Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Ровнягин Ярослав: " Разлом Становление " - читать онлайн

Сохранить .
Разлом: Становление Ярослав Юрьевич Ровнягин
        Разлом #1
        Попали в другой мир? Это просто замечательно! С этого дня забудьте свою прошлую жизнь … Мир, из которого нет возврата и единственный выход - это жить! Главный герой не привык сдаваться, поэтому придется вертеться волчком среди интриг, заговоров, и возрождать магию в новом мире…
        Ровнягин Ярослав Юрьевич
        Разлом: Становление
        ГЛАВА 1
        Пятница. До конца рабочего дня осталось менее часа работы и я растекался мыслью по древу. Вообщем не работал, а гонял лафу. За окном офиса хлестал дождь, что еще больше настраивало на то, чтобы безмятежно развалиться в кресле и задуматься о планах на выходные. Однообразие трудовых будней, постепенно вылилось в состояние, когда хочется чего-то нового, увлекающего за собой.
        Род занятий - юрист, в одной из московских компаний, коих превеликое множество. Мое жизненное кредо - быть первым во всем, иначе себя вести амбиции не позволяют. В гонке за первенство приходится буквально «продираться» по служебной лестнице, расталкивая оппонентов и отхватывая «лакомый кусок пирога». Лучшим призом на финише, способным потешить мое самодовольство, является денежный гонорар за выигранное дело.
        Психологически сложный тридцатилетний возрастной рубеж, у многих вызывающий депрессию, мной пройден относительно спокойно. Остались, конечно, шероховатости и копания в себе, но это пустяки, которые рассосутся сами собой.
        «Убить», оставшееся рабочее время, представлялось возможным следующими способами: прикрыть глаза и подремать, поизучать всемирную паутину на предмет развлечений или же пообщаться с друзьями. Выбрал первый вариант и уткнулся в голубой экран, просматривая мировые новости и сплетни из жизни звезд. При очередном клике на экран всплыл баннер с рекламой, и меня переадресовало на другую страницу, где мужик, укутанный в маску с прорезями для глаз и с автоматом наперевес вопрошал: «А ты записался на пейнтбол?». База «Зеленый мыс» Мелькнула мысль - идея…
        В этот момент меня окрикнул Вадим, мой друг, что сидел за столом напротив:
        - Стааас!! Хватит уже о девочках мечтать! Есть предложение…
        Я задумчиво улыбнулся, и окинул взглядом тех, кто находился со мной в одном кабинете.
        Вадим - друг, тоже юрист и просто хороший человек, который часто выручает в сложных делах и прикрывает меня, когда необходимо провернуть дело, в тайне от руководства, так называемый «левак». Если разграничивать людей по их качествам, то Вадик входил в ту категорию, кто умело создавал активное движение и позитивный настрой в любой компании. Руководство фирмы при ведении любого более или менее значимого мероприятия всегда привлекало именно его кандидатуру.
        Справа от Вадима расположилась Кристина - наш секретарь и единственный представитель женского пола в отделе. Что о ней сказать - блондинка и довольно манерная, на любой вопрос выразительно округляет глаза, демонстрируя, таким образом, свою готовность к выполнению поручений.
        Сзади меня обосновались два брата близнеца Санек и Тихон. Вполне себе молчаливые особи, причем второй свое имя оправдывал. Работая тихим сапом он «стучал» руководству о любой заминке отдела и тем самым выбивал под себя определенные привилегии. Вообщем, постоянно держал нас в тонусе.
        Вот такую разношерстную компашку умудрялся соединить и сподвигнуть на что-либо Вадим, который, после короткой паузы, широко зевнул и продолжил с довольным видом:
        - на миллион!
        - Чего снова удумал? - опасливо спросил я, припоминая прошлый раз, когда мы все отправились сплавляться по реке, затем заблудились и скитались по лесу полтора дня.
        - Небоись! Всего лишь разработал новый маршрут сплава по реке, а затем немножко альпинизма… - с серьезным лицом выдал Вадя
        В кабинете повисла тишина, а наши застывшие лица дали понять, шутка не встречена бурными аплодисментами. Санек фыркнул:
        - Удачи и попутного ветра.
        Вадя еще шире улыбнулся: ладно, ладно согласен, неудачно пошутил! А как все смотрят в пейнтбол поиграть? Природа, шашлычки, активное общение… ну? только представьте!
        Я перевел взгляд на экран с мигающей вывеской и оценил подарок судьбы. Фантастическое стечение обстоятельств - ну что ж… пейнтбол, так пейнтбол… я хлопнул в ладоши:
        - Я с тобой дружище. Когда едем?
        - Предлагаю завтра, на пару дней можно уехать на базу «Зеленый мыс» в Подмосковье, там новая площадка для пейнтбола открылась, бывшая психушка заброшенная - Вадя не переставал улыбаться.
        - Ты нормальный, Вадик?! - округлив глаза, спросила Кристина, испепеляя высокомерным взглядом. - Не мог найти место попроще? Например - поле в лесу… или парк, а то психушка… - и демонстративно отвернулась
        - Зато есть, где спрятаться и природа имеется - я высказался я в поддержку друга, пока все не пошли в «отказ». Вот и ладненько, завтра около 10 утра выдвигаемся от дома Вади, он ближе всех от того места.
        Вадим еле заметно кивнул мне в благодарность, потом сцепил руки замком и хорошенько потянулся. На этой ноте и порешили. Рабочее время истекло, народ стал расходиться обозначив первопроходцев - Саню и Тихона, которые махнули рукой, мол давай дружище! свое согласие дали, а как, организовывать - это полностью твои проблемы.
        - Кристин, ты пойдешь? - я внимательно посмотрел на подводившую тени блондинку.
        - Я еще не знаю, у меня других дел полно, помимо того чтобы носится в заброшенной психушке! Если приду, то заметите - она ухмыльнулась.
        Долго убеждать - это не в моем характере, и поэтому лишь подумал про себя, что завтра обязательно выпущу ей пару пулек по мягкому месту, а вслух, ограничился фразой:
        - О да! Только не забудь каблуки переобуть, иначе не только увидим, но и услышим.
        Попытка Кристи съязвить в мой адрес, не увенчалась успехом, так как я, предвкушая веселые выходные, крикнул - До завтра, и помчался вниз по лестнице, напевая себе под нос веселую мелодию.
        Я выбрался с офиса на свежий воздух и бросил свое тело в Форд Фокус, который приобрел около полугода назад. Повернул ключ зажигания, и тут же довольный рокот двухлитрового движка оповестил меня об успешном запуске. Включил заднюю передачу, посмотрел на себя в зеркало, отметив круги под глазами и трехдневную небритость. Да уж… приеду домой, приведу себя в порядок, иначе скоро клиенты сбегут к конкурентам - сделал себе мысленную пометочку.
        С парковки народ разъехался очень споро, поэтому машин оставалось мало и я особо не смотрел по сторонам, лишь боковым зрением отметив, что путь назад свободен и смело нажал на газ. Вот тут-то меня и поджидала, наверно, самая большая неприятность, которая могла случиться перед выходными. Я почувствовал удар и услышал звук похожий на хлопок. Внутри меня сжалась невидимая пружина и на меня хлынули непередаваемые ощущения, этакая смесь страха и чувства предвкушения от последствий своего действия.
        Оглянулся назад и увидел, как задний бампер фокуса попирает передний бампер незнакомой шевроле ланос и заодно разглядел лицо водителя, которое не в пример мне, исказилось гримасой слетевшего проклятия. Мысленно попрощавшись с прекрасным пятничным вечером, и планами заехать к своей девушке, я выбрался с машины, морально подготавливая себя к долгому и нудному диалогу, а затем «сказочному» вечеру в очереди на оформление в ГИБДД, последствий моей «внимательности».
        - Етить ты… молодец парень… ну кто тебе права продал…. Чтоб тя…. - Водитель Ланоса, мужик лет 50, уже стоял рядом с местом нашего «автообъятия» и ковырял пальцем отслоившуюся краску.
        Вину я свою признал, извинился и даже успокоил мужика, что у меня есть неплохие связи в страховой и свою выплату он получит быстро и без нервотрёпки. До кучи рассказал ему о безболезненности процедуры оформления в ГИБДД и порядка получения страховой выплаты, так что минут через десять нашего общения, это расположило мужика, и он откинул свои переживания.
        - Николай Артемович - представился он и протянул мне руку.
        - Стас - ответил я взаимностью
        - Ну что, давайте быстренько зарисуем схему и бегом оформляться, а то время не резиновое, поджимает - я полез к себе в машину за уведомлением для страховой.
        - Я тебе доверяю Стас, парень ты неплохой, зарисовывай схемку, а я пока жену предупрежу, что задержусь - сказал Николай Артемович и отошел в сторону
        В пункт назначения добрались к восьми часам вечера. Парковка у нужного здания была забита до отказа, что свидетельствовало о том, что «все дома» и ждут только нас.
        Мы зашли в двухэтажное кирпичное здание советского типа постройки: с узкими коридорами и кабинетами по правую и левую сторону. Нечто подобное я ожидал, но на практике воплотило мои самые страшные кошмары, а именно заветную дверь в конце коридора у которой толпилось человек двадцать, плюс неимоверную духотищу, смешанную с ароматом, чьих то прелых носков, пота и сигаретного смога.
        Я спросил у крайнего молодого паренька, как обстоят дела с продвижением очереди, на что услышал нервный смешок:
        - Стоим… с обеда уже…
        - Мляя… красотаа - протянул я и пошел к кабинету, с целью узнать причину столь оперативной работы.
        Протиснувшись к заветной двери, с бумажным объявлением «Входить строго по одному. Документы готовить заранее» я отметил, что она плотно прикрыта на тряпочку, и держится на одной слабо прикрученной петле. Открывать сие творение, лишний раз не хотелось, поэтому я попытался разглядеть обстановку за дверью в щель шириной с мою ладонь. Увиденное порадовало, молодой лейтенант, в единственном числе беспрерывно зевая, заполнял документы на участников дтп, отрывисто уточняя детали происшествия.
        Приказав себе набраться терпения, я вернулся к Николаю Артемовичу и сообщил о не идеальности нашей системы:
        - Там надолго. Работа движется, но уже на грани срыва - сказал я и улыбнулся, припомнив зевающего лейтенанта.
        - Да чего уж, постоим, не привыкать - согласился Николай Артемович.
        Вот смотрю я на моего нового знакомого, а интуиция тоненько пищит о не случайности встречи. Для утоления личностного интереса я принялся налаживать доверительный контакт, как меня учили на курсах по психологии человека:
        - Николай Артемович, а предлагаю перейти на ты и по кофейку? - спросил я, заметив кофе аппарат недалеко от нас.
        - Я не против, только надо место найти, где можно присесть - заверил Николай.
        - Думаю, машина подойдет - предложил я приобретая кофе
        - Кем работаете, если не секрет? - спросил я поддерживая разговор
        - Обычная, рутинная работа. Я преподаватель истории Древнего Рима в Московском университете.
        - Ааа - понимающе протянул я, разочаровавшись в своей интуиции и попытках узнать некую тайну профессора.
        Профессор, как я его окрестил для себя замолчал и спустя короткое время вовсе уснул и в отличие от меня вести пустые разговоры был не намерен.
        По-тихому вылез с машины и направился обратно в здание контролировать движение очереди. Слушать истории автолюбителей, об их мастерстве, или отсутствии такового не хотелось, а разглядывание плакатов на стенах, о безопасности движения и печальной статистике, вгоняло в тоску, поэтому оптимальным решением было последовать примеру Николая - прикрыть глаза и подремать.
        Из сна меня выдернул тычок в спину от соседа по очереди, известившего приготовится, ибо следующий я. Сама процедура отняла у нас минут двадцать и вот мы свободны.
        Выбравшись из здания, я облегченно выдохнул:
        - Извини Николай, чуточку приукрасил тебе быстроту оформления, но про связи в страховой не соврал, завтра отзвонюсь им, тебе все махом оформят.
        - Да не страшно, так и предполагал, что мы пол дня тут проторчим, хоть выспался, а то все эти лекции, семинары в институте не дают даже помечтать об этом. - ответил профессор.
        Я бросил взгляд на часы и ужаснулся, половина второго ночи, а мне утром надо встать минимум в восемь.
        - Ладно, Николай, мне ехать пора, еще увидимся, когда стану изучать римскую историю, - хохотнул я и протянул руку на прощание.
        - Обязательно встретимся Стас - подозрительно ответил профессор и пожал мою руку.
        Дорога в обратную сторону отняла у меня еще час драгоценного времени. В доме лифт не работал, и пришлось подниматься пешком, радуясь четвертому этажу из шестнадцати. Очутившись в квартире, я на автопилоте прошлепал на кухню, выпил стакан кефира, забросил в рот десяток орехов миндаля и далее по курсу ванна с душем, диван - как конечная точка моего тяжелого дня. Перед тем, как окончательно погрузиться в объятия Морфея подумал - какое насыщенное и замечательно начало выходных, а ведь как их встретишь, то так и проведешь…
        ГЛАВА 2
        Будильник непрерывно надрывался, оповещая о наступлении доброго утра. Однако я, в отличие от него, знаю, что утро добрым не бывает и моя голова ощущалась некой чужеродной частью, которая слабо подчиняется моим приказам оторваться от кровати. Только мое врожденное чувство ответственности помогло принять адекватное состояние и направить себя в круговорот по квартире, совершать утренний туалет.
        События дня вчерашнего отразились на мне до такой степени, что передвигался я слегка пошатываясь, плюсом на общее состояние неблагоприятно повлиял обычный недосып. Ввалился на кухню в поисках кофе, но на глаза попало лишь зеленое яблоко, чем и поплатилось. В последующие минут пять я с угрюмым видом поедал яблоко и разглядывал неторопливо вскипающий чайник. Кружка с 3 ложками кофе в ней уже расположилась перед моим носом, будоража ноздри терпким ароматом обжаренных зерен арабики. Предпочитал пить именно настоящий кофе, а не сублимированный. Скользнул взглядом на часы, выкроив себе еще час на сборы, и примерный план действий.
        Наперво надо подобрать соответствующий комплект одежды, как например: куртка цвета хаки, штаны не промокашку, забросить в рюкзак складной ножик, фонарик, спички, веревку, питьевой водички, да и хватит, пожалуй. Не забыть сделать звонок родителям сообщив, о своих планах развеяться на выходные. В качестве финальной точки сборов не помешает побриться, о чем мне всякий раз, как я проходил мимо него сигнализировало коридорное зеркало. Реализовав все задуманное и не истратив ни минутой больше, я направился к выходу, ощущая готовность к новому дню и свершениям.
        Поехал на метро, отклонив мыслишку прокатиться на машине, да и станция метро буквально притягивала взгляд на расстоянии прямой видимости, расположившись в пяти минутах ходьбы. Погода стояла замечательная: солнечная с легким ветерком, приятно скользящим по лицу, утренний воздух, пока еще не загазованный, отлично усваивался организмом.
        До места высадки меня отделяла тройка коротких станций, и вот я уже выбираюсь на другом конце города, откуда до дома Вадима рукой подать. Внутренний двор панельной шестнадцатиэтажки, возле которой застолбили встречу, встретил меня тишиной. Часы показывали, что я уложился даже раньше, чем планировал и еще осталась возможность заглянуть в магазин и прикупить семечек в дорогу. Однако, как только меня посетила эта мысля, со стороны подъезда позвали:
        - Эй, товарищ, не проходи мимо! - Вадик стоял в проеме двери, придерживая широченный баул за спиной и ухмылялся.
        - Как же пройдешь тут, когда меня сам распорядитель похода встречает - парировал я, и сменил направление движения.
        - Здорово Вадь, походу нас одних пунктуальностью природа не обделила - сказал я, обменявшись рукопожатием.
        - Первый не последний, подождем немного. Я, как только встал, позвонил с Саньку, он сказал, что заберет Кристю и подъедет, чуток задержавшись. Пошли пока присядем, а то плечи ломит от рюкзака - скривился Вадя, ослабляя лямки.
        Я кивнул, и мы шлепнулись на скамейку у дома, натянув кепки пониже прячась от яркого утреннего солнца.
        - Чего такой вид, будто мешки с песком всю ночь разгружал? - поинтересовался Вадим.
        - Угу, лучше бы вагон с песком разгрузил. Пришлось рассказать, как на духу, о моем вчерашнем злоключении, одновременно высказав надежду, о благосклонности фортуны на сегодня.
        - Ну-у-у молодчик Стас, я понимаю Кристину, стаж вождения полгода, но тыы… - Вадя рассмеялся.
        - Тьфу, на тебя, подумаешь - задумался, устал, бдительность притупилась, да много вариантов … Ты палатку взял, скажи? - постарался я перевести разговор.
        - А как же, гражданин Шумахер - отрапортовал Вадик, неприминуя отпустить очередную шуточку.
        Милую юмористическую беседу прервал звук двигателя субару импреза, с характерным клокочущим тембром выхлопной трубы. Импреза резко метнулась влево и юзом развернулась к нам правым боком, очертив колесами полосы жженой резины на асфальте, окатив нас волной раскаленного воздуха. Приспустившееся переднее стекло явило на свет морду Санька:
        - Дарова мужики! Бросайте семки лузгать, да кости соседям перемывать, по коням и погнали.
        Мы себя не заставили долго ждать. Покидав вещи в удобный универсал Вадима - опель зафира, тронулись в путь. Ближе к обеду погода явила собой идеал природного «поведения»: на небе ни тучки, приятный ветерок и раскаленный круг солнца над головой. Дорога, по приблизительной раскладке, должна отнять не более двух часов, поэтому настроив спокойную музыку и раскрыв окна, мы получали наслаждение от поездки болтая на различную тематику, и травили анекдоты.
        - Слушай Вадь, а правда на этом месте бывшая психушка была? - спросил я, отсмеявшись после очередного пошленького анекдота.
        - Да! Смущает чтоли? Или страх закрался в печенку? У тебя к паронормальным явлениям, какое отношение? - скорчив страшное лицо, ответил Вадим.
        - Ровное, просто спросил, даже не знал об этой психушке, и про клуб новый тем более. Мы, когда вчера сидели в офисе, заметка про пейнтбол случайно на глаза попалась, и ты вдруг ее озвучил. Странно, может, это знак свыше… - ответил я

* * *
        - А его и не было ранее, он месяца три назад там обосновался. Я случайным образом его обнаружил и то благодаря пестрящей рекламе в инете. Давай я тебе расскажу про больничку, что успел накопать из мировой паутины, в качестве небольшого экскурса, а ты сложишь собственное впечатление - предложил Вадим.
        Я поддакнул в ответ и настроился к поглощению информации:
        - Значит так, само здание было построено в 1920 году неким предпринимателем К* для проживания со своей семьей и частично сдавалось под гостиницу. Прожили они там ровно до гибели его жены, это около двух лет, а потом, будучи в горе и скорби закрыл все на клюшку и дернул заграницу. Затем на этом месте расположилось производство по пошиву одежды еще одного предпринимателя, который тоже пропал при странных обстоятельствах и бизнес сам по себе перестал существовать. Долгое время дурная слава дома, не привлекала к себе желающих в нем поселиться, вплоть до 1942 г, когда его оккупировали фашистские захватчики и устроили в нем концентрационный лагерь, для содержали пленных. После войны здание отошло местному муниципалитету, а тот переоборудовал ее в Психиатрическую клинику, которая просуществовала до 1973 г, и по сей день стоит заброшенная - окончил краткое повествование Вадим.
        - А жена от чего умерла? - поинтересовался я
        - Там мутная история, одни пишут, что была найдена обескровленная, другие что обезглавлена, ну короче толком не поймешь, тайна покрытая мраком. Думали на мужа, но он в это время в командировке находился на Кавказе, поэтому с него обвинения сняли - ответил Вадим.
        Я задал еще один мучивший меня вопрос:
        - А больницу, почему прикрыли? Вроде же идеальное место для клиники: отдаленное от города, на свежем воздухе, что еще нужно для реабилитации пациентов.
        Вадик похвалил меня за верный ход мыслей и перешел на шепот, пытаясь нагнать жути:
        - А вот это уже отдельная история, самая увлекательная. Как - то в больнице, в аккурат перед ее закрытием, пропал глав-врач. Тогда эта история приобрела широкий общественный резонанс, ведь где это видано, бросить работу в такой ответственной должности и просто исчезнуть, к тому же прихватив симпатичную медсестру. Все подумали - сорвался с катушек мужик, так оно и не мудрено, попробуй повращаться в нездоровой среде и решил развлечься, плюнув на все дела. Однако прошла неделя, началась другая, а доктора все нет, персонал забил тревогу. Приехали следователи с управления, провели оперативные мероприятия по поиску, но все тщетно, доктор и сестра просто испарились. Каких - либо следов преступления найдено не было, кроме одной вещички доктора в его кабинете. Нашли журнал врача, в котором он отражал текущие дела и события, а вот в нем и спрятался главный «скелетик». Оказалось, что пропажи случались и ранее, но благополучно находились, а пропадали большим образом простые пациенты, поэтому то и форс-мажор из этого никто не делал. «Пропаданцы» рассказывали о каких - то демонах, красные деревья, другие
наоборот, о людях в странных одеждах, замки, и пр. мистику. Ну и сам подумай, кто поверит умалишенному. Правильно никто, и все истории местного пошиба классифицировали в категорию - бред, но пропажи людей дело серьезное, можно и погонов лишиться, поэтому пускать дело на самотек самим себе ставить палки в колеса. Вот и порешили - дело за неимением улик закрыть, а саму больницу в другое место определить.
        Мой возраст не позволял мне дрожать от детских страшилок, но почему-то сейчас в душу прокралось сомнение и стало не по себе. Логично предположить, что Вадик заранее знал и скопил приличный ворох информации об этом месте, но предпочел прикрыться культурным мероприятием на природе, в кругу друзей, от чего мое внутреннее «я» громко протестовало:
        - Конечно, как я сразу не догадался. Тебя всегда привлекали мистика и прочая хрень. Решил одному ехать очково, а вот если прихватить тройку компаньонов, то получится спокойнее. Внимание вопрос! Твое любопытство едем потешить? Может лучше переиграем все…
        Вадик притворно возмутился:
        - Как ты мог такое подумать! Да мало ли понаписали страшилок в интернете, верить всему, так из дому будет страшно выходить. Более того я тебя ведь за уши не тянул? Сам, добровольцем вызвался. Нет, если у тебя на сей счет особое мнение, то оно конечно и на пеньке можно посидеть пирожков потрескать, как вариант. Сворачиваю?
        Мне стало стыдно за мой страх и я махнул рукой вперед:
        - Следуй прежним курсом. Ты же все продумал за всех - я спокоен.
        Фраза получилась несколько язвительная, но в принципе верно определяющая суть моего настроения. Не люблю недомолвок изначально. Вадим, проглотил мои слова и продолжал внимательно смотреть на дорогу. Зная его характер, любой мой ответ не возымел бы должного действия.
        Время за размышлениями пролетело не заметно, и спустя пару часов мы свернули с главной дороги и вкатились на проселочную. Скорость резко упала и пришлось переваливаться по заросшей, еле обозначенной дорожке. Вокруг стоял густой, без просветов лес, а трава почти скрывала машины от посторонних взглядов. Тропка постоянно петляла, и было не видно, что же там за следующим поворотом, от чего казалось мы попали в лабиринт с переплетениями потайных выходов, каждый из которых таит в себе опасность. Такая обстановка угнетала и я начал верить в плохую ауру этого места.
        Внезапно, за очередным поворотом полевая дорога кончилась и нашему взгляду открылось пространство с множественными хозяйственными постройками, на фоне которых возвышалось пятиэтажное здание главного корпуса больницы. Первая ассоциация, пришедшая в голову - замок графа Дракулы в Трансильвании, только остроконечных башенок не хватает. На психику давит изрядно.
        Когда - то кирпичный замок имел достойный вид, однако сейчас представлял собой жалкое зрелище. Декоративная штукатурка почти вся отвалилась, а местами и вместе с кусками кирпичей. Крыша - походила на латаное-перелатанное одеяло из подручных средствам, коими являлись куски фанеры, рубероида, шифера. Окна отсутствовали, а оставшиеся рамы болтались на сгнивших петлях. Про технику безопасности здешние предприниматели, устраивая аттракцион по игре в пейнтбол, попросту не знали или надеются, что мы все бесследно исчезнем.
        Мы направили машину к малозаметному сарайчику, засевшему в кустах, недалече от нашей цели, с обычной надписью «Пейнтбольный клуб „Тайное место“. Выдача снаряжения».
        Замечательное название, как раз подходит ко всему, что я про него уже наслушался. Осталось, точно в классическом фильме ужасов повстречать привидение и будет мне счастье - усмехнулся я про себя. В чертовщину я не верил, но напряжение от этого меньше не становилось. Взглянув на друзей, которые бодро чеканили шаг к этой избушке за снаряжением, и судя по лицам пребывали в прекрасном расположении духа, я отогнал мрачные мысли и последовал за ними.
        - Вадь, а где все? Почему управляющий сего заведения нас не встречает? Ты созванивался предварительно, а то может выходной у них? - завалил вопросами Тоха.
        - Никому не звонил, на сайте написано без проходных пашут, значит должны работать - отрезал Вадим.
        - Ну вооот сейчас полдня будем комаров гонять, а потом домой поедем, а все из-за твоей безалаберности - заныла Крис.
        Пока ребята пытались проникнуть в дом проката, дергая дверь и выкрикивая призывающие фразы, я стоял молча в сторонке и с интересом разглядывал местную природу, решив для себя не вмешиваться в их споры, предоставив Ваде, как организатору похода самому разбираться. Кроме здания больницы и сарайки по аренде инвентаря, располагались постройки похожие на курятники и пара домиков гостевого типа. Вокруг всего этого великолепия плотным кольцом стоял сосновый лес.
        Наконец возня ребят и крики типа «Хозяева» «Эге-ге-й» «Есть, кто живой» были услышаны и вознаграждены. Дверь сарайки приоткрылась, явив на свет божий заспанную физиономию прыщавого мужичка лет 40, который истерично излил на нас свой маргинальный словарный запас:
        - Что орете? Постучали и ждите, приехали городские пи… чтоб вас… и в …
        В наших рядах наступила тишина, и мы молча переглянулись, такого приема явно не ожидали.
        - Мужик, давай не будем грубить, мы приехали сюда отдохнуть, и если услуг твоя фирма оказывать не желает, то мы просто уедем - резко парировал выпад мужика Вадик.
        Прыщавый пристально, мелкими водянистыми глазками недобро оглядел всех и видимо оценив расклад сил и ускользающую прибыль, сменил гнев на милость проворчал:
        - Приехали молодцы, только что встали как истуканы, пошли за мной, платите денежку берите инвентарь и валите стреляйте.
        Пока хозяин не передумал и не послал нас к такой - то бабушке, все кинулись внутрь сарая, за снаряжением, и пейнтбольными маркерами с боеприпасами. От выданного инвентаря сложилось впечатление, будто оно побывало в жарких боевых точках, прошло огонь воду и медные трубы. При таком подходе к клиентам, логично вытекал вывод - хозяину глубоко плевать на свой бизнес, отсюда и такое отношение, тогда вставал логичный вопрос, зачем весь этот балаган с клубом. Ответить себе на него я пока не мог, но что-то подсказывало, уже скоро я получу ответы на свои вопросы.
        Провозившись с одеждой и настройкой орудий минимум полчаса мы двинулись в сторону больницы, попутно уточнив у мужика вопрос по местам, где можно вести игру, есть ли правила или ограничения. Ответ «везде» нас не слишком удивил и в случае чего придется полагаться на собственную интуицию.
        Разбившись на 2 группы, первая я с Вадей и вторая Тоха, Санек и Кристи быстренько обсудили сценарий игры, по которому мы были «плохими» и прятались в доме, а вторая группа «хорошие» должны напрячь свои силы, применить смекалку и выдержку при выкуривании нас оттуда. Расклад вполне устраивал всех, поэтому выкроив десяток минут форы, на занятие позиции, наша пара кинулась внутрь здания.
        Я вбежал первый и показал Вадиму жестом - разделяемся и сидим тихо. Друг понял верно и мы побежали в разные стороны широченного коридора. На полу валялись обломки железных кроватей, куски внутренней штукатурки, банки пива, стекло и прочий мусор, скопившийся здесь с течением времени.
        Добежав до конца коридора, я свернул на лестницу, насквозь уходящую через все этажи и в пару десятков широких прыжков взбежал на третий этаж. Интуитивно ощущал, время отведенное нам для маскировки наисходе, поэтому спешил, не думая про выгодность позиции, главное успеть упасть в каком-нибудь помещении, а затем здраво оценить ситуацию. К тому же подошва на моих ботинках при соприкосновения с полом, создавала шлепок, гулким эхом отражавшийся от стен. «Тихушник» из меня вышел препаршивый.
        Внутри здания двери в палаты сохранились практически повсеместно, и сейчас гулко разлетались в стороны ударяясь об стену после моего вторжения. Пробежав до середины коридора, я свернул в первую попавшуюся палату, внешне не слишком отличавшуюся от остальных, но подсознательно выбрав почище. Влетев в нее, дверь притворять не стал, а сразу уселся на металлический остов сетчатой кровати и напряг слух, но ответом мне была тишина и тяжелое сопение под стук сердца в висках.
        Просчитывая возможный ход развития событий, я сразу выделил свой главный козырь - это тишина, с ее помощью можно уловить малейшее движение, без опасения быть обнаруженным и в случае приближения первому отреагировать.
        Как говорится главное начать, и страх отступит, так и у меня, ранее возникавшие опасения к этому месту и его мистичности сейчас развеялись. Солнечный свет создавал ощущение простора палаты и был настолько насыщенным, что моим страхам и сомнениям просто негде укрыться.
        Так просидев на одном месте минут пятнадцать, я откровенно заскучал. В моем воображении я не так представлял себе игру, а как минимум с активной стрельбой, беготней от убежища к убежищу, киданием гранат и бесконечной эйфорией, что успел уйти с линии обстрела, и…
        Вдруг до моего слуха донеслось легкое шуршание в коридоре, отчего я внутренне подобрался и стал на цыпочках пробираться к двери, во все глаза изучая пространство перед ногами, чтобы не запнуться о широкий ассортимент полового хлама. Осторожно подкравшись к дверному косяку, я присел и выглянул в коридор. Пусто, - отметил я, но шуршание не прекратилось, и звук исходил из палаты у лестницы. Наверно кто-то из наших, пока я скучал, уже пробрался сюда и сейчас готовится выстрелить мне в спину, хотя если судить по звуку, скорее всего там шуршит обычная крыса, однако проверить не помешает - строил я себе догадки.
        Порешив про себя, что подкрадываться к крысе глупо, ну а если там наши бойцы, то внезапная атака будет лучшим средством, поэтому резко прыгнув из - за двери и за пару секунд преодолев расстояние в десяток шагов, я ворвался в место расположения предполагаемого противника и с устрашающим лицом приготовился спустить автоматную очередь.
        Как я и предполагал на меня немигающе уставились две черные точки глаз здоровой крысы, в зубах которой удерживалась краюха черствого хлеба. Эта представительница грызунов, судя по кускам разбросанным вокруг, отчаянно пыталась затащить ее в свою нору в стене, создавая всю гамму звуков от шипения до шуршания.
        - Тьфу, на тебя! - рассмеялся я про себя, представив, если бы меня увидели друзья в этой комичной ситуации и потом их бесконечные подколки про охотника на крыс.
        Долго наблюдать за питомцем я не собирался, и направился обратно в свое убежище, обдумывая попутно мысль, а не прогуляться ли мне далее по зданию, так как от сидения на месте имел все опасения просто заснуть.
        Когда в стену справа от меня ударил и разлетелся шар с краской, запоздало взвинтилось чувство самосохранения, увлекшись охотой за крысой, я совсем позабыл о мерах предосторожности и создал перед этим столько шума, что разве мертвого не разбудил. Неоглядываясь назад, я подался вперед и прикрылся дверью, затем на полусогнутых кинулся прямо по коридору, рассчитывая добежать до пролета лестницы, которая виднелась впереди. В ответ на мои попытки ускользнуть позади раздалась целая очередь и разрывы за спиной извещали о желании подбить ускользающую добычу.
        Показался лестничный марш, круто уходящий налево вверх, и приближающийся ко мне со скоростью улитки, как мне показалось, хотя бегал я неплохо. Шаг, еще один, вот он спасительный поворот, однако отсутствие контроля за тем, что хрустит, отлетает, прогибается под моими ногами сыграло свое дело, а скорость инерции тела массой под 80 кг только поспособствовало развитию дальнейшей ситуации. В очередном широком прыжке нога попала в петлю из арматурной проволоки, торчащей ото всюду, но замеченная мной только сейчас, и я полетел вперед руками, сшибая уже изрядно сгнившее металлическое ограждение лестницы. Барахтаясь в воздухе я беспомощно созерцал мрак смотревший на меня снизу вверх и раскинувший свои объятия в предвкушении трепыхающегося тела. Скользнуть мысль «А как же моя жизнь в картинках, пронесшаяся в одно мгновенье?» и я потерял сознание.
        ГЛАВА 3
        Темно. Сколько прошло времени, с момента моего падения неизвестно. Медленно приоткрыл веки и стал с интересом осматриваться. Помню, как запнулся и падал вниз с лестницы, полет с которой должен был окончиться свернутой шеей или как минимум переломом конечностей, однако боли совсем не ощущается. Я повернул голову направо, затем налево, пошевелил пальцами на руках, ногах с удовлетворением отметив, что если бы что-то было сломано, то при моих движениях дало бы о себе знать. Находился я на полу в «помещении», хотя назвать его так язык не поворачивался, место, больше походило на стеклянный купол, у которого, однако не наблюдалось границ, но если за обычным стеклом должны проглядывать очертания внешних предметов, то в моем случае все было размыто.
        Я встал на ноги и стал активно рассуждать о том, куда меня занесло, так как обстановка не принадлежала месту моего падения, но и на «классику» квартиростроения не подходила. Наклонившись к полу, провел по нему рукой и с удивлением отметил, что рука прошла сквозь него, но когда я попытался всем телом навалится, то меня какая - то внешняя сила вытолкала обратно.
        И тут меня поразила страшная догадка: Я умер, или в лучшем случае лежу в коме в городской больнице, а все что сейчас вижу - это не более чем выверты воспаленного сознания. Если все так, как я думаю, значит нужно постараться выйти из этого состояния и развеять наваждение, нарушающее мою нормальную мозговую деятельность.
        Во исполнение моей мысли на практике я направился вперед, силясь дойти до конца этого купола, но его стенки будто жили своей жизнью и при моем приближении отдалялись еще дальше. Потом стал пробовать прыгать вверх, резко бежать вперед, и даже орать, в надежде криком вырвать себя из сомнамбулического состояния, однако все было тщетно.
        - Ну что за хрень, хоть бы стул поставили, а то пока выйду с коматозного состояния, стоять устану, так как это телу там хорошо, знай себе лежит на кровати, а я тут мучайся -, подумал припадая на коленки, и неожиданно лбом приложился о вполне реальный плод моей фантазии. Даже не пытаясь осмыслить происшедшее, я побыстрее уселся в желанный предмет, потирая ушибленное место.
        Вот так уже совсем не плохо - отметил я, и порешил, что неплохо получить еще стол с едой и кровать для отдыха, тогда можно находится в этом состоянии до тех пор, пока мозг не решит о необходимости вернуться в сознание.
        А почему нет - ответило сознание и передо мной появился стол с аппетитно пахнувшими яствами, отчего я сглотнул вязкую слюну, силясь поверить, что сплю. А вот с кроватью вышел прокол, она, сколько я ни силился ее представить появляться не хотела, видимо мозг намекал мне, «ты сильно не расслабляйся дружище, посиди, поешь да иди на все четыре стороны».
        Я набросился на еду и стал ее усиленно поглощать, воспринимая это как самовосстановление организма, раз он сам выдает мне такие картинки надо ему подыграть. Скидав в себя еду, я ощутил приятную слабость и откинулся на спинку стула, блаженно прикрыв глаза.
        Длилось моя эйфория не долго, так как за спиной раздался мужской голос:
        - Смотрю, ты почти здесь освоился. Здравствуй Стасик!
        Неожиданно стол растворился в воздухе, а по спине пробежали мурашки, от набежавшего потока воздуха, я резко обернулся на голос и раскрыл рот от удивления:
        - Николай Петрович? Ты? Как здесь оказался?
        Передо мной стоял мой недавний знакомый преподаватель истории и хитро улыбался мне.
        - Ну что ты так смотришь на меня, будто рогатого увидел? Кстати позволь, поправлю тебя Стасик, это ты здесь оказался, а я живу здесь.
        - Ну и как тебе у меня в голове живется - стал с ехидством, подыгрывать я своим фантазиям
        Знакомая фигура сформировала передо мной стул, усевшись напротив, скрестила руки на груди и стала меня пристально разглядывать. Я стал отвечать ей взаимностью, мечтая проснуться, однако она не спешила распадаться на атомы и исчезать.
        - Вижу Стас, ты считаешь меня сном и хочешь поскорее сбежать, но придется тебя огорчить, я вовсе не сон, и ты не в коме. А вот на счет смерти, не буду утверждать обратное.
        - Ладно, если ты утверждаешь, что я мертв, тогда поясни, где нахожусь? Ведь насколько знаю выбор после смерти у меня не большой - поинтересовался я
        - С этим все просто, ты во временном кармане, скажем так на развилке миров, а умер только теоретически, так как после падения с лестницы, шею ты себе определенно бы сломал - спокойно ответил Николай.
        Я только открыл рот, чтобы задать следующий логичный вопрос, как Николай меня опередил:
        - Стас, чтобы ты осознал свое положение предлагаю тебе выслушать меня и если останутся ко мне вопросы ты их сможешь задать, хорошо?
        Дождавшись моего кивка, Николай стал излагать:
        - Начну с краткой истории, кто я такой. Я страж перехода во времени, портала, назови как тебе угодно, в другой мир. Ранее подобные порталы существовали по всей планете и служили для перемещения в строго определенное место другой вселенной. Однако из-за быстрого технологического развития этого мира, я был вынужден закрыть их, оставив только один, так как при своем хаотичном расположении и сильных электромагнитных всплесках, они представляли собой не малую опасность для окружающих. Для сохранения единственного портала мне пришлось очертить определенную область, в которой я могу удерживать его энергетические потоки. Однако я понимаю, что не смогу влиять на строительство в мире, поэтому, когда в этом самом месте было построено здание, я смирился и не стал что - либо менять. Открытие портала происходит опять же хаотично, для выброса скопившейся энергии, иты как раз оказался тем счастливчиком, который в этот момент попал в зону его действия.
        - Так значит верни меня обратно, раз это портал, и он имеет двустороннюю связь - перебил я рассказчика.
        - Если бы на это была моя воля, то, не мешкая отправил тебя обратно, но, увы, это не в моих силах с сожалением в голосе ответил Страж.
        - Так постой, значит, ты предлагаешь мне сидеть здесь, с тобой, питаться виртуальной едой, создавать себе фантазии из бывшей жизни и ничего нельзя с этим поделать? - я стал медленно вскипать.
        - Ты меня перебил и не стал дослушивать, поэтому позволь мне продолжить - слегка склонив голову, вопросил Страж.
        «Эх, наглеть, так наглеть подумал я» и не стал давать возможности выговориться Стражу, а решил взять инициативу в свои руки и заставить отвечать на интересующие меня вопросы. Как юрист я привык, что лазейки имеются во всех законах, правилах и поэтому сдаваться вовсе не собирался.
        - Подожди Николай, ты сам сказал о том, что я не умер, а до этого говорил о принадлежности порталов к перемещению, а сейчас разводишь руками и утверждаешь о невозможности вернуться обратно, так в чем подвох?
        - А нет подвоха. Просто то, что с тобой произошло довольно редкий случай и в моей практике подобное случалось единожды.
        - В чем же уникальность моего случая? - усмехнулся я
        - Ты еще много не знаешь, но я постараюсь пояснить тебе. Портал управляется посредством сознания. При создании портала в нем был заложен механизм, который не только отдает энергию, но может поглощать ее. В твоем случае, при падении ты создал эмоциональный всплеск, сигнализирующий о возможности твоей гибели, и портал, повинуясь тебе, не раскрылся хаотично, а приобрел четкие границы в месте твоего падения, поглотив твою энергию. Поглощенная им энергия находится сейчас в памяти данного портала, и содержит в себе твою память, твои чувства место твоего обитания и пр., наподобие флешки. И как вы юристы выражаетесь, он создал своего рода долговое обязательство, когда он спас тебе жизнь, и ты ему остался должен. Так вот для возврата обратно тебе придется создать свою флешку, только из деталей находящихся в параллельном мире, вот только тогда портал запишет твои данные на нее и вернет тебя обратно целым и невредимым. В противном случае, при попытке вернуться без накопителя энергии, тебя выбросит в реальность, которая неизвестна никому, даже мне. Вот в этом и есть твоя уникальность. Теперь ты осознал, всю
сложность положения? - окончил очередной этап рассказа Страж.
        - Мля-я-я влип, а как же мне Вадим рассказывал про истории, когда здесь пропадали люди и потом возвращались, не всегда целые, но это уже не важно, сам факт возврата ведь был? - не отступал я.
        - С ними все просто, при случайном попадании в разлом, без управления сознанием, он не забирает энергию у субъекта, а минуя меня, вбрасывает его в случайный мир и время нахождения там определяется сутками и если с попаданцем ничего не произойдет, в этот промежуток времени, то портал вернет его обратно.
        - Совсем ты меня запутал Николай, а зачем тогда вообще этот портал создавался, если с ним такие сложности?
        - А он создавался не для людей, а является ключиком для доступа определенных создателей, этого творения к различным мирам, но об этом тебе знать пока рано
        - Тогда поясни мне еще один момент. Получается те, кто путешествовал сквозь время, усилием мысли создавали этот портал, и потом сами бегали в другом мире искали себе флешку для возврата обратно? Правильно я понял тебя? - стал я ковыряться в нестыковках рассказа Стража.
        Страж расхохотался, откинувшись назад, а я угрюмо смотрел на его реакцию силясь понять, что смешного сказал. Наконец отсмеявшись, Страж вытер, проступившие слезы, выговорил:
        - Юморист. Те, кто путешествовал сквозь время предусмотрели вариант с флешкой, вот для таких как ты - случайных путешественников. Сами создатели четко знали все координаты, как отправки, так и возврата, поэтому они усилием сознания создавали эти разломы и перемещались сквозь миры. Вскоре сам все узнаешь, поэтому давай ограничимся теми знаниями, что ты узнал, и лучше обсудим мероприятия для обустройства твоей дальнейшей жизни.
        Следовательно, оставлять здесь ты меня не намерен, раз заговорил про новую жизнь? И куда ты меня отправишь в таком случае? И как я должен твою флешку собрать из непонятных деталей другого мира? Бред полнейший! - набросал я сразу ряд вопросов Стражу.
        Страж ухмыльнулся:
        - Уже вижу наметившийся прогресс в твоем восприятии. С мыслью, что это не сон ты свыкся, свою уникальность осознал, теперь давай я тебе поведаю о дальнейших планах на жизнь. Как я уже говорил, обратно портал тебя не выпустит, но вот в любой параллельный мир - это, пожалуйста, под громкие аплодисменты. Я подыщу тебе вариант, где обитают расы людей и общество более или менее цивилизованное, и заброшу туда, вот только с местом высадки не обессудь. Рассчитывать место твоей телепортации не могу, поэтому появишься в любой точке того мира, и сам будешь думать как тебе поступить, куда пойти. И в твоем случае главным вопросом станет выживание в новых условиях, а вот когда ты притрёшься на новом месте, тогда и задумаешься над следующим вопросом - где взять «флешку», для возврата обратно. А чтобы ты несильно переживал о том, сколько времени проведешь в своих поисках и надо ли тебе возвращаться домой глубоким стариком открою секрет - время в другом мире протекает значительно быстрее, примерно 1 год будет равен 10 дням в твоем мире. Теперь понятно объяснил?
        - Более чем понятно. Значит, ты останешься сидеть здесь и наблюдать за мной как в ток шоу, пока я там буду бегать не понятно зачем! А мне и здесь хорошо, в таком случае - наиграно возмутился я, стараясь найти слабое место Стража.
        - Твое право остаться здесь Стас. Я возражать не стану, лишь замечу, что следующий разлом времени, появившийся примерно через пару лет выбросит тебя в мир по своему усмотрению, где я тебе буду не помощник. Ты уже заметил наверно, что «комната» в которой мы находимся абсолютно пуста, а не задавался вопросом почему? Так я тебе поясню: как раз она является развилкой времени в которой образуется тот самый портал, и втягивает в себя субъекта телепортации.
        - А как же стул, стол с едой, которые здесь появлялись? - полюбопытствовал я
        - Это все мои проделки, не обращай внимания, потому что как только мы с тобой решим все вопросы, они исчезнут - ответил Страж.
        Я бешено прокручивал в голове возможные варианты спасения, взвешивал все за и против такого положения вещей, но ответа не находил. Даже после того как Николай обрисовал мне веселую перспективу брождения по мирам, искания накопителя для возврата, необходимость устройства новой жизни, я плохо понимал как меня угораздило во все это влипнуть и что мне предстоит. Однако вариантов для возврата домой у меня было не много, поэтому придется соглашаться на тот вариант, что есть и принимать ту помощь, которую дают.
        - Что-то мне подсказывает, никакой ты не Николай Петрович, после всего поведанного? - с улыбкой уточнил я.
        - Зови меня Маррос, а лучше просто Мар. И я рад, тому, что ты принял верное решение. Когда у человека есть надежда на спасение то он уже готов за нее ухватиться, а когда ему дается целый шанс, то глупо его упускать - ответил Страж.
        - А я рад повторному «новому» знакомству Мар и надеюсь не упустить свой шанс. Так что тянуть более мое нахождения здесь не вижу смысла, поэтому делай, что там необходимо для перемещения в другую реальность и …
        Однако договорить фразу мне не пришлось, сознание стало плыть, создалось ощущение, будто меня сдавливает стенками «комнаты», дыхание участилось, в голове пронеслись слова песни «Он сказал: „Поехали!“ Он взмахнул рукой» и я окунулся в темноту.
        ГЛАВА 4
        «Что-то часто стал терять сознание» - подумал я и открыл глаза. Пролежал, по своим ощущениям в беспамятстве минимум полчаса, так как стал ощущать признаки онемения конечностей, а саднящая боль в боку сигнализировала о неудачном приземлении. Меня окружала местность, по своему виду ничем не отличавшаяся от той, которую я привык наблюдать в своей реальности за некоторыми исключениями: небо имело серый оттенок, деревья имели густые переплетенные меж собой кроны, но высотой не превышали пять метров, а растения резали глаз своим хищным окрасом.
        Свой рюкзак, при перемещениях во времени я потерял, поэтому из вещей на мне наблюдалась лишь одежда, что должно только усложнить мое освоение в новом мире. Первым делом я решил провести обследование местности, чтобы опеределиться с ближайшим жилищем людей и напроситься в гости. Бегло окинув «неземные» просторы, доступные моему взгляду, в паре километров от себя отметил горную возвышенность, к которой и решил прямиком направиться, оценив удобство позиции, в качестве наблюдательного пункта.
        Перед тем как тронуться в путь, было необходимо тщательно подготовиться и подобрать себе оружия для обороны от диких зверей и прочих неожиданностей. Выбрав среди деревьев, то у которого часть веток торчала в сторону без переплетений, приступил к ее отделению. Выбирал метра два длиной, из практической и защитной позиции. Ветка поддавалась не охотно, и больше подходила роль лука, чем шеста, так как гнулась во всех направлениях и под любым углом. После моего получасового мучения я получил долгожданное орудие и уселся на траву, переводя дыхание. Оценив гибкость этих деревьев я подумал, что дополнительное вооружение мне точно не помешает, поэтому выдохнул и приступил к добыванию корня диаметром в пару сантиметров и длиной около десятка метров. Мои мучения вознаградились и вышло добыть отличную веревку, которую я тут же смотал в моток и закинул на плечо.
        После проделанной работы, желудок усиленно булькал, напоминая о давности моего завтрака и сообщая, что он не прочь подкрепиться. Совершенно не располагая знаниями о флоре и фауне этого мира я нагрузился мыслями о выборе съестного, просчитывая возможный способ добыть еды. С фауной все было просто и понятно, главное надо объект подобрать схожий с земными зверьками, а вот с флорой все сложнее. В задумчивости я сорвал темную ягоду, похожую на нашу чернику, только крупнее раза в три, поднес ко рту и решив не испытывать судьбу отшвырнул подальше. В том месте, куда шлепнулась ягода, раздался звук похожий на негромкий хлопок в ладоши, чем привлек мое внимание. Я подошел ближе, и стал разглядывать красивый цветок на длинной тонкой ножке с бело - фиолетовым бутоном и абсолютно черной сердцевиной. В подтверждение своей теории я поднял с земли небольшой камень и бросил над цветком, который мгновенно дернулся в сторону движения камня и коротко плюнул черной жидкостью, точно пометив его. Камень упал рядом с нападающим и был тут же поглощен склонившимся бутоном, однако после недолгого процесса переваривания
выброшен обратно, видимо раскусив мою уловку. Я же заинтересовался не его хищностью, а то, как действует темная жидкость: по принципу мгновенного яда, убивающего жертву, или парализующего. С целью выяснить это, я присел возле цветка и стал за ним наблюдать. Вскоре, мое терпение было вознаграждено и мимо моего поднадзорного полетела птица, размером с калибри, которую цветок мгновенно подстрелил и приготовился прожорливо подхватить. Удовлетворение потребности в еде хищного цветка в мои планы не входило, поэтому я перехватил птицу и отпрыгнув в сторону.
        Через сколько очнется, диковинная пернатая, я не знал, а потому растянулся на траве, помышляя, а не слопать ли мне ее, представив под различными гарнирами. Мои гастрономические изыскания вскоре были прерваны, потому что птица спустя полчаса подала признаки жизни, пошевелив ушами, да я не оговорился, у нее на голове были, пара ушей, только тонкие и длинные, плотно прижатые к телу. Полюбовавшись на диковинку, я вернулся к мысли о парализующем яде, отпустил трепыхающееся тельце, и быстрым шагом направился к лесу. Отыскав у лесной кромки растение, сильно смахивающее на наш лопух, я надергал тройку широких листьев и стал подбирать, складируя в карман небольшие камни. Собрав десяток штук, и посчитав это достаточным, я вернулся к моему хищному другу и шестом прижал его бутон к земле. Поочередно аккуратно макая собранные камни в темную и вязкую сердцевину цветка я располагал их в собранных лопухах, стараясь самому не вывозится в этой субстанции, ведь еще не известно, как она действует на людей.
        Вот теперь подготовка к путешествиям по новым землям признана мной окончена, и я удовлетворенно хмыкнул: с животными не крупнее собаки справлюсь, еды добыть смогу, а большего мне и не надо, чтобы выжить. Покрайней мере, надеюсь эльфов, гномов и прочих мифических существ, здесь быть не должно, что уже меня радовало, а то, начитавшись всяческих историй про попаданцев в другие миры, совсем не хотел повторять судьбу великого мага. На всякий случай я мысленно сосредоточился на создании перед собой огненного шара, но кроме жалких потугов ничего не добился и рассмеялся своей глупости. Мысленно попрощавшись с гостеприимной поляной, я тронулся в дорогу, напролом через лесные дебри.
        Световой день в этом мире подходил к концу, о чем свидетельствовал закат солнца на горизонте. Разумеется, хотелось бы подобрать решение, которое отвечало моей безопасности, а именно не соваться ночью в лес, заночевав на проплешине под открытым небом, вот только я не был уверен, что из лесу, не выйдет какой - нибудь хищник, полакомится беспечной жертвой. Вот тогда пиши, пропало, и о мысли вернуться можно будет сразу забыть. Отсюда и мое логичное решение пока обождать со сном и двинутся ночью через лес, в сторону скал, ведь на крайний случай можно заночевать на дереве, и продать свою шкуру подороже.
        Продираться пришлось в прямом смысле этого слова, так как стволы и кроны деревьев были плотно сплетены между собой, кора на них отсутствовала, корни, как гигантские щупальца торчали из земли и цеплялись друг за друга, а переплетение крон сплошной сетью закрывало дневной свет. Лес был похож на живую паутину, которая плотным кольцом оплетала меня и не давала возможности пройти прямо, постоянно сбивая с заданного курса. Давление на сознание усиливалось, а мозг старательно выдавал картинки слежения за мной и приближающейся опасности. По истечении десятка минут, я понял, что недооценил расстояния до наблюдательного поста, который по всем подсчетам должен был уже показаться, однако настойчиво лез вперед. Полностью стемнело и, подбадривая себя, я матюгнулся на предмет того, что здесь темнее, чем в…
        Ветки и корни, с наступлением ночи, стали усиленно цепляться за меня, стараясь вывести из состояния равновесия, однако это было лишь мое ощущение, которое сформировало мое сознание, из-за нахождения в незнакомом мире, ночью, в лесу. Вскоре стали творится странные вещи, которые сложно было отнести за выверты моей фантазии и страха: я ощутил, что воздух стал более плотным, и тяжелым для дыхания, сердце учащенно забилось в груди, ноги и руки плохо слушались моих команд. Я присел на один из выпирающих корней и с трудом вдохнул, а далее вообще стал задерживать дыхание, экономя воздух. Сколько подобным способом протяну, просчитать даже не пытался, но и бежать вперед смысла не было, от того, что десяток шагов меня не спасут, а лишь собьют дыхание.
        Как говорится, перед смертью не надышишься, но в моем случае, я не отказался бы сделать пару глубоких глотков живительного воздуха. Когда счет времени идет буквально на секунды, и нужно верное решение, оценка ситуации подвергается мгновенной разборке на составляющие, почему так происходит: первый вариант, пришедший в голову - голодный обморок сразу отпал, как абсурдный, второй вариант сводился к влиянию этого мира на мое сознание, был тоже мной забракован, так как до этого чувствовал себя преотличнейше, зато третий вариант, чем больше походил на правду, тем меньше он мне нравился. В качестве контраргумента я посчитал некую аномалию, связанную с этим местом и ее влияние на меня, подобно галлюциногена в критических дозах.
        В подтверждение моего последнего довода передо мной сформировалась аморфная структура, явно не человеческая и стала двигаться ко мне по воздуху. Диких воплей в духе призраков и вытянутых рук я не наблюдал, но легче от этого не становилось. Дожидаться выяснения ее намерений я не стал и побежал вперед, подмечая боковым зрением ее передвижения. Теневая фигура преследовала, причем свободно растворяясь в деревьях. Короткий вдох и снова перебежка. Думай! Думай! - твердил я себе, такими темпами я просто задохнусь от недостатка кислорода и попаду на ужин этой твари. Выходов из сложившейся ситуации я не видел, так как не представлял с чем столкнулся.
        Мысленно я принялся перечислять возможные варианты, имевшиеся в моем арсенале вооружения: метнуть в нее свой шест, явно плохая идея, она его даже не заметит, пропустив сквозь себя; метнуть камнем с ядом, из серии ударить шестом, тоже отпадает; бросится к ней со страшной гримасой и криком, так она этого и ждет. Вот хре-е-нь протянул я, что же делать то.
        Пока я строил наполеоновские планы по отражению атаки, неизвестного противника, то он в свою очередь подобрался ко мне на расстояние вытянутой руки и я смог разглядеть его во всей красе. Тень в виде дыма была лишь иллюзией, контуром обтекавшей фигуру, лицо имело вполне овальные человеческие формы, а вот все остальное вызывало у меня чувство, когда сердце громко бухая опустилось до уровня зада и возникла неуемная дрожь. Рот твари был разинут на пол лица так, что я мог разглядеть ряд острых клыков с выпирающей нижней челюстью. Нос у существа полностью отсутствовал, а вместо глазниц темные провалы с тем же дымом, что и снаружи. Ниже головы наблюдался полный хаос, смешанный из дыма и заменявший твари все части тела.
        Тварь пристально заглядывала своими темными провалами мне в глаза, не предпринимая попыток сожрать меня, и будто бы гипнотизировала, так что я определенно не понимал что ей надо. Вот только моим надеждам сбыться было не суждено и она из аморфного состояния стала приобретать вполне четкие формы. Внезапно ко мне метнулась рука с раскинутыми когтями, от которой я дернулся вправо и вниз уходя с траектории ее движения, затем резко прыгнул вперед на наотмашь ударяя шестом назад, в место нахождение твари, но лишь рассек воздух. Мой прыжок почти удался, но я зацепился ногой за торчащий корень и смачно приложился лицом о землю. Закономерно ожидая, что сейчас мне в спину вопьются когти зверюги, я решил, во что бы то ни стало дать ей достойный отпор, поэтому повернулся к ней лицом. Тварь уже нависала надо мной и вновь формировалась в твердое тело.
        В этот момент до меня дошло, что она не может причинить мне вред, пока аморфна, так же как и я ей, а чтобы развеять ее твердое тело достаточно запустить в нее, чем либо. Недолго думая я выбросил правую руку, сжатую в кулак прямо в место нахождения носа твари и тут же прошел сквозь нее, а она разлетелась на отдельные клубы дыма и вновь сформировалась в фигуру чуть поодаль.
        Видимо это существо раскусило мою уловку, стало более осторожным и провело непонятные мне манипуляции руками, после которых мне и вовсе поплохело и скрутило так, будто мне заехали под дых со всей дури. Сознание помутилось и я стал задыхаться, из последних сил придерживая себя в сознании. Стало понятно, что для твари я очень даже лакомый кусок и живым меня выпускать она не собирается, так ведь и я так просто не собирался кормить ее.
        - Действуем по плану «Б» - бормотнул я, вспомнив фразу из какого то боевика и бросился к ней на встречу, в следующие мгновенья, воплощая свою единственную идею, которая пришла мне сейчас в голову.
        Я подбежал к ней почти вплотную и остановился, вглядываясь в пустые глазницы, и вот у нее пошла реакция на меня, рот раскрылся, глаза полыхнули кроваво красным, я ощутил резкую боль от того как ее когти входят в спину как по маслу. Еще не время, еще не время! Твердил я себе, сжимаясь от боли. Когда пасть твари раскрылась на пол лица и приблизилась к моему, готовясь к контрольному выпаду, я раскрыл свой козырь который, прятал в рукаве, в прямом смысле слова.
        Извернувшись, я выбросил вперед руку, которой сжимал штук пять, ранее собранных камней пропитанных неизвестным мне ядом и впихнул в глотку зверюге, которая даже не успела толком сообразить и принять аморфное состояние. А вот дальше мне стало не до ликования от радости победы, так как пока впихивал камни, извозился в яде и потихоньку погружался в состояние блаженства, глаза закрывались, а я падал. Последняя мысль была, что сейчас я беспомощен, как та птица и если мой условный «цветок» тоже не погружается в мое же состояние, то дело плохо.
        - Вставай Стасиик! Это не конец твоего пути! Отдохнул, да пора и честь знать! - моя голова разрывалась от настойчивого крика
        - Мар, ты что ли? - вопросил я, тяжело поднимаясь, держась за голову.
        - Нет, блин, это Вурпес, которого ты только что отправил на тот свет, хотя не скрою я рад, что ты справился, пускай оригинально-извращенным способом - ответил голос Мара в голове.
        - Ты можешь со мной общаться на расстоянии? А также все видеть, но предпочитать не вмешиваться? - раздраженно спросил я.
        - Общаться могу, видеть могу, а помочь вот при всем желании нет, я ведь хранитель портала, а не бог этого мира, так что извиняй дружище - ухмыльнулся Страж.
        - Что за тварь это была и где я оказался? - уже менее зло спросил я
        Страж удовлетворил мое любопытство:
        - Я ж сказал тебе, это Вурпус, одна из самых опасных тварей населяющих это место, и она далеко не единственная здесь, просто тебе сказочно повезло, что ты с остальными не встретился. И я полагаю уже не встретишься, так как ты находишься в аккурат на границе земель Сатура и Телога. Твоя дорога, если ты хочешь попасть к людям должна лежать в направлении Телога, а дальше сам будешь осваиваться. Пока я тебе ничем помочь не смогу, поэтому временно покидаю тебя. И да, кстати, посмотри немного левее того места где ты лежишь, там как раз труп Вурпуса валяется, хоть разглядишь внимательно с кем сражался. А парализующий яд того растения смертелен для них, поэтому практически ткнув пальцем в небо ты спас себе жизнь.
        - Постой, а Вурпус этот, просто сожрать меня хотел или еще чего? - приостановил я Мара.
        - Нет, что ты, Вурпус не ест своих жертв, а питается душой смертного высасывая ее. Для этой цели он обладает целым арсеналом средств: главное - это иллюзии, которая создает у жертвы глюки в виде тех, что были у тебя, а именно: нехватка кислорода, хотя его было навалом, просто ты, повинуясь ему, сам задерживал дыхание неоправданно долго и начинал задыхаться. Затем тело аморфного существа, которое нападало на тебя, буквально создавая положение безысходности и как дополнение иллюзия боли, которая тебя скручивала. А сам Вурпус он совершенно другой, да что долго распинаться сам погляди, ну а мне пора уже и так заболтался с тобой - проговорил Мар и исчез из моего сознания.
        Я обратил свой взгляд туда, куда меня только что адресовали и мои глаза округлились от удивления. На земле лежало скрюченное небольшое тельце, размером с обычного кота, только голова была непропорционально огромная, а тело худое и костлявое, передние лапы короткие, а задние наоборот длинные. Морда Вурпуса имела широкий рот с мелкими и острыми выпирающими зубами, нос мелкий впалый, как впрочем, и глаза, а уши располагались внутри головы, в небольших углублениях. Почти как мой кошак, только уродливый, оценил я и принялся за более важное дело, а именно сбор раскиданных вещей в пылу битвы. Полностью восстановившись я задрав голову наверх, отметив, что уже наступило утро, так как кроны деревьев, имели яркий зеленый окрас, прямо светившийся от попадающих на них солнечных лучей.
        Все в путь, время дорого. В дневное время лес уже не казался таким дремучим, поэтому прошел я оставшийся путь без приключений, быстро выбравшись к подножию горной возвышенности. Горой это сложно было назвать, больше холм с редкими вкраплениями скалистых пород и валунами, хаотично разбросанными по нему и державшимися на честном слове. Не зря бегал каждое утро, хвалил я себя пробираясь на вершину, вот и пригодилось четкое дыхание в купе с выносливостью. Добравшись на вершину, я довольно потянулся и всмотрелся в даль, которая одним моим глазомером не охватывалась. У подножия холма передо мной раскинулось поле, по левой стороне продолжался известный мне лес, но уже менее густой и даже среди полей усматривалось жалкое подобие дороги. До рези в глазах всматриваясь в горизонты я сумел различить слабые очертания города, вернее от сюда виднелось пару башен или шпилей неких сооружений. День, полтора ходу отметил я примерное расстояние, и это если я поспешу, и плюс еще часа два, дал мне подсказку мозг, грамотно подмечая пропасть под ногами, время необходимое на обход вкруг холма.
        Спуск обратно был просто летней прогулкой, нежели подъем, отчего осталось время осмотреться. Вот не давали моей любопытной натуре покоя, валуны камней, держащиеся словно на невидимом клее, да к тому же в наклонной плоскости, поэтому я направился к одному такому экземпляру. Зайдя сзади него, так чтобы толкать, было удобнее, я решил впасть в детство и столкнуть его вниз, заодно может и тайну крепежа разгадать. Вот только или силы моей было недостаточно, либо камень врос в землю, но сдвинуть я его не смог даже на сантиметр. Махнув на него рукой, решив на досуге разгадатьсекрет камней, я мелкими перебежками спустился вниз.
        Как мысленно и прикидывал, дорога в обход заняла означенное время, даже больше, поэтому по окончании пути я развалился уже с другой стороны холма, блаженно потягиваясь на траве и купаясь в лучах солнца. Сутки в пути и без еды, к тому же проведенные в спасении своей шкуры дали о себе знать, желудок буквально прилип к спине. Я поднялся, пробуждая в себе охотника и направился к лесу, представляя себе по пути жирного зайца, запеченного на углях. Вот только зайцы попадаться отказывались, да и не только они, в лесу было так тихо, что я слышал лишь пируэты своего желудка. Зато лес изобиловал темными сочными ягодами, на подобие той, которую я скормил цветку на поляне, и раз цветок не сдох, значит и я выживу, с этой мыслью для эксперимента сорвал одну ягоду и сунул в рот, где она растеклась сочным букетом, не похожим на то, что я пробовал на земле. По вкусу она была смесью дыни с клубникой приправленная мятой, чем создавала изумительная вкус. После поглощения первой ягоды я выждал минут пятнадцать, а затем без тормозов кинулся набивать свой желудок этим лакомством, сокрушаясь, что еще тогда на поляне не
додумался этого сделать. Мою сонливость и усталость этот плод снял замечательно, к тому же подметив ее тонизирующие свойства, я попутно накидал в карман неприкосновенный запас, на случай голодовки.
        По натоптанной дороге я решил не идти, а определил пробираться вдоль нее через лес, перестраховываясь на случай встречи с местными жителями, так как не знал их нравов и языка. Весь мой внешний вид внушал недоумение, а про речевые возможности вообще молчу, если что проще будет прикинуться глухонемым. Просто изучать просторы этого мира, желания не было, да и думаю возможностей это сделать еще представится множество, поэтому я взялся за самоанализ.
        Наперво надо разжиться местной одеждой, а то мой камуфляжный костюм, будет вызывать много вопросов, хотя конечно можно сослаться на дальние страны, где все по такой моде ходят. Затем приступить к втиранию в местный коллектив, с его обычаями, отношениями, что, скорее всего как всегда и везде, однако в моем случае еще нужна хорошая история моего существования, а вот с ней дела обстояли хуже некуда. Пока не доберусь до большого города и не почерпну минимум информации о здешнем мире буду придерживаться версии, что я немой колхозник. Конечно, эта версия имела много изъянов и я мог в нужный момент не сдержаться, сболтнув словечко другое, но другого варианта не было. Версия с охотником, воином с дальних земель отпадала сразу, потому что меч отродясь не держал, лук только на картинках видел, ну а физическая подготовка ограничивается тренажерным залом.
        Так в глубоких раздумьях я шел по лесной просеке, пока не услышал вдалеке звуки, походящие на звуки сражения. Втягивать себя в междоусобные разборки намерений не было, а вот любопытство мое подогревалось, поэтому я перешел на бег в сторону всего действа. Скрываясь среди деревьев, я стал с интересом рассматривать открывшуюся картину: дорога вдоль леса перекрыта отрядом хорошо вооруженных людей, по внешнему виду похожих на рыцарей, вкруг кареты трупы людей, настигнутые стрелами и десяток лошадей. Пара, предположительно, мужчин в черных одеяниях с накинутыми капюшонами проводила некие манипуляции возле кареты и внутри нее. Я постарался всмотреться внимательней, дабы определить суть происходящего, потому что внешне все было похоже на грамотно расставленную ловушку и не соответствовало разбойному нападению, с целью наживы. Все, верно, отметил я, охрана кареты была застигнута врасплох и убита на месте, т. к. положение тел соответствовало строгому порядку, который выстроили бывшие защитники. Мысли стали раскручивать далее нестыковки этой битвы и выявили еще один странный факт. Все кого убили, были, как
две капли воды похожи на тех, кто сейчас выстроился напротив кареты. Если это не разбой, тогда предполагаю, что это разборки регулярной армии какого-то местного государства, во время передела власти местных князьков. Этот вариант я бы определил, как заслуживающий место быть, однако есть большое но, все убитые были раздеты до исподнего белья, а тела поражены точно в голову, без повреждения одежды.
        - И … до … постар..я… не повредить под… - неожиданно, в своей голове я услышал обрывки фразы.
        Я мотнул головой, сбрасывая наваждение, и на первый взгляд полегчало, но ровно до того момента пока я вновь не стал вглядываться в сторону побоища. Удивление от голоса в голове, у меня проявилось, но заострять свое внимание на нем я не стал, а более того сосредоточился и уже услышал четкие голоса, принадлежащие мужикам в балахонах.
        - Я рад, что все прошло удачно, рассчитывал на более достойный отпор
        - Когда реализуем всю задуманную цепочку, вот тогда и отметишь удачу, а сейчас работай. Все должно выглядеть в первозданном виде, чтобы Герцог и его свора носа не подточили.
        - А когда я плохо делал, ведь ты меня не первый год знаешь
        - Знаю, вот поэтому и говорю меньше болтай и лучше работай, а главное его проверь, а то в прошлый раз ты лопухнулся по полной и сейчас мое доверие к тебе зависит от твоего рвения.
        - Готово, можно выдвигаться.
        Я отвел взгляд и погрузился в раздумья, так как карета тронулась, а рыцари, окружив ее плотным кольцом, двинулись далее по дороге. Больше интерес они для меня не представляли.
        Услышанный мной диалог, не столько прояснял ситуацию, сколько ее усугублял и покрывал завесой тайны. Из разговора можно сделать вывод, что был умысел и нападение не случайно, притом не будет являться единственным, так как цепочка предопределена. В карете находился некий кто-то, на кого кивнул в разговоре «балахон» и заставил его проверить, значит, все манипуляции были проделаны ради определенной личности, которая в определенное время сможет досадить Герцогу. Ну что ж минимум информации это уже что-то, надеюсь смогу ее грамотно использовать. Для себя в память я отложил еще одну картину: в мире правит средневековье, люди ничем не отличаются от привычных моему глазу, а скандалы и интриги составляют доминантную часть их отношений.
        И так с местными заговорами пока разобрались, а вот что произошло со мной еще большой вопрос. Насколько я могу знать, способность читать мысли на расстоянии, у нас в миру называется телепатией, но относится к разряду вымысла, и научно не подтверждена. Зато здесь этот вымысел воплотился в полной мере и, причем работал исправно. Довольно не плохо, посчитал я, чтение мыслей других, не требует знаний языка, и в моей ситуации это большой козырь. В моем мире этот навык предоставил бы мне неограниченные возможности, довольно ухмыльнулся я, и заставил бы трепетать вражьих адвокатов на процессах, не оставляя им даже малого шанса отыграться. Вот только замечтался я однако, а ведь еще и тут дел невпроворот и «поэтому и говорю, меньше болтай и лучше работай» услужливо выдал мозг фразу мужика в балахоне, от чего окончательно рассмешил меня, создав отличное настроение.
        Карета уже давно скрылась из виду, поэтому, не опасаясь, что меня заметят, я выбрался из леса и подошел к телам на дороге, которые ни кто не удосужился убрать. Видимо или места здесь были заброшенные и сюда нога человека редко вступает или рассчитывали на падальщиков, что растащат тела. Долго задерживаться я тут не собирался, поэтому сразу приступил к тому, зачем и пришел сюда, а именно подбору одежды. Как и говорил, почти все трупы были без одежды и только одно тело валялось в светлом балахонистом одеянии. Вот в чем плюс такой одежды, что размер точно подойдет, поэтому, не колеблясь, я снял его, стараясь не вывозится в крови и прикинул на себя. На поясе к тому же висел небольшой мешочек, раскрыв который, обнаружил в нем местную валюту в виде пяти золотых и трех серебряных монет. У одного из вояк подобрал короткий меч в ножнах и примерил его на себя. Воин из меня аховый, зато уважение внушать буду больше чем с шестом. Сложив аккуратным тюком свою одежду, оставив лишь штаны я захоронил ее в лесу и продолжил свой путь в сторону города, прихватив с дороги еще короткий кинжал сунув его за голенище
своих ботинок. Местная обувь меня расстроила своим внешним видом, так как была изготовлена сплошь из мягкой кожи и грубой кожаной подошвы, следовательно, мои ботинки почивали на лаврах, т. е. моих ногах, оставив далеко позади местных конкурентов.
        Если раньше я мог продвигаться спорым шагом, то сейчас все плюсы балахона с его безразмерностью, превратились в минусы и пытку, так как ноги путались в его полах, которые в свою очередь цеплялись за все что попадалось на пути. Прибуду в город, первым делом куплю себе нормальную одежду, потом все остальное, расставил я себе приоритеты. Шел я по ощущениям часа три, не меньше, восстанавливая организм ранее собранными ягодами.
        Вторые сутки в пути без сна, причем насыщенные событиями давали о себе знать, я стал чаще спотыкаться и делать перерывы на короткий отдых, поэтому, когда в очередной раз крепко приложился о впереди стоящее дерево, вопрос о полноценном отдыхе был решен. И что было немало важно, лес почти закончился, просматриваясь впереди редкими оазисами, из чего следовал вывод, что оставшуюся часть пути выспаться мне точно не удастся. Я вернулся на сотню шагов назад вглубь леса и улегся под раскидистым деревом, мгновенно погрузившись в сон. Зверей я перестал бояться, не встретив за время пути дичи крупнее птицы и еще каких-то мелких зверьков из отряда грызунов.
        Вот только сон мой выдался относительно не долгим. Кто-то меня настойчиво будил, причем болезненно тыкая в бок острым предметом. Я открыл глаза и сматерился про себя, вспомнив мудрость, что самый опасный зверь это человек, а вот про него я как раз и забыл, совершенно расслабившись. Судя по действиям трех здоровых мужиков в серебристых металлических кольчугах убивать меня не собирались, но и беспечно оставлять лежать никто не собирался. Я видел, как они тыкают в меня пальцами и что-то говорят отрывистым грубым языком. Я всмотрелся в лицо ближайшего мужика и отчетливо услышал:
        - Темный, что ты забыл в наших землях? Ты понимаешь меня?! Отвечай!
        Я понять то понял, а вот сказать не мог, прям как собака, но стал мотать головой, показывая на язык и мыча, надеясь, что они правильно поймут и отстанут от немого.
        - Склерх, он немой походу - подал голос второй мужик.
        - Ему это не поможет, Герцог приказал всех иноземцев, нарушающих границу Телога, сажать под стражу до выяснения причин. Да к тому же у нас с Дортами давняя вражда, и его появление здесь подозрительно. Поэтому хватайте его и тащите в подвал. - ответил их главный
        Меня подхватили под руки и резко дернули вверх, одновременно лишая оружия и кошелька, а затем толкнули вперед, задавая направление движения, короткими ударами древка копья по плечам. Далее слушать их разговор мне стало не интересно, от того что стражники Телога уверовав в мою глухоту и немоту принялись дико ржать, обсуждая любовные победы одного из них.
        Я принялся вновь размышлять о том, что такое развитие событий я просто обязан был предусмотреть, а не ликовать точно ребенок от захваченных побрякушек. Вот неспроста же на дороге раздели всех, а этого даже не тронули и нет бы мне логично додуматься, так ведь нет. А все вышло даже хуже, чем я предполагал, еще не добравшись до города, я стал врагом номер один этого королевства, а все из-за шмоток, будь они не ладны. Утешало одно, убивать на месте не стали, значит, шанс на спасение есть, вот только какой ценой, это следующий вопрос, который мне предстоит решить. Буду надеяться, мало-мальски прописанные законы в государстве имеются, и мне как юристу в них разобраться труда не составит, и соответственно спасти свою шкуру.
        Пока рассуждал, меня привели в подвал, в их языке означавшее обычную тюрьму и затолкнув в него, прикрыли на замок решетку. Заводили с задних ворот, поэтому рассмотреть сам город не смог, кроме пары каменных домов, и тех принадлежащих охране замка, по-простому местной проходной. Я стоял в помещении, привыкая к царившему в нем полумраку проговаривая вслух: ну вот сейчас Стасик, как юрист, ты получишь замечательный жизненный опыт, вот только по другую сторону закона.
        ГЛАВА 5
        Через пару минут глаза адаптировались к полумраку и я смог разглядеть свое новое жилище на ближайшие сутки. Комната довольно просторная, не менее 5 метров в длину и 3 в ширину с небольшим зарешеченным окошком под потолком. Потолок низкий и при моем росте в 1,90 метра я подпирал его головой, вынужденно наклоняя голову набок. Все убранство комнаты состояло из двух деревянных настилов по обе стороны и отхожем месте, в виде дырки в полу.
        Один из настилов занят возлегавшим на нем мужиком, цвет лица которого даже в темноте был неестественно белым, да и лежал он неподвижно. Я поморщился от мысли, что мне придется находиться в одном месте с трупом, но впадать в панику не стал, прикинув чтоб главное разлагаться не начал. Я прошел к своим нарам, и уселся напротив трупа. Странно, подумал я, запаха от него совершенно нет, но цвет лица и рук, такие будто из них всю кровь выкачали. Или это упырь, ведь, как я уже мог убедиться, в этом мире кроме людей всякая нечисть водится и сейчас эта тварь днем отсыпается, а ночью вопьется мне в шею - задался я вопросом, с любопытством рассматривая возможного кровососа.
        В следующий момент, я от неожиданности отпрянул назад, так как «труп» резко дернулся и принял вертикальное положение, впившись в меня глазами, с явным интересом пожирая мою скромную личность. Мне не оставалось ничего, как только ответить ему взаимностью, тщательно контролируя его малейшие движения, опасаясь возможной атаки. Я молчал, придерживаясь своей первоначальной схемы прикрытия, поэтому, когда незнакомец что-то проговорил на «иностранном» языке, я лишь ткнул рукой, указывая себе в рот и нечленораздельно промычал. Посчитав, что белолицый сразу потеряет ко мне интерес, я опустил голову и сгорбился, всем видом показывая, как переживаю по этому поводу, но ведь ничего не поделаешь. Расчет не оправдался и уже непосредственно в моей голове раздался голос незнакомца:
        - Приветствую тебя Дорт! Я, Латхий!
        Я поднял голову и послал мысленное приветствие:
        - Приветствую Латхий! Я Стас! Прощу прощения, но я немой и не знаю Вашего языка.
        - О, это не имеет значения. Мы здесь ненадолго - преувеличенно радостно взмахнул руками Латхий, обводя камеру.
        Из начала нашегодиалога, ясделалдля себя ряд крайне важных выводов: во-первых способностями к телепатии в этом мире обладаю не только я, а значит надо аккуратней размышлять, во - вторых меня все принимают за представителя некой расы Дортов, а хорошо это или плохо пока не понятно, и в - третьих, что означает радость сокамерника по поводу нашего недолгого нахождения здесь. Все эти мысли промелькнули за пару секунд, возвращая меня к диалогу.
        - Откуда столько уверенности в этом? - уточнил я
        - Зная любовь герцога к показательным казням, не нужно быть пророком. Через пару суток состоятся очередные игры, в которых примут участие заключенные вроде нас - пояснил Латхий и засмеялся.
        Внезапно прекратив наигранный смех, Латхий склонился ко мне и зашептал:
        - А ведь ты совершенно не тот за кого себя выдаешь Стас, потому что не знаешь элементарных вещей, которые вдалбливают местным с младенчества. Так кто ты?
        Предполагая в чем мог проколоться, я также склонился вперед и шепнул:
        - Допустим, ты прав, я не Дорт, а прибыл издалека и не знаю ни языка, ни местных обычаев, но это что-то меняет?
        - Нет, Стас, разумеется, нет, для Герцога абсолютно ничего, а для меня да. Знаешь ли, не люблю, когда мне врут, а ведь при общении с тобой я прекрасно ощущаю твое волнение, что подтверждает мои догадки. Скажи, как ты сюда попал?
        Теперь я вполне осознал, одно дело придумать красивую историю моей жизни, адругое ее изложить, ведь меня считают, как книжку, даже не дав рта раскрыть, и поэтому я решил идти ва-банк и рассказать правду, к тому же мне требовались друзья в этом мире:
        - Если быть кратким, то я с другого мира и сюда попал, случайно оказавшись в нужном месте и в нужное время. А сейчас моя задача сформировать накопитель памяти и тогда у меня появится шанс вернуться назад. А в руках стражников оказался и вовсе по глупости, шел-устал-заснул и вот я здесь.
        - Я тебе верю Стас, несмотря на ряд нестыковок. И скажи мне кто тебе поведал про эту чушь, о накопителе памяти?
        - Страж и почему чушь? - удивился я
        - Да потому, чтобы, как ты говоришь уйти обратно, оттебя требовалось сформировать перед глазами последний образ своего мира и пожелать вернуться. Однако ты допустил ошибку и захотел сам перенестись сюда, ведь без твоего согласия он не мог этого сделать, при всем желании - разъяснил Латхий.
        - Вот, ты сволочь Мар - гневно прошипел я вслух, мысленно дублируя свое отношение.
        - Не расстраивайся, если Страж так поступил, значит, он имеет на тебя определенные планы и просто ты еще не готов их понять, и в тот момент он не стал тебе их озвучивать по понятной причине. Сейчас ты будешь вынужден играть по его правилам, пока не представится удобный случай все изменить - поддержал Латхий.
        Выходит, сейчас я стал частью определенного замысла, который, по всей видимости, сформировался давно и сейчас приступил к реализации. Моего согласия, конечно, спросить забыли, но это и не важно теперь. При таком раскладе вещей вернуться я смогу, если того захочет Страж, а это произойдет не раньше осуществления его планов, поэтому сейчас я должен максимально подготовится к слиянию с этим миром, отбросив обиды.
        - Латхий, я открылся перед тобой, теперь твоя очередь! У тебя странный цвет кожи, когда я тебя увидел, то подумал, что ты умер. Ты относишься к людям или..?
        Белолицый засмеялся:
        - Конечно я человек, и отношусь к расе Артонцев, но могу представить себе твое выражение лица, когда ты меня увидел и надумал невесть что. В этом мире вообще обитает большинство человеческих рас, кроме заброшенного города Сатура, да владений Хранителей.
        - Лат, расскажи мне об устройстве этого мира, его обычаях, расах, предстоящих играх. Подчерпнуть эту информацию, кроме как от тебя мне больше неоткуда и если ты мне откажешь, то я не доживу даже до конца игр.
        - До них и так ни кто не доживет - безрадостно ухмыльнулся Лат
        - Вот с них и начни, заодно предложив варианты победы! - заключил я
        Артонец согласно кивнул и придвинулсяближе:
        - Игры проводятся каждые полгода, и представляют собой бойню, в которой нет правил, кроме тех, что выгодны устроителям мероприятия. Заключенные делятся на группы по 20 человек. Каждая группа по очереди распределяется на участке, разделенном на сектора, примерно в десяток шагов. Покидать свой сектор строжайше запрещено, так как это влечет смерть, использование оружия не предусмотрено. Дальше совсем все просто: в эти сектора, запускается хищная тварь из лесов Сатура, которую из года в год представляет Кварк, порождение Хранителей, обладающий огромной силой и мгновенной реакцией. Эта тварь начинает планомерно убивать участников игр и выживает лишь тот, которого тварь оставит напоследок. Вот этот счастливчик и становится победителем, которому даруется свобода. Насколько знаю, никто и не пытается бороться с тварью, а просто ожидают, пока она сожрет его товарищей по несчастью, в надеждебытьпоследним.
        Я поморщился, представив описанную Латом картину:
        - А с сектором, что не так? В чем проблема заступить за черту?
        - Он имеет ограждение с автоматическими орудиями, которые немедля убивают любого, кто его попытается покинуть. Кстати, многие предпочитают такую смерть, чем от когтей Кварка - отметил Артонец.
        - Хмм, быть закуской твари, в мои планы не входит, да и к тому же для спасения наших с тобой шкур, возникла у меня одна идейка.
        - Наших? - удивленно протянул Лат
        Я сделал на лице возмущенную мину и воскликнул:
        - Конечно, а разве ты против? Или правилами это запрещено?
        - Нет, но… - попытался возразить Лат, однако я его прервал, подставив палец ко рту, предупредив, что сейчас не уместно спорить.
        Ладно, с одним вопросом разобрались, а теперь давай перейдем к этнико-географической теме. И во-первых начни с малого, чтобы я мог приблизительно прикинуть, кто живет, где живет, кто правит, какие города есть ну и далее по списку - растянувшись на нарах, предложил я.
        - Этни… чего? - недоуменно переспросил Лат
        - Не заморачивайся, это я так сумничал, слушаю тебя внимательно
        Лат пристально посмотрел на меня, но, не обнаружив признаков помутнения рассудка, полез рукой к себе в карман и извлек небольшой амулет, посредине которого располагался красный камень, похожий на рубин:
        - Историю про амулет памяти, которую тебе поведал Страж, была не далека от истины и такой существует. Изготавливают его в моей стране Артонии, и с его помощью я могу передать любому свои знания, обучив всему, что знаю сам. Амулеты некоторых людей, являются желанным предметом охотников до наживы, из-за которых устраивают настоящую войну. Я тайнами не обладаю, поэтому мне его сохранили и не забрали, в отличии от тех кому в этом повезло меньше. А вот тебе мои способности и познания сейчас пригодятся, как нельзя, кстати, и ответят на многие твои вопросы, которыми ты решил меня замучить до начала игр.
        Я с откровенным интересом рассматривал это чудо технической мысли и с завистью думал, почему у нас до такого не додумались. Амулет имел овальную форму, абсолютно лишенную каких-либо внешних элементов, с помощью которых он открывался, не был украшен вензелями и иероглифами и вообще внешне смахивал на флешку со стразой, но его техническая начинка не оставляла под собой сомнений в ее уникальности.
        Заметив мой горящий взгляд, Латхий решил не томить меня долгой инструкцией по применению, а лишь кивнул на него, коротко бросив мне, чтобы я приложился рукой к амулету. В свою очередь я не стал заставлять себя ждать и вскоре ощутил под ладонью неяркое теплое красноватое свечение от рубина, которое с каждой минутой становилось все ярче. Каких-либо ощущений, похожих на то, как в мой мозг втекают новые знания я не заметил, а вот ладонь уже жгло основательно. Я упер свой взгляд в Артонца вопрошая о том, что все идет как надо, и получил такой же молчаливый ответ легким кивком. И вот, когда рука уже невыносимо «горела», а мозг был все также кристально чист, меня резко откинуло назад, неслабо приложив затылком о стенку. Перед этим тычком, успел запомнить, как нечто раскаленное и острое проникает мне в мозг и проходит сквозь него.
        Очнулся от дружеских потрясываний Лата и его обеспокоенного голоса, вопрошающего как я себя ощущаю, на распевном языке, который уже не казался мне тарабарщиной:
        - Стас, что произошло с тобой? Все шло нормально, свечение и легкий нагрев амулета обычное явления, а потом ты резко откинулся назад и потерял сознание. Напугал ты меня изрядно, я хотел уже звать стражников и местного лекаря.
        - Да все хорошо, вроде. Голова целая, язык понимаю, а значит, знания усвоились успешно - успокоил я, потирая ушибленный затылок.
        Лат не до конца поверил в мое хорошее состояние и продолжал извиняться, о том, что ничего подобного раньше не происходило, да и не могло в принципе, из-за свойств амулета, который имеет специальную защиту и не может причинить вред его обладателю и получателю знаний.
        - А еще этот амулет родовой и унаследован мной от отца, и … - внезапно Лат осекся на полуслове, удивленно взирая на меня.
        - Что? - вопросил я, не понимая, чем вызвал такую реакцию друга.
        - Понимаешь Стас, мой отец, умирая, передал его мне, и рассказал о скрытых возможностях накопителя, которые раскроются только тому, кого он сам посчитает достойным его силы. Тогда я посчитал слова отца за обычные наставления перед смертью и не уделил им должного внимания, но сейчас начал осознавать их смысл. Получается, слова оказались пророческими и ты получил нечто такое, что недоступно простым людям - прошептал опасливо Латхий, озираясь на дверь в камеру.
        Я прислушался к себе, и не обнаружил каких-либо феноменальных изменений ни в теле, ни в способностях, кроме ужасной усталости, поэтому скептически пожал плечами оканчивая этот разговор:
        - Наверняка ты ошибся и амулет не выбрал меня, а то, что произошло, давай спишем на мою иноземность и сбой в работе.
        Вытянувшись на кровати, я попросил не беспокоить и прикрыл глаза, погружаясь в сон, но усилием воли решил задержатьсяи осмыслить свои познания. Недолго думая отметил, что стал обладателем 5 языков, и мог свободно изъясняться, не придерживаясь версии о немом. Мои познания в телепатии, также пополнились и сейчас для меня не существовало проблем определить тех, кто обладает аналогичной способностью и считать любые мысли. Географические и политические познания приобрели масштабный вид и могли позволить сходу определить занимаемое положение того или иного государства. Сейчас отчетливо представлял, что нахожусь на севере мира в одном из крупнейших государств - Телоге, в котором правителем является Герцог и его советники. На юге расположилась Артония, даже вернее сказать подвисла, так как не имела привязки к земле, а висела в воздухе, раздробленная на отдельные острова, и подчинялась власти Совета Клортов. Артония, является высокотехнологичным государством, обеспечивающее другие земли последними технологиями в области конструирования и алхимии. Земли Хранителей находились на западе и кроме тварей разного
порядка под собой ничего не объединяли. Подземелья этого мира не остались пустыми и контролировались государством Коррад, с его земляными людьми, но вот о нем у амулета Лата, оказалось мало информации и мой кругозор этим и ограничился. Можно еще долго перечислять все прелести экономических отношений государств, междоусобных войн, однако тогда я всерьез опасаюсь за разрыв своего мозга. О своих новых способностях, пока вообще лучше молчать, до тех пор, пока они о себе не заявят в полную силу, а вот когда это произойдет, то использовать их крайне осторожно.
        Мои размышления плавно перетекли в бессознательный поток информации, блуждающий на бескрайних просторах моего сознания, а затем и вовсе затянули меня за собой в туннель в котором темнота плавно опутала, проникая в каждую клеточку мозга, отключая от реальности.
        Когда я проснулся, то ощущал себя полностью отдохнувшим и готовым свернуть, что угодно. Быстро вскочив на ноги, я отметил еще спящего Лата и приступил к утренней разминке, включающей бег на месте, отжимания от пола и боксирование с вымышленным противником. Затем подошел к решетке и громко выкрикнул требование, чтобы нам предоставили еды, да побыстрее, но вот от чего то никто так и не поспешил на мой зов. Желудок громко высказал свое недовольство этим фактом и прилип к животу.
        Вопрос с довольствием в этом заведении я решил выяснить у Лата, несколько грубо ткнув рукой в бок, нарочито резко выкрикнув: Ррроота подъееем!!! От чего Артонец подскочил, как от удара под дых и ошарашено стал озираться по сторонам, силясь понять причину моего крика.
        - Все Лат, расслабься, просто я не знал о крепости твоего сна и решил не терять время на пробуждение, задействовав армейский прием нашего мира. И как вижу не зря, подействовало отменно, наверно у вас тоже имеется нечто подобное. И раз уж встал, ответь, как тут с едой дела обстоят, а то скоро волком выть начну.
        На мой вопрос, Лат заявил что еще слишком рано, а для пробуждения в их стране используют специальное приспособление, которое сигнализирует в мозг образ пробуждения и все происходит плавно, без того варварского метода, который я только что продемонстрировал.
        Смирившись с положением дел, я решил попусту не терять время, а выяснить информацию о друге, в большей степени о том, как его угораздило попасть в заключение. Лат окончательно проснулся и аналогично мне приступил к разминке, больше налегая на растяжку тела, тщательно склоняясь в разные стороны и заплетаясь в немыслимые зигзаги. Наблюдая за всей этой йогой я приступил к допросу:
        - Интересная техника разминки, давно тренируешься?
        - Да как сюда попал, так и припомнил былые тренировки, иначе от лежания все кости ломит. Уже почти один период здесь - согнувшись пополам и выглядывая сбоку правой ноги, ответил Латхий.
        - Это сколько дней - уточнил я
        - 25
        Плавно отводя разговор в нужное мне русло, я продолжил любопытствовать:
        - Дай угадаю, наверняка работал торговцем и попался на перевозке запрещенного товара?
        Вот только мой вопрос, вместо улыбки и фразы «ты почти угадал», вышел боком, и сильно расстроил друга, напомнив ему, видимо, нечто неприятное из прошлого. Прекратив упражнения и присев на край своей кровати он тяжело вздохнул иглядя мне в глаза спросил:
        - Если выживешь в играх, поклянись что выполнишь одну мою просьбу?
        - Постараюсь, но я должен понимать ее характер-осторожно произнес я, опасаясь впутывать себя в неизвестное.
        Лат задумчиво уставился в точку на стене позади меня и почти шепотом стал излагать:
        - Спасибо, что не отказал. Если бы я мог, то сам отомстил с превеликим удовольствием. - сжав кулаки скривился Артонец. - Извини, не сдержался. Все началось, с того, что около пяти периодов назад, к моему острову прибыла Картана, наш местный воздушный корабль, посла Телога. А раз, я торгую оружием, то предполагал о его намерении приобрести крупную партию для Герцога и даже обрадовался его визиту. Вот только, когда мы присели к столу переговоров, речь пошла вовсе не о покупке оружия, а моей дочери, которую тот возжелал себе в жены. Такого поворота событий я не ожидал и да и симпатий к старому вояке не испытывал, поэтому крайне негативно отнесся к этой идее. Разумеется, вслух озвучил причину о внутренних законах Артонии, согласно которых браки между разными государствами, кроме согласия Главы рода, должны быть одобрены в совете Клортов. Последний раз, Совет давал такое согласие торговцу одеждой, и союз был направлен на взаимовыгодный обмен товарами, а обмен разработками оружия не входит в перспективные планы Артонии и строжайше засекречен от агентов других стран. Вообщем, посол от моего заявления
пришел в бешенство и сыпал угрозами в мой адрес, о том, что я буду всю жизнь сожалеть. Тогда я прогнал его, пожелав, тех же почестей, которыми он меня наградил. Прошло около двух периодов и этот инцидент стал забываться, как вдруг мне сообщили что в Академии знаний, моей дочери неожиданно стало плохо и она упала с лестницы. Дорогостоящее и технологичное лечение не принесло результатов и вскоре она умерла. Где только я не искал правды, но кроме заключений врачей, и следствия, что это был простой несчастный случай ничего не добился. Однако я в случайности не верю и сразу понял, кто это мог сделать и сразу направился в Телог, с целью убить гада, но видимо тот ожидал подобное действие с моей стороны и приготовил теплую встречу, обставив все как покушение на посла Телога и попытку развязать войну между государствами. Так я оказался в заключении.
        Факт согласия помочь Лату, втягивал меня в политические игры двух государств, что грозило не малым объемом неприятностей. Отказать сейчас другу, я сейчас все равно бы не смог, поэтому ответил уклончиво:
        - Я сделаю все возможное, чтобы мы смогли выйти живыми, а уже потом рассчитаем верные варианты мести. Это такое блюдо, которое подают холодным, поэтому не надо спешить. Можешь всегда рассчитывать на мою помощь.
        Артонец крепко обнял меня и без слов ощущались его чувства, благодарности, надежды, хлестко хлынувшие в меня. Такое острое восприятие чувств другого человека, ранее не наблюдалось, поэтому я сделал себе пометку на будущее разобраться в новой способности.
        Резкий грубый голос Охранника по другую сторону решетки гулко отразился от стен камеры и вонзился в уши:
        - Хватайте свой последний завтрак, быстро пожирайте и тащите свои туши наверх, игры вот-вот начнутся, не заставляйте Герцога нервничать! Пять минут на еду.
        Сквозь прутья решетки на пол упал кусок сырого, в грязи хлеба и миска непонятной желтой бурды. Есть хотелось безумно, поэтому я схватил хлеб и разломив надвое отдал часть Лату, а сам принялся вгрызаться в другую, ничуть не думая о вкусовых качествах продукта. Жестяную миску пнул обратно, от чего та, совершив пару кульбитов, стукнулась о прутья и выплеснула содержимое в довольную рожу стража.
        После моего выпада, визг и мат вперемешку известил нас о том, что пора двигаться вперед и что если бы не Герцог он нас сам четвертовал на месте. На что я усмехнулся, и подгоняемый ударами кулака в спину, подмигнул Лату: «Мол, все под контролем»
        ГЛАВА 6
        Надо же, как тут все интересно устроено, почему, сразу не заметил этой особенности - оглядывал я по ходу движения коридор подвала. Теперь стало понятно, почему было не слышно других узников, да и вообще никаких звуков. Простенки между узницами, навскидку - полметра не менее и высечены из монолитной скалы, причем полы сделаны из той же горной породы, чем создавали идеальный каменный вакуум, без шанса на побег.
        Сейчас из узниц выползали люди и выстраивались в одну длинную вереницу, которая медленно продвигалась к выходу, подгоняемая тюремщиками. Яркие всполохи факелов по обе стороны туннеля отражались на их лицах, искажая внешний вид и заполняя все пространство сгорбившимися тенями, которые неотступно преследовали процессию.
        Створки одной из камер распахнулись передо мной и оттуда вышел мужик, остановившись посреди коридора, с сиплым свистом вдыхая воздух. Разглядывая его торчащие скулы и выпирающие ребра, разодранные до крови руки и ноги, я подумал, что еще легко отделался, задержавшись здесь всего на одни сутки. Мужик повернулся в мою сторону так, что я увидел его лицо, от которого мне стало не по себе: глазницы глубоко утоплены и сокрыты под нависшими бровями, нос отсутствует, и на его месте зияет дыра, рот изогнут в улыбке, обнажив ряд сгнивших черных зубов. Я поспешил отвести взгляд в сторону, и затеряться в толпе сместившись к стене, но тот внимательно следил за моими движениями и мгновенно отреагировал на них. Вытянув вперед руки со скрюченными пальцами, он издал протяжный свист и прыгнул в мою сторону, попутно отбросив в стороны двух узников, полоснув по ним когтями. В следующий миг его пасть с зубами раскрылась и наметилась в область моей шеи, а когти на руках приготовились располосовать все на своем пути. Бежать мне на помощь никто не собирался, а наоборот, все кинулись в разные стороны, создавая панику и
давку на выходе. Увернувшись от зубов, меня могло задеть когтями, просчитал я, поэтому остался стоять на месте и когда его морда поравнялась со мной, то выхватил со стены факел и воткнул в оскал. Подействовало более чем удачно, и человекоподобное существо отскочило в сторону, жалобно шипя и зыркая белесыми глазницами. Тут подоспел Лат и еще от себя добавил ему сапогом в область паха, от чего тот разразился звериным воем и согнулся пополам, оставив мысли о дальнейшем нападении.
        - Что за тварь? - крикнул я Лату.
        - Да не тварь, а местный умалишенный, возомнивший себя Вурпесом. Попал сюда период назад, когда был пойман за то, что сожрал свою тетку, а затем, совсем обезумев от вида крови, стал бросаться на людей в городе. Его заключили одного, но жрать он что-либо кроме человечины категорически отказывался, поэтому сидел и выл, да так, что даже толщина стен не спасала. Как не сдох еще не понимаю. А ты, видать, стал первым, кто ему изголодавшемуся встретился.
        Как обычно, после разборок подскочила охрана и началась раздача кнутов всем присутствующим, поэтому мы поспешили покинуть потасовку, благо до выхода оставалась пара десятков шагов. Эта короткая стычка стоила мне седых волос, а если так и дальше пойдет, то спокойная старость мне точно не гарантирована.
        Выбравшись наружу, инстинктивно зажмурился и прикрылся рукой от яркого солнца. На пяточке, куда нас выгнали, насчитывалось около сотни людей, окруженные плотным кольцом стражников. Попыток к бегству не наблюдалось, потому что, а куда бежать, если везде стены высотой в десяток метров. Впереди, маячил проем в человеческий рост, ведущий видимо на арену для игр. Чем - то амфитеатр в Риме напоминает - оценил я.
        По правилам, как пояснил Лат, для большей зрелищности всего действа, мы не видели то, как выступают другие группы. Попадая на арену, игроки не могли проанализировать ошибки своих товарищей, приходилось надеяться только на себя. Вся дележка по группам происходила случайным образом, но и объединение не возбранялось, поэтому мы с Артонцем приступили к сбору команды. Цель объединения предельно проста, собрать воедино тех, которые постоят друг за друга и буквально зубами вырвут, так необходимую нам победу.
        Народ уже неспешно разбредался небольшими группами, причем подальше от места входа на арену, оттягивая момент икс, поэтому стражам приходилось насильно формировать первый состав участников, выдергивая людей из толпы. Я и Лат вышли из тюрьмы в числе последних и сейчас оказались в выгодном положении, которое использовална полную катушку.
        Сообщив Лату о своей задумке в комплектовании игроков, я выделил ему туже роль, что и себе, а именно вербовщика и сделал широкий круговой жест рукой, означавший предложение к действию на его усмотрение. Набросив на себя маску идейного диктатора, который своим стремлением к победе, должен заразить остальных и вселить уверенность я принялся изучать людей.
        Вот теперь и пришло время проверить свои способности по эмпатии посчитал я и прислушался к своим ощущениям, но только не учел скопление людей, поэтому букет чувств от обычного страха до дикой ярости захлестнул меня так, будто окунулся в прорубь с головой и затем залпом выпил стакан водки. Стоп. Так дело не пойдет. Надо постараться сосредоточится на ощущениях конкретных лиц. Выбрав своей целью паренька стоявшего в отдалении, довольно рослого и крепкого телосложения, я прислушался к нему и ощутил чувства сожаления, печали. Страха перед смертью у него не ощущалось, и как первый кандидат в мой отряд он подходил идеально.
        Как было принято в данном мире, я поприветствовал парня, прижав правую руку к груди и слегка склонив голову, на что тот ответил мне тем же жестом.
        - Смотрю, ты не слишком боишься, рассчитываешь на удачу? - сразу же вопросил я.
        - Рассчитывал бы на удачу, здесь не оказался - иронично заметил паренек.
        Моментально оценив его настрой, я перешел к стадии вербовки, минуя стадию уговоров и подмигнул:
        - Тоже верно. Меня Стас звать, предлагаю вместе попытаться поймать ее за хвост. Чем больше будет таких как мы, то и сожалеть не придется. А тебе, я так полагаю, есть куда вернуться после игр, наверное, девушка ждет, старикам помощь требуется по хозяйству.
        Паренька как подменили, от былой печали не осталось и следа, а рот раскрылся от удивления и выплеснул на меня бурный поток информации:
        - Конечно, согласен! А как ты догадался, о чем именно сожалею? Меня сюда заключили по моей глупости и наивности. Конюхом работал у местного Владельца таверны, и вот как то приспичило мне с девушкой своей уединиться, а своего помощника, посторожить оставил. И ведь строго наказал, что да как, но он с…к на мое место давно метил и воспользовался моментом. Вообщем накормил коня одного из посетителей таверны едой с ядом, а как только я вернулся, меня уже поджидал отряд стражи. Узнал, за что схватили от них же, вот и думаю теперь, если вернусь, то башку отверну этому гаденышу за предательство.
        - Постой подумай, а мне надо еще кое - что сделать - ободряюще кивнул я, и направился к другому выбранному субъекту моей охоты.
        Им стал мужик худощавого телосложения, внешне похожий на обычного подростка-тихоню, но вот чувство злости, переполнявшее его, было похоже на вулкан, готовый ожить в любой момент. Загадочность и противоречивость его натуры привлекала меня. Пока продирался сквозь толпу, то успел проанализировать, что Лат прав, про подавляющее большинство людей, которые на играх занимают роль жертвы, мяса, готового к употреблению. Как и в прошлый раз с конюхом, поприветствовал паренька, и, дождавшись встречного приветствия, приступил к обработке.
        - Жалкие трусы, забились по углам и боятся пошевелиться лишний раз - проговорил я, мотая головой в сторону остальных игроков. А ты смотрю, молодцом держишься, уже участвовал в нечто подобном?
        - Нет - ответил он, с плохо скрываемым раздражением.
        - Я тоже нет, а сейчас мое мнение и вовсе забыли спросить. Завели в угоду развлечения публики это жалкое зрелище. И самое странное, что за столько лет ни один человек не сломал систему. Согласен, что шанс невелик, но ведь нет ничего не возможного, попытаться же можно - продолжил я.
        Про себя отмечал малейшие изменения в мимике и чувствах парня, а они стали динамически меняться по мере моего монолога, поэтому осталось закрепить успех:
        - Хочу разворошить эту клоаку. Нас собралось не много среди желающих, но и те, кто с нами уже сила. Предлагаю сражаться в одной команде. Мне не интересно кто ты, откуда, чем не угодил, раз оказался тут. Однако я точно знаю, вернее, чувствую, что твоя цель совпадает с моей. Естественно, ты вправе отказаться, но один не сможешь ничего противопоставить и погибнешь как герой под радостные вопли зрителей.
        - Ты не похож на остальных, кто ты? - откликнулся парень
        - Зови Стас, а кто я, еще и сам не решил. Пока хочу лишь выжить и окружаю себя группой единомышленников. Так мы вместе друг? - протянул я ему руку для пожатия, как было принято у нас в мире.
        Парень задумчиво посмотрел на мою руку и в ответ протянул свою, которую я мгновенно сжал и почувствовал вместо тепла плоти холодную сталь.
        - Торк сын Витена, можешь рассчитывать на меня до последнего вздоха - парень искоса указал на свою руку, которая состояла из протеза с острыми металлическими когтями и до момента рукопожатия прикрывалась длинным рукавом.
        - Иди пока к тому крепкому парню, и жди меня там, скоро остальные соберутся - я указал на конюха, а сам двинулся в поисках очередного игрока.
        Довольно интересный парень, этот Торк. Не каждый согласится добровольно ампутировать руку и поставить грубый протез. Волевое решение о такой замене, паренек принимал самостоятельно, сомнений в этом у меня не было, вопрос оставался в причинах поступка. Это подталкивало на мысль о заранее подготовленном варианте действий, а, следовательно, движитель должен быть очень веским. Ладно, если выживем, то выясню у него.
        От мыслей отвлек звук колокола, громогласно пронесшийся над площадкой и известивший об окончании первого этапа игр. Толпа резко кинулась к проходу с арены, радостно встречая единственного выжившего - первого победителя. Мне у него узнавать было совершенно нечего, как все прошло, я и так знал из амулета памяти Лата. Выжившего за героя и вовсе не считал, скорее счастливчик, к которому судьба оказалась благосклоннее, чем к остальным.
        Воспользовавшись оттоком людей, я стал сканировать редких экземпляров, которые остались на местах, группы участников в расчет не брал. Здесь меня поджидало глубокое разочарование, т. к. все подходили под определение безропотных овечек. Вот например попробую прочесть мысли того бородатого мужика с залысиной на лбу и руками молотобойца - ради собственного успокоения порешил я и сосредоточился:
        - Сынок мелкий совсем, дела не сможет в кузне вести, Смадин точно приберет все к рукам. Вот дурак я и чего полез девку защищать тогда, пускай богатые сынки порезвились бы. Решил в героя поиграть, а сейчас убьют меня и не вспомнит никто.
        Я оборвал связь с ним, больше слушать его не хотел, достаточно подтверждения о его бесполезности. Неожиданно справа от кузнеца возник силуэт, моего недавнего знакомого по подвалу, возомнившего себя дикой зверюгой, который рванулся к мужику и повалил на землю. Мужик атаки не ожидал и не предпринял попыток обороняться, чем и поплатился. Псевдовурпес мгновенно впился зубами в горло жертве и рванул в сторону. Выжить шанса у мужика не было никакого, однако я бросился в его сторону и набегу представил картину, как хватаю за ноги эту тварь и отбрасываю в стену.
        Дальше все произошедшее не поддавалось моему осмыслению, но картинка воплотилась в реальность и тварь взмыла в воздух и смачно приложилась о стену, потеряв сознание. К этому времени я уже подбежал к мужику, но увидев рваную рану горла и пульсирующую кровь из артерии понял, что опоздал и он мертв.
        Как раз в моменты сильного психологического потрясения и приходят гениальные, а порой сумасшедшие идеи. Вот и сейчас разглядывая псевдовурпеса, меня посетила мысль, а чем не кандидат в команду, осталось дело за малым, вразумить его. Опыта в дрессировке я не имел, но здесь он и не требовался, так как, во-первых, это не животное, а во-вторых, лишним временем не располагал. Отсюда следовал вывод, самым лучшим методом воздействия будет страх, и выработка условного рефлекса нападать только после моей команды. Отличный способ закрепить мои новые способности к телекинезу и подрессировать зверя.
        Собравшись, я направил в сторону вурпеса мыслеобраз, как тот отрывается от земли и принимает стоячее положение, который мгновенно воздействовал и выполнил требуемое. Тело человека беспомощно болталось в воздухе и силилось пошевелиться пока я подходил к нему. Осмотревшись вокруг, убедился, что охрана не бежит в нашу сторону, и увлечена набором новой группы добровольцев, поэтому приступил к общению с пристрастием:
        - Понимаешь меня?
        Человек издал хрипящий звук, и постарался двинуть мне по лицу, на что я легко уклонился, сделав шаг в сторону и продолжил:
        - Вижу, что понимаешь, только не верно, но я готов тебе объяснить. Убивать тебя сейчас не стану и дам один шанс, но при условии оказания одной услуги. Будешь слушать мое предложение?
        Специально ослабив хватку и провоцируя его, я вновь придвинулся ближе заглядывая в глаза, чем вызвал уже более удачную попытку нападения, Вурпес полоснул когтями по груди. В ответ зверь получил удар под дых и при помощи телекинеза бросок в сторону. Последствия моих действий отразились на его лице, которое имело кровавые подтеки от соприкосновения с каменной площадью. Затем вновь подтащил его к себе и поднял перед собой, но уже плотно прижав к стене, вопросительно заглядывая в глаза.
        - Да-а - прохрипел человек.
        - Что да? - невозмутимо спросил я
        - Буду тебе служить х-хозяиин - тихо и невнятно проговорил Вурпес.
        Такой ответ меня устроил, но прежде чем отпустить еще раз предупредил о его мгновенной смерти при попытке нападения, без моего ведома. Время неумолимо поджимало и следующий выход был за нами, поэтому схватив вурпеса за шкирку потащил к тем, кого ранее вербовал. Проходя мимо них, крикнул, следовать за мной и направился к Лату, который время зря не терял и успел подобрать бойцов. Принцип его отбора я оценил мгновенно: гора мышц и мало мозгов, в прочем, чего еще было ожидать, это же не я с моим психологическим подходом.
        Коротко кивнув Лату, тем самым выразив благодарность за работу, без долгих приветствий перешел к делу:
        - Долго объяснять, зачем мы собрались вместе и что нам это даст, я не собираюсь. Все присутствующие взрослые мужики и прекрасно понимают единственную цель - выжить любой ценой. Кто желает испытать себя в одиночку, может быть свободен, насильно удерживать не стану - сделал я короткую паузу. Вижу, все готовы сражаться. Тогда далее. Каждый в играх остается на своих местах и не пытается бежать к соседу помочь тому, чтобы ни случилось, это запрещено правилами. Любого нарушителя постигнет дисквалификация через расстрел. Когда к нам запустят зверя, прошу не паниковать, а стараться нанести ему максимальный урон на территории своего сектора, благо средства у вас имеются - сказал я, остановившись глазами на Торке и Вурпусе. Со своей стороны я гарантирую зверю теплый прием и небольшой сюрприз, поэтому, чем раньше он доберется до меня, тем живее останетесь вы. Хищник не рассчитывает получить отпор, у него уже рефлекс, выработанный годами, подошел-разорвал, пошел к следующему. Вывод напрашивается сам, пока один сражается, другие усиленно строят из себя жертву, тем самым предоставляя зверю выбор: терпеть боль и
яростный отпор или пойти к более легкой добыче. Таким образом, мы добьемся его выматывания и дезориентации в пространстве. Гарантий что выживут все, я не даю ни каких, но при слаженных действиях они возрастают в разы. Задачи и роли, надеюсь, всем понятны.
        Одобрительный гул моей команды известил о правильном восприятии изложенной информации и приподнятом боевом духе. Почти одновременно с окончанием моей речи над площадью пронесся знакомый звон колокола, известивший об окончании второго этапа. Выжидать пока нас лично пригласят я не стал и направился всей группой к воротам арены попутно крикнув охране, что мы добровольцы. Отовсюду до меня донеслись вздохи облегчения других участников, которым предстояло идти за нами следом. Нам на встречу вывели под руки парня, волосы которого полностью поседели, одежда была в крови, да и сам он выглядел не важно, прикрывая левый бок, с открытой раной. Второй победитель - отметил я, но видимо зверь разошелся и решил не оставлять в живых даже последнего участника. Паренек поравнялся со мной и в его глазах читался страх, боль, обреченность. Я успел разминуться с ним и подойти к воротам, когда услышал голос охраны сзади: Сдох! Убрать его отсюда!
        Страж распахнул железную решетку и жестом указал двигаться вперед. Узкий коридор позволял продвигаться только по одному. Я подхватил за локоть Вурпеса и протолкнул в проход проследовав за ним. За мной топал Лат и остальные участники. Выбравшись наружу я огляделся. Размеры арены впечатляли, и недавнее предположение об амфитеатре оправдалось в полной мере. Главным отличием от амфитеатра являлась форма площадки имевшая форму прямоугольника окруженная трибунами. Сектора оказались поделены не визуальными границами, а вполне ощутимыми каменными бордюрами, выступающими из земли на добрый метр. Такое ограждение создавало препятствие для реализации моего плана, но кто говорил, что будет легко.
        Нас не встречали радостными воплями трибун. Этому я видел только одно объяснение: публика хотела зрелища, а получала ежегодно вид на «мясную лавку». Мы проследовали к арене и заняли каждый по свободному сектору, всего двадцать. К началу 3 этапа сектора представляли жалкое зрелище: земля и стены залиты кровью, местами разбросаны внутренности, от жары в воздухе стоял кислый запах. Убираться никто не собирался и предполагаю умышленно для дополнительного устрашения участников.
        Разглядывая трибуны, сходу невозможно определить, где располагается ложе герцога, а внешний вид трибун не имел выраженного окраса по уровням или выделенного места для королевской семьи. Покрасоваться не получится, а так хотел помахать рукой - улыбнулся я.
        Откуда-то сверху раздался мужской голос, плотно обволакивающий со всех сторон:
        - Приветствую! Вы собраны здесь, чтобы искупить вину перед королевством и Герцогом за свои преступления. Шансы в борьбе за свою жизнь у всех равны! Мы не даем никаких поблажек участникам! Все зависит только от Вас! Победителям даруется свобода! Да пребудет с Вами Хранитель!
        Неизвестный голос пропал, и наступила тишина, а я внутренне подобрался. Началось.
        Первое время ничего особенного не происходило. Тишина стояла такая, что создавалось ощущение изолированности от всех неким щитом. Мы, молча, переглядывались друг с другом.
        Первым звуком, донесшимся до меня, стал скрежет металлической решетки в углублении одной из стен, а затем вновь тишина. Обманчивое впечатление слуха, не могло обмануть органы зрения, так как все лицезрели нечто, плавно приближающееся к границе первого сектора. Как назло зверь выбрал край площадки отдаленный от меня ровно на 4 игрока. Тварь двигалась не спеша, даже лениво, спасибо за это нашим предшественникам окончательно ее разбаловавших своим бездействием. Тело зверя имело вытянутую форму, поддерживаемое длинными мощными лапами, абсолютно гладкое. Морда радовала игроков, рядом острых выпирающих верхних и нижних клыков, состыкованных посередине, чем сильно напоминала улыбку чеширского кота. Еще присутствовал хвост, но он больше символично обозначал свое присутствие, чем реально на него походил. Окрестили тварь Кварком, за звук челюстей, который она издавала при их смыкании.
        Кварк запрыгнул на бордюр сектора и стал прохаживаться по нему, разглядывая первого участника. Игрок стоял, не двигаясь и по моим ощущениям не играл роль жертвы, которую я ему прописал, а был ей. Следующее движение зверя оказалось молниеносным, и тот упал скошенный мощным ударом, с распоротым лицом и вывернутой на 360 градусов головой. И так первый блин комом.
        На трибунах сохранялась тишина. Зверь двинулся к следующему игроку с той же невозмутимой чеширской миной. Давай Торк, не подведи - мысленно подумал я, так как она приближалась к моему первому подопечному.
        Хищник в этот раз, спустился в сектор игрока и стал вальяжно кружить. Торк сконцентрировано следил за движениями Кварка, поэтому, вовремя сумел уйти с траектории атаки, сместившись в сторону. Одновременно протезом вцепился в ее бок и оставил глубокие кровавые отметины, проступившие по всей длине тела. Тварь взвыла вместе с трибунами, и резко развернулась к смельчаку. Атаковать не спешила, вальяжность исчезла, пасть расширилась еще больше, и сомкнулась, издав характерный звук: Ква-а-рк!
        Торк приготовился к новому нападению и стоял напротив хищника, страх в его чувствах отсутствовал. Кварк издал протяжный рык и вновь бросился вперед, стараясь, задеть игрока острыми зубами. Друг пластично отпрыгнул назад, в полете полоснув по носу зверю, чем заслужил новую порцию рева.
        Мое предположение оказалось верным и Кварк бросив строптивую добычу перепрыгнул к новому участнику. Им стал здоровенный мужик с впечатляющими буграми мышц. Жалко, но они его не спасли, обозленный неудачей хищник всей своей массой подмял качка и откусил голову. Следом та же участь постигла еще шестерых бойцов, специально отобранных Латом.
        Меня такой расклад сильно напрягал, а вот зверь, как выяснилось, наоборот воодушевился и стал активнее работать челюстями и лапами. К тому же выявилась, способность твари к регенерации тканей, и недавний удар Торка свелся к легкой царапине. Вывод напрашивался сам собой: если так пойдет, то мы помрем быстрее, чем она сдохнет от ран.
        Сейчас зверь залез к следующему подопечному. Конюх - как я его обозвал. Парень вместо ожидания сам ринулся к ней навстречу и когда та, одурев от счастья, при виде жертвы бегущей к ней в рот, разомкнула челюсти, вдарил кулаком по зубам. Учитывая скорость движения и массу тела Кварка и Конюха, то удар вышел не слабый. Хруст ломающихся зубов, наверно слышали даже на нижних рядах трибун.
        Браво! Зубы при регенерации нескоро восстановятся! - мысленно воскликнул я. Однако радость тут же омрачилась смертью парня. Кварк, несмотря на дикую боль, когтями разодрал живот борца, а пастью ухватил поперек туловища и раскусил надвое.
        Все решил я. Еще одно промедление и точки возврата не будет. Пора реализовывать мою задумку. Развернувшись к Вурпесу, выкрикнул: привлеки к себе внимание и действуй. Шанса выжить у него не было, но меня это мало волновало. Задача стояла измотать тварь и заставить совершать ошибки.
        Вурпес подошел к краю своего сектора и принялся усиленно рычать в сторону Кварка. Цель достигнута - внимание привлечено. Зверь, метнувшись через два сектора, очутился рядом с вурпесом и сразу нанес хлесткий удар лапой. Дальнейшее происходящее неподдавалось моему осмыслению. Вурпес ухватился за лапу и обхватив руками и ногами впился зубами, старательно рыча и раздирая ее до кости. Зверь от неожиданности взвыл и челюстью стал отдирать атакующего. Отдирать получалось только по частям, поэтому зрелище выглядело настолько омерзительно, что желудки многих просто не выдерживали.
        По моим ощущениям все безумство продолжалось долго, и когда, Кварк освободился от безумца, то его нога походила на место разрыва бронебойного снаряда.
        В целях обратить на себя внимание и представится легкой жертвой я издал истеричный крик и стал медленно пятится назад к краю сектора. Раненый Кварк, сейчас только и мечтал о добычезабившейся в угол, и моя тактика возымела действие. Перебравшись ко мне и наблюдая ракообразные движения, тварь бросилась на встречу, рассчитывая одним ударом прикончить страдальца. Пока все шло верно. Я продолжал шагать назад, и как только Кварк сделал широкий прыжок в мою сторону, умышленно оступился, падая на землю, позволяя туше зверя лететь на меня. Совершаякульбит назад подставил ноги под брюхо животного и направил мысленный образ удара в область живота и сильного броска за границы сектора.
        Тварь взмыла в воздух и упала на территорию вне границ секторов. Подняться ей было не суждено. Встроенные в стенах орудия мгновенно превратили тело хищника в решето.
        Я, молча, сел на землю, не обращая внимания на оглушающий рев вокруг. Наверное, впоследствии я осознаю вкус победы, а пока усталость и безразличие…
        ГЛАВА 7
        Я герой. Рассеянно осматриваюсь вокруг, сдавливая виски от грохота оваций, не смолкающих ни на секунду. Лица трибун сливаются в единое месиво. Да, я сломал систему, но остается ощущение вероятности того, что раздавят и тебя, попутно зацепив частью, некогда слаженного механизма.
        В тоже время, несмотря на пустоту внутри, и не желание праздновать, испытывал чувство не исполненного долга перед зрителями. Я поднял руки вверх, и стал резко выбрасывать их в стороны, создавая у окружающих иллюзию моей радости и тем самым подтверждая свои права на победу. Именно победу, а не счастливую случайность, от которой никто не застрахован.
        Что, скажете Вы, я получил взамен? На самом деле не мало. Самое драгоценное - это моя жизнь и право на дальнейшее движение в ней. На втором месте стоит исполненный долг перед Латом, которому я пообещал эту победу. И наконец, в третьих - удовлетворение от разрушения системы и ее стереотипов. Далее все зависит от меня, и принятия мудрого решения, но мысли путаются, сталкиваясь друг с другом, упорно не желая принимать форму логической цепочки. Главное не перемудрить самого себя, отсюда лучшим выходом будет плыть по течению, тем более, меня уже распирало от любопытства за то какое решение вынесут на совете судей.
        Шум, окружающий меня, сразу стих, как только воздух прорезался голосом, перекрывающий по своей силе все остальные звуки:
        - Наконец - то свершилось! Волей Хранителей Вам удалось выжить! Одержав победу, Вы предопределили свой выбор, разделенный тонкой гранью между жизнью и смертью. От имени Герцога, сообщаю, что отныне, все Вы - свободные люди и обладаете правами жителей Телога. Преступления искупились кровью и прощаются. Игры объявляю оконченными!
        Последние словапламенной и вдохновляющей речи, перекрыл рев трибун, а нас подхватили стражники и потащилипрочь с арены. Шли тем же парадным входом, через который и заходили, просачиваясь по узкому тоннелю. На выходе нас встречали довольные лица остальных игроков, которым даровался шанс до следующих игр сохранить свою жизнь.
        Отовсюду слышал голоса, болтающие кто во что горазд: Молодцы… Я бы так не смог…. Вот это сила …. Да наверно купили охрану ….А может и у нас получится…. Жалко, что я не был с ними в группе…
        Усмехнулся. Приятно ощущать себя героем. Пересекли площадку, отмахиваясь отжелающих поздравить и вопреки ожиданию, что нас проводят обратно в камеру, двинулись на лестницу, ведущуювверх на стену. Высота стен, позволила рассмотреть раскрывшийся силуэт города, на всей протяженности. Монументальность замка, исполненного в готическом стиле, поражала мощью и создавала устрашающий вид. Со всех сторон, он был окружен острыми башнями, в едином стиле, ощетинившиеся небольшими бойницами с орудиями. Башни держали круговую оборону, причем различные по высоте и чем выше, тем ближе к замку. Самые низкие насчитывали 4 этажа и располагались на 5 круге. На всю протяженность города, по границе, тянулась прочная каменная стена высотой в добрый десяток метров и шириной, в два моих роста. Город утопал в зелени и облагораживал строгость линий архитектуры, придавая толику величия. Дорога пролегала по стене, петлявшей змейкой, лестничным маршам, обусловленным спусками и подъемами, и сквозь железные решетки с массивными затворами. По моим субъективным ощущениям, двигались минут двадцать, пока не подошли к первому кругу
башен охраны, если считать от замка. В одну из них нас впустили, попутно пояснив, располагаться и приводить себя в порядок. Впрочем, нас и не требовалось подгонять, так как после мрачных подземелий с их затхлым воздухом и аскетичным минимализмом, новая обитель виделась райским уголком.
        Впервые, начиная со времени прошедшего с начала боя, я хлопнул Лата по плечу изаговорил:
        - А ты не верил. Мечты сбываются!
        - Сильно не обольщайся! Пятой точкой чувствую это только начало - ответил Лат.
        Оказавшись на 4 этаже, почти одновременно не сговариваясь, нырнули в двери, друг напротив друга, услужливо распахнутые прислугой. Торк нырнулв комнату этажом ранее, сообщив всем о договоренности, встретиться на первом этаже, после приведения в порядок внешнего вида.
        Комната приятно поразила своим убранством. Посередине стояла широкая мягкая кровать, прикрытая настоящим постельным бельем, у изголовья расположилась тумба с фруктовой тарелкой. Окна зашторены зеленоватой тканью, чем придавали помещению сочных тонов. Заприметив вторую дверь, растекся в мечтах о горячей ванне, но распахнув ее, оборвал фантазии, так как на меня смотрели наборы постельного белья с подушками. Отошел обратно к кровати, растянулся на ней и принялсяпланомерно уничтожать фруктовую тарелку. Так незаметно для себя прожевываяяблоко, погрузился в глубокий сон.
        Во сне оказалсяв поле, на котором не мог визуально зацепиться за ориентир для привязки к местности. Просто пустошь. Ветер трепал волосы, а солнце нещадно припекало голову. Начал движение вперед или назад, не знаю. Шел долго, и размышлял о том, куда иду, в чем цель. Неожиданно в полной тишине возник звенящий звук, постепенно нарастающий и в какой то момент, зависший над головой. Прикрывая глаза от слепящего солнца взглянул вверх и тут же бросился бежать. На меня надвигалась субстанция схожая с грозовой тучей, только по форме напоминающая человеческую фигуру. Ее тело преломлялось от грозовых молний, дымки рук вытягивались ко мне и настигали с устрашающей неотвратимостью. Стал задыхаться от бега на пределе своих возможностей, в висках не утихал стук пульсирующей крови ….
        Я резко вскочил на кровати и тупо уставился на дверь, нет, мне не показалось, в нее настойчиво стучали.
        - Открыто - рявкнул я
        Дверь медленно приотворилась, и показался слуга, держащий в руках комплект чистой одежды и со словами простите господин, велели принести вам, положил на комод, тут же исчезв проеме.
        Встал и сдвинул шторы в сторону, на улице наступила ночь. Проспал весь день и если бы не слуга, то и до утра мог дотянуть. Что касается кошмаров, то давно их не было, а сейчас видимо сказывается накопившаяся усталость и перенапряжение. Желудок обиженно квакнул, мол, и не такое приснится, если одними фруктами питаться. Нужно срочно подкрепиться, а для этого требуется спуститься вниз, и заодно узнать, как там мои друзья. Потянувшись к комплекту чистой одежды, повел носом в отношении себя и сморщился - пахло ужасно, прежде помыться не помешает. Не переодеваясь, тронулся в путь, прихватив сменный комплект, на случай, если нам выделят тазик с водой.
        Спустившись, лицезрел такую картину: Лат и Торк сидели за большим столом, на котором плотно расположились яства, и усиленно работали челюстями, поглощая широчайший ассортимент блюд. При моем появлении, они прервали церемонию и уставились на меня не мигающими, выпученными глазами, говорящими: А что ты хотел, меньше спать надо было.
        Все были одеты в чистое, поэтому проигнорировав их взгляд, прямо спросил, где помыться, на что получил уверенный кивок в сторону двери, расположенной в конце зала. Вся процедура перевоплощения в чистюлю, заняла не более 20 мин и вскоре я присоединился к пиршеству. Как выяснилось, только я ушел к себе в комнату и вырубился, друзья первым делом бросились искать воду для помывки и заодно расспросили слуг на предмет еды, которую те пообещали к вечеру. Меня будить не стали, давая возможность поднабраться сил.
        Подозрительно это все, подумал я, такой прием оказывают минимум богатым торговцам другого государства, в товарах которых имеется потребность. А кто мы, да никто, по сути - по законам этого мира преступники, нарушившие закон, но доказавшие свою живучесть в играх и на месте Герцога я бы отпустил таких на все четыре стороны, и не заморачивался на их счет. Однако судьба распорядилась иначе и чем - то мы приглянулись правящей верхушке. Мыслей на этот счет вертелось в голове немного, поэтому, пока решил повременить с выводами и дождаться развития интриги, а сейчас хорошенько подкрепиться.
        - Лат, нас после битвы оставалось десять человек, и шли сюда вроде вместе, а где остальные? - спросил я, разгрызая поджаристое куриное крыло.
        - Пришли вместе, ты прав, а затем, прибежал какой-то мужик и предложил им пройтись с ним для получения документов на право находиться в городе. Больше они и не возвращались.
        - И вас это не наводит на определенные мысли господа? - ехидно уточнил я, рассматривая друзей.
        - Похоже, ты мыслить только сейчас начал, а я тебе об этом сразу сообщил. Я так полагаю, скоро нам сделают предложение, от которого будет сложно отказаться - ответил Лат.
        - Есть варианты?
        - Есть, но не думаю, что требования к нам будут одинаковыми. Имею ввиду предложения ко мне, будут сильно отличаться от ваших. В одном уверен, накинут нам хомут на шею, и начнется веселая жизнь - утвердительно сказал Лат.
        - Ладно, с этим все понятно, не вижу смысла продолжать эту тему. Торк, расскажи лучше, зачем себе руку отхватил и железку привинтил? Это же не несчастный случай? - перевел я разговор.
        Торк живо откликнулся и поведал свою леденящую кровь историю, которая больше походила на вымысел, чем на правду:
        Мой отец возглавлял городскую стражу и неплохо справлялся со своими обязанностями. Так и протекала служба в постоянных хлопотах за соблюдением порядка в родном городе. Казалось все идеально: уважение граждан и сослуживцев, местные банды как на ладони, гроза преступности, да и Герцог жаловал свое покровительство. Дослужиться до спокойной старости, не позволила трагическая случайность. Каждый день, на плановый обход вверенной территории направлялась группа войнов, наставления и осмотр которой совершал лично мой отец. Так и в ту ночь, повторив маршрут до мельчайших подробностей, по которому должна двигаться группа, Витен решил пойти с ними. Двигались по заданному маршруту, дороге пролегающей рядом с храмом Хранителей. Поравнявшись с ним, он услышал шум и голоса внутри храма. Отдав приказ занять оборону, сам двинулся к парадной двери, но не дошел пары метров, как створки распахнулись и на встречу вышли двое с надвинутыми на головы капюшонами. Выкрикнул стандартные при таких ситуациях фразы, вроде: городская стража, сложите оружие и оставайтесь на местах! Вместо этого, одна из фигур отделилась и
подошла ближе, и как он рассказывал, издала шепот, образующийся внутри головы: убей всех… везде враги… ты должен нас защитить… Он старался воспротивиться приказу, но незнакомец усилил воздействие на разум и уже в следующий момент глаза закрылись, а тело не слушалось его команд. Он развернулся в сторону своей группы и молча, с холодной расчетливостью принялся планомерно уничтожать их. Молодые войны не могли ничего противопоставить натиску и опыту профессионального бойца, и вскоре погибли от его рук. В тоже время незнакомцы остались на месте и с интересом наблюдали происходящее. Когда кровавая бойня окончилась, фигуры незнакомцев двинулись прочь, но один спустился к нему и издевательски проговорил:
        - Ты хорошо поработал Витен! Герцог останется доволен.
        После этого чужак проговорил фразу на шипящем наречии и хлопнул по плечу. Двигательные способности отца, парализовало, но в тоже время спала пелена, мешавшая принимать волевые решения. С обнаженным, окровавленным мечом, в окружении своих убитых бойцов и осознанием совершенного он пробыл до утра, пока не была поднята тревога местными жителями, заставших ужасающую картину.
        В тот вечер из храма пропала ценная реликвия, с помощью которой совершались древние обряды посвящения Хранителей, а отец оказался пособником и главным исполнителем этого. Герцог находился вне себя и никакие логические обоснования слушать не хотел. Отца приговорили к заключению. Через несколько периодов начались очередные игры, в которых он должен был участвовать. Вы наверно задаетесь вопросом, а причем тут мой отец и моя рука, так вот, сейчас обо мне. Как только я узнал о происшедшем, то бросился к отцу и тот рассказал все в мельчайших подробностях, так что у меняне оставалось сомнений в его невиновности. Ходил на прием к герцогу и просил за него, но тот твердо решил наказать виновника. Как раз тогда мне пришла идея спасти отца и принять участие в играх, но нужен был козырь, обеспечивающий преимущество. Тогда я отрезал руку и изготовил протез с острыми шипами, пропитанными ядом. Затем ограбил магазин и оказался рядом с отцом на весь период заключения до начала игр. Когда подошел час икс, меня выдернули из тюрьмы, вывели на улицу и сказали: Герцог тебя простил, свободен! Как впоследствии
выяснилось, это отец просил за меня, и объяснил тому мотивы моего бездумного поступка. Отец погиб в поединке как герой, несмотря на ожесточенное сопротивление зверю. А я пообещал отомстить незнакомцам, подставившим моего отца и добиться победы на играх. Припоминая прошлый опыт, я основательно подготовился и вместо ограбления магазина, сжег его. Вот за такое, прощать не стали, и я оказался на десяток шагов ближе к цели. Ну, а дальше вы все знаете…
        За столом повисла напряженная тишина, которую я решил нарушить:
        - Мне довелось видеть в действии незнакомцев из рассказа. Я так и не понял кто они, но в тот момент готовили нечто серьезное…и я начинаю догадываться об их планах. Нам надо срочно встретиться с Герцогом, иначе…
        Дверь в гостиную распахнулась, и вошел представительный советник, не давший мне договорить и сообщил, что Герцог желает встретиться с победителями и приглашает в замок.
        - На ловца и зверь бежит. Сейчас узнаем цель аудиенции - проговорил я, хлопнув в ладоши.
        - Правильно, идем. Не будем заставлять герцога ждать - поддержал Лат, поднимаясь из-за стола.
        Пока шли, я старался изучить систему ходов, чтобы на будущее иметь хотя бы малейшее представление об устройстве замка. Петляли изрядно, подумал и как только они живут в этих дебрях, это вам не наши шестнадцатиэтажки с одним входом и выходом. Чем ближе подходили к королевским палатам, тем больше стражников попадалось на пути. Охрана организована грамотно, тут ничего не скажешь. Стражи несли службу в специальных нишах в стене, и когда двигаешься по коридорам замечаешь ее в последний момент, поравнявшись с ней. О подходе нашей группы к любым зарешеченным дверям, извещал раздававшийся внутри негромкий звоночек. Логично предназначенный предупредить и разбудить охранников. Кроме звоночка, для не ведающего, сюрпризом являлись небольшие рычажки, деактивирующие ловушки на пути. Не завидная участь ждала неприятеля, рискнувшего напасть на герцога: открыв решетку, те попадали под обстрел скрытых орудий, а затем под атаку стражей, до поры отсиживающихся в нишах. Преодолев последний рубеж охраны, мы подошли к массивным дверям, обитые по краям золотыми вставками, и встали как вкопанные. Дорогу преграждал зверь,
внешне смахивающий на медведя, но с небольшими рогами на голове и острыми шипами по всей спине. Советник достал из кармана квадратный предмет и направил в сторону зверя, как тот сразу развеялся. Иллюзия - определил я, интересно узнать о ней в будущем.
        Последний заградительный рубеж пройден, и через распахнутые двери, обнажилось внутреннее пространство, явственно давая понять входящему, что он в королевских залах. Стены искусно изукрашены живописью, изображающей масштабные битвы того времени, поединки людей и зверей, обычными сценами из жизни дворца. Классически в центре располагался огромный трон, с готическими острыми шпилями на спинке и контрастными скругленными подлокотниками и ножками, выполненными в виде массивных лап какого-то зверя. Внутри было относительно пустынно, трон занимал сам Герцог и рядом с ним за широким столом заседали 8 советников.
        Впервые мне предстояла беседа с царской особой, которых ранее я только на картинках видел. У себя в мире мне доводилось общаться с директором, но это было не сравнить, здесь простым рукопожатием и вопросом - вызывали? - явно не обойтись.
        Как только мы вступили внутрь и сделали пару шагов, двери за нами закрылись. Ничего с собой не мог поделать, и уставился на Герцога с любопытством. Не было короны, длинной мантии, в руках отсутствовал скипетр, и всю величественность подчеркивала лишь окружающая атмосфера. Герцогу на вид лет 40, среднего роста и атлетичного телосложения, волосы густые и ниспадают до плеч, одет в рубашку и штаны черного цвета, ворот и манжеты рубашки белые, подпоясан широким поясом, с золотыми орнаментами, инкрустированный драгоценными камнями. Сбоку висит меч в богатых ножнах.
        - Подходите ближе, не робейте! Нам предстоит не долгий разговор. Меня зовут Сартакх, управляющий данного государства - герцог сделал пригласительный жест. А это мои руки, глаза и уши, кивнул он в сторону советников.
        Я кивнул в ответ, поприветствовав Сартакха с советниками и мы прошествовали к столу, присев на свободные места, явно заготовленные под нас.
        - Кстати, пока не забыл, поздравляю с убедительной победой на играх, не каждый сможет повторить этот подвиг. Думаю, на последующие люди пойдут с большим интересом, в надежде увидеть нечто подобное - продолжил речь Герцог.
        - Благодарю Вас - по очереди, повторили за мной друзья.
        - Не за что меня благодарить. Я объясню цель, с которой мы собрались, и выскажу пожелания, а потом мы это обсудим. Все согласны с таким планом мероприятий? Молчание расцениваю как согласие. И так, опустим факт победы и сосредоточимся над решением вопроса, а что же дальше? Каждый из Вас задумывался над ним. Из имеющейся у меня информации: двое жажду тмести и ближайшие мероприятия как на ладони. Третий фигура темная, впрочем, как и вся раса и его мысли для меня закрыты. Ничего не упустил? - спросил Сартакх, заглядывая каждому в глаза.
        Мы молчали. Я прекрасно понимал, пока он не знает кто я, и считает за другого, у меня есть сильный козырь, и возможность развернуть разговор в свое русло. А Герцог не дурак и складно поет. Подожду.
        - Продолжу. Естественно никого не держу и могу отпустить, однако, это не надолго. Нахождение в чужом государстве, отсутствие административного ресурса, зацепок для верного раскроя плана действий. Такой выход, хороший задел для глупцов, но не для здравомыслящих бойцов, вроде Вас. Более того, в условиях, когда государства находятся в состоянии возможной войны, любые поползновения в адрес, тех к кому вы питаете «нежные» чувства, расценятся как попытка таковую развязать. После всего сказанного, я готов предложить хорошую сделку, которая предоставит шанс решить обозначенные проблемы, и заодно оказать неоценимую помощь мне. В силу своего положения, я хочу быть в курсе малейших движений противника, хочу знать каждый шаг в любом направлении. Для этой задачи идеально подходите Вы, мои друзья. - Герцог сделал паузу.
        - Предлагаете нам следить и докладывать? - спросил Лат.
        - Верно. А я окажу посильную помощь. Нуждаться никто и ни в чем не будет. Сможете иметь доступ к любым ресурсам, которые запросите. Вот тогда увидите горизонты для задуманных маневров и не придется, как крысам прятаться и нападать из дворовых нор - надавил Сартакх, добавив в голос толику пряника.
        - Сколько у нас есть времени, чтобы подумать? - задал вопрос Торк.
        Герцог заулыбался, еще бы, дичь сама шла в пасть ко льву:
        - Нет времени. Ответ я жду сейчас.
        - Тогда наш ответ, - Да - слаженно ответили друзья.
        - Верный выбор. Рассчитываю на скорую встречу и первые результаты, а сейчас можете идти к себе и отдыхать, времени много… Позже мои советники объяснят задачи и помогут освоится в определенных кругах общества - скруглил разговор Герцог и обратился ко мне: - А с тобой беседа только начинается.
        Дождавшись пока Лат и Торк покинут помещение в сопровождении советника, Сартакх поднялся со своего места и сложив руки за спиной прошелся до середины зала и обратно не проронив ни слова. Я сосредоточился на его мыслях и понял, если в отношении моих друзей у него все заранее было предопределено, то в отношении меня четкий план действий отсутствует. Он мне не доверял и в то же время просчитывал варианты как меня использовать.
        - Я буду говорить открыто. Столетие назад, дорты участвовали в войне против нас в попытке захватить и поработить мой народ. Изначально уровень возможностей расы дортонцев превосходил наш и битвы шли кровопролитные. Те годы, глубоко врезались в историю государства и принесли много горя и невосполнимые потери. Тогда мой отец победил, но цена уплаченная за победу …. - Герцог замолчал, воспоминания причиняли ему боль. Согласно подписанного договора установлен запрет на их появление в наших краях и то, что ты здесь, меня сильно беспокоит.
        - Меня это тоже беспокоит
        - Поясни? - выразил удивление Сартакх
        Я повернулся в сторону советников, которые от ожидания очередной тайны, буквально замерли и не смели дышать. Герцог проследил за мной и верно понял мое движение, приказав оставить нас одних, поблагодарив советников за службу. Дождавшись пока последний слуга государев покинет помещение, притворив за собой дверь, я продолжил:
        - Много лет назад я бежал с Телога, повздорив в кабаке с заезжим Артонцем. Известно, что страх наказания, страшнее страха неизведанного, поэтому я выбрал второе и укрылся в лесах, близ границы с землями Хранителей, чем обрек себя на долгое и тяжелое мытарство. В городе старался не появляться, довольствуясь добычей пропитания в лесу, лишь изредка совершая вылазки на его окраины, с целью стащить у ремесленников вещи, необходимые для выживания. И вот, буквально за несколько часов до моего задержания стражниками, невольно стал свидетелем странной картины. Я в тот момент как раз притаился, выслеживая одну пернатую и тут они… Далее я в мельчайших подробностях расписал Герцогу все, что увидел и услышал о возможном заговоре против него. А когда все ушли, я пробрался к месту битвы и подобрал все, что могло пригодится в будущем, ну и не погнушался прибрать к рукам одежду дорта, за которого меня впоследствии и приняли.
        Герцог внимательно выслушал, и по его чувствам было понятно, в мою первую часть истории он не поверил, а вторая заслуживает внимания:
        - Предположим, я тебе верю, однако у меня нет никаких гарантий, может ты относишься к их шайке и сейчас грамотно расставляешь свои сети.
        - Проверьте все кареты, пришедшие пару дней назад и людей которых они перевозили, но только скрытно и не афишируя. Полагаю, речь шла о человеке, при помощи которого совершится покушение. Возможно, заблуждаюсь… - ответил я.
        - Через два дня состоится праздник, посвященный ежегодному дню торговли между союзными государствами, на который съедутся их представители. Лучшего момента для нападения и ожидать не стоит - утвердительно сказал Сартакх.
        - Не исключено, поэтому лучше принять меры к безопасности и доверить эту информацию узкому кругу людей.
        - Так и поступим и если ты прав, то я тебе буду обязан жизнью. И ты так и не представился?
        - Стас, и я очень надеюсь на продолжение диалога.
        Герцог прижал руку к груди и кивнул:
        - Отдыхай Стас, я тоже надеюсь. Два дня у нас пока есть…
        Покинув Герцога я шел в сопровождении прислуги к своему дому - башне размышляя о том насколько просто быть втянутым в чужую жизнь и вынужденно принимать участие в интригах, заговорах и прочих перипетиях. И это только начало…
        ГЛАВА 8
        Всю ночь проспал, даже не шелохнувшись. Дневной кошмар не повторялся, а кроме него и будить было некому. Проснулся ближе к обеду, когда дневной свет просачивался в комнату и заявлял свои права на нее. Под окном кто-то надрывался в крике, оповещая «Что только сегодня на главной площади, все желающие могут испытать себя в качестве бойца, акробата, шута, повара и прочих умениях. Каждому участнику гарантированы подарки и всеобщая радость. Победитель получит одну тысячу селтов. Спешите! Не упустите свой шанс!».
        Я подошел к окошку и глянул на горлопана, коим оказался вовсе не молодой парнишка, а мужик лет сорока на вид, одетый в яркие одежды. «Промоутер» - усмехнулся я на его счет. А с развлечениями у них тут все организованно поставлено. То игры, то праздник торговли, то конкурс самодеятельности, народ постоянно зрелищами пичкают. Да оно и правильно, меньше недовольных будет.
        Ладно, потянулся я, похоже планы на эти дни сами собой определились. Сидеть в замке и спать это не мое. Мне требуется движение, события, а на конкурсе и на людей посмотрю, и быт узнаю, и сплетни из первых уст почерпну. Так что решено, быстро завтракаю и выдвигаюсь в город. Попутно спрошу у друзей и если они не против, то прихвачу с собой.
        Как только моя косматая голова высунулась за дверь комнаты, тут же слуга, дежуривший под ней, известил о готовности ванны для дорого гостя и мне всего лишь требуется следовать за ним.
        Перечить не стал и бодро прошлепал за слугой, который семенил короткими ножками, точно паук, когда у того сработала сигнальная нить. Сходства с упомянутым членистоногим добавляло пивное брюшко, неуклюже перекатывающееся с боку на бок и юркие мелкие глазки, нервно косящие на меня, чтобы не ускользнул из вида.
        Ванна была замечательная, вода в ней теплая и подкрашенная какими-то травками. От нее исходил такой аромат, что еле сдержался, чтобы не отхлебнуть из нее. Нежился минут десять, пока за дверью не услышал возню и низкий бас слуги сообщивший, что ко мне нельзя. Насторожился, кого там несет в такой момент, руку положил на одежду, в случае чего подхватить и выскочить с ванны.
        - Да чего я там не видел! Пусти, у меня разговор важный! - раздался голос Лата и в туже минуту показался он сам.
        - Чего рвешься? - преувеличенно злобно, спросил я.
        - Хватит валяться пошли в город, я тебе экскурсию проведу. Там можно и денег неплохо поднять. А то ты хуже голодранца.
        - А я на гособеспечении. А если серьезно, то у меня подобная идея зародилась, за исключением денежного обогащения.
        - А зря. Не знаю, как у вас там в мире, а тут без денег ты никто.
        - Правда, что ли? - съехидничал я, а у нас наоборот, все живут за спасибо и мило улыбаются.
        Серьезное лицо Лата, наводило на мысль, что юмор он не оценил и крепко задумался как же такое, может быть. Не люблю, когда заставляют ждать, поэтому выпрыгнул из воды, накинул на себя одежду и подтолкнув Лата к выходу проследовал за ним.
        - Давай поедим, а то до вечера еще вагон времени. Опухнем на жаре-сказал я и перепрыгивая через пару ступеней помчался вниз на аромат кухни.
        Добежав до гостиной залы, тупо уставился на пустой стол, над которым одиноко вилась пара жирных мух. Прислуга оперативно уносила все съедобности, туда откуда ранее принесла - на кухню.
        Ухватив одного поваренка за рукав, раздраженно спросил, чем мне обедать, и махнул в сторону летающих объектов: «Ими?». Слуга покраснел и усиленно затряс головой, сообщив, что другой господин так велел и обедать они будут в городе. Я зыркнул в сторону Лата, который посмеиваясь, стоял поодаль и болтал с Торком.
        - Пошли - я прошел мимо них и с силой бухнул рукой по двери, вылетая наружу.
        Лат с Торком догнали меня, и потащили в сторону городской площади. Ведомый коренными жителями, я мог спокойно разглядывать окрестные виды, нисколько не думая о маршруте следования. Дороги, по которым пролегал наш путь, не были идеалом чистоты и ровности, но состояли сплошь из камня, грубо обтесанного под плитку. Здания стояли плотно подогнанные между собой на расстоянии не более полуметра друг от друга и скрывали от посторонних глаз задние дворы. На лицевой части домов, присутствовали таблички различных мастерских, кабаков, магазинов, а вот входа в них не было. Потом, когда я поинтересовался у Торка про эту странность, мне объяснили, что вход расположен на внутреннем дворе и туда можно попасть, только пройдя в те самые узкие промежутки между домами. Как выяснилось, такое решение застройки пришло не просто так и не от безумной идеи архитектора. Во время массовых восстаний, войн, в первую очередь страдают все видимые части домов, а при такой схеме расположения многие из них даже не замечают, а чтобы протиснуться к ним, надо пройти сквозь узкий проход. Вот как раз эту возможность использовали
защитники города при обороне. Поэтому не всегда они были профессионалами, а зачастую простые жители, спасавшие свое имущество от разорения. И когда противник пытался прорваться к дому, то терял на подступах по 30 и более бойцов. Те погибали и загромождали путь следующим за ними, образуя гору из тел, намертво перекрывавшую доступ в проходе. Я с удивлением отмечал, находчивость и оригинальность идей, уделенных обороне города при строительстве.
        Местами встречались заросшие мелким кустарником пустоши, видимо пока не определенные под застройку, но зато оборудованные местами под торговлю. Город кишил людьми, приходилось пробираться вперед, усиленно работая локтями. Широких улиц встречалось не много, и в основном город оплетала сеть узких проулков.
        По ощущениям, через десяток минут бодрого пешего хода, мы вышли на Главную площадь. В самом центре расположился памятник, неизвестному мне рыцарю, утопленный вглубь зеленых насаждений. Вокруг него множество торговых палаток, понатыканных, как придется и кучи товара сваленные рядом. Выделялись из всей мешанины - матерчатые транспаранты с изображением определенных действий, как то еды, поединка, забега, и многие другие, растянутые при помощи двух деревянных шестов и расставленные по всей площади. К категории других, даже не знаю, что отнести, так как художества, выраженные в них, с трудом воспринимались. Например, как понять картинку в виде двух жуков на палочке, или мужика с разинутым ртом, или зверя с кубиком на спине.
        - Пошли, нам это не нужно - отвлек меня Торк, и указал туда, где нам следует находиться. Этим местом он подразумевал арену спарринг - боев.
        Нет, бои мне очень даже интересны, но и что означают другие менее значимые состязания, не мешало бы узнать. Взглянув на Торка, который с невозмутимостью удава, уже следил за поединком, решил подопекать Лата.
        - Слушай, а ты знаешь значения всех состязаний?
        - Большей части
        - Со мной поделись, а то твой амулет мне этот раздел жизни не вложил в голову, а любопытство так и раздирает на части.
        - Спрашивай. Что знаю, скажу - согласился Лат
        Я быстренько обрисовал увиденные мной картины, и приготовился к долгому, увлекательному повествованию. Однако Лат лаконично бросил: рот открытый значит конкурс крикунов, жуки на палке это бег наперегонки, а зверь с кубиком, тут вообще просто: на животину ставится предмет, на выбор хозяина и тот должен его пронести по прямой, ни разу не уронив.
        - Да действительно все просто - иронично согласился я
        - Но не менее азартно, чем бои людей - заявил Лат. Вот ты бы с чего начал? Не стоять же нам весь день просто так. Решай скорее.
        - Ну пошли, кубики покатаем - предложил я, оценивая реакцию Лата
        Рассчитывал на скептический пофигизм, а он же напротив радостно ухватился за эту идею и помчался к тому месту, расталкивая народ.
        Заведовал этим мероприятием здоровый бородатый мужик, громогласно приглашавший испытать свою удачу. В очереди испытанцев стояло трое и наше появление оказалось весьма кстати. Пары сформировались и приступили к подготовке. Смысл конкурса на первый взгляд был прост: ездовое животное, а именно лакун, аналог нашего ишака, двигался из точки А в точку Б, удерживая груз на спине. Грузом выступал каменный куб, установленный на дощечку, прочно привязанную к животному. Так бы и дошел ослик спокойно в пункт назначения, но противнику разрешалось бросать на дорогу камни, палки, орать налакуна, издавать громкие звуки руками и ногами, т. е. делать все, чтобы помешать в его стремлении. Камни и палки были специальные: средних размеров, гладкие, ровные, и ограничивались количеством 3 штуки каждого вида, а идти предстояло тридцать метров, что совсем ни мало. Касаться или кидать предметами влакуна запрещалось категорически и каралось дисквалификацией участника.
        И так, первый забег начался и мы выступили в роли наблюдателей за первыми участниками. Лакуны одновременно двинулись и неспешно стали вышагивать к финишу. Первый участник сразу стал бросать ему под ноги палки, рассчитывая сбить с курса или в надежде, что ишак запнется. Однако животине было глубоко плевать на все старания паренька и он двигался с паровозным упорством, флегматично перешагивая палки. Суть заключалась в попадании как можно ближе клакуну, но не в него, и расчет делался на эффект неожиданности, от чего тот должен шарахнуться в сторону. Когда половина пути была пройдена парень кинул за раз три камня, лишь чудом не задев животное. Лакун дернулся, но не настолько, чтобы груз свалился и выходит паренек почти проиграл, так как его потуги в виде ораний в ухо были не результативны.
        Противник, мужик, видать не первый раз играющий, зря не метался, а ждал, когда паренек истратит свой запас средств. Затем прицелился палкой и ловко бросил ее между ног лакуна и одновременно метнулся к нему, громко хлопнув в ладоши над ухом. Животина, наступив на палку, скользнула по ней копытом и накренилась в бок и в это момент громкий хлопок сделал свое дело, она опасливо присела и метнулась в сторону. Груз упал. Победа засчиталась второму участнику, тоже кстати бородатому.
        Вторая пара сыграла по той же схеме, а затем Бородач, предложил следующей паре попытать себя за 200 селтов. Лат незаметно толкнул меня в спину, вроде как соглашайся.
        Азарт взял свое и я подался вперед. Противником выступил победитель двух предыдущих поединков. Схему игры я раскусил практически сразу. Организатор проводил игру, бесплатно, как то велел Герцог, но в каждом конкурсе был подсадной участник, заманивающий и в определенный момент предлагающий игру на деньги, вроде независимо от организатора. Народ велся охотно, и ставки стремительно росли. Такой подход не был запрещен законом, а негласно думаю и поощрялся.
        «Ну и мы не лыком шиты» подумал я. Установив груз на своего лакуна, кстати одного и того же, что и у предыдущих участников, я приготовился к стандартной схеме развода. Практически в конце пути бородатый кидал палку и хлопал в ладоши, значит животное было выдрессировано на условный рефлекс и хлопок с палкой лишь активировал его.
        Чтобы не портить картину, своей неосведомленности я стал подыгрывать бородатому, бездумно подбрасывая камушки и палочки ишаку под ноги. Эффект лакуна противника был ожидаемый: флегматичная тяга вперед. Вот только ждать, когда тот провернет свою схему не стал. Как только питомец бородача вырвался вперед, я кинул последнюю палку под его задние копыта и мысленно оттянул одну ногу в сторону на скользкую палку. Животное присело на одну ногу и я тут же подтянул переднюю ногу. Внешне все выглядело так, будто лакун поскользнулся на палке и стал семенить ногами удерживая равновесие. Груз упал. Моя победа была безоговорочная.
        Бородач, будучи мужиком ушлым, мой маневр раскусил, но орать не стал, а наоборот подошел и крепко обняв, отдал мой выигрыш, пожелав удачи и так добродушно предупредил, чтобы вечером я ходил осторожней, так как город не безопасен.
        Гонять жуков, орать, готовить пирог, мастерски изгибаться на кольцах - это не ко мне, и поэтому после раскрытия схемы заработка наэтом мероприятии мы двинулись прямиком к бойцовской арене. Тому месту, где можно заработать реальные деньги, а не жалкие 200 селтов.
        Отыскав в толпе Торка, протиснулись к нему и осведомились о расстановке в силах победителей и пораженцев. Как и предполагалось, работала пара подставных ребят, поочередно сменяясь и несколько победителей из толпы, заманивающих своими победами. Итог битв заранее предрешался в пользу подставных.
        Если принять участие сейчас, то мне предстояло не мало поединков из которых я выйду изрядно помятым. Надо работать в паре. Рассказав об этом друзьям, те охотно согласились. Лат вскинул руку, показывая организатору, что есть новые участники. Со спины раздался одобрительный гул толпы. Раздались крики: Это те самые ребята с игр… будет хорошая битва… делайте на них ставки…
        Приятно, когда тебя узнают, я даже приосанился, и неопределенно махнул толпе, чем вызвал очередной взрыв голосов. Наши противники подобрались, и от бывшей расслабленности не осталось и следа. Как только нам предложили выбрать оружие для поединка, моя уверенность отступила и пришел внутренний голос, взывавший к моему разуму. Говорил он, а чем ты дорогой собрался биться, если ранее тяжелее офисной ручки ничего не держал, а оружие только в музеях видел. Однако отступать поздно, и рука уже тянулась к разнообразным кинжалам, мечам, саблям различной формы и длины. Коснувшись первого клинка, средних размеров перед глазами промелькнули картинки его применения. Крепко ухватив его за рукоять, несколько раз взмахнул им из стороны в сторону и довольно улыбнулся: «Спасибо амулету, не зря Лат свой хлеб ел, умения что надо». Сейчас оставалось черпать знания амулета из головы и плюс применять свои навыки боя.
        - А сейчас на арену приглашаю неоднократного победителя уличных боев - Свирепого Мырда! и нового участника, бесстрашного победителя Кварка - Стаса! Напомню, что участники должны сражаться до полного поражения одного из них. Убийство безоружного запрещено! Бой! - прорычал организатор поединков.
        Плавно переступая с ноги на ногу я прошел в середину арены, где уже бесновался мужик покрытый густой шерстью и яростно корчивший устрашающие гримасы в мой адрес. В его руках крепко расположился двуручный топор, представляющий собой грозное орудие.
        Раздался свист, условно означающий первый раунд и мы стали сближаться, одаривая друг друга неприязненными взглядами. Первым не вытерпел Свирепый изамахнувшись по широкой дуге стал описывать топориком вензеля в воздухе, старательно метя в меня. Первый такой удар вышел мощным, но не точным и больше был рассчитан на устрашение, чем на реальный урон. Топор просвистел значительно правее того места где я стоял и воткнулся в землю. Я больше изучал противника и кружил вокруг него, вынуждая того совершать бессмысленные удары от которых легко уворачивался. Мырд, после череды подобных ударов выдохся и понял, что с ним играют в кошки-мышки поубавил темп и стал размеренно наносить удары. Дикие пляски с мечами были не в моих интересах, впереди еще ждали поединки, поэтому я перешел к активным действиям. Сблизившись с ним на расстояние вытянутой руки, я провел серию отвлекающих ударов в область головы, вынуждая Мырда прикрываться топориком, а затем, молниеносно сместившись в сторонуполоснул ему ногу ниже колена. Клинок оказалсяна удивление острым и легко располосовал до кости ногу Свирепого, от чего тот упал на
колено, скорчившись от дикой боли. Далее, как в классическом боевике про самурая, я поднес клинок к шее противника с предложением бросить оружие иначе смерть. Сейчас, не такой уж и Свирепый отбросил топор и многозначительно посмотрел на меня, во взгляде которого читался гнев, и желание отомстить парню, лишившего его шанса на победу и крупного выигрыша. Я сделал каменное выражение лица и спокойно выкрикнул: «Следующий».
        Следующий бой достался не мне, а я как победитель первого раунда отправился к зрителям наблюдать за поединком Лата.
        Противником Лата выступил высокий, худенький паренек, не впечатляющий горой мышц. Оружием долговязый выбрал аналогичное себе - боевой шест. При таком раскладе, он представлял реальную угрозу Лату, имея возможность наносить удары на расстоянии. Лат решил не отставать от противника и выбрал - хлыст, таким образом, уравнивая шансы. Предстояла интересная, если не сказать забавная битва.
        Логично, парень использовал свой рост в качестве преимущества и старался не приближаться слишком близко, нанося короткие, но мощные удары издалека. Владел он шестом мастерски, и редко не находил свою цель, поэтому доставалось Лату изрядно. Удары хлыста он парировал, ловко отклоняя в сторону. В какой - то момент, я даже хотел вмешаться и с помощью телекинеза выдернуть шест, давая Лату шанс нанести удар, но это не потребовалось, потому что друг сконцентрировался и смог контратаковать. Увернувшись от очередного удара в голову Лат присел и резко выбросил руку с хлыстом вперед, метясь в лицо долговязому. Раздался звук рассеченного воздуха и одновременно спокойные действия противника прикрывающего лицо шестом и шаг назад. Неожиданно для всех, Лат раскрыл руку, выпуская хлыст и сам бросился следом с силой врезаясь в противника. Далее, пяток сокрушительных ударов вывели врага в астральное состояние. Вторая победа у нас в кармане.
        Описывать следующие поединки смысла не вижу, они были одинаковые по своей сути, характеризуясь как - мордобой, но завершались нашей уверенной победой. Впереди предстоял последний бой между мной и подставным лицом организатора. До меня с ним ни кто не сражался, что несколько нагоняло размышления о его козырности. Полный сил, неизвестный по технике и выставленный в конце боец, вызывал мои сильные опасения. Оно и понятно, расставаться организатор со своими денежками добровольно не хотел, отсюда и подобные комбинации.
        Нас вновь представили друг другу, обозначив противника скромнее, чем в прошлый раз - «Ритор». Ритор - мужчина в тряпичном плаще, с накинутым на голову капюшоном плавно выплыл на арену. Его походка походила на кошачью, ни единого лишнего движения, только показательная готовность отразить любую атаку. Я вышел ему навстречу и остановился напротив, стараясь разглядеть лицо. Противник головы не поднимал, неподвижно расположившись на арене, замер - ожидая активности. Я подошел ближе и выкрикнул: Ты будешь биться или стоять пришел?
        В ответ услышал краткое: «Бей!»
        Вариантов оставалось немного, поэтому крутанувшись на месте, ударом ноги целился в голову. Мужик слегка отклонился назад, пропуская мой ботинок перед своими носом, не сдвинувшись с места. Последующие попытки нанести удар выходили бесполезными, Ритор уходил от моих выпадов. После начала поединка, что-то сразу в нем показалось странным, и теперь я понял - это его неестественная скорость движения. Он будто бы наперед знал все мои движения и легко уходил от удара. Его спокойствие и мое бессилие начинало меня раздражать. Достать его с помощью ближнего боя не вышло, поэтому я схватил у стенки с оружием, подвязку коротких метательных ножей. Паники в действиях Ритора не было, он лишь откинул капюшон, обнажив лысый череп, узкое лицо с заостренным подбородком и немигающе вперился водянистыми глазами. Ухватившись за рукоятку и придерживая большим пальцем я выбросил руку вперед, и почти распрямил для броска, как услышал в голове голос приказывающий бросить правее. Прекрасно осознавая последствия такого броска, ничего не мог с этим поделать и воспротивиться этому приказу. Наконец, рука полностью распрямилась,
а пальцы разжались, выпуская смертельную сталь. Лезвие воткнулось в землю правее Ритора.
        С таким я никогда не сталкивался. Он мог управлять моим сознанием и подчинять его себе, а я только стоять, как кукла. Зря возомнил себя всемогущим бойцом, способным одолеть все и вся. Недожидаясь, пока пройдет мое оцепенение противник на сверхскорости метнулся ко мне и я тут же ощутил сильнейший удар в солнечное сплетение. Перевязь с ножами упала на землю, а я бухнулся на колени, силясь вздохнуть. В голове раздался голос победителя: «Не вставай, это в твоих же интересах»
        Геройствовать желания не возникло, тем более я представлял, что он со мной сделает. Не поднимался до оглашения победителя, а затем медленно пошаркал к своим друзьям.
        - Ты что творишь? Почему не стал в него кидать второй нож, чем думал? Сейчас он пожалеет об этом! Я ему глотку разорву! - сразу набросился Торк
        - Остынь и послушай! - рыкнул я. Не знаю как, но он подчиняет сознание. Я просто делал то, что он велит. Тебя и любого другого он сам порвет на лоскутья.
        Дернувшийся было в бой Торк и Лат остановились, переглянувшись. Спустя пару минут, когда организатор пригласил их для следующего поединка, они сняли свои кандидатуры с боев, чем вызвали неодобрительный гул толпы. На этом наше участие в народных гуляниях истекло и мы направились подкрепится в таверне. Я не сожалел о своем поступке, здраво оценивая последствия. Лучше уйти на своих двоих, не удовлетворив толпу зрелищем, чем отправится к их божествам Хранителям. На будущее надо в религии их разобраться, а то незнание аукнется - промелькнула мысль.
        Местный пункт питания выбрали по рекомендации Торка и уже на подходе к нему утвердились в верном выборе. Из приоткрытой двери исходили такие ароматы жареного мяса и пряностей, которые заставляли наши желудки громко возмущаться. Заполнение людьми заведения подтверждало его уровень и качество еды, а здесь ступить места не было. Хозяин сего места радушно нас встретил и несмотря на отсутствие свободных мест препроводил в комнату расположенную за основным залом. Во второй комнате пока еще имелись свободные столы, но так полагаю ненадолго.
        Сопроводив до одного из свободных мест сразу спросил, что закажем. Меню в этом мире не практиковалось и судя по лицу хозяина предполагалось, что оно везде одинаковое, а я просто обязан знать все блюда. Видя мое смятение, Торк кивнул хозяину и проговорил: «Неси выпить, и мяса на твое усмотрение».
        Ждать пришлось не долго, и вскоре нам притащили холодный бочонок выпивки с огромным блюдом жареного мяса, источавшего неповторимый аромат. Первое время, все молча, набивали желудки мясом и запивали салоком - местным аналогом пива.
        Первым нарушил молчание Лат:
        - Стас, как думаешь кто этот Ритор? Похож на неизвестных из рассказа Торка, которые подставили его отца.
        - Не думаю, что это так. Скорее, он владеет теми же навыками, что и они. В будущем не мешало бы найти его и разузнать подробнее, возможно есть школа или человек обучающий этому. Смог же амулет твоего отца передать мне навыки, которых ни у тебя, ни у Торка никогда не было. Главное не лезть сильно на рожон. Сегодня Ритор, можно сказать, пощадил, но в следующий раз нарвемся на тех, кто не станет с нами церемонится. Да кстати, как вам предложение Герцога, уже приступили к исполнению своих прямых обязанностей?
        - Издеваешься, ему сейчас не до нас, все готовятся к проведению торгового совета, думаю, что завтра дадут указание следить, слушать и докладывать обо всем, что покажется там подозрительным. Пока можно наслаждаться свободой - радостно воскликнул Торк.
        - Ты знаешь, меня посетили схожие мысли, только я исполню другую роль на этом празднике. Какую не скажу. Если окажусь прав, то после Совета поделюсь своими подозрениями на счет положения дел в государстве. А чем собрались после ужина заняться?
        - Ну, так… - Лат, лукаво прищурился и откинулся назад.
        - Известно куда, по девкам пойдет - заржал Торк. Да и я с ним, пожалуй. Ты как?
        - А я никак, пока не до девок совершенно. Надо проверить одну вещь, да обдумать планы на будущее. На завтра хочу наведаться в конюшню Герцога, присмотрю себе скакуна, давно о лошади мечтал.
        - Ааа, тогда мы тебя покидаем до завтра, сказал Лат, подмигивая Торку в сторону парочки смазливых девчонок у стойки.
        - Давайте, бегите уже, будет, о чем Герцогу доложить, может это шпионки, и заодно совместите приятное с полезным - съехидничал я.
        Расплатившись за ужин, который обошелся всего в 10 селтов, я довольный вывалился наружу и побрел в сторону Замка. Завтра предстояло выяснить, что узнал Герцог, какие плоды принесла проверка его информации. Самому наведаться в конюшню и поговорить с конюхами на предмет замечали ли они что-то странное в людях, вещах, существует ли система безопасности. Подготовка к Совету отнимет еще львиную часть времени, ведь мне потребуется план зала, раскладка мест, списки приглашенных. Короче дел море, а я один.
        ГЛАВА 9
        Утром следующего дня, проснулся рано. Желудок громко булькал, будто и не ел вчера. Вся прислуга дрыхла бессовестным образом, поэтому пришлось довольствоваться тарелкой фруктов в моей комнате. Вот она была всегда, как комплимент от заведения. Заглянул к своим друзьям, но те так и не появлялись со вчерашнего дня. Дожидаться их бессмысленно, а планов громадье, да к тому же необходимо их реализовать до вечера, чтобы выспаться перед завтрашним мероприятием.
        Вышел во двор, где в отличие от нашей ленивой прислуги, соседняя, вовсю уже бегала и занималась хозяйством. Притормозив за рукав одного из них, спросил, как дойти до конюшни. Выяснилось, что придется плутать по улицам города и зайти с восточной стороны замка. Самостоятельный путь туда напрягал. На мою просьбу проводить меня до нее, слуга усиленно замотал головой и рванулся в сторону дома на бегу выкрикивая: Нельзя! Господин Ритор ругаться станет!
        Даже так, а мир тесен - улыбнулся я. Мой недавний знакомый, оказывается, еще и сосед. Сейчас не до светских бесед, а попозже не мешает заглянуть к нему и познакомится получше, в менее напряженной обстановке. Припоминая мое поражение на арене, я не обиделся на слугу, представив, что его ждет от Ритора.
        Двинулся самостоятельно по той дороге, которую запомнил вчера, в сторону главной площади с мыслью дойти до нее, а там спросить. Не зря раньше тренировал память за штудированием законов, сейчас шел, словно по навигатору. Вскоре показались знакомые очертания площади. Огромное пространство пустовало и скрашивалось компанией одинокой статуи. Если вчера ощущался праздник, то сегодня меня встретили горы хаотично раскиданного мусора, убирать который никто не спешил.
        Спрашивать дальнейший путь не пришлось, глазами наткнулся на столбовой ворох табличек-указателей, и среди них отыскал восточный выход из замка. Далее тропка тянулась строго по прямой, и применять навыки следопыта не понадобилось. Людей встречалось крайне мало, отсюда сделал вывод, что рано вставать здесь не принято.
        Расстояние до точки назначения покрыл минут за десять. Пройти мимо не представлялось возможным из-за запаха конского пота и навоза. На входе в заведение висел щит с изображенной на нем подковой и конской головой, что довершало общую картину. Внутри кипела работа по подготовке четвероногих к выполнению задач государства: начиная с доставки зерна и заканчивая мероприятиями по обеспечению безопасности высоких господ.
        Не успел я войти вглубь и толково разглядеть окрестности, как мне на встречу выбежал мужичок, с хитро прищуренными глазками, цепко оценивающими меня. После короткого сканирования я был признан годным к общению, и удостоился вопроса:
        - Желаете ехать куда-то или перевезти что? Всегда можете поговорить с Истимоном. Это я. Главный управляющий конюшен замка Телог.
        - Стас. Первый управляющий службы безопасности Герцога, схитрил я. Ехать никуда и везти не хотел бы, но буду признателен, если Вы ответите на ряд моих вопросов, связанных с предстоящим мероприятием
        - Ааа - начал было Истимон раскрывать рот, как я его опередил.
        - Служба новая, создана буквально вчера, но с необычайно широкими полномочиями, вплоть до заключения под стражу тех, кто препятствует ее деятельности - перейдя на шепот, я склонился ближе к лицу Управляющего, напустив на себя важности.
        Прекрасно ощущались чувства и мысли Истимона, он порывался бежать и спросить у начальника стражи о новой неведомой службе Герцога, а с другой стороны боялся показаться дураком и попасть в тюрьму. Пускай сомневается мне это только наруку. И я совершенно не далек от истины о своем статусе, надо же мне официально проводить свое расследование перед завтрашним мероприятием. Осталось вечерком намекнуть Герцогу о ее создании, и расписать все плюсы.
        - Хор-о-шо, господин Стас, отвечу на все вопросы - заикаясь ответил Управляющий
        - На проходной обсуждать дела государственной важности как-то не разумно, есть какое - то место поуединенней? - спросил я, рассматривая одну из кобылок за спиной Истимона. Такой немигающий взгляд, смотрящий насквозь еще больше напрягал Управляющего, от чего он заторопился и зашагал в сторону небольшого кирпичного домика приговаривая: да. да. да..
        Оказавшись с глазу на глаз без свидетелей, я приступил к допросу:
        - Скажите Истим, давно здесь работаете?
        - Около десятка лет
        - Происходило что-то странное, выходящее за рамки понимания пока Вы здесь работаете?
        - Постоянно, особенно когда господа нажрутся и впрягаются вместо лошади… или вот недавно, один пришел, еле языком ворочает и кинул пачку денег со словами хочу чтобы меня отвезли к Висельнику Ризы, а такого места нет в городе, я точно знаю. Пришлось отказать, а на след день жалоба, мол почему уважаемого человека в кафе Веселая Роза, что на другом конце города везти отказались.
        - Стоп. Прервал я. Меня это не интересует. Уточню свой вопрос: замечал ты что-то странное в поведении людей, которых перевозили или стражников. Может угрожали кому? Или предлагали перевезти что-то запрещенное? Было такое?
        - Да вообщем то нет. На счет того, что возить, тоже не ограничиваем, у нас для каждого клиента и гостя свой подход.
        - А иностранных гостей часто подвозите?
        - Постоянно, как какое мероприятие, так нам указ: отвези - привези, еще и не тряси
        Далеко, такими темпами мы не уйдем. По чувствам, которые у него читались, он не врал, но его словоизлияния абсолютно бесполезны. Нужны четкие ответы, на конкретные вопросы, но их задавать, не могу, не вызвав подозрений. Сейчас все выглядело безобидно, новый следователь Герцога проводит ознакомительный обход вверенной территории, создает бурную деятельность.
        - Истим, а как охрана сопровождает важных лиц Герцога и гостей?
        - Да как всех же. Это Вам лучше с начальником стражи пообщаться. Мое дело коняшку дать, накормить ее, запрячь и в добрый путь. Все остальные его вопросы.
        Ничего я с него не добьюсь. Приглядеться надо, а для первого раза информации и так хватит. Я поднялся со стула и кивнул со словами: Спасибо за ценную информацию! Еще загляну в ближайшее время.
        - До свидания господин Стас. Непременно заходите. Подберем Вам лошадку для службы.
        Я улыбнулся и повторно кивнул: Даже не сомневайтесь. Зайду.
        Выбрался на улицу и сунул руку в карман в попытке нащупать мобильник. Тьфу ты, вот что значит годами выработанная привычка. Ничего постепенно отучусь. Придется топать ногами обратно до замка и выяснять оставшуюся информацию, как говорится, из первых уст. А требуется еще ни мало. Очень надеюсь, что Герцог проснулся. Надо обсудить мой статус и вызнать последние новости. Возможно, он смог накопать больше информации, чем я.
        Город оживал. Всюду слышались голоса, бесконечная беготня передо мной, напоминала мне муравейник. Солнце ощутимо припекало. С завистью посмотрел на богатого купца, двигавшегося в сопровождении двух охранников. Вся тройка была на конях и плевать они хотели на толкотню узких улиц, ведь все старались почтительно отбежать в сторону, никто не хотел получить хлыстом по спине. Один из стражников, демонстративно держал его наизготовку и направлял в сторону любого, кто посмел замешкаться.
        Должен быть более короткий путь - подумал я. С целью отыскать таковой, я стал присматриваться к проулочкам, выводившим на параллельную дорогу. Довольно скоро отыскал такой, правда, не очень внушающий доверия, но не заканчивающийся тупиком. В его конце виднелся свет. Надо же когда-то начинать познавать мир, с этой мыслью я уверенно свернул в него. Вдоль него тянулись какие то здания и забор.
        Проулок на первый взгляд был абсолютно чист. Имею ввиду людей не наблюдалось. Дошел примерно до середины, когда краем глаза увидел проем в стене, изначально закрытый от любопытных. Внутреннее чувство, предостерегающее об опасности задолго до этого, начинало подавать сигналы, но я не обращал внимания. Как только поравнялся со стеновой нишей, от туда вышли пара хлопцев. Я сходу присвоил ситуации разряд классического гоп-стопа и не ошибся.
        - Купи цепочку! Не обижай бедных людей - изрек один, что пониже ростом, ртом, лишенным передних зубов.
        Наверное, часто ему доставалось, но они упорно продолжали работать по той же схеме, и если получать, так в зубы. Его рот раскрылся в широкой улыбке, только вместо доброты от него пахнуло местным сивушным перегаром и дешевым табачком. То-то мне показалось странным, запустение этой улочки. Настоящие господа сумели снискать для нее дурную славу.
        - Да без проблем ребят. Почем отдадите? - прикинулся лопухом.
        Долговязый стоящий поодаль подал голос, оказавшийся на редкость тонким и повышенной тональности:
        - 200 селтов и ни кертом меньше.
        Я сделал вид, что повелся на их развод по Телоговски и засунул руку за пазуху. Пошнырял для порядка, вроде как ищу мешочек с деньгами, затем неспешно стал извлекать, разглядывая довольные лица мужиков. Щербатый подался вперед изготовившись схватить то, что ему не предназначалось. Не мог я их разочаровать и резко выдернув руку, наотмашь вдарив по заготовленному щербатому рту. Что-то хрустнуло и неприятно чавкнуло.
        Долговязый предвидел такой расклад и сделал выпад в мою сторону, целясь в область шеи. В его руке мелькнуло лезвие ножа. Адреналин зашкаливал, я понимал, что не успею увернуться и выставил левую руку заслонив лицо. Далее мысли опережали мои действия. Я представил как хорошо, если мое тело растворится в момент нанесения удара и вновь воплотится, но в метрах пяти от этого места. В эту самую секунду нож впился мне в шею, но я ничего не ощутил и наблюдал за всем со стороны. Потрогал место удара, крови нет. В месте удара с ошалелыми глазами остался Долговязый. Удалось раскрыть еще один эффект амулета - телепортацию. Продолжать бессмысленную потасовку не хотел, поэтому решил закрепить успех во временном перемещении, вновь представив себя, но уже перед входом в замок. Сбылась мечта не мозолить ноги.
        На подходе к Замку, возле охранного поста, навстречу вышел отряд стражников и оповестил, что мою скромную личность разыскивают по всему городу. При обнаружении им поручено сопроводить меня в покои Герцога.

* * *
        Застал Герцога в своей комнате с заведенными за спину руками и сомкнутыми кистями. Его поза не очень гармонировала с роскошной и расслабляющей обстановкой. Видимо мое появление в этом мире с вестью о покушении, добавило хлопот. На лице Герцога отразились следы неспокойной ночи, проведенной в компании вина и собственных мыслей. Он повернул голову на мое появление и молча указал кивком в сторону дивана, а сам резко развернулся и прошагал к стеклянному витражу с изумительным видом на зеленый сад.
        - Заходи, первый управляющий службы безопасности! - не поворачиваясь, проговорил Сартакх.
        - Уже доложили? Однако не рассчитывал на такую скорость
        - Привыкай во дворце всегда так. Ты только подумаешь, а уже я буду в курсе о чем.
        - И что решили на этот счет? - нагловато спросил я
        - Мне не важно, как ты себя назовешь. Мне важен результат, а это гораздо выше ценится, чем твой статус. Присядь, поделюсь тем, что удалось разрыть - сухо ответил Герцог.
        Диван принял в свои объятия, и я пожалел о свое решении расположится именно в нем, настолько рыхлым и обволакивающим он оказался. Захотелось прикрыть глаза и окунуться в мир грез и сна. Сейчас нехватает бокала с вином и прекрасной дамы рядом для оформления атмосферы блаженства, но… это лишь мечты.
        - Я проверил твою информацию о всех подозрительных каретах, людях и грузах… - Сартакх выдержал паузу. И ничего не выявил, что могло как то нарушить обыденное состояние вещей. В тот день мой советник Литург Второй ездил в Артонию с целью обсудить строительство у нас их храма. Его как обычно сопровождала группа охранников из моей охраны. Сюда они прибыли в точно установленное время все живые и здоровые. Отправлял отряд бойцов в сторону дороги, на которой ты обнаружил бойню, но трупов там не оказалось. Даже следов крови не осталось, поэтому либо ты врал мне, либо кто-то прибрал за собой.
        - Может звери? - вопросил я
        - Не смеши! В здешних лесах, только плерх самый крупный хищник. А он не больше моей собаки. Напади они стаей и то остались бы следы крови, и кости. Вот так Стас… - Герцог выжидательно повернулся ко мне.
        Я прекрасно понимал его игру и принял его вызов. Он сам не разобрался до конца в ситуации, и старался нащупать в ней зацепки. Ощущалось его волнение и некий козырь, притаившийся в рукаве. Прежде, чем раскрыться, Сартакх давил на меня, рассчитывая на мое откровение. Умышленно сливал информацию о Советнике и утаивал нечто другое. Конечно, можно покопаться в его мыслях, но я хотел разговорить Герцога самостоятельно, не прибегая к способностям. Сейчас он прививал мне чувство вины за якобы ложную информацию, недоговаривал и всячески давал понять, что он готов выслушать, и отложить мою казнь.
        - Сартакх, я понимаю к чему ты клонишь, но скажи: В чем мой интерес сообщать тебе о покушении, которое не состоится. Допустим, такое произошло, то ты в этом случае просто ничего не теряешь, а если состоится, то обретешь нечто большее… Главное останешься в живых, а это не мало, раскроешь заговор, это во-вторых, подтвердишь мои слова это в - третьих. Как считаешь при таком раскладе можно мне довериться? Я нутром чувствую, ты мне не договариваешь, а хотелось бы рассчитывать на откровенность.
        Видимо, я выбрал верную линию поведения. Не стал замыкаться или оправдываться за свои действия, а лишь дал человеку возможность самому разобраться в себе. Решить внутренние противоречия, обдумать все плюсы и минусы нашего сотрудничества.
        - Хорошо - сдался Сартакх. Ты прав, глупо обвинять тебя в том, в чем сам не уверен. Однако осторожность не помешает. Я не зря утаил один момент. Думал, может ты…
        - Тоже скрыл нечто, и сейчас поделюсь с тобой? - перебил я
        - Примерно Стас. Есть один «темный» момент. В тот день, когда Советник приехал в замок, его сопровождала охрана. При общении с начальником стражи, бойцы сопровождения кареты, вели себя странно. Внешне те же люди, но будто сонные и отвечали заторможено, иногда невпопад. Допрос не принес никаких результатов. Вчера отдал распоряжение отстранить их от службы пока они не придут в порядок. Думаешь, это как то связано?
        - Напрямую, кроме того, это не твои люди. Их заменили. А по вещам, перевозимым в карете, узнал что либо? Подозрительные были?
        - Не особо. Советник привез в качестве подарка от артонцев за подписание союзного договора о постройке храма, статуэтку их божества. Она совершенно небольшая, с мою руку, и безобидная. К тому же ее подарили и установили в зале торжеств, за моим троном. Там по обычаю складываются все ценные подношения от государств в знак доверия и благодарности. Спустя период они оседают или в комнатах дворца в качестве украшения или сокровищнице.
        - Хочу осмотреть ее. Все возможно… Да, пока не забыл, мне нужны списки гостей и их места расположения на празднике.
        - Это не сложно - Герцог подошел к столу и нажал на небольшой рычажок, после чего раздался негромкий звонок, за пределами покоев.
        Дверь приоткрылась и показалась голова стражника, а затем и весь он сам. Вытянулся по струнке и молча, пучил глазенки в ожидании приказа.
        - Иннострахий проводи господина Стаса в зал торжеств и обеспечь возможность ознакомится со списком гостей и всем, чем он заинтересуется и попросит - повелительно сказал Герцог.
        - До встречи! Завтра сообщу о своих наработках и плане действий - поклонился я, вырываясь из дружеского диванного плена.
        - Удачи. Постарайся доказать звание первого управляющего службы безопасности - усмехнулся Герцог.

* * *
        Вышел в коридор и уперся в ожидавшую фигуру. Вспомнив его имя я не утерпел и рассмеялся, чем вызвал недоуменный взгляд. Тот в свою очередь наверно подумал, о моей «потекшей крыше», но статус не позволял поржать, и пришлось ограничиться выжидательно - неодобрительным взглядом.
        - Веди меня Иннострахий! - еле сдерживая улыбку, сказал я. Может у них в моде подобные имена, но мне оно буквально резало слух.
        Провожатый молча направился по петляющему коридору, изредка сообщая о низком потолке или выступающей ступени, а то не дай Бог, важный гость голову себе свернет, ведь и без того смеется невпопад.
        Добравшись до зала торжеств, я вначале стоял с разинутым ртом, прежде чем тронулся вперед покорять его просторы. Размеры впечатляли своей неприкрытой безразмерностью. До одного трона Герцога надо добрых двести метров вышагивать, а еще его окружали трибуны, и ниши со столами, видимо для вип персон. Как и говорил Герцог, за его троном располагалась площадка с выставленными экспонатами благодарностей и душевных порывов различных гостей.
        Фигурка божества сделанная из белого сплава стояла ровно за троном на небольшом постаменте. Она изображала женщину с распущенными волосами руками направленными вперед и сложенные вместе ладошками вверх. На них расположился шар с тонкими усиками, олицетворявший, по всей видимости солнце, которое дарит богиня всем людям. Что ж, вполне подходит к артонцам, живущим на летающих островах. Насколько уже разобрался в их религии, таких божеств называют Хранителями. Очень похоже на божественную систему у римлян: где различные боги отвечали каждый за свою сферу деятельности.
        На глазок, в высоту, статуэтка тянула на добрый метр, а вот в ширину она равнялась длине локтя, про который толковал Герцог. Постучал по ней, и не услышал пустоты внутри, значит из цельного сплава. Попробовал приподнять и с легкостью это проделал, чему сильно удивился. Может металл особенный - подумал я. Пристальный осмотр не выявил каких-либо отверстий, зазоров, неприлично выступающих на теле статуэтки, все линии и узоры гармонировали между собой. На груди божества красовался ярко фиолетовый камень, занимающий окружность диаметром в 5 см. На голове плотно прилегала корона, украшенная бесцветными блестящими камушками, очень похожими на бриллианты. Недурственный подарок, на такой любо-дорого посмотреть и подумать о высших силах мироздания. Явной угрозы статуя не представляла, но от нее исходили некие флюиды ненависти. Может, проклята? - пришла мысль. Тогда почему Герцог еще жив. Нет здесь нечто другое.
        - Иннострахий ты еще здесь - крикнул я, обернувшись в сторону двери.
        - Да, что-то случилось? - отозвался стражник
        - Пока ничего не случилось, где список гостей и мест? - спросил я
        Стражник прошествовал до двери, расположенной сбоку от входа и открыл доступ в комнату, служащую подсобным помещением для обслуживающего персонала. В ней на стене раскинулся плакат со списком приглашенных и почетными местами. Неплохо подготовились - посчитал я. Осталось подписать на нем: «Да не посрамим честь Герцога». Как я и думал, по центру трон с Герцогом и его членами семьи, внизу находятся палаты с представителями других государств, особо приближенные, и свои советники - работники госаппарата. Среди них втиснуты стражники, помеченные красным на схеме. На трибунах остальные гости, начиная от торговцев, знатных войнов и заканчивая их родней. Вообщем, как и везде, никого лишнего, все свои.
        Признав подготовку оконченной я поблагодарил Иннострахия за оказанную помощь и пообещав не заблудится в коридорных переплетениях отправился спать. Завтра настанет момент истины…

* * *
        Утром проснулся рано и просто лежал, мысленно составляя план действий. Торжество начнется в 12 часов дня, не буду сильно спешить. Раньше, чем заявится Герцог, все равно ничего не начнется. В дверь робко постучали.
        - Зайдите! - разрешил я
        В проеме появилась голова Лата и Торка, а затем и они сами, с наигранно-виноватыми физиономия.
        - Простите Господин, мы тут вчера загулялись малехонько - начал кривляться Лат.
        Я уселся на краю кровати и глядел на это представление с хмурым выражением лица.
        - Догулялись ребята. Вчера произошло то, что страшно себе даже представить - прискорбным голосом сообщил я.
        Ржачное настроение сразу снизошло на нет и появилось настороженно - осмысленное.
        - Что случилось Стас? Извини, больше не бросим тебя одного - одновременно проговорили друзья.
        - Самое страшное, что абсолютно ничего - не меняя выражения лица, пояснил я.
        Друзья смотрели на меня и не знали смеяться им или послать с шуточками куда подальше. Спустя несколько секунд раздался дружный смех, к которому подключился и я. Насмеявшись до боли в животах, мы принялись обсуждать сегодняшнее мероприятие. Наперво вызвал слугу и попросил накрыть стол с завтраком, подкрепится нам не помешает, тем более день обещает быть насыщенным. Затем передал суть разговора с Герцогом и поделился своими опасениями на счет предстоящего события. Акцентировал внимание на своей роли, и задействовал их персоны в качестве смотрящих за конкретными людьми. Себя я поставил рядом с Герцогом, у правой стороны трона и решил приглядывать за послами и гостями, являющимися на торжество и краем глаза за подаренной статуей. Я мог чувствовать страхи, гнев людей, а от нее как раз исходили такие чувства, будто она живая. Или я ошибаюсь…

* * *
        Трибуны зала торжеств забиты до отказа. Играла приятная музыка, звук которой исходил сверху. Акустика просто отменная, так и хотелось гаркнуть во все горло, чтобы звук эхом пронесся по всем рядам. Еле сдержал порыв похулиганить.
        Я стоял рядом с Герцогом и мило улыбался всем присутствующим. Дворцовый этикет напрягал. Лат занял место рядом с Советником Литургом Вторым, который преподнес от Артонии в дар статую и сейчас находился в первой нижней секции. Друг ориентировался пресечь любое поползновение Советника сделать выпад или достать что-либо в сторону Герцога. Однако тот сидел смирнехонько и вида не подавал о своей заинтересованности всем происходящим. Сканирование его на предмет нервозности так же не принесло результата. Торк принял на себя роль слухача в образе обслуживающего персонала и как раз сейчас прошествовал мимо меня с фужерами вина на подносе подчеркнуто вежливо спросив:
        - Прекрасное вино Господин! Желает испробовать? Отлично помогает расслабиться и обрести новых друзей. С этим прекрасным напитком, хранящий в себе секреты древней рецептуры и обладающий необычайно мягким вкусов, с вплетением…
        - Благодарю, но не положено - оборвал я его, давая понять, что не до него. И добавил: лучше наведайтесь вон к тому молодому войну, который никак не может найти общий язык с господином Советником и предложи ему этот чудодейственный напиток - кивая в сторону Лата.
        Наконец все собрались, музыка заиграла быстрее, а затем резко оборвалась и наступила молчаливая пауза. В эту самое время на середину зала выбежал мужчина в ярко зеленом костюме, с изображенным на груди помидором. Вообще это, конечно не помидор, но выглядел он именно так: красный круг с неким зверем, держащий в лапе орудие для сборки урожая, обрамленный по кругу лианами из цветов. Можно лишь догадываться, какой смысл закладывал автор сего произведения при его создании, со столь неоднозначной символикой.
        - Дорогие жители и гости Телога! Мы рады, по ежегодной традиции, приветствовать Вас на открытии праздника торговли. В этот раз честь проведения этого прекрасного мероприятия выпала именно нам и мы постараемся сделать этот день незабываемым! Сейчас пройдет официальная часть поздравлений, а затем все смогут обсудить новые контракты и обменяться новинками в области торговли - торжественно произнес Ведущий.
        Для поздравлений приглашается Представитель оружейной палаты Артонии Тирутий Алкотан.
        Я краем глаза стал наблюдать за статуей и гостями. Пока все было относительно спокойно и никто не собирался нападать. Статуя излучала фоновое недовольство и чувство нервозности, но метаморфоз никаких не замечалось.
        Тирутий, как и полагалось человеку его профессии, подарил новейшую разработку оружия, очень уж напомнившее мне классический арбалет. Выслушал речь о возможных поставках и ценах, сфере его применения и так далее, вообщем всяческую саморекламу. Следом за ним пригласили очередного торговца, завязанного в сфере одежды, затем кузнечных дел мастера и так до бесконечности. Покрайней мере, узнал много нового о профессиях этого мира.
        От продолжительного напряженного стояния, спина отнималась, а ноги подкашивались, во рту все пересохло. Вообщем, состояние находилось на грани «нестояния», жутко захотелось лечь и вытянуть затекшие конечности.
        В этот самый момент Ведущий заорал так, что у меня в ушах раздался звон:
        - А теперь приветствуем гостей из далекой Дортании! Они привезли нечто невообразимое, но весьма полезное для торговых отношений! И так … это Нииктарх и Торсинот - два представителя привезли собой могучее животное, абсолютно неприхотливое в еде и очень выносливое в работе. Оно с легкостью оправдает затраты на его покупку своей неоценимой помощью в хозяйстве.
        Все внимание было приковано к неведомой животине, ставшей помесью коня и носорога, шучу конечно. Создавали его определенно с помощью опытов, магии или науки, так сходу не выяснишь. Если раньше все зевали и только делали вид в своей заинтересованности речами участников и их подношениями, то сейчас интерес был не поддельный. Отвлеклись все, кроме меня, ибо чувство опасности взвинтилось у меня на полную катушку и стучало в висках. Взглядом я дал понять Лату и Торку усилить бдительность, а сам посмотрел на статую.
        Не зря я приглядывал за ней. Моему взору открылась следующая картина: драгоценный камень, блистающий на груди начал медленно смещаться вниз, открывая за собой зияющую пустоту. Как и все, Герцог отвлекся на зверя и сейчас с открытым ртом радостно тыкал пальцем в ее сторону, показывая детям на огромный хвост, всерьез обсуждая его предназначение в хозяйстве. Бросаться на Герцога с криком: Всем лечь! Бомба! Было глупо, тем более не зная специфики оружия. Используя телепортацию, я метнулся в пространстве, мгновенно воплотившись рядом со статуэткой и резко опрокинул ее отверстием вниз. Мои действия не остались не замеченными и стража натренированным движением сомкнула ряды вокруг герцога и его семьи, обнажив оружие.
        Из статуи вырвался столп белого света и раздался оглушительный взрыв, разнесший в клочья постамент с подарками, образовав воронку глубоко под землей. Меня подкинуло воздух и неслабо приложило о противоположную стену затылком. Попытался подняться, но меня придавило чем то тяжелым, веки закрывались. Сквозь пелену дыма разглядел всеобщее смятение, гомон голосов, стражей уводивших Герцога с семьей, бегущих ко мне людей. Мелькнула мысль… покушение сорвалось… и сознание отключилось.
        ГЛАВА 10
        Такое чувство, что нахожусь в коконе, в который приглушенно проникают редкие звуки внешнего мира. Однако я прекрасно помню прошедшие события и сейчас точно не могу остаться один. Заставил себя разлепить глаза и осмотреться. Шея с трудом ворочалась, тело болело, во рту сладкий привкус крови. «Слава Хранителям, жив» - мелькнула мысль и тут же следующая «Хорошо приложился, мыслить как местные начал, ассимиляция прошла успешно». Надо мной склонились знакомые лица, даже Герцог не остался в стороне после заварушки.
        - Лежи, не шевелись - раздался женский голос
        Я повернул голову направо и отметил рядом с собой девушку лет 20, что-то искавшую в большой тряпичной сумке.
        - Не бойся, это лекарь, сейчас она осмотрит тебя и скажет, как быть дальше - вступил в разговор Герцог
        - И в мыслях не было, пугаться такой красавицы - ответил я, улыбнувшись девушке, чем смутил ее.
        - Да чего его лечить, он уже заигрывать начал, значит, здоров - пошутил Лат.
        - А вы по себе всех не меряйте - спокойно возразила девушка. У него и лицо разбито и голова поранена, а может и перелом имеется.
        Скептически-удивленное выражение лица Лата в ответ не оставило равнодушным никого и вызвало порцию заразительного смеха.
        Лекарь нежно обтерла лицо влажной тканью, пропитанной раствором трав и дала выпить мутноватой желеобразной жидкости - фуатаахны, сообщив о ее полезных свойствах, как растения и исключительной редкости. Я сделал глоток и ощутил, разливающееся приятное тепло, и замораживание очагов боли. «Уж не то ли растение, от моей первой встречи? Надо уточнить чуть позже» - пришла идея.
        - Благодарю, Вы просто замечательный лекарь, очень рассчитываю отблагодарить за свое чудесное спасение. Может завтра прогуляемся в парке и тем более мне требуется уход, как больному - хитро улыбаясь, спросил я.
        - Думаю, если не возникнет вопросов, не терпящих отложения, то возможно я дам свое согласие на твой отгул от государственных дел - перебил меня Герцог.
        Девушка на ответ Герцога хихикнула, и не желая более привлекать повышенное внимание, принялась спешно собираться, благо больной находился на своих двоих и оттряхивался от пыли и грязи осевшей на одежде.
        - Постой, а зовут как? - несколько грубо спросил я, опасаясь не успеть
        - Фенессия Сартакх! - бросила она, быстро удаляясь.
        Теперь пришла моя очередь удивляться под хохот друзей, смотревших на мое вытянутое лицо. Герцог, после ухода дочери, моментально скрестил руки на груди и приготовился устроить допрос с пристрастием по поводу моего поведения.
        Да я спас ему жизнь и он уверовал в мою честность и преданность, но вручать свою дочь всё же первому встречному не спешил. Лучше загрузить работой, заставить копаться в тайнах дворцовых интриг, а там время покажет.
        Несмотря на мою браваду перед дочерью Герцога и друзьями, чувствовал я себя препаршиво, поэтому оставшуюся часть дня провалялся в кровати, восстанавливая организм. Спал беспокойно, мучился кошмаром, про преследующую меня тень. Начинало казаться - это проделки Стража - Марроса, который, кстати, давненько себя ни чем не проявлял. Возможно в такой форме, он хотел что-то до меня донести, а может и не он вовсе. Сплошные загадки.
        Встал лишь под вечер, когда захотелось есть. В гостиной никого не обнаружил и поэтому направился прямиком во дворец, в гости. У стражников, надо полагать, имелась ориентировка на меня, ибо проходил я беспрепятственно, направляясь в сторону приемной Герцога. Только в самом конце мне преградил дорогу массивный секретарь, запросив цель визита и сообщив, что надо обождать, пока идет совещание.
        - Доложите Герцогу, пришел Стас. Он ждет меня.
        - Не положено, Вас нет в списках приглашенных людей.
        - Да что ты заладил: не положено, не положено … Хорошо, значит, будем по-плохому… - проронил я и использовал телепорт для перемещения в кабинет Герцога.
        Сам кабинет я себе представил, а что там будет в этот момент не очень, поэтому мое воплощение внутри, можно сказать, произвело потрясающий эффект, когда я очутился среди стола, заполненного различными яствами. Конфуз вышел. Пришлось, раздвигая ногой салатницы и блюдо с жареным гусем, спускаться на пол, бормоча под нос слова извинения всем присутствующим. В этот самый момент, в зал ворвался секретарь и увидел мое форменное свинство, от чего стал похож на кайенский перчик, в смысле цвета лица. Я полностью понимал его состояние, не каждый день на столе у Герцога оттанцовывает неизвестный мужик с улицы.
        Сартакх повелительно махнул рукой секретарю, что бы тот прикрыл дверь, и не беспокоился из-за этой ситуации. Мелочи жизни, с кем не бывает при телепортации.
        - Почему гуся отодвинул? Не понравился? Так мы сейчас живо повара пригласим, пускай повинную пишет - усмехнулся Герцог.
        - Прошу прощения, но меня не пускали и я решил… - виновато начал я, но увидев закатывающихся от смеха присутствующих, бросил оправдываться и рассмеялся со всеми.
        Не считая меня, на совещании находилось 5 пятеро человек. Среди них мои друзья и пара незнакомых советников.
        - И так, давайте продолжим и для опоздавшего повторим ключевые моменты - серьезно продолжил Сартакх. Пожалуйста, Тирок расскажи Стасу, о проведенном расследовании и его результатах. Забыл представить, старший советник отвечает за исследования в области технических новинок, оружия и прочих устройств, предназначенных для стрельбы.
        Тирок не поднимаясь со своего места, наклонился и поднял с пола ту самую статую, из которой производился выстрел. Выставил ее на стол, повернув отверстием ко мне. Сейчас она не выглядела так впечатляюще, весь корпус обгорел и местами металл оплавился, драгоценные камни растерялись.
        - Господин Стас, подойдите ближе и загляните внутрь статуи - предложил Тирок.
        Как мне и посоветовали, подошел к статуе и склонился над ней. Сначала глаза фокусировались на темноте обгоревшего отверстия, затем смог различить очертания ее внутреннего мира. Я считал, что меня практически невозможно удивить в жизни, но…
        Не знаю, какие чувства меня сейчас переполняли, или ребячьего восторга или несказанного удивления, а может все вместе, однако факт на лицо. Внутри статуи расположилось миниатюрное сидение, с металлическими рычагами и мини пушкой. Создавалось впечатление, что это обитель лилипута, осерчавшего на весь мир и явившегося к великанам отомстить за былые обиды.
        Молча вернулся на свое место к столу и оглядел присутствующих и спросил:
        - Какие идеи на этот счет?
        - Позвольте я объясню - вступил в разговор второй Советник, надо полагать специалист в области этнографии данного мира. Все видели размеры на которых умещался наш несостоявшийся убийца и наверное можете себе их представить. Не более вот этого стакана вина. Таким критериям отбора отвечает лишь один представитель этого мира - народ Змеротонов. Для всех присутствующих известных как земляные люди. Живут они глубоко под землей и на поверхности появляются крайне редко, а поэтому и информации об их нравах, обычаях, пристрастиях тоже крайне мало. Ранее никогда не отличались агрессией, да и с такими размерами, наверное, сложно кого-либо захватить, а если это удастся то… выдержал паузу.
        - Нас не прокормить… - пробубнил я себе под нос.
        - Что простите, Господин Стас? - развернулся ко мне советник
        - Нет, все нормально, продолжайте, я о своем
        - То мала вероятность противостоять другим народам в существующих условиях - подытожил советник.
        Я встал со своего места и как на судебном процессе вышел на середину комнаты, для солидности кашлянув пару раз, готовясь к длительной речи.
        - И так друзья, лично для меня складывается картина, состоящая из абсолютно разрозненных фрагментов, соединить которые сейчас задача не из легких. Мы имеем первый фрагмент состоящий из тщательно спланированного покушения, реализованного группой лиц, на языке крутилось по предварительному сговору, но удержался чтобы не ляпнуть. Этих людей мы не знаем по причине хорошего заметания следов за собой. Признаться план прост и гениален по своей сути. Вы только представьте, все происходит на празднике в честь объединения государств при товарообмене. Покушение на главу Телога сильно дискредитирует все мероприятие в глазах общественности, ведь на месте смертельного луча мог оказаться каждый, а это мировой скандал. Второй фрагмент картины это ответ на вопрос кто убийца? Организатор одним ловким ходом подставил всех. Артония дарит Сартакху статую, в честь открытия нового храма, и так глупо подставляться, сажая туда малявку-убийцу вряд ли станет. Однако попадает под подозрение…
        Атака происходит во время презентации Дортонцами своего товара, отвлекшего на себя все внимание. С Дортонией давно обостренные отношения. Возможно простое стечение обстоятельств, но…. И наконец, земляные люди решились на атаку с целью порабощения людей Телога, тогда не ясны их мотивы. Весьма сомнительное желание, даже при тяжелых жизненных условиях. Третий фрагмент картины, также не дает заскучать. Почему именно Телог и Герцог Сартакх, стали предметом всеобщего внимания, почему убийцы не пошли в Артонию или Дортонию. Какую цель преследуют, убрав Главу государства. Кроме него на престол претендуют еще двое сыновей и дочь. Сплошные вопросы и ни одного ответа. Кто хочет дополнить мое выступление, милости прошу.
        Я прошел на свое место и почувствовал дикий голод, поэтому принялся вгрызаться в ранее «задвинутого» гуся, запивая замечательным вином из запасов Сартакха.
        Слово взял Герцог:
        - Полностью согласен со Стасом. На данном этапе требуется усилить охрану и активизировать разведывательную сеть в других государствах. Возможно, мы что-то упустили из виду, и не помешает наверстать упущенное. Понаблюдать за активностью в мире. Направить запросы в союзные города с просьбой пояснить произошедшую ситуацию. А потом примем решение.
        - За принятие мудрого решения надо выпить, - сказал я, поднимая бокал с вином.
        Все меня поддержали, привстав со своих мест с наполненными бокалами. Со стороны, наше сборище напоминало собрание последователей тайного культа. В стороне потрескивали угли в камине, а языки пламени отбрасывали тени на присутствующих. Свет от луны с улицы искоса проникал в зал и растекался призрачными языками. От внезапно набежавшего сквозняка невольно поежился и залпом осушил бокал.
        На этой торжественной ноте нас и застал душераздирающий вопль, исходивший из глубины замка. Крик повторился и он принадлежал не одному человеку. Сартакх побледнел и быстро сорвался со своего места выдавив из себя: Дети!
        Все ринулись бежать на крик, нарушая тишину пустых коридоров. Отовсюду выползали стражники присоединяясь к нашей группе. Когда адреналин зашкаливает, а азарт неизведанного гонит вперед, время тянется очень медленно. Буквально прошло минуты две, а мне показалось целая вечность. Дверь в спальню сыновей была распахнута и оттуда тянуло могильной сыростью и плесенью. Герцог обнажил меч и первым ворвался внутрь удерживая меч перед сокрушительным ударом. Я и друзья ворвались следом, оттеснив бесполезных в бою чиновников.
        Пусто. Детей нигде нет. Все вещи находились на своих местах, но их покрывала пыль и грязь. Такое чувство, здесь лет сто никто не бывал и не прибирался. Очень холодно, несмотря на летнюю теплую погоду. По полу тянется след от жидкости, на вид не крови и обрывается перед зеркалом, размером в человеческий рост. Очень условно оно походило на пресловутый предмет, больше на опрокинутый тазик с водой, которая от чего - то не хотела выливаться, а держалась строго вертикально, вопреки всем законам физики. Водная гладь слабо рябила и отливала металлическим блеском.
        Я попридержал Герцога, было уже дернувшегося в его сторону.
        - Подожди, возможно, это ловушка, как раз рассчитанная на тебя. Или уже забыл про покушение.
        - Там мои дети, ты это понимаешь!? Какое на ….. покушение! - ругательно заорал Сартакх.
        - Ты здесь нужен, поэтому пойду я и Лат с Торком. Если они там, то мы их вытащим. Немного помедлил и добавил: живыми.
        - Рассчитываю на тебя. Если в течение трех часов не появишься, то я сам войду в это демонское зеркало - несколько остыл Сартакх.
        Я подошел к зеркалу, открывающему портал в другой мир, а ничем иным оно и не могло быть, и осторожно ткнул в него острие меча. Клинок мягко разрезал воду и прошел насквозь. Я потянул обратно и не встретил никакого препятствия в этом. Для уверенности подергал его за края, попытался перевернуть, но оно стояло как влитое.
        - За мной по одному - скомандовал я и первым шагнул в мутную пелену портала, предварительно задержав дыхание.
        Ничего страшного не произошло, меня не утянуло в туннель с мириадами звезд и я не потерял сознание. Все произошло буднично: Шагнул, меня обволокло водой и я вынырнул, но уже по ту сторону зеркала. Причем как выяснилось - это была и не вода вовсе, а субстанция, очень схожая по своей структуре, но не оставляющая следов на теле. Одежда осталась сухой. Не успел я осмотреться как поочередно «выплыли» Лат и Торк.
        - Тише вы! - шикнул я на них.
        - А в чем дело?
        - Под ноги посмотри
        Торк присвистнул. Они стояли на платформе, повисшей в воздухе размерами в два человеческих роста. Впереди их ожидали точно такие же штуковины. Они по ощущениям были из камня и держались за счет неведомых сил. Перегнувшись через край, посмотрел вниз, откуда на меня пахнуло той самой могильной прохладой, ощущавшейся в комнате. Располагались они в хаотичном порядке, но в пределах метра друг от друга. Как таковой дороги для путника с указателем: налево пойдешь - коня потеряешь, направо голову сложишь и т. д. не было, отсюда напрашивался вывод - пойдем наобум.
        Когда сделал первый прыжок на ближайшую платформы, запоздало посетила мысль, а вдруг, как в компьютерных играх они проваливаются в бездну и надо успеть отпрыгнуть на следующую. Однако страхи остались страхами и ничто подомной не осыпалось. Подождал остальных и сиганул на следующую твердыню. Спустя каких-то 5 минут, страх бесповоротно покинул нас и мы точно горные, не буду называться этим словом, звери прыгали с места на место.
        Все хорошее, когда - то заканчивается, так и сейчас, нашим олимпийским скачкам пришел конец, мы уперлись в стену, покрытую сетью отверстий, вполне пригодных для размещения человека.
        - Допрыгались, есть предложения насчет этой хреновины - сказал я, мотнув головой в сторону стены.
        - Так вот же вход, слазь и расскажешь нам - ехидно предложил Торк, указывая на кругляш проема, расположенный на уровне нашей плиты.
        Пока Торк с улыбкой ожидал ответа на свое предложение, я обнажил клинок и нырнул внутрь проема. Стены внутри идеально ровные и отполированы, словно их делали буровой установкой. Стоял в нем на полусогнутых и постоянно держал шею в изогнутом напряженном положении «вбок-вверх». Меч направил на расстоянии вытянутой руки острием вперед, страхуя себя от нежданного хозяина этой норы. Наличие здесь живности логично предполагалось, ибо кто-то утащил детей герцога и явно не с целью показать богатый внутренний мир здешних мест. Так вот, я вовсе не горел желанием столкнуться нос к носу, поэтому меч всегда находился в состоянии готовности к удару. Метров десять проход тянулся прямо, а затем резко под углом в 90 градусов уходил вверх и еще тянулся хрен знает сколько. Неуклюже развернулся в проеме и вышел обратно.
        Так мы долго можем лазить, нужен конкретный план действий.
        Внезапно сзади раздались шаги и все синхронно развернулись в сторону звука обнажив мечи. Фигура материализовалась в прыжке и к нам на платформу приземлился человек, лицо которого прикрывал капюшон. Мы расступились, взяв возможного противника в кольцо. Он не спешил атаковать, спокойно откинув капюшон, обнажил лысую макушку, и весело посмотрел на нас.
        - Ритор, а ты какого лешего тут забыл - выдохнул я.
        - Вообще, я состою на службе у Герцога дольше, чем ты и пришел сюда по его просьбе. И к тому же смотрю, ребята вы не преуспели в спасении похищенных.
        - Там странные тоннели с изгибами, где человеку без специального снаряжения не пролезть - возразил я.
        - Вам для экскурса в историю подобных мест. Они называются - Провалами. Это тупиковые параллельные мирки, в которых нет развития жизни и в них обитают сущности, некогда отрезанные от основного мира. Таких провалов множество, но они закрыты для случайного попадания. Их открыл некто, желающий убить Герцога и его семью. В нашем конкретном случае, это обитель - Злобоглазов.
        - А где эти сущности? Пока никого не наблюдаю - озадачился Лат
        - Еще успеешь. Я направлюсь в их логово, и буду вытаскивать детей Сартакха, а Ваша задача отвлекать внимание тварей. В качестве подсказки: они не любят шум - проорал Ритор, показывая пример для подражания.
        - Хо-ро-шоо, так и сде-ла - ю! - проорал я в ответ и стукнул с силой по мечу Лата.
        Друг принял задумку и вступил со мной в импровизированный спарринг - бой на мечах. Звук металлических клинков гулко отдавался от стены с норами. Результат нашего сражения не заставил долго ждать.
        В верхней части стены на шум показалась голова с множеством глаз и коротких отростков-щупалец. Тварь выплыла из отверстия и уставилась на нас. «Этажом» ниже появилась еще одна. За несколько минут, пока мы играли в гляделки, их набралось уже с десяток.
        - Действуем по плану. И в глаза им не смотреть! - успел выкрикнуть Ритор, прежде чем скрылся в одном из проемов с помощью телепорта.
        - В глаза не смотрите! - проворчал я, пародируя Ритора. Легко сказать, когда на тебя пялятся со всех ракурсов, постоянно шевелящиеся глазищи, которых разве что на заднице у них нет.
        Злобоглазы, издали шипящий звук и полетели к нам, болтая щупальцами и растягивая пасть, как можно шире, обнажая при этом нестройные ряды кривых желтых клыков. При ближайшем рассмотрении стало заметно, как из пасти стекала слюна и срывалась с предположительной нижней губы вниз. Язык, непропорционально длинный и толстый, свисал, как у запыхавшейся собаки, и периодически облизывал губы. Вообщем не только смотреть в глаза, а вообще на них было противно, а когда те подобрались на расстояние удара, вдобавок ко всему пахнуло нестерпимой смердящей вонью.
        Зная себя, не мог я вот так взять и послушаться Ритора, всегда же хочется проторить свою дорожку путем проб и ошибок, так и сейчас решил потешить свое любопытство и посмотрел в глаза одной из тварей, подобравшейся неприлично близко. Результат не заставил себя ждать, и одарил меня тошнотой и слабость в ногах, мысли сплелись в причудливый комок воспоминаний, отрывающий меня от реальности бытия, и так захотелось сделать всего пару шагов вперед… где меня ждало тепло, спокойствие.
        В чувство привела боль в левом боку, это Торк засадил мне, заприметив, как я с тупейшим выражением лица шагаю в пасть к зверюшке. Это и спасло мне жизнь. Взвинтив все свои навыки на полную катушку, я прыгнул назад в воздухе рубанув по хищной морде, рассекая и без того не малую пасть. В ответ раздался рев и тварь резко метнулась в сторону уворачиваясь от моего следующего, уже смертельного для нее удара и сшибла своего сородича породив мешанину в рядах. Воспользовавшись ситуацией, друзья бросились к скоплению безмозглых существ, единственным желанием которых было удовлетворение чувства голода и начали планомерно рубить и колоть выступающие части Злобоглазов. От поднявшейся какофонии звуков захотелось заткнуть уши. Три Злобоглазов, первыми подставившиеся под удар, поплатились за чрезмерную активность и валялись где-то в темноте провала. В запале битвы мы настолько увлеклись ее процессом, что не заметили как из всех «щелей» к ним продолжает лезть подкрепление.
        - Нам звездец! - подумал я, но посмотрев на своих друзей, понял, что не одинок в этом суждении. Встретился взглядом с Латом и тот угрюмо мотнул головой из стороны в сторону, такой жест однозначно трактовался в сторону критичности ситуации. Да где ж этот Ритор! За столько времени можно двадцать человек вывести, а не двоих! Если еще помедлим, то нас просто оттеснят к краю платформы и скинут вниз.
        Мои призывы и можно сказать молитвы были услышаны и рядом с нами сплелась фигура Ритора, удерживающая на плечах двух детей.
        -Живо хватай своих и телепортируйся к порталу! - рявкнул Ритор
        - Но… - начал я, собираясь уточнить каким образом, если раньше только себя переносил, но его фигура уже замерцала и исчезла.
        Твари окружили нас и кольцо стало неумолимо сжиматься. Ухватив друзей за одну руку, свободными мы продолжили сражаться, отталкивая клинками вонючие челюсти Злобоглазов. Сосредоточился на картинке портала и прикрыл глаза, подавляя внутреннюю боязнь не справиться с переносом трех тел одновременно. Все прошло гладко и я ощутил как нас подхватывает и вплетает в мощный поток времени. Ритор ждал нас у портала, детей рядом не было, наверное, успел передать их в руки Герцогу.
        - Они приближаются, влезайте в портал! - прокричал он
        Отбросив галантные выходки вроде «только после Вас» мы буквально вломились в проем портала, наступая друг другу на пятки. Следом выпрыгнул Ритор и тут же принялся шептать несуразицу на неизвестном мне наречии, а в конце бросил в портал склянку с некой жидкостью, после чего раздался хлопок и вспышка белого света.
        Когда мы открыли глаза на месте портала располагалось обычное зеркало в стальной золотистой раме, будто бы и не было этого злоключения.
        ГЛАВА 11
        - Вот скажи Стас, я все понимаю, меня как правителя убрать, но дети тут при чем? Зачем кому-то понадобилось настолько изощренно продумывать мое убийство, а затем, когда оно сорвалось, мстить, открывая Провал? - ты можешь ответить на эти вопросы, раздраженно спросил Сартакх, метаясь по комнате.
        - А кто по законам Телога наследует трон в случае твоей смерти?
        - Сыновья по старшинству, затем дочь, если не будет наследников по мужской линии.
        - Вот видишь, сам ответил на свой вопрос! Дочь ключевая фигура в этой игре. Кто-то очень жаждет власти, и хочет заполучить место на троне, а как лучше всего это сделать? Правильно! Самое верное убрать тех, кто мешает воплощению планов в жизнь, а затем спокойно предложить сильное плечо твоей дочурке или выгодный межгосударственный союз.
        - А если ты заблуждаешься? И она такая же пешка в игре! Что тогда?
        - Есть одна идея, проверить все это на практике и сохранить жизнь твоей семье.
        - Выкладывай
        - Предлагаю действовать методом исключений - улыбнулся я, развалившись на диване с бокалом вина.
        - Что это значит?
        - Мы исключим из вероятных вариантов тот, что связан с покушением на твою дочь. Если все затевалось с одной целью - возвести на трон Фелиссию, то ее не тронут, а если наоборот, то я сделаю все от меня зависящее, чтобы спасти ее.
        - Ты думаешь прежде, чем предлагать такое? Использовать мою дочь в качестве приманки! Это последнее о чем я мог подумать! - рявкнул Сартакх
        Я отставил бокал с вином и серьезно посмотрел на Сартакха. Лично я не хотел бы попасть в такую ситуацию и принимать решения, балансирующие на грани жизни и смерти, распоряжаясь судьбами близких людей. Давая себе отчет в безумности своей затеи, я в тоже время не видел иного выхода. Вариант сидеть и ждать, нервно постукивая костяшками пальцев по столу, нервно потопляя свои страхи в бутылке с вином, в ту минуту, когда неизвестный противник разыгрывает следующий ход партии, совершенно меня не устраивал. Своевременно избранной многоходовкой в комбинации действий, мы принимаем брошенный нам вызов и тем самым путаем все карты противника.
        - Поверь, просто ждать, когда тебе объявят войну или расчетливо вырежут всех кто тебе дорог не лучший вариант.
        Сартакх уселся напротив и ухватив за горловину бутылку вина сделал два глубоких глотка, пытаясь унять дрожь в руках от внутреннего напряжения.
        - Продолжай, я так понимаю, ты не договорил. С трудом себе это представляю. Посадишь Фелиссу под замок, а сам останешься поджидать убийцу или отправишь ее в леса с нечистью, в надежде, что ее спасет наш тайный воздыхатель? - резко спросил Сартакх.
        - Не совсем. Я предлагаю выдать за меня Фелиссию - спокойно ответил я
        Лицо Герцога покраснело, не знаю от моих слов или больше от вина, бутылку которого он опорожнил почти на треть и запинаясь промолвил:
        - Ты… Ты… извиняюсь, нормальный Стас? Сначала предлагаешь использовать ее как приманку, а сейчас выдать замуж, и отдать полцарства в придачу?
        - Абсолютно верно, но…. за маленьким отступлением. Брак официально заключать никто не станет. Насколько верными я располагаю сведениями относительно процедуры бракосочетания, будущие супруги королевской крови, обязаны удостоверить свой союз обрядом посвящения у Хранителей, и скрепить кровный союз?
        - А прежде объявить об этом во всеуслышание в Герцогстве и получить от меня амулет союза, наполненный мудростью предков - дополнил Сартакх, уже менее категорично настроенный.
        - А теперь о главном, как только ты объявишь, что твоя дочь выходит замуж, весть об этом распространиться со скоростью света. Наш преследователь узнает об этом в первую очередь, так как отслеживает буквально каждый шорох с твоей стороны, приложит все силы, чтобы воспрепятствовать заключению данного союза. Самой идеальной, с точки зрения логики, будет попытка убрать конкурента на супружеское ложе в дороге. Обставить все как несчастный случай и привезти драгоценную дочь тебе со словами: если бы не я, оказавшийся в нужном месте и в нужное время, то она погибла бы. Вуаля, все просто - заключил я.
        - Хитер ты друг. Только не учел один малюююсенький моментик - протянул, улыбаясь Сартакх, отбрасывая пустую бутылку и откупоривая новую.
        Я приподнял левую бровь, изображая крайнюю степень удивления на лице.
        - Ты не учел мнение самой Фелиссы на этот счет. Она девушка своеобразная и захочет узнать, почему ее выдали замуж, поставив в известность в последнюю очередь. Так и представляю ее лицо, когда я зайду к ней завтра утром и скажу: Поздравляю дочка, ты выходишь замуж! Брр - Герцог поморщился, вторая бутылка вина явно плохо пошла.
        - На этот счет не беспокойся, доверься мне. Когда - то надо же налаживать контакт с будущей женой - засмеялся я.
        Герцог посмотрел на меня осоловевшим взглядом, икнул, и прежде чем полностью отключиться выдавил из себя фразу:
        - Ффперёд
        На сегодня и мне хватит событий, мозг настоятельно требовал отдыха, поэтому я направился к себе в комнату, мечтая лишь о спокойном сне. Завтра начнётся новый виток в моей жизни.

* * *
        С самого утра бежать к Фелиссе и радовать новостью из серии «невероятно, но факт» было верхом неприличия и самодовольной глупости. Пускай Герцог подготовит почву для плодотворной работы, а затем и мой выход, с легкостью впишется в сценарий задуманного плана. Вероятнее всего, узнав об «аттракционе невиданной щедрости» она сама прибежит ко мне, дабы высказать мнение на сей счет. А мы уже подготовимся и во всеоружии встретим гостью.
        Если Герцог не проспит, после вчерашней попойки весь день, то идея отправится в дорогу, уже завтра, вполне реализуема. Расчет на то и был, скорость в принятии решений и их воплощение, опережение противника - вот залог нашей победы. Надеюсь, он понимает это и не станет затягивать.
        Касаемо моего распорядка дня, то наперво я решил наведаться к Ритору и поговорить по душам. Давно назревавший разговор, сейчас очень уместен, и поможет мне разобраться в самом себе, и получить ответы на многие мучающие меня вопросы.
        Выбравшись на внутренний двор, направился к башне, где проживал Ритор. Судя по активности прислуги, хозяин находился дома и готовился завтракать. Ну что ж, утренний визит оправдан, и голова свежая и желудок пустой, ничего не должно помешать для конструктивного диалога. Окрикнув одного из рабочих, тащившего ведра с водой внутрь дома попросил доложить о моем желании пообщаться. Мужик кивнул и быстро исчез в темноте дверного проема. Или хозяин не горел желанием общаться или слуга оказался нерасторопным, но прождал я минут пять, прежде, чем малознакомая физиономия, просунувшаяся в дверь пригласила пройти внутрь со словами: «Господин Ритор ожидает Вас!»
        Жил Ритор неплохо, даже богато по местным меркам. Внутри на полу красовался огромный круглый ковер ручной работы, подступы к которому держала кожаная мягкая мебель. Стены украшали картины и чучела животных, добытых полагаю им самим. Наверх вела резная деревянная лестница с массивными ступенями и перилами из дорогих пород дерева. Отдельного внимания заслужили светильники на стенах, горевшие белым свечением, радовавшим глаз и походившие на магические. Впервые я увидел проявление магии в этом мире. Дополнительный вопрос для обсуждения возник сам собой.
        - Господин Ритор, принимает ванну, поэтому просил подождать - раздался мягкий женский голос за моей спиной. Желаете позавтракать?
        Желудок ответил вперед меня, предательски булькнув. Я повернулся к девушке, приятной наружности с двумя озорными косичками и подмигнув дал утвердительный ответ на счет завтрака. Девушка стояла на месте и не уходила с интересом рассматривая мою скромную личность.
        Возникла неудобная пауза из-за чего я подумал, может она не расслышала мой ответ и решил для верности еще раз повторить свое согласие на завтрак.
        Девушка ойкнула и слегка покрылась румянцем пролепетав:
        - Извините господин, просто у меня имеется к Вам вопрос, а я постеснялась сразу спросить.
        - Да спрашивай, мне не сложно ответить и нечего меня стесняться.
        - А правда, что Вы женитесь на принцессе Фелиссии? А как вы с ней познакомились? - неожиданно выпалила свои вопросы девчонка.
        Вот сейчас пришла моя очередь смутиться. Явно не ожидал от Герцога такой прыти в распространении вести о моей женитьбе. «Ну, сейчас поздно метаться, сам же придумал сам и расхлебывай» - мысленно покорил я себя.
        - Правда! - вслух произнес я. А обстоятельства встречи слишком личные - скорчив многозначительную гримассу сообщил я, и тут же перевел разговор: Так, что там, на счет завтрака?
        Девушка тут же убежала, кокетливо улыбнувшись, а я остался в гордом одиночестве рассматривать картины на стенах. Произведений искусства, насчитал 9 штук, изображавших по своей сути одно и тоже - это битвы рыцарей на арене, или фрагменты охоты. Убивая время, плавно перебрался к чучелам животных и заострил свое внимание на одном из них с раскрытой волчьей пастью, и человеческими глазами. Догадка поразила меня, и я приблизился к нему вплотную, разглядывая малейшие детали образа.
        - Ликоморф, или по-простому оборотень! - раздался над ухом голос Ритора, заставивший меня вздрогнуть. Убил его в момент превращения, поэтому частично он сохранил человеческий облик.
        - Добротный экземпляр - проговорил я, не желая выдавать своего незнания.
        - Угу - хмыкнул Ритор. Ты еще мою коллекцию нечисти не видел! Только чтобы гостей не смущать я ее в подвале храню. Там и климат для нее благоприятный - подытожил он.
        - Будет время, обязательно посмотрю - улыбнувшись, сказал я, намекая на совершенно другие цели, приведшие к нему.
        - Конечно, конечно, я все понимаю, однако не затягивай с этим, кроме как у меня нигде такой коллекции не встретишь. Вдруг тебя заинтересует что либо, так я могу продать с хорошей скидкой - с видом бывалого торговца распалялся Ритор, заприметив на моем лице толику удивления от увиденного образца чучела.
        - Господа, завтрак готов! - прервала нашу беседу служанка, «пытавшая» меня по поводу свадьбы
        - Мы идем Клаис - откликнулся Ритор.
        Я двинулся следом за всеми, поднимаясь на второй этаж. Оформление кухни показалось намного скромнее, нежели пафосный вид гостиной, призванный пустить пыль в глаза. После увиденного, у меня не осталось сомнений в деятельности Ритора, в свободное от работы время, а именно торговле чучелами редких видов животных, нечисти. Покупателями такого товара являлись состоятельные люди, а соответственно первое впечатление от увиденного должно соответствовать их ожиданиям.
        Завтрак, вопреки ожиданиям увидеть нечто особенное, не оправдал себя. Он состоял из прекрасной тарелки овсяной каши с яблоками, салата овощного и жаренных гренок. В общем, все просто и полезно. За трапезой диалог продолжился, но в нужном мне русле.
        - Наверное тебе уже сообщили новость о моей женитьбе? - спросил я
        - Так это не слухи, и ты пришел ко мне испросить благословения? - усмехнулся Ритор
        - Мне нужен мудрый совет, а ты как воин, обладающий редкими качествами и умениями, для этого идеально подходишь.
        - Надо полагать, тебя интересует мой конкретный навык, психогипноза? - придав лицу серьезное выражение, вопросил Ритор.
        - Он самый а … - утвердительно кивнул я
        - Очень просто определил. Я видел, на что ты способен в битве и тебе для победы не хватало лишь этого умения. Отсюда простой вывод о твоей заинтересованности - заключил Ритор
        - Тогда о главном, как мне научиться его использовать?
        - Пока никак. Твое сознание не готово подавлять волю другого человека. Для начала научись закрывать свои мысли от других, а затем потренируйся в подчинении животных. Набив соответствующий опыт, твой навык раскроется сам. Вот попробуй сейчас прочесть мои мысли!
        Я сосредоточился на Риторе и в мозг плавно потекла информация о пользе овсянки, прекрасной фигурке Клаис, как внезапно мое сознание сжалось и кто-то стал дергать невидимые нити, управляющие моими действия. Вот я улыбнулся, а затем залез рукой в кашу и облизал пальцы, и следом громко стукнул по столу кулаком и рявкнул «Клаис иди сюда!»
        Клаис тут же появилась с недоуменным выражением лица, отчего ее так резко вызвали. Мои действия назвать адекватными язык не поворачивался, так как я, наклонившись, шлепнул ее по мягкому месту, громко причмокнув при этом и крикнул «Хороша девка». Я прекрасно отдавал себе отчет, в творимом мной безобразии, но ничего не мог поделать с собой.
        В этот самый момент, мое сознание «отпустило» и рука плавно опустилась на колени, а глаза готовые вылезти из орбит испуганно смотрели на Клаис в ожидании расплаты за своевольство и она последовала!
        - ты… ты… это по-скотски! - тихо сказала покрасневшая Клаис и развернувшись убежала с кухни.
        Я гневно посмотрел на Ритора, но у того на лице не было ни тени раскаяния, а наоборот он еле сдерживал смех, раздувая щеки.
        - Что же ты вытворяешь? Зачем устроил этот балаган? - раздраженно спросил я
        - Чтобы дать тебе мудрый совет! Когда читаешь мысли другого, не забывай закрыть свое сознание, иначе последствия могут резко отличаться от тех, которые я тебе продемонстрировал сейчас. Особенно в поединке защищай разум - серьезно ответил Ритор.
        Приходя в себя, от подобного обучения, я съел пяток гренок и запил душистым чаем, прежде чем задать следующий вопрос. Ритор не мешал моей трапезе и грыз зеленое яблоко.
        - Видел у тебя в гостиной светильники, с магическим составом? - начал я издалека.
        - Да, все что осталось от былой роскоши - удрученно произнес Ритор
        - Как это осталось? Разве не ты их сделал?
        - Если бы я умел пользоваться магией то, наверно здесь ни одни светильники от нее питались! Магии в нашем мире нет и не будет. Давно Хранители изгнали в параллельный мир всех, кто имел такие способности, лишив накопленных ими знаний. Амулеты, впитавшие всю силу и знания магов были заброшены в порталы Провалов. С одним из таких ты уже познакомился на своей шкуре. Доступ к порталам есть только у Хранителей. Да и чем больше воды утекло с тех времен, тем больше все обрастает легендами, байками. Скоро только в летописях можно будет встретить упоминание о магии, как далеком и запретном плоде.
        Я промолчал, ничего не сказав в ответ, обдумывая услышанное. Не скажу, что меня это очень расстроило, но и не порадовало. Да я не смогу раскидываться молниями и огненными шарами направо и налево, однако, это и не конец. Вообще мои ближайшие планы, не оставляют мне шанса на спокойную размеренную жизнь.
        - Спасибо Ритор, я учел урок и постараюсь извлечь из него пользу. Мне пора, еще необходимо пообщаться с Фелиссой и убедить ее в своей искренней любви - проговорил я, поднимаясь из-за стола.
        Удачи, Стас! - Ритор по-дружески обхватил меня в объятия и похлопал по спине.
        Уже на выходе я обернулся и заприметив Клаис, выглядывающую из-за угла лестницы помахал ей. Когда она вышла с укрытия и подошла ближе, я принес свои извинения за свою выходку и мягко намекнул на эксперименты ее хозяина в этом направлении. Уж не знаю, смогла ли она понять, но по крайней мере уже не смотрела на меня как на похотливого извращенца, что не могло не радовать.
        С удовольствием выбравшись на свежий воздух, я представил замок Герцога и с лёгкостью перенес себя в нужное место, к парку, где обычно любила гулять Фелисса. Всегда подготовка к чему либо отнимает больше времени, чем само действо, поэтому она моя самая нелюбимая часть в цепочке событий. Однако избегая подготовки, я обрекаю себя на многочисленные ошибки, неучтенные при доскональном разборе, отсюда вывод о необходимости прилагать массу усилий ко всему, чего хочешь добиться, а тем более, если это касается амурных дел.
        ГЛАВА 12
        Начну с моего неудавшегося визита к драгоценной принцессе Фелиссии. Прочесав парк вдоль и поперек, следов ее присутствия так и не обнаружил. Расспросы гуляющих пар аналогично не дали положительного результата. Наконец, судьба смилостивилась ко мне и послала на встречу ее подружек, направляющихся на конную прогулку. От них, вперемешку с поздравлениями, я и узнал, что принцесса с самого утра находится у своего отца.
        Еще раз, утвердившись в поговорке «все, что не делается, то к лучшему» я забросил затею переговорить с ней и направился к себе подготавливать самое необходимое для похода: раздобыл карту местности, отобрал в оружейной набор приличного оружия, и навестил управляющего конюшней, затребовав на завтра карету с лошадьми. После навестил Сартакха и обговорил нюансы похода, количество воинов для сопровождения. Время обозначил самое раннее, при восходе солнца, из-за чего Сартакх наградил меня скрюченной гримасой неудовольствия. Расспрашивать о Фелиссии не стал, посчитав излишним залазить в отношения отца и дочери, да и сам Сартакх не соизволил об этом мне рассказать. До вечера времени оставалось немыслимо много, поэтому благодаря Лату возникла идея провести «мальчишник» и отметить знаковое событие. Они же не знали о большом мыльном пузыре под кодовым названием «свадьба», отсюда и рвение с поздравлениями.
        Как все замечательно начиналось!.. Мы заказали лучшего пива и попросили зажарить цельного поросенка. Официантки радостно кружили вокруг нас, кокетливо улыбаясь, а под конец вечера и вовсе приняли приглашение разделить веселье. Пиво потекло рекой с самого начала, а после доставки главного блюда шеф-повара - цельного, румяного поросенка, нафаршированного грибами, то и подавно, лишь успевали доливать. Незаметно для себя, я очутился в объятиях смазливой официантки, которая без стеснения, положила на меня ногу и откровенно задрала платье до бедра. Другая особа обвивалась вокруг Лата и постоянно посмеивалась, после очередной пошлой шутки, нашептанной ей на ушко. Торк вообще пропал с поля зрения уединившись с третьей прелестницей.
        Вот именно такую картину и смогла лицезреть Фелисса, войдя внутрь таверны. В отличие от друзей, я начал трезветь по нарастающей, по мере ее приближения к нашему столу. О спокойном конструктивном диалоге пришлось забыть с первых ее слов:
        - Мне отец с утра все уши прожужжал о твоей чудесной кандидатуре на брак. О том, как ты стремишься помочь нашей семьей, рискуя собственным здоровьем … Теперь я воочию убедилась в том, как ты им рискуешь …. Сейчас же собирайся, по дороге продолжим разговор.
        Проблеяв в ответ нечто похожее на «шасс ифду» сбросил с себя девицу и стал пробираться к выходу под пристальным взглядом Принцессы.
        Разговора у нас не получилось, так как я просто уснул и повторно очнулся, когда меня тащили к себе домой. Отрывочно припомнился разговор с Сартакхом, где я убедительно сказал, это мои проблемы как «втереться» в доверие Фелиссы. Сейчас действительно проблемы… Уже засыпая, сознание насмешливо подкинуло сон в котором Сартакх, заходит ко мне в комнату и склонившись над ухом хохочет: «Ффперёд», «Ффперёд».

* * *
        Поутру моя личность поднялась настолько рано, насколько это вообще было возможным. Проще сказать о первых далеких лучах солнца лениво расползающихся в стороны. Вставать, как я убедился, в этом царстве-государстве рано не принято, поэтому моя новаторская идея перенесенная с нашего мира встать пораньше, чтобы сделать побольше, пришлась по вкусу разве что моим лошадкам, нетерпеливо переминающихся на месте. Наши проводы из конспиративных и практических целей решили провести скрытно, ибо излишнее внимание со стороны общественности могло только навредить.
        Вопреки опасениям, что Фелиссия не придет по известной причине, она появилась с отцом под руку точно в условленное время. С гордо приподнятой головой и взглядом смотрящем в пустоту она явно дала понять мне о своем отношении ко всему происходящему. Из одежды она выбрала брюки, плотно подогнанные по фигуре и жакет, подпоясанный широким ремнем, на котором благородно расположился короткий клинок. «Молодец, догадалась не одеть белое платье, а этот костюм ей подходит» - одобрительно подумал я. Фелиссия, проходя мимо, будто угадала мои мысли и демонстративно выгнула спину, подчеркнув свою идеальную фигурку.
        Изначально она хотела провести время в пути на комфортабельной карете в сопровождении сотни воинов Герцога, но я сильно воспротивился этому, дабы не привлекать внимание и ограничился десятком стражников. Ни о какой роскоши в виде карет и речи быть не могло. Проконтролировав всеобщую готовность я подъехал к Сартакху и склонившись принял у него из рук амулет, в котором заключена сила и знания предков. Пользоваться им не стану, но для видимости взять надо…
        - Удачи Стас! Да пребудут с тобой Хранители!
        - Береги себя! И не принимай больше щедрых подарков - ответил я с намеком и пришпорив коня, резво подскочил к принцессе.
        Фелиссия молчала, изо всех сил стараясь не смотреть в мою сторону.
        - Надеюсь принцесса взяла с собой теплые вещи в поход, а то дорога дальняя и ночевать придется в лесу, на голой земле - улыбаясь спросил я.
        - Лучше побеспокойтесь о вооружении господин Стас, а с теплыми вещами я справлюсь самостоятельно - последовал ответ
        - Как угодно, но помните, если вдруг замерзнете, то теплые объятия мужа всегда рядом - ехидно отметил я.
        - Поубавь самодовольства - посоветовала Фелиссия и устремилась вперед.
        - Да без проблем - пробурчал я себе под нос и последовал за ней, вместе со стражниками.
        Лат и Торк, стояли поодаль от всех и угрюмо махнули мне вслед, умышленно близко не приближаясь, затаив обиду на мой категоричный отказ взять их с собой. Однако поступить иначе я не мог. Кто останется с Сартакхом и его сыновьями, кто предотвратит возможные покушения? Эти вопросы я не мог оставить без принятия какого-либо решения. Доверить сохранность их жизни я мог только своим друзьям, будучи уверенным в их преданности. Эта логика вещей была озвучена им изначально до моего отъезда, но восприняли они ее болезненно. С их критикой моего замысла, двинуться в путь с минимальной охраной, и в случае чего принять удар на себя, полностью согласился. Да они это обозначили как «замыслом чокнутого юнца» и были абсолютно правы. Еще в своем мире не слишком то я жаловал подобные авантюры, но сейчас ситуация играет нам на руку и грех ей не воспользоваться.
        Вынув клинок из ножен я поднял его над головой и зафиксировал в таком положении на три секунды обернувшись в сторону друзей. Лат и Торк подробно повторили тот же жест, принятый среди воинов и означающий единение силы, благословение на бой.
        Одевать тяжелую броню, сделанную сплошь из серебристого метала, подобно стражникам, я не стал, натянув эластичный костюмом из кожи неизвестного мне зверя, разысканный в складских запасах замка. Радовало его свойство, при котором тело дышало, но сохраняло тепло. Из вооружения, как уже обозначил, выбрал короткий клинок и пару метательных кинжалов, подвесив один из которых на поясе, а другой, заткнув в голенище сапога, надежно скрыв от посторонних взглядов.
        Вытянувшись в шеренгу, наш отряд засеменил по намеченной дороге, пока пролегавшей через малозаселенные территории владений Телога. Пейзаж частично состоял из бескрайних полей занятых пашнями и культурными насаждениями, другая его относилась к лесному массиву, по правую руку, примыкающую непосредственно к дороге. В полях время от времени встречались заброшенные руины некогда величественных построек.
        Стражники взяли нас в кольцо: двое из них шли перед принцессой, еще двое сбоку и четверо сзади. Догонять Фелиссу я не спешил, вид сзади на прямую осанку, округлые бедра, плотно обтянутые тканью, и ее манера держаться в седле доставляли поистине неземное удовольствие. А общение с горделиво задранным профилем может и подождать.
        Я потянулся к ее чувствам и мыслям, и в меня хлынул поток эмоций вперемешку со словами: «Наглец, специально не стал со мной общаться и едет сзади рассматривая мой зад. Ну ничего, мне не жалко, я тебе потом устрою похотливый самец. А еще в первый раз показался мне очень интересным, хоть и со странностями»
        Я прервал канал связи и ухмыльнулся ее размышлениям. Ну уж нет дорогая, я не доставлю тебе удовольствия сделать мне подлянку.
        По негласному сговору, из соображений проехать, как можно большее расстояние, наш отряд перевел коней на галоп, удерживая постоянный темп. Оставшись наедине со своими мыслями, я прижался к гриве коня и стал размышлять о том, как мне вести себя по приезду в точку назначения. Стоит ли встретиться с Хранителями или наоборот не проявлять себя и не будить «лихо пока тихо». Что я о них знаю? Да практически ничего. Достоверно известно об их не человеческой природе и могущественной силе. Кто они и как здесь появились покрыто завесой тайны. Они пользуются огромной властью и без них не свершается ни одно мало-мальски важное дело. Даже до заверения королевских браков ниспустились. Хотя что-то я размечтался, ведь у меня нет, и основания к ним заявляться. Брак ловушка-приманка на «живца», и если она сработает, то дальнейший путь не имеет смысла.
        Неожиданно лошадь оступилась на дорожной канаве и резко подбросила с седла вверх и вперед буквально вытряхнув из мысленного процесса. Резкая встряска оказалась очень кстати, так как пятой точкой я почувствовал первые признаки онемения затекших от напряжения конечностей, и тогда же родилась идея ориентировать лошадок на легкую рысь и пообщаться с нашими сопровождающими.
        - Скажи - обратился я к одному из стражников. Можешь посоветовать хорошего кузнеца в Телоге, которой изготовит для меня приличные доспехи на заказ.
        - А чем Вам наши не подходят? Сделаны из специальной стали, поставленной Артонией, выдерживают практически любое прямое попадание, как мечей, так и стрел и по праву считаются идеальными во всех отношениях, и комфорта и боевых характеристик.
        - Я не имею ничего против них, но хочется оригинальности …
        - Ааа, ну тогда обратитесь к Старху. Он виртуоз по этой части. У него сам Герцог заказывал легкий костюм на охоту, тоже видимо хотел индивидуальный крой получить. Правда он ведет отшельнический образ жизни и поэтому отдалился от людей забравшись в хижину на Утесе мертвых, но я думаю визит к нему того стоит и вы не пожалеете потраченного времени.
        Стражник внимательно на меня посмотрел, затем быстро коснулся моего плеча, слегка оттянув кожу на моем одеянии и весело хмыкнул:
        - Кхе, так вот же и он, что в пустую болтать!
        - Хочешь сказать охотничий костюм Герцога?
        - Ну да, он самый. Сделан из кожи редкой твари - название забыл, толи Ага, а может Муги, точно не помню, сам с ними не сталкивался, потому за достоверность и не берусь отвечать. Смесь змеюки и человека вообщем, как рассказывают охотники.
        - Может Наги? - наобум уточнил я
        - Ага, она зверюшка - просияв в лице, ответил Стражник.
        - А мне начинает здесь нравится - подумал я и слегка пришпорил коня, сокращая расстояние до принцессы, а то за болтовней успел отстать.
        Фелисса раньше никогда не утруждала себя длительными конными походами, большей частью путешествуя в комфортных каретах. Вся тяжесть свалившегося на ее хрупкие плечи испытания походом отражалась у нее на лице. Она ехала с напряженно - утомленным видом и постоянно облизывала губы, видимо из-за установившейся жары и мучившей жажды. От былой осанки мало чего осталось, и теперь имела место разнузданная свободная форма.
        Поравнявшись с ней, протянул флягу с водой и предложил попить, на что она без лишних уговоров выхватила ее из рук и принялась жадно опустошать емкость.
        - Тише, тише, не все сразу, нам ехать долго а ты сейчас все выпьешь - промолвил я забирая флягу, ограничивая Фелиссу.
        - Спасибо Стас. У меня голова кружится, когда мы уже остановимся на отдых?
        Я бегло окинул горизонты и заприметил в километре от нас очередную заброшенную постройку. Раскиданные повсеместно они наверняка остались здесь после разрушительной войны, когда восстанавливать старое оказалось сложнее, чем отстроить заново. Скорее всего, их предназначение в настоящем - служить для нужд странствующих путников.
        - Минут десять и привал. Вон в тех полуразрушенных зданиях - я вытянул вперед руку, указывая на приметный ориентир.
        Принцесса кивнула что-то рассматривая впереди, слегка прищурив глаза.
        - Знакомое место… Я с отцом здесь проезжала и он мне рассказывал о последней обители магов. А виднеющиеся остовы это Академия магии.
        - Расскажи мне подробнее про магов? - попросил я
        - А ты разве не знаешь? - она удивленно округлила глаза.
        - В свое время получил травму голову и сейчас помню лишь обрывки - слукавил я
        Фелиссия внимательно посмотрела на меня и притупив взгляд мягко спросила:
        - Сейчас расскажу. Только прежде хотела попросить прощения за свое утреннее поведение. Даже не знаю, какая муха меня укусила, но после объявления отцом о нашей внезапной свадьбе, мне захотелось поговорить с тобой и выяснить для чего это нужно. В тот момент я посчитала, тебе просто лень за мной ухаживать и ты решил, таким образом, быстро продвинуть свою кандидатуру в законные мужья. И вечером с этой мыслью я пошла к тебе, но не застала на месте. Спросила у стражников и они сказали где ты можешь находиться. Ну а дальше и так все известно…
        - Интересно, а разве отец тебе не рассказал причины?
        - Он повторял мне: «Так надо дочка! Я не могу поступить иначе, и в будущем это пойдет только на пользу нашей семьи»
        Я рассмеялся, подумав про себя - «вот старый проныра, решил самое сложное предоставить мне, а сам прикрылся отеческой заботой о будущем. И кстати, неужели он не сказал про фиктивность брака, если нет то … забавные перспективы открываются», а вслух обронил:
        - Он прав Фелисса, у него не было выбора.
        Во избежание не нужных расспросов я резко переключился на прежний разговор:
        - Фелисса, расскажи подробнее о том времени. У меня никогда не было хороших учителей и должного образования, а почерпнуть информацию мог разве из школы жизни и обретённого опыта. Впечатление про войну магов с Хранителями вообще сложил по крупицам из редких рассказов и баек народа.
        - Ну, хорошо, слушай тогда, и не вздумай меня перебивать - сказала Фелисса, скорчив мило-злобную мордашку.
        Я улыбнулся и придал выражению лица заинтересованно - серьезный вид:
        - Буду твоим самым благодарным слушателем и даже не пикну.
        - Почти пять столетий назад в этом мире царил дух магии. Она задействовалась во всех сферах жизни. Каждый мог позволить себе чудесный магический светильник для дома, купить защитный амулет от нападения или наоборот, практически любое оружие подвергалось усилению. Вообщем магов везде уважали и почитали, их сила использовалась во благо и не только. Конечно, отдельные стычки между государствами происходили, но тут самое интересное: маги обособили себя и не хотели служить кому либо, предоставляя исключительно платные услуги. Позволить себе общество мага, в качестве охраны могли Императоры и очень состоятельный контингент. Они входили в круг избранных лиц при дворце каждого государства, выполняя любые поручения, в том числе и сомнительного характера, опускаясь до роли наемных убийц. Так однажды, им пришла идея объединиться и построить Обитель магов, со строгой иерархической структурой. Понятно, на такой шаг пошли далеко не все, посчитав свою независимость главным качеством и тем самым определив себя в статус странствующих магов, обрекая на вечный путь изгнания. Кстати, те же изгнанники в последствие
образовали государство Дортонию. Основные сподвижники идеи по созданию Обители магов, изначально превосходили своей силой остальных и когда их идея нашла свое место в жизни, этот костяк выделился в отдельный элитный класс. Расстановка сил в государстве изменилась… Теперь они диктовали правителям государств свои условия и навязывали захватнические войны. Как пример кровопролитные сражения с Дортонией.
        Фелисса замолчала, вспоминая историю мира, а я не торопил, впитывая важную информацию.
        - Так вот… продолжила она. Как известно, власти много не бывает и Совет, состоящий из 5 могущественных магов объявил о своем желании подмять под себя всех и создать новое единое государство под их началом. Терпеть подобное не стал ни один из действующих правителей и они заключили союз, направленный против Совета. Встал вопрос, какими силами это возможно сделать, так как от обычных людей толку мало, а раскидываться на жертвы глупо. Выход нашелся в лице странствующего мага - Киратона, предложившего свои услуги, но предупредившего о возможных последствиях его опытов. Конкретно идея заключалась в привлечении из портала другого мира сущностей обладающих огромной силой и в разы превосходивших магов. Свиток, открывавший портал в другой мир, уже был изобретен Киратоном в ходе экспериментов с магией времени и без колебаний использовался.
        Тогда казавшееся абсолютно верным решение, повлекло за собой страшные последствия. В наш мир пришли Хранители, не признающие ничьей власти и жестко подавившие магов, под основание разрушив все здания Обители, оставив редкие руины. Члены совета погибли сразу, а те маги кто пытался укрыться - разыскивались и подвергались казни. Любые вещи с магическими свойствами покинули наш мир через порталы Провалов, а некоторые и вместе с их создателями…
        С тех пор так и живем без магических возможностей и любого родившегося с ее зачатками преподносят в дар Хранителям, в знак безоговорочного подчинения.
        - Нда… - промямлил я, осмысляя сказанное
        Фелиссу наш разговор отвлек от изнурительного передвижения и мы даже не заметили, как подобрались к тем самым руинам Обители магов.
        - Вот это Обитель… - удивленно проговорил я, метаясь взглядом
        Размеры поистине впечатляли, за остатками стен разместились полуразрушенные здания, построенные на территории в несколько гектаров. Мелкий кустарник произрастал из стен и плит построек придавая им причудливые формы. Природа брала свое и еще несколько веков и корни деревьев полностью разрушат сохранившиеся формы былого величия, а растения зелеными лапами сплетут непролазные дебри.
        - Где остановимся Господин? - один из стражников, видимо командир отряда, обратился ко мне
        - Спешиваемся и топаем в сторону главной постройки Обители - Академии магии. Там более - менее свободная от растений каменистая площадка, надежно прикрытая со всех сторон остатками стен. Сделаем привал и заночуем. Дальше сегодня не пойдем, так как мы вскоре заступим на границу земель с Хранителями, а их окружают леса и город Сатур, полный нечисти, поэтому соваться в них ночью это безумие.
        Стражник кивнул и передал мой приказ остальным.
        Я спрыгнул с лошади и подошел к Фелиссии протянув руку предлагая спуститься. Она приняла поддержку и плавно сползла вниз на пару секунд прижавшись своим телом. На меня повеяло ароматом ее волос, источавшие легкую морскую свежесть.
        - Хорошие манеры в тебе еще остались - шепнула Фелисса и плавно прикрыла глаза в знак благодарности.
        - И не только они … - многозначительно шепнул я в ответ, пародируя ее интонацию.
        Выбранное место, идеально отвечало нашим потребностям: сухо, удаленно от дороги, маломальская защита от зверей и недругов, всполохи от костра не видно издалека и они легко поглотятся стенами и тенью кустарников. Во избежание лишнего обременения еду с собой мы не прихватили, поэтому несколько стражников, на автомате направились заготавливать хворост для костра и ловить «пропитание», разгуливающее по лесу.
        Я в свою очередь, не стал проникать в их процесс, там и без меня умельцев хватало, а в целях приобретения новых знаний сосредоточился на осмотре Обители, вернее, ее жалких остатков. Фелисса, как всякая женщина, посвятила свободное время приведению себя в порядок, тщательно расчесывая светлые прямые волосы, и рассматривая результат в миниатюрном зеркальце, которое время от времени наклонялось под причудливым углом и следило за моей персоной.
        Наверняка зал для совещаний - подумал я, разглядывая его овальную форму. Камни стен имели желтоватый оттенок и очень плотно прилегали друг к другу без малейших зазоров. Тщательно постучал по ним, проделав путь по кругу, в надежде обнаружить тайник, но пустот не обнаружил. Камни, как камни…. Направился к центру зала, где расположился пьедестал с выступающим вверх, примерно сантиметров на тридцать, металлическим штырем, обвитым маленьким, каменным изваянием дракона, с раскрытой пастью, направленной вниз к основанию пьедестала.
        - И снова ничего интересного, обычный фонтан для питьевой воды - грустно определил его предназначение. И уже направляясь обратно к принцессе, в шутку засунул палец в пасть к дракончику озвучив фразу: «Держи-ка лапу на прощанье друг любезный»
        Дальше произошло то, чего меньше ждешь в относительно спокойной ситуации: пасть дракончика сомкнулась и палец пронзила резкая боль. Попытался одернуть руку, но она его не отпускала и более того, я почувствовал, как из меня выкачивают кровь. Мысли заметались, я принялся высматривать ближайшего стражника, чтобы позвать на помощь, и срубить к чертям эту статую. Возможно, сработала скрытая ловушка от любопытных, оставленная магами тех времен и пока она всю кровь не выкачает, то не успокоится. Я раскрыл рот, но ни звука не вырвалось, будто на меня наложили заклятие молчания. Воздух вокруг начал сжиматься и образовывать мерцающий купол, окружая меня.
        - Да не дай Бог, снова портал - в ужасе мелькнула мысль, но кроме мерцания купола ничего не произошло. Меня, наконец - то заметили, и помощь приближалась семимильными шагами в виде 3 стражников с обнаженными мечами. Достигнув моей ловушки они принялись наносить по ней удары, однако купол мерцал при этом странными синими всполохами и не поддавался воздействию.
        Кровь из меня продолжала перекачиваться и слабость с ощущением тошноты вплотную подступила к горлу, началось головокружение. Более того пол подо мной принялся опускаться, совершая вращательные движения, увлекая мою персону.
        Платформа опустилась на дно помещения, по внутреннего оформлению - типичная усыпальница… Саркофага с мумие в ней не отметилось, зато стоял точно такой же пьедестал, с лежащим на нем странным продолговатым предметом, отдающим красноватым свечением. Купол рассеялся, а пасть дракончика удерживающая руку распахнулась и я извлек на свет распухший палец с глубокой округлой раной, края которой принялись тут же затягиваться.
        Подозрительный предмет представлял собой вздутый амулет размером с голову взрослого человека и гравировкой изображения дракона. От него к стенам усыпальницы тянулись множественные нити, из которых по ним поступала жидкостью, исчезающая внутри амулета и растекающаяся пятном под ним. Я обмакнул палец и поразился увиденному, это была моя кровь… амулет потреблял ее в себя.
        Как и думал, вскоре кровь престала поступать в амулет и нити самостоятельно начали отрываться от него, растворяясь в воздухе. Гравировка на амулете загорелась зеленым светом, напомнив мне зарядку сотового телефона, когда она завершена.
        Страх пропал, уступив место любопытству и предвкушению раскрытия тайны древних магов, поэтому я крепко обхватил его руками и приподнял. И в который раз убедился в обманчивости первого впечатления, вес амулета оказался намного тяжелее, чем должен весить предмет его размерности. Больше нападать на меня никто не собирался, поэтому я вернулся обратно на платформу, и она, окутавшись куполом, автоматически начала движение вверх.
        Как только мы очутились на поверхности, купол исчез, а я с гордым вступил на каменное плато попав под прицел десятка дружеских клинков.
        - Ты чего творишь! В детство не наигрался? Мне еще, будучи ребенком, вбили в голову мысль не пихать пальцы туда, куда не следует, а у тебя с этим вижу бооольшие проблемы! - закричала на меня Фелисса.
        - Прости, но зато смотри, что откопал - и с гордым видом добытчика семьи я предъявил на обозрение найденный амулет. Наверняка эта вещица осталась здесь, как послание магов того времени! Осталось только расшифровать его…
        ГЛАВА 13
        - А ну разошлись - прикрикнул я и аккуратно положил на землю реликвию древних магов.
        Образовав полукруг все наперебой стали предлагать варианты того, что же это могло быть и его предназначение. После оглашения первого десятка идей, начиная с бредовой о магическом хранилище еды, заканчивая чудо амулетом, активировав который я превращусь в одного из магов, а также активирую древнее проклятие, я послал советчиков заняться более полезными делами, как то охрана вверенной территории и сам приступил к вдумчивому осмотру.
        Избавившись от любопытных глаз, я мотнул головой в сторону овального предмета и шепотом спросил у Фелиссы:
        - Теперь ты, есть мысли на этот счет?
        - Хмм, очень похоже на…медальон призыва, но это больше относится к легендам - пробормотала Фелиссия ощупывая края реликвии.
        - Призыва чего?
        - Понимаешь, - задумчиво начала принцесса. - В отдельных книгах, есть упоминание о существах находящихся рядом с магом и усиливающих их магию. Такими возможностями обладали лишь могущественные маги и от вложенной в медальон силы напрямую зависели способности и возможности роста существа. После создания медальона требовалась его активация, для установления неразрывной связи с владельцем. Эта процедура довольно болезненная и проводилась с помощью магии крови, зато в случае смерти хозяина умирал и питомец, исключая захват противником. Обычно образ гравировки указывает на питомца заключенного в медальоне.
        Я попытался сказать, но не в силах выговорить, оторопело уставился на Фелиссу, затем на медальон и гравировку черного дракона, подсвеченного изнутри зеленым светом:
        - Ты хочешь сказать, что здесь заключен …?
        - Похоже на то. Дракон - закончила фразу Фелисса, и улыбнулась.
        - Безумие! А как его оттуда достать? И размеры медальона, явно маловаты для огромного животного - воскликнул я.
        - Питомец растет вместе с магом и появляется совсем детенышем - дополнила принцесса.
        - А как же отсутствие у меня магии повлияет на наши отношения? - вопросил я.
        - Не знаю, надо приручить его, а затем по обстоятельствам - сказала Фелисса
        - Ну что ты все тянешь кота за хвост, излагай как его вызволить, а то чувствую себя, словно на допросе - возмутился медлительностью Фелиссы.
        Фелисса удивленно вытянула лицо:
        - Не поняла? Кого я тяну за хвост?
        - Проехали
        - С тобой все нормально Стас? Куда проехали?
        Я уже понял, что поговорки и жаргонизмы моего мира здесь явно не приживутся, и надо тщательнее фильтровать речь, поэтому поспешил поправить себя:
        - Прости, наверное, от кровопотери несу всякую ерунду. Давай продолжим и вернемся к нашему вопросу о том, как достать этого питомца?
        - Может приляжешь? Или водички попьешь? - заботливо продолжила Фелисса
        - Нет. Благодарю. Так как быть с ним? - я потихоньку начал вскипать. После информации о драконе, я ни есть, ни спать не смогу, пока не докопаюсь до сути, а она еще и от вопроса увиливает.
        - Так не знаю я! Можно подумать каждый день их приручаю - рассмеялась принцесса.
        - Ладно, сам разберусь - буркнул я
        - Нет уж, будем вместе, а то вдруг он снова тебя укусит
        - Я тебя сам сейчас укушу, за твои шуточки
        Фелисса смутившись, замолчала и принялась сосредоточенно прощупывать каждый сантиметр пространства медальона. Однако и не вооруженным взглядом были видны, ровные гладкие стенки без выступов и зазоров.
        - Врядли на нем есть кнопка для открытия. Вероятнее всего он открывается магией или специальными словами - предположил я. - Магии у нас нет, остаются слова…
        - Попробуй, что-нибудь сказать, возможно, он реагирует на голос хозяина - сказала Фелисса
        Я склонился к медальону и проговорил в гравировку:
        - Откройся…
        В ответ абсолютная тишина.
        - Мне твоя помощь нужна! Приди…
        И снова ничего не происходило. Со стороны все выглядело полнейшим цирком. Взрослый мужик общается с яйцеобразным медальоном.
        После моей пятой неудачной попытки, Фелисса не выдержала и громко рассмеялась, да так, что привлекла внимание стражников:
        - Ой, не могу, может его высиживать надо….
        Уверен, моя красная, потная физиономия, с безумными глазами вызывала дикий смех и желание предложить мне такое, но я придерживался другого мнения.
        - Я даже знаю, кто этим займется - уставившись на Фелиссу, парировал я очередную шутку.
        - Все я молчу, извини, просто ты так смешно все делаешь
        - Не сомневаюсь, но я добьюсь своего, у меня еще вся ночь впереди. Не зря говорят, если долго мучиться, то что-нибудь получится!
        - А может ему не хватило крови? - задумчиво протянула Фелисса, выдвигая очередную версию.
        - Да ну? Издеваешься? Он из меня добрых пол-литра вытянул. Хотя… - возразил я.
        Я принялся бегло ощупывать рукой гравировку, старательно надавливая на нее, в особенности уделяя внимание глазам, пасти дракона. Предчувствие, что я на верном пути, еще больше подогревало интерес внутри меня. Мои труды не остались без внимания и в момент надавливания всей плоскостью ладони на образ дракона я ощутил сильное жжение, но руку не одернул. Ощущение будто там полыхает пламя огня не отпускало ни на секунду, и пришлось волевым усилием приказать себе терпеть боль. Фелисса находясь рядом, видела мою болезненную гримассу и пыталась спросить, но я резко мотнул головой призывая молчать. Скорее всего, происходила та самая болезненная привязка питомца к владельцу, поэтому можно и даже нужно мужественно принять любое испытание.
        Длилась по времени моя пытка, от силы минут пять, а по ощущениям - так целую вечность. Постепенно жжение пошло на убыль, а затем и вовсе исчезло. Опасаясь совершить ошибку, я держал руку на месте в ожидании чуда, однако, кроме частого сопения Фелиссы непосредственно мне в ухо и гогота стражников в стороне, ничего экстраординарного не происходило.
        - Давай, медленно отпускай - шепнула Фелисса
        Я осторожно приподнял руку и развернул ее тыльной частью. Мое предположение оправдалось, на ладони была выжжена та самая гравировка дракона, идентичная образу медальона и издающая приятное зеленоватое свечение. Привязка завершилась, надо полагать, успешно. Оставалось дождаться появления самого питомца.
        Прямо на глазах, стенки медальона начали исчезать, складываясь одна в другую. Метаморфоза происходила до тех пор, пока на земле не остался лежать плоский диск с гравировкой дракона. Питомца внутри не оказалось.
        - Что за … Как такое может быть. Кровь пил, руку прожег, а внутри пустооооо - выругался я, разочарованно осматривая остатки контейнера для питомца.
        - Не знаю. Возможно, это обманка для искателей сокровищ - предположила Фелисса
        Пока мы мило обсуждали не удавшийся опыт, со стороны охранников раздался полный возмущения крик:
        - Да что ж ты за тварь такая, мясо верни! Лови его!
        Мы переглянулись и кинулись на крик, прекрасно осознавая, какая там тварь. Преодолев разделяющее нас расстояние в добрую двадцатку прыжков мы выбежали за пределы основной залы, и попали в другую, значительно уступающую ей по площади. Нашим взорам предстала следующая картина: посредине комнаты разведен костер, на котором, должен жариться наш обед, он же ужин, но… в данный момент он пустовал, по известной причине, которая только что озвучивалась стражником. Четверо здоровых мужиков в блестящих латах носились по залу с криками и веревками, скрученными наподобие лассо за драконом.
        Драконом, его назвать можно лишь условно, а все из-за размера. Разумеется, он имел хвост, крылья, блестящие черные чешуйки, покрывающие все тело, вытянутую голову с двумя маленькими рожками, и несколько рядов острых зубов, но особенно сейчас он смотрелся, как нашкодивший кот, стащивший сосиски из холодильника. Не более пятидесяти сантиметров в длину и тридцати в холке, дракончик споро улепетывал от своих преследователей, крепко удерживая в пасти добычу, коей оказалось полу-прожаренное пернатое создание.
        - Стойте на месте, его не трогать, он мой! - рявкнул я, опасаясь, что кто-то сможет причинить ему вред.
        Питомец на мой крик не обратил ровным счетом никакого внимания и убежал в дальний угол поглощать пищу. Останавливать его я не стал, да и как, ведь имени у него пока не было, ментально мы с ним не общались, да и магических наклонностей за мной не примечалось. Та еще задачка.
        Стража поглядывала то на меня, то на бывший обед, терзаемый хищником и укоризненно качала головой.
        - Все кушать хотят, давно пора уже сбегать за новой порцией, а не простаивать, контролируя его - я мотнул головой в сторону дракона и добавил: - Он и без Вашей помощи прекрасно справится.
        Стражники с хмурыми лицами пошли прочь бормоча под нос: - Да кто бы сомневался…
        Так, а теперь будем имя ему придумывать! - сказал я, обозначив задачу, как для себя, так и для Фелиссы. Женщины как раз любят это дело, главное не переусердствовать…
        Фелисса поджала нижнюю губу, и задумчиво наклонила голову, разглядывая под разными углами дракончика. Тот в свою очередь, будто бы понял, что речь идет о нем, бросил грызть дичь и посмотрел на принцессу.
        - Я полагаю, ему подойдет имя Корломос - радостно сказала Фелисса. - У нас в замке так породистого скакуна звали. Или можно Фантомагор… или … - принцесса запнулась, припоминая очередное название.
        В это самое время, у меня в голове раздался чужеродный голос: - Не вздумай, согласится, я из тебя потом вообще всю кровь выпью. То, что я маленький - это не определяет уровень моего интеллекта.
        Я также мысленно ответил: так ты умеешь общаться, а почему сразу не появился тогда в медальоне и не пообщался по челов… - я оборвал себя. Вообщем нормально почему не поговорил?
        - Жрать хотел. Я в этом заключении уже более пятисот лет пребываю. Ты на моем месте иначе бы поступил?
        Что на это возразишь. Разумно. Я мысленно согласился с доводом.
        - Тогда у тебя и имя уже есть?
        - Нету, его хозяин определяет, но я могу согласиться или нет. Знаешь ли, за пол-тысячи лет вредным стал, имею право.
        - Слушай, а кто тебя создал? - задал я вопрос
        - Слушай - спародировал он меня. - Давай все по порядку и не будем прыгать с одного на другое. Все расскажу, покажу, но для начала имя мне придумай. Вот тебя как зовут?
        - Стас
        - Вооот, а меня?
        - Стас, а давай назовем его Милашкус - хлопнув в ладоши, сказала принцесса, выдумав очередное имя.
        - А можно я ее съем? Она меня немного нервирует - раздался голос дракона.
        - Нет
        - Почему, самка твоя что ли?
        - Пока нет. Мы отвлеклись от темы. А имя Барсик тебе как? У меня дома кота так звали, как и ты любил мясо стащить.
        - Не знаю, кто такой кот, но мне нравится его имя, только просто Барс.
        - Хорошо, но тогда подыграй мне. Я предложу Фелиссе игру, мы по очереди позовем тебя разными именами, а ты выберешь из них Барса! Хорошо?
        - Хорошо - тяжело вздохнул дракон. - Играйтесь.
        - Фелисса, а давай сначала ты позовешь, а потом я и чье имя он выберет, так и назовем? - спросил я
        - А что, может получиться. Только я первая зову - обрадовалась идее принцесса.
        Дракон к тому времени окончил трапезу и демонстративно уселся напротив нас, нервно похлопывая хвостом по земле.
        - Корломосиик, Фантомагорчиик, Милашкуус - напевно начала перечисление Фелисса.
        Дракон на ее попытки раскрыл пасть и широко зевнул, выражая крайнее пренебрежение. От этого Фелисса расстроилась и надула губы, махнув мне рукой, вроде пробуй - твоя очередь.
        Для показательной чистоты игры я придумал еще пару имен и озвучил их, затем сделал паузу, и озвучил третье - Барса.
        Дракон резко сорвался и побежал ко мне, постукивая хвостом. Достигнув моих ног, уселся рядом, задрав морду и раскрыв пасть в подобие улыбки. А в голове образовались его слова: - Ну как Стас, доволен? Смотри, а то могу и на руки запрыгнуть.
        - Доволен, но Фелиссу прошу больше не обижать. Она же, как лучше хочет.
        - Понял, понял, а когда твои слуги мне еще еды притащут? Давно ушли вроде - нагло вопросил Барс
        Я оставил его нахальство без ответа и обратился к Фелиссе:
        - Вот и выбрали имя. Прошу любить и жаловать дракона Барса.
        ГЛАВА. 14
        Не прошло и пары часов, с момента нашего знакомства с драконом Барсом, а я благополучно забыл о спокойной жизни. Он много ел, болтал и лез абсолютно в любые дела, коими я пытался заняться. Стражники охотились в режиме нон-стоп, заготавливая провизию для дальнейшего похода, учитывая при этом прожорливость дракона, так как сам он категорически отказывался прилагать усилия к добыче пропитания. Со своей стороны, потакая его прихоти, я отдал соответствующее указание, сославшись на слишком маленький возраст зверя и отсутствие навыков охоты. Поступить иначе я не мог, как и рассказать о выставленном ультиматуме, согласно которого Барс развивает во мне магические способности, а я восполняю его потребности в еде. Лично для меня - это хорошая сделка, поэтому сомнениями не терзался.
        С Фелиссой, через мое давление, он также сдружился и более не старался показать свое превосходство и лишь терпеливо сопел, когда слышал свое имя в различных уменьшительно-ласкательных интерпретациях.
        Дождавшись, пока Барс разделается с остатками очередной добычи, я решил начать собственное образование в магических искусствах с утверждения:
        - Я свою часть сделки выполнил, подошла твоя очередь!
        - Да не переживай ты так, у нас еще тысяча лет впереди, выучим потихоньку.
        Я поперхнулся от его ответа.
        - Я не знаю, сколько лет твой создатель прожил, но мои возможности в этом плане сильно ограничены.
        - Да он не долго, около 300 и умер не своей смертью.
        - Я к этому возрасту три раза своей помру
        - Ладно, ладно, ты основы магии знаешь? - примирительно, назидательным тоном спросил Барс
        - Ничего не знаю и вообще не представляю, что это такое и с чем едят
        - А ты мне нравишься, юмор оригинальный - расплылся в улыбке дракон. - Вовсе не похож на напыщенного болвана с кучей понтов.
        - Откуда ты это слово знаешь? - удивился я
        - Твои мысли подслушал: «Блин, до чего упрямая морда, куча понтов, а толку ноль»
        - Это не прилично читать чужие мысли, ты в курсе?
        - А еще принцесса считает тебя очень даже симпатичным, и ждет активных действий - с едкой ухмылкой, скосившись в сторону Фелиссы проговорил Барс.
        - Болтать только умеешь или нечто большее? - одернул я дракона.
        Барс подобрался и приступил к повествованию. С самых первых слов я ощутил то чувство, когда впервые сел за школьную парту, ибо в магии я имел статус первоклассника.
        - Итак, для магии огромное значение имеет энергетический резерв и то, откуда эта энергия черпается. Частично ты уже обладаешь способностями и даже успешно их применяешь, но этого мало… Надо научиться извлекать энергию извне и накапливать собственное хранилище. Чем шире твой энергетический запас, тем проще будет создавать заклинания и меньше потребуется времени на перезарядку.
        Я согласно кивнул, мол, продолжай.
        - Прислушайся к себе, прочувствуй свой внутренний резерв и потренируйся перекачивать энергию по телу.
        - И как это сделать? Прикрыть глаза и направить энергию в руку, а затем представить молнию?
        Дракон сокрущающе опустил голову и покачал в разные стороны:
        - Точно, а затем скажи себе, что ты великий маг и иди покорять мир. Не спеши, а слушай дальше. Сейчас на словах проговорю, то чем надо заняться, а знания передам позже. Далее, каждое заклинание представляет собой определенную структуру, состоящую из магических знаков - рун, которые потребуется вплетать в сгусток энергии. Магия делится на разные виды, но я смогу обучить лишь одной и то в минимальных количествах. Наверно догадался, о чем речь?
        - Огонь?
        - Классно мыслишь! Магия огня, это так к слову, одна из самых мощных и разрушительных. Хорошие маги, с ее помощью, наносили колоссальный урон, но и энергетический запас требовался необъятный.
        - А когда ты передашь мне знания я смогу стрелять огнем? - с глупой улыбкой перебил я
        - Сам все увидишь, я не хочу раньше времени тебя расстраивать - ответил Барс
        - Не тяни, самое лучшее обучение - это практика, а если останутся вопросы, то разъяснишь теорией? - упрашивающим тоном сказал я.
        Дракон тяжело вздохнул, согласившись на мой вариант
        - Подходи ближе и дотронься до меня рукой с татуировкой символа кровной связи. Предупреждаю ощущения необычные! И не вздумай сразу демонстрировать мастерство! Сожжешь еще себя.
        - Буду сдержан - ответил я и приложил руку к голове Барса.
        - С головы убери, я ничего не вижу и переставь на спину - рыкнул Барс
        Я выполнил требуемое и процесс инициации в мага пошел. Сперва возникло жжение в животе и грудной клетке, перед глазами замелькали непонятные для меня иероглифы и фигурки знаков, сложилось впечатление, зависания во времени. Тело приобрело необычайную легкость от внутреннего движения потоков энергии, плавно пульсирующих в каждой жилке. В определенный момент наслаждение от наполняющей меня силы, достигло своего апогея, в голове вспыхнули разноцветные искры, а сознание погасло, толкнув в объятия темноты.
        - Стааас! Очнись! - раздался крик Барса.
        - Ты чего натворил мохнокрылое создание? - вторил другой голос, принадлежащий Фелиссе.
        - Мага из него сделал, он же сам попросил - виновато ответил Барс
        - И кто из него вышел? Смотри: глаза закрыты, слюна капает, улыбка дурацкая блуждает по лицу.
        - Мозг пресытился информацией, только и всего. От объема памяти зависит количество удерживаемых заклинаний, а у него с этим небольшая проблемка.
        Я приоткрыл веки. Ухмыляющаяся морда Барса и обеспокоенное личико Фелиссы склонились надо мной. Мир вокруг не изменился, кроме моего собственного восприятия. Каждый из присутствующих сейчас обладал собственной аурой, четко отражающую силу человека, здоровье и магические запасы.
        - Чувствую - прошептал я, обращаясь к Барсу.
        - Слюни подбери. Закачал в тебя только часть знаний. Остатки - после расширения уровня интеллекта.
        - Так, разговорчики… Думай с кем сейчас говоришь - пошутил я
        - С кем? - удивленно повторил Барс. - Неужели мозг повредился и ты не помнишь себя?
        - Великий маг Стасенус! - продолжая наигрывать ситуацию, провозгласил я.
        Выслушав мои последние слова, Барс отступил на два шага и тут же бросил в мою сторону мелкий огненный шар, подпалив растительность на лице.
        - Ты мелкий засранец, совсем одурел?! Убить же мог!
        - Неужели признали Вашество?
        - Шутил я так, понимаешь?
        - Понимаю, и я пошутил, заодно проверил твои рефлексы. Для мага они никуда не годятся. Ты должен был поставить простейший магический щит.
        - Каак?
        - На автомате! Только увидел, летящий в тебя снаряд мгновенно подобрал в голове руну - щит. Встроил ее в свой энергетический поток и все - защита выстроилась. Прошу не забывай, поддержание щита требует постоянной подпитки, поэтому если нет нужды, рассеивай и формируй атакующее плетение. Сейчас сам попробуй, атакуй меня и ставь на себя щит!
        Я сосредоточился и перед глазами возникли многообразные рунические символы. Выхватив с потока руну атаки огнем - РА, усиления - ТОР, объема - ШАРА, щита и страха погрузил в энергопоток. И направил обе руки вперед, предвкушая, что вот - вот сорвется огромный огненный шар, но… на ладонях сформировался сгусток энергии, размером с яблоко и разорвался, окатив меня жаром, спалив остатки бровей.
        - Мляя… - протянул я. Почему ничего не получилось?
        - Ух, мне стало по-настоящему страшно - усмехнулся Барс. - Усложнил немыслимо и вместо использования двух рун: руны атаки - РА и щита, наворотил целых четыре. Запоминай! Усиление требуется для энергоемкого заклинания, чтобы пробить защиту противника, когда чувствуешь, что он слаб или заставить его держать мощный щит, вливая энергию не позволяя атаковать. Объем совсем не к месту - он эффективен при нанесения массовых уронов, а в противном случае себя спалишь. Вплетение в атаку руны Страха - здесь ты вообще крутанул! Для чего ее активировал. Меня напугать хотел?
        - Посчитал, что она парализует противника.
        - Парализует, но применяется самостоятельно, без совмещения с другими рунами. Воздействие страхом во многом зависит от противника. К примеру, на магов он не действует, да и нечисть не всякую напугаешь. Вот с людишками другое дело…
        - Давай еще раз - твердо сказал я, ибо не любил бросать дело на половине пути.
        Повторно сформировав перед собой требуемые руны атаки и щита я направил к ним энергию, но тут же ощутил резкую боль в солнечном сплетении. На кончиках пальцев возник светлячок не более пяти сантиметров в диаметре и сорвался в Барса, от которого тот лениво отмахнулся лапой. Щит слабо моргнул и развеялся. Хороший из меня маг получился, на одного светлячка хватило - расстроено подумал я.
        - А ты чего хотел? - лениво спросил Барс. - Надо тренировать свой резерв. Спрашиваешь как? Да легко! Устраиваешься поудобнее прям здесь, и залазишь к себе в мозг для тренировок. Старательно воплощаешь виртуальные битвы и тем самым расширяешь интеллект с магическим резервом. Магию иллюзий, тебе в помощь, я передал. Чем чаще применяются заклинания, тем шире возможности резерва и самого мага. Резерв восстанавливается сам, требуется лишь подождать, так как в мире витает множество природной энергии, или если хочешь быстро - то можно выкачать с любого живого существа.
        - Чую, трудиться мне в поте лица еще долго.
        - Ага, давай отдыхай, для первого раза нормально. Сейчас пора спать, а завтра выдвигаемся в леса Хранителей. Еще там потренируешься в мастерстве. Поди, с вурпесом не доводилось встречаться? На нем очень хорошо магию тренировать. - утешил Барс
        - Было дело…
        Барс сделал удивленную морду:
        - И ты еще жив?
        - Как видишь - усмехнулся я
        - Ладно, один раз не считается. Расскажешь, как все произошло? - пристал с вопросами дракон.
        - Потом - твердо ответил я и скосил глаза в сторону принцессы.
        - Намек понят - спародировал меня Барс и облизнулся. - Я пойду Вам пока сюрприз приготовлю.
        Принцесса, тоже не теряла времени за даром и занималась физической гимнастикой, совершая упражнения на гибкость.
        - Фелисса, мы закончили тренировку. Бросай занятия идем отдыхать - позвал я
        - Бегуу - нараспев отозвалась принцесса
        Расположиться на сон грядущий, решили не в центральной зале, а в комнате чуть правее. Когда я дошел до нее и заглянул внутрь, то обомлел: на полу лежал ворох травы, а на ней возлегал Барс. Спустя минуту, из немого ступора меня вывело прикосновение сзади.
        - Что там Стас? - спросила Фелисса
        - Какого…. ты здесь натворил? - обратился я к дракону.
        - Лежбище для Вас грею - с невинной мордой ответил Барс и добавил: - Ты же сам сказал, иди приготовь, я сейчас Фелиссу притащу и сделал вот так - дракон несколько раз скосил глаза.
        После его слов, хотелось провалиться сквозь землю со стыда. Оправдываться сейчас совершенно не имело никакого смысла, поэтому я скорчил злобную мину и сказал:
        - Спасибо Барс, ты можешь идти отдыхать.
        После того, как дракон с ворчанием убрался в центральную залу я взглянул на Фелиссу. Она походила на помидор, по степени зрелости ближе к сбору урожая.
        - Я не говорил такого… - уныло разводя руки в сторону, произнес я
        - Конечно не переживай, можешь ложиться, для тебя место вон погрели, а я в другом прилягу - ответила Фелисса.
        - Не надо. Я сам уйду - бормотнул я себе под нос и пошел в центральную залу с целью дать хорошего пинка Барсу, но тот как чувствовал и где-то притаился, не желая выдавать своего присутствия.
        Сил уже не было его искать, поэтому самым лучшим решением стало упасть на один из сохранившихся уступов в стене и заснуть.
        ГЛАВА 15
        Едва первые лучи солнца коснулись моего лица, я открыл глаза и наперво проверил свой энергетический запас. Он полностью восстановился. Огляделся. Пара стражников не спали и вели дежурство, тихо переговариваясь в процессе разогрева на костре котелка с ароматным варевом. Утро протекало размеренно и лучшего времени для магической тренировки сознания было не придумать.
        Я снова прикрыл глаза и погрузился в свой внутренний, духовный мир. Следуя совету Барса, постараюсь разобраться в имеющихся знаниях и немного их систематизировать. Итак, приступим. Из темноты вспыхнул образ футбольного поля с двумя воротами. Люблю эту игру, поэтому и возьму этот макет за основу своей бойцовской арены. Теперь вместо игроков в футбол добавим Иллюзию мага. Тренировка моего энергозапаса и интеллекта начались…
        Материализовавшаяся фигура, по степени четкости не самого лучшего качества, наверняка из-за моего слабо развитого самоощущения. Сердечко от предвкушения первого магического поединка учащенно забилось. Иллюзия безучастно стояла и не предпринимала никаких действий. Я тоже, молча, смотрел на нее, окутав себя щитом, и плюсом добавив в него руну поглощения энергии. Через минуту, обозвав себя идиотом, понял, что иллюзиям нужна программа, с помощью которой она начнет действовать и задал ей порядок действий типа: атака - защита - физическое воздействие. Вот после этих простых манипуляций в меня сразу прилетел огненный шар, причем не слабый по количеству вложенной силы, а под завязку наполненный энергией. Моя защита затрещала по швам, однако выдержала и передала в меня излишки энергии. Я ударил в ответ и с удивлением обнаружил, что в виртуальном бою, запас энергии не уменьшился. Защита мага выдержала, и в повторе он уже зашвырнул в меня сразу двумя заклинаниями. Первое тот же шар, а второе с руной воспламенения - ИНФЕРНО. Приняв на грудь первый удар, моя защита лопнула, точно мыльный пузырь, только и успел
кинуть вперед себя второй щит, как меня охватило пламя огня. Боль, отнюдь, не походила на иллюзию. Фигура мага, тенью метнулась ко мне и кулаком пробила под дых. После удара в глазах вспыхнули мириады звезд, мир призрачно замерцал и исчез. Открыл глаза, и тут же уперся взглядом в наглую морду Барса.
        - Ну как тренировка? - спросил дракон
        - Твоими молитвами! Нагадил вчера и скрылся. А сейчас подлизываться пришел?
        - Ты обиделся чтоли? Я ведь ради тебя старался - фыркнул Барс
        - Забыли. Лучше поясни, в чем моя ошибка в тренировке. В двух словах я описал Барсу свой поединок.
        - Правильно, ты предоставил иллюзии полный карт-бланш в магии, бей не хочу, любыми заклинаниями, а свои возможности не учел. Ты родимый у меня светлячками кидаешь пока - подстебнул Барс. - Ограничить ее надо было, указав только на руну атаки и защиты
        - А почему он кулаком мой щит пробил? Ну?
        - А потому! Надо блок ставить не от магической атаки, а физической.
        Я тут же покопался в знаниях и обнаружил щит от физических атак и покорил себя за невнимательность. В реальном бою подобный промах дорого мне обойдется.
        «Без труда не вытащишь и рыбки из пруда», - услужливо мозг выдал избитую пословицу, но отринув его предложение, я изрек следующий монолог: - Ошибки осознал, исправлюсь. А по-хорошему не помешает самотренинги возвести в ранг ежедневной обязанности, тогда и результат превзойдет любые ожидания.
        Пристально посмотрел на вдумчивую морду Барса и добавил: - А сейчас иди к Фелиссе и разбуди ее, падай в ноги, проси прощения, отбеливай мое честное имя, пока я бегаю к стражникам разузнать все ли готово к выходу.
        - Кхрм, определенно мне твой гастрономический юмор нравится - хрюкнул дракон, засеменив на месте, ощерясь двумя рядами острых зубов.
        - Комплименты для Фелиссы прибереги, подхалим! И наконец, прекрати мои мысли читать! - как можно более серьезно, чеканя каждое слово, ответил я.
        - Намек понял - подхватил дракон и сделал косящий жест глазами.
        - Так… ты снова за свое?
        - Все… ушел, ушел…
        Я не двинулся с места и провожал дракона тем взглядом, каким следователь следит за реакцией подозреваемого при ответе на вопрос о совершенном преступлении. Он в свою очередь отмерил пяток шагов и повернулся ко мне со словами:
        - Научись ставить блок на сознание, а то научу Фелиссу читать твои мысли. Сам говорил - практика самый лучший стимулятор, вот и предоставлю тебе такую возможность.
        Подобный разворот событий вогнал меня в некий ступор, мозг лихорадочно заработал, подбирая руну на сокрытие мыслей. Чем черт не шутит, а вдруг… Теперь многое объясняло, то откуда дракон нахватался слов моего мира, а я наивно считал, что все произошло в процессе инициации в мага, при слияния наших энергопотоков.
        Спустя некоторое время, готовность отряда составила сто процентов. До границы с лесом Сатара расстояние покроем за час, а на будущее не стану загадывать. Паники в лицах перед возможной опасностью ни у кого не наблюдалось и это хороший знак. Фелисса переоделась в короткое подпоясанное платье черного цвета, прекрасно гармонирующее с ее светлыми волосами. Уж не знаю, чего там наплел ей Барс, но смотрела она на меня благосклонно и даже хитро улыбалась. От этого взгляда меня пробил мелкий пот, а догадка коварной змеей кольнула в сердце: «не может быть, что научил ее …». Украдкой посмотрел на принцессу, нет - показалось. Сейчас она отрешенно что-то узнавала у стражника и не обращала на меня никакого внимания.
        - Если все готовы, то выдвигаемся! - крикнул я и практически все синхронно подстегнули лошадей.

* * *
        До лесов Сатара, откуда началось мое знакомство с эти миром, мы добрались даже раньше, чем я планировал. Та самая грань, подразумевающая отсечение всего живого от исчадий Хранителей четко просматривалась на фоне мрачного безмолвия темно-красного леса. Он встретил нас леденящим кровь спокойствием: ни шелеста листвы, ни качения стволов деревьев, ни заливистого пения птиц, лишь тишина, в которой отголоски нашей речи исчезают в его прожорливом брюхе. Сами деревья туго переплетались меж собой у основания, точно паучьи сети, ловко расставленные в расчете на незадачливую жертву. Однако ловиться в сети хищника, под завязку наполненного представителями самых жутких кошмаров, в ближайшие планы не входило, поэтому намеривался проскользнуть сию вотчину по-возможности не замеченными. Такой шанс, отнюдь, не являлся призрачным веянием моей фантазии, а опирался на практику, испытанную на собственной шкуре. Одна зверюшка не в счет. Для реализации планов требуется всего лишь пройти все засветло.
        Продвигаться вглубь леса на лошадях не получится, а это значит, часть отряда должна остаться на границе в качестве дозорных дожидаться нашего возвращения, или вестовых на случай о котором, перед дорогой лучше молчать. Насильно за собой никого не тянул, и сразу поставил вопрос ребром на голосование: «Кто идет, а кто остается». Второй вариант выбрали три добровольца, наперебой выкрикивая свои имена, опасаясь, что я могу передумать, и для этого повторяя их дважды.
        Ну что ж, моя кандидатура сойдет за проводника и вперед, под хрустящий аккомпанемент сухих веток. С собой предусмотрительно захватил наплечную сумку, сбросав в нее пару фляг с водой, веревку, метательные ножи, наконечники для стрел. Фелиссия держалась рядом, опираясь на мою руку, ничуть не выказывая своего недовольства словами или нытьем. Конечно, время покажет, ведь пока выносливость у всех зашкаливает и за моральный командный дух можно не опасаться.
        Барс явил себя в иной ипостаси, радостно взмахивая крыльями на уровне моего органа слуха и не озадачивая решением его кулинарных запросов. На фоне таинственной неизвестности, сейчас прорисовывалась картина маслом: «Идиллия».
        - Интересно знать, почему Фелисса на меня так смотрит? - мысленно спросил я у Барса.
        - А в чем собственно дело?! Ты чем-то не доволен мой друг? - осторожно, ответил Барс
        - Недоволен? Это еще мягко сказано, я просто в бешенстве от твоих выходок. Я был готов, что принцесса станет разговаривать со мной сквозь зубы, изливать потоки обиды за твою выходку, а тут все наоборот - радость на лице, добродушная улыбка, жмется ко мне постоянно.
        - Зря ругаешься. В этот раз я действительно старался Вас сблизить.
        - Допускаю, продолжай…
        Дракон несколько замешкался и так заискивающе спросил:
        - Пообещай мне, не сердиться.
        После этих слов мне стало не очень хорошо, и передернуло.
        - Ну же…?
        - Я соврал ей… сказал, что у тебя еще не было женщин и ты очень стеснительный, поэтому, попросил помощи у меня, как более опытного и умудренного жизнью. А у нас драконов, так принято: прежде, чем пара устроится в своем любовном гнездышке, другой дракон заранее приходит туда и охраняет его от злых духов, могущих разрушить отношения влюбленных. Принцесса сразу все поняла и простила тебя.
        - Ты… ты… - у меня от возмущения сперло дыхание.
        - Знаю - животное! Но ты от этого только выиграешь. Она так обрадовалась!
        - Представляю… - угрюмо ответил я.
        - Не переживай сильно. Больше я ни слова не скажу, сами разбирайтесь.
        - Что-то с трудом верится…
        Бесконечная серость однообразного ландшафта утомляла, хотелось поскорее выбраться из нее, подставить лицо живительным солнечным лучам, наполнить грудь пьянящим свежим воздухом. Мои призывы были услышаны и вскоре забрезживший среди скопища деревьев свет, явил нашему взору просторную опушку, которую я узнал бы среди тысячи подобных. Та самая… Пока я предавался ностальгическим воспоминаниям, Барс наперегонки с Фелиссой ринулись в сторону прекрасных бело-фиолетовых цветов. К принцессе никаких вопросов, всем женщинам нравятся красивые цветы, а вот какого лешего туда устремился Барс?! Мне хватило бросить мимолетный взгляд в их сторону, чтобы внутри все сжалось от возможной картины дальнейших событий.
        Давно ли я здесь сидел, и камушки собирал, макая в сердцевину этих забавных цветов. Да, именно этих! Цветов, насчитал около семи, и что повлияло на рост их популяции: плодородность почвы, солнечные ванны, или отличная система размножения - сложно сказать. Однако факт-остается фактом, это уже ни один цветок, робко покачивающийся на тонком стебельке, а целый отряд кровожадных хищников.
        Коротко дернулись изящные бутоны и в Барса с Фелиссой полетели черные сгустки парализующего яда. Я чертыхнулся, запоздало опомнившись и выбросил вперед ментальный захват выдергивая принцессу с точки поражения. Успел буквально за доли секунды до момента икс. Плавно опустил Фелиссу рядом с собой, а сам кинулся на помощь Барсу, но вынуждено притормозил через пару шагов.
        Дракон безмятежно пролетел над цветами, не обращая ровным счетом ни какого внимания на их потуги зацепить непокорный объект. Окутавшись физическим щитом, Барс ловко спикировал вниз и уселся среди этих тварей, весело поглядывая в мою сторону.
        Я свел ладоши вместе и пару раз хлопнул, демонстрируя Барсу свое восхищение его выкрутасами. Наверное, этого действия оказалось не достаточно для его высокохудожественной натуры и он сожрал бутон цветка, со счастливым выражением разминая пастью пестики с тычинками.
        Прикрыл глаза, не в силах поверить в реальность происходящего, понимая, что сейчас Барс потеряет сознание от сильнодействующего наркотика, магическая защита разрушится и собственно все…. это конец, так как остальные собратья съеденного будут жестоко мстить. Окунулся в свой магический энергопоток и приготовился выплеснуть силу в заклинании ИНФЕРНО и сжечь все на своем пути.
        Прошла минута, следом другая, а Барс продолжал спокойно сидеть на месте и ковыряться когтем в зубных промежутках.
        - Барс умоляю, не съедай эти цветы. Это же такое замечательное, дорогое лекарство - выкрикнула Фелисса. - Оно мгновенно заживлять раны.
        После ее слов я вспомнил, что Фелисса - лекарь и поддержал, рявкнув:
        - Прекрати отжираться и живо лети обратно! Это приказ!
        - Да, еще минуточку, уже лечу - расслабленно ответил дракон и поднялся в воздух, попутно отхватив бутон еще одного цветка.
        Как только дракон приземлился у меня уже на языке крутился вопрос: А как он еще ноги, тьфу… крылья передвигает, но Фелисса опередила меня, заканючив:
        - Барсичеек, пожалуйста, собери мне этих цветов, пооткусывай бутоны не поедая их
        - Они же ядовитые! Их нельзя есть! - воскликнул я вдогонку к просьбе Фелиссы
        Барс невозмутимо посмотрел на нас и с равнодушным спокойствием ответил:
        - В отличие от всех остальных, для драконов - это самое лучшее лакомство, которое восстанавливает магический запас. Тебе тоже не помешает их поесть, но только после предварительной варки. В сыром виде для людей они противопоказаны, так как вызывают онемение и галлюцинации.
        Я достал одну из фляг и допил ее содержимое.
        - Держи. Это для сбора Вашего съедобно-лечебного материала - сказал я и протянул флягу Фелиссе.
        Все семь цветов полегли под мощными зубами дракона. Процесс сбора и перекачки жидкости из них отнял у нас еще около часа времени. Наверное, оно того стоило, посчитал я, глядя на счастливое лицо Фелиссы и энергичность Барса. Последний ощутимо прибавил в весе и росте и сейчас не походил на беззащитного маленького зверька с голодным взглядом. На будущее надо поразмыслить, как я с ним на люди покажусь, внешне тот еще динозавр - подумал я.
        - Стас - шепотом позвала Фелисса. Мне отойти надо…
        Я быстро огляделся в поисках подходящего места, но все сливалось в унылую картину, поэтому махнул рукой в направлении ближайшей границы с лесом. Фелисса согласно кивнула и вскоре ее фигура скрылась за деревьями. Ее уход совпал с моим чувством надвигающейся опасности и поэтому я решительно последовал за ней, в тайне рассчитывая, что ничего страшного не произойдет.
        Зря рассчитывал… Промелькнула тень животного, раздался треск ломающихся сучьев. Интуиция пронзительно вопила действовать и я бросился следом, окружив себя физическим щитом. Фелисса, испуганно жалась к дереву, а к ней подбирался Кварк. Мощные челюсти зверя раскрылись, обильно орошая землю вязкой слюной, язык хищно облизывал пасть, глаза сузились, каждое движение зверя выдавало его напряжение перед смертельной атакой.
        Вот он настоящий поединок. Нет никаких условий, нет возможности сбежать, есть лишь ты и противник жаждущий лишить тебя жизни. Не мешкая, я бросил огненный шар в тварь. Удар пришелся вскользь и не причинил ожидаемого повреждения противнику. Взревев Кварк резко бросился в мою сторону. Мысли лихорадочно закружились. В том, что щит выдержит нападение сомневаться не приходилось, но инерцию тела от удара когтистой лапы погасить не удастся, а это чревато сотрясением мозга после приземления. Проверил свой магический запас и матюгнулся - пуст, причем наполовину.
        Кварку хватило взмаха моих ресниц, чтобы оказаться рядом со мной. В последний момент я использовал ментальный захват и ухватил его за шею с силой прижимая к земле. Тяжело быть магом, особенно с таким ограниченным функционалом заклинаний. Тратить на зверя еще один шар огня, бесполезно, он ему как спичка для слона, а я остатки резерва потрачу, поэтому удерживая захват, метнулся к нему и клинком полоснул по шее. Стальное лезвие с легкостью отсекло уродливую голову. Я брезгливо вытер клинок об труп кварка и сунул обратно в ножны.
        - Ты как? Все дела поделала? - усмехнулся я, обратившись к Фелиссе.
        - Ты знал?
        - Откуда, лишь предчувствовал, что прогулки по здешним места крайне вредны для здоровья. - Бегом обратно, а то скоро стемнеет.
        Итак, последний рывок до Хранителей. Пока все относительно спокойно, даже слишком. Посмотрим, какие сюрпризы мне приготовила судьба, ведь расчет на нападение не оправдался… а это значит, что кроме вопроса спасении Герцогства, придется решить не менее важный о женитьбе на Фелиссе. Оказалось ее роль не главная и она такая же пешка в большой игре. Думай Стас, думай, что же дальше…
        ГЛАВА 16
        Оставшуюся часть пути, с подсказками дракона, преодолевали в спешке и по вине таковой забрели в болото, в котором погибли четверо стражников. Барс прокладывал нам путь с высоты птичьего полета, без привязки к местности, а потому, первая пара поплатилась за свою невнимательность, вступив на зыбкую грязевую поверхность, плотно прикрытую травянистым полотном. Мерзко шлепнула трясина и поглотила их по самое горло, не давая шанса вырваться из прочного обхвата. Создавалось ощущение, что кто-то тянет снизу, причем с чудовищной силой. Пока мы бросились на помощь, тела несчастных уже ушли вглубь по самую макушку, и лишь две пары рук вяло торчали наружу, не подавая признаков жизни. Следующий сюрприз преподнесли коренные жители здешних мест - аналог наших комаров, но превосходящих их как по размерам, так и по своим аппетитам, сопоставимым с насосной установкой. Видимо, потуги выбраться из болота привлекли к себе рой этих мутантов и они, устрашающе зудя, ринулись к свежей плоти. В следующие мгновения еще двое бедолаг пали под их смертельными укусами, пока Барс не приступил к зачистке местности, гоняясь за их
роем низвергая языки пламени. Я в свою очередь приказал всем обступить меня и сформировал купол, внутри которого наблюдал за всем происходящим. Уничтожить всех кровососов - занятие бесперспективное, поэтому так мы и отступали назад прикрытые щитом и поддержкой с воздуха от Барса. Около часа мы потеряли на поиски обходного пути, но это не главное, а главное, что выжили… Начинало смеркаться, когда наша честная компания, буквально вывалилась из недр мрачного леса и очутилась в поле, где в километре от нас просматривались очертания строений - руины заброшенного города Сатара, кишащего всякой нечистью. Я облегченно вздохнул: Хоть туда нам не надо.
        - Барс активируй свою память и вспомни где эти самые Хранители? - спросил я
        - Где - то совсем рядом, они сами нас найдут, двигаемся вперед. Мы уже на их земле - последовал ответ.
        Местность очень напоминала мне просторы родины - всюду раздолье. Леса-поля, поля-леса, и так до бесконечности. Шли медленно, наученные горьким опытом, поглядывая себе под ноги, обшаривая глазами, каждый метр свободного пространства перед собой. Постепенно, я заметил, как понизу стал клубиться туман и на фоне сгущающихся сумерек выглядело это крайне зловеще. Чем дальше, тем гуще становился туман, растворяя в себе идущие рядом фигуры, поэтому я попросил друзей держаться кучнее. Возникло ощущение страха, липкими щупальцами закрадывающегося в сознание.
        - Барс? Ты летишь? - осторожно спросил я, не обнаружив в зоне прямой видимости дракона, ибо видел лишь на метр, и плотнее прижал к себе Фелиссу.
        - А разве есть еще варианты? - вопросом на вопрос ответил голос в голове.
        - Рядом иди, так хоть ощущать тебя буду! - предложил я
        - У меня хвост не казенный, как ты говоришь - буркнул дракон, откуда - то сверху.
        Фелисса хихикнула на реплику Барса и посоветовала:
        - А ты под себя его поджимай и ногами перебирай почаще.
        - А ну тихо - прорычал дракон и все замолкли, прислушиваясь. Чутье дракона не подвело и в этот момент земля начала дрожать, совершая амплитудные колебания из стороны в сторону.
        Я встал, как вкопанный и заворожено смотрел на массивный слой земли, плавно поднимающийся вверх, ровно до моего лица, а затем, будто движимый скрытым двигателем отплывает в сторону. Перед нами раскрылся провал, из глубин которого повеяло холодом и мощью чужеродной силы.
        - Быстро назад - крикнул я и стал отодвигаться от впадины.
        Вовремя. Из темноты, в клубах призрачного тумана, прорезались контуры строения, по форме напоминающие сплющенный прямоугольник. Стены постройки неспешно выдвигались из глубины недр и излучали слабое синеватое свечение. В животе неприятно похолодело. Проверил свой магический запас и угрюмо матюгнулся - он пуст. Наверняка стоит запрет на любое магическое проявление. Тем временем наша «конструкция» окончательно прекратила метаморфозы и предстала нам во всей красе в виде… - широкой ровной стены, метров двадцати в длину, без зазубрин и без башенок со шпилями, все лаконично и просто, даже входа не предусмотрели. Туман вокруг нас и перед домом рассеялся, однако позади до сих пор жадно облизывал наши спины, создавая отвратительное ощущение, будто сейчас из него высунется рука и всадит нож в спину.
        Пока мы угрюмо созерцали «стену», ровно посредине возникла воронка, поблескивающая молниями и синевато - красными всполохами, призывно ощерясь своим зевом. Бежать внутрь мы не спешили, но на несколько метров продвинулись к воронке, и то благодаря туману, неотрывно давившего сзади.
        Воронка полыхнула яркой голубой вспышкой и из нее появились две фигуры в зеленоватом свечении… Человеческие на первый взгляд, однако, чем ближе они подползали, тем вытянутее становилась моя физиономия.
        - Наги - выдохнул стражник, стоящий на шаг впереди меня.
        - Всем стоять, оружие не применять, пока я не скажу - достаточно резко сказал я, чтобы стражники послушались и опустили мечи. - Барс к тебе это тоже относится и свой болтливый язык попридержи на крайний случай.
        - Вот так всегда, а я хотел броситься в их объятия и расцеловать - последовал языкастый ответ.
        - У тебя как с магией? - не меняя резкой интонации, спросил я
        - Пуст. На их земле она не действует.
        - Аналогично
        За время нашего диалога наги подобрались на расстояние вытянутой руки и остановились. При ближайшем рассмотрении они оказались полностью обнаженными, кожа имела зеленоватый оттенок и была покрыта мелкой чешуей. Как всякий мужик отметил неплохую грудь, третьего размера, правда покрытую той же чешуей, что и остальное тело. На лицо симпатичные с узкими змеиными глазками, рот оскален в подобие улыбки демонстрируя острые, вытянутые клыки, волосы зеленого цвета, туго переплетенные между собой в десяток косичек. Две пары рук сжимают рукояти длинных загнутых клинков, вместо ног длинный змеиный хвост, нервно елозит по земле. Вообщем воинственный типаж, такая полоснет клинками не раздумывая. Первым на контакт не иду, стою в ожидании.
        Тишину прорезал шипящий, обволакивающий голос:
        - Что привело Вас к Хранителям?
        - Я принц Телога Стас Первый, а со мной принцесса Телога Фелиссия Сартакх и мы хотим получить согласие хранителей на наш союз - ответил я, слегка накрутив себе титул.
        Я морально готовился к допросу с пристрастием и тщательному обыску, но ничего подобного не произошло, наги развернулись в сторону портала и коротко бросили:
        - Хранители примут Вас, следуйте за нами. Охрана должна остаться здесь!
        Я сделал жест растопыренной ладонью, приказывая стражникам не ходить за нами и дожидаться на месте.
        Искрящийся портал оказался не таким уж и страшным при перемещении. Довольно мягко наши тела подхватила мощная волна энергии, показалось, что тело разрывает на атомы, но этого не ощущается и вот я уже внутри убежища Хранителей.
        Мозг выдал мне информацию об отсутствии движения тела в различных плоскостях, а органы зрения наоборот вводили в заблуждение, ибо темень стояла такая, будто я в… промолчу где. Следом за мной появившаяся из портала Фелисса и Барс логично влетели в мою спину протолкнув меня на метр вперед. От моей будущей, которая не ведая во что врезалась, посыпался ряд ругательств отсылающих меня к первоистокам моего происхождения.
        - Бааарс! Убери свои морду от моей попы - взвизгнула принцесса
        - А нечего ее выставлять-лять-лять, я думал это стена вот и уперся - ся-ся - раздался ответ гулким эхом.
        Пришлось какое-то время постоять на месте, давая глазам привыкнуть к царившему полумраку.
        - За мной - прошепелявила одна из наг и ее извивающееся тело нырнуло под землю.
        Быстро сократив разделяющее нас расстояние, благо они были прекрасным ориентиром, увидел лаз, уходящий вглубь земли. Вместо классических выдолбленных в скале ступеней нас поджидали облака. Я сделал первый шаг оно мягко подхватило мою ногу приняв форму ровной площадки. Поначалу в мозгу пульсировала мыслишка, а вдруг следующий шаг окажется в пустоту и я полечу вниз, однако подавив в зачатке подобные страхи решительно ускорился, понадеявшись на русский авось.
        Сюда, ближе, ближе! - одновременно прошипели Наги и мы продвинулись на их голос
        Оказались в центре огромной пещеры, которая постепенно наполнялась мягким зеленым свечением, исходившим от стен, разгоняя застоявшуюся мглу. Нашему взору открылся вид на четыре тронных места с восседающими на них каменными изваяниями рыцарей в полном защитном облачении. Наги отползли к статуям и замерли рядом с ними. Убранство вокруг нас относилось к классу - аскетичнее не бывает…
        - Стас, мне страшно - шепнула Фелисса и прижалась ко мне
        - Я тоже не в восторге от здешнего места - ответил я и покрепче обнял принцессу.
        Вскоре мои чувства начали сигнализировать о приближении чего-то мощного, вызывающего панический ужас, но внешне обстановка выглядела спокойно. Началось представление внезапно, но без пафоса. Каменные статуи пошевелились и по стенам пещеры рокотом пронесся звук ворочающихся каменных глыб, пустые глазницы загорелись зеленым огнем.
        - Хранители! - сказал Барс и незаметно прокрался ко мне за спину.
        - Я себе их не так представлял - пробормотал я себе под нос.
        Четыре пары глаз внимательно смотрели на меня, а я отвечал им взаимностью. Внезапно фигуры рыцарей одновременно подались вперед и открыли рот, окатив нас звуковой волной:
        - Шад родэ масстарх!
        Я вздрогнул. Ну и голосище. Непонятно только, почему они все разом говорят, нет, чтобы по одному, спокойно высказаться. Пора переходить к сути визита и не мяться на проходной - посчитал я.
        - Приветствую Вас Х. хр… Хранители - запнулся я, не зная, как правильно обращаться.
        Ответ последовал незамедлительно, но уже на моем языке, доступном для восприятия.
        - Мы ждали тебя!
        Я удивленно приподнял бровь и ответил:
        - В принципе мы с Фелиссией наши отношения в тайне не держали, поэтому и пришли за вашим согласием.
        - Глупец! Ты избран нами!
        Я судорожно закрутил мозговой процесс, или я чего-то не понимаю или они.
        - О чем Вы?
        Хранители так и не изменяли своей привычке синхронного разговора.
        - Мы знаем о тебе все! Как ты попал в этот мир! Что ты ищешь в нем. Мы готовы тебе помочь выбраться отсюда!
        - И что же Вы хотите взамен? - решил я принять условия навязанной мне игры.
        - Помощи!
        Интересно, чем же столь могущественным созданиям может помочь простой человек, как я. Наверняка есть подвох!
        - О какой помощи идет речь?
        - Ты должен уничтожить наших врагов! Магов!
        Я чуть было не поперхнулся собственным удивлением, но вопрос задал:
        - Насколько мне известно их истребили?
        - Нет - рявкнули Хранители. - Они прячутся, как подпольные крысы в Сатуре, окружив себя всякой мерзостью и плетут против нас заговор.
        - Не понимаю, если Вы не можете на них повлиять, как я смогу это сделать!
        - Мы даем тебе право выбрать. Уничтожаешь магов и отправляешься в свой мир, или умираешь немедленно!
        - Хороший выбор - усмехнулся я. - Для того, чтобы сразиться с магами мне нужны силы, а их у меня нет.
        Хранители на минуту призадумались, склонив головы.
        - Хорошо, человек! Мы дадим тебе неограниченный энергетический запас и одну способность. Как ты все сделаешь нас не интересует, но мы будем продолжать следить за тобой. А теперь подойди поближе!
        Сопротивляться было бессмысленно и глупо, поэтому повинуясь воле Хранителей, я подошел к ним. От тела статуи отделился сгусток черной субстанции и подлетел ко мне зависнув в воздухе. Медленно он начал таять и принимать форму человеческого тела. Вскоре трансформация завершилась и на меня смотрел я сам, а вернее моя точная копия.
        Моя копия улыбнулась и произнесла:
        - Я полагаю, так тебе удобнее общаться, человек!
        Я ехидно улыбнулся в ответ:
        - Давай без лирики родной, переходи ближе к делу.
        - Знаешь, почему ты оказался в этом мире Стас? - спросила копия
        - Так получилось, но раз ты меня спрашиваешь, наверное, хочешь просветить в этом вопросе!
        - Страж Мар стар и ищет себе замену! Этот хитрец бросил тебя одного, чтобы проверить насколько ты живуч и сможешь доказать свою пригодность на должность Стража миров. Отпускать он тебя не намерен, поэтому согласившись с нашим предложением, ты выбрал правильный путь! - вкрадчивым голосом сообщил Хранитель.
        - А кто ты такой? В чем смысл твоего существования здесь? И какие у меня есть гарантии, что ты меня не обманешь?
        - Много вопросов человек! Слишком много…
        Меня скрутило от боли в области солнечного сплетения. Хранитель невозмутимо стоял рядом и от него протянулись черные шупальцы, по которым в меня закачивалась зеленая искрящаяся субстанция. Продолжалось все мероприятие безумно долго, после чего я упал на колени и с силой зажмурил глаза, затем открыл. Все окружающее представлялось совершенно в ином свете, более насыщенном, чем ранее, и самое главное я чувствовал свой энергетический запас, безграничный и мощный. Наспех просканировав свои возможности я вынужденно констатировал факт отсутствия знаний по магии, и поостудил свой пыл. Ситуация смешная и очень схожа с той, если в тело качка-переростка поместить мозг пятилетнего ребенка, то получался я - это в плане моих магических сил и уровня интеллекта.
        - Этого достаточно, чтобы подтвердить нашу договоренность! - прорычала моя копия. - Более того, сейчас тебе подвластно принимать любую форму, которую ты только пожелаешь.
        От детского желания попробовать сразу принять форму чего-либо удержался огромным усилием воли, пообещав себе при первой возможности испытать новую «игрушку».
        - Хорошо. Расскажи мне, почему ты сам не можешь уничтожить магов? Изначально Хранители проворачивали эти дела.
        - А ты разве сам не догадался человек? - высокомерно спросил Хранитель
        - А должен был? - вопросом на вопрос ответил я. Подобный разговор загадками меня начинал раздражать.
        - Должен. Ты живешь в этом мире и принимаешь его правила игры. Тебе не показалось странным, что на Герцога и его семью ведется охота?
        - Показалось! - согласился я
        - Маги не смогут победить нас в открытом противостоянии, поэтому они решили заменить всех правителей существующих государств их безвольными куклами, которые в их руках организуют войну между государствами. Война приведет к многочисленным жертвам, голоду, и на кого обозлится народ, как ты считаешь? На Герцога? Нет! На Хранителей, которые не смогли принять вовремя меры! Более того, правители других государств уже в их руках, но народ этого не знает, а мы не можем вмешаться в дела государства и уничтожать всех подряд, кто подвергся их обработке. Остался жив Герцог Телога Сартакх и то благодаря тебе, который спутал все ходы Магов. Теперь на тебя объявлена охота и в твоих же интересах выжить! Теперь ты понял всю сложность нашего и своего положения человек?
        Вот теперь до меня начинал доходить смысл всех событий произошедших со мной до настоящего времени. Впутать себя в этот круговорот оказалось легче всего, причем без явных на то намерений, а вот распутать весь клубок задача не простая. В одно мгновение моя жизнь превратилась в многоуровневый лабиринт, в котором выход только один, а опасности за каждым поворотом.
        - Понял, Хранитель! - я тяжело вздохнул.
        - И помни, времени у тебя нет! - твердо сказала моя копия.
        - Помню! Хранитель?
        - Говори человек!
        - Эээ … раз уж мы пришли, брак зафиксируй - и протянул ему амулет предков для внесения отметок.
        Фелисса стояла в стороне вся бледная и опиралась на Барса, с волнением поглядывая в нашу сторону.
        Хранитель рассмеялся:
        - Смешной ты человек! Насколько мне известно, ты шел сюда без явного намерения?
        - Я передумал, и хочу заключить брак с Фелиссой… по - настоящему.
        Хранитель взял амулет из моих рук и через пару секунд вернул обратно.
        - Готово. И как там говорят у тебя в мире - Можешь поцеловать невесту! - проговорил Хранитель и засмеялся клокочущим смехом.
        Я сделал отстраненный вид. Сам разберусь, кого и когда мне целовать.
        - И еще один совет человек. Животное свое запечатай - обернулась ко мне копия
        - В каком смысле запечатать? - удивленно переспросил я.
        - А ты решил к Магам прийти с драконом?
        - Я не думал об этом, пока…
        - Возьми человек - сказал Хранитель и у меня на указательном пальце правой руки образовалось кольцо с гравировкой дракона. - Направишь на него и мысленно втянешь его внутрь кольца, так же выпустишь, если понадобится.
        Я не сказал ничего в ответ и молча смотрел перед собой, обдумывая свои будущие действия.
        Моя копия, также, не попрощавшись просто исчезла, растворившись в воздухе, а фигуры рыцарей вновь превратились в безмолвные статуи.
        Я подошел к Фелиссии и обняв ее нежно поцеловал в губы и после прошептал на ушко:
        - Думаю теперь можно позволить Барсу нагреть нам место.
        Конец первой книги. Продолжение следует…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к