Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Раин Олег: " Спасители Ураканда " - читать онлайн

Сохранить .
Спасители Ураканда Олег Раин
        Серия детской литературы издательства «Сократ» «Уроки фантазии», давно завоевавшая симпатии и юных, и взрослых читателей, пополнилась фантастической повестью екатеринбургского писателя Олега Раина «Спасители Ураканда».
        Ураканд - это завоеванная и фактически погубленная чудовищной Бранганией некогда сказочно прекрасная и счастливая страна. Король Ураканда спасается от гибели и находит прибежище на Земле. Он ищет способ освободить свое королевство, однако удается это ему не в одиночку. Союзниками доброго волшебника становятся обычные ребята из летнего лагеря отдыха. Хотя они не обладают сверхъестественными способностями и им не подвластны силы магии, им удается победить зло благодаря тому, что важнее волшебства: отваге, смекалке, чувству юмора и крепкой дружбе.
        Повесть рекомендуется для детей среднего школьного возраста.

^Рисунки Натальи Худяковой^
        Олег Раин
        Часть первая
        Калитка в сказку
        Глава 1
        Настоящие индейцы
        Кое-что в этой жизни Артем действительно умел. Он неплохо играл в шашки и поддавки, многое знал о преферансе и шахматах, а уж по части игры в «волчок», в котором требовалось по узенькому ободку ведущей спирали загнать в лунку три стальных шарика, ему не было равных. Тем не менее, высоты он боялся панически. И потому никогда не забирался на деревья слишком высоко. Самое обидное, что ребята к этому давно привыкли. Пожалуй, только Вовчик Толстый сидел на излюбленной березе ниже Артема, хотя ниже было просто некуда. Хотя бы потому, что ниже простиралась земля.
        Вот и сейчас, сбежав с сон-часа из детского лагеря, они сидели на своей главной штабной березе. Наиболее отважные вроде Димки и Егора расположились на самом верху, другие вроде Пашки с Артемом разместились пониже. Береза была огромной - чуть ли не с пятиэтажный дом, и места хватало всем. Больше всего ребятам нравилось, что дерево росло под небольшим углом, что позволяло легко карабкаться и удобно устраиваться на ветках. При этом у каждого имелось свое законное место. Если Егор, атаман ватаги, восседал на толстенной, согнутой крючком ветке, то Пашка, главный балагур отряда, умудрился устроить себе что-то вроде кресла, сидя на одной ветке и спиной опираясь о другую. Кое-кто растянул на дереве страховочные веревки. Находились и такие, что при помощи досок складывали между веток подобие гнезд. В любом случае, если бы все эти конструкции однажды увидели их вожатые, можно было не сомневаться, что взрослых попросту хватил бы удар. По счастью,
«штабная береза» стояла в стороне от главной тропы, и разглядеть затаившихся в листве ребятишек представлялось делом непростым. Немудрено, что именно здесь они скрывались от своих недругов и здесь же любили проводить долгие часы, обсуждая последние лагерные события, готовясь к очередным подвигам. Вокруг щебетали пичуги, шелестела листва, ребятишкам было хорошо и уютно.
        - Индейцы - народ особый, - тихо вещал Егор. - Могут выдерживать самые страшные пытки и не боятся укуса змей.
        - Это как же? - не поверил Пашка. - Быть такого не может!
        - А вот и может, - Егор снисходительно хмыкнул. - Если хотите знать, то со своих детей они сразу после рождения заживо снимают кожу и посыпают солью.
        - И съедают? - ахнул Вовчик Толстый.
        - Думай, что говоришь! Это же их дети!
        - Тогда зачем посыпать солью?
        - Затем, что из-за соли новая кожа у младенца нарастает такая толстенная, что ни огнем, ни зубами ее уже не возьмешь.
        - А если стрелой? - поинтересовался Артем.
        - Тоже не пробьет. Они ведь тренировки специальные проводят - по скалам лазят, в ледяной воде купаются, в одиночку на гризли ходят.
        - Грызли? - не понял малорослый Митек. - Кого они грызли?
        - Не грызли, а гризли. Это у них медведи такие. Грызут все подряд, потому их так и называют.
        - Все равно, - не сдавался Митек. - Надо было медведями назвать. При чем тут какие-то гризли?
        - При том, что это самые огромные медведи на планете! - рассердился Егор. - Когти у них - как мой кинжал, а зубы - почти с карандаш!
        - Как же тогда индейцы их побеждают?
        - Вот так и побеждают - один на один, без всякого оружия, - Егор свесился с ветки и жутко округлил глаза. - Понятно, что после таких схваток половина людей умирает, зато оставшиеся в живых вырастают настоящими бойцами.
        - Точно, - поддакнул верхолаз Димка. - Бледнолицые могут и пытать их, и скальпы снимать, а они все равно терпят и молчат.
        - Конечно! - хмыкнул Пашка. - Что им какой-то скальп, если в детстве с них кожу целиком сдирали.
        - Привычка, - вздохнул Вовчик Толстый и боязливо поглядел на близкую землю. - Вожатый Мишаня говорил, что мы тоже привыкнем держать подушки на вытянутых руках. А под конец смены даже научимся стоять по двадцать и тридцать минут.
        - Гад твой Мишаня! - обозлился Егор. - Самый настоящий бледнолицый! Его бы самого в коридор с подушкой выставить!
        - А еще лучше - скальп снять!
        - С такого не снимешь. Он нас всех одной левой…
        - А интересно, - жуя травинку, поинтересовался Димка, - куда потом бледнолицые скальпы прячут?
        - Ну, ты даешь! - хмыкнул Пашка. - Парики на женщинах видел? Вот они и есть - эти самые скальпы.
        - Наша училка по математике такой носила, - вспомнил Димка. - Мы раз видели, как она перед зеркалом его поправляла. Только он рыжий был. И кучерявый.
        - В кино индейцы не рыжие. Они все, как Чингачгук, - черные и вот с такущими волосами, - конопатый Митек руками изобразил, какие волосы носили собратья Чингачгука. - Я все фильмы про него смотрел, кучерявых там не было.
        - Еще бы! - Егор умело циркнул сквозь зубы, задумчиво проследил за плевком. - Эти скальпы, к твоему сведению, бледнолицые сдавали на специальные фабрики, где волосы отмывали от крови, красили и завивали. А потом, понятно, паковали в коробки и отправляли в магазины.
        - Во, твари! - Вовчик Толстый возмущенно болтнул пухлой ножкой и тут же в панике ухватился руками за ствол. Скрывая испуг, немедленно пискнул: - Я бы такой парик за сто рублей не надел!
        - А я и за тысячу, - обскакал его Артем.
        - А я хоть даже за миллион!.. - фальцетом выкрикнул Митек.
        - Чего, чего? - Егор недоверчиво прищурился. - За миллион и не надел бы?
        - За миллион! - отважно подтвердил Митек.
        - Ну… Это, может, и зря… За миллион-то можно потерпеть. А чего? Надел и снял, - что такого? Зато потом, знаешь, сколько всего можно купить!
        - Шоколада, наверное, килограммов сто или двести, - вздохнул Вовчик Толстый.
        - Шоколада! - Егор фыркнул. - Двадцать настоящих вин… винчестеров можно купить! И патронов - целый ящик. А потом с этими винчестерами - да на бледнолицых.
        - Бледнолицых с индейцами уже нет.
        - Почему же нет, - Егор нахмурился. Перспектива полного исчезновения враждующих партий ребячьего атамана явно не устраивала. - Есть еще, наверное… В каких-нибудь диких-предиких джунглях.
        - Ну, ты даешь! Может, скажешь, и Полоз есть? Про которого Артемон рассказывал?
        - Про Полоза не знаю… Это ж такая змеюка - не меньше Годзиллы! Если б такая где и жила, давно бы поймали.
        - Ага! Поймают такую! - возмутился Артем. - Снежного человека тоже много где видели, а поймать не могут.
        На Артема взглянули с уважением. Хоть он и был маленького роста, зато книг прочитал больше всех в отряде. Потому и рассказывал вечерами разные истории. Сами мальчишки чтением не увлекались и даже научно-популярные передачи не смотрели, но рассказы Артема слушали с охотой. Больше всего любили что-нибудь ужасное - про призраков или вампиров, однако тем же успехом пользовались истории про путешествия, про морских и лесных чудищ.
        - А может, Бажов выдумал все про Полоза? Он же сказочником работал. А у них работа такая - выдумывать пострашнее да побольше.
        - Ничего он не выдумал! - Артем даже привстал на своей ветке. - Знаете, сколько еще неоткрытого на земле! Я вот недавно читал про одно озеро, так о нем уже четыреста лет всякую жуть рассказывают.
        - Какое еще озеро?
        - Что-то такое… Лох… Лох…
        - Сам ты лох!
        - Дубина! Я название озера вспоминаю. Ага! Лох-Несс, кажется. Так вот, там тоже чудовище плавает. Метров двадцать длиной. Сети рвет, лодки с рыбаками топит. И тоже никак не могут поймать. А Полоз - он же в земле. Там и пещеры, и норы всякие,
        - попробуй достань такого!
        - Ага, Полозу такого шкета, как ты, на один глоток! И Димона слопает, и Вовчика Толстого. Он же специально такой. Чтобы камни драгоценные охранять.
        - Камни?
        - Ну да! Это ж Урал. Где ни копни - сразу в камни упрешься. Хрусталь, изумруды с яшмой… А из них потом - что хочешь можно сделать! И продать за огромные деньги.
        - Чего ж их никто не откапывает?
        - Потому и не откапывают, что знают про Полоза. Он любого в нору утащит. Схватит за ногу, - и нет тебя!
        - А если экскаватор?
        - Он и экскаватор поломает. Ухватит зубами за ковш - и пополам.
        - Класс! - восхитился Пашка. - Его бы на Огурца с Мишаней натравить!
        - Хорошо бы. Только как его натравишь?..
        - Пацаны! - торжествующе крикнул сверху Димка. - Я лук сделал. Сейчас в кого-нибудь пальну.
        Стая облепивших дерево ребятишек возбужденно закрутила головенками, высматривая жертву.
        - В кого пальнуть-то? Разве что в дятла…
        - Птиц не трогаем! - строго предупредил Егор. - Человека надо. Какого-нибудь бледнолицего…
        - Где его взять?
        Не закладывая пальцев в рот, Димка пронзительно свистнул:
        - Эй, бледнолицые! Канай сюда!..
        Шайка весело загоготала. И тут же, как нарочно, на поляне внизу появилась пара скаутов из старшего отряда - того самого, в котором верховодил Огурец, гроза всего детского лагеря.
        - Это кто там орет? - приблизившиеся мальчишки задрали головы.
        - А тебе-то что? - нагловато поинтересовался Димка. Ребята внизу были старше и сильнее, но ватага на то и ватага, чтобы устрашать одиночек. - Канай отсюда!
        - Чего-чего? - онемев от дерзости, скаут, что стоял ближе к дереву, поискал глазами вокруг, явно придумывая, чем запустить в салажонка.
        - Атаман, кажись, полундра! - встревоженно зашептал Пашка. - Это же старшаки. Они и с Огурцом знаются.
        - Подумаешь! Нам-то что!
        - Как что! Я слышал, они даже директору, когда он купался, в носки камней насовали. Тот вылез, тряхнул - и в глаз себе попал.
        - Да уж, Огурец - парень резкий…
        - Плевать! - сухо отрезал Егор. - Мы мирно на ветках сидим, никого не трогаем. Так что пусть идут своей дорогой.
        Но «мирно» не получалось. Один из скаутов с силой запустил в ребятишек сучком, а следом послал и горсть шишек. В ответ раздухарившийся Димка пальнул из лука. Попасть не попал, однако ближайшего паренька заставил испуганно подпрыгнуть. И конечно, за прыжком последовал презрительный гогот всей древесной ватаги.
        - Не-е… Этого солью посыпать бы не стали. На месте бы помер!
        - Он же не индеец!
        - Он - изюм в тесте!
        Очередной взрыв хохота заставил скаутов побагроветь от злости.
        - Ща вы у нас похохочете! Только камней найдем…
        - А может, расскажем про них? - предложил Пашка. - Тому же Мишане, например? В лагере-то сон-час, - старшаки тоже спать должны.
        - Спокойно! Сами разберемся. - Егор взмахнул деревянной пикой и крикнул: - Сарынь на кичку! Старшаков всего двое!
        Ватага тут же сыпанула вниз - кто с азартом, а кто и не слишком поспешно. Тот же Димон, который был выше всех, обезьянкой скатился вниз, умудрившись обогнать Вовчика. Следом за ним в атаку устремились остальные ребятишки - Егор, Пашка, Митек и даже неповоротливый Вовчик. Поправив за пазухой коробочку с любимым
«волчком», Артем тоже торопливо полез вниз.
        Первого долговязого противника уцепили с двух сторон и, повалив на землю, притиснули сверху толстым Вовчиком. Второй скаут, разглядев, как скоро расправились с его приятелем, тут же бросился наутек. Но попробуй оторвись от такой ватаги! Здесь, в лесу, они были в своей стихии. И Димка, и Егор, и Пашка - все умели бегать быстро - особенно если бежать приходилось по пружинящему лесному дерну.
        - Впереди болото, - хохотнул на бегу раскрасневшийся Митек. - Туда и загоним дикобразов!
        - Трое в обход! - тут же скомандовал Егор, и половина ватаги по дуге стала обходить незадачливого беглеца. Последний и впрямь не сразу сообразил, что угодил в ловушку. Лишь по колено увязнув в топкой жиже, запоздало рванул обратно. Перепачканный и мокрый, он снова вышел к своим противникам. Затравленно озираясь, поднял с земли безобидный и потому особенно смешной прутик.
        - Бросай оружие! - гаркнул Егор.
        Старшегруппник немного подумал и бросил прутик.
        - А теперь - на колени, шинширь! - незрелым баском прогнусавил Пашка. Когда в успехе сомнений больше не было, расхрабрился и он. В такие моменты Пашка становился настоящим артистом, легко меняя голос, мимикой изображая кого угодно. Он и словечки вроде «шинширя» мог выдумывать десятками, чем приводил друзей в неописуемый восторг.
        - На колени или в болоте утопим!
        - Не надо на колени, - остановил разошедшегося Пашку Егор.
        - А чего надо?
        - Пусть руки поднимет.
        - Слышал, что атаман сказал?! - Пашка грозно двинулся на верзилу. Подросток покорно поднял руки.
        - Я Огурцу скажу, - неуверенно пробормотал он.
        - Что ты ему скажешь? Что руки перед нами поднимал? Вот он над тобой посмеется.
        - Теперь-то что? - спросил неугомонный Пашка. - Может, на костре его поджарить? Или стрелами испытать?
        Егор покачал головой.
        - Настоящие индейцы пленников не унижали. Пусть топает.
        - Что, просто так?
        Егор кивнул. Без всякой команды Димка юрким волчком подскочил к противнику, плечом боднул в бок. Провожаемый смехом, паренек бросился бежать.
        Настоящие индейцы умели быть великодушными…
        Глава 2
        Неудачная разведка
        До обеда ребятишки успели переделать массу дел. Подлатали выстроенную в зарослях березняка крепость, полакомились малиной и даже слетали к холмам, заглянув в пару наиболее глубоких пещер. Из черных ямин тянуло сыростью и жутью, а востроглазому Димке даже привиделась юркнувшая во тьму ящерка. Пещера пугала и завораживала. Чудилось, что там, в глубине, непременно хранятся какие-нибудь сокровища. Проникнувшись общим настроением, Артем тут же поведал приятелям про Тома Сойера и найденный им в пещере сундук с золотыми монетами. История ребятишек заинтересовала. Снова разгорелся спор о том - кто и что бы себе купил. Вовчик Толстый помянул про огромный торт, Димка пожелал настоящие кожаные кроссовки, Егор
        - пневматический пистолет. Сам Артем признался, что приобрел бы компьютер, чем вконец огорошил приятелей.
        - Ты думаешь, хватит на компьютер?
        - Почему нет? Если клад настоящий, должно хватить. Может, даже на несколько компьютеров!
        - Да-а… Найти бы нам тот сундучок! - Митек оживленно потер ладони, с азартом огляделся. Однако лезть в ямину, из которой тянуло могильным холодом, никто не решился. Договорились сначала раздобыть свечей с веревками, а уж тогда организовать настоящую подземную экспедицию. Тут же возле пещер подобрали пару зеленых камней - показать Астроному. Считалось, что Астроном, чудаковатый подросток, живущий вблизи лагеря, отлично разбирается в камнях, и более удобного предлога поболтать с ним никто пока не придумал.
        Смешно, но почти каждая ребячья вылазка завершалась именно здесь - перед уютной лесной опушкой, на которой располагался флигелек Астронома. То есть на самом деле флигель представлял собой обнесенный ветхой оградкой старый сарай, но называть постройку сараем было неинтересно. Иное дело - флигель. Да и сам Астроном, худющий, как годовалый тополек, никогда не расстававшийся со старомодными дымчатыми очками, вызывал любопытство всего лагеря. К сарайчику, в котором обитал странный паренек, ребятишек тянуло словно магнитом.
        На что жил и чем занимался Астроном в своем логове, не знал никто. Слышали только, что к услугам его прибегают все кому не лень, - заезжие горожане, вожатые и даже директор лагеря. Забредали во флигель и люди из дачного поселка. Астроном редко кому отказывал - брал в починку электрические утюги, радиоприемники, телевизоры. Прозвали нескладного паренька Астрономом, вероятно, за огромные очки, вечную сутулость и нелепый портфельчик из потертой кожи. Уже не раз и не два ребятишки слышали доносящиеся из сарайчика непонятные звуки. Нередко сквозь щели в стенах флигеля пробивался яркий зеленый свет, многие всерьез верили в то, что Астроном работает над созданием искусственных изумрудов. Все тот же эрудированный Артем как-то объяснил, что настоящий полноцветный изумруд стоит дороже золота, и в это ребята тоже легко поверили.
        Сегодня к флигелю подползали, словно к вражескому дзоту. Впереди всех мелькала Димкина перепачканная футболка, следом за ним с сопением поспевал Егор, дальше следовали все остальные. Вовчик Толстый - тот и вовсе полз на четвереньках.
        - Он их в котле варит, точно вам говорю. - Обернувшись к ребятам, Пашка сделал страшное лицо. - Собирает в холмах обыкновенный гранит и варит часов шесть или семь с зеленкой.
        - И что? Неужели получаются настоящие изумруды?
        - Ты сам повари-ка семь часов! Наверное, что-нибудь да получится…
        Осторожно поднявшись над землей, Димка вытянул шею.
        - Не видно ничего… - шепнул он. - Вот если бы нам на рябину взобраться, тогда - да! И нас никто не заметит, и мимо никто не проскользнет.
        Все одновременно посмотрели на притулившуюся возле флигеля рябину и как по команде вздохнули. На то имелась своя причина. По гладким стволам лазить умели немногие. Зато Егор оценил Димкину идею по достоинству. Живо пробравшись к дереву, он одним прыжком дотянулся до ветки, ловко подтянувшись, забрался наверх. Его трюк без особого труда повторил Димка. Этих коротких секунд Артему хватило, чтобы завистливо сморгнуть. Уж он-то отчетливо сознавал, что ему, не дружившему с турниками и канатами, никогда с такой ловкостью не залезть на дерево.
        Отвлечься от печальных мыслей Артема заставил чувствительный щипок. Как ужаленный, он обернулся. Разумеется, это была Оля Булочкина. И ведь надо же! - сумела подкрасться незаметно!
        - Опять без меня пошли? - грозно прошипела она. - Не могли немного подождать?
        - Больно нужно! - Артем взбрыкнул ногой, но Булочкина не отступала.
        - Где успели побывать? На пруд бегали?
        - Может, и бегали.
        - И купались? - ее вздернутый нос обиженно шмыгнул, в глазах запрыгали сердитые бесенята. Артем поморщился. Врать он не любил.
        - Нигде мы не купались, успокойся!
        - Что тогда делали?
        - Да тихо ты! - шикнул Артем. - Не видишь - за флигелем следим!
        На этот раз девочка примолкла. Подползла ближе, нахмурив бровки, устремила взгляд в сторону сарая. Эта белобрысая егоза с первых дней стала головной болью Артема. Неизвестно по какой такой причине она выбрала именно его в качестве объекта опеки. Эта прилипала всерьез пыталась помогать ему с уборкой коридора, брала поднос в столовой, выбирала чистые вилки и ложки, напоминала о солнцепеке. И она же с утра до вечера преследовала Артема, донимая глупыми расспросами, пытаясь давать непрошеные советы, а порой откровенно за ним шпионила.
        Сначала над навязчивой подружкой Артема ребячья ватага откровенно потешалась, но Ольга выказала редкостное упорство - угроз не боялась, и даже словесные атаки Егора с Пашкой отбивала без особого труда. Вскоре всем стало ясно, что с острой на язык девчонкой лучше не связываться. Тем более что ни мышей, ни лягушек она не боялась, бегала, как выяснилось, не хуже Димки, а однажды даже продемонстрировала собственноручно изготовленную рогатку. Рогатка была, конечно, позорной - из плохо оструганной рогульки, с резинкой от трусов, однако именно эта поделка сыграла решающую роль. С того дня на прилипчивую «невесту» Артема решено было не обращать внимания. Хочет таскаться за мальчишками - пусть пачкает колени. Только предупредили Булочку (именно так стали называть эту долговязую проныру), что ни мам, ни пап в лесу не водится, и никто ухаживать за ней не будет. На это Оля Булочкина фыркнула столь презрительно, что желание спорить у ребят окончательно пропало. Впрочем, за прошедшую неделю они убедились, что Булочка - девчонка и впрямь боевая, а уж грибы с ягодами собирала быстрее любого из них. Кроме того,
она умела варить уху и вполне добровольно брала на себя обязанности лесного повара. Это устраивало всех, и вопрос с зачислением Булочкиной в ватагу решился сам собой.
        Тем временем следом за атаманом на высокую рябину успели потихоньку влезть Пашка и даже Митек. На земле остались только они трое - Вовчик Толстый, Артем и Оля. То есть Булочка, как подозревал Артем, тоже могла бы вскарабкаться на рябину, однако из солидарности девочка решила не покидать слабосильных друзей. И это было особенно обидно. Остальные ребятишки шушукались где-то наверху, что-то там обсуждали, а они лежали на земле и довольствовались полным неведением.
        - Эх, умел бы я лазить по деревьям! - вырвалось у Артема.
        - Ничего, Тём, не огорчайся. Может, когда-нибудь научишься…
        Уж лучше бы она этого не говорила. Артем метнул в сторону Булочки яростный взгляд. До чего все-таки глупы девчонки! Утешила, называется! Дать бы ей по носу за такое! .
        - Взрослые тоже не лазят по деревьям. - Оля попыталась погладить его по плечу, но Артем отстранился.
        - Что ты понимаешь, дура!
        - Я?! - Булочка возмущенно округлила глаза. - Это я дура?!
        Кажется, она всерьез решила обидеться, и Артем досадливо отвернулся. Но зарождающейся ссоре не суждено было разгореться. Громко хрустнули сучья, и в следующую секунду неподалеку от них раздался торжествующий вопль:
        - Вот они!..
        - Артемон, атас! - Вовчик Толстый жалобно хрюкнул.
        - Ага, и пончик тут! Попались, лягушата!..
        Обернувшись, Артем похолодел. Решительным шагом к ним приближался Огурец. Рядом с ним семенил тот самый скаут, которого недавно они загнали в болото. Следом топал Котофеич, правая рука Огурца, и еще семь или восемь старшаков. На шеях у них красовались синие галстуки, рукава форменных рубашек были грозно закатаны.
        - Ща повеселимся! - Огурец, вихрастый увалень, распахнул длинные руки. - Свяжем веревочкой и испытаем на храбрость.
        - Сорок шишек каждому! - злорадно хмыкнул Котофеич. - С десяти шагов!
        С десяти шагов - да еще по сорок шишек! Артем содрогнулся. Нужно было срочно что-то предпринимать, и, ухватив Вовчика за руку, он стремглав рванул по поляне - подальше от рябины и грозного Огурца. Легконогая Булочка метнулась за ними.
        - Ой, как они побежали! Мама, я не могу!
        - Але, может, время засечь? Они ща мировой рекорд перекроют…
        Позади в полный голос заулюлюкали, один из преследователей дурашливо закудахтал. Впрочем, старшаки не спешили. Никто из скаутов не сомневался, что догнать мальков не составит труда. Стоило им немного прибавить прыти, и беглецы тут же оказались бы пойманными. Скорее всего, так бы оно и произошло, но неожиданно для себя Артем повернул не в заросли, а в сторону флигеля. Не спрашивая ни о чем, Вовчик с Булочкой послушно последовали за ним.
        - Э-э, куда! Думаете, Астроном заступится? А вот фига!..
        Впрочем, Огурец все-таки обеспокоился. Наверное, не хотел связываться с хозяином сарайчика.
        - Котофеич, отрезай салажню от флигеля! Щука, бей по ногам!..
        Где-то совсем близко просвистел тяжеленный баскетбольный мяч. Артем знал, что именно таким образом парни Огурца нередко сбивали с ног убегающую жертву. Но на этот раз преследователям не повезло, - Щука промахнулся. Еще несколько секунд, и все трое подбежали к флигелю. Не тратя времени на раздумья, Артем ухватил массивную ручку и распахнул дверь. Мгновением позже они стояли в святая святых флигеля - в секретной комнатушке, в которой, по всей видимости, и варил свои камни Астроном. И разумеется, первым, что сорвалось с уст непоседливой Булочкиной, был вопрос о камнях.
        - А где же изумруды?!
        Вовчик с Артемом закрутили головами. Никаких камней во флигеле не было. Зато было кое-что другое - куда более интересное…
        Глава 3
        Неожиданные чудеса
        Первое, что они заметили, это винтовую лестницу, уходящую высоко под крышу. В сарайчике было довольно темно, но Артем все же разглядел, что лестница заканчивается подобием площадки, на которой высится огромных размеров телескоп. Если так, то понятным становилось прозвище Астронома. По всему выходило, что странный паренек действительно увлекался звездами.
        Второе, на что они обратили внимание, это обилие окон. Справа и слева их можно было насчитать не менее дюжины. Особенно странным казалось то, что окна отличаются формой и размерами. При этом все они были завешаны плотными шторами. Прямо перед собой Артем рассмотрел и вовсе нечто округлое, смахивающее на корабельный иллюминатор. На столе, расположенном в центре сарая, громоздился разнообразный хлам - кипы спутанных проводов, стеклянные колбы, штативы с ретортами, электронные детали и шестеренчатые механизмы. А еще здесь можно было увидеть панель миниатюрного компьютера, баночки с припоем, миниатюрные паяльники на подставках. Пахло горячей канифолью, лаком и чем-то приторно-сладким. Над столом, на рыжей от ржавчины цепи, висели необычного вида часы. Формой и размерами они напоминали шипастую морскую мину и тикали с неспешным пугающим скрежетом. Казалось, еще немного - и мина просто взорвется.
        - А это что такое? - Вовчик боязливо указал пальцем.
        На высоком табурете возле стола покоилась странная конструкция - не то ящик, не то коробка, но без стенок, тесно заполненная какими-то лампочками, пружинками и колесиками. При этом все эти детальки перещелкивали и подрагивали, передавая вращение на внутренние колеса, а фиолетовая, прячущаяся в глубине лампа отчего-то напоминала пульсирующее сердце.
        - Может, это машина времени? - предположила Оля. - Помнишь, ты нам рассказывал?
        Конечно же, Артем помнил. Лучшие произведения Герберта Уэллса он успел пересказать ребятам еще в первые несколько вечеров. Но этот ящик на машину времени никак не походил. Скорее на холодильник с отвинченными стенками.
        - И часы какие-то странные, - Вовчик задрал голову. - Точь-в-точь бомба.
        - Станет Астроном держать у себя бомбу!
        - Интересно, а где Огурец? - шепотом поинтересовалась Булочка.
        - Как где? За дверью. Струсил заходить.
        - А я думаю, он тоже был бы не прочь сюда заглянуть. - Оля Булочкина на цыпочках приблизилась к ближайшему оконцу, осторожно отодвинула занавеску.
        - Ой, поглядите, вот же он! Злой-то какой, прямо лопнуть готов!
        Артем с Вовчиком подскочили к окну. Девочка не ошиблась. Было отлично видно, как компания скаутов немо открывает рты и яростно потрясает кулаками. Двое ребят пытались отворить входную дверь, но у них ничего не получалось.
        - Странно, когда мы входили, она была не заперта. - Артем растерянно почесал в затылке. - Может, она захлопнулась?
        - А нам это без разницы. Пусть побесятся, им это полезно. - Вовчик Толстый показал забиякам Огурца через стекло кукиш. - Что, не достали, маменькины сынки? Слабо попасть внутрь?
        - Не дразнись! - одернул приятеля Артем. - Возьмут и бросят камнем в окно.
        - А ты уверен, что это действительно окно?
        Булочка произнесла это таким тоном, что оба мальчика одновременно повернули головы.
        - То есть как?
        - А вот так. Разве снаружи мы видели какие-нибудь окна?
        - Елки-палки! - до Артема только сейчас дошло, что Оля права. Снаружи сарайчик действительно был всегда без окон. Во всяком случае, ничего похожего они не замечали.
        Какое-то время ребята изумленно переваривали новость.
        - Т-тогда к-как же это все?.. - Вовчик Толстый повел рукой в сторону окон. От волнения он даже стал заикаться. - П-получается, мы их в-видим, а они нас нет?
        - Может, в других окнах все по-другому? - высказавший предположение Артем даже не догадывался, насколько он прав. Все оказалось настолько по-другому, что у детей кругом пошла голова. Уже возле второго окна Булочка испуганно ойкнула:
        - Мамочки! Где же наш лес?
        Парнишки придвинулись к девочке. В квадратном оконце и впрямь не было никакого леса. Вместо деревьев дети разглядели жаркую, простирающуюся до горизонта пустыню.
        - Н-не понимаю… Откуда здесь пустыня?
        Вопрос остался без ответа. А в следующую секунду из-за ближайшего бархана показалась безобразная драконья голова. Похоже, ящер тоже заметил ребят, потому что рывком высвободил из песка шипастое тело и, нелепо переставляя когтистые лапы, решительно двинул к сарайчику.
        - Похож на варана, - не очень уверенно сказал Артем. - Только очень уж большой.
        - Откуда он здесь взялся?
        - Он не здесь, он там… - прошептала потрясенная Булочка.
        А еще через минуту выяснилось, что главной загадкой сарайчика были не хитроумные часы и не электронные механизмы, а именно окна. Потому что в каждом из них ребята видели что-то свое.
        В третьем по счету окне расплывался густой туман - и угадывалось какое-то болото, в четвертом открывался вид на хмурый незнакомый город, в пятом - от края и до края плескался изумрудный океан, и лишь в шестом они снова разглядели компанию обозленного Огурца. На этот раз почему-то сверху.
        - Вот видите! Разве может в одном окне быть океан, во втором пустыня, а в третьем лес?
        - А если это экраны? - предположил Вовчик Толстый. - Вроде телевизионных?
        - Точно! - Артем сразу почувствовал облегчение. Если это всего-навсего телевизоры, тогда действительно все становится понятным. Такие экраны он сам не раз видел в магазинах бытовой электроники.
        - Интересно, а что у нас тут? - уже более смело Вовчик Толстый распахнул шторки на иллюминаторе. - Ого!
        Глянув на массивное стекло, Артем невольно приоткрыл рот. На этот раз никаким земным пейзажем в окне не пахло. Иллюминатор показывал ночные звезды и странную голубоватую планету.
        - Похоже, мы летим? - Вовчик Толстый нервно хохотнул.
        Артему и самому почудилось, что пол под ногами слегка вибрирует. Да и планета в иллюминаторе едва заметно перемещалась.
        - Да нет, ерунда! - он отмахнулся. - Как это может сарай лететь? Мы же только что были в лесу.
        - Тогда почему Луна перемещается? - пухлый палец Вовчика ткнул в планету за стеклом.
        - Почему, почему! Потому что это экран! Тебе, Толстый, кино показывают, а ты веришь, - Артем решительно кивнул в сторону винтовой лестницы. - Давайте посмотрим, что у него там.
        Спорить с мальчиком никто не стал, и по скрипучим деревянным ступенькам отважная троица зашагала наверх.
        Артем не ошибся - на площадке второго яруса действительно возвышался огромный телескоп. Обступив его со всех сторон, ребятишки восхищенно зацокали языками. Здоровенная оснащенная обилием колесиков труба выглядела более чем внушительно.
        - Все понятно. - Артем указал на ближайшее колесо. - Крутишь здесь, и телескоп будет разворачиваться вокруг оси, а вон та ручка меняет угол наклона.
        - А куда он смотрит? Там же крыша!
        - Наверное, есть специальный люк.
        - Точно! - Вовчик Толстый присмотрелся внимательнее. - И люк имеется, и даже вторая лестница. Ты, Артемон, прямо профессор!
        Теперь и Артем с Булочкой разглядели вторую лесенку, выводящую, должно быть, прямо на крышу.
        Опережая друзей, Вовчик Толстый стремительно вскарабкался по крутым ступеням, подергал дверную ручку. Он отчаянно хотел хоть в чем-то оказаться первым, но его поджидало разочарование.
        - Заперто, - упавшим голосом сообщил он. - Наверное, Астроном открывает ее снаружи.
        - Не слишком удобно, - усомнилась Булочкина.
        - Подумаешь, неудобно, зато на звезды можно глядеть! - Артем припал глазом к телескопу.
        - Ну? Что видно?
        - Да ничего, полная темнотища. - Артем на ощупь уцепил один из штурвальчиков, неспешно провернул. Что-то щелкнуло под пальцами, и огромная труба размеренно загудела. Артем же вместо темноты увидел нечто светлое расплывчатое.
        - Что там? - Булочка с Вовчиком нетерпеливо дышали ему в ухо.
        - Пока ничего… - Артем дернул плечом, давая понять, чтобы ему не мешали. Рука снова нашарила колесико, более решительно повернула. И сразу изображение стало значительно резче. Еще пара оборотов, и Артем разглядел яркую картинку. Только это были уже не звезды с планетами, - телескоп показывал ему какие-то дома, лужайки и водные пятачки.
        - Ну? Что же ты молчишь?
        Руки у Артема задрожали.
        - Говори же!
        - Там… - он слепо взглянул на друзей. - Там лагерь. Наш лагерь, понимаете?
        - Как это?
        - Не знаю, но я вижу его сверху.
        - Но как это может быть?
        - Не знаю, может, это… - ничего больше Артем сказать не успел. В висящих под потолком часах что-то отчетливо щелкнуло, и в следующую секунду ударил гонг. И тотчас в двери, выводящей на крышу, заскрежетал замок. Не сговариваясь, ребята метнулись по лестнице вниз. Еще мгновение - и, скатившись по ступеням, все трое оказались под столом. Они проделали это вовремя, - по скрипучим ступеням с чердака спускался Астроном. Худой и костлявый, он шумно дышал, словно успел пробежать не один километр. Лицо у него оказалось исцарапанным, а к разорванной рубахе прилипла какая-то зеленая, больше похожая на змею ветка.
        Ворча что-то себе под нос, Астроном приблизился к столу, начал рыться среди хлама. Некоторое время ребята слышали только металлический лязг.
        - Где же антикод? Не понимаю…
        Артем покосился на Вовчика, молча погрозил кулаком. Он-то хорошо знал, что Вовчик Толстый любил подбирать все, что плохо лежит. Не ошибся Артем и на этот раз. Приятель виновато сунул руку в карман и извлек металлическое кольцо с красивыми стеклышками по краям. Лицо его выражало испуг, но не раскаяние. Отобрав у приятеля странную деталюшку, Артем осторожно катнул ее по полу. Поблескивая стеклышками, кольцо покатилось по половицам, негромко стукнув о стену, перевернулось. Обернувшись на звук, Астроном радостно вскрикнул:
        - Вот же он! Теперь они у меня попляшут!..
        Рука Астронома торопливо подняла антикод, слуха ребят коснулось загадочное потрескивание.
        - Может, это он про Огурца? - едва слышно шепнула Булочкина. Артем пожал плечами. Конечно, было бы здорово, если Астроном решил бы проучить банду Огурца, но что-то подсказывало мальчику, что речь идет о чем-то ином. Увы, внутренний голос не обманул его. Стряхнув с рубахи прилипчивую ветку, Астроном чуть ли не бегом устремился к лестнице. Выглянув из-под стола, Артем успел рассмотреть в его руках непонятный прибор - нечто среднее между молочной бутылкой и подзорной трубой. Во всяком случае, стало ясно, что входная дверь Астронома совершенно не интересует, - он опять собирался выйти на крышу.
        - Бегом! - Артем дернул за руку Булочкину и первым вылез из-под стола. Ребята не стали дожидаться понуканий и скоренько ринулись к выходу. Тяжелая дверь вновь легко отворилась, и растерянная троица выскочила под открытое небо.
        По счастью, Огурца и его компании поблизости уже не было, и ноги ребятишек стремительно заработали. На загадочный сарайчик никто уже не оглядывался.
        Лишь на подходе к лагерю они задержались, чтобы отдышаться. Испуганно посмотрели друг на друга. Тишину прервала Булочкина. Артем думал, она спросит про Астронома, но девочка спросила совершенно об ином. Пальцем указав на бедро Артема, она жутковатым шепотом простонала:
        - Мамочки! Что это?
        Артем скосил глаза вниз и недоуменно нахмурился. К правой ноге прилип кусок ветки
        - той самой, что стряхнул с себя Астроном. Непривычной формы листья густо покрывали стебель с маленькими шипами, но главная странность заключалась в ином: ветка, прилипшая к ноге Артема, явственно шевелилась…
        Глава 4
        Засада
        Что и говорить, лагерь, в котором они жили, выглядел уютно. Особенно со стороны и издалека. Полтора десятка двухэтажных коттеджей из белого кирпича, просторный плац с высоченной мачтой для флага, хмурое здание администрации, приземистая амбулатория и огромная столовая. Разумеется, все это хозяйство опоясывал аккуратный забор из коечной сетки, которую обычный мальчишка перемахивал в одну секунду. Даже не слишком поворотливый Вовчик управлялся с такой преградой без особых хлопот. Иначе было нельзя, поскольку выходить за пределы лагеря через ворота категорически воспрещалось. Во всяком случае - без сопровождения старших. Тем не менее они все равно выходили. Потому что там, за периметром забора, как раз и начиналась настоящая жизнь - с запретным купанием в прудах, с кострами и лазанием по деревьям, с рыбалкой и индейскими играми.
        На сегодняшнее вечернее построение троица путешественников опоздала. Уже возле забора их перехватил посланный Егором Димка. Как выяснилось, разъяренные старшаки жаловаться директору на ушедших в самоволку беглецов не стали. Но, заявившись в коттедж, Огурец заявил, что не успокоится, пока не отловит Артема, Вовчика и Булочку. Пашке, попытавшемуся пререкаться, тут же поставили под глаз синяк, а после крепко отмутузили Егора с Димкой. Словом, досталось всем, кроме Артема с Вовчиком. Именно на них объявили теперь большую скаутскую охоту. Можно было попросить защиты у взрослых, но к данной мере прибегали лишь самые слабые. Да и мало кто верил в эффективность подобной помощи. Сегодня могли и защитить, а завтра команда Огурца подкараулит в глухом месте и накажет еще более сурово.
        Неудивительно, что друзья приуныли. Впору было бежать из лагеря - только куда? На свою скромную пенсию бабушка Вовчика едва сводила концы с концами и внука прежде времени домой не ждала. У Артема ситуация была еще плачевнее. Его родители уехали в длительную археологическую экспедицию - куда-то в окрестности города с чудным именем Самарканд. На время своего отсутствия сына определили на две смены в летний лагерь, а квартиру заперли на семь замков. Таким образом, возвращаться было некуда. Что касается Булочки, ей, разумеется, было проще. Девочка - это все-таки девочка, и ее скауты вряд ли бы тронули. Хотя… Могло перепасть и ей, о чем Егор честно предупредил Олю. Булочка отреагировала презрительной усмешкой. Несмотря ни на что она намеревалась оставаться с ребятами до конца - особенно теперь, когда их связывала общая тайна.
        До своего коттеджа они добрались короткими перебежками. Как ни странно, никто их не перехватил по дороге. Тем не менее ребятишки решили не рисковать и на подходе к зданию затаились в кустах акации. Сначала на разведку слетал Димка, потом вперед двинулась Оля Булочкина. Минут пять затаив дыхание они ждали. И только когда из открывшегося окна им призывно помахали платком, Артем с Вовчиком решились выбраться из укрытия.

* * *
        Увы, именно в эту минуту их и подловили старшаки. Разумеется, за коттеджем прихвостни Огурца тоже следили, и взмах платка выдал ребят с головой. Стоило злополучной троице зайти в палату, как следом за ними с улюлюканьем влетела шайка недругов. От крепких тумаков Пашка тут же осел на полу, а Димка, охнув, вылетел из палаты. Егору и прочим ребятам Огурец угрожающе показал кастет.
        - Знаете, что это за штука? - сладким голоском пропел он.
        Конечно, они знали. Видели не раз по телевидению, еще чаще слышали от старших приятелей.
        - Может, есть желающие попробовать?
        Разумеется, желающих не нашлось.
        - Ну? Кто тут самый храбрый? Ты, что ли, атаман? - Огурец шагнул к Егору.
        Стиснув зубы, тот промолчал. Силы были явно неравные.
        - А нет храбрых, стойте, где стоите, - Огурец ухмыльнулся. - Не боись, мелюзга! Долго мучить не буду. Повоспитываю немного и отпущу.
        На визжащую Булочкину тут же накинули простыню, крепко спеленали полотенцем. Побледневших Артема с Вовчиком оттерли к стене. Физиономия Огурца на этот раз выражала крайнюю степень довольства. Так было всегда, когда появлялся повод для наказания. Артем знал, что подобного рода людей именуют садистами. В младших группах поговаривали, что Огурец с Котофеичем нередко подстреливают птиц, камнями подшибают лапы собакам. По слухам, и свой единственный шрам на подбородке Огурец получил от кошки, которую захотел было помучить. «Жаль, мало царапнула, - рассуждала малышня, - такому гаду не мешало бы и нос откусить!..» Как бы то ни было, но теперь этот самый «гад» с хозяйским видом расхаживал по палате, небрежно хватал и сбрасывал на пол вещи ребятишек. Должно быть, животного мира старшакам давно уже было маловато, - со зверушек приятели Огурца собирались перейти на людей.
        - Ну, что, суслики! - он потрепал Вовчика по пухлым щекам, Артема ткнул кулаком в ребра. - Готовы к героической смерти?
        - За что? - пролепетал Артем.
        - За то, что бегали от нас, как сайгаки, - скаут приблизил перекошенную физиономию к лицу парнишки. - Если Огурец сказал «стоять», значит, все стоят! И никакой Астроном мне не указ!
        Рядом громко икнул Вовчик Толстый. От Щуки, приятеля Огурца, он тут же получил саечку «за испуг».
        - Спокуха! - Огурец подмигнул дружкам. - Сначала проверим на фофаны, потом испытаем удушением, а затем… - он снова довольно осклабился, - затем заставим драться друг с другом.
        - Ага! - Котофеич гоготнул. - Мы на них, типа, ставки будем делать. Как в тотализаторе.
        - Это у тебя что? - привычно обыскав Артема, Огурец бесцеремонно залез к нему под майку и выудил «волчка». - Ах, да! Они ведь у нас еще маленькие. В игрушки играют…
        - А этот умнее, понимает толк в жизни, - вторя примеру вожака, Щука выудил из кармана Вовчика пару леденцов. - Ты, я вижу, в лагерь не худеть приехал, а поправляться? Учти, я буду на тебя ставить. Проиграешь, подвешу за ноги прямо в палате.
        - А я - тебя! - Огурец вновь цапнул Артема за ворот. - Может, тоже любишь леденцы? Что там у тебя в кармашке?
        Пальцы его заелозили по одежде парнишки, и Артем с ужасом ощутил, как шевельнулась в правом кармане подобранная во флигеле веточка.
        - Это мое! - крикнул он, пытаясь удержать руку Огурца, но тот уже вырвал свернувшуюся клубком ветку.
        - Было - да сплыло… Ха! Наш шибздик гербарий собирает!
        - Не трогай!
        - Уже потрогал. Стой, не дергайся! - Огурец пятерней ткнул Артема в лицо. Брезгливо осмотрев ветку, отбросил за спину. - Ну что, начнем пробу на фофаны? Учти, мелюзга, у меня удар пушечный. Мозги с лету вышибаю.
        Он не шутил. Артем и сам видел пострадавших от щелбанов Огурца. У ребятишек вздувались на головах преогромные шишки, а глаза становились абсолютно шальными.
        - Отставить!
        Хлопнула дверь, и в коридор вразвалочку вошел Мишаня, главный вожатый скаутов. Высокий, с мускулистыми загорелыми руками, с лицом грубоватым и неулыбчивым, он оправданно внушал трепет. Насколько знал Артем, Мишаня около месяца назад демобилизовался из армии и теперь усиленно внедрял усвоенные на службе приемы воспитания. Честно говоря, Артем не понимал, почему этот здоровенный громила теряет время в детском лагере. Детей он явно не любил и ни о какой педагогике слыхом не слыхивал.
        - Смирна-а! - гаркнул Огурец и первый вытянул руки по швам. Его приятели послушно замерли.
        - Что за базар? - с ленцой поинтересовался вожатый. - Звеньевой, доложить!
        Огурец по-строевому развернулся, печатая шаг, приблизился к Мишане.
        - Так что это… Проводим воспитательную работу! - отрапортовал он. - Эти двое типусов и еще одна девчонка гуляли вне лагеря во время сон-часа.
        - Ты лично их видел?
        - Ага! Пытался поймать, не догнал.
        - Вон оно что, - с ленцой протянул Мишаня. - Не догнал, говоришь?
        Огурец и сам понял, что сболтнул лишнее, но поправляться было поздно.
        - Я думал…
        - Пусть индюк думает! - оборвал его Мишаня. Медлительно подняв руку, показал Огурцу два пальца. - Как полагаешь, что это?
        - Ну, наверное…
        - Это, звеньевой, два выговора! Тебе, уразумел?
        - За что, Мишаня?
        - Я тебе не Мишаня, это во-первых! - рявкнул вожатый. - А во-вторых, выговоры тебе объявляются за то, что не сумел догнать салажат и за то, что сам разгуливал вне лагеря в неположенное время.
        - Кто сказал-то?!
        - Да ты сам только что сказал, дубина стоеросовая!
        Огурец покраснел как рак. За спиной его кто-то хихикнул.
        - Они бить нас хотели! - пискнул Вовчик Толстый. - Сначала фофаны ставить, а потом душить.
        - Ишь, как сурово! - Мишаня покачал головой, однако Артему показалось, что в голосе его слышится одобрение. - Ничего, мы людики интеллигентные, сейчас во всем разберемся.
        Заложив мускулистые руки за спину, вожатый неспешным шагом прошелся по коридору.
        - Значит, говоришь, гуляли вне лагеря? - снова поинтересовался он.
        - Так точно! - откликнулся Огурец. - И не только они. Других Колян видел. Они в него камнями бросались, догнать пытались.
        - Никто камнями не бросался! - буркнул Егор.
        - Разговорчики в строю! - все той же ленивой походкой Мишаня вернулся обратно. - Интересная вырисовывается картинка: ты говоришь - бросались, эти утверждают, что нет…
        - Да врут они!
        - Ладно, пусть врут, - с непонятной интонацией протянул Мишаня. - Но твой-то Колян тоже сплоховал. От малышни, выходит, убегал?
        - Так он хотел…
        - Хотел - да вспотел! Значит, еще один выговор, - вожатый показал Огурцу палец.
        - Коляну?
        - Тебе, звеньевой, тебе. За то, что плохо воспитываешь своих шнурков. Сачки они у тебя. Припухли от спячки, ничего уже не могут. Ни бегать, ни драться.
        - Так я это…
        - Отставить! - Мишаня развернулся к Огурцу, свирепо изогнул брови. - Или есть возражения?
        - Никак нет!
        - А то смотри, мы людики интеллигентные, живо ума добавим. - Вожатый ухмыльнулся.
        - Ладно, звеньевой, ноги в руки - и бегом по койкам! Чтобы через три минуты все в казарме спали! Лично проследишь. Приду, проверю.
        - А эти?
        - Этими сам займусь, не беспокойся.
        Мишаня отвернулся от звеньевого, и в этот короткий миг, оказавшись за спиной вожатого, Огурец свирепо погрозил Артему с Вовчиком кулаком. Стало ясно, что за свои три выговора он постарается расквитаться по полной программе.
        Глава 5
        Наказание перед сном
        По счастью, Мишаня особо не оригинальничал. То ли самоволка представлялась ему не столь уж серьезным проступком, то ли лень было выдумывать новые наказания. Как обычно всех мальчишек вывели в коридор и, выстроив шеренгой, заставили держать подушки на вытянутых руках. Изуверство заключалось в длительности процедуры. Минуту или две подобную гимнастику можно было еще терпеть, а дальше начиналась сущая пытка. Мишаня же будто ничего и не замечал. Сложив мускулистые руки за спину, он бродил вдоль строя ребятишек и скучным голосом читал лекцию:
        - Короче, слушаем и не шебуршим… Хотите вы того или не хотите, но каждый из вас рано или поздно станет солдатом. А потому уже сейчас вы обязаны развивать силу, закаляться, укреплять воинский дух…
        - А я вот хотел узнать…
        - Отставить вопросы! - Мишаня лениво глянул на Димку. - Вижу, говорлив не по годам. Ответь лучше, почему вторую неделю в майке рваной ходишь?
        - Это вас не касается.
        - Что?! Что ты сказал? - Мишаня, выпучив глаза, шагнул вперед и навис над съежившимся Димкой. Казалось, еще секунда, и вожатый совершит что-нибудь страшное.
        - Еще раз спрашиваю: почему майка порвана?! - прорычал Мишаня.
        - Так это… Иголок нет, нитки кончились.
        - Меня это не касается!
        - Так я вам сразу и сказал…
        Наверное, не меньше минуты Мишаня переваривал Димкину дерзость. Поджавшийся строй ожидал потока ругани, ударов - чего угодно. Мишаня запросто мог наградить пендалем или оплеухой, и жалуйся потом родителям, доказывай, что вожатые занимаются в лагере рукоприкладством. Однако ничего страшного не произошло. Физиономию Мишани перекривила усмешка, он снисходительно качнул головой.
        - Остер, братец! Запомню.
        Строй парнишек облегченно вздохнул. В очередной раз зевнув, Мишаня вновь покосился на часы, лениво махнул рукой.
        - Ладно, вольно. Всем в палату и умереть! Услышу еще раз про самоволку - пеняйте на себя. Отдам Огурцу на съедение…

* * *
        Чуть позже они лежали на койках, и Артем, положив руки под голову, живописал друзьям о том, что они видели во флигеле. Он часто рассказывал соседям по палате разные истории, но, пожалуй, впервые разговор зашел не о фантастических героях из книг, а об его собственных приключениях. Тема заворожила всех. Даже Вовчик Толстый притих на своей койке - словно и не о нем сейчас шла речь. Наступил тот час, когда можно было наконец расслабиться, когда угроза извне временно отступила на второй план. Дверь палаты они предусмотрительно подперли табуретом, а на спинках коек у ребят висели тяжелые вафельные полотенца. С помощью тугих, завязанных на концах узлов малолетние сорванцы превращали полотенца в подобие боевых палиц. Конечно, пустяк, но больше защититься от Огурца все равно было нечем.
        Еще раньше Артем подобрал странную веточку и для надежности упрятал под подушку - в компанию к кусочку шоколада и половинке печенья. Как ни крути, а такие находки случались не каждый день. Строптивая ветка поерзала минуту-другую под подушкой и успокоилась. Это было жутковато и удивительно, но уставший за день Артем ничему более не удивлялся…
        - Так, может, он пришелец? - громко предположил Пашка. - А что! Я видел в одном фильме - жил такой дядька, никто ничего про него не думал, а он в один прекрасный день - бац! - и снял с себя маску.
        - И что там оказалось? Под маской?
        - Да ничего! Только череп из металла.
        - Ага, из нержавейки! Еще скажи, что наши вожатые тоже инопланетяне.
        - А что! Был и такой фильмец. Я видел…
        - При чем тут фильмы, мы же правду рассказываем!
        - Так тоже иногда бывает. Сначала в кино сходишь, а потом кажется, будто это с тобой случилось.
        - При чем тут кино! - возмутился Вовчик Толстый. - Мы же все своими глазами видели. В каждом окошке - свой мир.
        - Хорэ болтать, Толстый. Не было там никаких окошек!
        - Верно, снаружи не было, а изнутри - целая куча!
        Артем услышал суровый вздох Егора и замер. От мнения атамана сейчас зависело все. К врунам отношение в лагере складывалось неважное.
        - Я так думаю, тут два варианта, - рассудительно заговорил Егор. - Либо это обычные телевизоры, либо…
        - Что - либо? - не выдержал нетерпеливый Пашка.
        - Либо враки.
        - Враки?! - Вовчика Толстого даже подбросило на койке. - А Булочка? Вы у нее спросите! Она вам то же скажет!
        - Я бы, Толстый, спросил, только где она, твоя Булочка?
        - Ну, так понятно где… На этаже у девчонок.
        - То-то и оно. Мы здесь, а она там. Как же мы ее спросим? И потом, если вы сговорились, она тоже подтвердит что угодно.
        - Значит, ты считаешь, что мы все врем? - звенящим от возмущения голосом спросил Артем.
        - Почему же врете - выдумываете. - Егор снисходительно хмыкнул. - Сам вспомни, сколько всяких историй ты нам рассказывал - про Шерлока Холмса, про марсиан с невидимкой, про голодных призраков. Тоже, считай, все выдумано. И правильно. Потому что выдуманное всегда интереснее правды.
        - А ветка?! - вновь не выдержал Вовчик Толстый. - Артемон, покажи ты им ветку!
        - Какую еще ветку? - поинтересовался Егор.
        - Ту самую, которую Артемон во флигеле подобрал.
        - При чем здесь ветка?
        - Да ветка-то необычная! Совсем как живая. Даже шевелится!
        По палате прокатился единый полувздох-полустон.
        - Ну, это вы совсем загнули…
        - Ничего не загнули! Артемон, покажи!
        - Да я ищу… - Артем уже добрую минуту обыскивал пространство под подушкой. - Не знаю, куда она подевалась.
        - Может, на пол упала?
        Выскользнув из-под одеяла, Артем заглянул под кровать. Щурясь, зашарил руками.
        - Эй, Артемон, она тут! В носок мой заползла!
        - Да нет, - пятки мне щекочет!..
        Малолетний народ потешался как мог. Под смех товарищей Артем еще некоторое время провел под кроватью, но поиски оказались безуспешными. Треклятая ветка никак не желала находиться. В дополнение ко всему, выбираясь из-под кровати, парнишка крепко ударился макушкой о железную раму. В голове тотчас загудело, - пришлось прикусить губу, чтобы не разреветься.
        - Была ветка! - чуть не плача повторил он. - И листья на ней были! С шипами.
        - Может, с ушами?
        - Еще скажи, что на березу успели сползать! Аж до самого верха…
        Мальчишки снова зашлись от хохота.
        - Хорош заливаться! - подвел итог Егор. - Всем спать и набираться сил. Завтра у нас трудный день.
        Сказанное подействовало отрезвляюще. Обитатели палаты немедленно притихли.
        - Да уж… - натужно вздохнул Митек. - Артемона с Толстым как пить дать поймают на утреннем построении.
        - А мы вооружимся! - задиристо предложил Димка. - Возьмем камней с ремнями и сделаем пращи.
        - Ага! Потом проломим кому-нибудь голову, и всю команду в два счета вышибут из лагеря, - проворчал Егор. - Нет, братцы, так не пойдет.
        - Что же делать?
        - А мы их дежурными по коттеджу назначим. Вне очереди. И оставим Огурца с носом.
        Мысленно Артем воскликнул «ура!». Расправа и впрямь на какое-то время откладывалась. И вся обида на ребят вмиг улетучилась. Все-таки они были настоящими друзьями! А то, что никто не поверил его рассказу о чудесах во флигеле, не так уж страшно. Окажись он на их месте, наверное, тоже бы не поверил. Еще в раннем детстве мама учила Артема, что во всех сомнительных случаях надо ставить себя на место другого. Вот и сейчас он поставил себя на место Егора и понял, что поверить в их историю действительно сложно. Даже при самой большой дружбе. Значит не стоило и осуждать ребят.
        С этой умиротворяющей мыслью Артем и уснул.
        Глава 6
        Ведро, швабра и враг
        Огурец ничуть не шутил. Большая скаутская охота действительно началась. Сперва об этом сообщил взволнованный Димка, а после и сам Артем, неосторожно выбравшись из коттеджа, едва не угодил в руки накинувшегося на него старшегруппника. По счастью, старшак оказался не слишком проворным. Бросившись бежать, Артем окольцевал водонапорную башню, а после свернул на центральную аллею. Противник не отставал. Пришлось повторить футбольный финт, которому не так давно его обучил Егор. Возле здания столовой Артем сбавил темп, качнулся корпусом влево и тотчас юркнул обратно, заставив грузного скаута потерять равновесие и растянуться на ровном месте. После этого мальчик нырнул в кусты акации и поспешно вернулся к родному коттеджу. Хотя удирать приходилось от здоровенного парня, все равно почему-то было стыдно. И сейчас, расхаживая с тряпкой по палатам, Артем взволнованно загибал пальцы, пытаясь припомнить хоть что-нибудь значимое из прожитых лет. Увы, жизнь получалась несуразно маленькой, а достойных воспоминаний насчитывалось и того меньше.
        Конечно, он неплохо играл в шашки и в «волчка», знал множество историй и прочитал солидное количество книг, но, увы, игрой не заменишь настоящую жизнь. Кроме того, все прочитанные книги описывали чужие подвиги и чужие приключения, - своего же собственного опыта у Артема накопилось немного. Как ни грустно, но он до сих пор боялся лазать по деревьям, не умел драться и робел перед любым незнакомым подростком. Страхи перевешивали доблести, и гордиться по большому счету было нечем.
        Как бы то ни было, но общим голосованием Артема и Вовчика назначили внеочередными дежурными. Это давало право не ходить на зарядку, пережидая опасное время под крышей. Конечно, мыть коридоры с палатами - не самое веселое занятие, но когда знаешь, что за стенами коттеджа по лагерю рыщут разъяренные приятели Огурца, поневоле полюбишь и такое занятие.
        Громко сопя, Вовчик Толстый таскал в ведрах воду, а вооружившийся шваброй Артем натирал тусклые коридорные половицы.
        - Зря все это, - вернувшийся с водой Вовчик утер взмокшее лицо.
        - Почему зря?
        - Потому и зря, что сегодня мы отвертимся от Огурца, а завтра? Или будем дежурить всю смену?
        - Ну, я не знаю… Может, что-нибудь придумаем.
        - Ага! Или дождемся, когда они сами сюда заявятся, - лицо Вовчика плаксиво скривилось. - Ну, почему мы вечно крайние? Потому что слабые, да?
        - И ничего мы не слабые.
        - Сам вспомни! За тем скаутом мы все вместе бегали, а отвечать - нам!
        - Не реви, Толстый! Там бегали вместе, верно, зато от Огурца удрали только мы, разве не ясно? И не просто удрали, а укрылись во флигеле. Ты же видел, как они ломились в дверь. Чуть от злости не лопнули. Получается, что мы спокойно вошли в дом, а им - фига с маслом. Вот и обозлились.
        - Это правда… - Вовчик Толстый немного успокоился. - Только я сегодня утром проснулся, вспомнил все и подумал: может, нам это приснилось? В смысле, значит, телескоп, окошки, растение…
        Артем нахмурился. Он стеснялся признаться, но точно такие же мысли приходили в голову и ему. То есть еще вчера все представлялось абсолютно реальным, а сегодня минувшие события стали казаться какой-то сказкой. Немудрено, что друзья им не поверили.
        - Если бы нам это приснилось, - возразил Артем, - то только кому-нибудь одному. А троим сразу такое присниться не могло.
        - Но ведь все равно никто не поверил.
        - Главное, чтобы мы сами себе верили. Ты же не считаешь нас сумасшедшими?
        - Какие же мы сумасшедшие? Мы - самые нормальные.
        - Вот и я так думаю…
        - Привет!
        От неожиданного возгласа оба парнишки вздрогнули. Но это была всего-навсего Булочка.
        - А я голову ломаю, куда они подевались? На зарядке их нет, на утренней линейке тоже. Хорошо, Егор объяснил, что вас дежурными назначили. - Девочка подошла к ведру, сандаликом постучала по цинковому боку. - Редко воду меняете! Совсем грязная.
        - Вот и поменяй, если такая умная, - огрызнулся Вовчик Толстый. - Тут вон сколько комнат, попробуй перемой все!
        - Если хотите, могу помочь, - охотно откликнулась Булочка. - Ой! Я же хотела на веточку посмотреть.
        - Веточку? - Артем мрачно переглянулся с Вовчиком Толстым. - Нет больше веточки.
        - Как это нет?
        - А так. Была и сплыла. Я ее под подушку спрятал, а она ночью куда-то уползла.
        - Значит, надо поискать. - Оля Булочкина решительно прошла в палату, острым своим носиком повела вокруг, точно надеялась найти ветку по запаху.
        - Ну, конечно, вот же она!
        Оба парнишки тут же метнулись в палату. Как зачарованные они уставились на подоконник. В горшочке из-под герани действительно кустилось растение с шипастыми листиками. Правда, самой герани уже почему-то не было, но сама веточка удивительным образом подросла, заметно увеличив число листьев. Собственно, потому парнишки ее и не заметили. Они искали МАЛЕНЬКУЮ веточку, а маленькая веточка давно превратилась в большую.
        - Как же так? - растерянно произнес Вовчик Толстый. - Она же была вот такусенькой!
        - Ой! А я, кажется, поняла! - воскликнула Булочка. - Это не просто ветка, а растение-хищник. И герань вашу она просто-напросто слопала.
        - Разве растения могут что-то там лопать? - удивился Вовчик.
        - Вообще-то могут, - хмуро сказал Артем. - Я про росянку читал, она тоже мух поедает. Приманивает каплями сока, а после закрывает листья - и кранты. А в Африке с Южной Америкой подобных растений вообще полным-полно.
        - У нас же не Южная Америка!
        - Значит, Астроном это растение сам вывел. Ты же видел, сколько у него всяких колбочек и горшков.
        - Да, но растений, по-моему, не было.
        - Ну, мало ли… - Артем рассеянно протянул руку к веточке и ойкнул. Ему было чего испугаться. Змеиным броском шипастая ветвь метнулась к руке, стремительно обвила кисть.
        - Не двигайся! - взвизгнула Булочка. - Вдруг укусит!
        - Я не двигаюсь… - Артем расширившимися глазами смотрел, как медленно высвобождается из земли зеленое растение и как виток за витком перебирается на его руку.
        - Не кусает? - боязливо поинтересовался Вовчик Толстый.
        - В-вроде нет, - от волнения Артем стал заикаться. - Даже не царапается.
        - Но если оно - хищник, значит, это опасно. - Вовчик Толстый отступил на шаг. - Анаконда тоже сначала обвивается вокруг жертвы, а потом душит и проглатывает. Может, мне принести перочинный ножик?
        - Погоди, Толстый! - движением руки Булочка остановила Вовчика. - Лучше присмотрись повнимательнее. Видишь, сколько шипов!
        - Ну?
        - И все вывернуты наружу. Понимаешь? Не к коже иголками, а наружу. Если бы оно захотело причинить вред Артемону, наверное, попыталось бы это сделать.
        - Чего же тогда оно хочет?
        - А ничего. Может, оно считает Артемона своим хозяином?
        - С чего бы?
        - Точно! - Булочке самой понравилась родившаяся у нее идея. - Он же первым ее подобрал, помнишь? Подобрал и не выбросил, как Астроном. Сначала спрятал в карман, а потом уже под подушку. - Булочка с хитринкой взглянула на Артема. - Скажи честно, было у тебя что-нибудь вкусненькое под подушкой?
        - Вкусненькое? - Артем покраснел. - Ну… Вообще-то было.
        - Что и требовалось доказать! - воскликнула девочка. - А теперь это вкусненькое где?
        - Елки зеленые! - Артем поскреб макушку. - А ведь ты права. У меня шоколад был. И половинка печенья. А теперь только одна станиолевая обертка.
        - Вот видишь! И в кармане, наверное, нашлись какие-нибудь крошки. Вы же постоянно хлеб из столовой таскаете. Вот и получается, что ты подобрал щенка и накормил. Разумеется, он считает тебя своим хозяином.
        - Какого еще щенка?
        - Да я про ветку говорю, какие вы непонятливые! - Булочка рассмеялась. - Если бы Толстый подобрал и накормил, то ветка его бы сейчас слушалась…
        - Так это можно проверить! - возбужденно крикнул Вовчик Толстый.
        - Как проверить?
        - Ну, я не знаю… Дадим ей что-нибудь пожевать. Котлетку, например.
        - Где ты ее возьмешь?
        - А давайте ее напоим, - предложил Артем. - У Димки на тумбочке стакан с газировкой стоял. Он вроде не допил.
        - Верно, я тоже видел! - Вовчик Толстый тут же подскочил к тумбочке и вернулся, держа в руке стакан. - Только ты лучше сам… Я как-то не решаюсь.
        - Правильно, - поддакнула Булочка. - Ты же не хозяин, тебя она может поранить.
        Дрожащей рукой Артем взял стакан с газировкой, медленно поднес к растению. На этот раз дружно ойкнули все трое. Потому что странная веточка повела себя удивительно. Изогнувшись двумя листиками, она подалась к стакану, какое-то время изучала воду - то ли принюхивалась, то ли всматривалась несуществующими глазами. А еще через несколько секунд стебелек легко скользнул в стакан, и газировка стала на глазах убывать.
        - Вы смотрите, что она делает! Обалдеть!
        Артем тоже приоткрыл рот. Шипастые листья, как показалось ему, раскрылись еще больше. А может, даже немного подросли.
        - Во, выдра, дает! Все выпила! - восхитился Вовчик Толстый.
        - Почему - выдра?
        - Ну… - Парнишка смутился. - Надо же ее как-то называть. А то ветка - и ветка. Даже скучно.
        - Выдрочка! - ласково произнесла Булочка. - А что, мне нравится! Пусть будет выдрой. Была маленькая, станет большой. Каждый день будем ее кормить и поить.
        - А у меня идея! - встрепенулся Артем. - Вернее, даже две.
        - Что еще за идеи?
        - Раз уж у нас начались такие перемены, то будет полезно… - он немного смутился. - В общем, я предлагаю и нам самим измениться.
        - Чего, чего?
        Артем набрал в грудь побольше воздуха и единым махом выпалил:
        - Во-первых, я предлагаю начать работать над своим характером.
        - Характером? - удивился Вовчик.
        - Ну да! Почему происходят все наши несчастья? Да потому, что мы вечно чего-то боимся. Огурца боимся, Мишаню… Вот и на березу не решаемся влезть. Но ведь сможем, если захотим.
        - Ты хочешь залезть на нашу березу?
        - Не просто на березу, а на самую верхушку, - уточнил Артем. - А там, наверху, оставим какой-нибудь знак, чтобы ребята потом увидели. Тогда никто не будет над нами смеяться.
        - Точно! Может, тогда и в историю с Астрономом поверят, - поддакнул Вовчик.
        - Значит, решено! Сегодня вечером выбираемся из лагеря и лезем на березу. Идет?
        - А не сорвемся?
        - Мы же осторожно. И помогать друг другу будем.
        - Ну, если помогать… - Вовчик зябко повел плечами.
        - А какая вторая идея? - нетерпеливо поинтересовалась Булочка.
        - Вторая идея касается кличек. Я предлагаю не называть больше друг друга по кличкам.
        - Как это? - ахнул Вовчик.
        - А так. Я больше не Артемон, ты - не Толстый, а Оля - не Булочка.
        - Будем называть друг друга по именам?
        - Ага, - Артем кивнул.
        - Лично я - за! - с готовностью проголосовала Булочкина.
        - Ну, я как все… - присоединился к ней Вовчик.
        - Ах, как трогательно! Прямо плакать хочется…
        Все трое стремительно обернулись. В дверях палаты стоял Огурец. Физиономия его сияла, в руках лагерный хулиган лениво вертел знакомый кастет.
        Артем сухо сглотнул, Вовчик пугливо шагнул ему за спину. Было ясно, что встреча с Огурцом добром не закончится.
        Глава 7
        Первая победа
        Увы, они совсем забыли об опасности. Входя в палату, Булочкина не заперла за собой дверь, а Вовчик оставил в коридоре единственное их оружие - швабру. Неудивительно, что физиономия Огурца лучилась зловещей улыбкой. Уже сейчас лидер старшаков упивался грядущей расправой.
        - Значит, никаких кличек? Чистенькими хотите быть? - скаут поправил на шее голубого цвета галстук, развязной походкой вошел в палату. Вовчик невольно шагнул в сторону выхода, но Огурец сграбастал его за рукав, оттолкнул назад.
        - Столбом стоять!
        - Я же только…
        - Стоять, сказал! - Огурец обвел троицу насмешливым взором. - Так что там насчет кличек? Выходит, отменяются?
        Ребята промолчали.
        - Что ж, если старые клички надоели, могу новые придумать. Еще даже лучше. - Огурец ткнул пальцем в сторону Булочкиной, глумливо ухмыльнулся. - Вот ты, к примеру, будешь козой.
        - Почему козой?
        - А потому что мне так хочется. - Огурец взглянул на Вовчика. - Ну, а тебя, толстомордый, я буду называть сдобой. Хотя нет, лучше пончиком, все-таки сдоба - женского рода. Ты как, не возражаешь?
        Вовчик Толстый набычился, однако сказать что-либо не посмел.
        - Ну а тебе, шустрик… - Огурец обернулся к Артему. - Тебе подойдет имя «мухомор». Здорово, да?
        - Нет, не здорово! - отважно сказала Оля.
        - Ничего, Коза, со временем привыкнешь. - Грязная пятерня взлетела над лицом Вовчика. - Та-ак… За испуг - саечка.
        Согнутым указательным пальцем Огурец поддел подбородок Вовчика, заставив зубы парнишки звучно клацнуть. Артем непроизвольно сжал кулаки.
        - А теперь займемся тобой, Мухомор. Саечкой ты от меня не отделаешься.
        Артем хотел было отскочить к окну, но не успел, - сильные руки сгребли его за ворот, рванули вверх. Треснула ткань, и оторванные пуговицы жалобно запрыгали по полу.
        - Ты, птенчик, споешь у меня особую арию.
        - Не буду я ничего петь!
        - Будешь, птенчик. Еще как будешь! Сейчас нам никто не помешает. Ни Мишаня, никто другой…
        Огурец и понятия не имел, как сильно он ошибается. За ребят было кому вступиться. Зеленая веточка, нежно обвивавшая руку Артема, неожиданно напряглась и зашевелилась. А еще через миг зеленой змейкой она перепорхнула на грудь Огурца. Все случилось так быстро, что никто ничего толком не понял. Всего-то и прошла одна-единственная секунда, а Огурец вдруг вытаращил глаза и обморочно захрипел. Хватка его ослабла, на лице отразилось небывалое изумление.
        - Пусти! - просипел он. - Пусти, гад!
        В изумлении подросток продолжал смотреть на Артема - зеленого тонюсенького побега он так и не заметил. Когда же скаута шатнуло к стене, Артем наконец-то рассмотрел что происходит. Зеленое растение успело оплести грудь Огурца, а вокруг шеи скрутило что-то вроде жутковатого аркана. Яростно царапая горло, Огурец отступил на шаг, повалился навзничь.
        - Он же задохнется! - Оля бросилась к упавшему, но шипастые листья тут же угрожающе приподнялись, маленькими локаторами развернулись в ее сторону. Казалось, несколько маленьких кобр, раздув капюшоны, встали на дыбы над телом Огурца.
        - Артем! Сделай же что-нибудь. Тебя Выдра послушается! - крикнул Вовчик.
        Он был прав. Артем и сам понимал, что нужно немедленно что-то предпринять. Огурец был, конечно, мерзким типом, но Выдра собиралась его задушить на полном серьезе. Этого допустить было нельзя.
        - Выдра! - срывающимся голосом крикнул он. - Оставь его, хватит!
        - Она не слышит тебя!
        - Выдра, я тебе говорю! - Артем ухватил ближайший стебель, потянул к себе. - Иди на место!
        Пожалуй, только сейчас, уцепив загадочное растение, он в полной мере ощутил - насколько оно сильно. Словно не хрупкий стебелек оказался в его руках, а кусок стального прута. Наверное, это был самый страшный момент в его жизни, однако Артем сумел с собой справиться.
        - Я сказал: оставь его! - гаркнул он и рванул стебель изо всех сил. И чудо чудное свершилось. Неожиданно обмякнув, зеленый побег легко и просто собрался в клубок, одним движением взвился по руке Артема, обвив ее дюжиной шипастых колец. Какое-то мгновение Артем ждал, что его постигнет участь Огурца, но ничего подобного не произошло. Стебелек успокоился, и листья его более не топорщились жутковатыми иглами. Точно многоярусный браслет, Выдра окольцевала его руку, не выказывая ни малейшей агрессии.
        - Вы видели? Она послушалась меня! - потрясенно произнес Артем. Шумно дыша, оглянулся на своих товарищей. - Выдра на самом деле меня послушалась!
        Оля Булочкина энергично кивнула.
        - А я что говорила! Значит, теперь ты ее хозяин.
        - Но какая силища! - благоговейным шепотом произнес Вовчик. - Я думал копец Огурцу. Это, пожалуй, похлеще анаконды.
        Все трое продолжали завороженно глядеть на растение. Оно между тем задремало. Точно когти успокоившейся кошки, шипы втянулись, а зеленые кольца лежали расслабленно, словно и впрямь помнили о комфорте хозяина.
        В коридоре послышались торопливые шаги, в палату заглянули друзья Артема и Вовчика.
        - А мы вам паек притаранили. Из столовки! - с порога объявил Пашка. - Даже кастрюльку с супом прихватили. А еще…
        Он умолк, разглядев наконец поверженного Огурца. Кто-то из ребят громко икнул, кастрюлька с супом едва не выпала у Пашки из рук.
        - Не понял! - Егор в изумлении перевел взор с ворочающегося на полу Огурца на отважную троицу. - Это как же… Вы что, отоварили его?
        Артем замороженно кивнул.
        - Ну, вы даете! - Димка громко присвистнул. - Шваброй, что ли?
        - Какая там швабра, швабра в коридоре валяется… - Егор снова взглянул на ребят. - Екалэмэнэ! Да что вы с ним сделали такое? Он вот-вот расплачется!
        - И пусть поплачет! - безжалостно отрубила Оля Булочкина. - Ему это будет полезно.
        А у Огурца, действительно, на глазах выступили слезы. Самые настоящие! И странно, на короткий миг Артему даже стало его жаль. То есть старшаки тоже забавлялись тем, что стягивали на шеях малолеток вафельные полотенца, - даже случалось, что кое-кто из парнишек терял сознание. Но ведь не по-настоящему душили, худо-бедно знали, когда надо остановиться. А вот Выдра этого не знала и знать не хотела. Потому и намеревалась придушить подростка на полном серьезе. Точь-в-точь как южноамериканская анаконда.
        Всхлипывая и массируя горло, Огурец кое-как поднялся. По-стариковски горбясь, поймал глазами Артема.
        - Ничего… Мы еще с тобой встретимся! - срывающимся голосом пообещал он. - Полазите вы у меня по березам!
        Он по-прежнему мог свалить Артема одним ударом, но, странное дело, фразы его звучали совсем не грозно. Наверное, поэтому Артем нашел в себе мужество ответить Огурцу:
        - Хочешь встретиться - пожалуйста! Только предупреждаю: в следующий раз будет хуже. Для тебя хуже, не для меня.
        Ответ был столь непривычен, что Огурец еще больше сгорбился. Губы его шевельнулись, но так и не родили нужных слов. Продолжая озираться, он попятился к двери. Ребята расступились, давая дорогу. И только чуть позже, когда, не выдержав, Огурец бросился бежать, шкодливый Димка вложил пальцы в рот и оглушительно свистнул. Это он умел делать мастерски. Ничуть не хуже, чем лазить по деревьям.
        - Это кто тут свистит соловьем-разбойником?..
        Раздались уверенные шаги, и Артем недоуменно нахмурился. В дверном проеме показалась знакомая фигура. Ребята удивленно распахнули рты. В гости к ним пожаловал Астроном. Собственной персоной. С неизменным портфелем в руке и все в тех же нелепых очках.
        Глава 8
        Серьезная беседа
        Впервые ребята имели возможность рассмотреть Астронома вблизи. Хотя ничего особенного он из себя не представлял - высокого роста, сутуловатый парень в рубахе навыпуск, в джинсах и кроссовках. Стекла огромных очков чуть затемнены, на лоб спадает непокорная прядь. И почему-то сразу Артему стала ясна причина, приведшая Астронома в коттедж. Он не сомневался, что Астроном пришел за своей удивительной веточкой.
        - Значит, это вы и есть? - с самым серьезным видом гость оглядел ребятишек.
        - Это не мы, - пискнул Вовчик. - Это вовсе даже другие!
        - Что другие? - Астроном обернулся к пареньку. - Другие тайно забирались в мою лабораторию и пытались стянуть со стола антикод?
        - Вот и неправда! - Оля Булочкина покраснела. - Ни в какую лабораторию мы тайно не забирались. И с анти… с антикодом все вышло случайно.
        - Мы от Огурца спасались, - добавил Артем. - Ну, и заскочили во флигель. Мы же не знали, что там никого нет.
        - Интересно… - Астроном снял очки, и все увидели, что глаза у него вовсе даже не злые. Напротив, очень добрые, с отчетливой смешинкой в глубине зрачков. Сразу стало ясно, что с такими глазами люди не ругаются и не наказывают.
        - Значит, лабораторию вы называете флигелем, а главного лагерного забияку Огурцом, верно?
        - Это кличка у него такая.
        - Похоже, вы не очень его любите?
        - За что его любить? Он всю малышню обижает. За это его и прозвали Бешеным Огурцом.
        - Понятно. «Бешеный» - со временем отпало, остался один «огурец». - Астроном вздохнул. - Кстати, не его ли я повстречал на лестнице?
        Ребятишки переглянулись.
        - Ну… В общем, это он.
        - Как же это злого, бешеного Огурца вы сумели обратить в бегство?
        Артем, Вовчик и Булочкина понурили головы. Между тем Астроном снова надел очки, неторопливо протянул Вовчику ладонь.
        - Отдай.
        - Я ничего не брал! - Вовчик испуганно схватился за карман.
        - Ну да, как и ту детальку с моего стола. - Астроном покачал головой. - Отдай, Володя. Я ведь знаю, что он у тебя.
        Вовчик, которого никогда в жизни не называли Володей, изумленно распахнул рот.
        - Я его тоже себе не возьму, - пообещал Астроном. - Пущу в переплавку - и все. Поверь мне, это не игрушка.
        - Он ничего не брал, - Артем отважно выступил вперед. - Ваша ветка у меня.
        - Сейчас я говорю не о ветке, а о том предмете, что лежит у вашего друга в левом кармане.
        Недовольно сопя, Вовчик сунул руку в карман и вынул кастет - тот самый, которым совсем недавно игрался Огурец.
        - Когда ты только прекратишь подбирать всякую гадость! - сердито проворчал Артем.
        - Вот и славно! - Астроном подхватил кастет, легко и просто переправил в собственный портфель. - Ну, а теперь поговорим о нашей симпатичной веточке.
        - Так вы нашли ее? - обиженно воскликнул Егор. - А нам ничего не показали!
        - Как мы могли показать, когда вас не было?
        - Это она на Огурца напала, - добавил Вовчик. - Огурец на Артема бросился, а она на него. И чуть не задушила!
        - Что ты городишь!
        - Он правду говорит, - подтвердил Артем. - Если бы не веточка, еще неизвестно, что бы с нами сделал Огурец.
        - И где она теперь - ваша ветка? Снова убежала?
        - Да нет. - Артем вытянул перед собой руку. - Вот. Лежит себе, отдыхает.
        Взгляды всех присутствующих обратились к змеистому побегу.
        - Не двигается…
        - Я же говорю: отдыхает.
        - Мы назвали ее Выдрой! - гордо добавил Вовчик.
        - Ерунда какая-то… - Егор пригляделся. - На вид обычная ветка. Вроде виноградной лозы. Только листья немного странные…
        Любопытный Димка шагнул к Артему, но рука Астронома внезапно легла на его плечо.
        - Не торопись, приятель.
        - Я только посмотреть!
        - Это может быть опасно.
        - Опасно? - изумился Димка. - Почему?
        - Потому что потому, - отодвинув Димку в сторону, Астроном сам подступил к Артему, медленным движением поднес ладонь к Выдре. Шипастые листочки моментально ожили, змеиными головками приподнялись над рукой Артема. Ребята в голос ахнули.
        - Так я и думал, - Астроном скорбно вздохнул. - Вы его уже приручили.
        - Ага! - Вовчик радостно показал в сторону Димкиной тумбочки. - Даже газировкой напоили. А перед этим она еще шоколад у Артема слопала. И нашей геранью закусила.
        - Плюс хлебные крошки, - добавила Оля.
        - Значит, я и впрямь опоздал. - Астроном выглядел раздосадованным. - Видите ли, это вьюн из семейства лабранов. Очень редкое южноафриканское растение. В России оно, по счастью, не обитает.
        - Почему по счастью?
        - Да потому что это хищник, и хищник крайне опасный. Я надеялся изловить его до того, как он натворит бед, но не успел.
        - Он ничего еще не натворил!
        - А ваш несчастный Огурец?
        - Огурца он отпустил.
        - Так сразу и отпустил?
        - Ну… Почти. - Вовчик неопределенно махнул рукой. - А герань почти и не жалко. Она без того засыхала. Мы не поливали, вот она и сохла потихоньку.
        - До чего же вы глупые, - Астроном покачал головой. - Разве дело в герани?
        - А в чем?
        - В том, что дикого лабрана я бы изловил и посадил в особую клетку, а сейчас, когда вы успели его приручить, это сделать сложнее.
        - Но почему?
        Астроном вздохнул.
        - Дело в том, что лабран - необычное растение. Он сам выбирает себе хозяина, а единожды выбрав, уже не в состоянии без него жить.
        - Вот и не надо его забирать!
        - Поймите, лабран - не морская свинка и не хомячок. Он легко приспосабливается к любым условиям, практически всеяден и готов атаковать при малейшей опасности. При этом силища у него такая, что растение запросто придушит льва. Вот и посудите, как я могу оставить у вас такую жуть?
        - Выдра вовсе не жуть! - крикнул Вовчик. - И к нам она тоже привыкнет. Правда, Артем?
        - Мне к-кажется, - заикаясь, сказал Артем, - она действительно меня слушает. Я ведь оттащил ее от Огурца.
        - Хорошо, что оттащил, а если бы лабран не послушался?
        - Теперь я буду объяснять Выдре, кто мне друг…
        - А кто враг? - тут же подхватил Астроном. - И что, ты думаешь, она сделает с твоим врагом?
        Артем открыл было рот, но так ничего и не сказал. Он еще не забыл, как легко и просто зыбкая веточка разобралась с Огурцом.
        - Кроме того, не забывай, лабран растет с потрясающей скоростью. Со временем он может достичь размеров приличного дерева. И что тогда ты будешь с ним делать? - Астроном покачал головой. - Нет, мои милые юннаты, вы с ним просто не справитесь.
        Ребята растерянно переглянулись.
        - Что же делать?
        - Выход один: мне придется его забрать. Пока не поздно.
        - Но тогда Выдра умрет! - вырвалось у Оли. - Ты же сам сказал, что без хозяина растение не выживет.
        - А если я не заберу его у вас, оно будет угрожать всему лагерю.
        - Да нет же, нет! Мы всегда будем рядом.
        Астроном нахмурился. Он явно пребывал в растерянности.
        - Хорошо, - решил он. - Мы поступим следующим образом. Пока я оставляю лабрана вам и буду наблюдать - что тут и как. А в конце смены вы сами придете ко мне и мы придумаем, что с ним делать.
        - А наблюдать за нами ты будешь в телескоп? - поинтересовался Артем.
        - Думаю, найду какой-нибудь иной способ. - Астроном покачал головой. - А теперь я попросил бы тебя выйти со мной в коридор. Всего на пару минут.
        - У меня от друзей нет секретов.
        - И все-таки я прошу сделать мне такое одолжение.
        Витиеватость фразы смутила Артема.
        - Это ненадолго, не бойся.
        - Я не боюсь…
        Уже в коридоре Астроном присел возле Артема на корточки и разом оказался одного с ним роста.
        - Послушай, малыш, - тихо сказал он. - Играть с лабраном, конечно, интересно, но все-таки будь осторожен. Он слышит голос, а потому обязательно обучи его простейшим командам. Не перекармливай его, поскольку растет он чрезвычайно быстро, не позволяй подкармливать другим. А главное - ни в коем случае не натравливай лабрана на людей. Повторяю, это очень сильный и опасный хищник.
        Артем слушал, приоткрыв рот.
        - И вот еще что! Никогда не причиняй ему боль.
        У Артема мелко затряслись колени.
        - Он что… Может напасть на меня?
        - Нет, на тебя он уже не нападет. Но если ты обидишь лабрана, он попросту умрет от обиды и горя. - Астроном неспешно выпрямился, похлопал Артема по плечу. - Такое уж это странное растение.
        - А можно задать один вопрос?
        - Если один, то можно.
        - Почему мы сумели войти во флигель, а Огурец не сумел?
        Астроном улыбнулся.
        - Есть там у меня свой сторож.
        - Какая-нибудь особая электроника? - предположил Артем. - Что-то вроде кода допуска?
        - Не совсем так, но похоже. - Астроном вздохнул. - Если говорить проще, лаборатория впустит любого, кому угрожает опасность.
        - А зачем это нужно?
        - Ну, мало ли… К примеру, если я убегаю от опасности и если мне некогда искать ключи, это может оказаться удобным. Ты согласен со мной?
        - Согласен.
        - Вот я и подстраховался. Так сказать, на всякий пожарный.
        - Тебе угрожает какая-то опасность?
        Астроном нахмурился.
        - А это, малыш, уже второй вопрос. Мы ведь договаривались об одном-единственном, верно?
        Очков он не снял, и все равно Артему показалось, что он весело подмигнул.
        - Все, счастливчик, бывай. Обязательно познакомь Выдру со своими друзьями. Пусть каждый из них даст ей что-нибудь вкусненькое, она запомнит. И не подпускай к ней никого чужого. Ты все понял?
        - Да, конечно.
        - Тогда счастливо. - Развернувшись, Астроном зашагал по коридору. Глядя ему вслед, Артем озадаченно шевельнул бровками. То есть Астроном продолжал все так же сутулиться, но на мгновение мальчику вдруг почудилось, что в походке его присутствует нечто величавое, почти царственное. Артем сморгнул, и наваждение исчезло. Пора было возвращаться в палату.
        Глава 9
        Грядут большие перемены
        Хотел Артем того или нет, но на него стали коситься. Не только старшие скауты, но даже ребята из пионерского отряда. Слухи распространялись по лагерю с быстротою молнии. Возможно, что-то такое успел разболтать Огурец, а может, похвастались свои же друзья-приятели. Валек, командир пионерского отряда, не постеснялся подойти во время полдника к столу ребят и уважительно похлопать Артема по спине.
        - Лихо Огурца стреножил! Говорят, прием какой-то знаешь?
        Артем неопределенно качнул плечом.
        - А как же, обязательно знает! - подтвердил за него Вовчик. - Приемчик - блеск! Троих можно по углам раскидать!
        - Так заходи как-нибудь в гости, покажешь. У нас в первом коттедже что-то вроде спортивного зала, мы там тренируемся.
        - А можно? - Артем не поверил ушам.
        - Если говорю, значит, можно, - серьезно подмигнув, Валек отошел от стола.
        - Видал? - с ложкой в руке Пашка наклонился к Артему. - А раньше важничали, знаться не желали.
        - Еще бы! - поддакнул Егор. - Они Огурца тоже побаиваются.
        - Все равно! Могли бы хоть раз заступиться. А то маршировать маршируют, бокс где-то по углам изучают, а как до дела доходит - сразу в кусты.
        - Зря вы, - заступился Артем, - Валек - парень добрый. Просто он не драчливый.
        - Зато Огурец драчливый. - Пашка скривился. - Из-за таких вот добреньких нам и приходится получать по шее.
        - Ничего, теперь у нас своя защита имеется! - Вовчик победно огляделся. За прошедшие сутки он изрядно переменился - научился шутить, перестал опасливо вжимать голову в плечи. Без сомнения, появление Выдры повлияло на него благотворным образом.
        - Сегодня в мастерские пойдем, - поделился соображениями Егор. - Провод попросим, ножовку. А то в крепости полный бардак. Димка сегодня бегал туда - говорит, кто-то из чужих побывал. Стены порушены, ловушки сломаны.
        - Огурец, кто же еще!
        - Может, и он. Сам-то боится связываться, вот и пакостит втихую.
        - А если с ним еще раз потолковать? - отважно предложил Вовчик.
        - Нельзя. - Артем покачал головой. - Я обещал Астроному не натравливать Выдру на людей.
        - Мы же маленечко!
        - Все равно нельзя.
        - Жаль… - разочарованно протянул Вовчик. - Он бы у нас поплясал.
        - Что-то, Вован, храбрым ты у нас стал! - Егор насмешливо прищурился. - Только Огурца не ты ведь наказал, а Выдра. Или забыл?
        - А я что? Я ничего. - Вовчик тут же стушевался. - Только если это действительно Огурец все ломает, надо его проучить.
        - Проучим, не бойся, - сунув кусок хлеба в карман шортиков, Егор залпом допил компот и поднялся. - Ну что, кто со мной в мастерские?
        Митек, Пашка и Димка с готовностью поднялись.
        - Мы позже подойдем, - вздохнул Артем. - Дельце у нас. Суперважное.
        Егор покосился на Выдру, обвившую руку товарища, понимающе кивнул.

* * *
        У столовой они некоторое время сидели на лавочке, дожидаясь Ольгу. Между делом Артем достал любимого «волчка», один за другим загнал в лузу все три шарика. Тряхнув, сыграл повторно - на этот раз более сложным образом, прокатив по тоненькому ободочку сразу «паровозик» из трех шаров.
        - Ух ты! Дай, я попробую… - взяв «волчка» в руки, Вовчик с пыхтением попытался повторить результат Артема, но ничего не добился. Шарики у него то и дело соскальзывали с ободка, мешали друг другу, не добегали до финального отверстия самой малости. Вовчик нервничал, чертыхался, отчего играл только хуже.
        - Не люблю я эти шарики-ролики! - проворчал он. - То ли дело компьютерные бродилки! Сиди себе нажимай клавиши…
        - В том-то и дело! - Артем отобрал у него «волчка», бережно спрятал за пазуху. - Сидел я за твоими компьютерами, - одна имитация! Все какое-то нарисованное, ненастоящее. Ни тебе гравитации, ни законов физики.
        - А чем твой «волчок» лучше?
        - «Волчок» - он живой! Здесь все реально. Без терпения со сноровкой никак не обойдешься!
        - Но ты же сам собирался покупать компьютер!
        - Я не для игры, а - для работы. Подключусь к Интернету, буду заказы на перевод брать, программы сочинять.
        - Подумаешь… - Вовчик недовольно засопел. Отойдя чуть в сторону, уставился на открытые окна администрации. На столе директора лагеря стоял небольшой телевизор, на экране мелькали фигуры спортсменов. Кажется, показывали боксерский матч. Гудела публика, слышались звуки ударов.
        - Вроде дерутся… Ага, вижу! Костя Цзю и какой-то чернокожий боксер.
        - Кто выигрывает?
        - Ясное дело, наши! Костя - он ведь тоже с Урала! Учился с дядей моего приятеля! - Вовчик выпятил грудь, словно сам был этим приятелем. - А теперь вот чемпион мира!
        - Правильно! Потому что в залах тренировался, а не в бродилки компьютерные играл,
        - хмыкнул Артем. Впрочем, поговорить о боксе подробнее не получилось. Из столовой наконец-то вышла Оля. Взглянув на нее, Вовчик похлопал себя по животу.
        - Здорова же ты лопать, Булочкина!
        - А я и не ела вовсе. Меня девчонки задержали. Приставали с вопросами - расскажи да расскажи. Между прочим, тобой интересуются, - глаза Оли сердито зыркнули в сторону Артема. - Спрашивали - по-настоящему мы с тобой дружим или нет.
        - А ты что?
        - Я сказала - по-настоящему, - с вызовом ответила Оля. - Или это неправда?
        - Почему же, правда. - Артем несколько растерялся. Внезапная популярность казалась ему скорее обременительной, чем приятной. - Я только не очень понимаю, чего им всем надо?
        - А я так очень даже понимаю! - хохотнул Вовчик. - Ты у нас парень хоть куда! В такого любая влюбится.
        И снова Булочкина сердито нахмурила брови. Тема была для нее явно неприятной. По этой самой причине девочка заговорила о другом.
        - Как там Выдра поживает? Никого еще не съела?
        - Как это не съела! - Вовчик фыркнул. - Всех мух в палате извела, кусок хлеба стрескала, стакан воды выдула. Да еще ребята ей по куску сахара скормили. Для знакомства.
        - И что?
        - Ничего. Пальцев никому не отгрызла.
        - По-моему, она уже способна узнавать людей, - признался Артем. - Вам-то не видно, а я чувствую. Как подходит кто чужой, она чуть сжимает кольца, а если свои - остается спокойной.
        - Слушай, а от меня она не напрягается? - обеспокоился Вовчик. Он даже отступил от Артема на шаг.
        - Да нет, на тебя она хорошо реагирует. - Артем улыбнулся.
        - А на меня? - ревниво осведомилась Оля.
        - На тебя она листками шелестеть начинает.
        - Это как?
        - Ну… Это просто не объяснишь. Но, по-моему, таким образом Выдра выражает свою особую благосклонность.
        - Правда? - Оля расцвела как маков цвет. Было видно, что благосклонность растения ей явно по душе. - Ты не обманываешь?
        - Зачем мне тебя обманывать? Я правду говорю… - Артем бдительно осмотрелся. - Только вот что я сегодня понял. Астроном сказал, что лабран - растение из Южной Африки, помните?
        - Ну?
        - А Митек бегал в библиотеку, листал энциклопедию растений и никакого лабрана там не нашел!
        - Подумаешь. Не о всех же растениях там написано.
        - Может, и так, только я подумал, что Южная Африка здесь ни при чем. - Артем снизил голос до шепота. - Мне кажется, это растение вообще не из нашего мира!
        - Из какого же?
        - А из тех самых, что мы видели на телеэкранах.
        Ребятишки переглянулись.
        - Мы ведь так и не разобрались, что это за экраны. И потом - не может быть у нас таких растений!
        - Почему это?
        - Да потому! Не может - и все тут! Если бы такой хищник появился на Земле, он давно бы завоевал планету.
        - Значит, Астроном все выдумал?
        Артем кивнул.
        - Хмм… Но зачем ему это надо?
        - А затем… - Артем замолчал, собираясь с духом, и наконец выпалил: - Он сам пришелец, понимаете?
        - С чего ты взял?!
        - А с того. Откуда у него такой телескопище?
        - Ну, мало ли телескопов на свете.
        - Так-то оно так, только обычный телескоп дает обычное увеличение, а этот показывал наш лагерь - да еще высоты.
        - Это что же, вроде спутника-шпиона? - удивилась Булочкина.
        - Вот-вот! Вроде тех, что летают на орбитах и передают видимое изображение на Землю.
        Оля помотала головой.
        - Ничего не понимаю! А телескоп тут при чем?
        - В том-то и дело, что ни при чем! Это маскировка. То есть телескоп на самом деле и не телескоп вовсе, а особый радиоприемник, который принимает сигналы со спутников и показывает в виде готовых картинок.
        - Разве это возможно?
        - А что же я, по-твоему, видел? - Артем нахмурился. - Уж наш-то лагерь я как-нибудь отличу.
        - Тогда что получается? - Вовчик в волнении ухватил себя за ухо. - Значит, Астроном действительно наблюдатель? Только наблюдает он вовсе не за звездами, а за нами?
        - Выходит, так…
        Ребята переглянулись.
        - И дверь на крышу, из которой он появлялся, помните? Тоже на обычную дверь мало похожа. Сами посудите, что Астроному делать на крыше? А он взял и появился через дверь. Да еще Выдру с собой принес.
        - Это не он принес, - она сама к нему прилипла.
        - Вернее, пыталась прилипнуть, а он ее сбросил. - Артем погладил один из листочков на своей руке, ласково произнес: - Теперь вот действительно прилипла…
        Их отвлек детский плач. Повернув головы, ребятишки увидели здоровенного верзилу, забирающегося в детскую центрифугу. Еще пару минут назад в центрифуге крутились малыши, но последнего из них незваный гость только что вышвырнул наружу. Хозяйственно взявшись за колесо центрифуги, он довольно оглянулся.
        - Учись, мелкота! Сейчас будет вам пилотаж!
        Один из обиженных карапузов громко заревел, зашмыгали носами остальные.
        - Артем! - воскликнула Булочкина. - Надо что-то сделать!
        - А что я могу? - Артем боязливо поежился.
        - Значит, будем стоять и смотреть?
        Артем неловко пожал плечами. Перемены были чересчур стремительными. К новым своим возможностям он попросту еще не привык. Однако и хнычущих мальков было жаль.
        - Можно, конечно, попробовать… - Он покосился на веточку. - Как, Выдра, выручим малышей?
        Зеленый стебелек в готовности приподнял шипастые листья. Судя по всему, к боевым действиям юный лабран был готов всегда.
        Глава 10
        Стычка у центрифуги
        Легкий ветерок гулял вокруг вращающейся центрифуги, могучие подшипники весело посвистывали. Подзадоривая себя, старшегруппник выкрикивал разную ерунду и что есть сил накручивал колесо. Малыши стояли вокруг и хмуро поглядывали на обидчика.
        Шагнув ближе к центрифуге, Артем растерянно сморгнул. Он не очень представлял себе, что именно нужно делать. Тем не менее от него ждали действий, и он решительно поднял руку с веточкой.
        - Останови его, Выдра…
        До самого последнего момента он не был уверен, что растение его поймет, но Выдра все сообразила правильно. Зеленая спираль ожила на руке, и расширившимися глазами Артем рассмотрел, как угрожающе приподнялись шипастые листочки. Все до единого они смотрели теперь в сторону центрифуги.
        - Может, не надо, Артем? - шепнул за его спиной Вовчик. Он тоже разглядел пробуждение лабрана и, конечно, перепугался.
        - Мы только выгоним его, и все, - хрипло проговорил Артем. И в эту самую секунду Выдра метнулась в атаку. В змеином броске она оплела один из поручней бешено вращающейся центрифуги. Со свистом пролетев пол-оборота, дотянулась до металлического столбика волейбольной площадки и одним исполинским рывком остановила вращающуюся конструкцию.
        Будь на ее месте капроновая веревка, она непременно бы лопнула, однако Выдра это усилие выдержала. Центрифуга встала как вкопанная, и видно было, как покатился со скамьи потерявший равновесие подросток. Дважды стукнувшись о решетку, он упал на колени, громко вскрикнул. Потирая плечо, кое-как поднялся на ноги, очумело глянул на Артема.
        - Ты что, больной? Ты же убить меня мог!
        Артем растерянно пожал плечами, но тут в дело вмешалась Оля Булочкина.
        - А ну марш с детской площадки! - пронзительно скомандовала она.
        Вздрогнув, мальчуган взглянул на нее, потом перевел взгляд на Артема. Во всяком случае, наказывать ребят за неслыханную дерзость он не спешил. Видно, про схватку с Огурцом тоже кое-что слышал. Продолжая потирать ушибленное плечо, он выбрался из центрифуги, и Артему поневоле пришлось поднять глаза. Подросток был на голову выше Булочкиной и на полторы - его самого. Будь разница в росте не столь разительной, мальчуган, наверное, покинул бы площадку, но отступать перед столь малорослым народцем было обидно.
        - Борзеешь, значит? - подросток неприязненно глядел на Артема. - Сильный, что ли?
        - Сильный, - Артем заторможенно кивнул.
        - Может, тогда на кулачках попробуем?
        - Не советую.
        - Чего не советуешь-то? Косишь от нормальной драки?
        - Нормальных драк не бывает! - снова вмешалась Булочкина. - И потом, если Артем захочет - он тебя по стенке размажет. Смотри, что он с центрифугой сделал!
        Все враз повернули головы, и от увиденного у Артема мороз прошел по коже. За те секунды, что они отвлеклись от Выдры, растение успело натворить чудовищных дел. Во всяком случае, времени оно даром не теряло. Пара металлических прутьев центрифуги толщиной в палец были согнуты, словно пластилиновые. Взбешенная Выдра связала их чуть ли не узлом.
        - Нужны еще доказательства? - глаза Булочкиной сверкали. - Тогда давай, рискни!
        - А я чего? Я ничего. Могу и уйти… - Подросток нехотя двинулся с детской площадки.
        - Давай, давай! - подзадорила его Оля. - А то ведь можем и передумать!
        Подросток затравленно оглянулся и побежал.
        - Класс! - прошептал восхищенный Вовчик. Похоже, в свершившуюся победу он все еще не мог поверить.
        - Слушай, Артем, - Булочкина обеспокоенно обернулась, - она ведь всю центрифугу изломает! Успокой ее.
        - Выдра, хватит! - приказал Артем. - Кто тебе говорил, что надо уродовать центрифугу?
        - Именно это ты ей и сказал, - пробурчал Вовчик.
        - Что за ерунда! Я вовсе ничего такого… - Артем прикусил язык. Теперь он и сам сообразил, что подал Выдре не самую вразумительную команду. Поэтому она атаковала не мальчугана, а центрифугу.
        - А по-моему, очень даже здорово, что ты не велел ей наказать этого дуболома, - дрогнувшей рукой Булочкина потрогала изогнутые прутья. - Это ведь ужас, что она могла с ним сотворить!
        Артема пробрало дрожью. Обежав центрифугу кругом, он торопливо подставил руку.
        - Выдра, на место!
        Вновь став нежной и послушной, веточка безропотно переползла ему на плечо. Артем дрожащей рукой погладил листья.
        - И что теперь будем делать? - поинтересовался Вовчик.
        - Как что? Мы ведь уже решили. Идем к березе!
        - К березе? - Вовчик неуверенно переступил с ноги на ногу. - А может, не надо?
        - Надо! - сурово произнес Артем. - Или хочешь всю жизнь за Выдрой прятаться? Нет, дружок! Надо и самим чему-нибудь научиться. Вот залезем на самую верхушку, оставим какой-нибудь знак, и все ребята нас сразу зауважают.
        - Да они и так уважают, - проныл Вовчик. - Все же видели, как Огурец от нас драпал.
        - Он не от нас драпал, а от Выдры, - возразил Артем. - И хулигана от центрифуги не мы прогнали. Значит, уважение липовое. А вот залезем на березу, преодолеем страх,
        - тогда и станем героями…
        Глава 11
        Геройское восхождение
        Березовая шелуха падала за ворот футболки, муравьи безжалостно щекотали шею. Вниз Артем старался не смотреть. Знал, что если испугается, тут же полезет обратно. Поэтому голову он держал высоко поднятой, ноги переставлял судорожными рывками. Чуть легче было оттого, что следом лезли Вовчик с Ольгой. Думая о них, Артем отвлекался от собственных страхов. За друзей он и впрямь беспокоился. Случись что с ними, виноват будет он. Той же Ольге залезать на березу совсем не требовалось. В том, что девчонка она боевая, никто не сомневался. К Вовчику и его болезненной полноте ребята тоже относились с сочувствием. Таким образом, авантюрная идея целиком и полностью принадлежала Артему.
        - Может, сделаем остановку? - попросил Вовчик. - Дай хоть отдышаться.
        Артем молча лег животом на теплый ствол, щекой прижался к гладкой коре. Он и не думал возражать. Как ни крути, они добрались уже до середины ствола, что само по себе было немалым достижением. Где-то здесь обычно устраивался Пашка, а чуть выше располагались Димка с Егором.
        Украдкой Артем скосил глаза вниз. От увиденного у него тотчас закружилась голова. Земля была отчаянно далеко. Все казалось неправдоподобно маленьким - кусты, трава, сучья. А те же шишки рассмотреть было вовсе невозможно.
        - Слушай, может, пора ставить отметку?
        - Какую отметку?
        - Ну, знак для наших. Ты же сам взял у меня ножик.
        - Ах, да… - предложение показалось Артему своевременным. Пусть не самая верхушка, но уже и не комель. - А что вырезать? Буковку?
        - Лучше череп с костями, - буркнул Вовчик.
        - А я предлагаю сердце, пронзенное стрелой, - возразила Ольга.
        Достав из кармана перочинный нож Вовчика, Артем устроился на дереве поудобнее. Ножик был симпатичным, как раз под его ладонь. Выбрав среднее лезвие, парнишка продавил нежную кору. Наружу тотчас выступила блесткая капля березового сока. Глядя на нее, Артем на секунду отвлекся и тотчас порезал палец. Стало жалко себя и березу. То есть - березу даже больше, чем себя. Палец - что! Палец скоро заживет, а вот березе с этой ранкой плакать и плакать. Артем и раньше встречал на деревьях жутковатые зарубки. Выцеживая березовый сок, люди уходили с полными банками и канистрами, а деревья начинали гнить и болеть. Многие березы после такого варварского обращения просто погибали.
        - Ну что, вырезал? - поинтересовался Вовчик.
        - Нет, - буркнул Артем.
        - Почему?
        - Да вот думаю - стоит ли портить березу?
        - А чего жалеть-то? - Вовчик заволновался. - Мы что, зря лезли? Как мы докажем, что были здесь?
        - Очень просто, - подала совет Ольга. - Привяжем к ветке мою ленточку и сделаем три узелка.
        - Правильно! - согласился Артем. - И потом мы ведь не ребятам собирались что-то доказывать, а самим себе.
        - Здрасьте! Нам-то это зачем? - возмутился Вовчик.
        - Дубина! - Оля Булочкина громко фыркнула. - Если хочешь знать, самый большой подвиг - всегда безымянный. Недаром во всех странах уважают памятники неизвестным солдатам. Их никто не видел, никто им не хлопал в ладоши, а они все равно совершали свои подвиги - шли на танки, подрывали вражеские доты.
        - А что такое дот? - смущенно поинтересовался Вовчик.
        - Эх ты! - Артем поморщился. - Дот - долговременная огневая точка. Сооружалась обычно из земли, бетона и древесины.
        - А зачем?
        - Затем, чтобы сдерживать огнем пулеметов наступающие войска.
        На какое-то время Вовчик примолк. Артем же, глядя попеременно то на свою порезанную кожу, то на березовую ранку, неожиданно для себя поднес палец к оцарапанной коре. И случилось маленькое чудо: капля крови слилась с каплей сока, растеклась крохотной лужицей, впиталась в древесную кору. Прижав ухо к стволу, Артем явственно услышал стук чужого сердца - медленные могучие толчки. Это дерево тихо и ритмично гнало вверх собственную кровь - тот самый березовый сок.
        - Ты не обижайся, - шепнул Артем. - Мы ведь с тобой теперь братья по крови…
        Ему показалось, что дерево шумно вздохнуло в ответ, а где-то над головой умудренно зашелестела лиственная крона. Взглянув вверх, на сверкающее крошево резных листьев, Артем ощутил невероятный прилив сил.
        - Ну что, полезли дальше? - он оглянулся на друзей.
        - Да нет, - Вовчик заерзал на ветке. - Я, пожалуй, приторможу. Мне, как говорится, и тут хорошо.
        - А ты? - Артем перевел взгляд на Олю.
        - А я полезу! - Булочкина отважно двинулась вперед. Глядя на нее, парнишки восхищенно покрутили головами. Артем даже цокнул языком. Стоило только удивляться, почему Булочкина родилась девчонкой, а не мальчишкой. Во всяком случае, отваги у нее хватило бы на троих.
        Они возобновили восхождение, однако добраться до верха так и не сумели…
        Первую связку хлопушек Артем заметил и даже успел сорвать с ветки, но в этом и крылся коварный фокус. Снимая хлопушки, он зацепил рукой скрытую растяжку. И тотчас над головой оглушительно бабахнуло. Сердце у Артема екнуло, он дернулся в сторону и выпустил ветку из рук. Всё тут же замелькало перед глазами, закрутилось путающим калейдоскопом.
        Артем падал. И если бы он падал один! По пути мальчик сшиб Вовчика, а мгновением позже взвизгнула и тоже полетела вниз Оля.
        То, чего внутренне опасался Артем, свершилось. Высота жестоко мстила гордецам. Они сорвались с березы и теперь падали на землю. В ушах свистел воздух, с каждой секундой скорость стремительно нарастала…
        Глава 12
        Падение в иное
        Сучок оцарапал спину, по лицу безжалостно хлестнула листва. Выдра на руке напряженно вытянулась, попыталась уцепиться за встречную ветку, но та обломилась, полетела вниз вместе с детьми.
        Артем был готов к самому худшему, когда окружающее пространство неожиданно сгустилось, падение резко замедлилось. Перекувыркнувшись через голову, мальчик упал на что-то упругое и большое, соскользнул вниз и рухнул ногами на чью-то широкую спину. Незнакомец, одетый в черное рубище, с воплем отлетел в сторону, затерялся в листве. И тут же следом за Артемом рядом шлепнулись Вовчик и Оля.
        - Ничего себе сползали на березку! - Вовчик потер разбитое колено, отряхнул испачканные трухой шортики.
        - Все живы-здоровы? - шумно дыша, Артем приподнялся.
        - Вроде все.
        - А на кого это мы упали? - поинтересовалась Оля.
        - Откуда мне знать… - Артем кое-как встал на ноги, очумело взглянул на связку хлопушек, которую все еще сжимал в пальцах. Шагнув по шаткому плетеному полу, с испугом огляделся. Повсюду, куда ни обращался взгляд, простиралась густая сочная листва. И не было поблизости никакой березы, никаких сосен. Отважную троицу окружал лиственный океан - густой и плотный, наполняющий воздух душистым незнакомым ароматом. Сами же ребята очутились в плетеной, напоминающей огромную корзину конструкции, а прямо над их головами красовался огромный небесного цвета шар.
        - Ничего не понимаю! - обескураженно произнес Артем.
        - Что ж тут непонятного? - отряхиваясь, Вовчик шагнул ближе, с любопытством покрутил головой. - Корзина - она и есть корзина.
        - Такие корзины в прежние времена называли гондолами…
        - Интересно, откуда она взялась, гондола эта?
        - Птички сплели, - ехидно произнесла Булочкина. - Вместо гнездышка.
        А секундой позже откуда-то снизу донеслось шумное сопение.
        - Ой, кто это!
        - Наверное, тот дядька, которого ты сшиб, - перегнувшись через плетеный борт, Вовчик испуганно присвистнул: - Точно! И он тут не один!
        Снизу и впрямь послышались яростные возгласы. Артем с Вовчиком и Олей выглянули из гондолы. Метрах в десяти от них по веткам быстро карабкались какие-то люди. Десятка полтора, а то и больше. Коренастые и бородатые, в одежке из каких-то лохматых шкур, в рогатых шлемах, они и сами походили на диковинных животных. Артем с ужасом разглядел, что на поясах у незнакомцев висят ножи и сабли, а за спинами приторочены луки и колчаны со стрелами. Один из бородачей поднял голову, и Артем встретился с ним глазами. Мальчику стало страшно. Взгляд бородача не сулил ничего доброго.
        - Наверное, на него ты и упал… - пробормотал Вовчик, пятясь от бортика. - Сейчас будет нам на орехи!
        - Но мы же дети! - Оля нервно стиснула кулачки. - Неужели они собираются нас бить?
        - Очень похоже на то, - Артем затравленно огляделся. - Бред какой-то! Откуда они здесь взялись?
        - Осторожнее!
        Ребята едва успели пригнуть головы. В воздухе свистнула стрела. Оперением коснувшись одной из строп, она ушла в сторону, при этом едва не угодив в шар.
        - Мамочки! Кто же это?
        - Прямо разбойники какие-то!
        - Мальчики, придумайте что-нибудь!
        - Нужно срочно отвязать шар! - движимый порывом, Артем подскочил к тросам, крепящим гондолу к веткам. Узлы были слишком крепкими, и он полоснул по ним перочинным ножиком Вовчика. Лопнула одна веревка, следом вторая, - корзина дрогнула, со скрипом поползла вверх.
        - Ура, сработало! - Вовчик обрадованно взмахнул руками.
        - Надо бы и от балласта освободиться. Очень уж медленно взлетаем. - Артем поискал глазами, но больше ничего в корзине не было. - Странно…
        - Что странно?
        - Обычно воздухоплаватели берут с собой мешки с песком, а здесь я что-то не вижу никаких мешков.
        - Артем, да вот же они! - Оля указала пальцем за борт гондолы.
        Она оказалась права. Несколько мешков из грубой ткани действительно свешивались с бортиков по всему периметру гондолы.
        - Сбрасываем вниз! - распорядился Артем и резанул по ближайшему мешку. Песок щедрой струйкой посыпался вниз.
        - Что ты делаешь?
        - Надо припорошить им глаза. Не хочу, чтобы какой-нибудь стрелок продырявил нам шар.
        Словно в подтверждение его слов над головами ребят свистнула еще пара стрел.
        - Вот я вам задам! - Артем отцепил ближайший мешок и, разрезав горловину, вытряхнул за борт гондолы. Облако песка обрушилось на головы атакующих, породив целый взрыв проклятий. Корзина пошла вверх быстрее. Раздвигая листву, шар упрямо прорывался к небу.
        - Отстают! - сообщил Вовчик.
        - Вот и хорошо. Лишь бы оболочку не прострелили…
        В этот самый момент, с шелестом раздвинув зеленую лиственную кашу, шар вырвался на голубой простор, и вся троица от неожиданности ахнула. Вокруг простиралась совершенно незнакомая земля. Собственно говоря, земли внизу вообще не было. И не было привычных берез с соснами, не было знакомых прудов, дачного поселка и лагеря. Насколько хватало глаз, от горизонта и до горизонта землю покрывала сплошная зелень. Вверху простиралось небо, внизу - лес, необъятностью напоминающий океан.
        - Где мы? - потрясенно вопросила Оля. - Разве это наша Земля?
        Все трое испуганно переглянулись. Ответить девочке никто не решился.
        Часть вторая
        Несуществующее королевство
        Глава 1
        Путешествие в гондоле
        - Мы летим уже четверть часа, а внизу никаких изменений. - Оля Булочкина показала на свои крохотные часики. - Не нравится мне это.
        - А кому нравится! В лагере сейчас обед, - грустно вздохнул Вовчик. На его пухлом лице отразилось отчаяние. - Если я вовремя не поем, у меня заболит голова.
        - Не бойся, мы обязательно что-нибудь придумаем. - Артем огляделся. - Для начала давайте проведем общую инвентаризацию.
        - И проанализируем случившееся, - столь же умно добавила Оля.
        Артем согласно кивнул.
        - Итак, что произошло? Мы забрались на березу, и…
        - Раздался непонятный взрыв, - буркнул Вовчик.
        - Со взрывом как раз все понятно. - Артем достал из кармана связку петард, показал друзьям. - Кто-то устроил на березе ловушку. Одну я успел заметить, а другая сработала.
        - Кажется, я догадываюсь, кто это мог сделать, - сердито произнесла Оля.
        - Огурец?
        - Конечно, он! Больше некому. Он ведь слышал, как мы договаривались о березе, значит, мог подготовиться заранее. Наверняка сбегал за хлопушками и привязал их к веткам. Специально все рассчитал.
        - Но ведь мы могли и убиться!
        - Очень даже просто!
        - А чего вы удивляетесь? - Вовчик пожал плечами. - Вы же его знаете. Во-первых, злой, а во-вторых, глупый.
        - Глупый - это точно. - Артем оглядел своих товарищей. - Но самое главное, что мы все-таки остались живы. И теперь надо думать, как выбираться из этой передряги.
        - Как же тут выберешься? - вздохнул Вовчик. - Мы даже не знаем, что это за передряга. Летим на каком-то непонятном шаре, под нами непонятный лес…
        - И высота метров сто, - добавила Булочкина.
        - Вот-вот! А какие-то вооруженные бородачи чуть было не нашпиговали нас стрелами.
        - Может, это фильм снимали? С телестудии? - предположил Артем. - А мы взяли и рухнули прямо в съемочный павильон?
        - Интересно, откуда мог взяться съемочный павильон под нашей березой? - хмыкнула Оля. - И потом даже самый распрекрасный павильон ничего не объясняет. Это же совершенно другой мир, разве не понятно?
        - Ну, и каким образом мы в него попали?
        - Спроси что-нибудь полегче. - Вовчик хмуро прислушался к бурчанию собственного живота. Даже погладил его рукой.
        - Ладно, давайте проверим, что у нас имеется в наличии. - Артем с готовностью охлопал карманы. - У меня моток лески с крючком, несколько трофейных хлопушек, платок и складной ножик Вовчика.
        - У меня кусок утреннего коржика, часики и… все.
        - А у меня даже коржика нет, - вздохнул Вовчик. - Один только спичечный коробок.
        - Возьми. - Артем вернул ему перочинный ножик. - И не переживай. Он нам очень пригодился.
        - Еще у нас есть воздушный шар, - напомнила Булочкина. - Это тоже немало.
        - Уж лучше бы его не было вовсе! - в сердцах проворчал Вовчик. - Висишь тут, как игрушка на елке, и знать не знаешь, когда начнешь падать.
        - Типун тебе на язык! - Артем заставил себя улыбнуться. - Кстати, вы забыли о Выдре.
        - А что Выдра? На этот раз даже она не сумеет нам помочь.
        - Ну, это как знать!
        - Нет, Выдра - это, конечно, здорово, - рассудила Булочкина, - но с багажом у нас, действительно, не густо.
        Артем покрутил головой.
        - Может, что-нибудь интересное найдется в гондоле?
        Ребята тут же принялись исследовать свое новое пристанище.
        - За бортом - восемь мешков с песком! - по-боевому доложил Вовчик.
        - А здесь огромный моток веревки с крюком, - сообщила Оля Булочкина.
        - Наверное, кошка, - предположил Артем.
        - Какая еще кошка?
        - Такой особый крюк, чтобы цепляться к мачте. Я читал, что таким образом дирижабли и воздушные шары сажали вниз. Сначала опускали веревки с кошкой, цепляли за деревья, а после приземлялись.
        - А почему кошка? - удивился Вовчик. - Почему, например, не собака?
        - Потому что собаки по деревьям не лазят, а кошки - с превеликим удовольствием.
        - Кошка - вообще животное цепкое.
        - Во-во! Хотя, если выражаться точнее, у аэронавтов подобные канаты с якорями назывались гайдропами.
        - Значит, с помощью этого гайдропа мы тоже можем опуститься на землю? - обрадовался Вовчик.
        - Можем-то можем, только где ты эту землю видишь?
        Все трое как по команде выглянули за борт гондолы. От жуткой высоты у Артема тотчас захватило дух. Но странное дело! - голова у него уже не кружилась и былого страха мальчик тоже не испытывал.
        - Все же интересно, кто были те бородачи? - призадумался Артем.
        - Ясное дело - хозяева шара! - фыркнула Оля. - Жили, небось, не тужили, а мы взяли и свалились на них с неба. Да еще имущество их похитили.
        - Никто бы ничего не похищал, если бы они не стали в нас стрелять, - проворчал Артем.
        - Точно! - Вовчик сердито сжал кулаки. - А если бы попали? Стрела - это вам не шутка с прибауткой.
        - Разве я спорю? - Булочкина передернула плечиками. - В живых людей, да еще стрелами! Конечно, это варварство…
        - Внимание! - Артем поднял руку. - Вижу внизу дерево с желтыми плодами.
        - Ну и что?
        - Как что? Кто-то тут, кажется, умирал от голода?
        - И вовсе даже не умирал, - насупился Вовчик. - Я только вспомнил, что в лагере сейчас обедают.
        - Возьми, Вов, - Оля протянула ему кусочек коржика. - Я все равно не хочу.
        - Без паники! Сейчас приземлимся к дереву и наберем полную корзину местных груш.
        - Разве можно так говорить - приземлиться к дереву?
        - А как тут скажешь? - Артем смутился. - Земли-то все равно не видать.
        - Ну, если говорят «прилуниться» и «приводниться», то в случае с деревьями… - Оля наморщила лоб. - Может быть, присосниться?
        - Или приосиниться! - фыркнул Вовчик.
        - Тогда уж сразу придубиться. - Артем кивнул в сторону раскидистых крон. - По-моему, здешние леса больше всего напоминают дубовые рощи.
        - Что ж, тогда придубимся! - азартно крикнул Вовчик и одним махом проглотил кусок коржика.
        Ветер продолжал неспешно гнать шар в сторону гигантских деревьев. Незнакомые желтые плоды призывно покачивались на далеких ветках. Опустив вниз веревку с крюком, Артем начал прицеливаться. Со второй попытки ему удалось зацепиться за крепкий узловатый сук. Все вместе они ухватились за веревку, с силой потянули. Увы, у них ничего не получилось. Ветер оказался сильнее. Веревку вырывало из рук, шар продолжал преспокойно лететь дальше.
        - Так у нас ничего не получится, - огорченно произнес Артем. - Шар ведь огромный - все равно что парус. Попробуй останови его!
        Глядя на уплывающие за корму желтые плоды, Вовчик жалобно шмыгнул носом. От понимания собственного бессилия ему захотелось плакать.
        - А Выдра? - воскликнула Оля. - У нас же есть Выдра!
        - В самом деле… Но вдруг она тоже не справится?
        - Как это не справится! Вспомните, что она сотворила с центрифугой!
        - И Астроном говорил, что лабран один из самых сильных хищников, - подтвердил Артем.
        - Значит, надо попробовать, - рассудила Булочкина.
        Удивительно, но смышленый лабран снова сообразил, что же от него требуется. Оплетя крепежное кольцо гондолы, он связал замысловатый узел на веревке с крюком и на глазах у ребят сжался. Все равно как пиявка или дождевой червь, ускользающий от рыболовного крючка.
        - Вот это силища! - восхитился Вовчик. - Нам бы такую! Никакой Огурец близко бы не подошел!
        Тем временем, перехватив веревку чуть ниже, Выдра сжалась повторно. Гондола накренилась и судорожными рывками наконец-то стала приближаться к дереву.
        - Давай, Выдрочка, давай! - подбадривал лабрана Вовчик. - Еще немного! А уж тогда и тебя накормим…
        Но Выдра без того справлялась с делом замечательно. Уже минут через пять шар подплыл к верхушке одного из древесных гигантов. Закрепив веревку добавочными узлами, Артем отважно перелез через борт гондолы.
        - Ух ты! Здесь ветки обхвата в три! - удивился он. - Какой же должен быть ствол у такого дерева?
        - Наверное, с дом. Никак не меньше, - следом за Артемом Оля ступила на ветку. - Ого! Да по ней можно гулять, как по улице!
        - Может, мы угодили в страну великанов? - Вовчик осторожно шагнул по ветке и просиял лицом, узрев среди листьев пузатые плоды. - Ура, вижу цель! Только это не груши, а целые дыни!
        Еще чуть погодя они уже срывали свой первый, похожий на дыню плод.
        - Какой легкий! - удивилась Оля. - Я его на ладони могу удержать!
        Плод и впрямь казался почти невесомым. Во всяком случае, таких же размеров арбуз мог бы весить килограммов восемь, а то и все десять. Спешить, однако, не стали, для начала осмотрели добычу со всех сторон, простучали костяшками пальцев. Потом перочинным ножиком вырезали аккуратный кусочек и каждый из ребят вдумчиво его понюхал.
        - Вроде ничего. - Вовчик нетерпеливо сглотнул. - Будем пробовать?
        - А вдруг несъедобно?
        - Да ну! Смотрите, какое оно красивое. Все ядовитое обычно страшненькое.
        - Не скажи… - Артем в сомнении посмотрел на товарищей. Мякоть у плода не походила ни на арбуз, ни на дыню. Была она темно-зеленой и источала тонкий аромат сладковатой хвои напополам с мятой.
        - Может, дать попробовать Выдре? Уж она-то любой яд точно определит.
        Отломив кусочек, Артем осторожно протянул его лабрану. Тот не медлил ни секунды. Парой листиков припав к подношению, мгновенно всосал его в себя. Артему даже показалось, что растение вовсе не против добавки.
        - Похоже, ему понравилось?
        - Мне тоже так думается, - кивнула Булочкина.
        - Да чего там рассуждать! Давайте пробовать! - Вовчик притопнул от нетерпения.
        - Секунду… - Артем отрезал очередной кусочек, осторожно откусил, прислушался к своим ощущениям.
        Плод был не просто сладок, он был сказочно вкусен! Мякоть его таяла на языке, чарующей легкостью наполняла грудь.
        - Ну как, вкусно?
        - Ага! - более жадно Артем откусил снова и вдруг почувствовал, что абсолютно сыт. То есть сытость была такая, словно он прикончил одну за другой три порции хорошей каши с маслом.
        Не выдержав, Вовчик подскочил к нему, выхватил кусок и, разломив надвое, протянул половину Оле. Какое-то время Артем слышал только сопение и довольное чавканье.
        - Вот это да! - удивилась Булочкина. - Я-то думала, вкуснее персиков ничего не бывает.
        - Да персики - тьфу в сравнении с этими штукенциями! - Вовчик довольно утер губы.
        - Есть предложение нагрузить этими фруктами нашу гондолу, - сказал Артем. - Тем более что плоды легкие и сильно шар не перегрузят.
        - Принято единогласно, - Вовчик открыл было рот, чтобы сказать что-то еще, и в этот миг челюсть у него отвисла.
        - Что такое?
        - Та-ам… - дрожащей рукой Вовчик указал куда-то за спину Артема.
        И тут же, ахнув, зажала себе рот Оля. Артем обернулся и похолодел. Неторопливо перебирая ствол длинными мохнатыми лапами, к ним приближалось крупное животное. И не животное даже, а какое-то чудовище - многолапое, мускулистое, с круглой паучьей головой и огромной зубастой пастью…
        Глава 2
        Поединок
        Чудовище успело добраться до ветки, к которой привязали гондолу, и теперь плотоядно щерилось, приближаясь к ребятам. Одного взгляда на хищника было достаточно, чтобы понять: намерения у чудища - самые недобрые. О том же, чтобы вступить с ним в схватку, не заходило и речи. Размерами животное было с доброго бегемота, а вместе с длиннющими лапами казалось и вовсе огромным.
        - Мамочки мои! Зачем же он к нам движется?!
        - Хочет поздороваться, - сиплым голосом пошутил Вовчик.
        Не сговариваясь, ребятишки попятились.
        - В гондолу! - крикнул Артем. - Если быстро взлетим, оставим его с носом!
        Впрочем, ни в какую гондолу они бы не успели влезть, но их спасло то, что многолапый монстр задержался возле брошенного плода и занялся его поеданием.
        - Елки зеленые! Да у него восемь лап! - потрясенно шепнула Оля Булочкина. - И на каждой по пять пальцев с ногтями.
        - Ничего себе ноготочки! - нервно хохотнул Вовчик. - Один ноготок - как мой перочинный ножик.
        - Быстро в гондолу! - Артем склонился над веревкой, лихорадочно принялся развязывать узлы. С первым узлом он успел справиться, но второй никак не желал поддаваться.
        - Артем, беги! Он приближается! - истошно закричала Булочкина.
        Вовчик обломил какой-то сучок, с силой метнул в восьмилапа. Чудовище азартно хрюкнуло и шагнуло ближе. Отчаяние придало Артему силы, узел наконец-то поддался, и веревку рвануло у него из рук.
        - Артем! - ребята отчаянно махали ему из гондолы. Шар стремительно поднимался, и Артему пришлось мертвой хваткой вцепиться в веревку. Повиснув под корзиной, он старался без нужды не шевелиться и по возможности не смотреть вниз. Впрочем, без того было ясно, что долго ему не выдержать. Что же такое падать с высоты - он уже знал прекрасно.
        По счастью, ему помогли ребята. Энергично вытягивая веревку, они затащили друга в корзину.
        - Что ж ты Выдру не попросил о помощи?
        - Честно говоря, забыл. - Артем виновато покосился на стебель, кольцами опоясавший руку. Надо признать, что Выдра тоже ощутила опасность. Ее поведение в последние секунды было более чем беспокойным. Однако, не получив хозяйской команды, лабран попросту не знал что делать.
        - Жаль, не успели нагрузить дынь, - пожалел Вовчик.
        - Зато спаслись от восьмилапа…
        В этот самый момент корзина вздрогнула от мощного рывка.
        - В чем дело? - Артем вскочил на ноги.
        - Это снова он, - пролепетала Оля. - Поймал веревку и тянет вниз…
        Девочка была права. Веревка с крюком оказалась слишком длинной, и, проворно перескакивая с ветки на ветку, чудовище успело ухватиться за крюк. Силищи у него доставало, и, цепко укрепившись на дереве мохнатыми лапищами, хищник потянул шар к себе.
        - Что же с нами будет?! - Оля Булочкина всхлипнула.
        - Без паники! Можно запустить в него мешком.
        - Точно! - Вовчик тут же отцепил от гондолы ближайший мешок, прицелившись, метнул вниз. К сожалению, он промахнулся. Мешок упал в паре метров от восьмилапа и лопнул, точно боевой заряд. Облако песка взвилось вверх, однако на чудище это не произвело ни малейшего впечатления. Шар по-прежнему приближался к дереву.
        - Он что, двужильный? Мы этот шар втроем не могли удержать. - Артем ладонью утер взмокший лоб. - Если бы не Выдра…
        - Может, она и сейчас нас выручит?
        - Да что она сделает с таким гиппопотамом? - усомнился Вовчик.
        - Другого выхода нет. - Артем судорожно вздохнул. - Можно, конечно, обрезать веревку, но тогда мы вообще никогда не сядем… Словом, как только шар коснется веток, - либо разбегаемся в разные стороны…
        - Либо понадеемся на помощь Выдры, - закончила за него Булочкина.
        - Если разбежимся, этот паучище все равно нас поймает. - Плечи Вовчика зябко вздрогнули. - И потом, откуда мы знаем, вдруг этих восьмилапов тут целые стаи?
        - Вот уж этого нам не надо… - Артем с надеждой взглянул на стебелек лабрана. Сейчас растение показалось ему особенно хрупким и нежным. Сама мысль о возможной схватке с огромным чудищем была нелепой.
        - Ну, как, Выдра, справишься с этим зверем?
        Увы, ответить лабран не мог, однако все его листья в готовности приподнялись.
        Накренившись, гондола коснулась верхушки дерева, листва зашуршала по плетеному корпусу. Все трое отчетливо услышали, как с утробным уханьем чудовище придвигает к себе заарканенную добычу.
        - Выдрочка, миленькая! Сделай же что-нибудь! - всхлипнула Оля.
        Дрожащими руками Вовчик достал свой крохотный ножик, раскрыл лезвие.
        - Высаживайтесь! - Артем кивнул на проплывающую мимо ветку.
        - А ты?
        - Я атакую его с Выдрой.
        Не переспрашивая, Вовчик с Булочкиной выпрыгнули из гондолы, с обезьяньей ловкостью оседлали ветку. Удивительно, но в условиях опасности даже Вовчик стал проявлять непривычное проворство. Впрочем, сейчас Артем думал о другом. Глядя на сопящее чудище, он нервно поглаживал листики напрягшейся Выдры.
        - Вот если бы его привязать… Хотя бы за одну лапу… - приговаривал он. - Ты же сумеешь это сделать! Ты же ловкая…
        Трудно сказать, поняла его Выдра или нет, но, не дожидаясь финальной команды, она сползла с руки мальчика, перекинулась на веревку и быстро заскользила вниз. Увы, восьмилап даже не заметил ее приближения. Все так же перехватывая веревку, он метр за метром притягивал гондолу к себе.
        - Ах ты, морда зубастая! - Артем ухватил мешок с песком, поднял над головой, изготовившись швырнуть. Однако кидать мешок не понадобилось. В сражение вступила Выдра, и в очередной раз Артему пришлось убедиться в том, что, говоря об опасности лабрана, Астроном ничуть не преувеличивал. Лохматое чудовище испуганно взревело, бестолково заколотило лапами. Видимо, веревка выскользнула из его лап, потому что гондола вновь стала подниматься вверх. Не теряя времени, Артем перемахнул через бортик и, повиснув на руках, спрыгнул на ближайшую ветку. Он сделал это вовремя. Восьмилапу стало окончательно не до шара. Битва с Выдрой разгорелась не на шутку. То есть битвой это трудно было называть. Восьмилап рычал и скреб себя ручищами, пытаясь ухватить юркого противника, но лабран стремительной змеей сновал по огромному телу, скручивая мускулистые лапы, жуткими петлями стягивая воедино. Артем и глазом моргнуть не успел, как чудище оказалось связанным по рукам и ногам. То есть, где у него руки, а где ноги, сказать было сложно, но все восемь лап Выдра безжалостно перетянула единым тугим кольцом и, освободившись,
скользнула обратно к своему хозяину. Не без тревоги Артем заметил, что она стала втрое меньше. Видимо, часть своего стебля Выдре пришлось потратить на опутывание конечностей монстра.
        - Вот это да! - Артем вскинул над собой руки, радостно помахал друзьям. - Можете спускаться, опасности больше нет.
        - Выдра его убила? - дрожащим голоском поинтересовалась Оля.
        - Спеленала! Как младенца!
        - А он не развяжется?
        - Пусть только попробует!
        - Я сразу знал, что наша веточка с ним справится, - закряхтел спускающийся вниз Вовчик. - Выдра - это вам не хорек какой-нибудь. Любому восьмилапу салазки загнет.
        Толкнувшись от ствола, он сиганул к Артему.
        - Ух ты! - восхитился Артем. - Да ты прямо как Тарзан!
        - Сам себе удивляюсь. - Вовчик похлопал себя по бокам и животу. - Может, воздух тут какой-то особенный? Бодрящий, что ли?
        - Вы посмотрите, что она с ним сделала! - восторженно закричала Оля. Расширившимися глазами она смотрела на ворочающегося восьмилапа. Похоже, и чудовище было ошеломлено столь быстрым пленением. Оно даже не рычало, лишь неловко мотало косматой головой и нервно подергивало здоровенными конечностями.
        - За эту победу предлагаю отменно накормить Выдру! - Вовчик подхватил дынеподобный плод и отломил для лабрана добрую половину. - А это тебе! - еще одну долю он протянул Артему. - Сегодня ты нас всех спас.
        - Не я, а Выдра.
        - Но помогал-то ей ты!
        Артем застенчиво улыбнулся. Услышать похвалу в свой адрес было удивительно приятно.
        Некоторое время, рассевшись неподалеку от связанного восьмилапа, они наслаждались лакомым плодом. Выдра не отставала от ребятишек и за время трапезы не только восстановила прежние размеры, но даже стала вдвое больше.
        - Выдру нам надо хорошенько кормить! - приговаривал Вовчик, скармливая лабрану кусок за куском. - Кроме нее нас здесь некому защитить. Так что пусть уж растет большой и могучей. Хватит ей на руке ютиться.
        - А что, я не против, - Артем деловито кивнул. - Раз уж судьба забросила нас в этот мир, пусть рядом будет сильный союзник.
        - Эх, жаль - не видят нас ребята! Вот бы рты раскрыли!
        - Да уж, им бы эти дыни тоже понравились, - Вовчик блаженно раскинулся на ветке. - Хорошо-то как!
        - А я почему-то чувствую что-то странное, - Артем неустойчиво покачнулся. Даже потрогал свой лоб. - Кажется, голову кружит…
        - И со мной что-то происходит. - Булочкина рывком выпрямилась и внезапно взмыла вверх. - Ой, мамочки! Что это?
        Происшедшее было столь неожиданным, что оба мальчика изумленно раскрыли рты.
        - Немедленно верните меня обратно! - завизжала сверху Булочкина. - Помогите же, чего смотрите!
        - А как? Как мы тебе поможем? - Вовчик чуть привстал и сразу ощутил, что его тоже приподымает над ветками. - Артем, кажется, полундра! Смотри, какая чехарда творится.
        Он был прав. Попытавшись вернуть телу нормальное положение, Вовчик неловко дернулся и, полетев в сторону, тут же ударился лбом о пузатый плод.
        - Не делайте резких движений! - закричал Артем. - Замрите на месте!
        Но замереть на месте не получилось ни у кого - в том числе и у самого Артема. От неосторожного движения мальчик сам поплыл вверх. Все равно как воздушный шарик, получивший легкий толчок.
        - Мамочки! Как же мне страшно! - продолжала надрываться Оля. Размахивая руками, она выписывала в воздухе замысловатые пируэты. Точь-в-точь как заправская прыгунья на батуте. - Вы можете объяснить, что с нами творится?
        Крепко вцепившись в случайную ветку, Артем помотал головой.
        - Точно не знаю, но, кажется, мы лишились веса…
        Глава 3
        Новая напасть
        Это напоминало сцену из сна или какого-нибудь сказочного фильма, однако ни сном, ни фильмом здесь не пахло. Все происходило наяву, и никакие щипки не могли прогнать необъяснимого видения. Друзей Артема продолжало поднимать в пугающую высь
        - все равно как пару пушинок, подхваченных ветром.
        - Цепляйтесь за что-нибудь!
        Крики Артема возымели действие. Если Вовчик ухватился за ветки где-то на уровне верхушки дерева, Булочкина сумела остановиться значительно ниже. Так они и висели втроем - на разной высоте, словно новогодние игрушки.
        - Главное, не отрывайтесь от дерева, - кричал Артем, задрав голову. - Перехватывайтесь по веткам и осторожно спускайтесь.
        - Легко сказать… - промычал Вовчик.
        - Меня сейчас стошнит! - пискнула Булочкина.
        - Держитесь, я попробую вам помочь!
        - Интересно - как?
        - Не знаю, но, по-моему, небольшой вес у меня еще остался. - Рукой придерживаясь за трос, Артем осторожно толкнулся ногами. Тело его тотчас понесло вверх, однако не слишком высоко. Зависнув на высоте трех-четырех метров, он снова стал медленно опускаться. Все равно как снежинка или перо от подушки.
        Так или иначе, но удивительное превращение случилось. Каким-то невероятным образом он и его друзья потеряли вес и приобрели возможность летать.
        - Эй! - возмущенно закричала Оля. - Почему ты стоишь на ногах, а нас все еще болтает и крутит?
        - Это дыни виноваты, точно вам говорю. В них все дело! - Вовчик попытался ткнуть пальцем в сторону растущего поблизости плода и от этого движения немедленно перекувыркнулся через голову.
        - Никакие это не дыни. Дыни вообще не растут на деревьях. - Артем постарался собраться с мыслями. - Но вес мы действительно стали терять, как только попробовали этих штуковин. Причем я откусил немного - и вес потерял лишь частично, а вы съели значительно больше…
        - И чуть совсем не улетели на какие-то там кулички, - сердито заключил Вовчик.
        - Все верно. Значит, сок этих плодов обладает свойством дарить невесомость.
        - Какая-то нелепица…
        - А по-моему, просто здорово! - перебирая руками веревку, Артем проворно добрался до гондолы. Управлять телом было удивительно приятно. Правда, слегка посасывало под ложечкой и кружило голову, но положительные ощущения бесспорно перевешивали.
        - По-моему, я тоже опускаюсь к земле! - радостно крикнула Булочкина.
        - И я! - тотчас откликнулся Вовчик. - Точно, точно!
        - Значит… - Артема осенило. - Значит, действие этих плодов временное.
        - Вот здорово! - обрадовалась Булочкина. - Не хотела бы я летать вечно. Я вам не чайка и не стриж.
        - А мне уже стало нравиться, - признался Вовчик. - Легко, быстро - красота!
        Он и впрямь успел освоиться в новой ситуации и, совершая движения пловца, довольно уверенно перемещался по воздуху.
        - А ведь ты молодчага, Вовчик! Как я сам не догадался! - Артем хлопнул себя по лбу и чуть было не совершил при этом сальто-мортале. Вновь ухватившись за борт гондолы, он попытался взмахнуть руками. Его послушно понесло по воздуху.
        - Надо плавать! - крикнул он. - Только не кролем, а брассом.
        - Я не умею брассом, - пожаловалась Булочкина. - Я только на спинке и по-собачьи.
        - Главное - отталкиваться руками от воздуха.
        - Как птички! - ухмыльнулся Вовчик и, крутанув руками, довольно ловко притормозил возле Артема. - И чего мы пешком ходим-мучимся? Вот же он - идеальный способ передвижения!
        Артем взглянул на него с пониманием. Для толстого и неповоротливого Вовчика превращение в птицу действительно было чудом.
        - Оля! - позвал он. - Как ты там?
        - Пробую помаленьку… - делая круговые движения руками, девочка неуверенно приближалась к друзьям. Получалось у нее значительно хуже, чем у Вовчика, однако Оля старалась изо всех сил. - Кстати, с высоты я видела другие плоды. Значительно мельче и другого цвета. Может быть, яблоки или орехи.
        - А что, я не прочь полакомиться орешками. - Вовчик погладил себя по животу. - Как говорится, одними дынями сыт не будешь.
        - А вдруг после орехов с нами что-нибудь еще приключится?
        - Если приключится, значит, будет приключение, - резонно заметил Вовчик. - Раз уж мы попали сюда, надо попробовать всего. Или тебе не понравились дыни?
        - Понравиться-то понравились, а вот результат, честно говоря, не очень. - Булочкина поморщилась. - У вас, может, вестибулярный аппарат хороший, а у меня до сих пор голова кружится.
        - Но мы ведь можем дозировать прием плодов, - заметил Артем. - Съедать, скажем, совсем понемногу, и тогда вместо полета получим гигантские прыжки.
        - Лично я - за! - Булочкина наконец-то опустилась рядом. - Очень уж непросто летать по воздуху.
        - А по-моему, проще не бывает! - хвастливо заявил Вовчик.
        - Что ж, значит, тебе и быть разведчиком, - определил Артем.
        - Пожалуйста! Что требуется разведать?
        - Надо разузнать, что за мир нас окружает.
        - Но для начала набрать орехов и побольше, - хозяйственно напомнила Булочкина. - И загрузить гондолу дынями!
        Артем с Вовчиком удивленно взглянули на девочку, однако возражать не стали. И следующие час-полтора были посвящены заготовкам. Пчелками ребята порхали среди ветвей, наполняя гондолу очередными трофеями. Как ни странно, лучше всех летал Вовчик. Маленьким снарядом он перемещался от дерева к дереву, набивая карманы орехами, запихивая их даже за пазуху. К слову сказать, орехи оказались менее вкусными, но, по общему мнению, в пищу вполне годились. Один из мешков освободили от песка и приспособили под орехи. Дыни решили складывать прямо в гондолу. Попутно Артем осторожно облетел шар кругом, осмотрев крепящие стропы, внимательно исследовав оболочку. Нигде никаких дыр и потертостей он не заметил. Шар был скроен из добротной прорезиненной ткани и рваться пока не собирался.
        Мало-помалу, присматриваясь к движениям Вовчика, научились летать и остальные, за что и были скоро вознаграждены. Проплывая в густой листве, Артем с Олей заметили серебристый проблеск. Двинувшись вперед, они оказались возле гигантского листа. Все без исключения листья здешнего мира поражали размерами, но этот лист был особенным. Достигая полутора метров в длину и удивительным образом скрутившись, он образовывал некое подобие ванны. И именно здесь успевшие стосковаться по воде ребята обнаружили целое озеро чистейшей воды.
        - Ого! Да здесь можно искупаться! - Оля всплеснула руками.
        - Вовка! - Артем оглянулся. - Ты ведь, кажется, хотел пить? Посмотри, что мы нашли.
        Едва заслышав про воду, Вовчик маленьким истребителем спикировал с небес и, ринувшись к друзьям, ухватился за край листа.
        - Ух ты! Вот уж напьюсь, так напьюсь!
        - Не пей, Иванушка, козленочком станешь! - насмешливо пропела Оля.
        Вовчик усмехнулся.
        - Козленочком или не козленочком, а пить все равно хочется.
        - Не надо было съедать столько орехов.
        - Я грузил, а не ел.
        - Это мы грузили, а ты больше пузо набивал.
        - Ну и что? Я крупный, мне надо хорошо питаться, - Вовчик прильнул губами к воде, зажмурил глаза. Пустив пару пузырей, поднял голову и улыбнулся.
        - Ну как?
        - Водичка - блеск! Без сахара, конечно, но пить можно.
        - Жаль, нет у нас с собой фляг, - посетовал Артем. - А то набрали бы запас.
        - Ничего, надо только почаще исследовать эти джунгли. Сдается мне, что подобных лоханок здесь масса. - Вовчик попытался было подпрыгнуть, но взлететь у него уже не получилось. Выпитая вода оказалась надежным балластом.
        - Вот вам и средство от невесомости! - он ликующе указал на воду. - Как надоест порхать, пара глотков - и вы снова стоите на своих двоих.
        - Будь осторожнее… - Артем опоздал с предупреждением. Вовчик вновь подпрыгнул и, описав в воздухе крутую дугу, пролетел мимо ветки и начал падать. Падал он не слишком быстро, однако Артем с Олей всполошились.
        - Вовка, ты куда?
        - Куда, куда! Вниз, конечно… - растерянно отозвался улетающий Вовчик. Еще немного, и его скрыла сочная листва.
        - Он же разобьется! - ахнула Булочкина.
        - При такой скорости вообще-то не должен, - Артем нахмурился. - Но потеряться может запросто.
        - Что же делать?
        - Попробую его догнать… - Артем одним махом долетел до гондолы, выхватил из надрезанной дыни приличных размеров кусок.
        - Для Вовчика! - пояснил он. - А ты присматривай за шаром и жди здесь.
        Оля кивнула. Вытянув руки перед собой, Артем подпрыгнул и, совершив в воздухе лихой кувырок, толкнулся ногами от нависающей над головой ветки. Толчок оказался сильным - даже чересчур. В ушах мальчика засвистел воздух, в глазах замелькало от древесной пестроты. Огромный лист заслонил путь, и словно пуля, Артем вонзился в него, пробив насквозь. От следующего препятствия, кривой узловатой ветки, он сумел, по счастью, увернуться. Но хуже всего, что Вовчика он по-прежнему не видел. Продолжая лететь вниз, Артем отчаянно крутил головой, с тревогой наблюдая, как сгущается воздух от гигантских листьев и как ощутимо растет толщина вездесущих стволов. Между тем падение продолжалось, и с каждым мгновением мальчик улетал от гондолы все дальше и дальше - туда, где из-за древесного сумрака уже трудно было что-либо рассмотреть…
        Глава 4
        Царство тьмы
        Вовчик даже не предполагал, что падение его окажется столь долгим. Сначала он надеялся за что-нибудь уцепиться, но большинство веток были теперь столь толстыми, что он просто скользил по ним руками, не в силах даже обхватить. А хуже всего оказалось то, что начал меркнуть свет. Могучая листва не пропускала в эти слои солнечные лучи, и свой полет Вовчик продолжал в полумраке. Ему пришлось еще раз стукнуться о ветку, а очередной лист-великан подбросил его, словно натянутый батут. Если бы скорость была выше, он мог бы серьезно пораниться, но Вовчик падал, как кусок пенопласта - не медленно, но и не быстро. Именно это его и спасло. В последний раз чиркнув спиной по случайной ветке, он перевернулся в воздухе через голову и наконец-то свалился на землю.
        Какое-то время мальчик лежал неподвижно. Потом приподнял голову и неторопливо ощупал себя руками. По счастью, кроме пары ссадин, ничего иного он не обнаружил. Все было в целости - руки Вовчика двигались, ноги вновь были готовы шагать по земле.
        Усевшись, Вовчик мысленно поблагодарил сказочные дыни за чудесное приземление. Не будь их, все могло бы закончиться плачевно. Впрочем, винить было некого. Только самого себя. Хорошо известно, что обжорство до добра не доводит. Не зря Булочкина пыталась его остановить. Мало того, что Вовчик наелся орехов и напился воды, так еще и начало проходить волшебное действие плодов. Поднявшись на ноги, он это сразу ощутил. Вес стремительно прибывал, и тяжесть наваливалась с каждой минутой.
        Было темно, как ночью, и, оглядевшись, Вовчик не сразу рассмотрел справа от себя какую-то темную громаду. Чувствуя нарастающий страх, Вовчик прищурился. Вообразив, что видит стену неведомого здания, он медленно двинулся вперед. Очень скоро руки его уперлись во что-то твердое, напоминающее шероховатую штукатурку.
        - По-моему, это дом, - предположил Вовчик и сам перепугался, услышав свой голос. Все здесь было какое-то чужое, и даже собственный голос показался тоненьким и скрипучим. Звенящая тишина сгустилась, стала зловещей.
        Продолжая скользить кончиками пальцев по шероховатой поверхности, мальчик осторожно шагал. По дороге уперся грудью в массивный выступ. Вглядевшись, не сразу сообразил, что это древесный корень.
        - Ничего себе! - изумился он и тут же вздрогнул. Где-то наверху мелькнула мохнатая тень. Прищурившись, Вовчик разглядел восьмилапа - точную копию того чудища, что осталось связанным наверху. Только сейчас мальчик понял, что шероховатая стена была вовсе не стеной, а стволом исполинского дерева. От ужаса у него задрожали колени.
        - Я тебя не трогаю, и ты меня не трогай…
        Но восьмилап, конечно, ничего не слышал и продолжал неторопливо спускаться. При этом он не сводил с Вовчика горящего взора, и мальчик поневоле попятился.
        - Чего тебе надо, осьминога лохматая? - пролепетал он. - Живешь на деревьях - и живи себе дальше.
        Восьмилап хищно оскалился и переместился на пару метров ниже. Впрочем, попыток атаковать мальчугана он не предпринял. То ли был сыт, то ли не решался спускаться на землю. Тем не менее чудище продолжало наблюдать за мальчиком. Вовчику пришло в голову, что восьмилап напоминает сторожа. Верно, облюбовал себе дынное дерево и не пускает никого в гости. Да и какой интерес ему делиться с чужаками?
        - У-у, тараканище! - Вовчик погрозил хищнику кулаком. - Ты-то сидишь там, на дереве, а как мне туда влезть? Вот вопрос так вопрос…
        Он с тоской оглядел огромный ствол, пару раз попытался подпрыгнуть. Увы, чудесный сок более не работал. Ни летать, ни совершать гигантские прыжки Вовчик был не в состоянии. Он снова стал обыкновенным мальчишкой с обыкновенными способностями. О том же, чтобы самостоятельно влезть на древесного исполина, нечего было и думать. Вовчик мог бы поспорить, что размерами местные деревья превосходят даже знаменитые американские секвойи. Во всяком случае, что такое калифорнийская секвойя, Вовчик знал не понаслышке. В одной из толстенных энциклопедий он даже видел фотографии этих деревьев. Если верить им, реликтовые великаны достигали высоты ста и более метров, а диаметр их был таков, что на срезе дерева легко помещался целый оркестр. Вовчик хорошо помнил, как потряс его увиденный на фотографии пенек секвойи, в котором предприимчивый делец соорудил гараж для трех машин. Тем не менее деревья ЭТОГО мира превосходили своих американских собратьев многократно.
        За спиной послышалось сопение, и Вовчик испуганно обернулся. Мягко ступая по траве, к нему приближался очередной зверь. Крупное, складчатое тело было абсолютно голым, голова напоминала крысиную, и было слышно, как нетерпеливо пощелкивают челюсти зверя.
        Вовчик был толстым и неповоротливым мальчиком, но он никогда не считал себя глупым. Во всяком случае, догадаться о намерениях гигантской крысы было совсем несложно. Попятившись, мальчуган споткнулся о какой-то сучок, шлепнулся на землю. И тотчас жутковатое существо сделало по направлению к нему пару шажков. Вовчик уже видел, как напряглись задние лапы животного перед прыжком, но в этот миг крысиная голова настороженно замерла. Вовчик обернулся. За его спиной, наконец-то спустившись с дерева, замер знакомый силуэт восьмилапа. Пасть его была оскалена, глаза неприязненно взирали на крысу. Кажется, на поле брани столкнулись два старинных врага.
        Стараясь перемещаться бесшумно, Вовчик перевернулся на живот, осторожно отполз от дерева. Только когда дистанция показалась ему приличной, он вновь повернул голову. По счастью, мгла скрыла от него обоих монстров. В противном случае он просто мог бы не выдержать и закричать. Но темнота даровала шанс, и, не теряя времени, мальчуган вскочил на ноги и припустил во весь дух.
        Увы, надежды Вовчика на спасение лопнули, как мыльный пузырь. Темнота донесла до него приближающееся рычание, и скоро в полумраке проявился смутный абрис четвероногого чудища. Как видно, схватка с восьмилапом не привлекала крысоподобное чудище. Куда более лакомым казался зверю белокожий упитанный мальчуган.
        Стиснув зубы, Вовчик побежал что было сил, но, увы, сил у него было не слишком много. В сущности, Вовчик никогда не умел хорошо бегать. Во дворе и в школе его легко нагоняли самые неповоротливые ребята. По этой же самой причине Вовчика никогда не выставляли на спортивные состязания, а на уроках физкультуры одноклассники в голос потешались над тем, как он одолевал положенную тридцатиметровку. Вот и теперь Вовчик быстро устал. Сердце загнанно билось, воздуха не хватало, ноги сами собой подкашивались. В очередной раз споткнувшись, он кубарем полетел в какую-то ямину, крепко приложился затылком к земле. В голове зазвенело, перед глазами вспыхнуло искристое облако.
        - Только тронь! - пронзительно крикнул мальчуган и, выставив перед собой кулаки, крепко зажмурился.
        Мгновением позже раздался жуткий визг, и что-то грузное рухнуло рядом на землю. Вовчик ожидал чего угодно, но не того, что случилось. Потому что в следующую секунду сухо прошуршала земля, и мальчик услышал насмешливый голос:
        - Повезло огольцу! Еще немного - и пошел бы на ужин карону… Эй, лежебока! Ты там не умер со страха?
        - Чего это умер-то… - Вовчик открыл глаза. Оказалось, он действительно лежал на дне какой-то воронки. Посреди ямины был вкопан огромный кол, и именно на этот кол угодила прыгнувшая следом за мальчиком крыса. Стараясь не глядеть на нее, Вовчик поднял голову. Глаза его начинали привыкать к сумеречному миру, и он разглядел, что на краю ямы стоят двое бородачей. Оба в высоких сапогах, в странных кожаных одеяниях. На поясах короткие мечи, за спинами самые настоящие арбалеты.
        - Ну что, ожил? Тогда выбирайся. Нет больше карона.
        - Какого ка-карона?
        - Карона не знает! - Мужчины громко рассмеялись. - Хватит придуриваться. Вылезай, пока мы сами за тобой не спустились.
        - Кто придуривается-то! Никто не придуривается…
        Один из незнакомцев расставил ноги пошире, ладонью словно невзначай огладил массивную рукоять меча.
        - Ох, не зли нас, парень! Клянусь богами Арокса, если заставишь меня лезть вниз, непременно надеру тебе уши! А уж уши, поверь, я умею драть славно.
        После всего случившегося поверить в такой пустяк было проще простого. С тяжелым вздохом Вовчик поднялся с земли, часто оскальзываясь, стал выбираться из ямы. На погибшего карона он по-прежнему не смотрел.
        Глава 5
        Злоключения Артема
        Случилось то, чего Артем опасался более всего. Догнать падающего Вовчика у него не получилось, и в лесной темноте они окончательно потеряли друг друга. Кроме того, в отличие от Вовчика полет Артема оказался менее удачным. Несколько раз он пронзал могучие листья, вскользь задевал древесные ветки. Если бы не малый вес, любое столкновение могло закончиться фатально. Но обошлось без травм. Подобно мячику он отскакивал от препятствий и летел себе дальше. Гигантскую паутину Артем пробил, как пушечное ядро. Степень опасности он оценил позже, когда паутина осталась позади. К одежде прилипли обрывки паучьей сети, и ему стоило немалого труда отодрать от себя липучие нити. Ясно было, что паутину сплел кто-то из восьмилапов.
        Прошло немало времени, прежде чем Артем достиг земли. Ему хватило ума проявить осторожность и снизить скорость полета. Теперь он в самом деле «плыл», и все происходящее напомнило прошлый год, проведенный с родителями в Крыму. Именно тогда его впервые научили нырять за ракушками. Вот и сейчас Артем разгребал воздух, точь-в-точь как воду. А приближающаяся в темноте земля казалась далеким морским дном.
        Притаившегося на дереве восьмилапа он разглядел слишком поздно. Спасло мальчика только то, что чудовище никак не ожидало появления чужака сверху. В какой-то степени это было неожиданностью для обоих. Восьмилап, неотрывно глядящий вниз, повернул голову к Артему и подпрыгнул на месте. Это было вполне объяснимо - двигаясь по воздуху, Артем не издавал никаких звуков. На миг мальчику даже показалось, что мохнатый паучище от изумления потеряет равновесие и сорвется с дерева, но этого не произошло. Артем же, вместо того чтобы воспользоваться замешательством чудища и обойти его стороной, энергично замахал руками, пытаясь вновь взлететь вверх. И разумеется, восьмилап ринулся в атаку. Продолжая махать руками, Артем поднимался выше и выше, а мохнатый зверь проворно перебирал лапами, не отставая от мальчика ни на шаг. Сделав рывок, мохнатое чудище даже попыталось ухватить мальчугана, но в последний момент Артем успел подогнуть ноги. Шипастые лапы мелькнули в опасной близи, а в следующий миг мальчик стукнулся макушкой о ветку. Конечно, больно, но в голове щелкнул невидимый переключатель, и к нему вернулась
способность рассуждать здраво. В самом деле, он пытался улизнуть от восьмилапа, поднимаясь вертикально вверх! Разве не глупо? Иными словами - он двигался вдоль ствола, и ничто не мешало хищнику преследовать незваного гостя.
        С силой толкнувшись от дерева ногами, Артем полетел прочь. Восьмилап взбежал было на ветку, но скорость мальчика на этот раз была выше. Из темноты выплыла еще одна ветка, и, толкнувшись от нее, Артем резко изменил курс. Видимо, он крепко раззадорил хищника. Разгоряченный восьмилап не сразу сообразил, что рискует. В запале взбежав на более тонкие ветви, он попытался сграбастать ускользающую жертву, но дерево сухо треснуло, и с ревом восьмилап сорвался вниз.
        Чувствуя, как стекает по лицу запоздалый пот и как гулко колотится сердце, Артем продолжал какое-то время лететь в темноте. Почти машинально он уклонился от свисающего листа, а ствол очередного исполинского дерева облетел по широкой дуге. Увы, здешний мир не позволял расслабиться ни на минуту. В очередной раз насторожиться его заставил донесшийся снизу шум. И даже не шум, а настоящие человеческие голоса!
        Артем энергично замахал руками, пытаясь остановиться. По счастью, на пути вовремя подвернулся очередной ствол-великан. Приземлившись на него, Артем тут же извернулся телом и посмотрел вниз. От увиденного глаза у него полезли на лоб.
        По вертлявой тропке двигалась странная процессия. Двое мужчин шагали впереди и освещали путь какими-то мерцающими, привязанными к палкам пузырями. Еще четверо мерно шествовали следом, неся привязанное к палке жутковатое складчатое существо. А вот дальше… Дальше можно было ахать и охать. Потому что следом за охотниками шел не кто иной, как Вовчик!
        Увы, приятель Артема тоже не был свободным. На шее Вовчика красовался волосяной аркан, а веревку держал здоровенный малый с рыжими усищами. Артем навострил слух и спустился чуть ниже.
        - И все-то ты врешь! - восклицал рыжеусый. - Никто не может беспрепятственно рвать плоды арокса.
        - Это еще почему? - задиристо вопросил Вовчик.
        - Да потому, что пребывать на открытом солнце смертельно опасно. А во-вторых, тебя попросту съедят жванты.
        - Восьмилапы, что ли?
        - Еще скажи восьминоги! - шагающие громко захохотали. - Жванты - они и есть жванты. Их даже рогали обходят стороной. Не говоря о каронах и шептунах.
        - Подумаешь! Одного вашего жванта мы даже связали! - брякнул Вовчик. - По рукам и ногам.
        - Ох и враль же ты, парень! - рыжеусый дернул за веревку. - Где только историй таких нахватался?
        - Я правду говорю! - возмутился Вовчик. - Мы на шаре к вам прилетели. На воздушном. И ароксов съели, наверно, целое ведро!
        - Да неужто? И какие они по вкусу? - поинтересовался самый седой из охотников.
        - Во! - малолетний пленник поднял большой палец.
        - Что?! - нахмурив брови, рыжеусый отвесил Вовчику затрещину.
        - А что такого? - обиделся Вовчик. - Они правда очень вкусные.
        - Может, и вкусные, но этот жест означает совсем другое, - сердито пробурчал рыжеусый.
        - Откуда мне знать, что он у вас означает!
        - Чудной… - седобородый покрутил головой. - Вроде складно говоришь, а не знаешь обычных вещей.
        - Каких это вещей я не знаю?
        - Не знаешь, к примеру, чем опасны кароны и рогали. Не знаешь, что в ответ на подобный жест оскорбленный трант немедленно отвечает вызовом на дуэль.
        - Да-а? - поразился Вовчик. - Об этом я и впрямь как-то того…
        - Вот-вот! Ты и божественные плоды арокса осмеливаешься называть какими-то дынями.
        - А наши люманты - пузырями! - обиженно подхватил один из охотников.
        - Разве это не пузыри?
        - Это люманты, - наставительно произнес седобородый. - Жилища крохотных мотыльков со светящимися крыльями. В покое они спят и не светятся, но когда берешь их в руки и встряхиваешь, мотыльки начинают порхать крыльями и порождают свет.
        - А почему - люманты?
        - Потому что мотыльков мы называем люмами.
        - Это даже малые дети знают! - фыркнул рыжеусый.
        - Вот я и говорю - чудной, - седобородый покачал головой. - Верно, и впрямь не из наших мест.
        - Может, из предгорий?
        - Если из предгорий, значит, деметриец, - хмуро пробурчал идущий впереди богатырь.
        - А с деметрийцами у нас разговор короткий.
        - Как это короткий? - испугался Вовчик.
        - А так… Мы, братец, с деметрийцами давно уже воюем.
        - Здрасьте! Я воевать ни с кем не хочу! - встревожился Вовчик. - Мы люди мирные!
        - Мирные? Это ж где такие племена обретаются, чтоб ни разу ни с кем не воевали? Что-то не слышал, - усмехнулся рыжеусый.
        - Да нет, я правду говорю! У нас один только враг и был. Из-за него сюда и попали.
        - Кто же это?
        - Огурец. Парень из старшего отряда. Наша Выдра его разок наказала, вот он и подвесил на березу пару хлопушек.
        - Что ты называешь березой?
        - Береза - дерево такое. Высокое, пятнистое… Правда, поменьше ваших. Ну, а как хлопушка бабахнула, мы и шлепнулись вниз. Думали - на землю свалимся, а угодили прямиком в ваш мир…
        - Блажь… - седобородый устало махнул рукой. - Я про таких неразумных слышал. Болтают что ни попадя, ерунду выдумывают.
        - Никакая это не блажь! - Вовчик суматошно зашарил по карманам. - И над гнилушками вашими я не зря смеялся. Вот же! Есть нормальный огонь! Чиркнул спичкой - и всех делов. Получше будет каких-то там пузырей…
        Медленно летящий за охотничьей процессией Артем увидел, как приятель выхватил из кармана коробок. Одно мгновение - и Вовчик зажег спичку. Огонь высветил перекошенные лица бородачей. Тусклые пузыри в их ручищах, казалось, совсем померкли.
        - Бола! - воскликнул седобородый и стремительным движением отнял у Вовчика коробок. - Откуда ты взял эту вещь?
        - Чего вы? - Вовчик потряс ушибленной рукой. - У нас в любом киоске это продают!
        - Не лги!
        Зловеще звякнул металл. Остановившиеся бородачи выхватили из ножен мечи.
        - Я не лгу! - жалобно пискнул Вовчик. - Ну почему вы мне не верите!
        - Если ты оказался хозяином бола, - медленно произнес седобородый, - ты можешь принести нашему миру большое зло.
        - Да не несу я никакого зла! - тоненько крикнул Вовчик. - Что я вам сделал?
        Седобородый словно не слышал мальчика.
        - Я думал, мы взяли в плен забавного болтуна, - сказал он, - а оказалось, мы чуть не привели в логово обладателя самой страшной беды. И тот, кто тебя послал…
        - Стойте! - удивившись собственной отваге, Артем толкнулся от дерева и стремительно спикировал к группе бородачей.
        - Шептун! - побледнев, седобородый вскинул голову. В глазах его отразилось смятение. В ту же секунду один из охотников вскинул к плечу самострел.
        - Никакой это не шептун! - завизжал Вовчик. - Это мой друг, Артем!
        - Боги арокса! Это действительно мальчик! - потрясенно прошептал рыжеусый. - Самый обыкновенный мальчик.
        - И он умеет летать, - эхом откликнулся седобородый.
        Охотник, вскинувший к плечу арбалет, опустил оружие.
        - Не надо ни в кого стрелять. - Артем мягко опустился на землю. - А летать я и вас могу научить. Если отпустите Вовчика.
        Достав из-за пазухи кусочек дынеподобного плода, он протянул его бородачам.
        - Это арокс - тот самый, о котором вы говорили. Там наверху этих плодов видимо-невидимо.
        - Лабран! У него на руке живой лабран! - рыжеусый трясущимся пальцем указал на Выдру. Неизвестно, что больше поразило бородачей - ожившие листья Выдры или предложение отведать арокса. Так или иначе, но охотники были по-настоящему ошеломлены.
        - Арокс - небесный плод, приближающий к солнцу… - заученно произнес седобородый. - Простым смертным он не доступен.
        - Почему недоступен? - удивился Артем.
        - Потому что плоды арокса охраняют жванты.
        - Да что им жванты, если они приручили лабрана! - воскликнул рыжеусый. - С таким браслетом можно и жвантов не бояться.
        - Дело не только в этом. - Артем покачал головой. - Ваши жванты привыкли охранять плоды от тех, кто внизу, а мы прилетели сверху, понимаете? Они нас просто не ждали.
        Как думалось Артему, объяснение прозвучало вполне логично, однако на бородачей оно произвело странное впечатление.
        - Прилетели сверху, - заторможенно повторил седобородый.
        - Ага, сверху, - Артем терпеливо кивнул.
        - Значит, это Дети Солнца? - седобородый переглянулся с усатым детиной.
        - Вот именно что дети! - подхватил Вовчик. - Я сто раз вам говорил! Разве дети могут с кем-нибудь воевать?
        Седобородый медленно опустился на колени, и примеру его последовали другие бородачи.
        - Дети Солнца! - потрясенно шептали они. - К нам прилетели Дети Солнца!..
        Глава 6
        В гостях у трантов
        Их окружала жутковатая непривычная ночь - без луны, без фонарей, без звезд. Только в пузырях трантов порхали крылышками крохотные люмы. Света они давали совсем немного, но трантам этого вполне хватало. Они привыкли жить в сумерках и в темноте видели не хуже диких зверей. Сидя на расстеленных шкурах, мальчики с восторгом разглядывали массивный охотничий нож. Синеватая сталь была покрыта узорчатой вязью, рукоять украшали рисунки неведомых хищников. Этот нож ребята выменяли у рыжеусого Порто. Взамен охотник получил игру «волчок». Маленькие блестящие шарики заворожили простодушного гиганта, и, устроившись рядом с детьми, рыжеусый Порто с сопением пытался загнать в лузу хотя бы один шарик. В его огромных руках «волчок» смотрелся потешно, а верткие кругляши никак не желали подчиняться желанию охотника.
        - Вот чудная забава! - Он устало выпрямился, ручищей смахнул со лба капельки пота.
        - Всего ничего и поиграл, а кажется, будто полдня бегал за кароном.
        - Или от карона, - хмыкнул Вовчик.
        - Ну, такого, положим, не бывало! - охотник фыркнул. - Я и от рогалей никогда не бегал, а уж от каронов подавно.
        - А рогали как выглядят?
        - Да уж пострашнее каронов будут. Разве что лохматые… - Порто кивнул в сторону шкур, на которых расположились ребята. - Их, кстати, мех.
        - Ого! - Артем уважительно погладил грубоватую шерсть. - А на задние лапы они встают?
        - Еще как встают! Особенно когда приходят в ярость.
        - Должно быть, похожи на наших медведей, - пробормотал Артем.
        - Не знаю ничего про ваших медведей, но когти рогалей пострашнее ножей. Да и зубы ничуть не меньше. А уж рычат так, что душа в пятки уходит.
        - Как же вы на них охотитесь?
        - А так и охотимся - втроем или вчетвером. И обязательно с рогатинами. Оттого их и назвали рогалями.
        - А я думал, потому что у них рога на голове, - хмыкнул Вовчик.
        - Да нет, рогов у них, по счастью, нет. - Порто ущипнул себя за рыжий ус. - Рога - у деметрийцев на шлемах.
        - Для чего? - удивился Вовчик.
        - Как для чего? Чтобы враги пугались. Только мы все равно их не боимся.
        - Что же вы с ними не поделили?
        - Мы-то? - Порто пожал широченными плечами. - Тут так скоро всего не расскажешь.
        - А ты нарисуй, - к беседующим приблизился седобородый охотник. К этому времени ребятишки уже знали, что его зовут мастером Дамургом. В каком-то смысле он руководил племенем, решая все главные вопросы. Присев на шкуры, мастер Дамург невесело улыбнулся. - Рисуй, рисуй, Порто! Так будет быстрее и понятнее.
        - Что ж, если хотите… - рыжеусый охотник со вздохом отложил «волчок», взял в руки прутик и начал чертить по земле.
        - Вот тут издревле располагалась земля трантов. - Он нарисовал некое подобие острова. - Слева от нас находилась Симания, а ближе к предгорью - Деметрия.
        - А здесь? - любопытный Вовчик ткнул пальцем в пустующее пространство.
        - Здесь когда-то располагалось славное королевство Ураканд.
        - А что с ним сейчас?
        - Сейчас его нет. Неведомо откуда заявилось огромное чудище и проглотило его.
        - Как это?
        - А вот так! Было королевство и сплыло.
        - Не понимаю… Что это за чудовище, которое способно проглотить целое государство? Кит, что ли?
        - Не знаю, про каких китов ты толкуешь, а мы это чудище прозвали Бранганией. Ничего более ужасного у нас не видели.
        - Она что, страшнее восьмилапов?
        - Какое там! Жванты в сравнении с ней - домашние люмы. - Порто махнул рукой. - А эта жуть вообще ни на что не похожа. Черная, огромная, с запахом ржавого болота. Она и по земле не ходит, а переливается, как расплавленная смола. И след за ней остается такой же. Все равно как сажа напополам с золой.
        - Да уж, знаю. Золы вы здесь боитесь, как огня…
        - Потому и боимся, что одно без другого не живет, - вмешался мастер Дамург. - Там, где огонь, а у нас он зовется бола, всегда и зола. Когда-то давным-давно, еще в незапамятные времена, бола наделал много бед в здешних лесах, после чего и был объявлен вне закона. Сгорело полмира, и вся земля покрылась толстым слоем сажи.
        - То же самое теперь остается после Брангании, - кивнул рыжеусый Порто.
        - И вы ничего не можете с ней поделать?
        - А что с ней поделаешь? Жители Ураканда пытались сопротивляться, да не устояли.
        - Они что, все погибли? - ахнул Артем.
        - Этого я в точности не знаю. Должно быть, не все. Может, кто и погиб, но большая часть жителей просто разбежалась. Даже у нас проживает несколько семей из Ураканда, - рыжеусый Порто снова вздохнул. - Тесно стало на земле. Потому и начали воевать друг с дружкой. Раньше мы охотой да промыслом жили, древесиной да пенькой торговали, а теперь все словно с ума посходили.
        - Что верно, то верно, - подтвердил мастер Дамург. - Ураканд-то нас всех в узде держал, законы призывал соблюдать, запасами делился в трудные годы, а теперь все сами себе хозяева, никто никого не слушает и всяк норовит свои законы придумать.
        - А деметрийцы - те вообще распоясались, - вмешался Порто. - Сначала симайцев стали теснить - из ореховых рощ повыгоняли, потом за нас взялись.
        - И вы не можете с ними справиться?
        - А как с ними справишься? Деметрийцев раз в десять больше, и характер у них скверный. Мало того, что злые, так еще и жадные. Воевать с ними сложно. Да и не приучены транты воевать. Охота - это да, можно сказать, исконное наше занятие, а войной да грабежами настоящий трант во все времена брезговал.
        - Но вы же все равно воюете!
        - Мы защищаемся, - возразил рыжеусый Порто. - По необходимости. А это разные вещи. Если мы перестанем защищаться, нас просто выгонят из леса. И тогда рано или поздно наступит голод.
        - Но на деревьях полно еды и питья! - Артем кивнул вверх. - Неужели вы никогда не пытались туда взобраться?
        - Мы ослепнем, - убежденно произнес Порто. - Жить там могут только безумцы.
        - Кто вам это сказал?
        - Ну… - рыжеусый Порто недоуменно переглянулся с мастером Дамургом. - Так старики рассказывали…
        - Много понимают ваши старики! - Вовчик дерзко тряхнул головой. - Да там, наверху, настоящая красотища! И света полным-полно, и красок! Неужели в потемках жить лучше?
        - Деревья защищают жванты, - возразил Порто. - У каждого ствола - свой сторож и свой хозяин.
        - Однако каронов вы не боитесь и даже ловите их.
        - Мы и рогалей ловим, только жванты куда опаснее. Во-первых, они способны собираться в стаи, а во-вторых, они умеют устраивать ловушки.
        - Это вы о паутине? - Артем пренебрежительно хмыкнул. - Порвал я одну, пока летел к вам. Ничего особенного. Если есть ножи с мечами, то не страшна никакая паутина. Так что выбирайтесь наверх, стройте дома и гнезда, и никакие деметрийцы вас не достанут.
        - Вам легко говорить, вы - Дети Солнца, вам доступен полет. А нам туда не добраться… - мастер Дамург тяжело вздохнул.
        - Почему же, есть одно средство. - Артем подмигнул Вовчику. - Я же говорил, что могу научить вас летать. Обещание нужно держать…
        Порто с Дамургом недоуменно нахмурились.
        - Значит, делаем так! - хозяйственно рассудил Артем. - Мы с Вовчиком летим наверх и там находим еще одного нашего товарища. После этого рвем побольше плодов и снова спускаемся. - Он подмигнул Вовчику и вновь взглянул на мастера Дамурга. - Найдется у вас большая крепкая корзина?
        - Корзина? - Дамург озадаченно нахмурил брови, но ответить не успел. Воздух наполнился топотом и угрожающими криками. На лагерь трантов посыпались стрелы и камни.
        Глава 7
        Сражение
        Стрела с мохнатым оперением вонзилась в дерево над ними, тоненько зазвенела. Ойкнув, парнишки пригнули головы.
        - Чьи это стрелы? - испуганно вскрикнул Артем.
        - Деметрийцы! - прорычал рыжеусый Порто. - Конечно, это они!
        Вскочив с расстеленных шкур, мастер Дамург выдернул из ножен меч.
        - Оружие к бою!
        Его команду ребятишки восприняли буквально. Вовчик стиснул руками крепкую палку, а Артем подхватил с земли выменянный у Порто охотничий нож.
        - Мы будем драться вместе с вами!
        - Нет, - Дамург покачал головой. - Не дело детей ввязываться в дрязги взрослых.
        - Но мы не просто дети, мы - Дети Солнца!
        - Тем более, - рыжеусый Порто решительно оттеснил их в сторону. - Бегите в логово и ждите. Если душой и сердцем вы с нами, деметрийцы нас не одолеют.
        Спорить с ними было бессмысленно, и Артем с Вовчиком послушно юркнули за ближайшее дерево. Шум сражения продолжал нарастать. Крики людей то и дело перекрывал лязг металла, возгласы боли перемежались с радостным рыком.
        - Думаешь, обойдется? - поинтересовался Вовчик.
        - Откуда мне знать. Но каша, судя по всему, заваривается нешуточная. - Артем пытливо взглянул на приятеля. - Надо бы помочь трантам.
        - А как? Хочешь натравить на деметрийцев Выдру?
        - Боюсь, одной ей не справиться. Кроме того, не мешало бы разобраться в ситуации.
        - Интересно, каким образом?
        - Не забывай, мы - Дети Солнца. - Артем с улыбкой достал из кармана завернутый в древесный лист ломоть арокса. - Хорошо, догадался прихватить с собой. Как раз две порции - для тебя и меня.
        - Да ты гений!
        - Еще бы… - Артем протянул кусок другу. - Ешь побыстрей, и взлетаем!
        Они мигом проглотили по половинке волшебного плода, настороженно уставились друг на дружку.
        - Ну?
        - Что «ну»?
        - Почему ничего не происходит?
        - А мы и первый раз не сразу полетели. Думаю, надо немного подождать, пока пища усвоится.
        - Если немного, тогда ладно… - Вовчик опасливо бросил взгляд через плечо.
        Звуки разгорающегося сражения стремительно приближались. Кажется, дела у лесных охотников шли неважно.
        Снедаемые любопытством, ребятишки выглянули из-за дерева.
        Увы, трантов застали врасплох, и охотники медленно отступали. Пасмурное пространство густо заполнили воины Деметрии. Узнать их было легко - по рогатым шлемам и кривым саблям. Размахивая мечами, транты едва сдерживали натиск нападающих. Дрались они яростно, но деметрийцев было значительно больше. Приглядевшись повнимательнее, Вовчик толкнул приятеля в бок.
        - А ведь это те самые, что пытались отнять у нас шар! - шепнул он.
        - Точно! - Артем кивнул. - И сабли такие же кривые.
        - Кривые-то кривые, но перевес явно на их стороне.
        - Это потому, что транты совершенно не умеют воевать. Надо им подсказать… - не выдержав, Артем подбежал к седобородому воину, дернул его за рукав.
        - Мастер Дамург!
        - Что? Снова вы? - на лице вождя трантов отразилась досада. - Откуда вы здесь? Почему не отошли к логову?
        - При чем тут логово! - Артем указал в сторону ближайшей опушки. - Надо срочно отвести часть людей сюда и расставить шеренгой. А справа - возле тех кустов - разместить резервный отряд.
        - Какая шеренга? Какой отряд? - отвлекшись, Дамург едва успел отбить сабельный выпад. - Я же сказал: уходите отсюда!
        - Но так воевал Ганнибал, десятки других полководцев! - закричал Артем. - Если бы в резерве не оставили полк Боброка, битва на Куликовом поле могла закончиться совершенно иначе.
        - Боги Арокса! Какое Куликово поле? Какой Ганнибал? - мастер Дамург, похоже, рассвирепел всерьез. - Мы рискуем жизнями, пытаемся защитить вас. Почему вы меня не послушали?!
        - Но я говорю о самой обыкновенной засаде, - Артем в отчаянии чуть не заплакал. - Без военной хитрости вам не победить.
        - Истинный воин никогда не прибегает к хитрости!
        - Тогда вы погибнете!
        - Все, не мешай! - решительно отвернувшись, Дамург вновь шагнул к врагам. Меч его столкнулся с чужой саблей, вышиб ее из рук противника. Не подлежало сомнению, что мастер Дамург прекрасно владеет оружием. С поразительной быстротой он отражал сыплющиеся отовсюду сабельные удары, в свою очередь совершал выпады. Бой шел своим чередом - совершенно незамысловато, без особой стратегии. Никто не предпринимал никаких маневров, не придумывал обманных трюков. Просто одна толпа с криками атаковала другую, и этим все ограничивалось.
        - Бесполезно! - шепнул вернувшийся Артем. - Они даже о битве на Куликовом поле ничего не слышали.
        - Естественно! - Вовчик хмыкнул. - А еще не читали книг об Александре Македонском, не смотрели фильм про спартанцев. Чего ты от них хочешь? Это же другой мир! Ой!..
        - Что такое? - Артем обеспокоенно взглянул на друга. Вовчика заметно пошатывало. - Ты ранен?
        - Нет, но, по-моему, арокс начинает действовать.
        В следующую минуту Артем и сам почувствовал, как, теряя вес, тело приподымается над землей.
        - Мы снова становимся невесомыми?
        - Точно! - Вовчик радостно захлопал в ладоши. - Вот теперь мы можем поучаствовать в битве!
        Оттолкнувшись ногами, он тут же полетел вверх.
        - Куда ты?
        - Как это куда? - взмахнув руками, Вовчик ловко кувыркнулся в воздухе. - Лечу помогать трантам!
        - Но надо составить для начала план, придумать какую-нибудь хитрость…
        - Какая там хитрость! - подлетев чуть выше, Вовчик ухватил огромный свисающий с ветки орех, с натугой оторвал его. - Станем небесными бомбометателями - вот тебе и весь план!
        - Не знаю… - Артем в сомнении покачал головой.
        - Думаешь, не получится? - Вовчик взбрыкнул ногами и по-разбойничьи свистнул. - Ничего! Сейчас я тебе покажу, на что способен маленький бомбардировщик системы
«Вольдемар»!
        - Бомбардировщик - это, надо полагать, ты?
        - Ты на редкость догадлив! - держа орех под мышкой, Вовчик полетел к полю битвы. - Давай за мной, любитель военной хитрости! И не забудь прихватить орех покрупнее…
        Глава 8
        Бомбардировщики системы «Вольдемар»
        Сначала дело с «бомбометанием» у них действительно пошло неплохо. Первый же орех, брошенный Вовчиком, угодил предводителю деметрийцев прямо в макушку. Рогатый шлем покатился на землю, а деметриец, выронив саблю, сел на корточки и обхватил голову руками. Чуть позже он поглядел вверх, и на лице его отразилось изумление.
        - Шептуны! - потрясенно простонал он. - Транты сумели приручить шептунов!
        - Не шептуны, а Дети Солнца! - рявкнул рыжеусый Порто и крепким ударом кулака отправил деметрийца в беспамятство.
        Второй орех швырнул уже Артем. Тяжелый гостинец чиркнул по носу здоровенного малого в черной накидке и помог Дамургу обезоружить своего противника. Следующий сюрприз был преподнесен деметрийцам в виде оглушительно бабахающих хлопушек. А следом за хлопушками на вражескую толпу обрушился целый водопад. Это Артему с Вовчиком удалось обнаружить гигантский лист с дождевой водой. Подобного деметрийцы, конечно, не ожидали, однако и обращаться в бегство враг не спешил. Временное замешательство прошло, и стало ясно, что появление Детей Солнца ситуации не изменило. Вода на деметрийцев больше не лилась, орехи сыпались редко, и уже после третьей хлопушки на грохот, сопровождаемый облачками безобидных конфетти, нападающие перестали обращать внимание.
        - Так мы ничего не добьемся! - крикнул Артем.
        - А хлопушки?
        - У меня осталась всего одна, да что толку! Сам видишь, хлопушек они не боятся.
        - Что же делать?
        Артем хитровато поморщил брови.
        - Будем менять тактику.
        - Что ты имеешь в виду?
        - А вот смотри! - Артем медленно поплыл, по кривой облетая огромный ствол дерева. Мальчик был начеку, и ожидания его оправдались. На первой же ветке он рассмотрел огромную тушу жванта. Восьмилап распластался, явно карауля случайную жертву, и, внимательно приглядевшись, Артем увидел растянутую меж ветвей узорчатую паутину. На это он и рассчитывал. Подлетев к паутине, мальчик решительно дернул одну из нитей. Дрожь пробежала по концентрическим кругам, и восьмилап немедленно всполошился.
        - Кажется, понял! - закричал Вовчик. - Ты хочешь свалить жванта им на голову?
        Не отвечая, Артем дернул липкую нить повторно и добился своего. Проворно переставляя мохнатые конечности, восьмилап ринулся к мальчикам.
        - Режь! - закричал Артем. - Быстрее режь паутину!
        По счастью, Вовчик все понял с ходу. Мгновенно подлетев к нити, по которой карабкался жвант, он щелкнул своим перочинным ножиком и в три счета перепилил липкий трос.
        Почуяв недоброе, восьмилап метнулся к Артему, но мальчик выхватил последнюю хлопушку и бабахнул в оскаленную физиономию огненной начинкой. Конфетти припорошили глаза чудовища, забили пасть. Восьмилап дернулся назад, но опоздал. Нить лопнула, и тяжелое тело потянуло рвущуюся паутину за собой. С жутким ревом жвант рухнул прямо в гущу деметрийцев. На какой-то миг у ребят заложило уши от множественных воплей. Разъяренное чудище всеми своими восемью конечностями молотило бородачей, и те в свою очередь не оставались в долгу.
        - Спасайтесь! - крикнул один из деметрийцев. - На их стороне жванты!
        - И шептуны тоже! - дерзко крикнул Артем. Глянув на Вовчика, добавил: - Кстати, мы так и не выяснили, что это за звери такие.
        - Неважно, - беззаботно отмахнулся Вовчик. - Главное - теперь деметрийцы будут знать, что такое бомбардировщик системы «Вольдемар»!
        - Да уж система действительно жуткая! - Артем усмехнулся, и в этот момент Выдра на его руке коброй взвилась вверх. Мальчик не успел даже испугаться.
        - Смотри-ка! Она спасла тебе жизнь, - Вовчик кивнул на растение.
        Он был прав. Лабран вовсе не спал. Чуткие его листья внимательно следили за происходящим, и именно они заметили пущенную деметрийцами стрелу. Реакция Выдры оказалась поразительной. Распрямившись подобно пружине, стебель перехватил стрелу в воздухе и, стиснув, переломил пополам.
        - Спасибо, Выдрочка! - с чувством поблагодарил Артем. На лице его выступил запоздалый пот. Подумать только - один миг, и могло случиться непоправимое! Дрогнувшей рукой он погладил один из листиков. - Хотел бы тебя расцеловать, да не знаю куда.
        - Вот гады! - Вовчик с пугливым интересом изучил обломок огромной стрелы. - За это они у нас заплатят парой лишних шишек!
        Свои слова Вовчик тут же подкрепил делом. Один за другим он принялся сбрасывать вниз орехи и чаще всего попадал. Паника среди деметрийцев возросла. Заметив это, воодушевленные транты усилили натиск. Ведомые мастером Дамургом, хозяева леса ринулись в атаку, и невозможное все-таки случилось. Деметрийцы дрогнули и попятились. А вскоре отступление превратилось в беспорядочное бегство.
        - Ага! Съели? - выписывая в воздухе пируэты, Вовчик грозил им вслед кулаком.
        - Победа! - крикнул Артем. - Полная и безоговорочная!
        Снизу им радостно махал рукой мастер Дамург. Рыжеусый Порто тоже выглядел крайне довольным.
        - Уж теперь-то нас точно не будут считать детьми! - Вовчик толкнул Артема в бок. - Ну что, спускаемся вниз? Чую, пир будет горой. Уважаю быть в роли именинника!
        - Так-то оно так, да только боюсь - пировать нам сегодня не придется.
        - Это еще почему?
        Артем выразительно постучал себя пальцем по тому месту, где обычно носят часы.
        - Время! Мы совсем забыли про Олю. А ведь она там совсем одна.
        - Подумаешь! Что ей сделается? Там же ни деметрийцев, никого!
        - А восьмилапы?
        Вовчик смущенно почесал в затылке.
        - Вообще-то да…
        - Кроме того, - продолжил Артем, - не забывай, что еще немного, и действие арокса пойдет на спад.
        - А мы еще съедим!
        - Едок выискался! Где ты, интересно, возьмешь плоды арокса? Мы съели последний запас.
        - Ты хочешь сказать…
        - Я хочу сказать, что ароксы растут только на самых верхушках. И если мы срочно не поднимемся наверх, то можем остаться здесь навсегда.
        Подобная перспектива Вовчика не устраивала. Рванув Артема за руку, он зашипел:
        - Чего же мы медлим? Летим скорее!
        - Хоть помаши им напоследок, - Артем кивнул вниз. Набрав полную грудь воздуха, он крикнул: - До свидания, Порто! Счастливо, мастер Дамург! Мы обязательно вернемся!
        - Еще как вернемся! - добавил Вовчик. Что он хотел сказать этим своим «еще как» - было совершенно неясно…
        Глава 9
        Исчезновение
        Артем беспокоился не напрасно. Действие съеденной порции арокса очень скоро пошло на убыль. Неумолимо возвращался прежний вес, и лететь вверх, отталкиваясь от попутных веток, становилось все труднее. Последний отрезок пути они вынуждены были уже не лететь, а карабкаться.
        По счастью, ни восьмилапы, ни паутина им по дороге не встретились. Кроме того, стало снова светло, и Артем наконец-то разглядел висящий между ветвей золотистый плод арокса. Торопливо сорвав его, ребятишки тут же пустили в ход ножи и по-братски поделили добычу на две равные половины. Плод оказался спелым, а сочная мякоть прямо таяла на языке. Солидным куском угостили парнишки и Выдру. Артем заметил, что за последнее время она заметно подросла. Во всяком случае, рука мальчика ей стала явно мала и изрядная часть стебля успела перебраться под футболку. Впрочем, никаких неудобств Выдра не доставляла, и к подобной ноше Артем начинал уже привыкать.
        - Да здравствует все вкусное! - покончив со своей порцией, Вовчик с удовольствием похлопал себя по животу. - И вес уничтожили, и голод!
        Он не ошибся. Уже через несколько минут к ним стала возвращаться прежняя легкость. Теперь добраться до заветных верхушек было сущим пустяком.
        Взлетев на очередную ветку, Артем облегченно вздохнул.
        - Та-ак… Воздушный шар я уже вижу.
        - Где? - присоединившись к нему, Вовчик оживленно завертел головой.
        - Да вот же он, - Артем указал в сторону белеющего сквозь листву огромного шара. - А вот Оли там, кажется, нет.
        - Надо посмотреть в гондоле.
        Оттолкнувшись от дерева, парнишки перелетели к шару, по стропам спустились вниз. Увы, корзина была пуста.
        - Где же Оля? - Артем растерянно поскреб в затылке.
        - Может, отправилась искать нас? - предположил Вовчик.
        - Но мы договорились, чтобы она караулила шар и ждала нас. - Артем нахмурился.
        - Ну, мало ли что договорились. Ждала, ждала - и надоело…
        Как ни грустно, но предположение Вовчика было вполне правдоподобным. Артем и сам не знал, как бы он поступил на месте Булочкиной. Одно дело, когда друзья отсутствуют недолго, и совсем другое, когда пропадают на полдня. Тут и впрямь можно разволноваться.
        - Но ведь должны быть какие-нибудь следы. - Артем внимательно осмотрел гондолу. - Если она решила полететь вниз, наверняка оставила бы записку. Но записки нет…
        - Значит, и Булочкина где-то рядом! - убежденно произнес Вовчик. - Проголодалась и отправилась за продуктами.
        - У тебя одно на уме.
        - А ты как думал! Девчонки тоже покушать любят. А Булочкина - она же длинная, худая. Значит, постоянно должна хотеть есть.
        - Так вот же продукты! - Артем указал на сложенные в корзине запасы арокса и орехов. - Зачем куда-то ходить?
        - Ну… Может, ей чего другого захотелось? Одними орехами сыт не будешь!
        Артем покачал головой.
        - Как бы то ни было, надо ее искать.
        - Разве я против? - Вовчик пожал плечами. - Поиски так поиски.
        - Стой! - Артем встрепенулся. - А где же наш восьмилап?
        - Какой восьмилап?
        - Тот самый, которого связала Выдра?
        - Елки зеленые! - Вовчик тут же перепугался. - Точно! Мы ведь оставили его здесь, на этой самой ветке. Неужели он развязался?
        - Либо развязался сам, либо… - опустившись на четвереньки, Артем внимательно всмотрелся в кору дерева. - Либо ему кто-то помог… Погляди на лабрана! Похоже, он понимает, в чем тут дело.
        Артем не ошибся. Ожившими листьями Выдра тоже принюхивалась к месту, на котором недавно покоился жвант. Ребята напряженно ждали.
        - Смотри! - Вовчик взволнованно указал пальцем. Выдра и впрямь нашла то, чего не разглядели они. Шипастые листики осторожно подцепили кусочек чего-то зеленого.
        - Да это же ее собственный стебель! - пробормотал Артем. - Кто-то разгрыз его!
        Между тем лабран продолжал неспешно исследовать кору дерева. Еще пара минут, и листья Выдры неожиданно развернулись в одном направлении.
        - Она хочет, чтобы мы шли туда, - шепнул Артем.
        - Я понял! Наша Выдра - все равно что собака-ищейка! - обрадовался Вовчик. - Нужно только, чтобы она не потеряла след.
        Но терять след восьмилапа Выдра не собиралась. Они отдалились от главного ствола шагов на тридцать, неторопливо спустились на более низкую ветку. Далее восьмилап, должно быть, прыгнул, потому что листья Выдры указали на соседнее дерево, до которого было не так уж далеко. Будь ребятишки в своем обычном состоянии, сигать через подобную пропасть ни за что бы не решились, но сейчас они перелетели на соседнее дерево без труда.
        - Есть след! - радостно сказал Артем. - Смотри, она ведет себя как-то иначе!
        А Выдра действительно пришла в заметное возбуждение. На этот раз все листья ее встали дыбом и угрожающе ощетинились шипами.
        - Она его чует! - шепнул Вовчик.
        - Или их, - дополнил Артем.
        А еще через пару минут они разглядели величественную картину. В глубине гигантской древесной кроны жванты устроили себе что-то вроде гнезда. Зелень здесь была окутана плотной серебристой вязью. Огромная паутина стягивалась к центру, образуя подобие кокона.
        - Не задень! - Артем указал на множество нитей, пересекающих путь. - Наверное, это сигнальная паутина.
        - Для чего она нужна?
        - Для того, чтоб никто не мог незаметно прокрасться в их логово. Стоит ее только тронуть, тут же сбежится куча мала!
        - Я им сбегусь! - сердито проворчал Вовчик. - Пусть сначала вернут Булочкину!
        - Очень сомневаюсь, что они вернут ее добровольно, - Артем поежился. - Судя по всему, эти лохматые ребятишки любят подраться.
        - Значит, получат то, чего любят… - Вовчик осторожно подлетел к кокону и, всмотревшись в него, ахнул. - Артем! Да они запеленали нашу Булочкину в паутину!
        Артем приблизился к кокону и сжал зубы. Он тоже разглядел спящую под слоем паутины девочку. Лицо ее выглядело бледным, глаза были закрыты.
        - Вот гады! Что они собирались с ней сделать?
        - Может, решили использовать как куколку? - предположил Вовчик.
        - Какую куколку?
        - Ну, знаешь, из которых получаются бабочки? Нам учительница в прошлом году рассказывала. Сначала получаются гусеницы, потом куколки, а после - бабочки.
        - Что за ерунда! - Артем поморщился.
        - А что же еще?
        - Что, что… Откуда я знаю! Может, просто решили законсервировать на будущее. - Артем прикусил губу.
        - Не может такого быть!
        - Еще как может! Или не знаешь, что делают пауки с мухами? Вспомни, что рассказывал мастер Дамург о повадках жвантов. Судя по всему, ароксы для жвантов еда далеко не главная.
        - Неужели они поедают людей? - ахнул Вовчик.
        - Почему бы и нет? - Артем покрутил головой. - В любом случае надо освобождать Ольгу - и побыстрее.
        Они энергично начали кромсать кокон: Артем - охотничьим ножом, а Вовчик - своим перочинным. Вязкие прочные нити поддавались плохо - приклеивались к одежде, липли к лезвию, к рукам. Между тем время неумолимо отщелкивало роковые секунды. В конце концов им помогла все та же Выдра. Правда, на этот раз она нашла более чем необычный способ. Выбравшись из-под майки Артема, она змеей обвила зловещий кокон. Ребята даже не сразу сообразили, что именно она делает. Шипастые листочки погружались в паутину глубже и глубже, оболочка кокона стремительно таяла.
        - Да она его поедает! - изумленно воскликнул Артем.
        - И кажется, с преогромным удовольствием, - добавил Вовчик.
        Они не ошиблись. Судя по всему, лабран действительно дорвался до любимого блюда. С огромной скоростью листья Выдры всасывали в свои миниатюрные ротики паутину, и кокон таял прямо на глазах. С той же скоростью Выдра набирала рост, из скромного стебля превращаясь в роскошный ветвистый куст.
        - Такую под футболку не спрячешь, - хмыкнул Вовчик.
        Артем мысленно с ним согласился. Как бы то ни было, но с паутиной было покончено. Ухватив Булочкину за руки, ребятишки вытянули девочку наружу.
        - Оля! Ты нас слышишь? Очнись же! - Артем встряхнул девочку за плечи, дунул в лицо. - Оля! Что с тобой?
        Девочка сонно приоткрыла глаза.
        - Где я? - голос ее звучал еле слышно.
        - Долго рассказывать. - Артем помог девочке встать. - Надо бежать, понимаешь?
        - Мне было так тепло, уютно. - Оля слабо улыбнулась.
        - Сейчас прибегут восьмилапы, и нам всем будет уютно! - крикнул Вовчик. - Кстати, вот и они, - легки на помине.
        Артем посмотрел вниз и ахнул. По веткам, нитям паутины и деревьям шерстистыми пауками поднимались жванты. Их было так много, что у Артема перехватило дыхание.
        - Кажется, нам крышка, а, Артем? - Вовчик привычно извлек из кармашка свой перочинный нож, выщелкнул лезвие.
        Артем на мгновение зажмурился. Собравшись с духом, вновь поглядел вниз.
        - Ну, это мы еще посмотрим!..
        Глава 10
        Штурм и отступление
        Полчища жвантов продолжали подниматься. Они ползли отовсюду - сильные, зубастые, разъяренные от того, что некто осмелился вторгнуться в их царство. Даже решительный отпор маленькой команды не мог остановить восьмилапов. Транты ничуть не преувеличивали, говоря о том, что жванты способны объединяться. Во всяком случае, на этот раз своих незваных гостей они атаковали совместно.
        - Давай, лохматый, ползи сюда! - Вовчик подлетел к одной из нитей, больше напоминающей добрую бельевую веревку, и в несколько взмахов перепилил. Сразу двое жвантов с рыком полетели вниз.
        - Ага! Съели, восьмихвостые!
        Не отставая от друга, Артем отважно оттолкнулся от ветки. Тело легко взмыло вверх, совершило акробатический кульбит. Не теряя времени, мальчик устремился прямо к хищникам. Ловко увернувшись от мохнатой лапищи, он облетел растерявшегося восьмилапа и что есть силы рубанул ножом по натянутой нити. Провиснув под тяжестью чудища, она звонко лопнула, и еще один враг пропал из виду.
        Но торжествовать было рано. Верткие и цепкие жванты, даже срываясь, пролетали совсем немного. Мощными своими лапами они цеплялись за встречные ветви, останавливали падение и вновь устремлялись в атаку.
        - Долго нам не продержаться! - крикнул Вовчик.
        - Значит, будем отступать, - Артем обернулся. - Выдра, ты слышишь меня? Мы уходим. Постарайся не отставать!
        Ухватив Ольгу за руки, мальчишки с сопением потянули ее за собой. Все еще пребывая в полусонном состоянии, Булочкина едва перебирала ногами. Там же, где следовало прыгать, она и вовсе остановилась.
        - Я не могу…
        - Давай же, не трусь! Мы тебе поможем. - Артем с Вовчиком одновременно оттолкнулись ногами и, взлетев в воздух, подняли Ольгу. Разумеется, лететь вместе с ней они не могли, однако сил на то, чтобы перенести девочку на соседнее дерево, у них хватило. Преследующий ребятишек жвант попытался прыгнуть следом, но его перехватила вездесущая Выдра. Разросшись до разлапистого куста, она тоже стала похожа на матерого паучища. Но в отличие от жвантов перемещалась Выдра по веткам значительно быстрее, да и силой обладала несомненно большей. Того же незадачливого восьмилапа она ухватила поперек туловища, небрежно раскрутив, швырнула в сторону.
        - Класс! - оценил Вовчик. - С таким другом нам бояться нечего.
        - Не знаю… Очень уж их много. - Артем озабоченно взглянул на Олю. - Как же тебя угораздило залезть в кокон?
        - Не помню. - Девочка виновато пожала плечами. - Я только отошла попить воды и тут поскользнулась… А может, кто-то из восьмилапов на меня прыгнул. Я только укол почувствовала, и все. Точно в сон провалилась…
        - Очень похоже на земных пауков. - Артем обернулся к Вовчику. - Атакуют, впрыскивают яд, а после опутывают паутиной. Создают, так сказать, запас до лучших времен.
        - Значит, меня укусили? - испугалась Оля.
        - Во всяком случае, яд оказался неопасным, - успокоил ее Артем. - Но нам надо поторопиться. Вот уже и наш шар.
        Выбиваясь из сил, они наконец-то дотащили Булочкину до гондолы.
        - Уф! - Вовчик с пыхтением перелез через низенький борт, повалился на плетеное дно. - Наконец-то мы дома!
        - Голова до сих пор кружится, - Оля плюхнулась рядом.
        - Рублю трос - и взлетаем! Выдра, сюда! - Все тем же охотничьим ножом Артем рассек веревку, привязывающую гондолу к дереву. - Приготовиться!
        Какое-то время они напряженно ждали.
        - По-моему, ничего не происходит, - озабоченно заметил Вовчик.
        - Мне тоже кажется, что мы стоим на месте. - Булочкина указала рукой: - Ну да, конечно, стоим!
        Артем недоуменно задрал голову.
        - Похоже, наши стропы запутались в листве, из-за них шар не может взлететь.
        - Что же делать?
        - Надо попытаться его освободить. - Артем поглядел на Олю. - А для начала надо уничтожить лишний вес.
        - Как это? - обеспокоилась девочка.
        - Очень просто. Бери плод арокса и ешь!
        - Какого еще арокса?
        - Она же ничего не знает! - Вовчик хмыкнул. - Арокс, милая моя, это наши дыни, жванты - это восьмилапы, а еще внизу живут транты и деметрийцы.
        Оля помотала головой.
        - Ничего не понимаю!
        - Потом объясним. Все потом! А сейчас надо спасаться. - Артем указал вниз. - Будем болтать - дождемся этих красавцев.
        Он был прав. Почуяв, что беглецы вот-вот улизнут, восьмилапы ринулись к шару со всех сторон. Выдра из последних сил сдерживала натиск обезумевших восьмилапов, но даже она мало-помалу отступала. Смотреть на нее было захватывающе и жутко. С удивительным проворством лабран перебирался с ветки на ветку, одного за другим стискивал восьмилапов в своих неласковых объятиях. Полузадушенные чудища летели вниз, но вскоре вновь приходили в себя и карабкались по дереву. Некоторые из них перед падением в ярости обрывали листву лабрана, другие успевали отгрызть ветку-другую. В итоге бедная Выдрочка рисковала вновь превратиться из куста в ветку.
        - Времени терять нельзя. Я лечу освобождать шар! - решился Артем.
        - Мы полетим, - уточнил Вовчик. Покосившись на Булочкину, строго добавил: - А ты глотай ароксы и никуда не уходи!
        Они уже взялись за стропы, когда снизу раздался странный звук - этакий полувой-полусвист, от которого в головах у ребятишек тотчас застучали маленькие неприятные молоточки.
        - Эт-то еще ч-что такое? - заикаясь, спросил Вовчик.
        Артем выглянул наружу.
        - Ничего не понимаю… Похоже, восьмилапы бегут. Причем бегут так, словно их на огне поджарили!
        - А если их вспугнуло что-то еще более страшное? - предположила Оля. Мальчики взглянули на нее с испугом. Резон в словах Булочкиной присутствовал. Всех здешних сюрпризов они предвидеть не могли.
        - Если это страшнее Выдры… - начал было Вовчик и побледнел. Шумно дыша, кто-то лез в гондолу, совершенно не обращая внимания на обезумевших жвантов.
        Приготовившись к худшему, Артем выставил перед собой охотничий нож, Вовчик замахнулся орехом потяжелее. Булочкина же просто зажмурилась. После всех перенесенных ужасов подобная мера казалась ей самой надежной.
        Между тем чья-то исцарапанная рука уцепилась за край плетеного борта. Еще мгновение - и наружу показалась всклокоченная голова. Это был человек - и не просто человек, а тот, кого они менее всего ожидали здесь увидеть.
        - Астроном? - ахнув, Артем опустил руку с ножом.
        Ольга радостно ойкнула, а Вовчик растерянно икнул и уронил орех себе на ногу. На краю гондолы действительно сидел Астроном. Глаза его сверкали, в зубах он сжимал странное, похожее на свисток устройство…
        - Привет, герои! Вижу, все живы-здоровы?
        - В-вроде в-все… - заикаясь, ответил Вовчик, а Оля Булочкина радостно заплакала.
        Глава 11
        Король Ураканда
        - Что случилось со жвантами? Это ты их прогнал? - поинтересовался Артем.
        - Кто же еще! - неожиданный гость пальцем постучал по свистку. - Одна из давних моих придумок. Называется мегатон. Частота звука такова, что способна разогнать и жвантов, и рогалей, и даже шептунов.
        - Кстати, кто такие - эти самые шептуны? - пробурчал Вовчик. - Уже в третий раз слышим о них, а видеть - до сих пор не видели.
        - Ваше счастье, что не видели, - серьезно ответил Астроном. - Потому что это пострашнее жвантов. Что-то вроде летучих ящеров, но с задатками разума.
        - Разума?
        - Вот именно! А, как известно, нет ничего страшнее, чем зверь разумный.
        - Неужели даже Выдра с ним не справится?
        - Это вы про своего лабрана? - Астроном рассмеялся. - Отчего же, справится, если поймает. Но шептун - существо проворное и любит налетать внезапно. Обычно его только в последний момент и слышат - все равно как посвист стрелы или пули. Симайцы прозвали его «Шепотом смерти», а транты - попросту шептуном. - Сунув свисток в карман, Астроном снова улыбнулся. - Словом, эта вещица может оказаться крайне полезной. Особенно во время путешествий по воздуху.
        - Ты часто путешествуешь по воздуху?
        Астроном кивнул.
        - Это моя слабость. Люблю высоту и скорость. Когда-то мечтал построить собственный дирижабль, но так и не собрался. А жаль… Дирижабли способны поднимать в сотни и тысячи раз больше, чем обычные шары.
        - Значит, эта гондола…
        - Это моя гондола. Построена вот этими самыми руками. И шар тоже мой. - Астроном вздохнул. - Но главное, что я наконец-то вас отыскал! Знали бы вы, сколько нервов мне это стоило. Хорошо, что я догадался изучить направление здешних ветров, просчитал время и скорость, проглядел местные карты. И все равно пришлось изрядно помучиться.
        - Нам тоже пришлось не слишком сладко, - проворчал Вовчик.
        - Охотно верю.
        - Кстати! Где твои очки?
        - Очки? Ах, да! Там ведь у вас я всегда хожу в очках. - Астроном виновато качнул плечом. - Очки - моя маскировка. Здесь они ни к чему.
        - А антикод? Помнишь, ты убегал на крышу с антикодом?
        - Значит, вы и это знаете! - Астроном покачал головой. - Антикод - деталь другого моего прибора. Для общения с иным разумом.
        - Здесь водится иной разум?
        - Да сколько угодно! Иного разума здесь хватает на всех континентах.
        - Стой, Выдра! Не надо! - испуганно крикнул Артем.
        Ему было чего испугаться. Гигантский куст, по-хозяйски обвив гондолу, парой зеленых стеблей метнулся к шее неожиданного гостя.
        - Спокойно, Выдра, спокойно! - Астроном невозмутимо погладил один из стеблей. - Не узнала старого знакомого?
        - Это свой, - голосом доброй учительницы подтвердила Булочкина. - Он нас от восьмилапов спас.
        Кажется, лабран ее понял. Веточки его расслабленно сползли вниз, шипы на листочках опали.
        - Честно говоря, про него я и забыл… - оглядев оплетенную шипастыми побегами гондолу, Астроном покачал головой. - Теперь вы похожи на горшок с геранью.
        - Летающий горшок? - Вовчик смешливо фыркнул.
        - Напрасно вы позволили ей так разрастись.
        - Все вышло случайно, - сбивчиво заговорил Артем. - Сначала нас захватили транты, потом Оля угодила в кокон к восьмилапам…
        - И этот кокон ваша Выдра слопала! - понятливо заключил Астроном. - Так оно и должно быть. Самих жвантов лабран не очень-то переносит, а вот паутина для него сущее лакомство. Впрочем, это все детали. Меня больше интересует, каким образом вы очутились здесь?
        - Мы? - Артем растерянно переглянулся с друзьями. - Если честно, мы свалились с березы.
        - С березы? А нельзя ли подробнее?
        Спотыкаясь и путаясь, Артем рассказал про березу, вспомнил про стычку с Огурцом, поведал о взорвавшихся хлопушках.
        - Вот, собственно, и все… Когда мы упали, то очутились уже здесь.
        - Все равно не понимаю, - Астроном помотал головой. - Не могли вы сюда попасть. Ну никак не могли!
        - Может, это Выдра нам помогла?
        - Не знаю… - Астроном нахмурился. - Она могла помочь вам в обычных условиях, но переместить сюда, в царство леса… Не знаю. По-моему, это не в ее силах.
        - А если… - Артем открыл было рот, собираясь рассказать о порезанном пальце и капле крови, смешанной с березовым соком, но промолчал. Подумалось, что слова его прозвучат смешно и глупо. И наверняка вызовут только смех.
        - Что может?
        - Да так… - он смутился.
        - Ладно, с этим разберемся позже. - Астроном вздохнул. - Расскажите, что с вами случилось дальше.
        - Рассказать-то можно, - Артем пожал плечами, - только это длинная история.
        - Разве мы куда-то спешим?
        - Ну как же! Нам ведь нужно вернуться в лагерь. Там, наверное, с ума все посходили.
        - Сомневаюсь. - Астроном покачал головой.
        - То есть как? Времени-то сколько прошло!
        - Видите ли, ребятки, время ТАМ и время ЗДЕСЬ течет по-разному. То есть настолько по-разному, что никакой паники в лагере не подняли и поднять не могли.
        - Но тогда… Где же мы теперь? - дрожащим голоском спросил Вовчик.
        - Вы? Вы, дорогие мои, в предместьях Ураканда, - серьезно сказал Астроном.
        - Ураканда?
        - Верно. Это Седьмое Лесное Королевство, вплотную сопряженное с земной параллелью.
        - Хозяин гондолы озадаченно покачал головой. - Но как вы пересекли эту самую параллель, честное слово, не могу взять в толк.
        - Когда же мы вернемся домой? - жалобно пролепетала Оля.
        Астроном скупо пожал плечами.
        - Боюсь, в данный момент ответа на этот вопрос я не знаю.
        - Как?! - хором воскликнули все трое.
        - А вот так! - Астроном шлепнул себя по колену. - Видите ли, место, из которого вы взлетели на шаре, было выбрано мной неспроста. Оно прикрывало проход на землю.
        - Разве мы не на Земле?
        - На Земле. Конечно, на Земле. - Астроном смутился. - Но как бы вам это объяснить проще… Наша Земля - субстанция многослойная. Каждому времени, каждому миру соответствует свой слой.
        - Получается, мы в каком-то другом слое? - пролепетал Артем.
        - Верно. Переход из слоя в слой - вещь непростая и возможна только в определенных географических точках.
        - Прямо какая-то фантастика!
        - К сожалению, нет. Обычная подквантовая физика. Правда, ваши ученые до этой физики еще не додумались, но когда-нибудь наверняка откроют и этот раздел науки… - Астроном пожал плечами. - Как бы то ни было, но место моего обычного прохода из слоя в слой сейчас захвачено деметрийцами. Так что о доме вам, увы, придется на какое-то время забыть.
        Булочкина всхлипнула, Вовчик насупился, Артем же угрюмо поинтересовался:
        - А если ты ошибаешься?
        - Увы… - Астроном смущенно улыбнулся.
        - Значит, ты не наш житель?
        Астроном внимательно взглянул на мальчика.
        - Что ж… Пожалуй, придется рассказать вам все. Иначе вы мне просто не поверите. Да и глупо сейчас что-либо скрывать… - Астроном вздохнул. - Словом, эта земля - моя родина.
        - Родина? - удивился Вовчик.
        - Самая настоящая. А государство мое называлось Ураканд.
        - Как же ты попал к нам?
        - К сожалению, у вас я обосновался временно.
        - Из-за Брангании? - догадался Артем.
        - Вот видите, вы и о ней уже слышали, - Астроном кивнул. - Увы, мое государство действительно захватила Брангания. Черная масса без конца и края. Чудовище, аппетит которого безграничен. Откуда оно заявилось, никто не знает. Есть предположение, что оно выползло из глубоких пещер, а может, из запретного слоя. Как бы то ни было, но Брангания оказалась сильнее нас, и народ Ураканда разбежался по лесам и болотам. Наш главный город очутился в чужих руках, а мой дворец поглотила Брангания.
        - Твой дворец? - изумился Артем. - У тебя был дворец?
        - Да, был. - Астроном глядел на ребят печальными глазами. - Дело в том, что я единственный наследник престола. Иначе говоря, я - король Ураканда. Король несуществующего королевства.
        Ребята ошарашенно смотрели на Астронома. Ясно было, что он не шутит.
        Глава 12
        Исчезнувшее королевство
        Ветер овевал головы отважных воздухоплавателей. Чудодейственный арокс работал положенным образом, и полегчавшая гондола поднялась на немыслимую высоту. Они летели, пронзая облака, наблюдая под собой буйный океан зелени. В абсолютной тишине ребятишки слышали только голос Астронома.
        - …Так и случилось, что в считанные дни Брангания уничтожила все мое государство. Ни железо, ни огонь на нее не действовали. Все, к чему она прикасалась, моментально темнело и покрывалось отвратительной пленкой…
        Теперь троица ребят глядела на него совершенно иными глазами. Осанка, мимика - все в этом подростке, казалось, переменилось в один миг. Исчезла сутулость, плечи горделиво расправились, и даже легкий шрам на подбородке делал лицо Астронома более значимым и загадочным. Странно, что там, в лагере, он казался им долговязым, даже чуточку нелепым. В этом мире он наконец-то стал самим собой. Во всяком случае, ни Артем, ни Ольга с Вовчиком уже не сомневались в том, что они беседуют с настоящим королем.
        - Я потому и сбежал в ваш мир, - хотел изобрести какое-нибудь средство против Брангании. Химией занялся, литературы накупил, к Интернету подключился.
        - А мы думали, ты изумруды варишь! - признался Артем.
        - Изумруды? - поразился Астроном. - Каким образом?
        Артем смутился.
        - Ну, в котле, наверное. А может, и золото добываешь…
        - Да зачем оно мне? - Астроном рассмеялся. - В этом мире, кстати, оно совсем не имеет цены. Топоры из него мягкие, ножи быстро тупятся, и даже для зеркал больше подходит серебро.
        - Почему же у нас золото такое дорогое?
        - Честно говоря, не знаю, - Астроном пожал плечами. - Может, потому что блестящее, красивое, не ржавеет. Опять же добывают его в ограниченном количестве. Кто знает - при иных условиях та же древесина и то же стекло легко могли бы потеснить золото. Возможно, очень скоро это произойдет с вашей водой.
        - Водой? - изумилась Булочкина.
        - Увы, - Астроном серьезно кивнул. - Количество пресной и чистой воды в вашем слое стремительно уменьшается. Если дело пойдет так и дальше, лет через сорок-пятьдесят цена воды сравнится с ценой золота. Так что все в этом мире условно, ребятки. Деньги, золото, власть - все, кроме настоящей дружбы.
        Ребята невольно переглянулись. Артем вдруг подумал, что за время небывалых странствий успел по-настоящему привязаться к Вовчику и Ольге. То есть, наверное, друзьями они были и раньше, но только теперь к слову «друзья» он мог бы добавить прилагательное «настоящие».
        - А можем мы увидеть твое королевство?
        - К сожалению, только то, что от него осталось. - Астроном невесело усмехнулся. - Собственно, туда мы и летим. Правда, медленнее, чем мне бы хотелось. Очень уж перегружены. Если честно, я этот шар на одного человека проектировал. Если бы не свойство арокса уничтожать вес, четверых он попросту бы не поднял.
        - Кстати, куда исчезает вес? Неужели эти плоды волшебные?
        - О! Над этой загадкой бились лучшие умы Ураканда! Сок арокса прогоняли через реторты, смешивали с тысячами веществ, испытывали на животных, но грамотного объяснения так и не получили. Известно только, что деревья арокса самые высокие в мире. Средняя их высота - более тысячи локтей.
        - Локтей?
        - Это наша мера длины. По-земному - чуть более полуметра.
        - То есть больше пятисот метров! - быстро подсчитал Артем.
        - Верно. А порой попадаются исполины в полторы и две тысячи локтей.
        - Целый километр! - ахнула Булочкина. - Вот это деревья!
        - Вот именно. Рост, что и говорить, не маленький. Таковы уж здешние условия. Воды у нас всегда хватало, и потому, соревнуясь между собой, деревья любой ценой пытались дотянуться до солнца. Так появились лабраны, отказавшиеся вовсе от корней и решившие путешествовать самостоятельно. Так появились ароксы, вырабатывающие чудесный сок, лишающий древесину веса.
        - Кажется, догадываюсь! - воскликнул Артем.
        - Вот-вот! - подхватил Астроном. - Не будь этого удивительного свойства, гигантские деревья просто не выдерживали бы собственной тяжести и рушились от малейшего ветерка. Сейчас же это самая легкая древесина в мире. Из нее делают дома и парусники, повозки и мельницы. - Астроном указал на прутья, из которых была сплетена корзина. - Это, кстати, тоже арокс. В таких конструкциях, как воздушные шары приходится бороться за каждый грамм.
        - А как же другие деревья?
        - Выжили и другие деревья. Но им тоже помогает арокс. Скажем, ореховые побеги оплетают ароксы подобно лианам. А лабраны переползают с ветки на ветку, меняя местоположение по собственному усмотрению. Между прочим, восьмилапы тоже не брезгуют ароксом. Иначе паутина этих чудовищ не была бы столь легкой и прочной.
        - Почему же они сами не летают?
        - Еще одна местная загадка. - Астроном пожал плечами. - Разные организмы, разное воздействие сока…
        - По-моему, я что-то вижу! - Вовчик вскинул палец. - Какую-то черную пустыню.
        Лицо Астронома омрачилось.
        - Это не пустыня, это мое бывшее королевство, - тихо сказал он. - Очень скоро вы увидите Бранганию - моего главного врага.
        Еще через несколько минут величественный лес остался позади, а под воздухоплавателями потянулось голое пространство. Скалы, возвышенности и овраги - все здесь было лоснящимся и черным. Казалось, на землю вылили озеро липкой нефти. И не озеро даже, а море. И не было ничего живого - ни единого деревца, ни единой травинки.
        - Страшно, - протянула Оля Булочкина.
        - Когда-то здесь возвышались дома, а как раз под нами пролегала одна из центральных улиц. Были тут свои сады и парки, а вон там… - Астроном указал на гигантский черный холм, - там возвышался мой дворец. Если присмотреться, можно и теперь разглядеть фрагменты некоторых башен.
        - Брангания все разрушила?
        Астроном грустно кивнул.
        - Но где же она сама?
        - Она под нами, - рассказчик обвел рукой равнину. - Вся эта черная масса и есть то чудовище, что проглотило мое королевство.
        - Такая огромная! - ахнули ребята.
        - В том-то и дело. Она шла, сметая все на своем пути. Все равно как лавина. Остановить ее смогли только ароксовые леса. Уж не знаю почему, но перед этими исполинами она спасовала.
        Держась за плетеный бортик гондолы, ребята напряженно смотрели вниз. Только теперь они представили себе истинные размеры Брангании, только теперь им стало по-настоящему жутко.
        Время от времени лоснящаяся поверхность внизу приходила в смутное шевеление. Словно мышцы под кожей тут и там у Брангании перекатывались большие и малые бугры. Черная масса вздымалась и опадала, - казалось, огромное чудовище мерно дышит. Впрочем, возможно, так оно и было. Воздухоплаватели летели не над землей, - они летели над огромной тушей чудовища. Того самого, что сумело в одиночку проглотить целое королевство.
        Глава 13
        Нападение шептуна
        Что можно сказать о существе ростом с пятиэтажный дом? Наверное, только то, что существо это очень большое. Для Брангании прилагательное «большое» подходило точно так же, как очечки лилипута для сказочного Гулливера. Они по-прежнему летели над территорией Ураканда, и все это время внизу просматривалась одна и та же картина. Черному как смоль телу чудовища, казалось, нет конца и края. Ребятишки смотрели, не в силах оторвать глаз. Зрелище пугало и завораживало. Глядя на исполинское чудище, они забыли обо всем на свете - об оставленных позади трантах и деметрийцах, о разъяренных восьмилапах, о том, что помимо Брангании на свете есть множество иных опасностей. Это их и подвело.
        Страшной силы вихрь налетел и тряхнул шар как детскую погремушку. Стремительная тень накрыла лица, и, потеряв равновесие, Ольга едва не выпала из гондолы. В последнюю секунду ее подхватили Вовчик с Артемом.
        - Что случилось? Что это?!
        - Шептун! - Астроном в мгновение ока выхватил свой чудесный свисток. - Вон он, видите? Как раз перед нами. Заходит на повторный вираж.
        На этот раз летучего ящера разглядели все. Распластав огромные перепончатые крылья, шептун разворачивался для повторной атаки. Плоский, похожий на огромное весло хвост, морда как у крокодила, глазки - махонькие, в глубине пасти - частокол острейших зубов.
        - Что ж, посмотрим, как тебе понравится наш мегатон, - Астроном позволил ящеру подлететь к шару ближе и что есть силы дунул в свисток. Жутковатый полусвист-полувой шептуну явно не понравился. Он разинул зубастую пасть, беспомощно затрепетал крыльями, и в эту минуту Выдра ударила его зеленой плетью. Точно пуля, зеленый побег выстрелил в сторону летучего чудища, и Артем увидел, как длинный стебель в мгновение ока скрутил пасть монстра. Впрочем, Выдра явно переоценила свои силы. Отважное растение попыталось дотянуться до когтистых лап ящера, но в эту секунду шептун взмыл в небо и, оборвав стебель, мстительно ударил когтями по оболочке шара. Гондолу ощутимо тряхнуло, ребята вцепились в дрожащие стропы.
        - Смотрите, что он сделал с Выдрой! - у Артема от жалости задрожали губы. От роскошного куста осталась лишь крохотная веточка.
        - Ничего, снова подрастет. А вот шарик мы, кажется, потеряли! - Астроном задрал голову. - Так и есть, этот крылатый хулиган покалечил наш транспорт.
        - Что же теперь будет?
        - Ничего особенного. Гелий постепенно покинет оболочку, и вскоре мы упадем вниз.
        - Упадем?!
        - Увы… - Астроном проводил взглядом улетающего ящера, с сожалением погладил плетеный борт гондолы. - А ведь сам плел. Недели две, а то и больше.
        - Но как же теперь мы?
        Юный король Ураканда с усмешкой взглянул на ребят.
        - А что - вы? По счастью, граница моего королевства близко. Перед стартом, насколько я помню, все мы как следует подкрепились плодами арокса. Так что веса у нас нет и Брангании можно не опасаться. Хотя на всякий случай советую перекусить еще разок. А дальше обвяжемся длинной веревкой и полетим своим ходом.
        Так они и поступили. Разрезав один из плодов на четыре равные доли, они быстренько покончили с мякотью арокса. После этого из нескольких строп Астроном соорудил что-то вроде длинного поводка, который и привязал к поясу каждого из четверых путешественников. Шар между тем продолжал терять газ, становясь все более морщинистым. Они заметно снизились. Теперь до поверхности черной как сажа земли оставалось совсем немного - локтей тридцать или сорок.
        - Ну что, полетели? Ждать дальше становится опасным. - Астроном первым шагнул из гондолы, плавно отлетел на некоторое расстояние. Руки он вытянул по швам, ногами же делал время от времени толчковые движения. Именно эти движения позволяли ему лететь строго по прямой. Стараясь не отставать от Астронома, ребятишки один за другим покинули гондолу. Выбравшись последним, Артем подставил Выдре руку. Зеленый стебелек привычно оплел плечо мальчугана.
        Отлетев немного, они ненадолго задержались, чтобы посмотреть, что станет с корзиной и шаром. Зрелище оказалось безрадостным. Стоило гондоле коснуться темной поверхности, как неподалеку от нее вздулся шишковатый холм, который, надвинувшись на корзину, втянул ее в себя, как удав маленького кролика. Та же судьба постигла и шар. Покончив с добычей, черный холм плавно перекатился вправо-влево, сыто содрогнулся и снова растекся по поверхности.
        - Видели?
        Испуганные ребята закивали головенками.
        - Если бы не арокс, то же самое могло случиться с нами. - Астроном кивнул ребятишкам. - Не стоит задерживаться. Я буду чувствовать себя спокойно только когда доберусь до твердой земли.
        Артем пригляделся. До леса было не так уж далеко, однако отталкиваться от воздуха далеко не то же самое, что от земли и веток. Полет проходил значительно медленнее, и только минут через двадцать они наконец-то плавно опустились на опушке леса. Всего в десяти шагах от них зловеще вздымалась темная масса Брангании. Ко всем четверым начинал помаленьку возвращаться вес, и от одной мысли - что случилось бы с ними, опустись они двумя минутами раньше, Артему стало не по себе.
        - Эх, земля-земелечка! - не выдержав, Вовчик лег на землю, прижался к ней щекой. Потом неожиданно встал на руки, довольно резво пробежал несколько шагов. В своем нынешнем облегченном состоянии он способен был проделывать и не такие фокусы.
        - Не сходи с ума! - строго сказала Булочкина. - А если Брангании вздумается на нас напасть?
        - Это вряд ли, - успокоил ее Астроном. - По краям это чудовище успело ороговеть. Во всяком случае, здесь оно не так подвижно, как в центре. Если особенно не шуметь, его даже можно потрогать. К слову сказать, именно здесь я и брал образцы для своей лаборатории.
        Он приблизился к краю темной массы, носком кроссовки ткнул в черную кромку. То же самое, но чуть более осторожно проделал Артем.
        - Похоже на застывшую смолу, - пробормотал он.
        - Да, хотя по составу эта далеко не смола. Я ведь много времени провозился с ней. Чего я только не проделывал! И кислотой обливал, и током прижигал. Погружал в бензин, в щелочь, пытался поджигать, даже расстреливал из электронной пушки.
        - И ничего не получалось?
        - К сожалению, ничего. Единственную пользу извлекли для себя деметрийцы. По неосторожности я проболтался им, рассказав о необычайной прочности черной массы, и эти хитрецы стали кроить себе из шкуры Брангании доспехи.
        - Наверное, потому они и стали такими задиристыми, - предположил Вовчик.
        - Возможно. Тут я, признаться, недоглядел… Эй! Ты что делаешь?
        С предупреждением Астроном запоздал. Размахнувшись, Вовчик успел запустить в сторону Брангании увесистым камнем.
        - А что такого? Пусть знает, как шары глотать!
        - Может, хочешь, чтобы на закуску она прихватила и нас? - крикнул Артем.
        - Да что она нам сделает? Вон какая неповоротливая!
        Приложив руку козырьком ко лбу, Астроном встревоженно смотрел вдаль.
        - Может, и обойдется… - пробормотал он. - Во всяком случае, нам стоит отойти подальше.
        Взяв Вовчика за руку, он оттащил мальчика от черной массы.
        - А чего я сделал? - Вовчик недоуменно пожал плечами. - Подумаешь, камнем запустил! Ты же сам сказал, что она ороговела.
        - По краям - да, но не в середине. Таким камушком ее вполне можно разбудить.
        Взглянув на Вовчика, Артем многозначительно покрутил пальцем у виска.
        - Ага, уже и струсили! - Вовчик фыркнул.
        - Скажи еще какую-нибудь глупость, и я тресну тебе по башке!
        - Треснет он!.. - Вовчик насупился. - Небось, без Выдры своей не выступал бы.
        - Дурак! - тихо сказала Булочкина.
        - Что ты сказала?! Кто дурак?!.. - сжав кулаки, Вовчик шагнул к девочке. Неизвестно, чем бы завершился конфликт, но в эту секунду Астроном поднял руку.
        - Тише! - приказал он, и голос его прозвучал так, что ребятишки тут же притихли.
        - Ты что-то увидел? - спросил Артем.
        - Береговая полоса… - шепотом пояснил Астроном. - Мы ведь только что ее трогали.
        - Ну?
        - Она ОЖИЛА.
        - Как это?
        - Сами взгляните. Она заметно приблизилась.
        - Что это значит?
        - Это значит, что Брангания проснулась и начинает осторожно к нам красться.
        Всмотревшись, Артем тоже заметил, насколько ближе стала смолистая кромка Брангании. Подобно медленно текущей лаве она придвигалась к путешественникам сантиметр за сантиметром, и, не предупреди их Астроном, никто бы этого не заметил.
        - А теперь посмотрите вправо и влево! - все так же тихо произнес Астроном.
        Ребята послушно повернули головы и тут же разглядели черные лоснящиеся рукава, пытающиеся обойти их с двух сторон. От увиденного кровь застыла в жилах Артема, а где-то внутри родилась заячья дрожь. Ему захотелось лечь на землю и крепко зажмуриться. Совсем как в детстве, когда подобным образом он пытался укрыться от кошмарного сна.
        Глава 14
        Спасение
        - Она окружила нас! - пискнула Оля.
        - Еще нет, но скоро окружит.
        Астроном говорил тихо, но оттого ребятишкам становилось только страшнее.
        - Видишь, что ты натворил! А все твои дурацкие камни! - сердито прошипел Артем и, не удержавшись, треснул приятеля по затылку.
        - Откуда я знал! - Вовчик втянул голову в плечи.
        - Тише! - снова приказал Астроном. - Стойте на месте и молчите! Ни в коем случае не делайте резких движений.
        - Может, просто убежать?
        - Мы не убежим, - все так же тихо шепнул Астроном. - Она уже взяла нас на прицел и, если пустит волну, ноги нас не спасут.
        - А что спасет?
        - Уверенность и спокойствие. - Астроном напряженно улыбнулся. - Медленно-медленно начинаем отступать.
        - Как отступать?
        - Очень просто. Пусть думает, что мы ее не замечаем. Пока она крадется, у нас есть шанс. - Астроном переместил одну ногу, следом за ней переставил вторую. - Делайте, как я.
        Стараясь двигаться по возможности тихо, они попятились от надвигающейся черной массы. Пожалуй, только теперь Артем в полной мере осознал, что за чудище находится перед ними. Брангания только сверху казалась безликой черной поверхностью. Сейчас стало ясно, что это действительно нечто хищное и живое. Черный исполин неотвратимо приближался, и казалось невероятным, что четверо крохотных человечков сумеют от него скрыться. Тем не менее Астроном оказался прав - как ни медленно они отступали, но понемногу все же удалялись от Брангании. До ближайших деревьев оставалось шагов двадцать.
        Наверное, у них все бы получилось, но неприятность произошла с Ольгой. Пятясь, она зацепилась пяткой за камень и довольно неловко шлепнулась на землю. И тотчас неподвижная поверхность Брангании вскипела множеством шевелящихся холмов. Забыв о маскировке, чудовище стремительно ринулось на людей. Оно напоминало сейчас морскую волну. Правда, цвет у этой волны был не бирюзовый, а беспросветно черный.
        Астроном был далеко, и еще дальше располагались спасительные деревья. Конечно, надо было спасаться, но что-то случилось с Артемом. Сердце само собой сжалось, и, взглянув на упавшую девочку, мальчик неожиданно для себя прыгнул не к деревьям, а к ней. Всего одно мгновение понадобилось ему, чтобы помочь Оле подняться, а в следующую секунду гребень набегающей волны хищно раздвоился, парой лоснящихся щупалец метнувшись к ногам мальчика. Ни отпрыгнуть, ни отстраниться он не успел. Хищник оказался значительно проворнее. Левую лодыжку Артема обвила черная мясистая плеть, с силой потянула назад. Потеряв равновесие, мальчик шлепнулся на землю.
        - Выдра! - только и успел крикнуть он.
        Артема уже волокло к черной массе Брангании, когда, скользнув по его телу, лабран мертвой хваткой обвил щупальце Брангании. Мгновение - и стебель сжался, попросту перекусив щупальце. Ощутив свободу, Артем одним прыжком поднялся на ноги. Астроном уже был рядом.
        - Ходу! - ухватив мальчика за руку, он с поразительной силой рванул его за собой. Артем не перечил и не артачился. Наверное, так быстро он еще никогда не бегал. Оставшееся расстояние до деревьев они одолели одним махом и, только оказавшись под сенью гигантских крон, позволили себе оглянуться.
        Им было на что посмотреть. Проглотив узенькую полоску берега, черная волна достигла кромки леса и теперь с яростью хлестала по необъятным стволам. Она словно мстила деревьям за упущенную добычу. Вниз сыпались сухие ветки и листья, тут же падали и плоды арокса.
        - Выдра… - шумно дыша, Артем осмотрел свои руки. Веточки нигде не было. - Эта тварь сожрала нашу Выдру!
        - Гадина! - Вовчик потрясенно отвернулся. Смотреть на беснующуюся Бранганию он был не в силах.
        - Выдра нас столько раз спасала, а мы ее не уберегли. - Булочкина громко всхлипнула. - А все из-за меня!
        - При чем тут ты? Это я, дурак, камни кидал…
        Чтоб не разреветься, Артем прикусил нижнюю губу. Говорить что-либо было трудно.
        - Пошли. - Астроном обнял ребят за плечи, повел через лес. Ни о Выдре, ни о Брангании они больше не упоминали. Все было понятно без слов. Каждый переживал горе по-своему.
        Яркое небо над головами постепенно меркло, и очень скоро они вновь оказались в мире полумрака. Оставалось только удивляться, каким образом Астроном отыскивает в темноте дорогу. Судя по всему, этот путь ему был знаком. А еще через несколько минут они уже стояли на берегу небольшого водоема.
        - Надеюсь, это вода? - хмуро поинтересовался Вовчик.
        - По счастью, да. - Астроном сосредоточенно огляделся. - Мой бывший королевский пруд.
        - Королевский пруд? - Булочкина невесело улыбнулась.
        - Он самый. Правда, купальни, лесенки, фонтаны - все теперь разрушено, но сохранилось кое-что другое. То, что поможет вам вернуться домой.
        - Но мы никуда не торопимся! - запротестовал Артем. - Если время у вас и у нас течет по-разному, мы должны задержаться.
        - Точно! - согласился Вовчик. - Мы ведь собирались помочь трантам?
        - Насколько я понял, вы им уже помогли. А что касается их дальнейшей судьбы, об этом я тоже позабочусь. Как ни крути, это мои бывшие подданные. - Астроном вздохнул. - Словом, вам пришло время возвращаться, нам - объединять силы перед лицом общего врага.
        - Но как мы вернемся, если единственный проход между мирами захвачен деметрийцами?
        - Разве я говорил, что этот проход единственный? - Астроном качнул головой. - На самом деле подобных лазеек достаточно много. Просто их нужно найти.
        - Значит, один из проходов находится возле этого водоема?
        - Точнее сказать - на дне водоема.
        - Мы что, должны нырять? - встревожился Вовчик. - Предупреждаю сразу: я плаваю как топор!
        - Нырять не понадобится, - успокоил Астроном. - Мы воспользуемся специальным плавсредством.
        - Если это не камень на шею, то я согласен, - мрачно пошутил Вовчик.
        - Разумеется, это кое-что получше… - Астроном осторожно вошел в воду по колено. Внимательно глядя под ноги, наступил на какой-то ему одному ведомый выступ. И тотчас в глубине пруда блеснул электрический огонь, а чуть позже водная поверхность взбурлила множественными пузырями.
        - Ой, мамочки, что это!
        - Неужели подводная лодка?! - Артем вытаращил глаза.
        - Точнее сказать - ныряющее блюдце, - улыбнулся Астроном.
        Юный король не шутил. Из воды вынырнула странная конструкция. Нечто среднее между веретеном и шаром - с приплюснутым носом, парой иллюминаторов по бокам и рыбьими стабилизаторами.
        - Это для тех, кто не умеет нырять. - Астроном приглашающе кивнул в сторону блюдца. - На этот раз путешествие будет недолгим, обещаю. Очень скоро мы окажемся в вашем мире.
        Глава 15
        Возвращение
        Говоря о недолгом путешествии, король Ураканда ничуть не преувеличивал. Со свистом работали невидимые насосы, миниатюрная субмарина быстро погружалась. Щелкнув тумблером на крохотном пульте, Астроном включил носовой прожектор.
        - Можете полюбоваться здешними глубинами…
        Приникнув к иллюминаторам, ребята разглядели илистое дно пруда. Водоем оказался на удивление прозрачным, и было отчетливо видно, как тут и там неспешно проплывают золотистой расцветки рыбины. Огромные хвосты совершали плавные движения, на подводную лодку обитатели пруда не обращали ни малейшего внимания.
        - Королевские карпы, - пояснил Астроном. - Их так долго подкармливали, что в конце концов они стали ручными.
        - Хотел бы я такого поймать на удочку, - вздохнул Вовчик.
        - А я бы нет, - сказала Оля. - Они такие красивые… А это что такое? Пещера?
        - Самая настоящая. - Астроном спокойно кивнул. - Именно к ней мы и направляемся.
        Ныряющее блюдце приблизилось к просторному отверстию, на малой скорости вошло в узкий тоннель.
        - Это и есть проход, - пояснил Астроном.
        - А долго по нему плыть?
        - Совсем нет. Приготовьтесь, сейчас будем на месте…
        Они не успели даже удивиться. Пространство вокруг блюдца посветлело, вновь тоненько запели электронасосы.
        - Сейчас решим - всплывать нам или нет. - Два раза повернув рычаг, Астроном опустил к глазам окуляр перископа, зорко осмотрелся. - Кажется, никого… Значит, все, конец путешествию.
        - Уже? - изумилась Ольга.
        - Я же говорил, это совсем рядом.
        - Что-то не верится, - усомнился Вовчик. - Раз, два - и дома?
        - Предлагаю убедиться самим. - Юный король Ураканда нажал очередную кнопку, и, накренившись, крохотная субмарина начала подниматься. Негромко плеснула за бортом вода, и ребятишки с изумлением разглядели, что они покачиваются посреди пруда, в котором не так давно ловили пескариков.
        - А если нас кто-нибудь увидит? - обеспокоилась Оля.
        - Не должны, - Артем указал в сторону обрывистого берега. - Это ведь Малый пруд. В нем только мы купаемся. Скауты с пионерами бегают на Большой, а дачники больше любят ходить на речку. Там и глубже, и чище, и гольяны с щуками водятся.
        - Тем не менее лучше не рисковать. - Астроном медленно подвел субмарину к берегу, распахнул люк. - Всех прошу на выход. И желательно не копаться!
        Ребята в самом деле поторопились. Оскальзываясь на мокром металле, выпрыгнули на берег и только здесь растерянно оглянулись.
        - А ты?
        - Я с вашего позволения немного задержусь, - юный король помахал им рукой. - Возвращайтесь в лагерь - и молчок обо всем, что видели. Пусть это будет нашей тайной, договорились?
        Крышка люка захлопнулась, Артем разглядел, как за кормой маленькой подлодки взбурлила вода. Блюдце и впрямь оказалось ныряющим, - времени на погружение ему почти не потребовалось. Была лодочка, - и не стало.
        - Ничего себе! - Вовчик медленно ощупал себя руками. - Слушайте, ребята! Может, нам все это приснилось?
        - А ты ущипни себя посильнее. Или лучше укуси! - хмыкнула Булочкина.
        - Во всяком случае, Астроном дал верный совет: лучше держать язык за зубами. Иначе нас просто засмеют.
        - А Астроном? Он может все подтвердить! - воскликнул Вовчик.
        Артем выразительно постучал себя по голове.
        - Зачем ему это надо? Сам подумай!
        Вовчик шумно вздохнул.
        - Жалко… О таких чудесах трудно молчать.
        - Ничего, потерпишь, - назидательно произнесла Оля. - Пора становиться взрослым.
        - Я бы рад, да что-то не хочется.
        Фраза была столь нелогичной, что все трое рассмеялись. Последний раз оглянувшись на пруд, ребятишки зашагали по лесной тропе.
        - Вы только посмотрите - какие здесь деревья! - Артем запрокинул голову. - Уютные, маленькие!
        - И солнце не заслоняют.
        - Да уж, не хотел бы я родиться деметрийцем или трантом.
        - То-то и оно! - Артем задумчиво кивнул. - А знаете, я ведь, пожалуй, соскучился по лагерю. По этой траве, по муравейникам, по ребятам… Даже по нашей столовке.
        - Тогда ускорим шаг! - Вовчик энергично шевельнул носом. - Нюхом чую - успеваем к обеду!
        Они действительно успели.
        В столовую ребята вошли, широко улыбаясь, во все глаза глядя на гомонящий зал. Гремела посуда, гудели голоса, дежурные как обычно разносили по столам порции с супом и кашей.
        - После арокса нам теперь все понравится. - Вовчик с удовольствием потер руки.
        - Ты же говорил, что ароксы вкусные.
        - Вкусные-то вкусные, но не век же ими питаться! От земляники, знаешь ли, тоже оскомина бывает…
        В следующую секунду Вовчик испуганно ойкнул, а Булочкина с Артемом напряженно замерли. От моечного окна к ним быстро шагал Огурец. Он был один - без обычной свиты, но положения это не спасало.
        - Как только подойдет, - шепнула Булочкина, - я двину ему по морде.
        - А я добавлю, - отважно сказал Артем и действительно сжал кулаки. - Мы ведь могли погибнуть из-за его хлопушек.
        - Ну, если вы станете драться, то и я с вами, - нерешительно пробормотал Вовчик. - Врежу за нашу бедную Выдру…
        Боковым зрением Артем различил, как с дальних столиков им машут Пашка, Егор и Димка. Они тоже заметили появление друзей. Внутренне Артем немного расслабился. Верно говорят: на миру и смерть красна. Одно дело встретиться с Огурцом на глухих лагерных задворках, и совсем другое - здесь, на виду у друзей и знакомых.
        - Не понимаю! - пролепетала Булочкина. - Он что, плачет?
        Артем тоже изумленно приоткрыл рот. По щекам приближающегося Огурца действительно катились слезы.
        - Живые! Как есть живые! - подскочив к невысокому Артему, громила Огурец стиснул его в объятиях. - А я уж тут чего только не передумал. Хотел уже убирать эти чертовы хлопушки, а как залез, как увидел, что все сработало, - чуть сам с березы не сверзился.
        - Мы ведь действительно могли разбиться, - укоризненно произнесла Булочкина.
        - Простите! - Огурец шмыгнул носом, ладонью размазал по лицу слезы. - Я ведь даже не думал, что там высоко. Так обозлился, что ум потерял.
        - Главное, что теперь нашел, - тихо сказал Артем.
        - Значит, мир? - Огурец протянул ему перепачканную руку.
        Если бы он ухмылялся или говорил не так жалостливо, Артем бы ему не поверил. Но Огурец был искренен. Ребята видели, что за время их путешествия по Ураканду с ним произошли серьезные перемены. С некоторой задержкой Артем протянул собственную ладонь.
        - Мир!
        С ближних и дальних столов, забыв об еде, на них таращилась изумленная ребятня. Им было чему удивляться! Первый хулиган лагеря, не стесняясь, ревел и жал руки какой-то малышне! В полном смысле слова это можно было назвать чудом, и про себя Артем подумал, что, как знать, возможно, это чудо перевешивало все чудеса, встреченные ими в царстве Ураканда…
        Часть третья
        Спасенная страна
        Глава 1
        Тайна маленького пруда
        - Вот это кенжик! - Егор с восхищением крутил в руках нож - тот самый, что Артем выменял у рыжеусого Порто.
        - Главное - у него сталь необычная, - подал голос Пашка. - Видел, какие там узоры? Точно говорю - либо дамасская сталь, либо булат.
        - Ага, как же! Секрет булата давно утерян!
        - Ну, может, снова нашли. Поискали как следует - и нашли…
        Артем улыбнулся. Задумчиво бросил в воду сосновую шишку. Было видно, как метнулись в стороны серебристые тени мальков. Уж им-то, конечно, было известно, что где-то на дне притаился проход в иной мир. Наверняка плавали через него не раз и не два. В гости к королевским карпам и обратно…
        От понимания того, что секретную пещеру отделяет от них небольшой слой воды, сердце Артема сладко защемило. На секунду он даже позавидовал крохотным рыбкам, которые без проблем могли сигать из одного мира в другой. И стало жаль, что нельзя рассказать ребятам о минувших приключениях. Вот ахнули бы - так ахнули! Однако ничего не поделаешь, они дали слово молчать, и приходилось держать язык за зубами. Про тот же нож объяснили, что это подарок Астронома, а странное поведение Огурца в столовой объяснили нахлобучкой, которую выдала пареньку Выдра. Про березу, взрыв хлопушек и диковинное падение в неведомый мир лучше было не поминать.
        Отряхнув ладони, Артем огляделся. Пруд, который называли Большим, размещался ближе к лагерю и был оборудован купальней. На его берегу красовались плакаты, иллюстрирующие приемы спасения утопающих, на воде покачивались малинового цвета буйки. Глубина возле буйков была смехотворной - всего-то по грудь, но именно так директор лагеря ограничивал свободу детей и спорить с ним было бессмысленно. По этой причине друзья Артема предпочитали купаться в Малом пруду, редко посещаемом людьми, тесно окруженном мохнатыми елями и колючими кустами шиповника. В этом же пруду в изобилии плавали большие черные пиявки, однако ребят подобное обстоятельство ничуть не смущало. Тот же Артем поведал им, что слюна пиявок обладает целебными свойствами и что в больницах этих вертких созданий даже сажают на спины больных.
        - Ну вот! - обрадовался Пашка. - Там за пиявок деньги платят, а у нас все абсолютно бесплатно! А попутно рыбку поудим, на солнышке позагораем.
        Именно этим ребята сейчас и занимались - лежа на берегу, лениво следили за поплавками, грелись на солнце и болтали. Щурясь на блесткую воду, Митек успевал гонять по земле большого жука, а вернувшаяся из леса Оля Булочкина орудовала у костра, сооружая суп-грибницу.
        - Красота! - с восторгом протянул Вовчик. - В лагере сон-час, все дрыхнут, а мы кислородом дышим, птичек слушаем!
        - Они там лежат, мы - здесь, невелика разница, - пробурчал Артем.
        - Не скажи! - не согласился Вовчик. - Мы уже и искупались три раза, и ягод поели. А если лежим, так по своей воле. А их желаний никто не спрашивает. Тот же Мишаня придет и надает подзатыльников.
        - Да уж, с него станется! - проворчал Егор. - И когда мы от него избавимся…
        - Вот-вот! - подхватил Вовчик. - Где Мишаня, там свободой не пахнет. А я, братцы, двумя руками за свободное воспитание! Чтобы, значит, никаких командиров и никаких запретов. Чтобы как в Японии!
        - А ты там бывал?
        - Ну… В газетах писали…
        - Еще скажи, ты газеты читаешь! Лучше свою леску от моей отцепи! - Митек возмущенно качнул удочкой. В самом начале рыбалки у него одна за одной пошли поклевки, и разволновавшийся Вовчик стал забрасывать свой крючок так близко к поплавку Митька, что очень скоро перепутал все снасти.
        - Да ладно тебе! - Вовчик беззаботно отмахнулся. - Оно и на спутанное клюнет. А как клюнет, так само и распутается.
        - Распутается, как же… - Митек звонко припечатал на голом колене овода, уставился на собственную ладонь. - Смотрите! Я этому злыдню со всей силы вмазал, а ему хоть бы хны! Расправил крылья - и улетел.
        - Это потому, что ты не каратист, - авторитетно объяснил Егор. - Если бы ты кирпичи разбивал, тогда бы и с оводом справился.
        - А что, я однажды красный кирпич ломал, - похвастался Пашка.
        - Заливал один такой! - не поверил Егор.
        - Точно вам говорю! Правда, там трещина была.
        Егор хохотнул.
        - Ну вот, уже и трещина появилась. Может, ты не кулаком бил, а ломиком?
        - Ну, вообще-то я точно не помню. Это давно было. - Пашка смущенно почесал нос.
        - Случайно не в младенчестве? - продолжал ехидничать Егор.
        - А что, если кирпич красный, такой разбить вполне можно, - вступился за Пашку Вовчик. Перевернувшись на спину, он закинул ногу на ногу, руки уютно пристроил под головой. - Вот если бы Пашка про силикатный кирпич загнул, я бы не поверил.
        - Силикатный - это да-а… - поддакнул Митек. Он протянул это таким тоном, словно ломал кирпичи каждый день. - Силикатный раз в десять крепче красного.
        Они тут же заспорили о кирпичах и досках, о гвоздях и подковах. И в это время из леса вернулся Димка. Отправляясь с самодельным луком на охоту, он обещал принести гору рябчиков и глухарей, однако охота явно не задалась. Лицо Димки было хмурым, никакой дичи он не принес.
        - Ну? Где твои рябчики с глухарями?
        - Нет тут ничего. Ни рябчиков, ни глухарей. - Димка бросил лук на траву, через голову стянул с себя майку с надписью «Спартак-Голливуд, 3:0». Плюхнувшись рядом с Артемом, взялся расчесывать спину и грудь. - Одни комары да лягушки.
        - Это браконьеры вроде тебя постарались, - хмыкнул Егор. - Бегают тут, понимаешь, с луками-стрелами, а потом в окрестностях дичь пропадает.
        - Вот и хорошо, что не встретил ничего, - добродушно порадовалась Булочкина. - Еще не хватало нам в зверей стрелять… Садитесь лучше есть грибницу.
        Повторять приглашение не пришлось. Уже через мгновение вся компания сгрудилась вокруг котелка.
        - Правильно говорят: после купания аппетит зверский! - Артем похлопал себя по животу.
        - Вот видишь! А какой аппетит, если ты словно бревно лежишь на койке! - Вовчик зачерпнул ложкой из котелка, зажмурившись, хлебнул. - Вкуснотища!
        - Наша Булочкина любого повара за пояс заткнет.
        - Послушайте! - Вовчик взволнованно взглянул на друзей. - Я, кажется, понял!
        - Что ты понял?
        - Да ведь они специально заставляют детей спать! Это хитрость, понимаете? Чтобы поменьше нас всех кормить. Как я сразу не догадался!
        - Кто о чем, а вшивый все о бане, - хохотнул Егор.
        - Но без этого же нельзя! - трогательно изумился Вовчик. - Если не есть, зачем тогда жить?
        Ребята грохнули смехом. Митек при этом даже подавился грибницей. Артем заботливо похлопал его по спине. И никто не заметил, как за их спинами на поляну вышел Мишаня. Вожатый безмолвно подпер бока, суровым взором уставился на ребят. Он не был гипнотизером, но сердитый взгляд этого человека они немедленно почувствовали. Смех сам собой поутих, а мгновение спустя, побросав ложки, ребята вскочили с земли, вытянулись по стойке «смирно». Любая иная поза, по мнению Мишани, была серьезным правонарушением. Демобилизовавшись из армии, вожатый все еще жил по уставу и жесткой субординации. Артем ничуть не сомневался, что больше всего на свете Мишаня жалеет о том, что в детских лагерях не водится гауптвахт и провинившихся не наказывают нарядами.
        - Та-ак… - протянул Мишаня, и от зловещего его тона ребятам немедленно захотелось нырнуть в пруд и не выныривать вовсе. - Значит, жжем костры, варим похлебку, смеемся?
        Артем втянул голову в плечи. Серые глаза вожатого скользнули по фигуркам детей, заставили съежиться еще больше. Мишаня явно выдумывал наказание пострашнее.
        - Что ж, погуляли и хватит… - процедил вожатый. - Быстренько собираем вещи и колонной по одному следуем за мной!
        Заметив лежащий на пне нож, Мишаня подхватил его, подбросил на ладони.
        - Чья игрушка?
        - Моя, - чуть слышно пролепетал Артем. - Это подарок.
        - Вот как? - вожатый недобро улыбнулся. - Нет, дорогуша, это не подарок, это холодное оружие… А значит, конфискуется до лучших времен.
        - Как это - до лучших? - выдавил из себя Артем.
        Мишаня шагнул к нему, рукоятью ножа поддел подбородок мальчугана.
        - Лучшие времена, дорогуша, это те, что никогда не наступают. По крайней мере, для таких, как ты. Я понятно изложил или есть вопросы?
        Вопросов ни у кого не было.
        Глава 2
        Суровое наказание
        Словно пойманных воришек, их провели колонной через весь лагерь. Впереди ленивой походкой вышагивал вожатый, справа и слева ребятишек стерегла парочка добровольцев из старших скаутов. Миновав спортивную площадку, они прошли мимо знакомой центрифуги.
        - Эх, Выдру бы нам сейчас! - вполголоса пробормотал Вовчик.
        - Да уж, она бы с нашими конвоирами в два счета справилась.
        - Ну, а мы людики интеллигентные - деликатно бы отвернулись, - ехидно поддакнула Булочкина.
        - Разговорчики в строю! - не оборачиваясь, шикнул Мишаня.
        На странную процессию оборачивались, указывали пальцами.
        Впрочем, путь был недолог, ребят привели в здание администрации. Здесь Мишаня перестроил детей в шеренгу и, вытащив из кармана большой клетчатый платок, шумно высморкался.
        - Ну-с? - он пристально оглядел собравшихся. - Будем отвечать за содеянное?
        - А что мы такого сделали? - пробурчал Егор.
        - Для умственно отсталых поясняю, - вожатый принялся загибать пальцы. - Во-первых, нарушили лагерный режим и ушли в самоволку. Во-вторых, без разрешения старших купались в пруду. В-третьих, разводили костер. В-четвертых, ели неположенную пищу. В-пятых, развлекались с холодным оружием. - Все пальцы Мишани оказались сжатыми в кулак. - Что получается в итоге? А в итоге получается карцер. На два с половиной часа.
        - Почему два с половиной? - жалобно пискнул Пашка.
        - А ты догадайся, - ласково пропел вожатый. - Не такая уж сложная арифметика. Ровно по полчаса за каждое правонарушение.
        - Тогда мы пропустим обед!
        - Разве вам впервой? - Мишаня холодно улыбнулся. - А сейчас скоренько вывернули карманы!
        - Еще чего! - громко возмутилась Булочкина. - Мы что, жулики?
        - Выворачиваем, выворачиваем! До настоящих жуликов вам, конечно, далеко, но если вы таскаете с собой охотничьи ножи, не мешает провести обыск. - С кривой ухмылкой вожатый выставил перед ребятами табурет. - Сюда и выкладываем! Все до последней мелочи. Кто будет мешкать, лично вытряхну наизнанку.
        Через минуту на табурете выросла гора детских пустяков - какие-то шарики и стеклышки, пара носовых платков, коробок спичек, зажигалка, увеличительное стекло, пузырек с лаком для ногтей, оловянный солдатик и старенький, изрядно поцарапанный компас. Поверх всего Булочкина с вызовом водрузила свою рогатку с нелепой резинкой.
        - Замечательно. - Мишаня накрыл вещички мощной пятерней. - Улики, так сказать, налицо.
        - Какие еще улики! - фыркнула Оля.
        - А такие, милая, что в лесах нынче тут и там пожары, и с этими зажигалочками я бы мог смело препроводить вас в местное отделение милиции. Да и с рогаткой они бы что-нибудь придумали. Стекла-то каждый день сыплются. И в лагере, и в дачном поселке.
        - При чем тут мы?
        - Вот и разобрались бы - при чем или ни при чем. Может, статью какую-нибудь нашли в законе… - Мишаня выдержал зловещую паузу. - Но мы людики интеллигентные, верно? Зачем нам милиция? Со своими бедками, думаю, справимся сами. Так что отсидите два с половиной часа, подумаете о том о сем, - глядишь, и поумнеете.
        - Так долго!.. - гнусаво проныл Пашка.
        - Что ж, возможно, кому-то из вас и повезет. - Вожатый повел бровью. - Дело в том, что мне нужен художник. Есть тут такие?
        Все знали, что неплохо рисовал Артем, забавные фигурки умел выводить Егор, однако ни тот ни другой не проронили ни звука.
        - Так как? Никто не умеет обращаться с карандашами и красками?
        - Вот он умеет. - Егор благородно вытолкнул вперед худосочного Митька. Он понимал, что для юркого непоседы заточение на два с половиной часа будет означать форменную пытку.
        - Вот как? - Мишаня прищурился. - Что же ты умеешь рисовать?
        Конопатый паренек смущенно обернулся на ребят.
        - Давай, Митек, не стесняйся! - ободрил Пашка.
        - Вообще-то я люблю рисовать самолетики.
        - Самолетики мне не нужны, - покачал головой Мишаня.
        - Я здорово умею! Истребители, бомбардировщики, вертолеты…
        - Я же сказал: не надо! Будешь рисовать зебру.
        - Это что? Лошадь, что ли?
        - Верно, только полосатая.
        - С копытами? - на всякий случай уточнил Митек.
        - С копытами, ушами и прочим хозяйством. Короче, пока твои приятели сидят под замком, нужно соорудить что-то вроде стенгазеты для зоокружка. Текст другие допишут, а от тебя требуется на переднем плане изобразить здоровую упитанную зебру. Все понял?
        - Ага, - Митек неуверенно кивнул. - Зебру с ушами и копытами.
        - Вот и ладушки! А теперь разберемся с вами… - Мишаня взмахом руки рассек шеренгу надвое. - Вы трое посидите в кладовой, а вас я упрячу в каморку кастелянши. Там, конечно, тесновато, но карцер на то и карцер, чтобы прочищать мозги.
        - А мне куда? - жалобно поинтересовался Митек.
        - Тебе я выдам краски и ватман. Будешь трудиться вон за той партой.
        - Прямо как в школе… - пробурчал Димка.
        - Разговорчики! - рявкнул вожатый. - А теперь слушай мою команду! Напра-во! Шагом марш по камерам!..

* * *
        - По камерам… - ворчал Вовчик, пытаясь удобнее разместиться на мешке с углем. - Устроил, понимаешь, тюрьму из детского лагеря!
        Сидеть на мешках было жестко, но ничего другого Вовчик не обнаружил. Да и мудрено было обнаружить, - окон в каморке не водилось, а света горевшей под потолком тусклой лампы было явно недостаточно.
        - Может, ему в армии туго пришлось? - предположила Оля. Вместе с Артемом она пристроилась на узенькой дощечке. Им тоже было не слишком уютно, но выбирать не приходилось.
        - Ага, как же! - усомнился Артем. - Вон у него какие кулачища. Наверное, и в армии малышей метелил.
        - Это в армии-то малыши? - фыркнула Булочкина.
        - Ну… Не малышей, так более молодых солдат. У них ведь там то же, что и у нас.
        - Это точно! - Вовчик хотел было сплюнуть, но сдержался. - Я в свои карманы даже бабуле родной заглядывать не позволяю, а тут должен выворачивать перед совершенно посторонним человеком.
        - Такое спускать нельзя, - сурово подтвердила Оля. - Он нас не просто карманы вывернуть заставил, - он нас унизил.
        - Из-за таких вот и происходят все войны на земле…
        - Конечно, из-за таких. Только нам-то что сейчас делать? - Вовчик поглядел на друзей с хитринкой. - Может, попробовать выйти?
        - Как это?
        - Очень просто, откроем дверь и выйдем.
        - Да дверь-то заперта!
        - Подумаешь! Замочек-то плевый. Найти какой-нибудь гвоздик, и открою в два счета.
        - Так уж и в два?
        - Ну, не в два, так в три.
        - Тогда действительно нужно выбираться, - рассудил Артем.
        - А что потом? - поинтересовалась Оля. - Бегать от Мишани до конца смены?
        - Мишаня меня не интересует. Мне с Астрономом нужно потолковать. И чем быстрее, тем лучше.
        - О чем ты с ним хочешь толковать? О вожатом?
        - Да нет! - Артем улыбнулся. - Хочу поговорить с ним об Ураканде. А вернее - о том, как можно победить Бранганию.
        Глаза у Вовчика полезли на лоб.
        - С ума сошел? Что можно сделать с таким чудищем?!
        Артем хмыкнул.
        - Кое-что, думаю, можно. В общем, появилась идейка.
        - Да какая идейка! О чем ты толкуешь! - Вовчик заволновался. - Астроном дни и ночи голову ломает, а ты - раз! - и догадался.
        - Я, конечно, не уверен на все сто… - Артем пожал плечами. - Но кто знает, вдруг да получится?
        Оля переглянулась с Вовчиком.
        - Если получится, было бы здорово… - Вовчик потер макушку. - Тогда и транты с деметрийцами живо помирятся. А после поставят тебе памятник!
        - Пусть ставят, возражать не буду. - Артем фыркнул. - Но для этого нам нужно отсюда выбраться.
        - Делов-то! В школе я даже дверь в учительскую открывал! - опустившись на четвереньки, Вовчик зашарил по полу руками.
        - Что ты там ищешь?
        - То, что поможет нам выйти… Ага! Вот и заветный ключик. - Вовчик торжествующе поднял над головой ржавый гвоздь.
        - Думаешь, подойдет?
        - Сейчас увидите!
        - А снова запереть дверь сумеешь?
        - Сумею, конечно, только зачем ее запирать?
        - Затем, что мы снова сюда вернемся.
        - Вернемся? - на лицах Оли и Вовчика отразилось изумление.
        - Обязательно, - Артем загадочно улыбнулся.
        Глава 3
        Дерзкий побег
        Где-то этажом ниже стучала печатная машинка. Если бы не ее трескучая дробь, в административном здании царила бы полная тишина. Солнце за окном плавило листву, мухи осоловело бились в стекла, а сбежавшая из заточения троица осторожно кралась на цыпочках. Спустившись на этаж, они приблизились к кабинету вожатого и почти сразу услышали раскатистый храп. Мишаня тоже любил поспать и прикорнул прямо на диване. Заглянув в комнату, ребята разглядели изъятые у них трофеи. Здесь же на столе возвышался пузатый электрочайник, возле банки с вареньем лежали кругляши зефира и кусочки пастилы.
        - Можно не сомневаться, - варенье, зефир и пастилу этот пират свистнул из детских посылок, - прошипел Вовчик.
        Артем согласно кивнул. Старшие скауты и впрямь нередко реквизировали у малышей посылки. От наказания их всякий раз спасал все тот же Мишаня - спасал, понятно, не за просто так.
        - Предлагаю реквизировать зефир с пастилой! - шепнул Вовчик. - Это будет справедливо.
        - Ой, сомневаюсь, - покачала головой Булочкина.
        - Чего ты сомневаешься?
        - Насчет справедливости сомневаюсь. Реквизировать, конечно, можно, только чем мы будем от него отличаться?
        - Она права, - подтвердил Артем. - Тогда мы тоже станем воришками.
        - Но ведь это не его сладости!
        - Верно, но и не наши.
        - Как же тогда мы накажем его?
        - А вот так… - Артем осторожно шагнул за порог и приложил палец к губам. - Во-первых, ворованным вареньем я капну ему на ладони. Во-вторых…
        - Намажем полотенце зубной пастой! - предложил Вовчик.
        - Принимается, - Артем кивнул. - Что еще?
        - Я покрашу его ногти лаком, - добавила Булочкина.
        - Только осторожно… - Артем осмотрелся. - Кроме того, я переведу его будильник на полчаса позже, пусть потом чешет в затылке.
        - Главное - не шуметь и действовать слаженно, - предупредила Булочкина.
        - Учи ученых! - ухмыльнувшись, Вовчик снял с гвоздя вафельное полотенце Мишани и потянулся за тюбиком с пастой. В данном случае он не кривил душой, - по части мелких пакостей население лагеря могло дать фору кому угодно.

* * *
        - Мы ведь людики интеллигентные! - Вовчик тяжело перевалился через забор. - Через калитки ходить не приучены!
        Он явно пародировал Мишаню, однако Артему это не очень понравилось.
        - Ты бы потише себя вел. - Артем постучал согнутым пальцем по голове. - Услышит кто, и будет тебе калитка с прибаутками!
        - Ничего! Главная прибаутка настанет, когда Мишаня глаза протрет. - Вовчик хохотнул. - Жаль, не увижу, как он будет умываться.
        - Твое счастье, что не увидишь. - Артем вздохнул. - Нам бы только до нашего королевича дойти, а там разберемся…
        До «королевича» ребятишки добрались скоро. Скауты по дороге им не встретились, а путь до флигеля одолели в рекордные сроки - за пять или шесть минут. Во всяком случае, непривычный темп заставил рыхлого Вовчика изрядно попыхтеть.
        На этот раз тратить время на наблюдение не стали. Обогнув по кривой заросли крапивы, ребята отважно двинулись к флигелю. Но именно здесь их караулил сюрприз. Потянув на себя дверь, Вовчик недоуменно ойкнул.
        - Похоже, заперто!
        - А ты сильней дерни, - ехидно посоветовал Артем. - Или забыл, что рассказывали нам про код?
        Вовчик озабоченно потер лоб.
        - Что-то не припомню.
        - У него тут все запрограммировано, - сказал Артем. - И вход, и выход, и экраны. Он ведь сам сюда сбежал от Брангании. Потому и придумал систему безопасности. Флигель впускает в себя только тех, кто нуждается в помощи.
        - Ну? - Вовчик все еще не понимал.
        - Значит, нам нужно думать об опасности! То есть - о том, что нам угрожает. А от кого мы сейчас прячемся?
        - Понял! - Вовчик хлопнул себя по лбу. - От вожатого!
        - Вот и думай о Мишане.
        Вовчик нахмурился.
        - Подумать-то, конечно, можно, только я другое не пойму…
        - Чего ты еще не поймешь?
        - Как это дверь читает наши мысли?
        - А это уже не твоя забота. Как-нибудь, верно, читает. Или не слышал никогда про детекторы лжи?
        - Ну… Вроде что-то такое слышал.
        - Тогда чего удивляешься? Они тоже распознают мысли, а их, между прочим, изобрели лет пятьдесят назад.
        - Пятьдесят? - не поверил Вовчик.
        - Какой же ты тянучка!.. - Артем отстранил Вовчика и, зажмурившись, взялся за дверную рукоять. Он и сам не очень понимал принцип действия электронного сторожа, однако мысленно попытался воспроизвести облик Мишани во всей его красе. Фантазия не подвела, - вожатый получился страшным и грозным - с перепачканной зубной пастой физиономией, с занесенными над головой кулаками. И удивительное случилось: звонко щелкнул невидимый замок, тяжелая дверь послушно отворилась.
        - Ура! Сработал «сим-сим»! - Вовчик первым скользнул внутрь. Следом за ним прошли друзья.
        В сарайчике все было по-прежнему. Светились загадочные окна-экраны, на столе громоздился электронный хлам, под потолком покачивались похожие на морскую мину часы.
        - Ваше Величество! - шутливо позвал Артем. - К вам гости!
        На верхней площадке скрипнуло кресло, и ребята наконец-то рассмотрели хозяина флигеля.
        - Добро пожаловать! - юный король Ураканда приглашающе махнул рукой. Было видно, что эту ночь он не спал. Вокруг глаз Астронома красовались темные круги, лоб пересекла страдальческая борозда.
        - Я вас давно приметил. Честно говоря, было любопытно - сумеете вы проникнуть в лабораторию или нет.
        - Мы представили себе Мишаню, и дверь нас пропустила.
        - Мишаня - это ваш главный вожатый?
        - Точно, он самый. Главный вожатый и главный злодей.
        - Чем же вы ему не угодили? - Астроном неспешно спустился по лестнице к гостям.
        - Да ничем. Маленько нарушили распорядок дня - только и всего. - Артем обезоруживающе пожал плечами.
        - Маленько?
        - Ну да. Купались в пруду, жгли костер.
        - А еще варили в котелке грибы и тренировались с холодным оружием, - добавил Вовчик.
        - Это он о ноже, который нам подарил Порто, - пояснила Булочкина.
        - Помню, помню. Нож и впрямь впечатляющий. Пожалуй, показывать вожатому такую вещицу не стоило. - Астроном покачал головой. - Что касается остального, то тут ваш Мишаня прав.
        - Как это?! - хором возмутились ребята.
        - А вы сами подумайте, что было бы, если бы все дети лагеря стали купаться где им вздумается, бродить по лесу во время сон-часа и питаться подозрительными грибами?
        - И вовсе даже не подозрительными! - обиделась Оля. - У меня в котелке были маслята, сыроежки и подосиновики.
        - Ну, это ты в грибах разбираешься, а другие могут насобирать чего угодно. Вот и представьте себе, что тогда будет? Кто-то отравится, кто-то заблудится, кто-то утонет, а ведь вожатые несут за вас ответственность.
        - Значит, можно сажать детей в карцер, да? - взвился на дыбы Вовчик. - И подушки заставлять держать? И зефир из посылок таскать?
        - Карцер? - удивился Астроном. - Признаться, об этом я не знал! И про посылки первый раз слышу.
        - Скорее всего, большинство наших воспитателей об этом тоже ничего не знают! - невесело заключил Артем. - Да их это и не интересует.
        - А почему бы вам не рассказать обо всем администрации лагеря?
        - Здрасьте! Мы не стукачи.
        - Да-а… Интересные у вас правила. - Астроном озабоченно потер переносицу. - По-вашему выходит, что терпеть безобразия - более достойно, чем доносить на плохих людей?
        - Но если ты донесешь, то станешь предателем. Разве не так?
        - Что за глупости! - Астроном нахмурился. - Если к вам в дом залезли грабители или случился пожар, вы же обратитесь за помощью? Наверняка позвоните в милицию или пожарную службу. И тем же родителям ребенок всегда расскажет про свою беду, верно? Думаю, никто его за это стукачом не назовет.
        - Так то - родители!
        - Все равно. - Астроном решительно покачал головой. - Если есть зло, с которым вы не можете справиться, следует обращаться к законной власти. Это ее обязанность - защищать своих граждан. Короли, президенты, министры и директора на то и поставлены, чтобы беречь своих людей и свои территории.
        - А если они плохо справляются со своими обязанностями?
        - Ну… - вопрос явно поставил Астронома в тупик. Возможно, в эту минуту он вспомнил о собственном утерянном королевстве. Заметив его замешательство, Артем поспешил к нему на выручку.
        - Конечно, ты прав, - согласился он, - но вся беда в том, что своей законной власти люди не всегда доверяют.
        - Поэтому мы и пришли к тебе, - добавила Булочкина.
        - Точно, - Вовчик энергично кивнул. - Мишаню давно пора приструнить. И кое-кого из старшаков…
        - Вы хотите, чтобы я навел порядок в лагере?
        - Верно, - Артем улыбнулся. - А мы поможем тебе избавиться от Брангании…
        Глава 4
        Разговор с хозяином флигеля
        Астроном был настолько ошарашен, что поначалу даже не нашел нужных слов. Вовчик с Олей тоже глядели на Артема выжидающе.
        - Дело в том, что сегодня утром у меня в голове закопошилась одна идейка.
        - Идейка?
        - Ага. Сначала она показалась мне сумасбродной, но когда Вовчик предложил отпереть замок нашей темницы обыкновенным гвоздем, я вдруг понял, что не такая уж она сумасбродная. Словом, если все получится, мы действительно покончим с Бранганией.
        - Ты шутишь?
        - Конечно, нет. - Артем приблизился к старому топчану и стянул с него покрывало. - Думаю, это проще продемонстрировать.
        - Что ты имеешь в виду?
        - А вот что! - с этими словами Артем набросил покрывало на Вовчика с Олей.
        - Прекрати баловаться! - Булочкина возмущенно забилась под покрывалом.
        - Что за дурацкие шуточки! - подхватил Вовчик.
        - Потерпите, это только эксперимент. - Артем оглянулся на Астронома: - Ну как? Тебе это ничего не напоминает?
        - Боги арокса! Да это… - Астроном телом подался вперед. Расширившимися глазами он смотрел на два подвижных холмика поверх покрывала. Поскольку Оля с Вовчиком продолжали ерзать и вырываться, маленькие холмики ходили ходуном.
        - Еще там, в Ураканде, мне подумалось, что холмы на поверхности Брангании - это не мускулы чудища, а что-то другое, - пояснил Артем. - А здесь, в лагере, я окончательно понял, на что они похожи.
        - Значит, ты считаешь… - медленно начал Астроном.
        - Я только предполагаю, - поправил Артем. - Предполагаю, что Брангания - это множество существ, прячущихся от внешнего мира. - Артем указал на покрывало, под которым скрывались головы его товарищей.
        - Гигантское одеяло?
        - Вроде того. А точнее - биологический щит, который позволяет безнаказанно захватывать чужие земли.
        - И ты думаешь…
        - Я думаю, мы вполне можем поступить с ней вот так! - Артем резко сбросил с друзей покрывало. - Надо лишь подцепить ее несколькими крючками и стянуть в сторону.
        - Но как мы сумеем это сделать?
        - Дирижабли! - выпалил Артем. - Вспомни, ты сам говорил, что они в состоянии поднимать гигантские грузы. Значит, если построить несколько дирижаблей покрупнее, можно попробовать приподнять какую-то часть Брангании.
        - А может, и всю Бранганию! - подхватила Булочкина.
        - Если даже не всю, они-то не будут об этом догадываться. И побегут сломя голову.
        - Боги арокса! - Астроном оживленно вскочил с места, заметался по флигелю. - А что? Может быть, поднимать ее вообще не понадобится! Это же такая масса! Зачем тратить столько энергии!
        - Как же тогда действовать?
        - Мы поступим иначе… - Астроном зашевелил губами, явно что-то подсчитывая. Шагнув к стоявшему на столе компьютеру, стремительно забарабанил пальцами по клавишам. - Мы попросту свернем ее рулоном… Удельную плотность Брангании я знаю, стало быть, несложно подсчитать приблизительную массу этого хмм… одеяла. А зная массу… - Астроном взглянул на ребят и победно улыбнулся. - Зная массу, мы будем знать параметры наших дирижаблей.
        - Ура! - выкрикнул Артем, а Булочкина тут же поинтересовалась:
        - Только вот как их построить? Это ведь не бумажные самолетики.
        - Верно, не самолетики. Но задача все-таки выполнимая. Если забрезжила надежда, к строительству можно привлечь все племена Ураканда - трантов, деметрийцев, симайцев.
        - Значит, предложение принимается? - Артем чуть подбоченился. Он знал, что друзья смотрят на него, и изо всех сил старался казаться невозмутимым. Подумаешь - изобрел способ спасения от Брангании. Обычное дело!
        - Боюсь загадывать наперед, однако… - Астроном озабоченно потер переносицу, - очень хочется верить, что ты прав.
        - Тогда маленькое условие! - твердо произнес Артем. - Я хотел бы участвовать в освобождении Ураканда.
        - И мы! - хором выкрикнули Оля с Вовчиком.
        - Участвовать? - Астроном растерялся. - Но это же риск! Или забыли, какой опасности вы подвергались в прошлый раз?
        - Но ведь ничего не случилось!
        - Все равно, - Астроном покачал головой. - Я не могу рисковать вашими жизнями.
        - Тогда мы отправимся в Ураканд сами! - Артем подмигнул друзьям. - Как в прошлый раз, верно? Не так уж это было и сложно.
        - Погодите, погодите… - Астроном заволновался. - Так не пойдет!
        - А что нам еще остается? - подхватил игру Вовчик. - Если нас не впускают через парадный вход, войдем через черный.
        - Если войдете через черный, риск пребывания на территории Ураканда возрастет.
        - Еще бы! Но другого выхода у нас нет. - Булочкина улыбнулась.
        Все трое смотрели на юного короля, и Астроном сдался.
        - Хорошо… Как только дирижабли будут построены, я проведу вас в Ураканд. Но не раньше, договорились?
        - Идет, - Артем милостиво кивнул.
        - Идет-то идет, но это ж сколько времени понадобится! - разочарованно протянул Вовчик.
        - Ничего подобного! - Артем хмыкнул. - Ты просто забыл: время у них и у нас течет по-разному. Так что для нас это вполне может случиться уже завтра.
        - Все верно, - Астроном кивнул. - И раз уж вы ставите мне такие жесткие условия, кое-что хотел бы прояснить и я. Мне хотелось бы знать тайну вашего черного хода.
        - Ну… Этот секрет я, пожалуй, открою. - Артем покосился на своих друзей. - Дело в том, что когда мы залезли на березу, я порезал палец…
        - Палец? При чем тут палец?
        - При том, что именно с него все и началось… - Артем кратко пересказал все, что произошло на дереве.
        - Выходит, ты породнился с березой? - Астроном смотрел на него с изумлением. - Поразительно! Я и предположить не мог, что в минуты опасности деревья способны на такие вещи. Значит, это береза перебросила вас в Ураканд?
        - Получается, что так.
        - Но как она могла это сделать? - не поверил Вовчик. - Вроде обычное дерево - совсем даже не живое.
        - Это ты так считаешь, - Астроном мягко улыбнулся. - А вот транты полагают иначе. Потому и поклоняются богам арокса - прародителям всего растущего на земле. Дерево, ребятки, дает пищу и кров, дерево дает кислород, осушает болота, спасает от жары. Кроме того, большинство древесных пород живет впятеро и вдесятеро дольше людей. А иные из них древнее человеческой цивилизации.
        - Так уж и древнее!
        - Именно так. В той же Америке проживают секвойи и сосны, возраст которых исчисляется тысячелетиями! А за такой срок, согласитесь, можно поднабраться опыта.
        - Ты хочешь сказать, что деревья обладают разумом? - удивилась Булочкина.
        - Совершенно верно. Более того - они общаются между собой, имеют свою генную память, свою особую культуру. Поэтому лично мне поверить в рассказ Артема совсем нетрудно.
        - Но почему мы угодили именно в Ураканд?
        - Потому, что Ураканд - это лесное царство. Это родина ароксов - перводеревьев, поддерживающих связь с деревьями всего мира.
        - Они что, телепаты?
        - Вполне возможно. Во всяком случае, вас они решили спасти - и спасли. Кстати, если вы надумаете свалиться с березы повторно, переброса может и не получиться. Так что не рискуйте.
        - Как же нам попасть в Ураканд?
        - Наверное, только с моей помощью. - Астроном улыбнулся.
        - А порядок? - напомнил Вовчик. - Мы ведь хотели навести в лагере порядок.
        - Вот тут я ничего обещать не могу. Вы хозяева лагеря, вам и решать эти проблемы.
        - Астроном на мгновение задумался. - Впрочем, после того как разберемся с дирижаблями, что-нибудь я попытаюсь сделать… А сейчас, насколько я понимаю, вам пора возвращаться. - Хозяин флигеля поднял глаза к огромным, покачивающимся под потолком часам, и те послушно ударили в гонг. По всей видимости, с хозяином они никогда не спорили.

* * *
        Пробуждение Мишани радостным не получилось. От жары его совсем разморило, а чертов будильник отчего-то прозвонил на полчаса позже. Усевшись на диване, вожатый яростно растер ладонями лицо и лишь парой секунд позже обнаружил, что размазывает по щекам что-то липкое.
        Выругавшись, Мишаня вскочил с дивана и, подойдя к умывальнику, некоторое время яростно ополаскивал лицо. Впрочем, стоило ему утереться полотенцем, как история повторилась. На этот раз щеки и нос оказались выпачканы не вареньем, а его собственной зубной пастой. Глядя в настенное зеркало, Мишаня заскрежетал зубами. Как назло, именно в эту минуту в комнату заглянула секретарша.
        - Ой! Что это с вами? - не удержавшись, она прыснула в ладонь. - У вас лицо в чем-то белом.
        - Я моюсь! - рявкнул Мишаня. - Прошу не мешать!
        - Я бы не мешала, но там детишки стучатся. Кричат, что время истекло.
        - Знаю… - пробурчал вожатый. - Сейчас спущусь.
        Но гостья не спешила покидать кабинет. Кажется, она обнаружила еще один повод для смеха. Во всяком случае, глаза секретарши по-прежнему искрились весельем. Проследив за ее взглядом, Мишаня густо покраснел. Ногти на его руках были украшены аккуратным маникюром. Пока он спал, кто-то покрыл их лаком с блестками.
        - Хороший лак, - одобрила секретарша. - Я такой долго не могла достать.
        - Ну, я задам им! - утершись, Мишаня протиснулся мимо девушки, решительно зашагал по коридору. Подобной ярости он не испытывал давно. Оставалось найти подходящий объект, чтобы отвести душеньку.
        Он не сомневался, что это проделки посаженных под замок детей. Наверняка кто-нибудь из них выбрался наружу и таким образом подшутил над своим вожатым. За такие шутки Мишаня готов был наказывать жестоко.
        Увы, его подозрения не подтвердились. Все каморки оказались запертыми, а сидящие в полумраке пленники дурачились и подвывали на разные голоса, изображая немыслимые муки. Чертыхаясь, Мишаня отворил двери.
        - Три часа без воды и пищи! - ныл Вовчик. - Форменное издевательство!
        - А туалет? - надрывался нагловатый Пашка. - Нас даже не выпускали в туалет!
        - Возьмем и напишем в Гаагский трибунал! - угрожал эрудированный Артем.
        - Марш отсюда! - гаркнул Мишаня. - И чтоб больше я вас здесь не видел!
        Детишки прыснули в разные стороны, и уже через пять секунд в темных каморках не осталось ни души. Вспомнив о конопатом художнике, вожатый хлопнул себя по лбу.
        - Ну конечно, это он!
        Пройдя темным коридором, Мишаня вышел в зал, где продолжал трудиться Митек. Возле него с вязаньем в руках пристроилась секретарша. Видимо, слушать пыхтенье мальца ей доставляло удовольствие.
        - Ты никуда отсюда не выходил? - грозно поинтересовался вожатый.
        - Никуда. - Митек испуганно поднял голову.
        - Это правда? - Мишаня перевел взор на секретаршу. Она охотно кивнула.
        - Та-ак… Посмотрим, что ты намалевал тут, - вожатый приблизился к столу.
        На широком листе ватмана была изображена какая-то тундра с кактусами. По тундре бежал полосатый олень с большим-пребольшим животом. Мишаня потерял дар речи.
        - Но это же бурундук какой-то!
        - Не бурундук, а зебра. Вот копыта, а вот полосы, разве не видно?
        - Тогда почему такой живот?
        - Вы же просили упитанную зебру, я и постарался.
        Мишаня приложил ладонь ко лбу, постарался унять головокружение.
        - А рога? Почему у твоей зебры рога?
        - Ну… Я сначала уши нарисовал, но получились не очень, - застенчиво признался Митек. - Пришлось переделать их в рога.
        - А это что? - вожатый яростно ткнул пальцем в пространство над рогами зебры-оленя. - Пчелы с мухами?
        - И вовсе даже не мухи, - обиделся Митек.
        - А что?! - уже не сдерживаясь, проревел вожатый.
        - Самолетики. Я же говорил - они получаются у меня лучше всего…
        - Вон! - рявкнул Мишаня. - Забирай свою мазню и убирайся вон!
        По счастью, он не видел, как, зажав лицо руками, в кресле беззвучно хохочет секретарша. Без сомнения, от ее смеха вожатому стало бы еще хуже.
        Глава 5
        В кругу друзей
        На обед они, конечно, опоздали. Дежурным по столовой Егор пытался все объяснить, но слушать их никто не стал. К чему-то подобному ребятишки были готовы, а потому, пока Егор препирался с дежурными, Димка, Пашка и Вовчик шустро прошлись по залу, собрав неплохой урожай. Как правило, после обеда на столах оставалась уйма нетронутого хлеба с кубиками масла и сваренными вкрутую яйцами. Обед же устроили прямо на траве за одним из жилых корпусов.
        - Интересно, с чего это Мишаня так взвился? - Егор покончил с самодельным бутербродом и растянулся на земле. - Может, оттого, что проспал обед?
        Вовчик, Артем и Оля заговорщицки переглянулись.
        - Да нет, наверное, из-за моих самолетиков, - важно объяснил Митек. - Я ему целую эскадрилью бомбардировщиков нарисовал, а ему не понравилось.
        - Он же просил зебру!
        - Зебру я тоже сделал - только с рогами.
        - С рогами? - Димка прыснул. - Рога-то зачем?
        - А чего, рога - это красиво. Я думал, ему понравится.
        - Ну, ты даешь! - ребята дружно рассмеялись. Сейчас им было по-настоящему хорошо. Карцер Мишани остался позади, а животы были туго набиты. Над раскинувшейся вблизи клумбой густо кружили пчелы, и было видно, как по дорожкам лагеря гоняет на самокатах малышня.
        - Мы ведь еще собирались в пещеру лезть, - без особого энтузиазма вспомнил Егор.
        - Да ну ее!.. - отозвался Пашка. - У нас ни свечей, ни веревок. Еще заблудимся, как Том Сойер со своей подружкой.
        Все с готовностью закивали. Книгу о Томе Сойере никто из ребят не читал, однако роман Марка Твена успел пересказать Артем. Сейчас, после сытного обеда, о холодном мраке пещер думать как-то не хотелось.
        - Может, снова пойдем на пруд? - предложил Вовчик. - Если котелок с грибами никто не тронул, доварим и съедим.
        - На это не рассчитывай. И потом - вдруг там засада? Если Мишаня один раз заявился на пруд, может заявиться и во второй.
        - Да уж… Если снова поймают, карцером не отделаемся. - Артем незаметно переглянулся с Олей. - Я, наверное, в библиотеку пойду. Давненько ничего не читал.
        - И я! - с готовностью подскочил Вовчик. Глядя на них, Булочкина понятливо улыбнулась. Конечно, им следовало посекретничать. Библиотека была отличным местом. Только там в такую жару они имели возможность посидеть без свидетелей.
        Оля не ошиблась. Никто из ребят не изъявил желания составить им компанию.
        - Если что, - предупредил Егор, - мы либо в дачном поселке, либо в спортивном городке…

* * *
        Разумеется, ни в какую библиотеку они не пошли. Вместо этого, перебравшись через забор, ребятишки привычно углубились в лес. Задержавшись возле большущего муравейника, сорвали по травинке. Покрутив стеблями над муравейником, позволили рассерженным насекомым опрыскать их кислотой.
        - Вкуснятина! - оценил Вовчик, дважды облизав свой стебелек. - Жалко, что мало.
        - А вкусного и должно быть мало, - возразил Артем. - Будет много - будет уже не то.
        - Может, и так. - Вовчик почесал в затылке. - Я однажды слопал коробку шоколадных конфет - так мне плохо потом стало.
        - То-то и оно…
        Артем не договорил, потому что в следующий момент Вовчик оглушительно взвизгнул. Забравшийся под майку муравей принялся жалить мальчика. Хлопая себя по бокам, Вовчик кряхтел и ойкал.
        - А кто у нас хотел вкуснятины побольше? Вот и получай что хотел. - Артем со смехом помог Вовчику стянуть майку.
        В конце концов, зловредного муравья все-таки отыскали. Вовчик хотел его раздавить, но Булочкина не позволила. Отобрав муравья, она посадила его на ладонь.
        - Еще чего! Ты посмотри, какой он маленький.
        - Маленький да удаленький! - огрызнулся Вовчик. - Вон каких пятен мне наставил.
        - Пятна пройдут, - успокоил его Артем. - А муравей себя защищал.
        - Что я такого ему сделал?
        - Как это что! - возмутилась Оля. - Ты его дразнил, травинкой тыкал, вот он и стал обороняться. Меня вот он не кусает.
        - Когда укусит - поздно будет.
        - Не укусит, не волнуйся. - Оля залюбовалась бегающим по ладони муравьем. - Взгляни, какой он красивый.
        - У тебя все красивые - ягодки, муравьи…
        В конце концов бедного муравья отпустили. Неспешно шагая по лесу, ребята болтали о пустяках, собирали землянику. Ягоды нанизывали на те же самые стебли. Как обычно, быстрее всех заполнила свою травинку Булочкина. Глаза у нее были ничуть не зорче мальчишечьих, но в отличие от Вовчика с Артемом она не ленилась чаще нагибаться.
        - Как думаете, Астроном действительно заберет нас в Ураканд?
        - Ясное дело, заберет! Он ведь король, а короли обязаны держать слово. - Артем пожал плечами. - Главное, чтоб у них получилось построить дирижабли.
        - А сложно их построить? Эти самые дирижабли?
        - Да уж не просто. Это ведь махины с двенадцатиэтажный дом! А длиной - побольше спортивного стадиона.
        - Ого! Как же такие громады летают?
        - А их заполняют особым газом, и они становятся легче воздуха.
        - Вроде нашего шара?
        - Точно. Но в отличие от шара конструкция у дирижаблей жесткая. Сначала делают каркас, потом обтягивают его специальной оболочкой.
        - И они действительно поднимают большой вес?
        - Еще какой! Даже во время Первой мировой войны немецкие дирижабли поднимали с собой несколько тонн бомб.
        - Кого же они били?
        - Эх ты, истории не знаешь! Они бомбили Англию с Францией. А потом и Россию. Их, разумеется, тоже бомбили, а некоторые из дирижаблей даже сбивали.
        - Кто же в итоге победил? - заинтересовался Вовчик.
        - Да никто. В больших войнах не бывает победителей. Везде потери и везде разрушения.
        - Вот это да! - изумился Вовчик. - Зачем же тогда люди воюют?
        - А зачем Огурец обижал малышей? Разве есть какие-то серьезные причины? Или сделай того же Мишаню генералом, - думаешь, не будет воевать?
        - Ясное дело, будет! Ничего другого он не умеет.
        - Вот так же и с королями-президентами. Если ума не хватает, то все затруднения пытаются решить с помощью силы.
        - Но мы тоже хотим победить Бранганию! Выходит, мы глупые?
        - Мы - другое дело! Прежде всего, мы хотим вернуть жителям Ураканда их землю. Вспомни, кто на кого напал.
        - А сколько может весить Брангания?
        Артем пожал плечами:
        - Этого я не знаю. Наверное, много. Но Астроном ведь объяснил - всю ее поднимать не понадобится. Это ведь что-то вроде защитного покрывала. Подцепим самый краешек, поднимем и поглядим, кто там орудует.
        - Послушайте! - Вовчик неожиданно замер. - Если Астроном сейчас в Ураканде, то флигель, получается, пустует?
        - Ну и что?
        - Как что! Лично мне хотелось бы еще раз посмотреть на те окна. И в телескоп я ни разу не заглядывал!
        - Разве можно рассматривать чужие вещи в отсутствие хозяев? - возмутилась Булочкина.
        - Но если флигель запустит нас внутрь, значит, мы будем уже не чужими? Ведь так, Артем? Ну, скажи ей! - Вовчик требовательно дернул Артема за рукав.
        Соблазн был велик, и, поразмыслив, Артем решил, что если флигель решит их впустить, они, в самом деле, перестанут быть чужими…
        Артем еще раздумывал над этим вопросом, а ноги сами повернули к обиталищу юного короля. Они и не заметили, как очутились перед знакомой дверью.
        - Ну что? - Вовчик нахмурился. - Снова будем воображать какую-нибудь опасность?
        - Предлагаю просто постучаться, - сказала Булочкина.
        - Это еще зачем? - возмутился Вовчик.
        - А затем, что так обычно делают все воспитанные люди. Сначала стучатся, потом здороваются и у порога обязательно вытирают ноги.
        - Ну, ты даешь! - Вовчик фыркнул. - С кем тут здороваться?
        Не слушая его, Оля шагнула вперед и решительно постучала в дверь. И снова случилось удивительное: невидимый замок послушно щелкнул, массивная дверь плавно отошла в сторону.
        - Здравствуйте! - вежливо поздоровалась Оля. - Можно к вам в гости?
        Ответа они не услышали, однако и препятствовать им никто не стал. Ребята шагнули за порог.
        Глава 6
        Тайны флигеля
        - Может, это действительно домовой?
        - Какой еще домовой! - Артем поморщился. - Домовые только в сказках.
        - Если на то пошло, путешествие на воздушном шаре тоже походило на сказку! - возмутился Вовчик. - По мне, так наши домовые - более реальные существа, чем те, которых мы видели в Ураканде.
        - А что? Я тоже о домовых много слышала, - воодушевилась Булочкина. - Говорят, в каменных домах они не живут, а вот в деревянных встречаются часто.
        - Видно, не зря транты поклоняются деревьям. Бранганию, кстати, тоже остановили стволы арокса. - Вовчик взволнованно огляделся, словно ожидал вот-вот увидеть настоящего домового.
        - Может, всамделишный домовой это и есть лесной дух? - предположила Оля. - Говорят: если хозяева дружат со своим домовым, то дому ничто не угрожает.
        - Верно! - воскликнул Вовчик. - И гости непрошеные не войдут, и пожар сам собой потухнет.
        - А я все-таки думаю, что это электроника, - неуверенно сказал Артем.
        - И окна в иные миры - тоже электроника?
        - Что вы на меня навалились? Откуда я знаю!
        - Вот и давайте узнаем! - Вовчик кивнул в сторону стоящего наверху телескопа. - Чур, я первый!
        - Пожалуйста, - согласился Артем. - А мы с Олей будем изучать окна.
        Ребята разошлись по помещению. Вовчик вскарабкался по лестнице и приник глазом к телескопу, Артем с Олей приблизились к окнам. Больше всего Артема интересовал огромный иллюминатор. Раздвинув шторы, он вновь увидел ночное небо. Ткнувшись носом в холодное стекло, мальчик какое-то время следил за плывущими звездами. Черная даль явственно засасывала, и на секунду Артема посетило странное чувство. Ему почудилось, что нет никакого флигеля и что это он сам летит сейчас среди звезд. В висках обморочно застучало, и Артем торопливо отодвинулся от иллюминатора.
        - Ну как? - поинтересовалась Оля Булочкина.
        - По-моему, это не наше небо, - слабым голосом отозвался Артем. - Я, конечно, не уверен, но здесь нет ни созвездия Кассиопеи, ни Млечного Пути, ни Южного Креста.
        - А если отсюда их просто не видно?
        - Может, и так, но одно я знаю твердо, - Артем медленно обернулся. - Это не телеэкраны.
        - Почему ты так решил?
        - Потому что там за стеклом холод. Настоящий космический холод. Я это чувствую, понимаешь? Кроме того, экраны мониторов состоят из миниатюрных ячеек, а здесь нет ничего подобного.
        - Здорово! - восхитилась Оля. - Значит, все, что мы видим, находится где-то рядом?
        - Не обязательно. - Артем нахмурился. - Мы ведь не знаем принципа работы окон, а он может быть довольно сложным. Все равно как у телевизоров будущего.
        - А какими будут телевизоры будущего?
        - Ну… Я думаю, они будут давать реальную картину. С запахами, температурой и даже подобием перегрузок. Изображение будет, конечно, объемным.
        - Здорово! - Оля приникла к иллюминатору. Чуть погодя глаза ее подернулись поволокой, - Артем заметил, как девочка покачнулась.
        - Что с тобой? - обеспокоился он.
        - Голова кружится. - Девочка испуганно задернула штору. - Показалось, что еще немного - и я сама окажусь там.
        - Вот и я ощутил что-то похожее.
        - Опасные окошечки, правда?
        Вместо ответа Артем нервно усмехнулся.
        Следующее окно открывало вид на пустыню и ничем особенным детей не порадовало. Ни драконов, ни змей, ни каких-либо жутких насекомых. Голые барханы, песок и все. Правда, Артем разглядел следы чьих-то лап, но больше ничего интересного они не заметили. Зато окно с океаном их по-настоящему изумило. Стоило распахнуть шторы, как пенная волна плеснула прямо в стекло. Еще немного, и взор ребят погрузился под воду.
        Они находились над коралловым рифом, наблюдая цветастых рыб и головы выглядывающих из расщелин мурен. Где-то у поверхности покачивались страшноватые зонтики медуз, а вдоль отвесной скалы, раскручивая эластичные щупальца, скользил осьминог. Все в этом мире казалось изящным и красивым - даже снующие неподалеку акулы…
        - Ура-а! Вижу наших!
        От неожиданности Оля с Артемом вздрогнули. Вовчик же у телескопа приплясывал от возбуждения.
        - Что ты там увидел?
        - Лагерь! Наш с вами лагерь! - Вовчика трясло от восторга. - Оказывается, эта штука способна заглядывать куда угодно.
        - Я сразу вам говорил! - Артем взволнованно кивнул.
        - Идите сюда! Вот эти колесики можно крутить, - и перемещаешься, куда хочешь. В любой дом, в любую палату.
        - Ну да?
        - Да вы сами поглядите!
        Артем с Олей бросились по лестнице вверх.
        - Один раз я уже видел наш лагерь, - бормотал Артем, - но это был вид сверху…
        - А теперь можешь посмотреть сбоку, снизу и изнутри!
        Придвинувшись к телескопу, Артем взялся за металлический штурвал и в следующую секунду действительно увидел Егора, Димку и других ребят. Друзья Артема и Вовчика соревновались на желания - по очереди брали скакалку и вслух считали количество прыжков. Как обычно, лидировал Димка.
        Артем подкрутил колесико еще немного, и картинка послушно переместилась, открыв сначала детскую площадку, а потом и здание администрации.
        - Значит, говоришь, можно заглядывать внутрь? - пробормотал он.
        - Ты сам попробуй, - Вовчик хохотнул. - В городе нам бы такая штука ой как пригодилась!
        Не слушая его, Артем покрутил соседний штурвал, и телескоп поплыл, наезжая на открытую дверь здания. Еще немного, и, миновав мрачноватый коридор, мальчуган рассмотрел лавку, на которой развалился Мишаня. Сложив ноги на табурете, он жевал толстенный бутерброд и лениво листал какой-то глянцевый журнальчик. Видно было, что его интересуют в первую очередь фотографии. До текста вожатый, скорее всего, не опускался…
        - Ну, что? Здорово?
        - Мишаню вижу, - шепнул Артем.
        - Класс! А еще кого?
        - Пока никого…
        - В детстве мне говорили, что подглядывать за другими нехорошо! - строго произнесла за их спинами Оля.
        - Подумаешь, нехорошо! - возмутился Вовчик. - Зато интересно! Сама посмотри.
        - И смотреть не буду!
        С сожалением Артем оторвался от телескопа.
        - Вообще-то подсматривать действительно нехорошо.
        - Да что ты такое говоришь! - возмущенный Вовчик даже хлопнул себя по бокам. - Мы ведь можем узнать любые секреты старшаков!
        - А нужно ли это нам? Секреты на то и секреты, чтобы о них никто не знал.
        - Ну, вы даете! - глаза Вовчика округлились. Он прямо кипел от возмущения. Не дожидаясь его воплей, Артем сам перешел в атаку.
        - Скажи честно, тебе было бы приятно, если кто-нибудь подглядывал бы за тобой в душевой или столовой?
        - При чем тут я?
        - А при чем тут все остальные? Ты пойми, каждый человек имеет право на свою собственную тайну.
        - Тогда зачем Астроному эта штука?
        - Откуда нам знать? Может, он за деметрийцами наблюдает или за Бранганией?
        - Так надо его спросить.
        - Спросить-то можно, только уверен, это тоже большой секрет. Иначе нам рассказали бы о нем раньше.
        - Но ведь флигель нас впустил!
        - Это еще ничего не значит, - возразила Оля. - Нам оказали доверие, - вот и нужно его оправдывать. Погуляли, посмотрели - и хватит.
        Артем хотел было возразить, но в последнюю секунду сдержался. Глядя на него, стушевался и Вовчик.
        - Думаю, когда-нибудь Астроном сам нам все объяснит, - важно произнесла Булочкина.
        - В любом случае это произойдет в положенное время. А сейчас мы должны проявить деликатность и уйти.
        Соглашаться с ней мальчишкам отчаянно не хотелось, но они чувствовали, что Оля права. Артем покосился на Вовчика, а Вовчик растерянно колупнул в носу. И оба неловко двинулись к выходу.
        Глава 7
        Пленение и расстрел
        Уже через минуту они пожалели о том, что так легко послушались Булочкину. Конечно, подглядывать за чужой жизнью - занятие не самое приличное, однако осмотреть примыкающую к флигелю рощу им, безусловно, не мешало. Они этого не сделали и потому очень скоро угодили в руки недругов. Трое рослых парней неожиданно вынырнули сзади, а прямо перед ними выросли Щука с Котофеичем.
        - Ага, вот и наш супермен! - Котофеич держал в руках увесистый сук. - Наверное, еще полтора приема выучил? А то смотри, - я тоже могу дать парочку бесплатных уроков.
        - Обойдусь без твоих уроков!
        - Чего такой гордый?
        - Мое дело!
        - Нет, фантик, - наше. И то, что вы начали заглядывать к Астроному, нам тоже не нравится. С чего это вас стали привечать?
        - Значит, заслужили! - буркнул Артем. На этот раз Выдры с ним не было, и чувствовал он себя неуютно.
        - Ишь ты! Друзьями успели стать? - Котофеич угрожающе качнул палкой. - То-то я гляжу, каждый день к нему бегаете.
        - Хотим - и бегаем, - буркнул Артем.
        - Ого! Может, у вас и ключики от флигеля завелись?
        - Тебя не касается! - огрызнулась Булочкина.
        - Смотри-ка, и эта дерзит! - К Котофеичу приблизился Щука. - Чего с ними базарить!
        - Что ты предлагаешь?
        - Как что? Привязать к соснам и расстрелять, как партизан.
        - А что, мне нравится! - Котофеич хмыкнул. - Если выдержат полсотни шишек, может, отпустим.
        - Ага! А может, и про чего другое попросим! - гоготнул Щука.
        - Про чего другое… - громко передразнила Оля. - Сначала говорить правильно научись!
        - Чё ты сказала, кукла?! - Щука изумленно открыл рот. - Это ты мне, в натуре?
        - Тебе, тебе, Котофеич! - Булочкина продолжала бесстрашно атаковать. Наблюдая за ней, Артем почувствовал, как в животе у него все перекручивается. Конечно, девочек в лагере обычно не трогали, но эти-то могли как раз и тронуть. Тем более что не было вокруг никакого лагеря, а был густой и темный лес. Словом, кричи не кричи - никто не услышит. Сама того не ведая, Оля вот-вот могла перейти опасную границу и вконец разозлить великовозрастных недоумков. И хотя Артему было страшно до жути, он все-таки заставил себя шагнуть вперед.
        - Если не хотите неприятностей, советую оставить нас в покое! - звенящим от напряжения голосом произнес он.
        - Что ты там пропищал? - Котофеич ухватил мальчика за рукав, но Артем рывком освободился.
        - Руки сначала вымой!
        - Чего?!
        - Того! Или проблемы со слухом? - Первый шаг был сделан, теперь Артема несло, и он не сумел бы остановиться, даже если очень бы захотел. - Троньте нас только пальцем
        - и пожалеете!
        - Думаешь, Огурец заступится? Да фиг с маслом! Уехал ваш Огурец. Сегодня утром!
        - Правильно сделал, что уехал, - отозвался Артем. - Может, подальше от вас человеком станет.
        - Во, заморыш! - Котофеич ударил Артема палкой по ногам, и мальчик растянулся на земле. - А ну, привязывай их к деревьям! Посмотрим, что они под шишками запоют.
        С этой немудреной расправой Артем был уже знаком. Старшаки не раз и не два расстреливали своих жертв, предварительно привязав веревками к деревьям. Теперь эта участь грозила его друзьям. До последней секунды он надеялся, что подростки не тронут Булочкину, но разъяренные скауты церемониться не собирались. К одной из сосен они быстренько привязали и девочку.
        - Ну что? Поделимся ключиками от флигеля?
        - У нас нет ключей, - ответил Артем.
        - Ты мне сказок не рассказывай, хорошо? - Котофеич приблизился со спины к Артему.
        - Мы ведь за этим домом давно приглядываем. И отлично знаем, что дверь там заперта.
        - Ну и что?
        - Как что! - жирные губы Котофеича приблизились к уху Артема. - Вы-то ведь туда попадаете? Стало быть, знаете секрет.
        Артем стиснул зубы. Говорить что-либо было бессмысленно, а выдавать тайну флигеля этому обормоту он не собирался.
        - Что молчишь? Хочешь получить шишками по затылку?
        Артем промолчал.
        - Ладно, сам напросился… - Котофеич обернулся к приятелям: - Давай, пацаны, целься!
        - В кого лупить-то?
        - Пока в этих двоих. Сначала - по спине, а будут молчать - по черепушкам врежем. - Котофеич грубовато огладил затылок Артема. - Хорошая мишень! Не промажем.
        - Лучше о своей позаботься! - глухо выговорил Артем.
        - Ничего! Сейчас по-другому запоешь! Огонь, пацаны!
        Кто-то по-разбойничьи свистнул, кто-то крякнул, и в воздухе просвистели первые сосновые шишки. Большинство пущенных снарядов пролетели мимо, но одна ударила Артема чуть выше поясницы. Было больно, но вполне терпимо. К сожалению, второй залп оказался более удачным. Две шишки вонзились между лопаток, еще одна угодила в шею. Рядом громко взвизгнул Вовчик. Видно, сосновые гостинцы не пощадили и его.
        Между тем Котофеич вошел во вкус. Стоя неподалеку от сосен, к которым были привязаны пленники, он азартно размахивал руками и подавал команды.
        - Набираем боезапас! Целимся… Огонь!
        И снова ойкнул Вовчик. Артем в свою очередь стиснул зубы, чтобы не закричать. Он уже выдержал около десятка попаданий. Тонкая футболка ничуть не смягчала ударов, спина начинала гореть, как от солнечных ожогов.
        - Ну что? Будем говорить?! - обратился Котофеич к привязанным.
        - Перебьешься! - крикнул Артем, и в ту же секунду в спину ему ударила сразу горсть шишек. Подростки явно пристрелялись.
        - А через пару минут примемся за вашу подружку! - сладким голосом пообещал Котофеич.
        В воздухе вновь засвистели лесные снаряды, Артем крепко зажмурился. Он и подумать не мог, что обыкновенные сосновые шишки могут причинять такую боль. Наверное, эта боль и придала ему отваги.
        - Если вы не прекратите, - крикнул он, - уже через час всю вашу команду Астроном загонит на эти самые деревья!
        В ответ ватага скаутов громко загоготала.
        - А ну, врежьте им, пацаны…
        От точного попадания в затылок на глазах Артема выступили слезы. Прижавшись лицом к сосновой коре, он неожиданно вспомнил свой давний разговор с березой.
        - Помоги нам! - шепнул он. - Мы же с вами одной крови. Сделай так, чтобы Астроном пришел к нам на помощь…
        Еще одна шишка звонко ударила в дерево над его головой. На макушку Артема посыпалась труха.
        - Фашисты! - взвизгнула Булочкина. - Немедленно отпустите нас!
        - Разбежалась! - компания старшаков дружно рассмеялась.
        - Пополнить боезапас! - истошно заорал Котофеич. - Целься… Пли!
        И в эту самую секунду что-то произошло с веревками. Точнее не с веревками, а с деревом. Артему показалось, что оно напружинилось и разом стало толще. С сухим треском веревки лопнули, а мгновением позже он услышал за спиной знакомый голос:
        - А теперь, господа стрелки, живенько бросили шишки на землю!
        Ахнув, Артем обернулся. Этот голос он не перепутал бы ни с каким другим. Перед ними стоял Астроном. Собственной персоной…
        Глава 8
        Схватка со скаутами
        В таком виде ребята еще никогда его не видели. На ногах юного короля красовались кожаные ботфорты, штаны и камзол - все было скроено из чудесной замшевой кожи. С широкого пояса в ножнах свисал длинный украшенный бриллиантами меч, ворот был отделан кружевами.
        На какое-то время скауты опешили, однако появление разодетого в пух и прах Астронома ничуть их не смутило.
        - А в чем дело? - нагло поинтересовался Котофеич. - Мы играем, никому не мешаем…
        - Вы не играете! - перебил его Астроном. - Вы обижаете моих друзей.
        - Они допытывались у нас, как попасть в твою лабораторию! - всхлипнув, выкрикнул Вовчик.
        - Что ж, это еще более отягощает вину. - Король Ураканда покачал головой. - Хотя… За свой флигель я как раз особенно не волновался. Таких мерзавцев мой дом ни за что бы не впустил.
        - Кто это мерзавцы? Ты на кого катишь! - Котофеич задиристо выпятил нижнюю челюсть, угрожающе качнул своей палкой. - Или на шпажонку свою надеешься?
        - Надеюсь, - Астроном скромно кивнул.
        - Тогда иди сюда, если такой храбрый! Чего встал?
        - Что ж, если просят, почему не подойти… - изящным движением Астроном выхватил меч, и сталь сверкнула на солнце синеватым блеском.
        - Ты чего? - опасливо подняв сук, Котофеич попятился, но отбить удар у него не вышло. Это был даже не удар, а целый каскад выпадов. Астроном отбил брошенную в него палку Щуки и тут же с хрустом перерубил сук Котофеича. Еще пара неуловимых взмахов, и на животе Котофеича с треском лопнул ремень, штаны съехали вниз, заставив подростка испуганно прикрыться.
        - А теперь всем лечь на землю! - громовым голосом приказал Астроном. Собственно, это был уже не Астроном, а самый настоящий король. Потому и команда подействовала должным образом. Только двое из подростков попытались спастись бегством, но на глазах Артема случилось невероятное. Один из древесных корней с натугой высвободился из земли и довольно безжалостно подцепил бегущих за ноги.
        Сдвинув брови, Астроном метнул озадаченный взор в сторону Артема, но вслух удивляться не стал.
        - Вот так! - проговорил он. - А теперь сдвинулись в кучу и дружно попросили у моих друзей прощения.
        - А если не попросим? - дерзко поинтересовался Котофеич.
        - Тогда я раздену вас догола, загоню в пруд и оставлю там на ночь. Или сомневаешься в моих словах?
        Котофеич открыл рот, но в ту же секунду разглядел покачивающееся перед носом острие клинка.
        - Почему, я не сомневаюсь… - пробормотал он.
        - Тогда я жду. Ну? Хором и вежливо!
        Зрелище было довольно жалким, и та же Булочкина брезгливо отвернулась. Вразнобой и гнусаво скауты попросили у них прощения - все, включая Котофеича.
        - Ну, как? Простим это дурачье? - поинтересовался юный король.
        - Нет! - выпалил Артем. - Это они сейчас перед тобой виноватятся, а на самом деле никакой вины за собой не чувствуют.
        - Их нужно наказать! - поддакнул Вовчик. - Сурово!
        - У тебя есть конкретные пожелания? - поинтересовался Астроном.
        - Есть у меня, - Артем оглянулся на сосну, возле которой ему только что пришлось стоять. - Оля пригрозила им, что ты загонишь их всех на деревья, но они не поверили. Вот и пусть посидят там несколько часов.
        - Загнать их всех на деревья? - король Ураканда взглядом прошелся по массивным соснам. - Что ж, пожалуй, в этом есть свой резон. Если деревья снова вам помогли, помогут и на этот раз… А ну, живенько встали!
        Хулиганы нехотя поднялись с земли.
        - Построились в очередь и скоренько взобрались на сосну!
        - Я не умею лазить по деревьям, - промычал один из подростков.
        - Зато умеешь бросать шишки в живых людей! - сердито проворчала Оля.
        - Шишки - совсем другое…
        - Ничего, уверен, у них все получится. - Астроном скупо улыбнулся. - А не получится, найдется кому помочь…

* * *
        Подростки сидели на дереве и жалобно поскуливали. Теперь, даже изъяви они желание слезть, ничего бы у них не вышло. Руки и ноги скаутов прилипли к коре. Блесткими каплями проступившая по всему стволу смола надежно стреножила юных хулиганов. Астроном вновь поглядел на Артема.
        - Похоже, твоя родня заботится о тебе. Догадываешься, откуда я узнал о вашей беде?
        Артем хмуро кивнул.
        - Наверное, у деревьев?
        - Точно! Стоял себе на эллинге, командовал строительством, и вдруг - словно шилом в сердце кольнуло. Сам не знаю почему, спустился на землю и прижался щекой к ближайшему ароксу. А там уж увидел всю картину целиком - и вас, и этих оболтусов.
        - Король Ураканда указал на скаутов. - Выходит, лес подозвал меня к себе, чтобы передать твое послание.
        - Значит, между деревьями действительно существует телепатическая связь? - удивилась Булочкина.
        - Выходит, так. Не важно - березы это, липы или сосны. Что знает одно дерево, тут же становится достоянием прочих. А наш Артем, видимо, что-то шепнул сосне. Он шепнул, а я услышал.
        - Честно говоря, не верил, что это сработает, - признался Артем. - Я ведь только попросил у сосны помощи.
        - Ты попросил, а она помогла. - Юный король улыбнулся. - Это лес, понимаете? Единая семья со своей внутренней иерархией, со своим собственным языком.
        - А почему мы этого языка не знаем? - обиженно произнес Вовчик.
        - В том и заключается разница между нами, - вздохнул Астроном. - Деревья нас слышат, видят и понимают, мы же о них не знаем практически ничего.
        - Это верно. - Вовчик неуверенно погладил по шероховатой коре. - Не знал, что дружба с деревьями - это так здорово…
        Глава 9
        Король приглашает на войну
        Они сидели во флигеле и пили чай из листьев арокса. К чаю Астроном подал целую корзинку запашистых булочек. Их, по его словам, прислала тетушка рыжеусого Порто в благодарность за игру «волчок», после которой Порто стал более вдумчивым и сосредоточенным. Беседовать под чай с булочками было одно удовольствие. Вдыхая аромат диковинного плода, Артем кивнул на свою кружку.
        - Мы от этого точно не полетим?
        - Увы… - Астроном покачал головой. - Хотя прилив бодрости, несомненно, почувствуете.
        - Да мы без того бодрые! - заявил Вовчик.
        - Оно и видно! - фыркнула Оля. - Каждую минуту спину чешешь.
        - Это от шишек. Тебя-то они не расстреливали, а мы с Артемом сполна получили. Особенно Щука, бандюган такой, постарался. Шишки как камни метал!
        - Ничего, они свое получили, - заверил ребятишек Астроном. - Сидеть прилипшими к смоле - не очень-то приятно.
        - Считаешь, это их исправит? - усомнился Артем.
        - Во всяком случае, кое-кто из них призадумается. Уж поверьте, любое исправление начинается с того, что человек начинает задумываться. О себе и своих поступках… Да вы не отвлекайтесь, пейте чай. У нас впереди трудный день, так что лишние силы вам не помешают.
        От услышанного Артем поперхнулся.
        - Трудный день?
        - Во всяком случае - не легкий.
        От внезапной догадки у Артема ёкнуло сердце, а губы сами собой растянулись в улыбку.
        - Мы что, полетим в Ураканд?
        - Скажем так: переместимся. А чуть позже и полетим. Правда, уже не на шаре, а на дирижабле.
        - Вы построили дирижабль? - воскликнула Булочкина.
        - Построили, - подтвердил юный король. - И не один, а целую эскадрилью.
        - Когда же вы успели? - не поверил Вовчик. - Целую эскадрилью - всего за одно утро?
        - Вы снова забываете об относительности времени. Для вас прошло одно утро, у нас же минуло четыре месяца с лишним. И знали бы вы, сколько всего мы успели переделать за эти месяцы! Пришлось рассылать курьеров по всей планете, собирать добровольцев-строителей, вести переговоры с симайцами, трантами и деметрийцами. Не забывайте, надо ведь было уговорить их сражаться с Бранганией.
        - И ты уговорил?
        - В конце концов уговорил. То есть транты поддержали меня сразу, а вот с деметрийцами даже пришлось немного повоевать.
        - Эх! Сколько всего пропустили! - Вовчик в досаде пристукнул кулаком по собственному колену. - Кто же победил?
        - Разумеется, мы. У деметрийцев произошел раскол, и мы этим воспользовались. Все добрые деметрийцы присоединились к нам, остальные вынуждены были подчиниться. - Астроном улыбнулся. - Да будет вам известно, что на строительстве дирижаблей ежедневно трудилось несколько тысяч человек.
        - Тысяч? - изумилась Оля.
        Астроном преспокойно кивнул.
        - Мы старались не терять ни минуты. Сами видите - возвращаясь сюда, я даже не успел переодеться. Интересно, что бы подумали в лагере, заявись я туда в этом камзоле, да еще при мече?
        - Во всяком случае, меч нам очень пригодился. - Артем покосился в сторону окон и нахмурился. Он просто не мог больше терпеть. - Послушай, Астроном, мы давно хотели тебя спросить…
        - Знаю! Все знаю… Вы снова были здесь и снова пытались разгадать тайну окон.
        - И телескопа! - ворчливо добавил Вовчик.
        - В самом деле, если это простое убежище, откуда столько диковин? - Артем развел руками. - Признайся, это ведь не обычный сарай?
        - А я сразу говорил, это не сарай - это лаборатория.
        - И ты построил ее сам?
        - Разумеется, нет. - Король Ураканда пристально взглянул на Артема. - До чего же вы ушлый народ! Ничего от вас не скроешь.
        - Кажется, я понял! - выпалил Артем. - Это космический пост, правда? И именно отсюда ведется наблюдение за землянами!
        - Ну, раз вы такие догадливые, придется раскрывать карты. Астроном сокрушенно вздохнул. - Да, это действительно пункт наблюдения, и таких пунктов на Земле немало. Но вы ошибаетесь, думая, что мой народ наблюдает за вами. Ни транты, ни деметрийцы до этого еще не доросли.
        - Тогда кто?
        Астроном пожал плечами.
        - Думаю, вы уже догадываетесь, что во Вселенной хватает разумных миров. Вот и мое королевство издавна входит в одно из сильнейших галактических сообществ. А именуется оно Союз Достойных Королей.
        - Достойных?
        - Верно. То есть таких королей, которые в состоянии поддерживать свою власть без войн и крови. Кстати, по этой же причине ваши государства в этот союз пока не приглашаются.
        - Неужели мы менее развиты, чем жители Ураканда?
        - Конечно, нет. С технической стороны вы даже более сильны. Но, к сожалению, без агрессии вы жить пока не умеете, и оттого ум землян становится даже опасным. По этой самой причине за развитием вашего мира Союз Достойных Королей наблюдает с самым пристальным вниманием.
        - Но почему здесь оказался ты?
        - Потому что сразу после нападения Брангании я попросил помощи у Союза. Именно тогда они выделили мне под лабораторию этот сарайчик. Тихое, уютное место, в котором я мог спокойно заниматься своими изысканиями. И они же помогли со строительством дирижаблей, прислав двигатели, станки и мудрейших инженеров сообщества. Благодаря этой помощи мы успели уложиться в сроки, возведя около дюжины огромных ангаров. Из лучших сортов арокса были сооружены каркасы для дирижаблей, в специальные баллоны закачан летучий газ. Попутно мы отрыли гигантский котлован - будущее пристанище для Брангании.
        - То есть как? - удивился Артем.
        - Очень просто. Мы ведь с тобой не подумали, что делать с ней. Догадались только поднять краешек, верно?
        Артем растерянно кивнул.
        - Но далее следовало подумать, куда же деть Бранганию. Для этого и понадобился котлован. В него мы загоним чудовище. А чтобы оно снова оттуда не выбралось, вокруг котлована воздвигли гигантский частокол из стволов арокса.
        - Какие же вы молодцы! - восхищенно воскликнула Оля. - Столько всего сделали!
        - Сделали, действительно, немало, - подтвердил Астроном. - И сейчас пришло время пожинать плоды. Так что вызов Артема не нарушил моих планов.
        - Значит, мы отправляемся воевать с Бранганией? - с восторгом крикнул Вовчик.
        Король Ураканда с улыбкой качнул головой. В ту же секунду стены флигеля содрогнулись от громогласного «ура». Позабыв обо всем на свете, Артем с Булочкиной словно маленькие дети вопили и хлопали в ладоши, Вовчик же самозабвенно колотил кулаком по столу. Это было не слишком вежливо, но удержаться он просто не мог.
        Глава 10
        Исполины неба отправляются в путь
        Первый же увиденный дирижабль поразил их настолько, что у Булочкиной вырвался из груди восхищенный возглас. Застыв на пороге ангара, ребятишки взирали на огромный аппарат и поневоле пытались измерить его привычными мерками. Однако в том и заключался фокус, что обычные мерки к дирижаблям не подходили. Совершенно невозможным казалось измерять их земными слонами и попугаями, грузовиками и даже пятиэтажками. Серого цвета исполин превосходил габаритами все виденное ранее. Формой он напоминал гигантскую сосиску, а к полу его крепили множественные канаты. По бокам у дирижабля торчали округлые, напоминающие слоновьи уши крылья, ближе к хвосту располагались огромные винтовые двигатели.
        Разумеется, Вовчик тут же попытался сдвинуть эту громаду с места. С усилием он потянул канат, лицо его покраснело, но дирижабль даже не покачнулся.
        - Ничего не понимаю! - возмутился Вовчик. - Он же легче воздуха!
        - Конечно, легче.
        - Почему же он не двигается?
        - А ты думаешь, воздух ничего не весит? - фыркнул Артем. - Мяч тоже накачивают воздухом, и он сразу тяжелеет. Пусть ненамного, но тяжелеет. А тут - вон какая махина! Наверное, тысячи и тысячи килограммов!
        - Если быть точным - около семи с половиной тонн, - горделиво произнес полный человечек, спустившийся по трапу гондолы. Выглядел он, по мнению Артема, довольно потешно, - тело его обтягивал клетчатый комбинезон, шею украшал коротенький белый галстук, на голове покачивался юношеский хохолок. Кроме того, стоило человечку спуститься на землю, и выяснилось, что он почти на голову ниже Булочкиной и ничуть не выше Артема с Вовчиком.
        - Прошу любить и жаловать, - представил незнакомца Астроном. - Это Мопс Зубригайло
        - наш гость, прибывший из Союза Достойных Королей. Талантливый инженер и великолепный организатор. Без него мы бы попросту не справились с постройкой. Ну, а это мои друзья: Оля, Вова и Артем.
        - Инженер Мопс, - человечек поочередно подал каждому из ребят пухлую ладошку. При этом он забавно склонял набок голову и встряхивал хохолком. Повторно услышав забавное имя, Вовчик смешливо хихикнул.
        - Вам кажется это невероятным? - тут же обернулся к нему Мопс.
        - Ну, вообще-то…
        - Семь с половиной тонн! - отчетливо повторил инженер. - Это, разумеется, без учета топлива, запаса продовольствия и пассажиров. Могу заверить, это еще очень немного, поскольку при строительстве дирижаблей мы использовали исключительно древесину арокса. Она же, как вы знаете, весит ничтожно мало.
        - А какой используете газ? Гелий, пропилен или водород? - деловито поинтересовался Артем.
        Инженер Мопс взглянул на него с уважением.
        - Нет, молодой человек, на этот раз мы использовали иной газ. Наши консультанты с планеты… - не буду называть, какой именно, - посоветовали применить нечто новое. Для простоты мы назвали этот газ арокситом, хотя на самом деле это вакуумный суррогат, имеющий сверхмалую плотность. Так или иначе, но именно ароксит позволил нам увеличить подъемную силу в десятки раз. И теперь одна такая птичка способна поднимать более ста тысяч тонн.
        - Ого! - удивился Вовчик.
        - Во всяком случае, таковы расчетные данные, - сказал Астроном. - Это много больше, чем поднимали первые земные «Цеппелины».
        - А сколько весит Брангания? - поинтересовался Артем.
        - Тоже немало, но я ведь уже говорил: поднимать ее не понадобится. Мы попросту стянем с нее защитный покров и отбуксируем в сторону котлована.
        - А что будет дальше?
        - Этого не знает никто. - Инженер Мопс пожал плечами. - В любом случае - в воздухе мы будем оставаться в безопасности.
        - А шептуны? - напомнила Оля. - Один такой ящер уже нападал на нашу гондолу.
        - Та гондола была сравнительно маленькая, - возразил Астроном. - Надеюсь, наши дирижабли шептун атаковать не осмелится. Судите сами: одна только длина - больше тысячи локтей, высота - более трехсот. Так что ваш шептун будет чувствовать себя возле дирижабля беззащитным муравьем.
        - Муравьи тоже умеют кусаться, - пробурчал Вовчик и невольно почесал живот.
        - Что ж, на этот случай наши аппараты оснащены мощнейшими мегатонами. - Юный король Ураканда подмигнул: - Не забыли еще мой свисток?
        Артем с Олей улыбнулись, хотя воспоминания о нападении шептуна были не самыми приятными. Именно в тот роковой день они потеряли Выдру.
        - А парашюты нам выдадут? - с подозрением поинтересовался Вовчик.
        - Да ведь ты все равно не умеешь с ними прыгать! - возмутился Артем. - И потом - куда ты собираешься прыгать? Прямо в пасть Брангании?
        - Ну, это я так… - пробурчал Вовчик. - Как говорится, на всякий случай.
        - Не волнуйтесь, вместо парашютов у нас будут плоды арокса, - успокоил его Астроном. - В крайнем случае, полетим своим ходом.
        - Ну, если ароксы будут с нами, это совсем другое дело! - воодушевившись, Вовчик нетерпеливо потер ладони. - Когда начнем?
        - Да вот прямо сейчас и начнем. - Инженер Зубригайло переглянулся с Астрономом. - Пока Его Величество отсутствовало, мы успели завершить последние подготовительные работы. Так что задерживает нас только главный пилот. Но как только он подойдет…
        - Если вы обо мне, то я давно здесь. - Оконце в нижнем отделении гондолы распахнулось, и ребята разглядели сияющую физиономию рыжеусого Порто.
        - Ура! И Порто здесь! - Артем радостно помахал старому знакомцу рукой. - Да еще в качестве главного пилота! А как насчет того, что жить под солнечным светом могут только безумцы? Не ты ли нам это говорил, Порто?
        - Мало ли что я говорил, - рыжеусый богатырь смутился. - Вы тоже знать ничего не знали о жвантах с каронами…
        - Значит, можно залезать в гондолу? - спросила Оля Булочкина.
        - Думаю, можно. - Астроном взглянул на новоявленного пилота. - Ты как, Порто, не против?
        - Конечно, не против. - Широкоплечий трант хмыкнул сквозь усы. - Во всяком случае, будет с кем поиграть в «волчка». Зубригайло не умеет, король не желает… Ты как, Артем? Не разучился еще?
        - Это кто разучился! - Артем решительно шагнул к трапу. - Могу даже дать фору.
        - Никакой форы! - Порто гордо тряхнул головой. - Играем по-честному. Как профессионалы.
        - Дорогие мои профессионалы, - вмешался в беседу Астроном. - Мне кажется, вы забыли о нашей главной цели. Мы ведь летим побеждать Бранганию!
        - В самом деле… - Порто смущенно подкрутил ус. Однако, взглянув на Артема, все-таки не удержался и подмигнул. Было ясно, что в «волчка» за эти месяцы он выучился играть отменно.
        Глава 11
        Противоборство
        - Внимание, начинается общий взлет! - торжественно объявил Порто. Он сидел за штурвалом и сосредоточенно смотрел вперед. Дирижабль уже выплыл из ангара. Легкий порыв ветра чуть накренил его, но работой двигателей Порто тут же выровнял аппарат. Получив сигнал, люди внизу запустили стартовые механизмы. Удерживающие канаты ослабли, и пол под ногами Артема дрогнул. Через иллюминаторы было видно, как стремительно уплывает вниз земля. Огромный дирижабль быстро поднимался ввысь, и столь же быстро крутились стрелки приборов, показывая, как изменяется высота, температура воздуха за бортом и давление в основных баллонах.
        - Смотрите, смотрите! - закричала Булочкина. Приникнув к иллюминатору, она указывала куда-то пальцем.
        Подскочив к ней, Артем ахнул. Зрелище действительно завораживало. Они поднялись над верхушками гигантских ароксов, и было прекрасно видно, как сразу в нескольких местах над деревьями всплывают сигарообразные аппараты.
        - Это и есть наша эскадрилья: двенадцать экипажей и двенадцать дирижаблей! - объявил Зубригайло, и хохолок на его голове забавно колыхнулся.
        Тоненько запищало радио, экипажи поднявшихся в воздух аппаратов спешили доложить королю о своей боевой готовности. Астроном кивнул ребятишкам на привинченные к полу кресла.
        - Усаживайтесь и наблюдайте. Настоятельно советую пристегнуться ремнями. Кто знает, возможно, не обойдется без серьезной болтанки. Вам, инженер Зубригайло, тоже не мешает занять свое рабочее место.
        - Слушаюсь, Ваше Величество! - улыбчивое лицо Мопса тут же построжало. Он устроился в рабочем кресле, аккуратно застегнул на животе ремни. Глядя на взрослых, примолкли и дети. Наверное, только сейчас до них в полной мере дошло то, что они отправляются не на увеселительную прогулку. Эскадрилья дирижаблей держала курс на бывшую территорию Ураканда. Они летели, чтобы сразиться с Бранганией.

* * *
        Множество огромных, выкованных лучшими кузнецами крюков транты загодя вкопали в землю на некотором расстоянии от ороговевшей кромки Брангании. Расположившиеся на деревьях наблюдатели внимательно следили за черным чудищем. Уже через каких-нибудь полчаса спущенными с дирижаблей тросами была опутана вся береговая полоса. Работы велись с величайшей осторожностью, никто не хотел преждевременного пробуждения врага.
        Глядя на простирающуюся внизу черную равнину, Артем шепотом поинтересовался:
        - Хватит ли силы двигателей, чтобы стащить ее с места?
        - Во-первых, толщина защитного покрова достаточно мала, - таким же шепотом отозвался Астроном. - Во-вторых, очень скоро нам поможет стихия. В сезон ветров подгадать нужное направление не так уж сложно. Когда же нас понесет ветер, да еще заработают на полную мощность двигатели, тут никакая Брангания не устоит.
        Артем припомнил, как они боролись с ветром, пытаясь приземлить шар, и невольно поежился. В самом деле, если ветер потащит за собой двенадцать огромных дирижаблей, вряд ли найдется сила, что сумеет их остановить.
        - Ваше Величество, все канаты спущены, сцепка с крюками завершена, - доложил рыжеусый Порто. - Разведчики докладывают, что эта тварь пока дремлет.
        - Что-нибудь еще?
        - Пятый пилот доложил, что с севера к ним приблизился довольно крупный шептун, но его отпугнули мегатоном.
        - Каков ветер?
        - Ветер - пятнадцать локтей в секунду, но в скором времени усилится. Так что, думаю, можно выступать в поход.
        - Ну что? - Астроном переглянулся с инженером Зубригайло. - Начнем?
        Потянув за цепочку, Зубригайло извлек из жилетного кармана ручной хронометр, хмуро взглянул на циферблат.
        - Думаю, час вполне подходящий. Слишком быстро нам тоже двигаться не стоит, так что, если Ваше Величество не возражает…
        - Не возражаю, - король Ураканда качнул головой. Взглянув на Порто, улыбнулся: - Командуй, старший пилот!
        - Слушаюсь, Ваше Величество! - Порто поправил на груди миниатюрный микрофон, повернул какую-то рукоятку на панели управления. - Внимание, говорит Первый! Запустить моторы, - и полный вперед!
        Гулко взвыли мощные двигатели, стены гондолы пронзила мелкая дрожь. Махина дирижабля сдвинулась с места, а спущенные вниз канаты натянулись. Чувствуя, как бешено колотится сердце, Артем приник к иллюминатору. Рядом шумно пыхтел Вовчик. Они увидели, как по глянцевой поверхности Брангании понеслись сумеречные недобрые волны. Судя по всему, чудовище просыпалось.
        - Пошло дело! - крикнул Порто. - Ваше Величество, мы зацепили ее!
        Теперь и ребята разглядели, как ближайший край Брангании, подцепленный сотнями крюков, заметно приподнялся.
        - Ну-ка! - схватив бинокль, Астроном припал к окулярам. - Та-ак, интересно! А ведь ты, Артем, оказался прав. Признаться, кое-какие сомнения до сегодняшнего дня у меня оставались, но теперь ясно, что это действительно защитный покров.
        - Боги арокса! - в волнении крикнул Порто. - Да ведь под ней ничего нет! Песок да камни!
        - Это пока нет, - возразил Зубригайло. - А вот сдвинем основной пласт - и увидим, кто под ней прячется…
        Инженер не ошибся. Словно команда пастухов дирижабли неспешно тянули черное покрывало, и Артем видел, как волны все энергичнее снуют по поверхности Брангании. С небесным противником это чудище столкнулось впервые. Жутковатые щупальца вслепую били по воздуху, пытались опутать канаты, но все было напрасно. Крюки продолжали стягивать черную массу, высвобождая мостовые, дома и каменные постройки. Одно из лоснящихся щупалец взметнулось ввысь, едва не достав ближайший дирижабль, но тут же опало.
        - Мне кажется, она начинает что-то понимать! - взволнованно сказал Зубригайло.
        - Поднять аппараты еще на сто локтей, - приказал Астроном. - И увеличить скорость!
        Глядя на него, Артем ощутил гордость. Глаза Астронома горели огнем, лицо выражало решимость. Было радостно сознавать, что именно их троице довелось подружиться с самым настоящим королем.
        Рокот двигателя за бортом стал громче. Дирижабль заметно прибавил скорость.
        - Смотрите, смотрите! - взволнованно закричал Вовчик. - Я вижу их!
        Но видел ИХ уже не один Вовчик. Расширившимися глазами Артем рассмотрел, как из-под черного покрывала показалась масса шевелящихся тел. Они были серого цвета, круглыми и мохнатыми, без ног и без рук. Тем не менее передвигались странные существа, на удивление, ловко. Было яснее ясного, что они отчаянно хотят избежать света. Толкаясь и наползая друг на друга, они лезли под ускользающее покрывало - все равно как полчища тараканов, застигнутых врасплох под кухонной плитой. Но самым поразительным казалось то, что с каждой минутой взору пассажиров открывались новые дома и новые улицы.
        - Дворец! - Порто оглянулся. - Мы освободили дворец!
        Взору Артема предстало внушительное сооружение из камня и цветного стекла, с колоннами и витыми башнями, с самой настоящей крепостной стеной.
        - Прибавить ходу! - приказал король Ураканда. - Самый полный вперед!
        - Не лопнули бы канаты, - озабоченно пробормотал Порто, но Зубригайло его тут же утешил:
        - Не лопнут. Это специальные канаты - из паутины жвантов. А толщина покрова не столь уж велика. Так что до котлована мы, безусловно, дотянем.
        Артем посмотрел в соседний иллюминатор. Инженер Зубригайло был прав. Противоположная кромка леса заметно приблизилась.
        - Всем аппаратам сойтись на дистанцию пятисот локтей! - Астроном сурово сдвинул брови. - Приближаемся к просеке.
        То, что он называл просекой, больше напоминало глубокий каньон. Именно в него сблизившиеся дирижабли потянули сморщенное покрывало Брангании. И следом за ним все с той же ретивостью устремились тысячи неведомых существ.
        - Боги арокса! Как же их много! - пробормотал Порто. - Уместятся ли они все в котловане?
        - Уместятся! - Мопс Зубригайло ухмыльнулся. - Все-таки рытьем котлована занимался не кто-нибудь, а мой друг инженер Клайпик!
        - Какой еще Клайпик? - Вовчик вскинул голову. - Мы не знаем никакого Клайпика.
        - Ничего, я вас с ним еще познакомлю. Можете мне поверить: он вырыл на своем веку столько шахт, котлованов и тоннелей, что в них можно было бы упрятать не одну планету.
        Артем попытался представить себе ямину, в которую можно поместить целую планету, но у него не хватило воображения. Видно, этот Клайпик был и впрямь знатным землекопом.
        Между тем строй дирижаблей достиг просеки. Справа и слева покачивались кроны могучих ароксов, а глубоко внизу продолжали копошиться лохматые тела пришельцев.
        - Осталось совсем немного, - тихо проговорил Астроном. Было видно, что он отчаянно волнуется. Да и сам Артем, который глядел то вниз, то на своих соседей, чувствовал, что его трясет в лихорадке.
        - Опасность, Ваше Величество! - Порто вскинул руку, указывая на размещенное под ногами стеклянное окно. - Эта тварь пытается взобраться к нам по канату!
        Он не ошибся. Приглядевшись, Артем увидел, как одно из черных щупалец быстро ползет по канату вверх.
        - Скорость, Порто! Полный вперед к котловану!
        Двигатели за бортом оглушительно взвыли. Дирижабли помчались быстрее, листва ароксов слилась в пеструю мешанину.
        - Котлован! - доложил Порто. - Мы уже на подлете!
        - Ура! - взвизгнул Вовчик. - Эти тараканы сыплются вниз!
        Прижавшись лицом к иллюминатору, Артем увидел, как пестрая шевелящаяся масса и впрямь обрушивается в глубокую ямину. Черные щупальца пришли в неистовство. Теперь Брангания точно знала, кто заманил ее в эту ловушку. Сразу около десятка черных змей скользнули по канатам вверх. Чудовище явно спешило нанести ответный удар.
        - Рубить канаты! - отдал команду юный король. Его приказ немедленно передали на все дирижабли. Артем увидел, как вместе с извивающимися щупальцами канаты полетели в котлован. А притаившиеся внизу люди уже запускали механизм, управляющий воротами.
        - Теперь она в западне! - сияя, воскликнул Порто.
        - Точнее, они, - поправил его Артем. - Но есть опасность, что эти чудища вновь попытаются выбраться наружу.
        - Не беспокойтесь! - Зубригайло весело подмигнул мальчику. - На этот случай наше королевство обзаведется специальной службой. Мы окружим котлован тройным оцеплением, а наши сторожа будут неусыпно наблюдать за Бранганией.
        - Кроме того, просеку мы снова засадим семенами арокса. Уже через год здесь будет сильный молодой лес, и уж он-то окажется ей не по зубам. - Юный король положил руку на плечо Порто. - Пожалуй, нам пора поворачивать назад.
        - В ангар или прямо ко дворцу?
        - Ты понял все правильно, Порто. - Астроном улыбнулся. - Мы летим к нашему дворцу.

* * *
        Артем сидел на теплых камнях дворцовой стены и играл с Порто в «волчка», Оля следила за хронометром, болея за победителя. Вовчик бродил по дворцу, рассматривая узкие бойницы, строгие кремальеры и высокие башни.
        - Подумать только! Еще совсем недавно все это было спрятано под черным покрывалом.
        - Может быть, эти существа не любят солнечного света? - предположила Булочкина. - Вот и соорудили себе подобие занавеса.
        - Ладно бы они просто занавес соорудили, но ведь этот занавес людей глотал, здания ломал. А сами они, небось, тут жили и не тужили.
        - Вот и пусть теперь в котловане посидят! - сердито пробубнил Порто. - Посидят, подумают над своим поведением… Тьфу! Опять проиграл.
        Из дворцовых помещений в сопровождении Зубригайло и еще десятка вельмож вышел Астроном. Он был хмур, и правая рука его нервно тискала рукоять меча.
        - Увы, дорогие мои, - обратился он к ребятам, - я надеялся, что в честь победы мы устроим пир прямо здесь, но это оказалось невозможно.
        - Долгое присутствие Брангании не прошло бесследно, - пояснил инженер Зубригайло.
        - Многие залы нужно заново восстанавливать, в стенах появились опасные трещины. Не знаю, как здесь развлекались пришельцы, но ясно одно: дворец нуждается в серьезном ремонте.
        - И все-таки это лучше, чем ничего. Я боялся, что после Брангании здесь останутся одни руины. - Астроном вздохнул. - Но сейчас я хотел сказать другое… Я хотел поблагодарить вас за помощь и ту бесценную идею, что помогла нам избавиться от Брангании.
        - Не такая уж она бесценная, - смущенно пробормотал Артем.
        - Не скажи! - возразил юный король. - Мы забрасывали Бранганию бомбами, обливали ядохимикатами, рубили мечами, но к этому она была отлично подготовлена. Глупо бить по щиту, если этот щит можно отбросить в сторону. Именно это вы и помогли нам сделать. Мне жаль, что я не могу отблагодарить вас прямо сейчас, но я обещаю в самом скором времени пригласить вас на королевский бал.
        - На бал? - Оля восторженно захлопала в ладоши.
        - Самый настоящий, - подтвердил Астроном. - С танцами, музыкой и застольем. Ну, а на балу вы сможете попросить у меня любой награды.
        - Награда - это здорово, - вздохнул Вовчик, - только ведь это произойдет не скоро. Пока стены подлатаете да башни восстановите…
        - Ты постоянно забываешь об относительности времени, - мягко перебил его Астроном.
        - Возможно, здесь, в Ураканде, в самом деле пройдет несколько месяцев, но там у вас все может случиться уже завтра.
        - Так это же совсем другое дело! - Вовчик оживленно потер ладони. - А насчет награды - это не шутка? Я действительно могу попросить все, что угодно?
        - Почему бы и нет? - Астроном усмехнулся. - Все-таки я король.
        - А можно спросить кое-что прямо сейчас? - поднял голову Артем.
        - Конечно! Если это будет в моих силах, обязательно отвечу.
        - Я давно хотел спросить твое имя. Мы ведь все время называли тебя Астрономом, а сейчас… - Артем неуверенно развел руками. - Сейчас это уже как-то и неприлично. Ты ведь действительно король.
        Инженер Зубригайло громко фыркнул, а следом за ним рассмеялись и прочие вельможи.
        - Самое забавное, что это мое настоящее имя. Видите ли, меня зовут Астрос, что как раз и означает на языках трантов и деметрийцев «звездочет». Поэтому, когда в лагере за мной закрепилось прозвище Астроном, я даже не думал возражать.
        - Астрос! Вот это да… - пробормотал Артем.
        - Обалдеть! - прошептал Вовчик.
        - Главное, Ваше Величество, - напомнила Оля Булочкина, - не забудьте свое обещание насчет бала. Вы даже представить себе не можете, как я обожаю танцы.
        - А я - застолье, - добавил Вовчик.
        - А я - игру в «волчок», - хмыкнул Артем.
        - Можете не волноваться, мои дорогие, - юный король улыбнулся. - Свои обещания я никогда не забываю. Бал непременно состоится…

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к