе из переулка, - Алексей поморщился и слабо застонал, когда девушка перетянула ему ногу жгутом, - граната разорвалась метрах в пяти. Повезло, что между мной и взрывом были обломки здания. Но осколками меня все-таки обдало, будь здоров. Большинство броня приняла стойко, благо не дешевая подделка, но, как видишь, кое-что пропустила.
        - Поправишься, - заверил его Самир.
        - Обязательно поправится, - улыбнулась врач, - но ему лучше пройти в здание, там безопаснее.
        - Нам еще предстоит бой, док, - Алексей невесело усмехнулся, - товарищей я одних не брошу. Помрут еще без меня.
        - Но с вашей ногой, - начала было врач.
        - Не в первый раз! - отрезал Алексей и осторожно поднялся на ноги, переведя вес тела на здоровую ногу, - и не в последний, я чувствую.
        - Это точно, - Самир хлопнул приятеля по плечу, - держись Леха, выберемся.
        - Где капитан? - к друзьям подошел Тонг.
        - Говорит с Джейсоном, - Самир махнул рукой в сторону здания Администрации, - охотники наскоро организуют секреты. Пираты сейчас перегруппируются и рванут в атаку. Времени не очень много осталось.
        - Точно, я тоже так думаю.
        Внезапно земля под ногами содрогнулась, и посреди позиций ополчения расцвел огненный цветок взрыва. Бойцы попадали на землю, закрывая головы руками. Раздался пронзительный сигнал тревоги, и на площади началась срочная эвакуация. Раненных, неспособных вести бой быстро заносили в здание, а на площадь уже вышли пиратские БРы, занимая позиции и начиная вести огонь по баррикадам из скорострельных пушек и гранатометов. Ополчение заняло позиции и открыло ответный огонь, но огонь винтовок БРам был не страшен и роботы сеяли смерть вокруг, продвигаясь к зданию. Вдруг под ногой одного из исполинов почва пошла трещинами, и робот резко пропал из виду, угодив в одну из ловушек. Нога робота провалилась в искусственную нишу. Пилот не успел среагировать и реактивная граната БРа ударила в землю перед кабиной пилота. Взрывом кабину вместе с пиратом слизнуло с корпуса гиганта и одним БРом стало меньше. Ополчение взревело одобрительными возгласами, однако остальные БРы тут же остановились и начали поливать огнем баррикады, подавляя любые попытки ополченцев на ответный огонь. Из переулков начали выходить группы
зачистки. С широких улиц выкатилось несколько БМП, которые тут же начали работать из своих пушек по зданию Администрации.
        - Пехота начала зачистку площади! - Андрей повернулся к Джейсону, - можно начинать, давай сигнал своим бить по готовности. Пулеметы начнут работать с минуты на минуту.
        - БРы подавят их очень быстро, - Джейсен покачал головой.
        - Не быстро. Мы снабдили каждое гнездо небольшим генератором защитного поля. Некоторое время они смогут работать без помех, а больше и не надо.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Мы получили сигнал с орбиты. Помощь в пути! Нам нужно только их задержать на площади как можно дольше!
        - Даже так, - охотник закашлялся, сказывалась травма, - это отличные новости!
        - Не сглазь! - Андрей подмигнул, закрывая забрало гермошлема, - удачи, Дух. Теперь дело за нами!
        ***
        Десантные шлюпы, скрытые полями преломления, незаметно для пиратских подразделений, преодолели плотные слои атмосферы неподалеку от основных позиций Алых клыков на поверхности. Частично десант начался в воздухе, два десятка штурмовиков в бронекостюмах «Ястреб» со встроенными реактивными ранцами десантировались из шлюпов, материализуясь из воздуха прямо надо головами пиратов и ведя огонь из «Акаций». Шлюпы вырубили маскирующие устройства и сделали ракетный залп по позициям пиратов у лифтовых шахт, уничтожая боевую технику и пехоту, не успевшую укрыться. Почти одновременно с высадкой на четырех кораблях включились устройства установки помех, и связь между подразделениями пиратов прервалась. Выжившие пираты на поверхности не могли предупредить товарищей внизу о надвигающейся угрозе. Капитан Анри Кассад с позывным «Волк», командир десантно-штурмовой роты с крейсера «Черепаха» десантировался одним из первых. Первый магазин к «Акации» он расстрелял еще в свободном падении. За секунду до приземления, десантник врубил ранец и приземлился на поверхность в облаке пыли и гари, меняя магазин на снаряженный.
Пираты в ужасе бежали к лифтам, и капитан, припав на одно колено, расстрелял спины убегающих боевиков. Вокруг приземлялись бойцы из его первого отделения. Второе и третье отделения, облаченные в тяжелые, бронированные экзоскелеты «Медведь» сейчас находились еще на борту шлюпов, и им тоже не терпелось уступить в бой. «Медведи» не были снабжены прыжковыми ранцами, зато имели собственную систему активной защиты, в виде телекинетического экрана и усиленное бронирование, установленное на экзоскелетах. В дыму впереди загорелся яркий прожектор. Одна из БМП уцелела после ракетного обстрела и теперь пыталась поймать в прицел стремительные цели десантников. Кассад врубил ранец и в несколько прыжков преодолел расстояние, разделяющее его и БМП. Пушка запоздало повернулась в его сторону, но десантник был уже на броне и прикреплял два термальных детонатора к орудийной башне. БМП хотела было откатиться назад, чтобы уничтожить назойливого человека, но капитан, вновь врубил ранец и прыгнул высоко вверх. Под десантником расцвел ярко оранжевый цветок, разворотивший орудийную башню броневика. Приземлившись, Анри оглядел
поле боя. Бойцы первого отделения добивали боевиков вокруг основного места высадки, а более удачливые пираты уже занимали позиции у лифтовых шахт, намереваясь дать бой неожиданно появившемуся противнику. Капитан криво усмехнулся.
        - Двойка и Тройка, Волку, доложить!
        - Двойка, высадку завершила! - отчитался командир второго отделения.
        - Тройка, высадку завершила! - эхом отозвался командир третьего.
        - Клыки окапываются, двойка! - Анри, снова выглянул из-за обгоревшего остова БМП, - шлюпы пускай работают по площадям - начинаем штурм лифтовой.
        - Принял тебя, Волк! Двойка отбой.
        - Тройка, отбой!
        Шлюпы, высадив десант, вновь поднялись в воздух и открыли ураганный огонь по пиратским позициям, попутно отстреливая дымовые шашки на пути следования десантных рот. Второе и третье отделение роты Анри начало движение в сторону лифтовой. Капитан не без гордости наблюдал, как закованные в тяжелую штурмовую броню десантники переходят на бег, сокращая дистанцию до вражеских позиций. Штурмовики были также в большинстве своем вооружены "Акациями", но под стволом их винтовок также имелся небольшой подствольный гранатомет револьверного типа, а некоторые несли в руках тяжелые импульсные пулеметы. На позиции пиратов за одно мгновение обрушился огненный дождь. Разрывы гранат накрыли наскоро собранные укрепления пиратов и застали боевиков врасплох. Повсюду началась беспорядочная стрельба в сторону дыма. Штурмовики, сократив дистанцию, переходили на быстрый шаг и уже не стесняясь, выходили из дыма, ведя прицельный огонь по пиратам, выискивая их среди обломков с помощью тепловизоров. Ответный огонь мало беспокоил солдат в "Медведях". То и дело пространство вокруг десантника покрывалось едва заметной белой
дымкой, когда экран поглощал энергию очередного вражеского выстрела. На позициях пиратов началась паника. Боевики бросали позиции и бежали в сторону лифтов, но это было напрасно. Со стороны лифтов их тут же встретил ураганный огонь десантных рот "Норвегии" и "Решительного", которые под прикрытием удара десантников с "Черепахи" продвинулись вперед, перебили фланговое и тыловое охранение, и заняли лифтовую шахту.
        Анри, вместе с первым отделением, подошел к развороченному входу в лифтовой комплекс. Вокруг все было усеяно телами убитых боевиков и горящими остовами боевой техники. Два БРа "Лев" лежали у самого входа. У одного робота ракетный залп шлюпа сорвал с креплений боевое отделение с кабиной и теперь у входа остались только ноги. Второго же завалили бойцы из Двойки, правда грозная боевая машина все-таки умудрилась ранить двоих его бойцов, у которых не выдержали защитные экраны. Раненных при штурме бойцов, товарищи отнесли на шлюпы, и десант приготовился ко второму этапу операции. С раненными пиратами особо не церемонились, в живых их осталось немного, но если пират пытался оказывать сопротивление - его тут же убивали. Несколько расстрелов привели в чувство остальных выживших, и они сдались, побросав оружие. Обезоруженных пиратов согнали в один из уцелевших ангаров и заперли там, оставив несколько человек охраны, чтобы боевики не выкинули чего нехорошего. Тем временем, командиры трех рот собрались у одной из шахт лифта.
        - Уцелел только один лифт, - проговорил командир роты с "Норвегии" с позывным "Щука", - повезло, что мы успели добраться сюда до того, как эти твари привели его в негодность.
        - Согласен, - кивнул его коллега с "Решительного", небольшого роста десантник с неподходящим позывным "Слон", - штурмовиков сразу спустить не получится, да и внизу может ждать не теплый прием.
        - Предлагаю добить, сидящих внизу, десантом. Ударит моя первая, и две ваших в Ястребах, а тем временем, - Арни кашлянул, - медведи загрузятся в лифт и спустятся вниз.
        - Хороший план, - Слон кивнул и подозвал одного из своих, обрисовывая ему план.
        - Добро, - Щука вышел на частоту своей роты, - Чиж, собирай своих. Вы передаетесь под командование Волка, ваши группы первыми ударят по крысам внизу.
        В ответ оба командира отделения выразили свое одобрение и объединенный "ястребиный" десант собрался у шахты лифта. Дальномер показывал, что лететь придется без малого почти восемьсот метров, и Анри проинструктировал командиров сколько раз в полете и когда включать прыжковые ранцы. С десяток штурмовиков разрядили свои гранатометы, и внизу распустились огненные цветы тепловых разрывов. Следом вниз полетели дымовые гранаты, которые опутали пространство внизу непроницаемым дымом, сея панику и недоумение у боевиков внизу. Анри поднял вверх обе руки и махнул ожидающим его бойцам. Десантники начали прыгать вниз. Анри шагнул в шахту следом за первой тройкой. Пираты внизу начали стрелять в воздух, не прицельно и скорее от страха, нежели из тактических соображений. Первые бойцы приземлялись среди развалин лифтового терминала и сразу же вступали в бой. Пираты до сих пор так и не поняли, что им противостоят уже далеко не местные ополченцы. "Ястребы" разметали защищавших терминал боевиков за несколько минут. Оставшиеся в живых пираты отступили в город и начали закрепляться на улицах. Спустя двадцать минут на
лифте спустились штурмовые роты "Медведей" и наступление десантников продолжилось. Анри и его первая рота в первых рядах ворвались на улицы колонии, разметав наскоро собранные кордоны пиратов. Боевики Алых клыков развернули в сторону новой угрозы тыловые броневики. БМП открыли по десантникам огонь на подавление, заставляя "Орлов" покидать открытые места. "Медведи" накрыли укрепления пиратов из гранатометов, уничтожив пехоту, которая не успела укрыться в броне. Не попавших под огонь пиратов метко начали отстреливать снайперы из состава десантников с "Норвегии". "Ястребы" тем временем, воспользовались заминкой боевиков и на прыжковых ранцах - достигли крыш. Перебравшись по крышам в тыл засевшей группы, десантники спикировали вниз, врубив ранцы у самой земли, подняв в воздух облака из пыли и гари, которые тут же скрыли позиции пиратов плотной завесой. Огнем "Акаций" были повреждены тепловизоры БМП и "Медведи" двинулись на противника. На гермошлемы десантников опустились приборы наблюдения, выдававшие не только тепловые метки живых существ вокруг, но и помечая своих зелеными литерами, чтобы избежать
дружественного огня.
        Уцелевшие боевики, кашляя и протирая защитные щитки своих шлемов, вываливались из дыма и попадали под огонь идущих напролом "Медведей". Ослепшие БМП начали бить тепловыми снарядами "на глазок". Перед идущим строем десантниками распускались ярко-алые цветки тепловых взрывов, но укрытых защитными полями десантников они не волновали. Несколько снарядов ударили в строй, отбросив на землю нескольких бойцов. Идущие за ними, тут же оттаскивали раненных в конец строя и бойцы смыкали ряды. Десантники Анри вскрыли десантный отсек одной из БМП и сидящих внутри пиратов расстреляли из винтовок. Внутрь тут же забралось несколько бойцов, сразу же заняв места механика-водителя и оператора-стрелка. Анри дал целеуказание, и развернув пушку трофейная БМП нацелилась на свою "соседку". Бить приходилось по целеуказанию командира, и с первого раза поразить БМП врага не удалось. Снаряды ударили в стену дома, разворотив первый этаж здания. Второй залп оказался удачней. БМП только начала поворачивать башню в сторону захваченной "коробочки", как два тепловых снаряда попали ей в бок и в башню. Сработала динамическая защита,
за секунду до поражения активировав защитное поле.
        - Назад! Сейчас дадут ответку! - рявкнул в микрофон Анри.
        Захваченная БМП тут же рванула назад и на ее месте тут же расцвели цветки тепловых разрывов, обрушив стену стоящего рядом здания. "Трофей" дал несколько очередей из импульсного пулемета, не причинив врагу особого урона. Анри снова дал целеуказание "Трофею", и оператор вновь навел орудийную установку на врага. Пират хотел было дернуться, но похоже первое попадание, несмотря на то, что пришлось на защиту, что-то повредило в устаревшей машине. Выстрел спаренных тепловых пушек угодил в десантное отделение, защита не успела включиться или не смогла, но это уже было не важно. Половина вражеской БМП перестала существовать. "Медведи" зашли на пиратские укрепления и начали зачищать укрепрайон группами по четыре.
        - Наши вышли на связь, командир! - к Анри подскочил связист, - они держат оборону в здании Администрации колонии. Силы не равны, пулеметные точки пираты подавили огнем БРов. Сейчас роботы уже прошли половину площади, и продолжают наступать.
        - Ракетные комплексы спустили? - Анри оперся на полуразрушенную стену, - без них нам их технику не перебить.
        - Уже спускают. Вооружим медведей?
        - Оставь с десяток нам, мы зайдем в здания. Зачистим крыши перед площадью и ударим по БРам сверху. За "Медведями" - завершение разгрома и установление дымовой завесы так, чтобы стрелкам в здании Администрации была возможность не подпустить боевиков вплотную к себе, а то их там перебьют, можем не успеть подойти. Сломаем пиратам центр и им конец, без костяка они побегут.
        - Сделаем, - связист кивнул, мгновенно передав приказы Анри.
        В результате каждая тройка "Ястребов" имела на руках один "Дротик" - противотанковый ракетный комплекс. "Дротиков" было немного, но разведданные по численности бронетехники позволяли надеяться, что имеющихся на руках у десантников ракетных установок должно хватить с лихвой. Анри ухмыльнулся про себя, представляя, какой сюрприз ожидает пиратов на площади.
        ***
        Андрей повалился на землю. Окно, через которое он стрелял по пиратам на площади, срезало очередью из крупнокалиберного пулемета БРа. С десяток БМП медленно двигались за БРами на небольшом отдалении, то и дело, делая залпы из тепловых пушек по зданию. Пожары, вызванные взрывами, удавалось быстро локализовать, но силы обороняющихся таяли с каждой минутой. Пулеметные гнезда стали для пиратов настоящей неожиданностью. Воспользовавшись заминкой ополченцев, штурмовые группы боевиков рывком подошли к зданию Администрации, где идущие впереди две БМП подорвались на минах. По пехоте тут же начали работать два пулеметных гнезда, установленные в зданиях по бокам от площади. Боевикам негде было укрыться, и они гибли один за другим. БРы практически тут же нащупали цель и начали долбить по пулеметам из крупнокалиберных импульсных пушек. Но небольшие генераторы защитного поля смогли выдержать несколько минут, прежде чем энергоресурс батарей закончился и точки были сметены огнем роботов и подоспевших броневиков. Но за это время, точки перемолотили всю штурмовую группу пиратов. Тяжелораненого Самира удалось
вытащить вместе еще с двумя раненными бойцами ополчения из правого дома. Точке с противоположной стороны повезло меньше. БРы дали ракетный залп по зданию и оно обрушилось, похоронив отважных бойцов под собой. Как только замолчали пулеметы, оставив после себя на площади несколько десятков убитых боевиков, пираты двинулись на штурм, неторопливо следуя за БРами, которые поливали здание огнем, не давая ополченцам и головы показать. В течение нескольких минут количество убитых возросло вдвое, и Андрей уже хотел дать приказ отходить на подуровень ниже. Но в этот момент на площади оглушительно громыхнул взрыв и здание Администрации содрогнулось. Стрельба на мгновение прекратилась, и Андрей осторожно выглянул из развороченного окна. Один из БРов завалился вперед. Его орудийная установка перестала существовать вместе с половиной кабины. Четыре оставшихся БРа замерли в нерешительности, запоздало поворачивая орудийные установки навстречу новому врагу. С крыш позади наступающих подразделений сорвалось несколько ярких точек. Точки резко ускорились и врезались в боевые машины. «Дротики» вскрыли защитные поля и в
броню БРов ударили боевые части ракет, прожигая ее и плавя потроха грозных машин. Второй ракетный залп лишил пиратов еще двух БРов. Боевики начали стрелять по крышам домов и в этот момент по БМП слитно ударили ракетами наступающие со стороны улиц подразделения «Медведей». Андрей зажмурился от яркости разрывов, когда «Дротики» прожигали пиратскую броню как фанеру. На ошарашенных пиратов с крыш посыпались десантники, на ходу врубая прыжковые ранцы. Бойцы, оставшиеся на крыше, снова произвели ракетный залп, накрывая ракетами уцелевшие БМП. Слитно разрядились гранатометы «Медведей» ложась между вражескими «коробочками». Тяжело-бронированные десантники перешли на бег и «медвежья» лавина врезалась в пиратский фланг. Защитные поля десанта поглощали случайные выстрелы, а «Акации» несли смерть пиратам по всему периметру прорыва. Увидев разгром центральной группировки, фланги бросились врассыпную, бросая технику, но на улицах их уже ждали. С крыш и переулков пиратов встречали огнем, заставляя выживших бросать оружие и сдаваться.
        Андрей мстительно улыбнулся, глядя на разгром пиратских боевиков. Десант переломил наступающим пиратам хребет и теперь неторопливо завершал зачистку площади, добивая сопротивляющихся боевиков и сгоняя сдавшихся в центр площади. Из здания Администрации медленно начали выходить ополченцы, не веря своим глазам. Андрей разделял из чувства, ведь большинство десантников были облачены в бронекостюмы армии АСС, с символикой третьего флота несуществующего Альянса. Алексей подошел к другу и похлопал по плечу, с улыбкой стянув с себя гермошлем.
        - Не думал, что увижу нечто подобное снова, - пробормотал он.
        - Да уж, - Андрей с улыбкой кивнул другу, - передай Сергею, пусть готовит "Икар", это еще не конец.
        
        ГЛАВА 16
        - Стинсон, отваливай вниз! - рявкнул ведомый, и Мик тут же бросил свою машину в головокружительную бочку, пропуская слева от себя длинные очереди преследовавшего его истребителя.
        - Сейчас я их сделаю, - процедил Мик сквозь зубы и на форсаже втерся между двумя летящими друг к другу астероидами, заставляя преследователя сбрасывать скорость. Его Кобра тут же на запредельных перегрузках сделала петлю и вышла в хвост двойке пиратских "Скорпионов", превращая обоих в облака обломков.
        - Хорош! - с легкой завистью похвалил ведомый, развернув свой "Фантом" и изрешетив импульсной пушкой очередного пирата, - наши отходят вглубь поля. Давай не отставай.
        Эскадра, ведомая капитаном Мэем, успела отойти к астероидному полю, и теперь пробивала себе путь к его центру. Истребительные формации пиратов, состоящие в основном из устаревших "Скорпионов" и "Фантомов" настигли их на середине пути. Прикрытие эскадры тут же приняло бой. Сан Мэй поставил фрегаты и крейсер таким образом, чтобы поврежденные и неработающие батареи оказались внутри формации, а рабочие батареи усиленно вели огонь по особо крупным астероидам и кораблям противника. Пираты влетели в астероидное поле вслед за эскадрой Мэя и передовые корабли тут же нарвались на наспех установленные минные заграждения. Яркие вспышки поглотили четыре корабля, прежде чем Брага отдал приказ расстреливать пространство впереди и погнал за ненавистным соперником свои истребители, медленно пробивая себе дорогу, чтобы добить маленькую эскадру огнем крупнотоннажных кораблей. Астероиды, разбитые огнем корабельных орудий на больших скоростях врезались в защитные поля наступающих пиратских формаций, в то время как корабли Сан Мэя, как могли, продавливали их оборону. Три полных эскадрильи прикрытия удерживали почти
вчетверо большее количество пиратских истребителей. Вести бой в астероидном поле - было одним из умений, которому ветеранов войны с Федерацией обучали еще в учебке, когда АСС нес потери и отступал, проигрывая в количественном отношении войскам Федерации. То и дело флоты Альянса заманивали эскадры Федерации в астероидные поля и давали им бой, быстро сводя на нет численное превосходство. Скорость кораблей Федерации играла с ними злую шутку, а пилоты, привыкшие к простору, попросту не успевали уклоняться от несущихся на них каменных обломков. Крейсеры и фрегаты, заходя в астероидные поля, теряли в маневренности и несли постоянную нагрузку на защитные экраны, а корабли Альянса в этот момент концентрировали огонь на наиболее слабом защитном экране, пробивали его и подставляли вражеские корабли под удары астероидов. Клыки не были знакомы с тактикой Альянса, так как Братство вело с ними войну на равных, и не удосуживалось применять подобные тактические изыски. И теперь пиратская эскадра завязла как муха в паутине в астероидном поле, окруженная обломками, а корабли Сан Мэя оказавшись в замеченном ранее
свободном пространстве теперь били из тепловых пушек по защитным полям и астероидам вокруг пиратов, пробивая и без того хрупкую оборону противника.
        Тяжелее всего приходилось прикрытию. Хотя пилоты пиратских истребителей и уступали в искусстве ведения боя асам флота "Голландца", но по количеству они их превосходили в четыре раза. Пилотам "Фурий" приходилось работать за троих, снимая с "Фантомов" севшие тем на хвост пиратские перехватчики. "Кобра" Стинсона, совершая немыслимые виражи, на считанные сантиметры опережая смерть в лице огромных каменных булыжников, летящих в сторону его верткого кораблика, несла смерть в рядах пиратских пилотов. В звене Стинсона помимо него было три "Фурии", которые прикрывали ведущего с флангов, и помогали двум эскадрильям "Фантомов" наводить ракеты на помеченные цели. В целом тактика себя оправдывала и с момента начала боя в астероидном поле, прикрытие потеряло только одну машину на двадцать восемь уничтоженных пиратов. Мик бросил взгляд на тактических дисплей. "Черепаха", выстрелом из "Сапсана", уничтожила уже третий пиратский фрегат, после того как "Норвегия" и "Решительный" содрали с него защитные поля. Ответный огонь пиратов корабли Сан Мэя принимали на себя поочередно, двигаясь то по, то против часов стрелки
внутри очищенного пространства, регенерируя защитные поля, попавшие под обстрел. То и дело "Черепаха" разворачивалась к противнику носом и "Сапсан" давал прицельный выстрел по кораблю без защитного экрана, на который крейсер наводил с "Норвегии" Сан Мэй. Пиратская эскадра с момента начала боя потеряла половину кораблей и практически всё истребительное прикрытие. Брага направил вглубь астероидов практически все свои резервы, оставив около крупнотоннажных кораблей всего с десяток "Скорпионов". К несчастью, возможности прорваться к ядру эскадры Клыков на данный момент не было никакой. Мик поднырнул под крупный булыжник и резко сбросил скорость, пропуская под собой троих преследователей. Ведомые тут же сомкнули ряды и перекрестным огнем превратили двух пиратов в изрешеченные, мертвые обломки. Мик нагнал третьего и меткой очередью срезал его двигатель, заставив обреченный кораблик беспорядочно вращаться. Его звено тут же заложило разворот и ринулось обратно в гущу боя.
        - Похоже, Брага понял, как облажался, - проговорил один из ведомых Мика, расстреливая очередного пиратского "Скорпиона".
        - Корабли пиратского ядра остановились и начали зачищать пространство вокруг себя, - словно в подтверждение его слов в передатчиках раздался голос Сан Мэя, - прикрытию обеспечить скопление противника по этим координатам, мы их накроем корабельной артиллерией.
        - Работаем по флангам, - Мик выпустил последнюю ракету, пометив нескольких пиратов, для своих союзников, - капитан прав, выпускать истребители нельзя.
        - "Фантомам" создать для ловушки стены! - скомандовал командир одной из штурмовых эскадрилий, - затем огонь без приказа, помогаем загонять этих овечек в стойло!
        "Фантомы" опустошили ракетные кассеты, создавая вокруг пиратов непроницаемую стену из каменных обломков, и теперь усиленно помогали истребителям, расстреливая пытающихся выйти из боя. Пираты, преследуя юркие корабли, сами того не замечая попадали в искомый квадрат, а основные силы прикрытия закрывали ловушку. Как только большая часть пиратских истребителей оказалась в нужном квадрате, Сан Мэй отдал приказ отходить. Прикрытие брызнуло в разные стороны, а пираты слишком поздно поняли, что задумал вражеский командир. "Норвегия" и "Черепаха" развернули свои тепловые и импульсные батареи и накрыли нужный сектор астероидного поля ураганным огнем. Истребители и штурмовики прикрытия спешно выходили из боя и двигались на соединение с крупнотоннажниками. Пираты, которые успели выскочить из ловушки, с ужасом наблюдали, как пропадают с радаров отметки их товарищей. Целый сектор астероидного поля был превращен в мелкое крошево. Каменные обломки астероидов перемешались с обломками пиратских истребителей, превратив этот сектор поля - в огромное кладбище. Мик сверился с приборами и подлетел к "Норвегии", заходя
на посадку, для пополнения боезапаса и топлива. Прикрытие потеряло пять кораблей, но воспользовавшись краткой передышкой, троих пилотов удалось спасти, и теперь корабли третьего флота спешно пополняли боезапас.
        ***
        - Пираты перегруппировывают силы, похоже, они поняли, что тишина с планеты взялась не просто так, - Сан Мэй, сцепив руки за спиной, смотрел на обзорный экран, на котором разворачивалось изображение поля боя.
        - Фрегаты Алых клыков начали разворот. Хотят идти обратно, - проговорил один из навигаторов, сверившись с данными.
        - Этого мы позволить не можем, - Сан Мэй развел руки в стороны, увеличивая изображение на обзорном экране, - плотность астероидного поля в этом направлении позволит нам пробиться к ядру пиратского флота, сведя к минимуму нагрузку на щиты.
        - Анализ говорит, что да, капитан. Но у пиратов по-прежнему трехкратное превосходство в кораблях.
        - Зато истребителей у них нет, некому будет сбивать наши штурмовики, когда мы выпустим наших стервятников прямо у них под носом, - Сан Мэй усмехнулся, - Брага еще пожалеет, что не уладил все дело миром.
        - Сообщение с планеты, капитан, - взволновано проговорил связист, на закрытом канале.
        - Выводи на экран, - он на пятках развернулся к экрану, где появилось изображение улыбающегося лица.
        - Мэй! - Андрей Соколов широко улыбнулся, увидев старого друга, - и почему я не удивлен.
        - Рад видеть тебя живым, Андрей, - капитан Мэй опустился на свое кресло, - Адмирал послал нашу эскадру за тобой, как только с вами пропала связь.
        - И я так понял, ты не ожидал встретить здесь другого старого знакомого? - Андрей устало потер глаза.
        - Не ожидал, но ваше прервавшееся сообщение помогло подготовиться к встрече. Сильно потрепало?
        - Из моих тяжело ранен Самир, но в целом потерь избежать удалось. Много убитых и раненных среди гражданских и ополчения колонии. Да кстати, - Андрей запнулся, - у меня тут группа федеральных ученых. Предпочел бы взять их с нами.
        - Ученых? Федов? Да на кой они нам сдались? - Сан Мэй покачал головой.
        - Думаю, адмиралу будет интересно услышать то, что нам поведал их главный.
        - Ладно, не суть, делай, как знаешь. Пираты разворачиваются, чтобы идти к планете. Можешь перевести меня на кого-нибудь из наших десантников?
        - Здравия желаю, капитан Мэй, - изображение сменилось на десантника с капитанскими лычками на комбинезоне.
        - Капитан Кассад, рад видеть, что вы целы. Как обстановка на поверхности?
        - Колонию отбили, пираты локализованы и по большей части уничтожены. Отряды ополчения, вместе с моими ребятами завершают зачистку.
        - Отличные новости, капитан, но ситуация осложнилась, - Сан Мэй постучал пальцами по подлокотникам кресла, - мы потрепали флот Браги, но он повернул корабли к планете, видимо молчание в эфире его насторожило.
        - Против удара с орбиты у колонии больше нет защиты.
        - Она не нужна. Мы настигнем ядро флота Браги на выходе из астероидного поля, у них сейчас заминка, они разворачиваются и регенерируют поля. Вам необходимо погрузиться на шлюпы.
        - Кажется, я догадываюсь, что вы от нас хотите, - Анри плотоядно ухмыльнулся, - Абордаж?
        - Читаешь мысли, - Сан Мэй усмехнулся и, выведя на свой планшет карту системы, пометил наиболее боеспособную "Якутию" из флота Браги, как целевую, - вот ваша цель.
        - Через истребители будет сложно пробиться, капитан, - Анри кивнул, глядя на карту.
        - Об этом мы позаботимся. Ваша цель - фрегат. Приоритет - мостик и отделение канониров.
        - Так точно, капитан Мэй, сделаем! - рявкнул десантник.
        - Можно вклиниться? - рядом с Анри снова появился Андрей, - прошу, не откажи в любезности.
        - Хочешь поучаствовать?
        - Ну, так, а то, - Андрей подмигнул старому другу, - на земле мы их побили, теперь хочу помочь громить наверху.
        - Добро, прикроешь моих парней для абордажа, - Сан Мэй хлопнул в ладоши, и передача прервалась, - ну чтоже за дело. Выведи мне капитанов "Черепахи" и "Решительного" на экран.
        Пиратские корабли, окруженные уцелевшими истребителями, завершили разворот в астероидном поле и двинулись к планете. "Черепаха", развернувшись к недавним преследователям носом сделал выстрел из "Сапсана". Огромная энергия выстрела проделала в астероидном поле длинный коридор, протянувшийся почти до пиратского флота. В этот коридор вошли корабли Сан Мэя и начали набирать скорость. Выстроившись в линию, фрегаты следовали за тяжелым крейсером, который, увеличивая скорость, буквально буравил астероидное поле, огнем из импульсных и тепловых пушек уничтожая особо крупные булыжники. Пилоты истребителей и штурмовиков уже заняли свои позиции, ожидая приказа на взлет. Мелкие повреждения спешно чинились, а боезапас всех без исключения "Фантомов" и "Фурий" был пополнен. "Кобра" Стинсона сменила кассеты ракет "След" на установки запуска "Грачей". Пиратский флот проделал половину пути до планеты, когда на большой скорости из астероидного поля вынырнули корабли Сан Мэя. "Решительный" и "Норвегия" тут же открыли огонь из носовых орудий, который отвлек пиратов от своей первоначальной цели. Пираты начали разворот в
сторону вернувшейся угрозы, а "Черепаха", не сбавляя скорость, открывала заглушки ангаров и выпускала на свободу жаждущих крови "Фурий". "Норвегия" и "Решительный" также выпускали своих "птичек". Фрегаты открыли огонь из всех орудий, принимая ответные залпы пиратов на восстановившиеся защитные поля. Пираты погасили скорость, разворачивая батареи в сторону угрозы, когда корабли Сан Мэя буквально втиснулись в формации пиратского флота, тут же открывая огонь на кинжальной дистанции. Во все стороны брызнули штурмовики и истребители, облепив пиратские корабли и не давая им вести прицельный огонь. Со стороны планеты в сторону боя уже летела одинокая канонерка, разворачивая ракетные установки в сторону врага.
        Пиратские истребители вступили в безжалостный ближний бой с асами третьего флота, которые уже покинули свои ангары и теперь уничтожали оставшиеся пиратские перехватчики направо и налево. "Икар" дал первый ракетный залп, уничтожив три помеченных "Скорпиона" и повредив защитные поля, обозначенного целью - фрегата. "Норвегия" под брюхом фрегата развернула свои батареи и, снеся защитный экран днища, принялась обрабатывать корпус корабля тепловыми пушками. Корпус "Якутии" долго не выдержал и дал пробоину, к которой тут же присосался появившийся из ниоткуда десантный шлюп. Другие шлюпы повторили маневр собрата, и к корпусу пиратского корабля прилипла уже дюжина "клещей". В проломы в корпусе на обреченный фрегат тут же хлынули десантники, без труда подавив сопротивление, не ожидавших такого поворота, пиратов. Закованные в тяжелую броню, "Медведи" сломили оборону Клыков за несколько секунд, пробившись от места пролома до проходов на нижние палубы. На нижних палубах пираты попытались наспех организовать сопротивление, устроив баррикады и укрывшись за ними, но остановить стремительный штурм "Медведей" не
смогли. Стальная лавина снесла укрепления вместе со стрелками, а быстрые "Ястребы" быстро перебили дезориентированных пиратов. Спустя несколько минут мостик фрегата был взят, а пункт управления орудиями продержался немногим дольше. Фрегат тут же развернул свои орудия в сторону недавних союзников и открыл огонь по кораблям Браги. Пираты не сразу поняли, что произошел захват фрегата, и некоторое время безуспешно пытались вызвать капитана фрегата по внешнему каналу связи. "Икар" вел бой в связке со звеном Мика Стинсона. Отвлекая на себя огонь нескольких перехватчиков, "Икар" подводил их за союзные корабли и стремительные "Фурии" разбирали пиратские истребители на запчасти. Пиратский флот потерял еще два фрегата, когда Брага понял, что бой ему не выиграть. Его флагман тут же вышел из схватки и двинулся к планете, набирая скорость, прикрывшись уцелевшими кораблями, как "живым щитом".
        В этот момент пространство около планеты помутнело и из броска в реальный космос начали вываливаться корабли черно-красной окраски с символикой Алых клыков на корпусах. Двадцать фрегатов разных видов и модификаций, десять устаревших "Праймов" и в довершение всего - линкор. В том, что огромный корабль относился к этому классу, не было сомнений. В очертаниях корабля с трудом угадывался корпус "Незыблемых". Сан Мэй без труда опознал флагманский корабль короля "Алых клыков" Ксондо - "Трон".
        - Пираты прекратили огонь и выходят из боя, капитан, - доложил один из навигаторов, - двигаются на соединение с появившимся флотом.
        - Прекратить огонь, преследование не начинать. Срочно начать перезарядку защитных полей.
        - Нам не выстоять против такого флота, капитан, - навигатор нервно поежился.
        - Если придется - дадим бой. Уйти нам все равно не дадут.
        ***
        Брага пребывал в скверном расположении духа. Появление Сан Мэя само по себе вывело пирата из себя. Он готов был голыми руками разорвать жалкие три кораблика Мэя, но хитрый капитан раз за разом заводил его силы в ловушку, уничтожая его флот по частям. Наконец он завел корабли Браги в астероидное поле и уничтожил практически все истребительное прикрытие его флота, заманив их в ловушку, которую сам Брага не увидел. Хотя сам пират, считал, что конечно он видел ловушку, просто считал, что Сан Мэй не будет настолько умен. Инженер-связист, который считал иначе теперь лежал мертвым с пробитым черепом на полу капитанского мостика. Правда перед смертью, он успел доложить, что была потеряна всякая связь с наземными подразделениями, и что вполне возможно - маневры Сан Мэя - не более чем отвлекающий маневр. Подумать только, Брага заскрежетал зубами, он решил учить своего капитана тактике. Мерзкий червяк, ни капли не жалко, что его пришлось убить. Как бы то ни было, отсутствие связи и разгром прикрытия флота - переменил решение Браги преследовать Сан Мэя, и он направил свои корабли к планете. Но Сан Мэй,
оказывается только этого и ждал, и тут же ударил в спину, нагнав его флотилию и начав бой на кинжальных дистанциях, непосредственно внутри формаций его флота. Брага от досады пнул тело инженера. Корабли Сан Мэя были обречены, но еще не знали об этом, огонь его флота почти пробил защитные поля «Некоматы».
        - Капитан, - подскочил один из связистов, - пропала связь с "Зарином"!
        - Его подбили?! - взревел Брага, подавив желание пристрелить связиста на месте.
        - Мы зафиксировали отключение щитов, но сигнала опасности пробития мы не зафиксировали.
        - Значит, пробития не было, - нетерпеливо проговорил Брага, буравя взглядом связиста.
        - Но они перестали стрелять, - попытался оправдаться тот.
        - Черная дыра их задери, они что, решили выйти из боя?! - рявкнул Брага, переводя взгляд на мониторы.
        - Капитан! "Зарин" разворачивает батареи в нашу сторону! - Инженер панически щелкал клавишами.
        - Щиты по правому борту на полн.., - договорить капитан не успел. Мостик содрогнулся от прямого попадания с близкой дистанции. Щиты не выдержали нагрузки и отключились.
        - Выводи нас из боя! Немедленно! - Брага упал в капитанское кресло, сжав подлокотники с такой силой, что побелели костяшки пальцев.
        "Мерин" вышел из боя и направился к планете, подставив под удар собственные корабли, которые теперь также старались покинуть место схватки, двигаясь за флагманом. К сожалению не всем удалось это сделать. Фрегаты Мэя сконцентрировали огонь на двух его кораблях, вырубив их защитные поля и расстреляв двигательные отсеки, заставив тех беспомощно лечь в дрейф. В том, что "Зарин" взяли на абордаж, Брага теперь не сомневался. Гадкий связист додумался ляпнуть, что он вроде как предупреждал. Теперь он лежал на приборной панели лицом вниз, а на мостике установилась гробовая тишина, прерываемая только писком приборов.
        - Фиксирую искривление пространства! Из броска выходят корабли!
        - Кто? - Брага заскрежетал зубами.
        - Это наши! - инженер буквально светился радостью, - это корабли Ксондо, барон Брага! Король поддержит нас!
        - Отлично, - без особого энтузиазма откликнулся Брага, - выстраивай уцелевшие корабли в авангарде флота Браги. Уничтожим ублюдка Сан Мэя вместе!
        - "Трон" вошел в систему, барон Брага! - инженер широко улыбался, глядя на Брагу, - сам король Ксондо здесь! Теперь им точно конец!
        - Нас вызывают по внешнему каналу связи, барон Брага, - подал голос угрюмый связист, подняв глаза на командиру, - сигнал идет с "Трона".
        - Немедленно выводи на экран! - Брага подтянулся и поправил свою одежду, приняв как можно более невозмутимый вид.
        Экран моргнул и на нем появилось изображение мостика "Трона". Надо было признать, Ксондо оформил свой корабль под стать себе. Посреди мостика был установлен золотой трон, выполненный в форме черепа ужасного хищного животного из неизвестного мира. Все оборудование мостика также было инкрустировано драгоценными металлами и камнями, и сверкало, словно сокровищницы из старых сказок. На троне восседал высокий, подтянутый чернокожий мужчина в черно-красном одеянии, с золотыми вставками на плечах и браслетами. Все лицо короля украшала изысканная татуировка отливавшая серебром. Несмотря на свой вид, Ксондо, казалось, внушал уважение и страх своим подчиненным, которые делали свою работу, даже не стараясь подать голос и посмотреть на короля. Брага завидовал Ксондо, завидовал по черному, постоянно плетя интриги и стараясь перевести на свою сторону как можно больше капитанов кораблей втайне от короля. Брага считал, что после обнаружения технологий пришельцев, он сможет их использовать для долгожданного свержения Ксондо с трона. Но из-за неизвестных спецназовцев на планете и проклятого Сан Мэя, этим планам
видимо не суждено было сбыться. Ксондо смерил Брагу долгим взглядом и едва заметно покачал головой. Один из его лейтенантов поднес ему небольшой планшет, и, бросив взгляд на него, Ксондо устало поморщился.
        - Ты потерял уже пятнадцать кораблей, Брага, - глубокий голос короля бросил барона в жар.
        - Не по моей вине! Здесь Сан Мэй, мой король! Вместе мы его раз, - начал было Брага, но Ксондо жестом остановил его.
        - Не по твоей вине? - король ухмыльнулся, сверкнув золотыми зубами, - то есть не ты, как барон, руководил боем против, прости, скольких кораблей? Трех? ТРЕХ?!
        - Они лучше вооружены, - Брага вздрогнул.
        - Да что ты говоришь, - Ксондо поморщился, словно перед ним был не один из его баронов а навозный червяк, - впрочем, это твой флот, Брага. Меня больше интересует, что ты забыл здесь, на Мираже?
        - Ничего особенного, мы ждали возможные караваны федеральных корпораций, чтобы как следует поживиться, - проговорил Брага, стараясь выглядеть как можно более уверенно.
        - То есть, ты не искал в древних инопланетных развалинах артефакты, не уведомив о своих изысканиях меня?! - король смерил Брагу долгим взглядом, - а потом не напал на колонистов. Тех самых, с которыми я лично заключил пакт о ненападении, взамен на бесплатные поставки провизии?
        - Откуда.. - пробормотал Брага, понимая, что почва уходит у него из под ног.
        - Твои "союзники" сдали тебя, как только мой корабль завершил бросок, - голос Ксондо стал напоминать рычание хищного зверя. Во взгляде короля больше не было улыбки, о смотрел на Брагу как охотник смотрит на свою жертву, - ты опорочил имя нашего клана, угробил огромное количество наших товарищей и почти два десятка крупнотоннажных кораблей, я уже не говорю про истребители и перехватчики.
        Брага понял, что ему конец. Ксондо его убьет, других вариантов не было. Король каким-то образом узнал все. Кто его предал?! Да какая теперь была разница. Взгляд Браги метался из стороны в сторону. Он не обратил внимание на то, что единственный из оставшихся в живых связистов, медленно поднялся со своего места. Брага судорожно прокручивал в голове возможные варианты спасения. Нужно срочно бежать! Ксондо его не отпустит, но так будет шанс. Нужна диверсия. Точно! Он уже собирался отдать приказ, когда его взгляд уткнулся в дуло импульсного пистолета направленного ему в лицо. Позади инженера стояли оба его охранника, также держа барона на прицеле. Инженер вопросительно посмотрел на короля.
        - За твои преступления перед кланом, барон Брага, ты лишаешься титула, - Ксондо цокнул языком, украдкой посмотрев на связиста - участь твою решит твоя команда. Что-то мне подсказывает, что они уже ее решили. Прощай, Брага.
        Экран погас. Брага хотел что-то сказать, но не успел. Пистолет выстрелил, бросив барона на пол. Связист подошел к лежащему барону и сделал еще два выстрела в упор. Бросив короткий взгляд на тело лежащего рядом с мертвым бароном инженера, связист прикрыл глаза и коротко шепнул сам себе: "прости, брат".
        ***
        Сан Мэй напряженно следил за данными перехвата коммуникаций пиратских кораблей. Похоже, Ксондо не понравилось самоуправство Браги, и король пиратов все-таки решил избавиться от дерзкого конкурента, предоставив его судьбу команде корабля. Мэй не сомневался, что Браге конец, и, судя по тому, что выжившие корабли Браги выстраиваются в боевые порядки совместно с кораблями Ксонда - оставлять в живых корабли Сан Мэя в планы Ксондо также не входило. Капитан почесал свою бородку и вывел на экран тактическую карту системы, подсветив пиратские корабли красным, и запросив статус собственных кораблей. Ситуация была крайне печальной, если развернуться сейчас и драпануть к ближайшей возможной позиции для броска, то дойти смогут только мелкие корабли. Крейсер и фрегаты обречены. «Черепаха» и «Решительный» докладывают о многочисленных повреждениях обшивки, и сбое в работе защитных полей. Под плотным огнем пиратского флота - они не выдержат и минуты. О бое в системе Сан Мэй доложил Скобелеву в момент уничтожения РЭБ-корабля Браги, но ответа от адмирала не последовало. Видимо со всем предстояло разбираться
самостоятельно. На обзорном экране замигал сигнал входящего сообщения.
        - Капитан Мэй, - подал голос один из связистов, - входящий сигнал с "Трона"
        - Выводи на экран, - Сан Мэй устроился в кресле поудобнее и постарался унять охватившую его нервную дрожь, - не будем заставлять короля ждать.
        На экране появилось изображение золотого трона, на котором восседал Ксондо. Пиратский король посмотрел на Сан Мэя и усмехнулся, бросив назад кредитку. Невысокий пират, стоящий позади трона невозмутимо поймал ее двумя пальцами и положил себе в карман.
        - Знаешь, Мэй, - начал будничным тоном Ксондо, - а я, до самого конца думал, что Брага заврался.
        - Как видишь, кое в чем он не врал, - Сан Мэй улыбнулся как можно дружелюбнее, не сводя глаз с пирата, - не скажу, что рад тебя видеть Ксондо.
        - Эти чувства взаимны, старый враг, - Ксондо облизнулся, - у меня в клане каждый третий жаждет получить твою голову в качестве трофея.
        - Всего лишь? - Сан Мэй поднял бровь.
        - После сегодняшнего боя их число сократилось, - Ксондо засмеялся, - не каждому хочется подыхать ради подобной добычи.
        - Но и отпускать нас ты похоже не собираешься, - Сан Мэй бросил взгляд на тактический дисплей, где корабли флота Ксондо выпускали из ангаров истребители и бомбардировщики.
        - Боюсь, это подорвет мой авторитет, среди моих людей, - Ксондо размял пальцами массивную шею, - а этого я допустить не могу. Я бы сказал ничего личного, но ты же понимаешь, что это не так.
        - Может быть, мы сможем прийти к обоюдному соглашению? - Сан Мэй, стараясь не выдавать нервозности, бросил взгляд на своего связиста, который продемонстрировал ему свой планшет с бегущими цифрами шифровки.
        - Тебе есть, что мне предложить? - Ксондо ухмыльнулся, - предупреждаю, твоя жизнь будет много стоить, Мэй. Если учитывать скольких моих людей ты сегодня убил, то я слабо представляю, что ты предложишь нечто, достойное моего внимания.
        - Многие из них все еще живы и болтаются в вакууме в спасательных капсулах, не забывай об этом.
        - Тем не менее, - Ксондо мимолетом скосил глаза в сторону, и на его лице промелькнуло сомнение. Совсем ненадолго, но от Сан Мэя это не укрылось.
        - Я так понимаю, твои навигаторы показали тебе данные об образовании окна броска в непосредственной близости от твоего флота.
        - Это какие-то игры, Мэй? В жизни не поверю, что Федералы решили откликнуться на сигнал SOS с окраинной фермерской системы.
        - А это и не Федералы, - Мэй устроился в кресле поудобнее, - думаю, ты все-таки согласишься на переговоры, Ксондо.
        Пространство позади пиратского флота пошло рябью и в реальный космос начали вываливаться звездолеты третьего флота, ведомые громадой "Летучего голландца". Несколько десятков крупнотоннажных крейсеров и фрегатов заняли боевые порядки и начали выпускать штурмовики и истребители. Флот перестроился таким образом, что подставил под удар разномастный пиратский флот, закрывая им все возможные пути отхода. "Голландец" грациозно развернулся к противнику боком, разворачивая фланговые и носовые батареи в сторону пиратского флота. Эскадрильи "Фурий" и "Фантомов" заняли свои позиции перед крупнотоннажными кораблями. Пиратский флот начал разворот, но медленно, словно в нерешительности. Изображение на экране с флагмана короля Ксондо подавалось без звука, но можно было понять, что среди пиратов царило смятение, граничащее с паникой. Ксондо, судя по трясущимся щекам орал приказы своим подчиненным, выстраивая корабли в некое подобие боевого порядка. Сан Мэй спокойно наблюдал за этим безумием, отдав приказ развернуть защитные поля и выпустить в космос оставшиеся в строю истребители. Замигала литера входящего сигнала
на мониторе.
        - Капитан Мэй, адмирал Скобелев желает присоединиться к разговору.
        - Выводи на экран, - Сан Мэй улыбнулся, представляя лицо Ксондо.
        - Черная дыра тебя задери, Мэй! - Ксондо включил звук и его громовой голос, на мгновение казалось заглушил все вокруг, - сенсоры опознают корабль, как "Летучий голландец", но этого быть не может.
        - Ваши глаза вас не обманывают, - раздался спокойный хриплый голос, и на экране появилось изображение мостика "Голландца". Скобелев стоял, как обычно, сцепив руки за спиной, и взгляд его серых глаз буквально заставил короля на мгновение вздрогнуть.
        - Скобелев, - пробормотал король пиратов, побледнев, - значит слухи не врали.
        - Откуда-то же им надо было взяться, - адмирал холодно взирал на своего оппонента, - у меня есть для вас деловое предложение, король Ксондо.
        - Деловое предлож, - Ксондо даже запнулся, - вы шутите?
        - Шутить не в моих привычках, пират, - Скобелев кивнул кому то за кадром, - моя цель проста. Я хочу отомстить Федерации за то, что она сотворила с моим миром с нашими семьями. Но уничтожить Федерацию, у меня не получится при всем желании. Не хватит ни сил ни средств. Моя война и так уже тянется слишком долго. Я хочу лишь одного, чтобы трагедия Альфы никогда больше не повторилась. Частично этого уже удалось добиться. Техническая документация проекта "Затмение" была нами уничтожена безвозвратно, и возродить проект у Федерации не получится. Но остался сам прототип оружия.
        - Вы нацелились на "Техас", - Ксондо ошеломленно переводил взгляд то на Сан Мэя, то на Скобелева, - да вы с ума сошли. Он же постоянно двигается в центральных мирах, только в составе тяжелых соединений федеральной армады.
        - Это будет непросто, - адмирал позволил себе мимолетную улыбку, - но это реально и план уже разработан. Я готов предложить вам более чем достойную оплату за ваше в нем участие.
        - Сразу к делу, - Ксондо, похоже, сумел совладать с волнением, - ну чтоже, это деловой разговор. Какую роль отводит ваш план нам?
        - Первоначально я рассчитывал осуществить всю операцию силами своего флота, но последние разведданные говорят о том, что выполнить это не представляется возможным. Поэтому я рад, что подвернулась возможность привлечь вас. Я не доверяю вам, не обманывайте себя, но в то же время верю в то, что за достойный куш вы сможете осуществить то, что от вас требуется. Вам только что пришел пакет данных, предлагаю вам с ним ознакомиться.
        - Рисковый план, - задумчиво пробормотал Ксондо, когда ему продемонстрировали содержание пакета данных, - вы уверены, что ваши люди справятся?
        - Уверен, они уже не раз показали, что умеют импровизировать в сложной ситуации и добиваться результатов, - Скобелев внимательно следил за реакцией пирата, - ваша роль проста. Гражданская цель и около двух часов на нанесение удара по ней. Тактика должна быть знакома вам. Атакуете и уходите, как только подходит подкрепление. Местные гарнизоны в системах-целях - не будут помехой для твоего флота.
        - Не будут, - Ксондо провел ладонью по резной поверхности подлокотника своего трона, - но что я получу взамен за свою помощь? Помнится, ты говорил, что вознаграждение будет достойным. Что же это такое, что мы будем жертвовать своими жизнями ради твоей мести?
        - Раз ты слышал слухи обо мне, то должен был слышать и об этом месте, - Скобелев понизил голос, с легкой улыбкой отметив, как меняется лицо короля пиратов, - склад всех данных, научных достижений и военных технологий умов АСС, крупнейшую космическую верфь, для строительства кораблей всех классов, на чьих стапелях практически достроенными остаются почти две сотни звездолетов, включая два линкора одного с "Голландцем" класса.
        - "Кузница", - пробормотал Ксондо.
        - Достойный куш, за твою помощь, пират? - адмирал, не сводя глаз с пирата, добавил, - если выступишь с нами - она твоя.
        
        ГЛАВА 17
        Пространство пошло рябью и в открытый космос вывалился небольшой транспортный звездолет с голографическими опознавательными знаками Федерации. За ним из броска выскочили две «Кобры» сопровождения. Транспорт на малой тяге двинулся к единственной планете в системе, постепенно увеличивая скорость. Мик Стинсон вел корабль как можно спокойнее, стараясь не выдать волнения от того, что по бокам слабо защищенного транспортника шли два смертельно-опасных истребителя Федерации. Андрей положил ладонь к нему на плече, глядя на обзорные экраны. Бывший федеральный пилот был одет в мундир с лычками полковника, а на его голове красовалась форменная кепи. В кресле рядом с пилотом беспокойно ерзал профессор Гауль.
        - Вы уверены, что нас не заподозрят? - ученый вопросительно посмотрел на Мика, - я боюсь, что они уже что-то подозревают, недаром же они послали с нами два своих истребителя.
        - Спокойно, не волнуйтесь вы так. Это простая процедура сопровождения, - Мик скрестил руки перед собой и смотрел на обзорный экран, - если бы у них была хотя бы капля подозрений, то нас бы уже давно сбили.
        - Эта система - закрыта для посещения, - пояснил Андрей, - на звездных картах она помечена как закрытая. И нам пришлось прыгать через перевалочный пункт.
        - Но вы понимаете, что заставляете меня действовать против собственного государства? - поморщился старик.
        - Адмирал объяснил вам, что поставлено на карту. Всем было бы спокойнее, если подобные технологии будут безвозвратно утеряны.
        - Иначе беды не миновать, - закончил за него Гауль, - я знаю это получше вашего. Я знаю, на что способно это оружие. По тем данным, которые мне удалось расшифровать, благодаря вычислительным мощностям на корабле вашего адмирала, мне удалось узнать о последней эпохе правления Предтеч.
        - Правления? - Андрей, был одет, как и Мик в мундир федерального офицера. Лейтенантские нашивки отливали серебром, а форменное кепи он держал подмышкой.
        - Видите ли, Предтечи контролировали практически все аспекты жизни низших, по их меркам, рас в нашем сегменте галактики. Наши исследования говорят нам о том, что исследовательские базы, и даже целые институты были построены на множестве миров, с целью изучения местных примитивных созданий. Меня удивляло то, что за всю нашу экспансию к звездам, нам не довелось встретить ни одну развитую расу, которая бы вышла даже за пределы собственной планеты. В основном живой мир обитаемых миров дикий, либо же находится на ничтожно низком уровне социального развития, - профессор прочистил горло, откашлявшись, - и, благодаря этим записям, я понял, почему это так. Видите ли, Предтечи, будучи высокоразвитой расой - не хотели конкуренции. Они использовали генетический материал низших видов, модифицируя свой собственный геном, добиваясь генетического совершенства. При этом они тормозили развитие низших видов, не позволяя им совершенствоваться. Так бы и дальше продолжалось, пока среди них не появились те, которые посчитали, что генетическое совершенствование и достижение бессмертия неестественным путем - неправильным
подходом. Они верили в то, что бессмертия можно добиться только в бестелесной форме, в форме энергетического создания. А этого не добиться без собственного духовного самосовершенствования. В конечном итоге, общество предтеч раскололось примерно поровну. И поначалу все шло своим чередом, и наш сегмент галактики получил в свое распоряжение правитель Р'а. Благодаря превосходящим технологиям, на множестве миров его изображение обожествляют. Наша Земля не исключение. В древнем Египте его называли богом Солнца и покровителем жизни. Он дал множеству миров технологии и знания, дозируя информацию и контролируя развитие цивилизаций. Кроме того, он учил миры истории собственного народа, но низшие едва ли могли воспринять эту информацию. Они извратили ее, превратив в мифы и сказания о богах. Но вскоре это изменилось.
        - Видимо из-за второй части цивилизации, - Андрей внимательно слушал ученого, хотя звучало это больше как нездоровая сказка или псевдонаучный бред. Если бы он не наблюдал в деле технологии предтеч, он бы никогда в подобное не поверил.
        - Вы правы, Андрей! - профессор одобрительно улыбнулся, радуясь первым за долгое время слушателям, - видите ли, неудержимое развитие генома, привело к тому, что вторая часть цивилизации предтеч оказалась зависимой от новых изменений. Это было словно наркотик. Без продолжения вливаний свежих генетических цепочек, организм отказывался регенерировать и постепенно умирал. Таким образом, вторая половина цивилизации в скором времени исчерпала свои ресурсы на планетах, истребив живущих там живых существ под корень. Тогда то и возник вопрос о том, что делать дальше, и единственным выходом было вторжение на территорию Р'а. Возглавили войска представители рода Ис. Глава рода Апоф, был лидером движения генетического совершенства и стремился к достижению величайшей цели - бессмертию, а - Осир, был грамотным тактиком и главнокомандующим флота и армии. Таким образом, нарушив многовековое равновесие, войска Апоф'Иса вторглись на территорию Р'а. Яростные битвы, описанные в архивах, найденных на Мираже, стерли с лика вселенной множество разумных и полуразумных рас. Войска Р'а дрались за каждую планету, не отступая
и умирая на боевых постах. В конечном итоге все свелось к вялотекущей позиционной войне, в которой наша планета была в глубоком тылу, возможно именно это нас и спасло. Видите ли, Р'а укрыл нашу планету, стер ее из всех карт своей цивилизации, отодвинув войну от наших границ.
        - Мы ему всецело обязаны, - Андрей прислонился к переборке, - но если силы были равны, каким же образом они уничтожили сами себя?
        - Втайне от брата, Апоф разработал секретное оружие - генетический вирус, уничтожавший все на своем пути, меняя и убивая любое живое существо к которому он применялся. При этом сами существа становились инкубаторами, неся заразу дальше. Осир никогда не одобрял подобных методов ведения войны, и Апоф начал применять его тайно, рассчитывая подточить армию Р'а изнутри. Сказать, что это вызвало катастрофу, значит не сказать ничего. Выпущенный на свободу вирус поразил не только войска Р'а, но и войска самого Апоф'Иса. Эпидемия уничтожала экипажи кораблей и населения планет, распространившись на большую часть цивилизации Предтеч. Генетическая катастрофа унесла жизни бесчисленных миллиардов живых существ за несколько лет, превратив развитую цивилизацию в вымирающий вид. Р'а вызвал Апоф'Иса в одну из центральных систем их цивилизации для заключения перемирия, приведя оставшихся в живых последователей с собой. Апоф'Ис привел с собой свой боевой флот, жалкие крохи его былого могущества. Он обвинил Р'а в измене и в той генетической катастрофе, которая обрушилась на их цивилизацию. Он объявил последователей
Р'а - предателями расы и повелел уничтожить. Но Р'а знал о том, что Апоф поступит именно так, и, пока его люди своими жизнями дали ему время на подготовку, он активировал последовательность которая исключила возможность покидания системы. Его звездолет "Копье Р'а" выскочил за пределы ловушки в тот самый момент, когда установленные устройства, придуманные и созданные гением Р'а, сработали. Проект этих самых устройств и лег в основу технологии "Затмения". Р'а образовал черную дыру колоссальных размеров прямо посреди сражающихся флотилий предтеч. Аномалия поглотила всю систему целиком, пока Р'а не свернул ее. В отличии от наших ученых, великий Р'а умел управлять ей, а не только выпускать на волю. Когда Р'а прибыл на Мираж, населявшие мир Предтечи уже были сожраны генетическими мутациями. Оставив на Мираже один из последних архивов своей цивилизации, Р'а покинул Мираж и на этом архив обрывается.
        На мостике воцарилась гробовая тишина. Ученый обвел собравшихся удовлетворенным взглядом. Подобной реакции он и ожидал.
        - Ваш адмирал выслушал меня с таким же вниманием, как и вы сейчас, - профессор потер вспотевшие ладони, - он попросил меня помочь его делу, чтобы с нами не произошло той же беды, что погубила Предтеч.
        - Я не знал подробностей вашего решения, - признал Андрей, - надо сказать мы были слегка удивлены, что вы согласились.
        - Мои коллеги считают, что вы из спецназа Федерации. Они не поверили в то, что вы сказали на Мираже. Я не стал их разубеждать. Думаю, так будет достовернее.
        - Согласен, - Андрей посмотрел на данные мониторов, - Мик, нас уже сканировали?
        - Трижды, - пилот поправил ворот своего комбинезона, словно тот ему давил, - источник не определить, но подозреваю, что мы проходили мимо кораблей, скрытых под полями преломления.
        - Я в этом уверен, - подтвердил Андрей, - по тем данным, что нашла Мира, эта система даже не существует для всей остальной Федерации. Оборона здесь устроена в пять эшелонов, количество кораблей и защитных устройств в которых постоянно меняется. Три мы прошли, осталось два. Последний будет перед приземлением. Но повторюсь, раз нас еще не сбили, то волноваться не о чем. Фальшивые идентификационные данные работают.
        - Согласен, - кивнул Мик, - да и наши провожатые не проявляют беспокойства.
        - Главное чтобы на базе все продолжали играть свою роль. Разведуправление Федерации будет рада уже и тем крохам архива Предтеч, что везете им вы, профессор Гауль. Недаром вас так быстро захотели переправить сюда.
        - Там немало интересного, но в военном смысле данные бесполезны, - Гауль откашлялся, - ваша умелица об этом позаботилась.
        - Пошло четвертое сканирование, - доложил Мик, - подходим к станции. Нам дали зеленый коридор на посадку.
        - Сажай нас, - проговорил Андрей, - надо постараться все сделать быстро.
        ***
        - Мы проверяли наши системы безопасности две недели назад, вице-директор Тул, - раболепно пробормотал выделенный в провожатые лейтенант.
        - Это было до того, как в корпорации сменилось руководство, лейтенант, - Тул смерил федерального офицера высокомерным взглядом, - теперь нам предстоит принять дела. Далеко еще?
        - Сектор охраны прямо за поворотом, - быстро проговорил офицер и приложил палец к считывающему сканеру, отпирая дверь.
        - Отлично. Я знаю, что командование Разведуправления не приветствует вмешательство корпораций в их дела, но до тех пор, пока охрану осуществляют наши защитные системы, а службу во внутренней безопасности несут мои наемники, в целях сохранения добропорядочных отношений, вам всем придется нас немного потерпеть.
        - Я прекрасно понимаю вашу позицию, вице-директор, - тут же согласился с ним лейтенант.
        В главном управлении их уже ждала приемная делегация, во главе с управляющим, генералом Стивенсоном. Генерал с неприязнью посмотрел на Тула, одетого в дорогой костюм, выполненный в черно-белых тонах корпорации "Арм". Генерал узнал его, но постарался не подать виду, хотя это не укрылось от глаз бывшего пирата. Терять выгодные контракты с его корпорацией генералу не хотелось, а для военного ведомства и разведки, корпорация "Арм" предоставляла астрономические скидки. И не просто так. Простой принцип "рука руку моет" подходил в этой ситуации куда как нельзя кстати. Ведь большую часть денег корпорация получала не совсем, а то и совсем незаконными путями. Генерал пригласил их жестом войти. Тула сопровождали четверо его лучших бойцов, одетых в черно-белые бронекостюмы последнего поколения. На их фоне федеральные бойцы спецназа, стоящие у входа казались маленькими и незначительными. Но Тул, по своему опыту, знал, что это впечатление было обманчивым. Федеральное разведуправление пользовалось дурной славой среди его бывших собратьев на "Тортуге".
        - Рад приветствовать вас, вице-директор Тул, - церемонно произнес генерал, не сводя глаз с собеседника, словно оценивая каждое его действие, - мы вас не ждали.
        - Бизнес есть бизнес, генерал, - Тул протянул генералу ладонь, с ухмылкой отметив, как тот на мгновение нервно поморщился, - рад, наконец, лично встретиться с одним из наших самых преданных клиентов.
        - В таком случае, нам лучше сразу приступить к делу, - генерал пожал протянутую ладонь, - не хотелось бы отвлекать моих специалистов от дел надолго. На нас, знаете ли, держится безопасность в Федерации.
        - Знаю, - Тул ухмыльнулся, - и не займу вас ни минутой дольше, чем нам понадобиться, чтобы все проверить.
        Тул щелкнул пальцами и перед ним появился невысокий тощий человек в белом халате, с нашивками старшего инженера корпорации.
        - Приступайте к проверке автоматических систем.
        - Будет исполнено, вице-директор Тул, - человечек занял место перед одним из мониторов и, с помощью электронного ключа, попал в защищенную систему контроля защиты базы.
        Мониторы замигали изображениями с различных камер, установленных по всему комплексу. Система начала анализировать саму себя. Каждая камера в списке включала диагностику, проверяя собственные схемы, обновления прошивки и своевременность отклика. Спустя некоторое время инженер перешел на автоматические орудия. Система обороны базы строилась из пяти эшелонов. В каждом из них, помимо патрулей, состоящих из эсминцев и фрегатов, спрятанных под полями преломления, были также и автоматические орудия, поставляемые "Арм". Они были установлены на искусственных спутниках на втором и четвертом эшелонах обороны и были включены в единую сеть. Скорострельные импульсные пушки сочетались с ракетными системами "След", позволяя сбить любую цель, либо пометить ее для уничтожения другими огневыми средствами. Защитные спутники также оказались в строю и работали, судя по данным диагностики, со сто процентной эффективностью. На очереди были дроны. Эти человекообразные машины были разработаны и введены в строй сравнительно недавно, но уже показали свою эффективность, так как могли работать в любой агрессивной среде без
потери эффективности. Роботы владели любым стрелковым оружием, а их бронированный корпус был способен выдержать гораздо больше повреждений, чем самый совершенный защитный механизм, разработанный для человека. При этом они не были живыми и управлялись протоколами, заложенными в их матрицу послушания. На вооружении разведывательного центра стояло около пяти сотен дронов. Система проверила каждый блок памяти, установленный в головном блоке дронов, и провела диагностику всех протоколов взаимодействия. Затем система сообщила о завершении проверки. Инженер устало потер глаза и удовлетворенно кивнул сам себе.
        - Диагностика систем завершена, вице-президент Тул, - доложил он, - все в порядке, все системы работают в штатном режиме.
        - Рад это слышать, - проговорил Тул, глядя на один из мониторов. Изображение на нем привлекло его внимание еще некоторое время назад, - можно увеличить изображение с камеры двести шестнадцать?
        - Которая установлена в доках? - генерал с подозрением перевел взгляд с Тула на монитор, - зачем она вам?
        - Мне кажется, я заметил дефект изображения, - не моргнув и глазом соврал тот.
        - Увеличить изображение с двести шестнадцатой, - коротко бросил Стивенсон.
        На мониторе возникло изображение с дока, на котором разгружали только что приземлившийся транспортный звездолет. Два офицера Федерации о чем-то говорили с принимающим служащим доков. Из звездолета вывели группу людей, возглавляемую стариком в белом комбинезоне. Их встречали несколько офицеров внутренней безопасности. Ни старик, ни его подчиненные не были знакомы Тулу. Его внимание привлек один из офицеров с транспортника. Что-то неуловимо знакомое было в его лице, наполовину скрытом под форменной кепи. Изображение дрогнуло и пошло рябью, инженер снова вывел на свой планшет диагностику, и постарался увеличить качество изображения. Из корабля вышла девушка в мундире с нашивками младшего лейтенанта. Ее рыжие волосы были стянуты в тугой узел на затылке, как и было положено по уставу. Генерал безразлично оглядел новоприбывших и, не найдя ничего подозрительного, повернулся к Тулу, ожидая разъяснений. В этот момент, офицер, на которого обратил внимание Тул, снял кепи и пожал руку встречающего офицера. Уголки губ Тула поползли вверх.
        - Это спасательная команда и группа ученых с Земли, - объяснил генерал, сверившись с графиком прилетов на своем планшете, - изображение действительно рябило. Я рассчитываю на то, что ваш инженер все исправит.
        - О, не волнуйтесь, генерал, - Тул лучезарно улыбнулся, - он все сделает в лучшем виде.
        - Надеюсь на это, вице-директор, - генерал с подозрением посмотрел на бывшего пирата и кивнул, - вас и ваших людей разместили в секторе четыре. Надеюсь, что вас удовлетворят условия пребывания у нас.
        - Я неприхотлив, а мои люди и подавно, - Тул кивнул и, развернувшись на каблуках, вышел из центра управления.
        ***
        - Вроде бы все прошло как надо, - Мик подобрал со стола информационный планшет и вывел на экран новостные сводки.
        - Похоже на то, - Андрей улыбнулся вошедшей Мире, - эксперт не подвел.
        Девушка приложила палец к губам и лукаво улыбнулась, подойдя к одной из настенных панелей. Неуловимым движением она подключила к ней небольшой приборчик. Прибор издал низкий писк, и огонек на нем загорелся зеленым.
        - Теперь можно говорить свободно, - девушка размяла пальцами шею, - не забывайте, где находитесь. В разведке работают далеко не идиоты, и они слушают и просматривают все комнаты на своей базе.
        - Она права, - Мик присел в удобное кресло, которое тут же приняло наиболее удобную для него форму, - нас в академии пичкали страшилками про это место.
        - Страшилки мы видели вживую, - Андрей поморщился, - Профессора уже увели?
        - Их повели в реабилитационный центр, - Мира закатала рукав мундира, обнажив небольшой планшет, закрепленный двумя браслетами на ее руке, - я верю им, они не скажут ничего лишнего, а допрашивать их не будут. Я в этом уверена.
        - Хорошо, - Андрей удовлетворительно кивнул, - какие наши следующие действия?
        - Я уже подключилась к внутренней сети. Если в общих чертах, то нам нужно подождать некоторое время. На объекте находится комиссия "Арм", возглавляемая неким вице-президентом компании. О нем мало что известно, есть пометки, что в корпорации произошли какие-то кадровые перестановки. Вообще они должны быть здесь еще несколько часов, завершая диагностику защитных систем. Как только они отбудут, мы воспользуемся тем, что руководящий состав, вероятнее всего, будет их провожать. Судя по чертежам, необходимая нам информация находится на два уровня выше того, в котором находимся мы. Проникнуть туда можно через шахту вентиляции, но не раньше, чем я отрублю питание базы.
        - "Арм", - пробормотал Андрей, - кажется, я догадываюсь, о каких кадровых перестановках идет речь.
        - Думаешь вице-президент - это Киоко? - Мира подошла и положила ладонь на плече Андрея.
        - Слухи, что она собиралась перехватить управление корпорацией "Арм" ходили давно, еще до Киллавы, - проговорил тот, - что если слухи не врали. Она может нас узнать.
        - Мы в любом случае ее не увидим, - девушка присела на край софы, рядом с Андреем, - они улетят до того, как мы начнем операцию.
        Панель у двери подала звуковой сигнал. Как только девушка подошла к ней, дверь скользнула в сторону и в комнату шагнули два охранных дрона с автоматами наизготовку. Андрей медленно поднялся с софы, переглянувшись с Миком. Мира попятилась назад, отступив к Андрею. Два дрона заняли позиции у двери, когда в комнату зашел третий дрон. Он повернулся к панели и заблокировал за собой дверь.
        - Рад приветствовать вас, - дрон повернулся, - господин Соколов и госпожа Сайкс. Я прошу вас проследовать за мной. У вас назначена неотложная встреча.
        - Какого черта, - пробормотал Мик, понимая, что робот назвал товарищей настоящими именами, - по чьему приказу, дрон?
        - Офицер Стинсон! - проговорил один из дронов у двери, наводя свой автомат на Мика, - вам рекомендуется сохранять молчание и проследовать следом. Рекомендую выполнить это требования, либо я буду вынужден вас нейтрализовать.
        - С нами играют, - Андрей жестом остановил Мика, который уже потянулся к кобуре, - если бы они хотели, перебили бы нас, как только вошли.
        - Не думаю, что это федералы, - Мира кивнула Андрею, - тут что-то другое. Считаю, что нам нужно подчиниться.
        - Разумный выбор, - бесстрастно проговорил робот, открыв дверь и отступив в сторону, - следуйте за мной.
        Андрей вышел из комнаты, следуя за дроном. Мира с Миком проследовали за ним, не говоря ни слова. Дроны охранники двинулись следом. Андрей обратил внимание, что дроны держались на удалении, чтобы со стороны не казалось, что их ведут под конвоем. Все это было очень странно. Мира, мельком глянув на свой браслет, что-то на нем набрала и вновь спрятала его под рукавом. Дрон, идущий впереди, повернул в один из боковых коридоров. Судя по знакам, в той стороне находились технические помещения и серверные комнаты. Андрею казалось, что из каждой камеры, что они проходили на него смотрят враги, но огоньки на приборах наблюдения горели равномерным красным светом: камеры не работали, а микрофоны не записывали. Все это совершенно не укладывалось в картину всестороннего контроля, принятого на режимных объектах в Федерации, тем более такого засекреченного, как база Разведуправления. Дрон подошел к одной из дверей и остановился перед панелью. Вбив пароль, дрон отступил в сторону, когда дверь скользнула вверх. Изнутри помещения доносился равномерный низкий гул. Андрея тут же обдало холодным воздухом. Дрон жестом
указал на дверь, приглашая их войти.
        - Видимо это значит "Добро пожаловать", - пробормотал Мик, следуя за Андреем.
        В комнате царил полумрак, и, по-видимому, это была одна из серверных комнат. Температура в комнате была ниже нуля, из-за работы систем охлаждения, а в специальных капсулах были установлены серверные массивы, подсвеченные неярким зелеными огоньками. Мира огляделась, и у девушки в глазах мелькнул интерес. Пока дрон топтался у двери, девушка вновь закатала рукав и пробежалась пальцами по своему браслету. Андрей коротко кивнул Мику, и тот осторожно продвинулся вперед, загородив девушку собой. Два робота, шедших следом, развернулись и встали у двери, заняв оптимальные позиции для того, чтобы можно было контролировать коридор. В коридоре послышались шаги. В дверном проеме показалась рослая фигура в белом комбинезоне с голографическими символиками "Арм" на груди и плече. В руках фигура держала портативный пистолет-пулемет "Дрозд", направленный на Андрея. Следом за наемником, в комнату вошел высокий человек в черно-белом костюме. Он щелкнул пальцами и в комнате резко зажегся свет. Андрей почувствовал, как земля уходит у него из-под ног.
        - Рад снова видеть тебя, Андрей, - Бенедикт Тул со спокойной улыбкой обвел глазами собравшихся, надолго задержав взгляд на Мире, - помнится, что крайний раз мы виделись при печальных обстоятельствах.
        - Ублюдок, - Андрей с трудом сдержался, чтобы не впечатать кулак в эту ухмыляющуюся рожу, - ты всех нас продал.
        - Не задешево, можешь мне поверить, - Тул словно не заметил, как собеседника перекосило. Он прошелся по комнате и остановился у одного из серверных массивов провел ладонью по черной крышке, - как видишь я высоко поднялся, благодаря тому, что "Тортуга" канула в лету.
        - Не думал, что ты опустишься до того, что будешь работать на Киоко, - Андрей перевел взгляд с Тула на наемника "Арм".
        - О? не думай об этом, - Тул весело рассмеялся, словно услышал анекдот, - я даже считаю, что ты можешь сказать мне спасибо.
        - Что за ересь ты несешь, Тул, - Андрей переглянулся с Мирой.
        - За Киоко. Я слышал, что ты хотел ей отомстить за смерть сестры, - Тул наслаждался ситуацией, видя замешательство на лице у Андрея, - ну так вот? я сделал это за тебя. Девка мертва. Убита собственной недальновидностью.
        - Дай угадаю. Она доверилась не тому человеку, - Андрей начал понимать, что происходит, - видимо ты и есть та самая важная шишка из "Арм", прилетевший с комиссией.
        - Во плоти, - Тул церемонно склонил голову.
        - И как отреагировали федералы, увидев тебя. Ведь твое лицо известно практически в каждой центральной системе, и в большинстве из них под ним часто можно встретить крупную сумму вознаграждения, - Андрей хмыкнул, - неужели ни у кого на базе Разведуправления не появилось непреодолимого желания взять тебя под арест?
        - Им пришлось проглотить это, - Тул улыбнулся, - ведь без меня не будет ни контрактов, ни дронов, ни оборудования слежения, ни защитных систем. Тебя не удивило, что три защитных дрона отконвоировали вас сюда, не привлекая внимания. Все системы этой базы под полным контролем моих инженеров, а значит - под моим. Видел бы ты лицо местного генерала, когда он меня увидел. Уверен, это вызвало бы улыбку даже у такого моего ненавистника, как ты, - пират подмигнул Андрею, - но, как ты понимаешь, я привел вас сюда не для обмена любезностями и новостями.
        - Что тебе нужно, Тул? - Андрей скрестил руки на груди.
        - Сразу к делу! - Тул хлопнул в ладоши, - мне это нравится. Вопрос не в том, что нужно мне. Вопрос в том, что нужно нам. Вас сюда послали не просто так, верно? Думаю, что вам нужна некая информация из информационных баз Разведуправления - пират ухмыльнулся, увидев, как переглянулись Андрей с Миком, - как я и думал. В таком случае, я думаю, что мы можем помочь друг другу. Видите ли, мне так же необходимо подключиться к системе федералов. К моему глубокому сожалению, у моих инженеров недостает опыта по взлому системы такой сложности, а допуск федералы нам выдавать отказываются, ссылаясь на секретность.
        - Ты хочешь нам помочь? - Андрей нахмурился, глядя на Тула с недоверием, - ты же практически управляешь одной из самых могущественных корпораций в галактике. На кой тебе сдались эти данные.
        - Зачем они мне нужны - это мое дело, Соколов. Тебе незачем это знать, - отрезал Тул, от улыбки на лице у пирата не осталось и следа, - мы теряем время. Если вы согласны, мой инженер предоставит Сайксу доступ к информационному ядру базы.
        - Я думаю, нам стоит принять его предложение, - шепнула Мира Андрею, - отсюда я мало что могу сделать. А мы ему нужны, это ясно.
        - Совместные интересы, - пробормотал Андрей, посмотрев на Мика. Тот едва заметно кивнул, - ну чтоже, мы согласны. Каков наш план?
        - Вы следуете за мной и молчите в тряпочку, - Тул кивнул своему телохранителю и наемник вышел из комнаты.
        Дроны снаружи выстроились клином и двинулись дальше по коридору, имитируя программу патрулирования базы. Тул сверился со своим планшетом и пошел следом за роботами, а его телохранитель следовал за ним, словно тень. Андрей с товарищами старался не отставать, по пути осматривая внутреннее оснащение базы. Повсюду на стенах виднелась символика Федерации, выполненная золотым теснением на темно-бордовом фоне. Повсюду висели камеры, записывая все происходящее на базе, но при приближении Тула, камеры выключались, и зеленые литеры на их корпусах сменялись на ярко-красные. Дроны повернули направо, следуя за указателем, на котором было написано "Ядро". Их кто-то окликнул, но Тул, следовал за своими механическими марионетками, не отвлекаясь по пустякам, лишь телохранитель остановился и бросил короткое "проверка", проходя мимо окликнувшего их офицера разведки. Ответ видимо удовлетворил федерала и тот, пожав плечами, вновь уткнулся в свой планшетный компьютер. У входа в помещение, где находился терминал доступа к ядру, стояли два охранника в черных бронекостюмах с непроницаемыми лицевыми щитками. Дроны, не
останавливаясь, прошли дальше по коридору, и остановились чуть поодаль.
        - Доброго времени суток, господа. Комиссия "Арм". Мне необходимо пройти к моему инженеру.
        - Не положено, - искаженный электронными помехами голос резанул слух.
        - Что значит, не положено, боец? - Тул смерил спецназовца долгим взглядом, - мне и моим сотрудникам обеспечен полный доступ во все помещения базы.
        - Ваш инженер уже внутри, - бесстрастно проговорил солдат, - доступ к ядру закрыт, до особого распоряжения генерала.
        - Если ты нас не пропустишь, у тебя будут большие проблемы, солдат, - Тул начал закипать.
        - Я свяжусь с генералом и уточню, - успел проговорить боец, когда Тул резко выбросил вперед свою ладонь. Из рукава костюма выскочило тонкое лезвие, и на стену позади солдата брызнула кровь. Спецназовец захрипел и сполз по стене на землю.
        Второй охранник только и успел, что поднять свой автомат. неожиданно в руках у телохранителя Тула, словно по волшебству, оказался "Дрозд", и короткая очередь из беззвучного оружия отбросила солдата к стене. Тул осторожно склонился над раненным и перерезал тому горло своим клинком. Андрей с ужасом смотрел, как Тул спокойно поднялся на ноги и, поправив свой костюм, хладнокровно улыбнулся.
        - Планы изменились, - коротко бросил пират, кивнув своему наемнику, - избавься от трупов.
        Наемник извлек два небольших круглых устройства из своего бронекостюма и установил их на трупах охранников, пока Тул аккуратно вытер лезвие своего клинка платком. Бросив покрасневший от крови платок на один из трупов, Тул пошел к панеле доступа. Устройства мигнули красным, и Андрею в нос ударил запах паленой плоти. Яркая вспышка на мгновение осветила коридор, а на месте тел остались лишь темные силуэты на полу. Наемник осторожно протер стены и пол, избавляясь от последних следов совершенного убийства. Тул ввел в панель на стене код доступа, и замки на двери засветились зелеными огоньками, сообщая, что путь свободен.
        - После вас, - пират отошел в сторону, пропуская своих пленников вперед.
        Андрей прошел первым и увидел невысокую фигурку в белом комбинезоне "Арм", сидящую за одним из терминалов доступа к информационному ядру базы. Тул подошел к Мире и бесцеремонно подтолкнул девушку в сторону своего инженера, бросив сквозь зубы: "Приступай". Мира, сделала вид, что не заметила столь беспардонного поведения. Она подошла к инженеру и присела за соседний стул. Тот посмотрел на девушку долгим взглядом и подвинул к ней порт терминала. Девушка подсоединила свой нарукавный планшет к терминалу и начала взлом системы. Инженер с интересом следил за ее действиями, то и дело, подстраховывая ее со своего компьютера, отключая защитные фаерволы. Тул, тем временем прохаживался из стороны в сторону, напряженно наблюдая за работой хакера, изредка бросая настороженный взгляд на Андрея и Мика. Его телохранитель заблокировал дверь изнутри и теперь, прислонившись к стене, следил за друзьями, держа наготове пистолет-пулемет. Спустя некоторое время Мира удовлетворенно кивнула и подняла большой палец вверх.
        - Готово, я подсоединилась к ядру, - девушка пробежалась пальцами по планшету.
        - Вот и отлично, - Тул подошел к своему инженеру, - работай Маркус.
        - Что вы ищете? - Андрей хотел было подойти, но подоспевший телохранитель Тула оттолкнул его назад.
        - Это не твое дело Соколов! - отрезал Тул.
        - Я нашла то, что мы искали, - девушка поднялась с места, и протянула Андрею небольшой инфочип, - здесь копия данных, на всякий случай, - добавила она и, что есть силы, ударила Тула локтем под дых.
        Андрей рывком бросился на телохранителя Тула, повалив того на землю. Внезапно взревела боевая тревога, и освещение сменилось тревожно красными цветами аварийного. Охранник Тула отбросил от себя Андрея и, подхватив пистолет-пулемет, прицелился в парня. На него тут же налетел Мик, вновь сбивая телохранителя с ног. Андрей рывком бросился к упавшему оружию, краем глаза замечая, что Тул извлекает из кобуры, спрятанной под костюмом, импульсный пистолет. Наемник "Арм" ударом локтя свалил Мика на землю, но тут же упал и сам. Короткая очередь из бесшумного "Дрозда" перечертила его броню в районе грудной клетки. Андрей медленно поднялся на ноги и перевел прицел на Тула. Пират не терял времени даром и успел переместиться ближе к Мире. Он, схватив девушку за горло, приставил пистолет к ее виску.
        - Мы в сложной ситуации, Андрей, - Тул переводил взгляд с Андрея на Мика и обратно, - скоро сюда ворвется спецназ Федерации, и я, безусловно, расскажу душераздирающую историю, как вы, обманом заманили меня с моим охранником сюда, и расправились с ним. Тебе конец, Соколов! Не усугубляй положение, брось оружие!
        - Вы не правы, вице-президент Тул, - инженер резким ударом выбил пистолет из рук пирата и прижал к его шее небольшой черный приборчик. Глаза Тула закатились, и он безвольно повалился на пол, выпуская девушку из захвата.
        - Нам нужно срочно уходить, - инженер помог девушке подняться на ноги, - скоро сюда нагрянет спецназ, а я уверен, что Тул в итоге сможет их убедить в своей невиновности. Так или иначе, он нужен им живым больше, чем мертвым.
        - Кто ты такой? - проговорил Андрей, опуская пистолет.
        - Сайкс, - спокойно выдал инженер, - один из них во всяком случае. Нам нужно срочно покинуть базу.
        - Рада видеть тебя, Маркус, - девушка обняла инженера, и тот ответил ей неловкими объятиями, - не думала, что увижу тебя здесь.
        - У нас произошла смена власти в корпорации, - Маркус кивнул на Тула, - под шумок удалось выбить себе место получше. Но теперь все это в прошлом.
        - Что нам делать? - Мик потрогал ноющую челюсть, - у нас есть план?
        - Необходимо добраться до транспортных кораблей, и я знаю как, - Маркус кивнул и, сняв с рукава Тула идентификационный браслет, протянул его Андрею, - Одень. Для всех систем базы - ты будешь идентифицироваться, как он. Сейчас нам нужно двигаться очень быстро. За мной.
        Маркус вывел на экран своего планшета план базы и записи с ближайших камер наблюдения. По северному коридору в их сторону уже спешили охранные дроны и бойцы спецназа. Покинув помещение, инженер тут же повернул налево и побежал по коридору, ведущему в инженерный блок. Друзья проследовали за ним. Маркус быстро двигался по коридорам базы, обходя патрули, и своевременно отключал защитные системы по мере своего продвижения. Несколько раз они пробегали мимо отключенных охранных дронов, а камеры слежения синхронно мигали красными лампочками, отключаясь при приближении хакера. Добравшись до инженерного блока, Маркус остановился и, оглядевшись, сверился со своим планшетом. Пробежавшись пальцами по экрану, он кивнул в сторону правой стены. С шипением одна из стенных панелей отъехала в сторону, обнажив темный плохо-освещенный коридор.
        - Это технический коридор. По нему проходят информационные и энергетические кабели базы, - объяснил хакер, пробираясь внутрь, - следуйте за мной и постарайтесь не отставать.
        - Он выведет нас к докам? - спросил Андрей, протискиваясь следом.
        - Практически, - хакер кивнул, не оборачиваясь, - в любом случае, оцепление генерал выставил вокруг информационного центра. Как только они приведут в чувство Тула, они пустятся за нами в погоню. У нас есть несколько минут. Должны успеть, - хакер запнулся, - но если вдруг не успеем, боюсь, что придется прорываться.
        - Учтем, - пробормотал Андрей, проверив боезапас трофейного "Дрозда", - у меня полмагазина. Если экономить боеприпасы, смогу уложить максимум четверых.
        - Будем надеяться, что не придется, - хакер повернул направо и полез вверх по лестнице, незаметной на первый взгляд.
        - Нам нужно будет разделиться, - проговорил хакер тихо, убедившись, что Мира и Мик его не слышат.
        - О чем ты говоришь? - Андрей поравнялся с хакером.
        - Я знаю, за чем вы охотитесь. И какой будет следующий ваш ход, я тоже догадываюсь, - хакер невесело ухмыльнулся, - ты не хуже меня понимаешь, что шансов выжить у вас будет маловато.
        - Хочешь спасти Миру, - пробормотал тихо Андрей, понимающе кивнув, - согласен. Ей лучше не идти с нами до конца. Ты сможешь ее вывести с базы незаметно?
        - Смогу, - Маркус кивнул, - мы возьмем корабль Тула и покинем базу по зеленому коридору. Системы безопасности в космосе - отключены. Пройдет еще много времени, прежде чем федералы поймут, как их включить. У вас тоже будет время уйти.
        - Хорошо, дело за тобой, - Андрей нахмурился, - но она может не пойти добровольно.
        - Я думал об этом, - Маркус вымученно улыбнулся, - главное подыграйте мне.
        
        ГЛАВА 18
        На нарукавном планшете Маркуса загорелась красный огонек. Хакер выругался, и его пальцы забегали по сенсорному экрану. Огонек мигнул желтым и вновь сменил цвет на зеленый. Маркус выдохнул и снова развернул на экране карту инженерных туннелей. Большую часть пути отряд уже проделал, сейчас под ними находились казармы и тренировочные помещения службы охраны базы, которая дислоцировалась в соседнем с доками секторе. Андрей украдкой взглянул на хакера, но тот лишь покачал головой.
        - Уже четвертый раз они пытаются обойти мою программу, - Маркус поморщился, - мне пока что удается сдерживать кибератаки, но скоро они прорвут мою оборону.
        - И что тогда?
        - Камеры, дроны и прочие защитные системы снова будут под их контролем, - хакер, согнувшись в три погибели, пополз по узкому туннелю дальше, - конечно не сразу. Как только они взломают меня, у нас будет около получаса до активации дронов и систем защиты. Но камеры заработают сразу.
        - В таком случае времени у нас практически не осталось, - резюмировал Андрей, следуя за Маркусом.
        - Точно так, - хакер кивнул и, пробравшись к очередной лестнице, стал спускаться вниз.
        - У доков наверняка нас будут ждать, - подал голос Мик, который следовал следом за Мирой, замыкая группу.
        - Я тоже так считаю, - согласился Маркус, - поэтому нам стоит поторопиться до того, как система перейдет под их контроль. Я оставил про запас небольшой патч для системы распознавания целей охранных дронов.
        - Полагаю, что у ожидающей нас засады резко прибавиться проблем, - Мира мстительно усмехнулась.
        - В общем и целом, им будет не до нас, - Маркус утвердительно кивнул.
        Через опутанные проводами недра инженерных туннелей отряд пробрался непосредственно к докам. Осторожно открыв засов на люке, Маркус сверился с показаниями камер и датчиков и выбрался наружу. Небольшое помещение, оборудованное под склад инвентаря, представляло собой уменьшенную версию свалки. Различные приспособления для уборки помещений, чистящие средства и прочий хлам валялись повсюду без всякой системы. Кроме того в помещении стоял непередаваемый смрад, видимо от какого-то химического реагента. Следом за Маркусом наружу выбрались остальные члены отряда. Мира поморщилась и зажала пальцами нос. Маркус виновато пожал плечами и быстро набрал длинную комбинацию цифр на планшете. Несколько мгновений ничего не происходило, но затем снаружи резко раздалась стрельба. Звуки стрельбы нарастали, сменяясь хлопками разрывов. Андрей отодвинул хакера в сторону и выглянул в коридор, держа пистолет-пулемет наготове. Снаружи царил полный хаос. Охранные роботы, которые дежурили в коридоре, видимо открыли огонь по охранникам, сидевшим в засаде. Посреди коридора стояли небольшие генераторы защитных экранов, но
включить их охрана не успела. Рядом с генераторами лежало три охранника и сожженный остов охранного дрона. Стрельба доносилась со всех направлений, по всей базе дроны вели бой со своими "хозяевами". Андрей подобрал с пола один из импульсных автоматов и бросил его Мику. Тот поймал его и тут же занял позицию, прикрывая тыл отряда. Мира от автомата отказалась, но его взамен взял Маркус, кивнув Андрею.
        - Со стороны доков активно стреляют, - Мира подошла к Маркусу и положила ладонь ему на плече, заглянув в экран его планшета.
        - Я направил туда почти две роты дронов, - хакер наморщил лоб, - но они встретили ожесточенное сопротивление. Феды развернули несколько защитных экранов. Это не остановит дронов, но у нас мало времени.
        - Значит нужно помочь нашим марионеткам - не прорвемся к докам, они восстановят управление - и нам конец, - Андрей рассовал по карманам запасные магазины, Мик последовал его примеру.
        Основной бой шел у регистрационных терминалов. Два десятка федеральных солдат успели активировать портативные генераторы защитного поля у стоек регистрации и теперь отстреливались от наступающих со всех сторон дронов. Часть роботов вела огонь короткими очередями из своих укороченных карабинов, в то время как основная группа обходила федералов с флангов, ведя огонь на подавление. Впрочем, скрытые под колпаками защитных полей солдаты весьма успешно уничтожали боевые машины, не подпуская их ближе. Андрей выглянул из своего укрытия и огляделся. В один из доков можно было пробраться уже сейчас, но проход к двум другим пролегал через самую гущу схватки.
        - Наш транспорт находится в центральном доке, там же стояло несколько "Кобр", - Маркус сверился со своим планшетом, - к сожалению, чтобы добраться туда, нам придется пробиться через всю охрану.
        - А что находится в том? - Мик указал на открытые двери шлюза, рядом с их позицией.
        - Судя по записям регистрации, там сейчас находятся два ремонтных корабля.
        - Проверь записи. У них на борту есть скафандры для выхода в открытый космос? - Андрей спрятался за укрытие и посмотрел на хакера.
        - По четыре в каждом, - Маркус утвердительно кивнул.
        - В таком случае - у меня есть идея! - Андрей улыбнулся, - снаружи нам блокировку дверей доков не снять, но я уверен, что там наверняка есть шлюзы для ремонтного персонала, на случай поломок.
        - Ты прав! - Маркус пробежал пальцами по экрану планшета, - мы сможем попасть в нужный нам док извне!
        - И при этом избежим лишнего риска, участвуя в бою.
        Тем временем, защитные роботы заняли оборонительные позиции. Дроны, похоже, собирались сменить тактику, не ломясь на людей в лоб. Андрей оценил обстановку и быстро перебежал за спинами роботов к дверям ангара номер один. Отряд последовал за ним, стараясь не высовываться, чтобы федералы не увидели их за спинами наступающих дронов. Но бойцам Федерации было не до них. Защитные дроны все сильнее прижимали их, не давая стрелять в ответ. Генераторы защитного поля были на последнем издыхании, и, несмотря на то, что перед их позициями дымилось уже почти два десятка уничтоженных роботов, наступление прекратить пока не удавалось. Андрей взглянул напоследок на картину разворачивающегося боя, прежде чем включить систему запора дверей. Переборка поползла вниз, и Андрей скрылся за ней, прежде чем она запечатала первый ангар. Ремонтные корабли внутри представляли собой два переделанных десантных шлюпа с установленными на них дополнительными системами для анализа внешней среды и проведения первичных ремонтных работ. Кроме того, каждый шлюп был снабжен системой шлюзования, позволяющей ремонтным группам выходить в
открытый космос и проводить работы непосредственно на обшивках кораблей.
        - Это то, что нам нужно, - Андрей ухмыльнулся, подойдя к одному из шлюпов, - Маркус, открыть проблем не составит?
        - Никаких, - хакер пробежался пальцами по экрану своего планшета и боковая дверь ближайшего шлюпа с шипением поползла в сторону.
        - Так, тут четыре скафандра, - Мик забрался внутрь и проверил снаряжение, - все в полном порядке. Батареи заряжены по максимуму, кислорода на три часа работы в космосе.
        - Это в несколько раз больше чем нам надо, - резюмировал Андрей, - поднимаем птичку.
        Отряд забрался внутрь одного из шлюпов. Андрей с Миком направились в рубку. Мик сел в пилотское кресло и начал поочередно включать системы корабля. Шлюп начал оживать. Раздался мерный гул включившихся двигателей. Шлюзовая камера корабля с шипением встала на место, и на экране пилотского монитора загорелся зеленый сигнал, сообщающий о том, что все системы были готовы к взлету. Маркус напряженно вглядывался в экран планшетного компьютера, то и дело, пробегаясь по нему пальцами. Мира стояла рядом, подстраховывая его со своего планшета, вводя поправки в код, не давая программистам Федерации перехватить управление базой. Корабль медленно поднялся в воздух и, облетев второй шлюп, направился к взлетному коридору. Шлюзовая дверь закрылась за небольшим корабликом, и автоматика спешно выкачала воздух из промежуточной камеры. Когда выпускной шлюз открылся, корабль покинул нутро космической станции и вышел в открытый космос. Мик умело заложил широкую дугу и подлетел к закрытому шлюзу, ведущему во второй ангар.
        - Как я и говорил, отсюда я не смогу открыть его, - Маркус поднялся со скамьи.
        - И не нужно, - Андрей открыл контейнер со скафандром и стал облачаться, - всем приготовиться к выходу в открытый космос.
        - Я никогда не была в вакууме, - голос Миры едва заметно дрогнул, - мне нужно что-нибудь знать?
        - Главное держись рядом, - Андрей улыбнулся девушке, - я буду все контролировать, не волнуйся.
        - Хорошо, - Мира немного расслабилась и стала надевать свой скафандр, - я верю тебе.
        - Когда окажемся внутри, у нас будет немного времени. Маркус, вы с Мирой садитесь в транспорт "Арм" и сразу же покидаете базу, - Андрей, держа подмышкой шлем, обвел друзей взглядом, - мы с Миком занимаем "Кобры" и будем вас прикрывать. Мира, ты должна отправить сообщение Скобелеву как можно скорее, - Андрей надел на голову шлем и зафиксировал его креплениями, - мы постараемся сделать то же самое, но с челнока "Арм" сделать это будет быстрее. Вам достаточно будет покинуть систему. Чем быстрее адмирал получит сообщение, тем скорее начнется следующая фаза операции. От нашего успеха зависит все.
        - Я все сделаю, - девушка решительно кивнула и улыбнулась, надевая на голову шлем.
        Маркус и Мик последовали ее примеру, и скоро вся команда уже стояла полностью облаченная в скафандры. Андрей поочередно подошел к каждому и проверил показатели датчиков. Скафандры были в порядке, и герметизация соответствовала высшему уровню защиты. Андрей кулаком нажал на большую красную кнопку с пометкой "Шлюз". Искусственная гравитация прекратила свою работу, и люди почувствовали, как отрываются от пола. Автоматика выкачала из шлюза кислород, и наружная дверь медленно поползла в сторону. Андрей легонько оттолкнулся от корпуса шлюпа и поплыл в сторону станции. Сбоку от шлюзового массива на корпусе ярко мерцали красным и зеленым цветом огоньки, обозначающие технический шлюз. Андрей скорректировал свою траекторию и осторожно подплыл к небольшой двери, ведущей в достаточно просторный инженерный отсек. Следом за Андреем к корпусу станции подплыли Мира и Маркус. Девушка жестом показала Андрею, что у нее все в порядке. Мик подлетел к друзьям последним. Андрей подлетел ближе к двери, и тут панель на двери загорелась зеленым, и шлюз распахнулся. Друзья осторожно пробрались внутрь, а Маркус запустил
процесс шлюзования, набрав запрос на стенной панели управления. Дверь встала на место и, как только автоматика начала накачивать шлюз кислородом, заработала система искусственной гравитации, и люди в громоздких скафандрах повалились на пол.
        - Мик за мной! В ангаре могут быть солдаты, - Андрей выбрался из скафандра первым и достал из сумки портативный пистолет пулемет.
        - Прикрываю, - Мик вынул небольшой импульсный пистолет, реквизированный у охраны и, перешагнув через свой скафандр, бесформенной кучей, лежащий на земле, последовал за Андреем.
        Маркус быстро разблокировал дверь, ведущую в ангар, и Андрей с Миком ворвались внутрь. Внутри ангара никого не было. Как и говорил Маркус там стояли транспортный челнок "Арм", раскрашенный в черно белые цвета корпорации, а также две федеральных "Кобры", которые его сопровождали. Мира с Маркусом побежали к челноку, в то время как Андрей с Миком направились к истребителям. Маркус махнул Андрею и разблокировал кабины боевых машин. Андрей и Мик забрались внутрь пилотских капсул, установленных внутри бронированного корпуса федеральных "Кобр". Андрей вспомнил все, что Мик ему рассказывал о нюансах управления на федеральных истребителях и начал процедуру запуска всех систем. Истребитель начал оживать, матовая поверхность капсулы засветилась ярким светом, и вокруг Андрея появилось изображение ангара. Прямо в его руку выдвинулся удобный рычаг управления, а вокруг головы образовался едва заметный голографический ореол. Андрей осторожно попробовал сдвинуть рычаг, и истребитель отозвался едва заметной дрожью, сдвигаясь с места. Андрей улыбнулся, кожей чувствуя мощь боевой машины. Повернув голову он увидел,
что "Кобра" Мика также оторвалась от пола, а челнок, задвинув трап, также поднимался в воздух. Двери ангара поползли в сторону, открывая шлюзовой отсек и транспортный челнок полетел первым. Мик повел свою "Кобру" следом, а Андрей замыкал строй, стараясь не делать резких движений. Истребитель отзывался на малейшее движение, словно читая мысли пилота. Андрей почувствовал легкий укол в основании черепа.
        - Это закрытый канал связи, - раздался в ушах голос Маркуса, - прослушать нас федералы не смогут еще некоторое время. Как только мы покинем шлюз, нужно двигаться к тем координатам, что я вам дам, - на небольшом голографическом дисплее отобразился навигационный ориентир, - там есть возможность совершить бросок.
        - Вероятность боя? - Андрей осторожно завел свою машину в шлюзовой отсек и с удовлетворением увидел, что автоматика начала закрывать двери.
        - Девяносто процентов, - автоматические системы будут на нашей стороне, но вражеские истребители и корабли - нет. Скорее всего, один из патрулей мы зацепим, но может и нет. Держите ухо востро.
        - Понял тебя, Маркус, - Андрей улыбнулся сам себе, - удачи вам. Мира, не забудь, что тебе сказал. От нас зависит все.
        - Я помню, Андрей, - отозвалась девушка, - доброго броска.
        - Доброго броска, - в один голос сказали Андрей и Мик.
        Шлюзовая дверь с шипением закрылась, и автоматика тут же начала выкачивать воздух. Истребитель перестало трясти, и Андрей плавно повел его следом за Миком, который уже готовился вылететь из шлюза первым. Как только наружный шлюз начал открываться, Мик резким рывком сократил расстояние до шлюзовых дверей и вылетел в космос, проведя свой истребитель в узкую щель, между дверью и переборкой. Андрей ухмыльнулся, невольно присвистнув, и полетел следом. Решив не рисковать, Андрей дождался, пока шлюз откроется достаточно широко, чтобы его "Кобра" смогла пролететь без проблем. Следом за ними станцию покинул челнок "Арм", и, включив основные двигатели, стал удаляться в сторону навигационного ориентира, набирая скорость. "Кобры" последовали за ним. Внезапно истребитель Мика пропал из поля зрения и с радаров. Андрей изумленно осмотрелся, но от истребителя Мика словно след простыл.
        - Вот ты меня не видишь, - раздался в эфире веселый голос Стинсона, - а я есть. Врубай поле преломления, Андрюха! На панели ниже показателей защитных полей.
        Андрей осмотрелся, и действительно, прямо под показателями передней и задней полусферы телекинетических экранов была небольшая картинка, обозначающая истребитель в облаке извилистых линий. Андрей провел свободной рукой по панели и "Кобра" словно облачилась в невидимый саван, скрываясь из вида и с радаров.
        ***
        Фрегат федеральных сил «Веном» вел патрулирование, согласно протоколу безопасности, установленному в Федеральном Разведуправлении. Но сегодняшняя вахта, для командира корабля майора Макгинесса тянулась особенно долго. Сначала с одной из перевалочных баз сообщили, что обнаружилась экспедиция некоего профессора и теперь его, вместе со всей его командой, в сопровождении его спасителей, федеральных офицеров, в атмосфере строжайшей секретности должны будут доставить на основную базу разведуправления. Так в довершении всего в этот же день внезапно прибыла проверка из корпорации «Арм». Каждые полгода «Арм» прибывали на станцию и проводили диагностику всех систем, после чего половину из них приходилось перенастраивать заново и чаще всего это приходилось делать сверхурочно. Выделив два истребителя в сопровождение важного профессора, майор получил подтверждение, что груз доставлен на базу. Корпоративные работники также прибыли строго по расписанию, и через некоторое время, как и в прошлый раз, начали отключаться системы автоматической обороны. Майор привычно отдал приказ усилить патрулирование системы,
чтобы избежать возможных неожиданностей. А затем, некоторое время спустя, связь с базой пропала. Зета перестала отвечать на запросы, а в большей части секторов вырубилось освещение. Практически весь массив громадной станции погрузился во тьму. Майор поморщился. Если это очередной этап проверки, то беспокоится не о чем, но что-то не давало покоя старому офицеру. Майор уже не первый год служил в этой системе, а до этого он прошел практически всю войну с АСС и рефлексы старого солдата давали о себе знать.
        - Лейтенант, докладывайте, - Макгинесс повернулся к своему помощнику.
        - База по-прежнему молчит. Нам удалось подключиться к внутренним каналам связи, - молодой офицер вытянулся по стойке смирно, преданно глядя на своего командира, - там царит какая-то неразбериха.
        - Конкретнее, - майор нетерпеливо постучал пальцами по подлокотнику кресла.
        - Сообщения прерываются, но похоже на станции идет бой. Судя по некоторым сообщения - большая часть защитных дронов вышла из строя.
        - Дроны вышли из строя? - майор похолодел, - чертов "Арм"! Леви, что там по спутникам, они активны?
        - Никак нет, - отрапортовал один из навигаторов, сверяясь с показаниями сенсоров, - все внешние системы защиты неактивны с начала проверки.
        - Хорошо, - Макгинесс сцепил пальцы перед собой, - всем кораблям нашего сектора обороны - полная боевая готовность. Никого не выпускать и не впускать, до восстановления связи с базой. Леви, веди корабль на стыковку с базой. Штурмовым группам собраться возле стыковочного шлюза.
        "Веном" грациозно обогнул станцию и направился к стыковочному доку. Стыковочный док для крупных кораблей находился на противоположном конце диска станции, чтобы не мешать транспортному обеспечению Зеты. Майор всегда считал это глупостью. Фрегат начал процедуру стыковки, выключив основные двигатели, и маневрируя аварийными. Макгинесс поднялся с капитанского кресла и долгим взглядом посмотрел на темную громадину станции. Фрегат подошел к стыковочным механизмам и кишка шлюза, опутанная гидравлическими сочленениями, присосалась к станции.
        - Штурмовые группы вошли на станцию! - доложил один из связистов.
        - Вступили в бой, командир, - на экране появилось изображение с камеры командира штурмовой роты. Тот вел огонь вдоль коридора из импульсного автомата. Впереди, медленно двигались три неторопливые фигуры, явно стреляя в ответ.
        - Похоже, что это защитные дроны, командир, - доложил один из инженеров.
        - Мы наладили связь с командованием базы, - отрапортовал связист.
        - Майор Макгинесс! - на обзорном экране появилось подрагивающее изображение генерала Стивенсона. Судя по его лицу, генерал пребывал не в лучшем расположении духа, - Благодарю за своевременную помощь.
        - Что у вас там происходит, генерал? - спросил майор, сцепив руки за спиной, - мои бойцы ведут бой с вашими охранными дронами.
        - Это диверсия, майор. Менее часа назад группа диверсантов проникла к информационному ядру станции и перехватила контроль над всеми системами. Нам удалось восстановить часть систем, но большая часть все еще под контролем террористов. Они полностью контролируют дронов на станции. Нам удалось отвоевать центральные сектора, но около ангаров все еще кипит бой. Там в окружении около двух десятков бойцов. Если есть возможность, отправьте своих людей туда.
        - Уже сделано, генерал, - Макгинесс кивнул помощнику, и тот передал слова генерала штурмовой группе.
        - Отлично, будем надеяться, что они успеют, - генерал поморщился, - внутри помещения с терминалом доступа мы нашли вице-президента "Арм" без сознания и его убитого телохранителя. Сейчас его допрашивают. Он клянется, что его туда заманил его собственный инженер и офицеры, спасшие от пиратов экспедицию Гауля. Бред какой-то. Профессора и его людей допросили, но они едины в своих показаниях. Да и наши базы данных на этих офицеров не должны врать.
        - Если только их не подделали, генерал, - вставил Макгинесс.
        - Вице-президент Тул сказал, что среди офицеров был Сайкс, майор, - генерал перевел дыхание, - можете поверить? Сайкс у нас на базе. Если он не врет, то этот хакер мог взять из нашей базы все, что угодно.
        - Инцидент лучше засекретить генерал. Мы не выпустим никого из системы, будьте уверены, - майор глубоко вздохнул, - но огласки подобного промаха нам лучше избежать.
        - Согласен, - генерал задумчиво провел ладонью по своему подбородку.
        - Командир, наши штурмовые группы вступили в бой у ангаров. Дроны взяты в клещи. Долго им не протянуть.
        - Мои люди добрались до ангаров генерал, угроза вашим бойцам будет ликвидирована в любую секунду, - доложил Макгинесс, в душе радуясь профессионализму собственных штурмовиков.
        - Командир! Мы зафиксировали сигнал челнока "Арм"! - взволнованно доложил один из навигаторов, - он удаляется от станции на высокой скорости!
        - Ближайшим кораблям на перехват! - рявкнул майор, мысленно выругавшись.
        - Майор - захватите, либо уничтожьте челнок! Жду вашего рапорта! - генерал коротко кивнул, и обзорный экран погас, сменившись изображением с внешних сенсоров.
        - Отцепляйте нас, идем следом на перехват челнока! Майор вытянулся во весь рост, возвышаясь над всем мостиком, - Всем кораблям, говорит майор Макгинесс, челнок "Арм" перехватить! Если они не остановятся, не выйдут на связь, или попытаются атаковать - приказываю уничтожить.
        ***
        - Они зашевелились! Маркус к вам на перехват идут минимум восемь истребителей. От станции отходит фрегат, и два эсминца снимают поля преломления, зажимая вас с флангов, - Андрей взволнованно посмотрел на показания приборов.
        - Мы доберемся до места раньше эсминцев, да и фрегату не успеть. Но истребители нам не обогнать, сможете нас прикрыть? - Маркус не скрывал нервозности, стараясь выжать из челнока максимум скорости.
        - Прикроем, не волнуйся! Мы их встретим до того, как они достигнут дистанции ракетного залпа, - Андрей развернул свой истребитель, погасив ускорение, - Мик готовь ракеты, ты ближе, значит, стреляешь первый. Пускай "След" пометит цели для меня, я сделаю второй залп.
        - В бой вступаем сразу, следом за залпом, - Мик направил свою "Кобру", все еще скрытую полями преломления, в сторону приближающихся федеральных истребителей, - иначе нас пометят и тогда нам конец.
        - Согласен, наш единственный шанс уничтожить истребительную группу быстро и не дать им запустить ракеты ни по нам, ни по челноку.
        - Двенадцать машин, Андрюха! - Мик сверился с приборами, - ракетами сможем уделать восемь, остальных придется бить по старинке.
        - Справимся. Я буду твоим ведомым, Мик! - Андрей ухмыльнулся, предвкушая отличную драку.
        Эскадрилья федеральных "Кобр" шла клином на максимальном ускорении. Пилоты увеличили дистанцию между кораблями, чтобы в случае неповиновения челнока сделать массированный ракетный залп и не задеть свои машины. Мик сократил дистанцию до федералов и, сняв поле преломления, тут же нанес ракетный удар. Четыре ракеты сорвались с креплений, и, мгновенно сократив расстояние до своих целей, превратили четыре "Кобры" в яркие огненные шары, при этом система ракет "След" пометила остальные федеральные корабли электронными маяками. Андрей выключил поле преломления и тут же выпустил твои ракеты по помеченным целям. Три "Кобры" не успели применить контрмеры и исчезли в ослепительных вспышках огня и света, но пилот четвертого истребителя успел среагировать, и ракета не достигла цели, взорвавшись на подлете. Мик тут же рванул в брешь, оставленную ракетными ударами и, зайдя в хвост одному из федеральных пилотов, расстрелял его истребитель из импульсных пушек. Потеряв один из двигателей, "Кобра" беспорядочно закрутилась. Два федеральных пилота тут же зашли Мику в хвост, намереваясь сбить его ракетами, но Мик не
давал им этого сделать, бросая свой истребитель в головокружительные маневры. Андрей, подбив еще одну "Кобру", сделал длинную петлю и рванул на помощь другу. Мик совершил очередную бочку, уходя от обстрела, задняя полусфера щитов мигнула, получив несколько попаданий. Андрей сделал длинную очередь на пределе дистанции, заставив одного преследователя отвернуть в сторону, уходя из под обстрела. Затем, резко ускорившись, Андрей вышел во фланг второй "Кобре" и расстрелял ее. Очередь вспорола топливные баки, и истребитель поглотила яркая вспышка взрыва. Мик тут же развернулся, гася инерцию, и, врубив ускорение, от чего его вжало в противоперегрузочное кресло, догнал отвалившегося федерала, расстреляв его правую плоскость. Федеральная "Кобра" потеряла тягу и беспомощно легла в дрейф. Оставшийся в живых пилот федералов на полном ускорении уходил в сторону ближайшего эсминца, со стороны которого в сторону боя уже летели "Скорпионы".
        - Пора нам сваливать, Андрей, - Мик направил свой истребитель в сторону навигационной метки, - думаю, мы успеем уйти в прыжок до того, как они нас догонят.
        - Согласен, должны успеть, - Андрей увеличил скорость, - Маркус, мы отбились! Можете уходить в бросок! Мира не забудь, что я сказал, отправляй сообщение, как только выйдите из броска. До встречи!
        - До встречи! - откликнулся радостный голос девушки, заставивший Андрея улыбнуться, - Доброго броска!
        - Доброго броска! - откликнулись Мик и Андрей, видя, как открывается окно перехода и челнок резко ускорившись, ныряет в него.
        - Наша очередь, - Мик глубоко вздохнул, старясь унять напряжение, - Скорпы на подходе.
        - Уходи следом за мной, начинаю бросок, - проговорил Андрей, вбивая в систему координаты точки рандеву с Сан Мэем.
        Ткань космоса пошла рябью, открывая окно броска и "Кобра" Андрея набрав скорость, ушла в бросок. Мик вбил в систему координаты выхода и совершил бросок следом.
        ***
        Король Ксондо беспокойно прохаживался по капитанскому мостику своего линкора «Трон», то и дело, бросая косой взгляд на связиста, сидящего за пультом. Благодаря усилиям Скобелева, в рамках их договоренностей, большая часть флота Ксондо была спешно отремонтирована, а на кораблях были установлены современные системы связи и комплексы РЭБ. К устаревшим истребителям Клыков были также приписаны асы флотилии Скобелева, на навороченных «Фантомах» и «Фуриях». Слаженность действий все еще немного хромала, но для целей первой фазы операции все было готово, и специалисты Скобелева это подтверждали. Ксондо остановился и, щелкнув парой клавиш у обзорного экрана, вывел на него изображение своего флота. Уголки губ короля пиратов непроизвольно поползли вверх. Он буквально чувствовал всю мощь его обновленного флота. Теперь с ним будут считаться даже федеральные власти, не то, что отдельные окраинные системы и мелкие пиратские кланы. Ксондо вынужден был признать, что специалисты Скобелева проделали колоссальную работу. Его флот до модернизации больше напоминал космическую свалку, но теперь это была грозная сила, и
ее необходимо уважать.
        - Долго там еще? - Ксондо подошел к связисту, который вжался в свое кресло, стараясь не подавать признаков жизни, - уже пришли координаты?
        - Боюсь, что нет, мой король, - пролепетал связист, избегая встречаться взглядом с Ксондо.
        Король пиратов пробормотал какое-то ругательство и, подойдя к своему трону, устало на него опустился. Ожидание утомляло. Его люди были готовы уже который час. Пилоты ждали в своих истребителях и штурмовиках, канониры заняли позиции у боевых постов. Ждали только сигнала от Скобелева.
        - Прошу прощение, разрешите спросить? - к трону подошел один из его помощников.
        - Валяй, - Ксондо устало махнул рукой.
        - Ради чего мы во все это ввязываемся? Это же прямой удар по Федерации, нам этого не простят. Начнется охота.
        - Скобелев пообещал выдать нам "Кузницу", - Ксондо смерил своего помощника долгим напряженным взглядом, - ты слышал о ней?
        - Слышал, - осторожно сказал пират.
        - Тогда что за вопрос? - Ксондо рассмеялся, - легендарная "Кузница", огромная строительная база, на которой строились фрегаты, крейсеры и линкоры АСС. Целый ряд недостроенных кораблей, нетронутых мародерами Федерации. Только представь, что мы сможем сделать, имея такую мощь. Представь возможности нашего флота! - Ксондо победоносно поднял кулаки вверх, - никто не посмеет нам указывать.
        - Но как же Федерация? - не унимался помощник.
        - А что она? - Ксондо ухмыльнулся, - ответственность за акцию ляжет на плечи "Летучего голландца". Мы будем не при делах. Я склонен доверять плану Скобелева. Этот сукин сын в одиночку ведет свою войну против федов уже который год. И вполне успешно.
        - Получено сообщение с "Летучего голландца"! - связист радостно подскочил с места.
        - Давно пора, - Ксондо поднялся с трона, - выводи на экран.
        - Король Ксондо, - на экране появилось изображение адмирала Скобелева. Адмирал выглядел спокойным и сосредоточенным. От взгляда его глаз, короля пиратов невольно пробрал озноб, - время пришло. Я выслал вам координаты системы. Ваша цель - конвой корпорации "Софт", предназначающийся для орбитальной крепости "Саммерс". Прикрытие конвоя осуществляют четыре фрегата, для вашего флота они не будут проблемой. Но вы обязательно должны позволить им вызвать подмогу. Не включайте системы РЭБ до прихода вражеских подкреплений.
        - Понятно, сделаем, - Ксондо криво ухмыльнулся сверкнув золотыми зубами, - что с транспортными кораблями и их грузом?
        - Если сможете их захватить, - Скобелев едва заметно кивнул, - он ваш, целиком.
        - Договорились, адмирал, - Ксондо посмотрел на потемневший экран и ухмыльнулся, почувствовав азарт, - всем кораблям полная боевая готовность. Выдать капитанам координаты для броска. Выведи меня на общий канал.
        - Сделано, - кивнул связист.
        - Время пришло! Настало время опробовать наши корабли в бою! Нас ждет богатая добыча, и никто нас не остановит в ее получении. Целый конвой отборной военной электроники "Софта"! К бою, парни! Покажем федам, из чего сделаны Алые клыки!
        Мостик разразился радостными криками. Ксондо ухмыльнулся, зная, что его слова вызвали подобную реакцию на всех его кораблях. Его парни были готовы к бою. На обзорном экране авангард флота начал уходить в бросок, исчезая в темноте. Ксондо опустился на свой трон, с улыбкой чувствуя, как заработали двигатели линкора, подводя колоссальный корабль к позиции для броска.
        - Доброй охоты, - проговорил король пиратов, в то время как его флагман, вместе с арьергардом флота исчез в черном водовороте, уходя в бросок.
        
        ГЛАВА 19
        Пространство пошло рябью и из броска начали выходить звездолеты. Идущие в авангарде два фрегата класса «Резолют» погасили скорость и разошлись в стороны, пропуская подопечный конвой. Следом за ними в систему прыгнули восемь крупнотоннажных транспортных звездолета и еще два фрегата сопровождения, замыкая колонну. Система Цессия находилась на пересечении многих торговых путей. Своих планет Цессия не имела, вокруг местной звезды было пустынно, отсутствовали даже астероидные поля. В своем роде, Цессия была феноменом. До войны в ней частенько можно было встретить длинные караваны транспортных судов, ведущие торговлю между системами Альянса и Федерации. Но после войны ситуация изменилась. Теперь системой пользовалась в основном армия Федерации. К ней совершали броски корабли, используя ее как перекресток, выбирая маршрут, пополняя припасы на нескольких космических станциях. Но чем больше военные эксплуатировали данную систему, тем меньше возможностей для свободной торговли в ней оставалось. Станции закрывались и их буксирами доставляли в другие солнечные системы, где торговля шла полным ходом, а После
войны Цессия осталась сугубо военным объектом, и через нее проходили корпоративные и военные караваны, направляющиеся на военные базы. В соседней системе находился форт «Саммерс» - одна из крупнейших военных баз Альянса с собственной ремонтной базой и обширным флотом обеспечения. Именно туда и направлялся караван. На транспортных звездолетах мерцали голограммы корпорации «Софт», а боевые корабли светились голографическими символиками ВКС Федерации. Конвой завершил бросок и продолжил неторопливое движение вперед, запуская последовательность для нового броска уже в целевую систему. Когда до определения координат прыжка оставалось несколько минут, пространство перед конвоем пошло рябью и из броска начали выходить разномастные боевые звездолеты, которые были раскрашены в красные, черные, оранжевые и желтые тона. Пиратские фрегаты и крейсеры тут же осветились огнем залпов и идущие в авангарде федеральные фрегаты озарились попаданиями. Один из «Резолютов» не успел включить защитное поле, и его носовая часть превратилась в один огромный кратер изрыгающий пламя. Федеральные корабли тут же начали выпускать
перехватчики и истребители, не забывая обрабатывать артиллерией пиратские корабли. Вокруг конвоя закипел жестокий бой. Огромная туча разномастных космических истребителей сошлась в яростной рубке с асами Федерации. Повсюду начали вспыхивать огоньки подбитых машин, в то время как в реальный космос вывалилась основная часть пиратского флота. Огромный линкор «Трон» развернул свои орудия и одним залпом лишил защитного поля один из фрегатов прикрытия.
        - Отличный залп, - Ксондо удовлетворенно потер ладони, - что там у них осталось?
        - Два фрегата все еще на ходу, мой король, - доложил навигатор, - но одному мы уже сняли защитное поле.
        - Наши потери? - Ксондо перевел взгляд на тактическую карту, которая представляла собой разноцветный клубок из красных и зеленых отметок.
        - На текущий момент мы потеряли четыре эсминца и фрегат. Кроме того сбиты почти четыре десятка истребителей, но в общем и целом мы почти продавили истребительное прикрытие конвоя.
        - Отлично! - Ксондо плотоядно ухмыльнулся, - у нас немного времени! Абордажным группам взлет! Истребителям "Трона" прикрыть десант!
        Два десятка десантно-штурмовых шлюпов покинули ангары "Трона" и направились к транспортным звездолетам. Их плотным роем окружили истребители прикрытия. Со стороны основной схватки в сторону абордажной группы тут же полетели перехватчики, но на них сразу накинулись пиратские истребители, связав федеральных пилотов боем. В это время шлюпы вплотную приблизились к транспортным звездолетам. Транспортники выдвинули импульсные защитные установки и открыли встречный огонь, но опытные пилоты десантных шлюпов легко уходили из под огня. Шлюпы огрызнулись ответным огнем, снимали слабые защитные поля транспортных звездолетов. Несколько истребителей прикрытия нанесли ракетные удары по транспортникам, окончательно лишив их защитного поля. Затем пираты взялись за защитные пушки, буквально выкорчевывая из корпусов кораблей огнем собственных импульсных орудий. Десантные шлюпы, словно пиявки, прилипли к транспортникам, прорезая обшивку и запуская внутрь жаждущие крови абордажные команды. Спустя пару мгновений внутри каждого из восьми транспортников вовсю кипел бой.
        - Они уже запросили помощь? - Ксондо опустился на свой трон, напряженно осматривая карту боя.
        - Несколько десятков раз с начала боя, мой король, - отозвался связист.
        - Отлично, значит все идет по плану, - Король удовлетворенно стукнул кулаком по подлокотнику, - что там от наших абордажников?
        - Вывожу на экран картинку с транспортника номер пять, - связист пробежался пальцами по клавиатуре, и на обзорном экране появилось изображение с камеры одного из пиратских десантников. Изображение подрагивало и мерцало, то и дело на экране появлялся матовый ствол импульсной винтовки пирата.
        - Мы почти захватили нашу цель, - переводя дыхание, проговорил владелец камеры, - экипаж забаррикадировался на мостике, но это ненадолго!
        - Отличная работа! Как твое имя боец? - Ксондо хохотнул.
        - Джакс, король Ксондо! Мои ребята почти все раньше были под Брагой. Сейчас мы ничьи, - Джакс дал несколько длинных очередей вдоль коридора.
        - Будут твои, если захватишь транспорт, не повредив груз! - Ксондо сверкнул золотыми зубами, потрясая кулаками, - барон Джакс! А?!
        - Сделаем! - Джакс метнул вдоль коридора тепловую гранату, и посреди позиций наемников "Софт" расцвела яркая вспышка взрыва.
        Коридор тут же затянуло дымом. Пользуясь дымовой завесой, к позициям защитников ринулись пираты. Наемников тут же скрутили, и пираты прорвались в рубку корабля. Пилоты и бортинженеры сидели в своих сидениях с поднятыми руками. Джакс подошел к одному из пилотов и ударом приклада повалил того на пол. Остальные испуганно завопили, но приказа убивать персонал не было. Джакс протянул второму пилоту свой планшет, на котором были введены координаты для броска. Пилот судорожно кивнул и начал забивать координаты. Ксондо, внимательно следивший за тем, что происходило на экране, улыбнулся. Это был уже пятый транспортный звездолет, захваченный его абордажными группами. На трех все еще кипел бой, и наемники не хотели их сдавать. Захваченные звездолеты начали двигаться в сторону от боя, намереваясь совершить бросок. Бой почти закончился. Последний фрегат все еще вяло отстреливался, но большая часть его корпуса была объята огнем, и кораблю оставалось недолго. Внезапно пространство пошло рябью и в реальный космос начали выходить из броска боевые звездолеты Федерации. Десять крейсеров класса "Прайм" и более
двадцати "Резолютов" появились среди пиратского флота, тут же выпуская десятки перехватчиков и истребителей. Сразу же завязалась жестокая бойня. Федеральные пилоты клиньями врывались в пиратские боевые порядки, разделяя пиратские эскадрильи на части и разделываясь с ними поодиночке.
        - Черная дыра их забери! - Ксондо яростно потрясал кулаками, - отводите истребители, иначе всех перебьют. Фрегаты в оборонительные порядки! Крейсеры назад, развернуть бортами! Защитные поля усилить!
        - Король Ксондо! Еще корабли! - навигатор панически сглотнул, - федеральные метки.
        - Чертов Скобелев! Он нас подставил! - взревел в бессильной ярости пират.
        Из броска вышло еще пятнадцать фрегатов и пять крейсеров. Но затем ткань пространства словно пошла складками. Из броска начал выходить корабль поистине грандиозных размеров. Темно-серый корпус, казалось, переливался в свете звезд. Вытянутый остроконечный корпус достигал в длину почти десяти километров. На бортах сияли яркие голограммы ВКС Федерации. Огромное количество орудийных башен хищно озирались в поисках жертвы. Ксондо пробрал озноб. Флагман федерального флота, линкор "Техас" появился во всей своей красе. Пиратские фрегаты дали по линкору слаженный залп, но пространство перед линкором, казалось, помутнело, и выстрелы попросту пропали без следа. У Ксондо от напряжения задергался правый глас. О таком Скобелев его не предупреждал. Его флот оказался окружен, и шансов уцелеть у него оставалось ничтожно мало. В бой вступили истребители Федерации, прикрывая стремительную атаку бомбардировщиков. Передний край обороны потонул в разрывах. Пиратские истребители тут же, словно мошкара налетела на бомбардировщики, но федеральные пилоты не собирались давать им даже пол шанса. Облако хищных "Кобр" сделало
ракетный залп, и истребительное прикрытие пиратов сократилось на четверть. "Трон" развернул батареи в сторону федеральных кораблей и открыл огонь. Несколько фрегатов потонул в разрывах, у одного из них не выдержали защитные поля и он получил несколько пробоин. "Техас" величественно занял позицию, но огонь не открывал, без следа поглощая случайные выстрелы.
        - Пришло сообщение, мой король! - связист подскочил со своего места, - Нас просят сконцентрировать огонь на флотилии вокруг "Техаса", игнорируя вторую.
        - Значит, старый черт нас все-таки не бросил, - пробормотал Ксондо, чувствуя как закипает кровь в его венах, - отлично! Кораблям развернуть батареи в сторону прикрытия "Техаса"! Истребителям отступить к фрегатам, эсминцам осуществлять прикрытие.
        - Нас размажут со второго фланга, мой король! - навигатор сорвался на крик, запоздало соображая на кого, он решился накричать.
        - Молчать! - Ксондо резким ударом отправил навигатора на пол, - мы справимся с этими федеральными свиньями! Огонь из всех калибров!
        Пиратский флот перестроился для удара по эскадре, окружившей линкор Федерации. Эсминцы, вместе с истребителями, как могли, сдерживали хищный рой федеральных перехватчиков, но в целом ситуация складывалась не в пользу пиратского флота. Все больше кораблей Алых клыков получали пробоины, и с каждой секундой таяли силы истребительного прикрытия. Надежда спастись таяла на глазах. Основной костяк федерального флота выстроился в боевые порядки и наступал с противоположного фланга, пробивая защитные поля пиратских кораблей из дальнобойной артиллерии. В сторону пиратского флота уже двигалась вторая волна перехватчиков. Вдруг пространство рядом с ядром флота противника пошло рябью и прямо посреди наступающих формаций из броска начали выходить корабли третьего флота. Пять "Некомат", двенадцать фрегатов "Якутия" и десять эсминцев очутились между наступающими силами Федерации, выйдя из броска с ошеломительной точностью. Они тут же открыли ураганный огонь, разнося в клочья ближайшие к ним корабли. Из ангаров посыпались десятки "Фантомов" и "Фурий" тут же облепивших федеральные корабли яростным и агрессивным
роем. Федеральные корабли начали спешно перестраивать боевые порядки, а вторая волна перехватчиков спешно разворачивалась, стремясь на помощь своим кораблям-носителям. Ксондо почувствовал, как уголки губ у него поползли вверх. Битва в Системе Цессии только началась.
        ***
        - Мик, у тебя гости! - Андрей расстрелял очередного «Скорпиона», в то время как Сергей лихорадочными маневрами выводил «Икар» из под огня, - уходи влево!
        - У меня на хвосте пятеро! - раздался в эфире голос Мика, - проведу их под этим "Резолютом"! Принимай на выходе!
        - Сделаем! - Андрей сосредоточился на управлении передней импульсной пушкой, - Серега, обогни его с другой стороны! Леха, Тонг! Ракетами их!
        - Работаем, кэп! - отозвались дружно товарищи, которые управляли верхней и нижней орудийными системами.
        В рубке раздался громкий вой Тиво, когда "Икар", заложив лихую бочку, пропустил под днищем длинные очереди преследовавших их перехватчиков. Канонерка обогнула федеральный фрегат, игнорируя вялые выстрелы канониров, безуспешно пытавшихся поймать изворотливую цель, и, пропустив над собой "Кобру" Мика Стинсона, ракетным залпом разметала в пыль его преследователей. Мик оказал ответную услугу, расстреляв в лоб преследователей канонерки. Вокруг уже вовсю кипел бой. Третьему флоту удался маневр ювелирного выхода из броска посреди федеральных позиций, и элемент неожиданности принес свои плоды. Основная группировка федеральных сил была дезориентирована и раздроблена на части и теперь спешно добивалась. Первым делом, сконцентрировав огонь на "Праймах", фрегаты и крейсеры третьего флота сняли защиту массивным кораблям, а затем "Некоматы" слаженно ударили "Сапсанами", уничтожив их. Истребители и штурмовики при этом вели непрекращающийся бой против перехватчиков Федерации, которых на поле боя было просто не сосчитать. Федерация начала перебрасывать к системе подкрепления, как только стало ясно, что им
противостоит далеко не обычный пиратский флот. К этому времени от флота Ксондо остался только его флагман и около десятка поврежденных крупнотоннажных кораблей, но надо было отдать должное пиратам. Они не отступали, действуя согласно плану. "Техас" включился в битву, выпустив огромное количество "Скорпионов", и теперь обрабатывал защитные поля пиратского линкора из своей дальнобойной артиллерии.
        - Штурмовикам - сосредоточить огонь по эсминцам в центре формаций врага! - в рубке раздался голос Сан Мэя, который руководил эскадрой с мостика "Норвегии". Скобелев назначил его руководить первым ударом флота, - "Черепаха", "Нуль", "Аркадия", - ваша цель - отступающие к "Техасу" фрегаты. "Якутиям" огонь по ближайшим целям. "Фуриям" вести перехват истребительных формаций противника!
        - Работаем по эсминцам, Серега! - Андрей быстро вывел на экран тактическую карту и пометил на ней небольшое скопление федеральных эсминцев. Десять кораблей организовали оборону, не подпуская к себе фрегаты третьего флота и, судя по карте, со всех сторон к ним уже летели звенья "Фантомов".
        - Принял, кэп! - Сергей заложил бочку, уходя от ответного огня, - держитесь там, эсминцы бьют очень плотно.
        - Сколько у нас ракет? - Андрей поймал в перекрестье очередной перехватчик и двумя очередями импульсной носовой пушки отправил того беспорядочно вращаться с подбитым двигателем прочь от боя.
        - На эсминцы хватит, - отозвался Самир, сверившись с данными о боезапасе, - но потом у нас останутся только пушки.
        - И то хлеб, навожу на цель, - Андрей стал помечать выбранные корабли в качестве целей, рассылая их всем ближайшим штурмовикам.
        "Фантомы" сформировали вокруг "Икара" боевой порядок, с противоположной стороны еще три канонерки шли на сближение с целями, совместно со штурмовыми звеньями. Эсминцы были зажаты в клещи, но федералы сдаваться не собирались, открыв ураганный встречный огонь, не подпуская к себе противника. Справа и слева от "Икара" то и дело вспыхивали яркие взрывы, возвещая о том, что очередной штурмовик был сбит плотным огнем эсминцев, но его место тут же занимал другой. Наконец система захвата целей дала добро и десятки штурмовиков и канонерки сделали массированный ракетный залп. Словно сотни невыносимо ярких искр сорвались с плоскостей кораблей и ринулись к эсминцам Федерации. "Легионеры" врубили РЭБ, но сбить с траектории такое количество снарядов система была не в силах. На обзорных экранах впереди начали вспыхивать яркие огненные шары попаданий. Штурмовики, не останавливаясь, врезались в ряды эсминцев, обрабатывая корпуса кораблей из пушек, и, то и дело, повторяли ракетные удары. Пять эсминцев прекратили сопротивление, лишившись щитов и большей части оружейных систем. Остальные продолжали стрельбу, стараясь
сбить как можно больше вражеских кораблей, но штурмовики работали на ближних дистанциях, словно тени проносясь между обреченными кораблями, не позволяя канонирам захватить цель. "Икар" сделал петлю, огибая один из охваченных огнем кораблей, и разрядил последние ракетные кассеты в корму ближайшего отстреливающегося "Легионера". Эсминец потерял часть надстроек, и получил пробитие корпуса, тут же перестав стрелять. Видимо взрывы повредили энергосистему корабля. К моменту, когда группировка эсминцев была разбита, Сан Мэй, потеряв два фрегата, разделался с большей частью федеральной группировки. Уцелевшие корабли спешно отходили к флотилии "Техаса", которая практически подавила огонь пиратских кораблей, заставив их тратить всю энергию на поддержание защитных полей под массированным огнем.
        - Всем приготовиться ко второй фазе! - в рубке снова раздался голос Сан Мэя, - перестроится в боевые порядки! "Надежда" остается тут и подбирает уцелевших, остальные корабли следуют за мной по направлению к "Техасу". Штурмовикам и истребителям приготовиться к бою, на подлете к костяку флота нас уже ждут.
        - Похоже к федам подкрепление прибывает, - Сергей указал на тактическую карту, на которой рядом с "Техасом" из броска выходили боевые корабли. Около двух десятков "Резолютов" начали занимать боевые позиции, а к ним на усиление двигались пять "Праймов".
        - Ксондо! Как только наши флоты окажутся рядом - можешь отступать, - голос Сан Мэя был спокоен, но Андрей знал, как напряжен его старый боевой товарищ.
        - И оставить вам всю славу?! - рявкнул в эфире король пиратов, - ну уж нет! Феды положили сегодня немало моих людей. Кровь смывается кровью, Мэй. Мы с вами!
        - Рад это слышать! - Сан Мэй с облегчением в голосе продолжил, - в таком случае выстраивай своих позади нас. "Трон" пускай подходит на расстояние эффективного обстрела из основного калибра. Начнешь бить по "Техасу".
        - Размажем их! - прорычал Ксондо.
        Третий флот, набирая скорость, начал сближение с противником. Федеральные корабли открыли огонь из дальнобойной артиллерии, намереваясь нанести максимальный урон до того, как начнется кинжальный бой. Мэй, согласно плану, перевел всю энергию кораблей на лобовые щиты и сокращал дистанцию, намереваясь начать бой на дистанции клинча. Но первыми встретить противника предстояло эскадрильям "Фантомов" и "Фурий". Из канонерок сформировался костяк из десяти машин, которых за собой вел "Икар". Позади наступающего третьего флота горели и бессильно дрейфовали остатки костяка федерального флота. Более менее, уцелело лишь три фрегата, но у них были повреждены силовые установки и двигатели и вести бой они уже не могли. Капитаны кораблей отключили орудийные системы, тем самым "выбросив белый флаг" и начали эвакуацию аварийных капсул. Тем временем, ударная группировка третьего флота объединилась с остатками флота пиратов, которые заняли позиции в хвосте группы, восстанавливая щиты и срочно ремонтируя дыры в обшивках, намереваясь продолжить бой. Из конвоя уцелело пять захваченных транспортных звездолетов, и они
спешно шли как можно дальше от поля боя, готовясь к броску. Сергей умело вел машину, пока Андрей координировал строй канонерок и готовил их к решающему сражению. Огромную тушу "Техаса" уже можно было увидеть невооруженным взглядом, несмотря на продолжающийся обстрел, из-за которого все пространство вокруг мерцало проносящимися мимо снарядами и яркими всполохами попаданий, когда шальной выстрел задевал защитные поля очередного звездолета. Интенсивность обстрела возрастала по мере приближения к противнику. Тем временем, сканеры уже засекли сотни истребителей и перехватчиков огромной живой тучей приближающихся с флангов, и передали данные на общую тактическую карту, обозначая противника красными маркировками.
        - Первыми в бой вступают "Фантомы" и Фурии", - в эфире вновь раздался голос Сан Мэя, - Ксондо, своих орлов пристраивай за моими. В бой пойдут вместе. Наша задача завязать бой непосредственно внутри боевых порядков Федерации. Они не отходят, видимо думают, что смогут раздавить нас суммарной огневой мощью. Нам нужно сдержать натиск до наступления третьей фазы.
        - "Техас" молчит и снова перестал стрелять, - Ксондо заметно нервничал, но в его голосе прослеживался азарт, - почему?
        - Наши аналитики думают, что это связано с его защитными системами. Вы же обстреливали его. Видели, что выстрелы словно не доходят до защитного поля и пропадают без следа? Полагаю, он не может поддерживать эту защиту и стрелять одновременно. Энергетические затраты не позволяют ему этого сделать. Но будь уверен, - Сан Мэй невесело хмыкнул, - как только запахнет жаренным он перейдет на стандартную защиту и тогда всем нам мало не покажется.
        - Для этого и нужна третья фаза? - уточнил король пиратов.
        - Увидите, - Сан Мэй вновь закрыл общий эфир.
        - До контакта меньше пяти минут, - Андрей перевел взгляд на тактический дисплей, - к бою!
        - Так точно! - отозвался эфир голосами капитанов его эскадрильи канонерок.
        - Работаем по правому флангу. Прорубаем проход для "Фантомов"! - Андрей сверился с приказами, полученными перед боем.
        - Как только строй врежется в федеральные ряды, "Техас" закончит играть в молчанку, кэп, - в рубку, припадая на раненную ногу, зашел Самир, - тогда это все очень быстро превратится в наши похороны.
        - Ты знаешь план, Самир, - Андрей пожал плечами, - от нас уже ничего не зависит. Успех или провал третьей фазы решит исход битвы. Наша же задача - сделать так, чтобы это стало возможным.
        - Ария беспокоится, Андрей, - Самир выразительно посмотрел на капитана, - ей страшно. Сидит в противоперегрузочном кресле у себя в медотсеке.
        - Я отговаривал ее лететь, сам знаешь, - Андрей вздохнул, - она настояла.
        - Знаю, и знаю почему, - Самир похлопал по плечу друга, - справимся, кэп.
        - Выберемся, как всегда, - Андрей вымученно улыбнулся, но его прервал громкий сигнал тревоги.
        - Контакт через пять, четыре, - Сергей вцепился в рычаги управления. Впереди приближалось хищное облако перехватчиков, - три, два.
        Федералы сделали ракетный залп на пределе дистанции. С кассет под плоскостями срывались сотни алых звездочек, устремляясь в сторону кораблей третьего флота. На полном ускорении, вперед вырвались несколько эсминцев, разом задействовав РЭБ. "Янычары" открыли ураганный огонь из скорострельных импульсных пушек, уничтожая ракеты на подлете. Строй канонерок обогнул формации атакующих эсминцев и, сверкая всполохами выстрелов, врезался в ряды федеральных перехватчиков, сея вокруг смерть и разрушение. Брешь в правом фланге атакующих начала расширятся, когда в нее хлынули "Фантомы", ведя огонь из всех орудий и применяя ракеты, разнося в клочья федеральные перехватчики. Спустя мгновение вокруг уже кипел яростный бой. Наступающий строй звездолетов третьего флота врезался в оборонительные ряды федеральных кораблей. Идущие впереди небольшие брандеры взорвались рядом с федеральными "Резолютами", разом уничтожив два из них, создавая брешь достаточно большую, чтобы в нее могли пройти "Некоматы". Федералы тут же выпустили вторую волну перехватчиков и "Кобр", стремясь сразу же связать боем прорвавшиеся вражеские
корабли. Вокруг бушевало яростное море огня. На этот раз федеральные корабли были готовы к нападению, и так просто их уничтожить было уже нельзя. Капитаны звездолетов подгадывали удачные моменты для залпов, корабли сходились борт в борт, обмениваясь ужасающими ударами, уничтожая истребители, которым не посчастливилось оказаться между ними. "Техас" медленно разворачивался боком к битве, отключая свою защиту. Его массивные орудийные установки медленно развернулись в сторону боя и дали залп, разом лишивший один из кораблей Ксондо защитного поля. Мгновение спустя "Техас" дал второй залп, развалив пиратский фрегат на несколько горящих частей. В суматохе боя вокруг на огромных скоростях носились федеральные "Скорпионы" преследуемые "Фуриями" а по центру оборонительных формаций орудовала эскадрилья канонерок, бросаясь в самую гущу боя, прикрывая истребительные формации, поддерживая штурмовые звенья, заходящие на крупнотоннажные корабли и стараясь успевать везде и всюду.
        - "Акелла" сбит! - Андрей поймал в прицел "Скорпиона" и расстрелял его левый двигатель, заставив того уйти в сторону, беспорядочно вращаясь, - "Техас" вступил в бой.
        - Уводи нас, Серега! - раздался крик Самира в интеркоме, - сейчас обломками накроет!
        - Эскадрилье врассыпную! - Рявкнул Андрей в эфир, пока Сергей, врубив ускорение, волчком уходил от выстрелов и пролетающих мимо обломков, - как выйдите из облака обломков сомкнуться за мной. Идем к трем "Праймам" около "Техаса". Пришло подтверждение, сейчас ударим по ним всем, что у нас есть. До третьей фазы готовность пять!
        - Вас понял, командир! - отозвались командиры звеньев, и канонерки бросились врассыпную, разбивая атакующий строй.
        Канонерки на максимальном ускорении обогнули ширящееся облако обломков и вновь сомкнули ряды, выстраиваясь клином за "Икаром". Следом за ними уже выстраивались боевые порядки "Фантомов", а в сторону "Праймов" начали бить дальнобойные тепловые орудия "Некомат" и "Якутий". Федеральные крейсеры заняли оборонительные позиции, развернувшись к атакующим кораблям носом, и, усилив передние защитные поля до предела, отвечали жестоким обстрелом из собственных батарей. Федеральные перехватчики отовсюду бросились на атакующие эскадрильи, словно стаи голодных гиен. Но и за ними во всю шла охота. "Кобры" третьего флота вели планомерное уничтожение истребительных формаций, шаг за шагом вычищая очередной сектор пространства от вражеских истребителей и перехватчиков, оставляя после себя только усеянный обломками и спасательными капсулами вакуум космоса.
        ***
        - Техас вступил в бой и отключил свое устройство защиты, - Сан Мэй как мог, старался сохранять хладнокровие, но гибель фрегата от единственного залпа чудовищного корабля приводила капитана в ужас, - сообщение ядру флота отправлена. Готовность к завершающей фазе операции - пять минут.
        - Капитаны кораблей подтверждают получение сообщения, капитан, - доложил инженер связист.
        - В систему вошло две эскадры Федерации, движутся к нам, набирая скорость. Фиксирую массовые запуски перехватчиков.
        - Фиксируйте цели, чтобы нашим летчикам было проще по ним работать.
        - Костяк формаций "Праймов" успешно подавлен. Три крейсера потеряли защитные поля и сейчас пытаются уйти из под удара. Наши "Некоматы" не дают им этого сделать. "Сапсаны" стреляют по готовности.
        - Нужно развалить прикрытие "Техаса", до того как подойдут новые эскадры! - Сан Мэй вывел на обзорный экран карту боя, - выдвигайте наши эсминцы в центр боя. Пора дожимать их. "Якутиям", обходной маневр. Крейсерам работать по "Праймам".
        "Норвегия" заняла строй по правому флангу, прикрываясь огромным полем обломков и кипящего пламени, в которое превратилось поле боя. Фрегаты начали обходить федеральные порядки с флангов, в то время, как несколько эсминцев выдвинулись у центру боя, прикрывая огнем истребительные формации и нанося ракетные удары по крупным кораблям Федерации. Строй федеральных "Праймов" распался, и крейсеры спешно старались выйти из боя, усиливая защитные поля в ущерб питанию автоматических орудий. Их, словно мошкара, тут же облепили "Фантомы" третьего флота, совместно с канонерками обрабатывая части корабля неприкрытые защитными экранами и сдирая с них обшивку, словно бумагу. Два крейсера спустя пару минут потеряли ход и стали беспомощно дрейфовать в пространстве, оставляя за собой шлейф из обломков. "Техас" сделал очередной залп, начисто слизнувший защитные поля с "Черепахи". "Некомата" тут же врубила маневровые двигатели и ушла от второго залпа, скрывшись за "Кореллой". Пиратскому крейсеру повезло меньше. В "Кореллу" угодил сначала очередной залп линкора, и почти сразу же в нее слаженным выстрелом ударило два
снаряда "Возмездий" с подоспевших федеральных крейсеров. Снаряды пробили обшивку и взорвались внутри, превратив пиратский крейсер в огненный шар. "Черепаха" усиленно регенерировала защитные поля, скрываясь за останками пиратского корабля. Получив наводку на "Прайм", уничтоживший "Кореллу", крейсер развернулся и пушка "Сапсан" выстрелила, соединив два корабля яркой красной линией. Лобовые защитные поля федерального крейсера были повреждены и от удара погасли, пропустив снаряд дальше. Детонация привела к тому, что половина крейсера перестала существовать. Из горящей второй половины во все стороны брызнули спасательные капсулы, стараясь спастись до того, как огонь доберется до реактора силовой установки.
        Тем временем фрегаты завершили обходной маневр таким образом, что между ними и "Техасом" находились корабли федерального флота. "Якутии" синхронно развернулись бортами к противнику и, накачав защитные экраны энергией, начали артиллерийский обстрел. Сан Мэй развел руками в стороны, разворачивая трехмерную карту поля боя и увеличивая центральный ее сектор, где под сконцентрированным огнем врага, в окружении сотен воюющих друг с другом истребителей и перехватчиков, держалась группка эсминцев. Эсминцы слаженно наносили концентрированные ракетные удары по крупным кораблям федерального флота, при этом сами под удар не попадали из за плотного облака обломков и снующих истребителей вокруг них. Сан Мэй улыбнулся, он смог выиграть еще пару минут. Сигнал оповестил, что две эскадры, пришедшие на помощь "Техасу" вступают в бой. Его кораблям предстояло принять первый удар свежих сил врага на себя. Проведя пальцами по карте, Сан Мэй переместил "Некоматы" поближе к центру боя, прикрывая их от "Техаса". Фрегаты правого фланга перестроились в боевые порядки, встречая нового врага. Туча вражеских перехватчиков была
тут же встречена подоспевшими "Кобрами" и двумя звеньями канонерок, ведомыми "Икаром". вокруг правого фланга его эскадры тут же закипел жестокий бой. Надо было отдать должное пиратам Ксондо. Они и не думали отступать, вгрызаясь в федеральную оборону и то и дело обстреливая "Техас", несмотря на то, что их эскадра потеряла уже девять кораблей и большое количество истребителей.
        - Пришло подтверждение, капитан! - ожил один из связистов, - финальная фаза, готовность две!
        - Внимание всем силам! Истребителям обеспечить коридор до "Техаса" в точках, которые я сейчас обозначу. Подкрепление Федерации связать боем и не подпускать к линкору! Готовность одна минута!
        Облако истребителей третьего флота, совместно с пиратскими разношерстными кораблями, устремилось в пролом вражеской обороны, непрерывно обстреливая огромный корабль Федерации. "Техас" ответил плотным огнем скорострельных импульсных пушек, заставляя мелкие корабли отчаянно маневрировать, уходя от обстрела. То тут, то там вспыхивали яркие вспышки взрывов, когда тот или иной истребитель не успевал уйти от встречной очереди. Сан Мэй стиснул зубы. Сейчас должно начаться самое интересное. Истребители пробили два коридора до линкора, расчистив их от вражеских перехватчиков. В это время внутрь вражеской обороны начали проходить крупные корабли, подставляя защитные поля под огонь пушек "Техаса", тем не менее, не давая ему дать сконцентрированный залп по одной цели. Фрегаты, по команде развернулись и нанесли массированный удар по оставшимся рядом с линкором кораблям Федерации, уничтожив два фрегата и заставляя остальных уходить за массивную тушу линкора. В этот момент пространство непосредственно рядом с боем пошло рябью и из броска грациозно начал выходить "Летучий голландец". Линкор предстал перед
ошеломленными военачальниками Федерации во всем своем смертоносном великолепии, тут же развернув свои орудия в сторону "Техаса". "Голландец" нанес столь сокрушительный удар, что у кораблей, которым не повезло находиться рядом с Техасом, на мгновения просто отказывала электроника. Защитное поле федерального линкора моргнуло и погасло. В проломы, созданные Сан Мэем в сторону линкора устремились несколько десятков десантных шлюпов, неся на своих бортах абордажные команды в полном боевом облачении. Десантные отделения, собранные со всех кораблей флота Скобелева, сейчас намеревались взять "Техас" штурмом. "Голландец" величаво проплывал мимо "Техаса", обстреливая его борт из тепловых пушек, создавая проломы в корпусе, через которые на огромный корабль начал высаживаться десант. Вслед за "Голландцем" из броска начала выходить вторая эскадра третьего флота. Шесть крейсеров и десять фрегатов синхронно вышли из броска, разбившись поровну на две группы. Одна группа пошла на усиление группировки, ведущей бой с "Техасом", в то время как вторая пошла на помощь силам, ведущим бой с федеральными подкреплениями.
Больше половины десантных шлюпов уже высадила десант в огромное брюхо линкора, когда "Техас" внезапно прекратил бой, видимо раскусив маневр Скобелева. Пространство вокруг линкора поблекло и снаряды "Голландца", выпущенные с кинжального расстояния просто пропали, даже не взорвавшись. Пять десантных шлюпов не успели погасить скорость и на полном ходу врезались в энергетический барьер федерального линкора. Корабли смялись словно бумага, в то время как оставшиеся шлюпы тут же сменили направление, возвращаясь на "Голландец".
        - "Техас" активировал свою защиту. Теперь его не пробить, - на обзорном экране появилось изображение Скобелева. Адмирал словно помолодел на несколько лет, в его глазах так и блестел мальчишеский азарт, - мы успели произвести высадку десанта на семьдесят процентов. Теперь все находится в руках наших ребят внутри. Наша задача сдерживать федеральные силы и не дать им отбить "Техас". Капитан Мэй, вы отлично справились. Принимаю командование объединенным флотом на себя.
        - Благодарю, адмирал, - Сан Мэй слегка склонил голову, пряча улыбку, чувствуя себя снова зеленым кадетом, получившим похвалу преподавателя в летной академии.
        Третий флот окружил "Техас" плотным кольцом, добивая последние уцелевшие корабли прикрытия. Ядро флота начало наносить массированные удары из дальнобойных пушек по подоспевшим федеральным подкреплениям, заставляя их выделять все больше энергии на защитные поля. Тем временем из броска на удалении начали появляться новые подкрепления. Все больше федеральных кораблей выходило из броска и, выпуская перехватчики, устремлялись к месту схватки. Сан Мэй потер вспотевшие от напряжения ладони. Сражение в системе Цессии набирало обороты.
        
        ГЛАВА 20
        Тяжелые тепловые пушки «Летучего голландца» пробили обшивку «Техаса» рядом со взлетными палубами, испаряя надстройки и защитные батареи вместе с экипажами, пробивая насквозь тяжелые гермостворки. На поврежденную взлетную палубу и в проломы в корпусе тут же начали заходить на посадку десантные шлюпы. Анри Кассад, одетый в привычный для себя легкий бронекомбинезон «Ястреб», десантировался на взлетную палубу федерального линкора в составе сводного десантного батальона. Когда «Голландец» вышел из подпространства, на взлетной палубе суетилось множество инженеров и солдат. Обстрел застал их врасплох. Когда вырубилось защитное поле, пробитый в нескольких местах корпус вызвал резкую декомпрессию, людей побросало на пол. Солдаты быстро надевали на головы гермошлемы и запускали системы замкнутого дыхания. Инженерам повезло меньше, у них подобной системы не было, и они в панике бросились к запасным выходам, задерживая дыхание. Когда в проломы в гермостворках взлетной палубы начали залетать десантные шлюпы, федеральные солдаты были уже на ногах. Но, тем не менее, для них это все равно стало полной
неожиданностью. Из шлюпов начали десантироваться «Ястребы», на лету расстреливая зазевавшихся вояк. Анри Кассад одним из первых покинул свой корабль, сходу врубая прыжковый ранец, чтобы справится с вихрем воздуха, выходящего через проломы в корпусе. «Акация» в руках бывалого ветерана заговорила еще в полете, бросая на землю нескольких бойцов в темно-синей броне. В это время все больше шлюпов проникали внутрь «Техаса». На взлетной палубе, среди федеральных бойцов началась паника. Одетые в тяжелую штурмовую броню «Медведи», активировав портативные щиты, подавили последние очаги сопротивления, обращая в бегство защитников линкора. Началась плановая зачистка палубы с целью обезопасить зону высадки.
        - Волк, наши все уже здесь. Десантирование выполнено на семьдесят процентов, - К Анри подошел высокий десантник в костюме "Ястреб" с "Акацией" в руках.
        - Двойке и тройке закончить зачистку и подготовиться к штурму третьего шлюза, - Анри говорил спокойно. Все шло, согласно плану, - сводным ротам четыре и пять приказываю полностью перекрыть ангар, потом четверка присоединяется к нам, а пятерка защищает зону эвакуации.
        - Так точно, - раздались в наушника голоса командиров сводных рот.
        - Вспышка на шесть! - раздалось в наушниках и десантники повалились на пол, закрывая голову руками.
        Один из шлюпов, пролетавших через пролом в корпусе, буквально разрезало на две части, что спровоцировало взрыв боекомплекта в ракетных установках. Ударная волна раскидала обломки по всей взлетной палубе. Анри поднялся на ноги и огляделся. Рев выходящего воздуха прекратился, а за проломами не было видно ничего кроме непроглядной тьмы. Выругавшись про себя, десантник поднял с пола свою "Акацию".
        - Дело усложнилось. Феды накрыли свой корабль "Саваном". Той самой непробиваемой хренью, про которую нам трещали на брифинге.
        - Больше подкреплений не будет? - подал голос командир "Двойки".
        - Не будет, пока мы не вырубим это устройство к хренам, - Кассад махнул рукой в сторону одного из шлюзов, - за мной. Продолжаем действовать по плану.
        - Судя по чертежам, которые добыла диверсионная группа, до цели примерно полтора километра.
        - Полтора километра, набитые федеральными солдатами и автоматическими системами защиты, - Анри невесело усмехнулся, - простенькая задачка. Впрочем, других нам и не ставят, верно, парни? - в ответ грянул дружный одобрительный гул.
        На шлюзы установили тепловые заряды, и десант занял позиции для штурма. Яркая вспышка резанула глаза, когда взрыв прожег в створках большую дыру. Дым и гарь еще не рассеялись, как из проема раздались автоматные очереди. Вперед вышли "Медведи", своими защитными экранами прикрывая более уязвимых ястребов. Анри отдал короткую команду, и из-за спин "Медведей" высунулись несколько силуэтов с тепловыми ракетными установками на плечах. С оглушительным свистом ракеты сорвались с картриджей и влетели в темный проем. Дыра окрасилась ярко алым цветом, затем грянули разрывы и словно по сигналу, "Медведи" рванули в атаку, выстроившись идеальным клином. Взрывы тепловых ракет разметали защитников, устроивших засаду прямо за дверьми шлюза. В пролом начали проникать десантники. "Ястребы" бежали позади "Медведей", то и дело, выскакивая из-за спин бронированных собратьев и уничтожая обнаруженных в засадах солдат противника. Перед третьей по счету шлюзовой дверью, наступление замедлилось. Федералы устроили настоящую крепость в широком коридоре, развернув тяжелые автоматические пушки и таким образом перекрыв подходы.
Попавшие под огонь пушек "Медведи" почти сразу потеряли защитные экраны и вынуждены были отступить назад, неся потери. Раненых оттащили назад, оказывая первую помощь. Анри осторожно выглянул в коридор и тут же спрятал голову назад, когда в стены рядом с ним прилетела очередь из импульсного автомата.
        - Хорошо они там окопались. "Медведи" так просто не пройдут, их там положат, словно в тире, - Анри перевел дух и подозвал к себе бойца с цифровой картой корабля, - мы находимся вот в этом коридоре, - он развернул карту и указал на небольшой участок, помеченный серым цветом, - они окапались тут, и скорее всего в двух следующих коридорах. Предложения?
        - Если мы засидимся тут, то нас окружат и сомнут, - проговорил Слон, - предлагаю обойти их вот здесь, - он развернул изображение на карте и увеличил один из секторов.
        - Туда била артиллерия "Голландца", там наверняка все еще все в огне и обломках. Но напрямую туда не попасть, - Анри задумался, - нужно прожечь переборку. А если мы уйдем из коридора, феды могут заподозрить, что мы их обходим и выставят там охранение.
        - Не догадаются, если мы имитируем штурм их позиций в лоб.
        - Добро, тогда давай поступим еще вот как, - Анри указал на карту, - мне нужно семь человек из "Ястребов", чтобы обойти их сверху.
        - Хочешь по технической шахте проползти? - Слон понимающе усмехнулся, - ударим их с трех сторон. Мне нравится, - бойцы вокруг закивали.
        - Значит так и поступим. Инженерам начать взлом переборки. Двойка, на тебе лобовой штурм! Не подставляйтесь под пушки, делайте вид, что пытаетесь их подавить. Ракеты не тратить до моего приказа.
        - Так точно, Волк! - отозвались командиры, и всюду закипела работа.
        "Медведи", прикрываясь переборками и собственными защитными экранами, начали обстрел позиций окопавшихся федералов. В ответ по десантникам начали огрызаться тяжелые пушки. Солдаты тоже начали отстреливаться, в результате коридор подернулся мутным, сизым дымом. Инженеры плазменными резаками начали резать боковую переборку, пробираясь в соседний коридор. В этот момент двое бойцов подсадили Анри, и Волк, подтянувшись, забрался в техническую шахту. Затем он помог пробраться в нее остальным бойцам. Десять десантников один за другим поползли по шахте в сторону позиций федеральных солдат. Стараясь издавать, как можно меньше шума, они двигались по слабоосвещенной шахте на четвереньках. По-другому размеры шахты передвижение не предусматривали. Под ними вовсю кипел бой. Громко ухали короткими очередями автоматические пушки на укреплениях федералов. С обеих сторон слышались многочисленные автоматные очереди. Под гермошлемом Анри уже порядком вспотел, в шахте было ужасно душно. Несколько вентиляционных решеток гнали по ней теплый воздух. В наушниках раздалось два коротких щелчка, тем самым тройка доложила о
том, что они проникли в боковой коридор. Анри криво ухмыльнулся, медленно продвигаясь вперед. Еще немного. В боковом коридоре полыхали пожары. Система пожаротушения не справлялась с запредельными температурами. "Медведи", обливаясь потом, быстро двигались по коридору, сверяясь с картой. Система стабилизации состояния бойцов с трудом справлялась с нагрузками, охлаждая тела десантников в бронекостюмах. Добравшись до нужной отметки, десантники начали закладывать тепловые заряды на переборку, стараясь действовать как можно быстрее, так как температура вокруг повышалась с каждой секундой. Когда все было закончено, тройка тремя щелчками в микрофон сообщила, что готова к штурму. Анри, вместе с десятью его людьми уже установили собственные "отмычки" на решетках вентиляции, выходящих непосредственно к позициям федералов.
        - Работаем в непосредственном контакте с противником, - Анри шепнул в микрофон, - включаем свой-чужой и работаем предельно аккуратно, - дождавшись одного щелчка подтверждения, Анри кивнул своим бойцам, - три, два, в бой!
        Разом взорвались установленные снаряды в боковом коридоре и на потолке, обдав засевших за укрытиями федеральных солдат жаром и множеством осколков. Сквозь проломы в потолке под ноги солдат упали тепловые гранаты. Раздались предостерегающие крики, но было уже поздно. Алые цветы взрывов распустились непосредственно посреди позиций федеральных сил. В этот момент со стороны пролома в боковой переборке ударили бойцы тройки. Укрытые защитными экранами "Медведи" врезались в укрепления, сметая все на своем пути. Сверху, на деморализованных солдат спрыгнули Анри и его десантники, в полете врубая прыжковые ранцы, поднимая вокруг себя облака гари и пыли. Началась беспорядочная стрельба и крики паники и ужаса со стороны федеральных бойцов. Как только тройка уничтожила генераторы, питающие автоматические пушки, по федам ударил костяк десантного батальона. Двойка и большая часть первой роты пробила оборону защитников "Техаса", обратив их в бегство.
        ***
        Мимо «Икара» пронеслось звено «Фантомов», делая очередной заход на федеральный фрегат. Вокруг, насколько хватало глаз, кипело жаркое сражение. Федералы пригнали в систему чуть ли ни четверть своей армады. «Техас» и «Затмение» они терять явно не хотели и теперь, как могли, старались отбить свой флагман. Из броска выходили все новые звездолеты, с ходу вступая в бой. Силы третьего флота таяли на глазах, несмотря на то, что за каждый сбитый звездолет, федералы теряли три. Эскадрилья канонерок потеряла уже шесть машин и теперь вела отчаянный бой внутри первой линии, где десять «Якутий» и две «Некоматы» схлестнулись, чуть ли не с вдвое большими федеральными силами. Фрегаты и крейсеры обменивались тяжелыми артиллерийскими ударами, в то время как вокруг них, словно мошкара кружили истребители и перехватчики. «Трон» Ксондо тоже сражался на первой линии и уже получил с десяток серьезных попаданий. Тем не менее, пират продолжал упорно держать позицию, обрушивая на федеральные корабли всю мощь своих орудийных установок. От пиратского флота осталось всего пять кораблей, не считая линкора Ксондо, при этом они
сражались с остервенением, заслуживающим определенного восхищения. Первоначальный удар подкреплений, пришедших на помощь «Техасу» был сконцентрирован на «Летучем голландце», и это было большой ошибкой. Скобелев мгновенно разгадал направление удара и сосредоточил на нем колоссальную огневую мощь ядра своего флота. Прежде чем федеральное командование поняло, что пробиться к «Голландцу» у них не получиться, они потеряли с десяток фрегатов и два «Прайма». Бесчисленное количество спасательных звездолетов и капсул разлетались во все стороны, стараясь покинуть зону конфликта. Корабли обоих флотов перемешались между собой, и крупнотоннажные звездолеты били друг друга в упор. «Икар», исполнив головокружительный маневр, избежал прямого попадания от тепловой пушки «Прайма». Сергей напряженно смотрел на обзорный экран, а его руки за штурвалом словно жили собственной жизнью, уводя корабль из под огня совершенно невозможными способами. В рубке отчаянно выл Тиво. Надо сказать, что присутствие волосатого кираса раздражало только поначалу. Оказалось, что у Тиво отлично развито чувство опасности, словно животное могло
почувствовать злую волю направленную против корабля. Благодаря этому вою, Сергей уже четыре раза избегал столкновения с управляемыми ракетами.
        - Леха, у нас трое на хвосте, займитесь ими там! - Андрей переводил взгляд с интерактивной карты на собственный прицел фронтальной импульсной пушки.
        - Серега, веди поспокойней, не дрова везешь, - процедил сквозь зубы Алексей, стараясь поймать изворотливые перехватчики в прицел. Но маневры, которые совершал Сергей, делали это непростой задачкой.
        - Ага, давай я тебя высажу, полетишь сам, - ехидно хихикнул пилот и резко совершил петлю, огибая горящий остов подбитого фрегата, - Андрей, дави их!
        Заработала фронтальная пушка. Два перехватчика развалились на части от прямых попаданий, у третьего срезало плоскость с одним из двигателей, и он, беспорядочно вращаясь, улетел в сторону.
        - Нечестно! - рявкнул Самир, не отпуская рычагов управления пушкой, - это наши были!
        - Вокруг их столько, что не жалко! - Андрей снова перевел взгляд на тактическую карту, - Черная дыра их забери, их все больше.
        - Да уж. Не знаю, как долго еще сможет держаться флот, - проговорил Сергей, бросая "Икар" вправо, пропуская мимо себя звено "Кобр".
        - Десант проник на "Техас", согласно плану, но линкор включил "Саван" слишком рано. Трудно сказать хватит ли им сил, - Самир вытер выступившую на лбу испарину.
        - Волк справится, - уверенно сказал Андрей, поймав в перекрестье очередной перехватчик. Фронтальная пушка расстреляла быстрый кораблик, взорвав его силовую установку.
        - "Икар", Синему лидеру, - раздался в рубке взволнованный голос Мика Стинсона, - нас давят в четвертом секторе, можете помочь?
        - Отчего не помочь, - Андрей кивнул Сергею, и тот заложил резкий разворот, от чего изображение на обзорных экранах превратилось в расплывчатые линии, - Звенья "А" и "Б" за мной, - Андрей перешел на частоту эскадрильи, - идем в сектор четыре. Будьте готовы работать по перехватчикам.
        - Вас понял, командир, - отозвались командиры звеньев, - идем за вами, "Икар".
        Канонерки устремились в гущу боя, прокладывая себе путь огнем своих скорострельных импульсных пушек. По пути к ним примкнуло поредевшая эскадрилья пиратов на устаревших истребителях. Уже на подлете стало ясно, что дело плохо. Федералы смогли протащить под прикрытием фрегатов два эсминца, и теперь они поддерживали огнем скорострельных пушек наступающие истребительные формации. Компьютер фиксировал большое количество вражеских сигналов. Эскадрилья Мика воевала с многократно превосходящими силами противника, стараясь прикрыть от ракетного удара сектор фланга обороняющихся крейсеров, уберегающих "Голландец" от прямого удара. Канонерки врезались в рой вражеских перехватчиков, пробивая себе дорогу беглым огнем. Эсминец увидел новую опасность и перевел огонь правого борта на канонерки. Сергей увел машину в сторону, но одной из ведомых канонерок повезло меньше. Импульсные орудия слизнули ее защитные поля и буквально превратили ее в дрейфующий в космосе дуршлаг. На поредевшее звено "Икара", словно стервятники тут же накинулись федеральные "Скорпионы", но с ними в лобовой атаке встретились пиратские асы,
которые и не думали отступать. Пираты отстреляли оставшиеся ракеты, пробив брешь в туче вражеских перехватчиков, и в пролом устремились канонерки, обстреливая все вокруг. Эсминец, потеряв прикрытие, начал отходить к более крупным кораблям. "Кобра" Мика прошла в нескольких метрах от "Икара", махнув плоскостями в знак приветствия. За ним пронеслись несколько федеральных перехватчиков, обстреливая из пушек корму истребителя. "Икар" развернулся и устремился в гущу боя, вслед за ними. Верхняя пушка развернулась и дала две длинные очереди, располосовав ближайший "Скорпион" попаданиями. Поврежденная машина отвалила в сторону, но два оставшихся федеральных пилотов продолжили преследование.
        - Меня подбили! - машина Мика лишилась правого двигателя и по спирали ушла в сторону, чудом избежав столкновения с горящим остовом фрегата.
        - Уводи машину, Мик! - Андрей расстрелял оставшиеся "Скорпионы", преследовавшие "Фурию", - постарайся уцелеть, тут ты уже не помощник.
        - Удачи, - Мик вздохнул и выключил связь.
        - Его "Кобра" вышла из боя и идет в сторону. Его не преследуют, - Сергей сверился с показаниями приборов.
        - Доброго броска, Мик, - Андрей переключился на общий канал, - звеньям сосредоточить огонь на эсминце!
        Канонерки рванули в стороны, заходя на позиции для атаки на "Янычар", который, несмотря на непрекращающийся обстрел, старался отступать к своим. Федералы старались не допустить к своему эсминцу вражеские корабли, но пиратская эскадрилья, жертвуя своими жизнями, дала канонеркам возможность нанести сконцентрированный удар. Звенья расстреляли ракетами корму "Легионера", от чего защитное поле эсминца мигнуло и погасло. Канонерки накинулись на эсминец, словно хищники на добычу. Лишенная защита корма "Легионера" покрылась разрывами от попаданий. Огонь скорострельных импульсных пушек пробил корпус эсминца в непосредственной близости от двигателей корабля. Двигатели "Легионера" долго не продержались и, наконец, отключились, и эсминец начал беспомощно дрейфовать в сторону федерального фрегата. Остановиться он уже не мог, повреждения коснулись всей энергетической цепи, и маневровые двигатели вырубились вслед за основными. Эсминец врезался в "Резолют", от чего щиты фрегата перегрузились и погасли. От столкновения по корпусу обоих кораблей пошли цепочки вторичных взрывов.
        - Похоже, что здесь мы закончили, - Сергей ухмыльнулся, уводя машину вниз, - нужно уводить уцелевшие корабли к ядру флота.
        - Третий флот понес серьезные потери, - Андрей поморщился, - что там у "Клыков"? Ксондо еще ведет бой?
        - Судя по карте, да. Но кораблей у него осталось всего ничего, - Сергей сверился с интерактивной картой, - думаю, скоро он сломается.
        - Надеюсь, Скобелев этого не допустит, - Андрей перевел взгляд на показания сенсоров.
        - Хреново, - пробормотал Сергей, - нас отрезают. Две ударные группировки федов пошли на прорыв!
        - Эскадрилья срочно - уходим к ядру! - Андрей вцепился в подлокотники, когда Сергей заложил длинный вираж и врубил форсаж.
        Канонерки, отчаянно отстреливаясь, рванули к центру дружественных формаций, куда на полном ходу уже шла федеральная группа прорыва, состоящая из тяжелого костяка, в виде десяти фрегатов, за которыми шла формация из пяти крейсеров "Прайм". Командование ВКС Федерации, видимо решило рассечь оборонительные порядки третьего флота и разделаться с половинами по отдельности. Судя по тому, как Скобелев в спешке перестраивал флот, сделать им этого не собирались давать. "Трон" и "Летучий голландец" развернулись бортами с накачанными защитными экранами и открыли огонь, в то время как навстречу наступающей эскадре уже разворачивались боевые корабли пиратов и третьего флота. Похоже, чтобы разбить наступательную тактику противника, Скобелев решил ударить первым. Вперед устремились "Якутии" и "Янычары", встречным огнем заставляя передовые фрегаты противника погасить скорость и накачать энергией передние щиты. Эсминцы тут же нанесли массированный удар по впереди идущим кораблям, ненадолго перегрузив системы слежения буйством неистового пламени от попаданий тепловых ракет. В этот момент фрегаты сократили дистанцию
до федеральных кораблей, и между ними завязался жестокий ближний бой. Корабли сходились борт к борту и обменивались залпами. В этот момент по кораблям, потерявшим защитные экраны, били главным калибром "Некоматы", которые заняли идеальные позиции для обстрела. Все вокруг буквально кишело истребителями и перехватчиками, которые вели отчаянный бой друг с другом, не считаясь с потерями. "Икар" под аккомпанемент импульсных орудий влетел в самое пекло битвы. Андрея, буквально, вжимало в кресло, когда Сергей совершал очередной головокружительный маневр, чудом уходя из-под огня. Тиво заливался отчаянным лаям, предупреждая о том, о чем и так знал опытный экипаж "Икара" - смерть здесь поджидала буквально всюду.
        ***
        Адмирал Скобелев был бледен, как мертвец. Операция не пошла должным образом практически с самого начала. Он знал, что атака на «Техас» изначально была авантюрной, несмотря на то, что ему удалось привлечь под свои знамена пиратские кланы и братство «Тортуги». Федералы с каждой минутой сгоняли в систему все больше и больше кораблей, бросая их на выстроенную им оборону, снова и снова, пробуя ее на прочность. Потери его флота все увеличивались, а сил у федералов, казалось, только прибавлялось. Но старый адмирал знал, что это не так. То остервенение, с которым федералы старались отбить «Техас» объяснялось просто, они поняли его план. До них дошло, что с потерей информационных баз, проект «Затмение» с гибелью линкора прервется и у Федерации не останется главного оружия устрашения. И они этого боялись до чертиков. Поэтому командование Федерации не считалось со своими потерями и бросало в бой все больше и больше кораблей. Адмирал отдал приказ не трогать спасательные капсулы, уничтожение вражеского флота и его экипажей не было целью этого мероприятия. С абордажной командой прервалась связь в тот момент,
когда линкор задействовал технологию «Саван», о которой адмирал узнал от команды «Икара», благополучно вернувшейся в секретной базы Разведуправления Федерации. Её успели разработать с использованием мощностей «Затмения», установленных на «Техасе» до того, как произошла катастрофа на Эллене. Но в этом же документе удалось узнать и о том, что «Саван» не был доработан, и вместо превращения корабля в бессмертную боевую единицу, он превращал его в неуничтожимый, неподвижный гроб, который никто не мог ни покинуть ни пробраться внутрь. Корабль задействовал всю энергетическую сеть и не мог вести огонь и выпускать истребители под действием «Савана». Задачей абордажных групп было проникновение на «Техас» и штурм основного центра управления «Затмения», чтобы было возможно отключить «Саван» и тем самым лишить корабль защиты. Но все пошло не по плану. Десант удалось выполнить лишь на семьдесят пять процентов. Несколько шлюпов разбились при посадке, столкнувшись с «Саваном» и с десантным отрядом прервалась всякая связь. С каждой минутой, его флот все больше и больше увязал в битве с врагом, и надежда на успех
операции таяла на глазах.
        - С Кассадом есть связь? - Скобелев вперил тяжелый взгляд в одного из своих связистов, сцепив руки за спиной.
        - Никак нет, - связист покачал головой, сверившись со своим планшетом, - "Саван" все еще активен. Мы посылаем запросы с периодичностью в несколько секунд.
        - Продолжайте в том же духе, - адмирал перевел взгляд на тактическую карту, - капитанов кораблей на связь! Феды пошли на прорыв на группу "Центр". Встречаем их контрударом по центру их формации и связываем их боем.
        - Приказы ушли, - доложил один из связистов.
        - Мне нужна связь с "Троном", - адмирал внутренне поморщился. Разговаривать с Ксондо ему было неприятно каждый раз.
        - Адмирал, я думаю, мои люди уже перевыполнили норму, - прорычал чернокожий пират, сверкая золотыми зубами, - скидывай координаты "Кузни" и мы уже отвалим.
        - Первая часть координат вам уже ушла, если бы вы покинули бой сразу, все было бы проще. Теперь ваши корабли в оборонительной связке с нашими. Отступать, так всем месте, - Скобелев говорил спокойно, глядя прямо в глаза настырному пирату, - вы потеряли много кораблей и людей, я понимаю. Мой флот тоже несет потери. Лучший способ поддержать дух наших подчиненных - бой. "Техасу" осталось недолго, я доверяю Анри Кассаду полностью. Его люди справятся с поставленной задачей. А затем мне понадобиться вся наша огневая мощь, чтобы пустить эту федеральную посудину на запчасти.
        - Ты хорошо говоришь, адмирал, - процедил сквозь зубы пират, - надеюсь, что ты прав насчет твоих людей. Если станет слишком жарко, я брошу вас и не посмотрю на договоренности. И смотри, - пират оскалился, - не обмани меня, старик. "Кузня" моя по праву.
        - Твоя, - Скобелев кивнул связисту и тот выключил видео канал, - тактическую карту развернуть на весь обзорный экран.
        Маневр, придуманный Скобелевым, имел успех. Решительный встречный удар связал боем авангард наступающих федеральных звездолетов и замедлил нанесение основного удара. Среди вцепившихся друг в друга звездолетов вели отчаянную борьбу истребители и перехватчики. Штурмовики третьего флота, объединившись из разрозненных звеньев, наносили концентрированные удары то по одному, то по другому кораблю. Непосредственно в центре боя, "Норвегия" капитана Мэя обменивалась пушечными залпами с одним из федеральных фрегатов. С правого фланга его прикрывали "Омега" и "Черепаха". Кай Торн уже несколько раз связывался со Скобелевым, координируя удары артиллерии крейсеров, нанося точечные сконцентрированные залпы по выбранным кораблям противника. В общую схватку влетело полтора звена канонерок, все, что осталось от почти восемнадцати машин. Увидев небольшую зеленую отметку с пометкой "Икар", старый адмирал невольно улыбнулся. Раз за разом экипаж этой канонерки показывал чудеса героизма. Если бы не их помощь, этот бой вообще бы не состоялся, а преследование "Техаса" так и оставалось бы несбыточной мечтой старика. Если
бы не "Затмение" и трагедия у "Альфы", войну выиграли бы вот такие отчаянные ребята, как этот Соколов. Бой стремительно набирал обороты, все новые силы подтягивались к общей схватке, все сложнее кораблям его флота удавалось сдерживать вражеское наступление. В мельтешении красно-зеленых отметок уже сложно было что-либо разобрать, настолько их движение было хаотично. "Янычары" нанесли по арьергарду Федерации РЭБ удар, подкрепив его массированной ракетной атакой. Позиции федеральных "Праймов" захлестнуло пламя плазменных разрывов. Вслед за этим по крейсерам ударили "Некоматы". Этим ударом удалось вывести из строя четыре "Прайма" из пяти. От обреченных кораблей во все стороны брызнули спасательные капсулы. Один из крейсеров полыхнул нестерпимо яркой вспышкой, видимо снаряды "Некомат" повредили реактор. Скобелев устало прикрыл глаза и потер переносицу, когда один из связистов подскочил на месте.
        - "Техас" на связи, адмирал! "Саван" отключен!
        - Выводи на экран, - скомандовал Скобелев, чувствуя, как ускоряется ритм сердца в предвкушении.
        - Адмирал, мы захватили центр управления "Затмением", - на экране появилось лицо Анри Кассада с выражением крайней озабоченности.
        - Что не так? - адмирал без слов понял, что возникли проблемы.
        - У меня потери почти восемьдесят процентов. Большинство ранеными, но это не играет роли. Нам не пробиться к пункту эвакуации, а судя по крайнему сеансу связи - федералы его уже отбили, - Анри перевел дыхание, на заднем плане слышалась ожесточенная стрельба и разрывы гранат, - мы постоянно ведем бой, скоро феды начнут массированный штурм. Нам не выстоять, их слишком много.
        - Мы вытащим вас, - адмирал лихорадочно перебирал в голове возможные действия по спасению десантников.
        - Не вытащите, - Кассад взглянул на адмирала, - мы заминировали центр управления и силовую установку "Затмения", адмирал. Как только начнется штурм, мы подорвем здесь все к чертям.
        - Ты о людях подумал? - Адмирал смотрел в глаза десантнику, уже видя ответ на свой вопрос.
        - Это наше общее решение, адмирал. За Альфу и наших родных. Один из ученых, которые обслуживают эту хрень, верещит о том, что последствия повреждения силовой установки - не предсказать. Я бы рекомендовал вам срочно выходить из боя и отступать от "Техаса" подальше.
        - Сколько у нас времени? - спросил Скобелев севшим голосом, обведя взглядом притихший мостик.
        - Немного, - взгляд Анри метнулся в сторону, - Контакт! К бою! - он на мгновение вновь посмотрел на адмирала, - мы удержим их сколько сможем! Уводите корабли! Полковник Кассад, отбой!
        Скобелев несколько мгновений смотрел на почерневший экран, затем стиснув кулаки так, что побелели костяшки пальцев, он обвел взглядом капитанский мостик.
        - Капитанам всех кораблей, срочное отступление! Уходим от "Техаса" как можно дальше! Прорываемся через правый фланг, там у федов сконцентрированы минимальные силы. Торна и Мэя на связь!
        ***
        - Отступление?! - Андрей не поверил своим ушам.
        - Нас тут сильно прижали, если адмирал говорит надо уходить, то надо уходить, - Сергей играючи сел на хвост очередного "Скорпиона", а Алексей из верхней орудийной установки расстрелял его корму, заставляя федеральный перехватчик отвалить в сторону, оставляя за собой шельф из обломков фюзеляжа.
        Корабли третьего флота начали стремительно выходить из боя, накачивая всю энергию на двигатели и защитные поля. Прочь от "Техаса" стали двигаться оба линкора. "Трон" и "Летучий голландец", набирая скорость, встали в центр группы, которая сформировалась для прорыва окружения, устроенного федеральными силами на правом фланге. Истребители и штурмовики старались тоже покинуть поле боя, но им этого сделать не давали федеральные пилоты, которые, по всей видимости, решили, что противник дрогнул и испугался. Бой закипел с новой силой, пока внезапно центральная секция "Техаса" не взорвалась. Яркая вспышка взрыва, казалось на мгновение, словно остановила бой. Звездолеты Федерации, словно замерли в нерешительности, при виде поврежденного флагмана. При этом третий флот от "Техаса" стремительно уходил все дальше, за ними вереницей выстроились уцелевшие истребители и штурмовики. У Андрея появилось нехорошее предчувствие. "Икар" и немногие уцелевшие корабли оказались отрезаны от отступающего флота. Внезапно корабль, едва заметно тряхнуло и повсюду на приборных панелях замигали тревожные сигналы.
        - Что происходит? Приборы сходят с ума! - Сергей лихорадочно переводил взгляд с панели на панель, - это не к добру, - внезапно заверещал один из датчиков, - мать твою! Обнаружена сингулярность! Приборы фиксируют массивные изменения пространства-времени.
        - Черная дыра, - Андрей похолодел, - это "Техас", что-то случилось на "Техасе". Уводи нас отсюда! Срочно!
        - Напрямик не выйдет, нас затянет в самый центр, - Сергей рванул рычаги на себя, - похоже уйти с флотом у нас не получится, кэп.
        - Придется прорываться через федералов, - пробормотал Андрей, прокладывая новый маршрут, - кораблям флота в секторе два "Б", говорит "Икар", напрямую нам к флоту не выйти, стройтесь за мной! Будем прорываться через федов. Они, наверняка, тоже зафиксировали аномалию и сейчас будут драпать. Если повезет, нас не тронут.
        "Икар" бросился прочь от "Техаса", стараясь набрать скорость. Огромный линкор словно вспучился посередине. Внезапно корпус корабля, словно втянулся сам в себя, и посредине образовалась непроглядная тьма, которая начала стремительно расширяться, поглощая остатки некогда могучего исполина. К "Икару" примкнуло с десяток уцелевших кораблей, в основном "Фантомы", но были и две канонерки, единственные уцелевшие из его эскадрильи. Корабли, уходили прочь от недавнего поля боя. Останки покореженных кораблей, спасательные капсулы, которые не успели покинуть поле боя начало засасывать в сторону черной дыры. Впереди уже маячили федеральные корабли, которые также уходили подальше от поля боя, не желая становиться жертвами космической аномалии. Дыра все ширилась, словно поглощенные остовы звездолетов давали ей энергию для роста. Корабль сильно затрясло, гравитационное поле черной дыры увеличивалось с каждой секундой. Сергей вцепился в рычаги управления, выжимая из корабля все, что только было можно. Справа полыхнули двигатели одного из "Фантомов" и корабль резко потерял ход. В него на полной скорости врезался
идущий следом пиратский истребитель и оба корабля исчезли в яркой вспышке. Федеральные корабли, которые слишком поздно поняли, что происходит, безуспешно старались выжимать из своих двигателей максимальную скорость, но их все ближе подтягивало гравитационное поле расширяющейся черной дыры. "Икар" начинало трясти все больше, нагрузка на двигатели увеличивалась с каждым мгновением, пока, наконец, тряска не начала успокаиваться.
        - Судя по приборам, черная дыра прекратила расширение, и мы вышли за пределы ее гравитационного поля, - Сергей перевел дыхание, стараясь унять дрожь во всем теле.
        - Вырвались, - пробормотал Андрей, - много уцелело?
        - Четыре корабля не вырвались, отказ двигателей, - Сергей поморщился, - мы им уже не поможем.
        - Проклятье, - Андрей стукнул кулаком по подлокотнику.
        - Судя по приборам, на нас внимания не обращают. Расчетное время до выхода на бросок - одна минута.
        - И то хорошо, - Андрей перевел взгляд на тактический дисплей. Карта система шла помехами, посреди бывшего поля боя фиксировалась огромная аномалия, - похоже, флот смог уйти в бросок. Федералы им даже не мешали, сами прыгнули первыми.
        - Скоро мы к ним присоединимся, - Сергей слабо улыбнулся и указал на обзорный экран, где один из "Фантомов" начал разгоняться для совершения броска.
        - "Икар"! У вас на хвосте, - раздался взволнованный голос одного из пилотов, когда резкий удар встряхнул корабль так, что Андрея бросило вперед и только страховочные ремни удержали его в кресле. "Фантом", готовившийся к прыжку разлетелся на кусочки. Рядом с уцелевшими корабля поле невидимости снял федеральный эсминец, по какой-то причине, не покинувший поле боя вместе с остальными кораблями. Штурмовики брызнули в разные стороны, но внезапность, с которой появился вражеский корабль, не позволил им уйти из-под огня. Два "Фантома" перестали существовать, исчезнув в пламени взрыва. Сергей, совершив обманный маневр, постарался увести "Икар" в сторону и у него это почти получилось. Когда "Икар" уже выходил из длинной петли за пределы дистанции поражения пушек эсминца, федеральные канониры догнали корабль. "Икар" сильно тряхнуло.
        - Мы потеряли щит, - Сергей с трудом перевел налитые кровью глаза на панель приборов, - мы чудом уцелели, Андрюха, - Сергей хотел что-то сказать, и в этот момент корабль дернуло в сторону. Раздался оглушительный грохот. Андрея бросило на страховочные ремни и в глазах у капитана потемнело.
        - Подбили, - прохрипел Андрей, с трудом открывая глаза, спустя какое-то время, - он почувствовал странную легкость во всем теле и оглядевшись понял почему. По всей рубке в воздухе парили обломки электроники, а он сам буквально висел, удерживаемый ремнями безопасности.
        - Накрылась электроника, - Андрей поднес ладонь к лицу и откашлялся. На пальцах у него была кровь, - не хорошо, - пробормотал он, - Серега, как ты там? - пилот не отвечал, - Серега?! - Андрей осторожно расстегнул ремни и подлетел к другу. Пилот сидел в своем кресле, прижатый к нему страховочными ремнями, а один из рычагов управления, вырванный из крепления, пробил ему грудную клетку.
        Андрей почувствовал, как к горлу подступил комок. Сергей не дышал, и его голова безжизненно покачивалась в невесомости. На экране мигала литера включения аварийного генератора. Андрей осторожно приложил к сенсору свой палец. Вместе с генератором включилась и искусственная гравитация. Андрей тяжело упал на пол. С трудом поднявшись, он пошел на выход из рубки. Тиво жалобно скулил у самого выхода, видимо кирасу досталось при столкновении. Зверюга с трудом приходила в себя, видимо потеряв сознание от удара о переборку. Андрей осторожно прошел мимо. В жилом секторе его глазам предстала картина полного разрушения. На страховочных ремнях в противоперегрузочном кресле безвольно висела Ария. Андрей быстро подбежал и проверил пульс девушки, к счастью она была жива. Из орудийной башни с трудом выполз Алексей, подволакивая ногу. Увидев капитана, он вымученно улыбнулся.
        - Похоже, нам сильно досталось, - прислонившись к стене спиной, он прикрыл глаза, - Самир без сознания. Его тоже тряхнуло, но, думаю, он цел. Тонг отзывается? - Андрей лишь покачал головой, - он был в грузовом, когда нам прилетело. Связь вырубило на всем корабле.
        - Живой я, - на лестнице, ведущей в грузовой отсек появился Тонг. Неунывающий китаец был хладнокровен, как никогда, а на его лице, которое пересекал длинный, свежий шрам, сверкала легкая улыбка, - я всегда говорил: то, что не убивает нас, делает нас сильнее. Ария жива?
        - Жива, - Андрей кивнул, слабо улыбнувшись, - Сергей погиб, - добавил он, видя как меняются в лицах боевые товарищи, - надо вытащить Самира.
        - Ты уверен, что он? - Тонг замолчал, увидев слабый кивок капитана, - Как же так, - пробормотал китаец, но все же первым полез в нижний орудийный отсек. Через пару мгновений в проеме показалось тело Самира. Алексей с Андреем помогли Тонгу вытянуть старого наемника наружу, - дышит, хоть и слабо, - сказал Тонг, проверив дыхание наемника, - Надо бы привести его в чувство.
        - Не надо, - Андрей покачал головой, - мы на запасном генераторе, у нас очень мало времени в запасе.
        - Что произошло? - слабо подала голос Ария, открывая глаза.
        - Сбили на выходе из виража, - Андрей помог девушке расстегнуть страховочные ремни, - система жизнеобеспечения и искусственной гравитации работают на запасном генераторе. Основной вышел из строя. Сергей погиб, - девушка побледнела, а в уголках глаз выступили слезы.
        - Я сейчас его посмотрю, вдруг ты ошибся, - девушка попыталась встать, но тут же со стоном села обратно на пол.
        - Не ошибся, - Андрей обнял девушку за плечи, - у нас очень мало времени, нам повезло, что не пробило корпус, иначе мы бы уже давно все были мертвы. Сергей нас спас, уведя от огня в сторону. А раз мы еще живы, у эсминца неполадки в ходовой части. Поэтому-то он и не ушел с остальными.
        - Кажется, я вижу, к чему ты ведешь, - проговорил Алексей, переглянувшись с Тонгом.
        - Других вариантов нет, - Андрей слабо кивнул, - сейчас мы выключаем все, кроме системы жизнеобеспечения и включаем экстренный маячок. Когда придут за федералами, если повезет, заберут и нас.
        - Это означает арест, - процедил Тонг, - а возможно и смерть.
        - В противном случае, мы умрем гарантированно, - парировал Андрей, Тонг лишь кивнул, понимая правоту командира, - доставай из грузового отсека экстренные комплекты поддержания жизни. Если кислород закончится раньше, чем прибудет помощь, они позволят нам продержаться чуть подольше.
        - А что мы будем делать дальше? - подала голос Ария.
        - Самое главное сейчас, держаться вместе, - Андрей обвел боевых товарищей долгим взглядом, - и выжить. Выжить любой ценой.
        
        ЭПИЛОГ
        Крейсер класса «Прайм», с сияющими голограммами Центра Спасательных Операций Федерации медленно плыл в пространстве, используя только маневровые двигатели. Каждое мгновение из его ангаров в открытый космос вылетали спасательные челноки, подбиравшие капсулы с выжившими и обследовавшие уцелевшие остовы звездолетов на предмет поиска уцелевших. Катастрофа, которую в федеральной сети уже объявили самым черным днем в истории Федерации, унесла бесчисленное множество жизней. Официальные лица объявили, что в результате террористической атаки на флагман федеральной армады «Техас», произошла нештатная ситуация на проекте «Затмение». В результате, был уничтожен сам «Техас» и значительная часть звездолетов флотилий соседних секторов, которые были брошены на помощь. Террористы были полностью разгромлены и их разрозненные силы позорно бежали с поля боя, бросая на произвол судьбы всех, кто находился рядом с «Техасом». В очередной раз Федерация могла праздновать значительную победу над терроризмом, но заплатила за это высокую цену жизнями патриотов. Спасатель высшей категории Адам Джонсон уже третий раз
прокручивал запись пресс-конференции президента. До вылета сюда, он до конца не верил в то, что нечто подобное вообще возможно, но как только их крейсер вышел из броска, оцепеневшим спасателям предстала ужасающая картина разгрома и смерти с огромным черным водоворотом черной дыры посреди системы. От местной звезды к водовороту тянулись тонкие яркие линии, теряющиеся в непроглядной пустоте сингулярности. Система была обречена с момента появления черной дыры, и теперь, это было лишь вопросом времени. Первый спасательный флот прибыл сюда с самой Земли, делая несколько бросков, подбирая координаты оптимально, чтобы не выпрыгнуть рядом с прожорливой черной бестией. По всей системе были разбросаны спасательные капсулы и эвакуационные челноки с выжившими в бою. Спасательных капсул с террористами, вопреки ожиданиям, почти не находили. Либо их забирали с собой сами боевики, либо им не повезло, и их поглотила черная дыра.
        - Получен сигнал бедствия от федерального корабля "Ретивый", - доложил диспетчер, - по спецификациям, это эсминец класса "Легионер", докладывают, что у них произошла перегрузка двигателей. Двинуться с места не могут. Отряды с первого по восьмой - на взлет. В непосредственной близости от эсминца обнаружены обломки других кораблей, средняя вероятность обнаружения выживших.
        - Принял, диспетчер! - отозвался Джонсон, надевая на голову гермошлем спасательного комбинезона, - Хочкинз, Монро, поднимайте ребят! Взлетаем третьими.
        - Неужели еще кого-то нашли? - подскочил один из спасателей с табличкой "Монро".
        - Похоже на то. С нашей группой займемся осмотром останков рядом с эсминцем, пока основные группы начнут ремонт и эвакуацию.
        - Принял, старшой, - тяжело поднялся дородный спасатель с пушистой черной бородой, скрывающей большую часть его лица, - собираемся, парни.
        Спасательный отряд загрузился в челнок. Хочкинз пробрался в рубку и сел в пилотское кресло. Челнок медленно, словно нехотя, поднялся в воздух. На борту засияли голограммы ЦСО. Хочкинз плавно вывел корабль за пределы защитного поля "Прайма". Следом за первым челноком, крейсер ЦСО покинуло еще семь кораблей. Челноки начали быстро ускоряться, удаляясь от материнского корабля в сторону небольшой отметки на радаре, которой был помечен поврежденный "Легионер". Хочкинз повернулся к Джонсону и показал ему большой палец.
        - Группы стартовали, старшой, - Хочкинз повернулся обратно к рычагам управления, - судя по показаниям сканеров, обломки не принадлежат кораблям Федерации. Вероятнее всего - это звездолеты террористов.
        - И что? - Джонсон догадывался, о чем собирается говорить его подчиненный.
        - Из-за этих ублюдков тут погибла куча народа, - Хочкинз немного повысил голос, - а мы что, собираемся вытаскивать их?!
        - Наша работа - спасать жизни, независимо от того, кому они принадлежат, - Джонсон положил ладонь Хочкинзу на плече, - ты и сам это понимаешь. Если там действительно террористы - их предадут суду, и, скорее всего, убьют.
        - И, тем не менее, никто не скажет, что ЦСО не выполняет свою работу, - пилот понимающе хмыкнул, - разумно.
        Сократив расстояние до поврежденного эсминца, спасатели смогли в подробностях рассмотреть его. Двигатели корабля были не повреждены извне. Вокруг эсминца было множество обломков, размером не больше кулака, но, тем не менее, ни один из них не принадлежал федеральному кораблю. Видимо "Легионер" устроил засаду после того как его двигатели накрылись и перебил корабли террористов, которые хотели покинуть систему, после образования сингулярности. Адам задумчиво смотрел на данные сканеров. Неподалеку обнаружились три канонерки, созданные по спецификациям старого Альянса. Хочкинз повел челнок к ближайшей канонерке. Подведя корабль ближе к канонерке, команда спасателей обнаружила, что у канонерки был поврежден корпус. Почти вся верхняя часть корабля превратилась в решето. Сканер показал, что на борту нет живых существ, и Хочкинз повел челнок дальше. Пришло подтверждение от остальных спасательных бригад. Они успешно высадились на "Легионер" и начали эвакуацию раненных. Вторая канонерка была в еще более ужасном состоянии, нежели первая. Корабль буквально разорвало на две неравные части, сканер снова не
показал живые формы.
        - Эсминец постарался, - хмыкнул один из спасателей, - думаешь, найдем вообще кого-нибудь, босс?
        - Думаю да, - Джонсон кивнул.
        - Ну, предчувствие тебя редко обманывает, старшой, - пробормотал пилот, подводя корабль к последней канонерке.
        - Вроде она уцелела, - Адам сверился с показаниями сканирования, - очередь эсминца задела ее самым краем, - спасатель указал пальцем на схему корабля, - похоже у них накрылись щиты и попадания перебили двигатели, перегрузив энергетические контуры.
        - Сканер фиксирует живых внутри, - Хочкинз подвел корабль вплотную к подбитой канонерке, и к корпусу присосалось гибкое, толстое щупальце перехода, - берите резаки и давайте в кишку. Старшой, надо бы вызвать патруль. Если там террористы, их надо сразу передать им.
        - Вызывай, - Адам кивнул и вместе с другим спасателем снял со стены плазменные горелки и, включив систему замкнутого дыхания в комбинезоне, забрался в узкий проем шлюзовой камеры, переходящей в кишку перехода.
        Спасатели пробрались по гибкому переходу к корпусу корабля. Как только спасатели покинули свой челнок, искусственная гравитация исчезла, уступив место невесомости. Адам осторожно устроился на коленях, поудобнее перехватив плазменную горелку. Включив систему защиты от термального воздействия, он приготовился резать корпус. Стекло шлема автоматически затемнилось, и Адам прижал режущую плоскость резака к корпусу корабля. Яркая вспышка осветило темное пространство гибкого перехода. Адам осторожно прорезал в корпусе дыру, достаточную для того, чтобы в нее мог проникнуть человек в скафандре. Достав из набедренного рюкзака охладитель, Адам обработал все еще красные от жара кромки разреза. Спасатель осторожно спрыгнул внутрь. Судя по показаниям приборов, кислород на канонерке закончился около восьми часов назад. Запасные генераторы выключились примерно в тоже время, и на корабле царила кромешная тьма. Адам проплыл дальше, на ходу включая, встроенный в шлем, прибор ночного видения. В тесном, небольшом грузовом отсеке, где оказались спасатели, никого не было, и Адам полетел дальше. Осторожно оттолкнувшись
от переборки, он пролетел в люк, ведущий в основной отсек корабля. ПНВ выхватил из темноты парящие в воздухе тела. Адам подозвал своего коллегу, который пролетел следом. Адам осторожно подлетел к одному из тел.
        - Видимо выжившие надели на себя бронекостюмы с примитивной системой поддержания жизни, - сквозь шипение помех, Адам услышал голос помощника, - умно.
        - Да уж, - Адам проверил остальных, - четыре мужчины и женщина. Состояние у всех стабильное, можно транспортировать.
        - И то хлеб, проверишь рубку? - помощник облетел отсек по кругу, - а это что за ерунда? - он указал на крупный синтетический мешок, мигающий зелеными и синими огоньками.
        - Сейчас поглядим, - Адам осторожно подлетел к непонятному предмету и просканировал его нарукавным планшетом, - ничего себе. Там внутри тоже живое существо. Идентифицируется как кирас. Надо же.
        - О, я знаю этот тон, - помощник закатил глаза, - не думаешь же ты и тварь эту вытащить.
        - Мы спасаем жизни, Рон, - напомнил коллеге Адам, - кирас этот, по-видимому, ручной, раз они озаботились о его выживании. Как будем на Кроносе, отпустим в родные места.
        - А до тех пор, я надеюсь, ты не собираешься его выпускать? - помощник подлетел к кирасу, упакованному в мешок.
        - Конечно, нет, - Адам поморщился, - что за глупость, в самом деле, - он оттолкнулся от пола и полетел в сторону рубки, - пойду, проверю рубку. Хочкинз, ты подключился к системам корабля?
        - Так точно, старшой, - пилот хмыкнул, - бортовой компьютер вроде не поврежден. "Икар". Надо же, они даже канонеркам имена дают, - пилот усмехнулся, - ну на первый взгляд не подкопаться. Использовался как фрахтовик. Журнал полетов нетронут, но ничего криминального и тут нет. Ладно, дознаватели разберутся. Нас вызывает фрегат из группы "Браво". Кажись, его прислали подобрать наших счастливчиков.
        - Понял тебя, - Адам пролетел в рубку и осмотрелся, - тут мертвый пилот. Рычаг пробил грудную клетку, скверная смерть, - спасатель поморщился.
        - Значит итого - пятеро уцелевших? - переспросил пилот, - шестеро с учетом кираса.
        - Про кираса на фрегат не слова. Убьют животинку и разбираться не будут, жалко, - Адам осмотрел поврежденную рубку напоследок, покачав головой, - сами ее на Кроносе высадим, все равно нам туда дорога, судя по предписанию.
        - Не скажу, что всецело одобряю, но думаю от кираса им все равно пользы никакой, - Хочкинз утвердительно хмыкнул и выключил связь.
        - Рон, уцелевших в челнок, - Адам завис в воздухе, - фрегат скоро подоспеет. Счастливчиков к этому моменту надо отсюда уже извлечь.
        ***
        В течение нескольких недель вокруг черной дыры, образованной в центре системы Цессии кипели спасательные работы. Все за пределами влияния гравитационных сил аномалии было исследовано вдоль и поперек в поисках спасательных капсул и уцелевших кораблей. Рядом с аномалией был оставлен исследовательский звездолет корпорации «Софт», которая настояла на исследовании черной дыры. Фрегат, переоборудованный под исследовательскую станцию, под командованием капитана Уолсена, находился на незначительном расстоянии от зоны, где действия сингулярности начинали влиять на работу систем корабля. Исследование физической природы черной дыры проходило в штатном режиме уже вторую неделю. Капитан корабля находился в скверном расположении духа, так как эта тягомотина начинала влиять на мозги. Устроившись в удобном, отделанном белой кожей, капитанском кресле, он устало вытянул вперед ноги и рассматривал черную дыру на обзорном экране. Собственно мелкие неприятности, случавшиеся на любом корабле, и подобные посиделки и составляли большую часть его вахты, и капитана это чертовски утомляло. На мгновение ему показалось, что
он заметил в центре черной дыры едва заметный блеск, но он отбросил эти мысли в сторону. Капитан проходил курсы астрофизики в академии и знал общую физику существования черных дыр. Чтобы там ни было, ему это привиделось. Либо же сбоили камеры наблюдения, выдавая нечеткую картинку. Вдруг он заметил блеск снова, и от яркого пятнышка в стороны разошлись непонятные волны, словно от камня, брошенного в воду.
        - Что за ерунда, - пробормотал Уолсен, пробежавшись пальцами по панели управления внешними камерами, - какая-то ошибка, - но изображение раз за разом показывало странный феномен, - профессор Каллеб, вы не могли бы подняться на мостик?
        - Что-то случилось, капитан? - на мостик вошел сгорбленный человек в белом комбинезоне исследовательского отдела "Софт", - у вас измученный вид.
        - С черной дырой что-то происходит, - Уолсен сам не верил в то, что только что сказал.
        - Я не ослышался? - профессор поднял бровь, - что вы имеете ввиду?
        - Вот, - капитан прокрутил запись камер еще раз, видя как меняется выражение лица ученого, - я же не сумасшедший, док. Она себя так вести не должна, верно?
        - Верно, - задумчиво пробормотал ученый, не отрывая взгляда от изображения, - удивительно. Майлз, что там у нас по показаниям приборов. Фиксировались ли изменения в поведении аномалии?
        - Незначительные, профессор Каллеб, - отрапортовал инженер, сидящий за пультом, - две и три минуты назад соответственно.
        - Действительно странно, - ученый почесал лысеющую макушку, - капитан, запустите в сторону сингулярности исследовательский зонд. Мне нужно больше данных.
        - Ну, давайте попробуем. Запускайте четвертый зонд, - скомандовал капитан, опускаясь обратно в кресло.
        От фрегата отделился небольшой автономный исследовательский модуль и направился в сторону аномалии, набирая скорость. Зонд активировал следящие системы и системы датчиков на подлете к границе гравитационных изменений пространства. Как только аппарат пересек "красную" границу, изображение на обзорном экране пошло помехами. На короткий миг, капитану показалось, что изображение двоится в его глазах. Устало помассировав переносицу, Уолсен снова посмотрел на записи камер зонда. Ничего необычного на первый взгляд. Вот только выражение лица профессора Каллеба изменилось. Из озабоченного его взгляд превратился вдруг в сильно обеспокоенный.
        - Ерунда какая-то, - профессор пробежался пальцами по своему планшету, - этот зонд видимо неисправен.
        - Он в порядке, - капитан с интересом посмотрел на суетящегося профессора, - что не так, док?
        - Данные об аномалии, которые он пересылает на наш компьютер, - Каллеб вывел на экран таблицу, - это не возможно, видите?
        - Вы всерьез считаете, что я разберусь по этой таблице в ваших словах? - Уолсен изумленно поднял бровь.
        - Да это же элементарно, - закатил глаза ученый, - первый столбик соответствует показаниям аномалии в то время, как мы прилетели, а последний - текущее наблюдение.
        - Показания в рамках нормы? - капитан внимательно прочел отчет, - это точно? Ошибки быть не может?
        - Никакой, - ученый задумчиво почесал подбородок, - если верить этим данным, никакой черной дыры в системе и нет вовсе.
        - Но вот она, перед нами! Как такое возможно?
        - Боюсь я не смогу дать однозначного ответа, капитан, - профессор пожал плечами, признавая поражение, - но могу предложить нам последовать за зондом, - Если эта аномалия - стала вдруг инертной, мы это выясним - и это станет прорывом, - профессор запнулся, - если нет, мы всегда сможем дать задний ход. "Желтую зону" мы сможем преодолеть без особых проблем для корабля и команды.
        - Вы руководите научной частью экспедиции, - капитан проверил еще раз показания приборов, - ну чтоже, идем следом за зондом.
        Фрегат начал движение, следуя за исследовательским зондом, все ближе подходя к "желтой зоне" - границе, за которой фиксировались начальные изменения пространства и времени, вызванные сингулярностью. Приборы корабля по-прежнему ничего не фиксировали, даже когда корабль прошел границу зоны. Чем дальше в сторону черной дыры шел фрегат, тем больше росло подозрение капитана. Что-то было не так, и опытный звездолетчик Уолсен это чувствовал. Внезапно пропала связь с зондом. Идущий за ним фрегат тут же начал торможение и разворот на правый борт. Изображение с внешних камер моргнуло и погасло, лишь для того чтобы заработать снова. Только черной дыры камеры больше не наблюдали. На месте космической аномалии, насколько хватало глаз, находились многочисленные объекты неизвестного происхождения. Профессор Каллеб изумленно замер: тысячи странных объектов, разных размеров и форм парили в пространстве. Крупные объекты напоминали длинные наконечники копий, самый большой из которых в центре формации достигал поистине колоссальных размеров. Датчики зафиксировали его длину, и она составляла порядка десяти километров.
Настоящий исполин. Среди "наконечников" сновали небольшие овальные "жучки". Сенсоры вывели увеличенное изображение, и Каллеб обратил внимание, что именно на жуков эти объекты и походили. Не оставалось никаких сомнений, перед учеными предстал инопланетный флот во всей своей красе. Ничего подобного, ни Каллеб ни Уолсен никогда не видели. Большой рой "жуков" отделился от основной массы кораблей и направился к фрегату, быстро развивая скорости недоступные земным кораблям. "Жуки" окружили фрегат со всех сторон, впрочем, не проявляя агрессии.
        - Нам не сдвинуться с места, не повредив этих, - капитан замешкался, подбирая нужное слово.
        - Жуков? - подсказал один из навигаторов, оглянувшись на капитана.
        - Пускай будут жуки, - капитан начал терять самообладание. Ситуация явно выходила за рамки нормальной, - предложения, профессор?
        - Они ведут себя мирно, - пожал плечами ученый, - предлагаю подождать.
        - То есть вы не знаете, - заключил капитан, - чудесно.
        Внезапно на мостике моргнуло освещение, а приборы замигали тревожными литерами. За короткий миг корабль лишился защитного поля, оборонительных орудий и систем связи. Капитан вскочил на ноги, собираясь что-то сказать, но замер на полуслове. В трех метрах от него, посреди мостика возникла яркая вспышка, заставив людей закрыть глаза от нестерпимого света. Из вспышки на мостик медленно вышли три фигуры. За людей их можно было принять только издали. Фигуры имели по две руки и ноги, но пришельцы достигали почти двух с половиной метров в высоту. Когда вспышка погасла, и люди увидели незваных гостей, на мостике воцарилась гробовая тишина. Уолсен медленно сглотнул и поднялся на ноги, принимая как можно более официальный вид. Пришелец, который вышел первым, склонил голову набок, рассматривая человека. Спутники инопланетянина разошлись в стороны, рассматривая приборы корабля. Капитан осмотрел "гостя" с ног до головы: тело пришельца было покрыто серым, матовым материалом, чем-то вроде костюма, в который он был облачен с головы до ног. Лица пришельца также не было видно, костюм закрывал существо полностью, и
вместо лица на капитана смотрел серый овал. Существо подошло ближе, совершенно не обращая внимание на то, что капитан потянулся к набедренной кобуре.
        - Я рад приветствовать вас, от лица Земной Феде, - начал капитан, но договорить ему не дали.
        Голову капитана пронзила столь дикая боль, что он не смог удержаться на ногах, и, с криком, повалился на пол, обеими руками держась за голову. Охранники, дежурившие у двери, схватились за оружие, но "гость", словно размазался в воздухе и мгновенно оказался рядом с ними. Руки пришельца сомкнулись на шеях охранников, обвив их длинными пальцами. В этот момент два других "гостя" обезвредили навигаторов и связиста, заставив их вопить от боли, хватаясь за голову. Профессор Каллеб с ужасом смотрел на происходящее вокруг, из-за страха он не мог сделать и шага. К ученому повернулась голова, лишенная лица и пришелец легким движением, переломил шеи охранников, словно это были спички. Спустя мгновение, он, словно снова растворившись в воздухе, оказался рядом с ученым. Каллеб не мог пошевелиться, страх сковал его тело, а голова раскалывалась так, что казалось, она скоро лопнет. Пришелец протянул к профессору свою ладонь и тот зажмурился, ожидая скорой смерти, но инопланетянин лишь положил ладонь ему на затылок. Длинный палец "гостя" провел по небольшому уплотнению, оставшемуся после вживления
нейрочипа-переводчика. Ученый почувствовал тепло на затылке, словно к его голове приложили грелку. Как только пришелец убрал свою руку, тепло исчезло, но прошла и головная боль. "Гость" бесцеремонно взял его руку в свою, и приложил к ладони ученого свой палец. На краткий миг ладонь пронзило болью, от чего ученый скривился. Пришелец склонил голову набок, наблюдая за реакцией человека. Затем он поднял палец, под которым на ладони ученого оказалась аккуратная ранка, из которой сочилась кровь. Рука гостя мгновение переливалась всеми цветами радуги, пока снова не приобрела равномерно серый цвет. Капитан Уилсон, с трудом разлепил отекшие веки. Голова по-прежнему рассказывалась, но теперь капитан мог шевелиться. Он увидел, как пришелец, который мгновение назад убил его людей, стоял рядом с Каллебом, держа его руку в своей. Внезапно гладкий овал головы пришельца пошел волнами и стал стекать на шею, словно жидкость, обнажая темную гладкую кожу. На ученого уставились два больших перламутровых глаза, с узкими зрачками. Существо имело схожие с человеком черты лица, но у него вместо носа были лишь небольшие
отверстия, а рот был лишен губ.
        - Человек, - проговорило существо, медленно, словно пробуя слова на вкус. Его голос не был похож на человеческий, звук был более глубоким и низким и в нем совершенно отсутствовали эмоции.
        - Человек, - подтвердил ученый, стараясь выдавить из себя приветливую улыбку.
        - Геном Р'а, - также медленно и размеренно проговорил пришелец, - откуда? - пришелец уставился на ученого немигающим взглядом.
        - Геном Ра? - Каллеб не понял ни слова, и видимо это не ускользнуло от внимания инопланетянина, - я не понимаю.
        Уилсон не мог поверить своим глазам. Тварь говорила с Каллебом. Наконец пришелец схватил профессора за горло, как еще недавно он проделал с охранниками у входа на мостик, и поднял того в воздух. Капитан осторожно потянул из кобуры импульсный пистолет. "Гость", словно не чувствуя веса ученого, потащил его на центр мостика. Каллеб, задыхаясь, что-то хрипел, но слов было не разобрать. Остальные пришельцы уже ждали своего командира на месте, где они появились. Тварь бросила ученого на пол перед собой и, молча, переглянулась со своими собратьями. Капитан выбросил вперед руку с пистолетом и, поймав в прицел фигуру пришельца, начал стрелять. Выстрелы пришлись в спину пришельца, и инопланетянин упал на пол, резко закричав от боли. Крик не был похож на голос, который капитан слышал до этого. Он был высоким и удивительно громким, преисполненным боли и страха. "Гости" взревели и в руках у них оказались короткие жезлы, которые они направили на Уилсона. Капитан сплюнул кровью на пол и опустошил магазин пистолета в сторону пришельцев. В этот раз эффекта это не возымело. Фигуры пришельцев расплылись в воздухе и,
спустя мгновение, они уже были рядом с ним. Уилсон попытался рывком подняться, но жезл, в руках одного из гостей резко увеличился в длину и пробил капитану плече, заставив его заскулить от резкой боли. Пришелец задумчиво склонил голову набок и провернул жезл в ране, заставив человека закричать. В этот момент в рубку ворвались бойцы службы охраны с автоматами наперевес. Пришельцы быстро оценив обстановку, переместились к своему командиру и, подняв того на ноги, отступили к профессору Каллебу, лежащему ничком на полу. Яркое свечение окутало их, заставив людей зажмуриться, и, через мгновение, на мостике не было никого, кроме экипажа. Капитану помогли подняться. В этот момент "жуки", окружившие корабль нанесли массированный энергетический удар. Корабль содрогнулся от носа до кормы, по всему кораблю заверещали сигналы тревоги. Серия взрывов разнесла на куски ходовой отсек, лишив корабль хода. "Жуки", словно морская волна, отхлынули в стороны, когда по фрегату нанес удар один из "треугольников".
        На борту самого большого корабля пришельцев из яркого свечения на палубу выступили три фигуры, несущие человека, находящегося без сознания. Профессор Каллеб постепенно приходил в себя, понимая, что он находится не у себя на корабле. Корабль пришельцев не был похож на земные, хотя и в нем угадывались элементы управления, присущие кораблям людей. Посреди огромного помещения, видимо служившего капитанским мостиком, на массивном кресле, внутри переплетений странного вида проводов и шлангов, восседало существо, которое явно принадлежало к тому же виду, что и его похитители. Оно было выше, чем тот, который похитил его с борта фрегата, и не носил темно серую экипировку. Его гладкая темно-фиолетовая кожа, казалось, переливалась в свете приборов. Перламутровые глаза буравили человека взглядом, в котором проглядывался интерес. Существо, которое ранил капитан, село на колени, глядя на пришельца на троне. Его спутники сделали тоже самое.
        - Геном Р'а, - пророкотало существо, с хрипотцой в голосе. Видимо выстрелы капитана его все таки ранили, - Лорд Апоф'Иc.
        Каллеб осмотрелся и его взгляд упал на большой гладкий экран, на котором внутри переплетений странных иероглифов был изображен обреченный фрегат "Софт". Из множества пробоин в космос вырывалось пламя, а пространство вокруг было усыпано обломками и спасательными капсулами, которые усиленно подбирались "жуками". Пришелец поднялся со своего "трона" и посмотрел на человека сверху вниз. На краткий миг, Каллеб встретился с ним взглядом. Ученый готов был поклясться, что на короткий миг уголки рта пришельца изогнулись в улыбке.
        - Кто вы? - пробормотал ученый, не отрывая взгляда от возвышающегося над ним существа.
        - Первые, - лишенным эмоций низким голосом сказало существо, и в этот момент голову профессора, словно вновь окунули в кипящий свинец, и он потерял сознание.
        
        КРАТКОЕ ОПИСАНИЕ ТЕРМИНОВ:
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ - политическое объединение, объединившее человечество после разрушительной войны, в результате которой почти девяносто процентов человечества оказалось уничтожено. Чтобы человечество смогло выжить - страны и правительства были упразднены, а человечество объединилось в Земную Федерацию. Спустя несколько десятилетий постоянного научного и военно-технологического развития, учеными Федерации был разработан метод путешествия между звездами - бросок. Тут же началась экспансия человечества в космос и расширение границ Федерации. Первые броски были бесконтрольны и связь, более чем с тремя десятками транспортных звездолетов, была потеряна, но это не остановило экспансию. В результате за пятьдесят лет Федерация разрослась до ста пятидесяти звездных систем. Верховный правитель Федерации - президент, избирался сроком на восемь лет. Законодательный орган - федеральное собрание, состоящее из ста пятидесяти членов, по числу секторов подконтрольных Федерации. Среди жителей Федерации можно встретить представителей всех национальностей, так как общество после войны поставило под запрет любую
идеологию доминирования одной расы над другой. Федерация обладает огромной армией, ВКС Федерации состоит из более чем полу миллиона крупнотоннажных кораблей и десять раз больше истребителей и перехватчиков. На момент начала войны, Федерация обладала супероружием - «Затмением» которое было применено дважды, за полгода до начала конфликта, и в самом его конце, положив войне конец. Когда шаткий баланс между враждующими фракциями стал скатываться в сторону Альянса, Федерация ударила по центральной системе Альянса - «Альфе», применив «Затмение» на звезде. Черная дыра поглотила систему, разом убив несколько миллиардов ни в чем неповинных людей. Командование Альянса сложило оружие, не в силах ничего противопоставить такому.
        АЛЬЯНС СВОБОДНЫХ СИСТЕМ - политическое объединение, образовавшееся на дальних рубежах человеческой экспансии. Из-за невозможности связаться и получить помощь от центральных систем, Альянс развил собственные технологии, для терраформирования планет и последующего их заселения, таким образом, не ограничивая себя кислородными планетами. Общество в Альянсе не делало различий между культурами старой Земли. Быстрая экспансия Альянса вынудила Федерацию применить силу, но операция «Буря», которая должна была положить конец Альянсу, быстро захлебнулась. Оказалось, что Альянс все это время наращивал, в том числе, и военное присутствие в секторах, и три флота Федерации попали в окружение и были уничтожены. Пограничный конфликт, закончившийся поражением, вынудил Федерацию отказаться от претензий на окраинные миры и подписать мирное соглашение с Альянсом. Альянсом управлял совет Адмиралов, который, по сути, являлся единственным органом государственной власти. Военные контролировали все аспекты жизни граждан Альянса, и воинская обязанность была обязательным условием для получения гражданства Альянса. ВКС
Альянса хоть и уступали Федерации в численности более чем в два раза, имели на вооружение переработанные и модернизированные оружейные системы, позволяя обратить недостаток в численности в неоспоримое преимущество на поле боя. Когда Федерация начала войну, к ней оказались не готовы, и флотам потребовалось некоторое время на мобилизацию, но затем Альянс принялся наращивать военные успехи, раз за разом отбрасывая флотилии Федерации назад. После трагедии в системе «Альфа», когда Федерация вероломно применила свое «Затмение» на густонаселенной столичной системе АСС, совет адмиралов согласился подписать капитуляцию. Таким образом, Альянс перестал существовать.
        КОРПОРАЦИИ - общее название для наиболее развитых во всех смыслах финансовых объединений в Федерации. Наиболее известные корпорации - «Софт», «Мед» и «Арм». Каждая корпорация контролирует свой сегмент рынка, являясь абсолютным монополистом в своей области. Они имеют обширный штат работников, собственные армии наемников и крупные флотилии боевых и транспортных кораблей. По соглашению с Федеральным собранием, корпорации не должны вмешиваться в политику. Но на деле все происходит вопреки этому соглашению.
        ЯЗЫК - после великой войны, объединение человечества было бы невозможно без организации единой системы общения между жителями единого человечества. Через несколько лет, после объединения человечества, учеными Земли был разработан нейрочип - переводчик. Чип вживлялся в ткани мозга человека и в результате - речь на любом языке, понималась без его обучения. Несмотря на охват практически всех языков народов Земли, часть слов различных языков мира чип усвоить так и не смог. Многочисленные ругательства на сленге, присущие людям, остались непереведенными и спустя десятилетия.
        КОРАБЛИ - ОПИСАНИЕ ОСНОВНЫХ БОЕВЫХ ЗВЕЗДОЛЕТОВ ФЛОТОВ АСС И ЗЕМНОЙ ФЕДЕРАЦИИ, ВРЕМЕН ВОЙНЫ И В ПОСЛЕВОЕННЫЕ ГОДЫ:
        Фрегаты:
        КЛАСС «ЯКУТИЯ» - По этому классу построены все фрегаты Альянса. Фрегат имеет овальную форму с выступающими панелями оружейных систем. Фрегат в длину достигает шестьсот пятидесяти метров, и несет на борту - одну полную эскадрилью штурмовиков «Фантом», либо истребителей «Фурия», в зависимости от выполняемых им задач. К фрегату приписана канонерка класса «Сайга», которая установлевалась в специальной нише в ангаре, не мешая старту штурмовых и истребительных звеньев. На вооружении у «Якутии» стоят двадцать сдвоенных импульсных пушек «Вал», либо такое же количество тепловых батарей «Хеллгэйт» десять ракетных установок «Вояджер», и две систему установки минных заграждений - «Барьер». Корабль имеет систему активного противодействия РЭБ, защитные телекинетические экраны «Вангард» и систему постановки помех. Благодаря исключительным боевым качествам, и эффективности - фрегаты получили большое распространение в частях ВКС Альянса в годы войны.
        КЛАСС «РЕЗОЛЮТ» - класс боевых фрегатов Федерации. Фрегат в длину достигает семьсот пятьдесят метров. Вооружен фрегат двадцатью импульсными пушками «Танто» по десять на борт, десятью ракетными установками «Штурм», а также десятью тепловыми батареями «Хеллгэйт». Тяжеловооруженный фрегат имеет на борту две полностью укомплектованные эскадрильи перехватчиков малого действия - «Скорпион». Перехватчики располагаются в специальных нишах и лифтах в ангарном отсеке. Корабль имеет систему активной защиты «Эгида», включающую в себя защитные телекинетические поля и защиту от средств РЭБ. «Резолют» по совокупной огневой мощи превосходит фрегаты класса «Якутия».
        Эсминцы:
        КЛАСС «ЯНЫЧАР» - легкий корабль огневого поражения цели ВКС Альянса. Корабль достигает в длину двухсот пятидесяти метров. При этом он вооружен тяжелыми тепловыми орудиями «Тор», в количестве четырнадцати штук, и двумя торпедными аппаратами «Зевс», либо скорострельными импульсными пушками в сочетании с ракетными установками «Штурм». Корабль укомплектован защитными полями «Вангард» и системой противодействия РЭБ. Эсминцы «Янычар» всегда были на острие атаки в операциях Альянса, пробивая защитные поля даже тяжелых крейсеров Федерации. Также оснащался миноукладчиками - «Еж».
        КЛАСС «ЛЕГИОНЕР» - легкий корабль огневого поражения ВКС Федерации. Корабль достигает в длину двухсот сорока метров. Эсминцы Федерации были вооружены по последнему слову техники, и имели на борту модифицированные ракетные установки «Саван». Ракеты «Саванов» укомплектовывались системами визуальной маскировки, позволяя им незаметно выходить на цель и наносить ей поражение в кратчайшие сроки. Впрочем, у ракет отсутствовала системы противодействия РЭБ, постановщики помех кораблей Альянса часто помогали засветить ракеты при подходе к цели. Вооружение эсминца составляет десять установок «Саван» и четыре скорострельные, импульсные пушки «Танто», а также мины - «Сайдвэй». Защитные системы позаимствованы у «Резолютов» но имеют меньший размер - «Эгида-2М».
        Крейсеры:
        КЛАСС «НЕКОМАТА» - по спецификациям Альянса - тяжелый авианесущий крейсер. В длину он составлял почти два километра. Два огромных ангарных отсека помещали в себя по четыре полные эскадрильи «Фурий», две эскадрильи «Фантомов» и одну эскадрилью бомбардировщиков «Танака». Крейсер имел на борту внушительное вооружение, в том числе тяжелую пушку «Сапсан», установленную по центру корпуса, и имеющую длину в полторы тысячи метров. Снаряд, получавший начальное ускорение, посредствам установленных по всей длине ствола магнитных ускорителей получал колоссальный импульс на выходе из ствола. Одного выстрела «Сапсана» хватало, чтобы уничтожить вражеский крупнотоннажный корабль, если тот не был укрыт щитами, но перезарядка ускорителей занимала определенное время. Помимо «Сапсана», на «Некоматах» были установлены импульсные пушки «Вал» в количестве - пятьдесят штук, тридцать тепловых пушек «Тор», а также двадцать ракетных установок «Вояджер». Защитные поля «Вангард-супериор» были способны держаться достаточно долгое время под огнем нескольких фрегатов, а системы противодействия РЭБ по праву считались одними из
лучших в ВКС Альянса. «Некоматами» укомплектовывались все крупные флотилии ВКС Альянса.
        КЛАСС «ПРАЙМ» - тяжелый корабль сил Федерации. Изначально крейсер был создан, чтобы противостоять новейшим «Некоматам» АСС, поэтому с целью увеличить огневую мощь корабля, у «Праймов» сократились области в ангарном отсеке, не позволяя «Прайму» нести больше четырех эскадрилий «Скорпионов» и одной эскадрильи бомбардировщиков «Сюрикен». Вооружение крейсера составляли две сверхтяжелые пушки «Возмездие». Длина этих пушек, расположенных по плоскостям крейсера составляла - восемьсот метров, при общей длине «Прайма» - тысяча восемьсот метров. Вооружение крейсера составляли сорок тепловых двуствольных пушек «Кольт», и двадцать тяжелых импульсных пушек - «Танто-М1». Защитные системы «Прайма» - модифицированная «Эгида», позволяли крейсерам Федерации вести бой сразу с несколькими крупными кораблями Альянса.
        Корабли огневой поддержки:
        ШТУРМОВИК КЛАССА «ФАНТОМ» - маневренный и эффективный боевой корабль ВКС Альянса. Размерами четыре на семь метров. Несмотря на компактные размеры, корабль был вооружен двумя скорострельными импульсными пушками, и легкими тепловыми пушками «Пламя», расположенными по бокам от кабины пилота, а также двумя ракетными установками «Гарпун», установленными под днищем, и имеющим по шесть ракет в каждой. Уникальность ракет системы «Гарпун» заключалась в электронной начинке ракет. Ракеты содержали систему РЭБ, позволяя на короткий срок выводить из строя вражеские защитные системы, позволяя ракетам безопасно поражать цель.
        ИСТРЕБИТЕЛЬ КЛАССА «ФУРИЯ» - мощный и быстрый боевой корабль ВКС Альянса. Эскадрильи «Фурий» наводили ужас на пилотов Федерации в течение всей войны. В корпусе четыре на восемь метров были установлены две сдвоенные импульсные пушки, а под плоскостями установлены две ракетные установки «Грач», по четыре ракеты в каждой. Ракеты «Грач» были приняты на вооружение за несколько месяцев до начала войны, и сразу зарекомендовали себя в бою с вражескими «Скорпионами» и «Кобрами». Сбить такую ракету с наведения могла лишь очень мощная система электронного противодействия, а таковая отсутствовала у легких кораблей Федерации. «Грачи» предназначались для поражения истребителей противника и плохо годились для удара по крупным кораблям из за малой мощности.
        БОМБАРДИРОВЩИК КЛАССА «ТАНАКА» - медленный, но чрезвычайно мощный корабль ВКС Альянса. Этот двухместный корабль предназначался для нанесения бомбовых ударов по поверхности планет, и торпедирования вражеских крупнотоннажных кораблей. Вооружение «Танаки» составляли два торпедных аппарата, и комплект бомб «Сайфер», а также установленная в задней части корабля - скорострельная импульсная пушка, управляемая вторым пилотом.
        КАНОНЕРКА КЛАССА «САЙГА» - штурмовой корабль ВКС Альянса. При достаточно крупных размерах корабля был маневренным и быстрым, что позволяло ему вести бой против перехватчиков противника почти на равных. Вооружение «Сайги» располагалось в специальных поворотных отсеках, позволяя ему вести огонь по противнику, где бы он ни находился. Две ракетные установки «Скад» и четыре спаренных импульсных пушки «Деверь» могли расправиться с целым звеном, а защитные поля и системы противодействия РЭБ последнего поколения позволяли кораблю выжить даже в самых жестоких сражениях войны.
        «ИКАР» - модифицированная канонерка класса «Сайга». После поражения Альянса в войне, Андрей Соколов модифицировал канонерку, установив улучшенные системы постановки помех, и защиту от внешнего вмешательства, чтобы быть незамеченным системами оповещения Федерации. Усовершенствованные оружейные системы могли вести равный бой с современными «Кобрами». Внутри корабль стал более комфортным, по сравнению с армейскими стандартами. Лазарет был расширен за счет уменьшения отсека для десанта. На корабле теперь был небольшой тамбур, где команда могла перекусить и отдохнуть, и в корпусе были сделаны расширения для установки двух дополнительных кают для экипажа. «Икар» стал настоящим домом для своей команды, при этом оставаясь отличным боевым кораблем на послевоенном пространстве Федерации.
        ПЕРЕХВАТЧИК КЛАССА «СКОРПИОН» - основной корабль огневой поддержки сил Федерации. Корабль в связи со своей дешевизной поставлялся в войска большими партиями и имел своей целью - огневое подавление истребительных групп противника. Полное отсутствие систем противодействия РЭБ сказалось на низкой живучести этих кораблей в бою с «Фантомами» Альянса. Вооружен перехватчик двумя импульсными пушками на плоскостях и ракетной установкой «Комбо» с шестью ракетами под днищем. После войны этими перехватчиками укомплектовывались орбитальные станции и силы планетарной обороны.
        МНОГОЦЕЛЕВОЙ ИСТРЕБИТЕЛЬ «КОБРА» - последнее слово в технике Федерации. Эти истребители появились в самом конце войны и сразу же составили неплохую конкуренцию «Фуриям» Альянса. Быстрый, маневренный и смертоносный на средних и ближних дистанциях, делало его достойным соперником кораблям Альянса. Вооружение корабля составляло четыре импульсные пушки под плоскостями и две ракетные установки «След». Ракеты сами находили цель, и помечали ее как для других ракет, так и для тактических дисплеев пилотов «Кобр».
        БОМБАРДИРОВЩИК «СЮРИКЕН» - машина получившая прозвище среди солдат Альянса - Жнец. При достаточно компактном размере, он был укомплектован полным набором средств уничтожения, превращавших «Сюрикены» в уменьшенную версию эсминцев. Увеличенный отсек для бомб, и три торпедных аппарата в носовой части корабля, а также ракетные установки на плоскостях делали этот корабль опасным как для крупных кораблей, так и для истребителей Альянса.
        ЛИНКОРЫ.
        Линкор являл собой вершину кораблестроения обоих военных блоков. Эти сверхтяжелые корабли были уникальными как с точки зрения визуального исполнения, так и касательно наполнения их техническими и огневыми средствами поражения противника. В длину эти корабли, как правило, составляли от пяти до девяти километров, и их огневая мощь могла быть сопоставима с целыми флотилиями. Наиболее известными линкорами времен войны являлись федеральный "Техас" и флагман третьего флота ВКС Альянса - "Летучий голландец".
        ТРАНСПОРТНИКИ.
        Объединенный класс судов, предназначенных для перевозки пассажиров и грузов. Почти все транспортные корабли были построены по технологиям старой Земли, и почти не изменились. Класс кораблей "Гражданин" - принято считать за общепризнанное название всех модификаций транспортных судов. Сохраняя изначальный дизайн, корабли отличались лишь размерами и наличием различного вооружения на борту, таким образом, получая маркировки модификаций. После окончания войны, транспортники получили второе рождение, их использовали как федеральные власти, так и корпорации и контрабандисты с пиратами.
        ТЕХНОЛОГИИ:
        ИМПУЛЬСНОЕ ОРУЖИЕ.
        Технология была разработана еще до великой катастрофы на Земле. За основу были взяты наработки в рамках проектов по созданию, так называемых, рельсовых пушек. Ускоряемый с помощью импульсной пушки снаряд имеет очень высокую скорость и в зависимости от типа снаряда - крайне эффективно справляется с телекинетическими защитными экранами кораблей. Эта же технология используется повсеместно при создании ручного оружия. Большинство автоматов и винтовок используют технологию импульсного ускорения и в народе называются импульсными.
        ТЕПЛОВОЕ ОРУЖИЕ.
        Тепловое оружие - это оружие, за основу которого была взята технология снарядов с реактивной раскаленной плазмой. Взрыв такого снаряда создает в радиусе поражения температуру высокую настолько, что применение этого оружия позволяет повреждать даже самые жаропрочные сплавы, использующиеся при создании кораблей. Тепловые гранаты - по сути же являются контейнерами для плазмы. Взрыватель такой гранаты производит активацию химических элементов, которые прожигают оболочку и образуют в радиусе поражения облако высокотемпературного газа, сжигающего все вокруг. Среди личного состава армий названия "Плазменная пушка" и "Термическая гранаты" не прижились, и их повсеместно стало принято называть тепловыми.
        ЗАЩИТНЫЕ ПОЛЯ.
        На звездолетах устанавливаются в основном телекинетические экраны, которые образуют энергетический щит, прикрывающий корабль от высокоскоростных снарядов. В последние годы войны все чаще стали применяться тепловые пушки и в конструкцию экранов добавили энергетические барьеры в несколько слоев, создавая многослойную энергетическую броню корабля. Кроме того, технология телекинетических барьеров получила свое применение и в наземных операциях. Тяжелые экзоскелеты штурмовых десантных подразделений Федерации и АСС снабжались портативными щитами, позволяя им наращивать наступление под плотным огнем противника. Также защитные экраны использовались в качестве прикрытия стационарных огневых точек. Разумеется, мощности таких барьеров не сравнимы с защитными экранами звездолетов, но, тем не менее, это позволяло огневой точке дольше держаться под огнем.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к