Сохранить .
Пустоши Роман Романович
        Злоба #3
        Третья часть пути Эрика.
        РОМАН РОМАНОВИЧ
        ЗЛОБА 3: ПУСТОШИ
        Пролог
        Морис сидела между камней, под палящий солнцем, не чувствуя обжигающего жара лучей. Жар был, но совсем другой. Тот, что морозил тело, пробирал до костей. Это был темный жар, ледяной и хорошо знакомый всем тем, кто практиковал стихию смерти.
        У всего есть цена. Морис это знала, как никто другой.
        Внезапно её медитацию прервали. Женщина ощутила, что больше не одна, рядом кто-то появился. Распахнув глаза, она уставилась на мужчину, который стоял в пяти метрах напротив.
        Морис никогда не считала себя дурой. Если некто смог подкрасться незаметно и встал, не выказывая агрессии, то и самой не надо делать резких движений. Обычный человек никогда бы не смог подойти к магине. Она бы почувствовала его за несколько сотен метров. К тому же, в это место можно попасть либо пробираясь по отвесным скалам, либо через люк, единственный проход с первой кольцевой.
        Люк закрыт и не открывался. Он давно проржавел и издавал такой скрежет, что слышно на всю округу. Подняться тоже не так просто. Скорее невозможно. Да и что-то незаметно снаряжения у человека. Если он сильный практик, то мог, конечно, и без него преодолеть все трудности, но… Это надо быть очень сильным.
        В этом случае точно нет смысла нервничать и делать резких движений. Желай человек напасть, сделал бы это, не показывая себя.
        - А ты как всегда умна и осторожна, - усмехнулся незнакомец.
        - Я тебя знаю?
        - Пока что нет.
        Морис окинула взглядом мужчину. В черном плаще, обычном свитере, с поясной сумкой на плече - он ничем не выделялся. Даже силой от него не пахло. Ровная гладь течения, словно смотришь на поверхность без малейших шероховатостей. Такого нет даже у простых смертных. В них всегда внутри колеблется злоба. Идеальная же поверхность говорила о таком же идеальном внутреннем контроле.
        - Кто ты и чего тебе надо?
        - Мальчишка, - ответил мужчина, - Ты отправишься на арену наблюдать за поединками. Выберешь того, кого называют Праведником. Вы уже знакомы. Не показывай другим своего интереса. Сделай вид, что набираешь очередное мясо в вашу секту.
        - С чего бы мне тебя слушать? - прищурилась Морис, плавно поднимаясь.
        - Когда мальчишка попадет к тебе, - не обратил внимания на её слова мужчина, - Обучишь его. Научи драться и основам магии, покажи, чем живет первая кольцевая. Не надо его никак выделять. По крайней мере явно. Когда он окрепнет и пройдет вашу учебку, начни учить его всерьез. Покажи, что вокруг города. Проведи его по поселениям, покажи, чем вы занимаетесь.
        - Ты слишком нагл, незнакомец, - покачала головой Морис, призывая силу, - Я никому не подчиняюсь.
        Между её пальцев замелькали черные искры. Одной достаточно, чтобы убить человека.
        - И почему всегда надо показывать силу? - улыбнулся маг.
        Морис не поняла, что он сделал. Но искры исчезли. Что-то заблокировало всю её силу. Это было настолько… невозможно, что Морис не поверила. Так не бывает. Можно отразить заклинание, можно ударить самому, но не полностью подавить силу могучего темного мага. Да так, что этот маг не заметит воздействия!
        - Можешь попытаться, - предложил мужчина, - Но у тебя не так много времени.
        - Кто ты такой?!
        - Мальчишка. Слушай и запоминай. Когда научишь его основам, покажи ему, что такое насилие. Покажи ему, что такое трудный выбор. Научи его быть взрослым.
        - Я не собираюсь подчиняться тебе! Никому и никогда!
        - Ты сама захочешь это сделать, Морис, - ответил спокойно маг.
        - С чего бы? - презрительно скривилась женщина. Она никогда и не перед кем не преклонялась. Не преклониться и в этот раз.
        - Первую причину ты уже знаешь. Догадалась, кто такой мальчик, хоть пока и не решилась поверить в это. Вторая причина… вот.
        Мужчина засунул руку в сумку и достал череп. Вполне обычный, человеческий. Морис таких много видела.
        - Твоя практика хромает. Эманации смерти убивают тело. Ты приходишь сюда, чтобы медитировать, но с каждым годом получается всё хуже. Твоё возвышение не идеально, повелительница смерти. Эта штука поможет.
        Маг кинул череп и женщина рефлекторно его поймала. Он был пугающе прав. Но откуда ему знать такие детали? Кто бы это не был, его сила велика, раз он смог проникнуть в тайны Морис.
        - Я поработал над ним. Медитируй с ним, он будет забирать эманации.
        - Это плата?
        - Если хочешь, то называй так, - ответил с безразличием незнакомец, - Мальчишка. Сосредоточься на нём. Не надо его жалеть, не надо беречь. Твоя задача выковать из него сильную личность.
        - Зачем?
        - Всему своё время, Морис. Ответы сейчас не важны.
        Налетел порыв ветра и женщина моргнула. Этого хватило, чтобы маг исчез, оставив Морис одну. Задумчиво вертя череп в руках, она чувствовала, как тот впитывает эманации, выполняя обещание.
        Слишком заманчивая плата, чтобы отказаться.
        - Что же, подруга, - прошептала женщина, - Не знаю, куда твой сынок вляпался, но тётушка Морис ему поможет.
        Глава 1. Узник
        Камера три на три метра. Без кровати, отхожего места и каких-либо удобств. Один паёк в день, да кружка воды.
        Вот тот итог, к которому я пришёл в своей жизни.
        - Не унывай. Ты чудом не обратился, жив, так что есть шансы выбраться, - ворчливо заметила Хол.
        С моей субличностью происходило что-то странное.
        - Ещё бы! - возмутилась она.
        Когда меня поймал… Вырубили и подвесили за крюк в лабиринте, Хол себе места не находила. Она не могла ничего сделать. Единственное, что ей оставалось, наблюдать, как надо мной издеваются.
        Раньше я думал, что люди жестоки. Что им нравится издеваться над тем, кто слаб. Но это оказалась не вся правда. Гораздо больше им нравится издеваться над тем, кто раньше был сильнее их, но сейчас оказался в полной их власти.
        - Сам виноват, - Хол не забывала читать мне нотации, - Это всё твоя гордыня!
        Не спорю. Доля моей вины в произошедшем есть. Будь я чуть внимательнее, то не допустил бы того, что произошло.
        - Не бери на себя слишком много. Ты не можешь спасти всех.
        Не могу. Какие же горькие эти слова. Да, не могу. Потому что слаб, глуп и невнимателен. Прояви я чуть больше внимания, то защитил бы Аби и не дал…
        - Эрик, - вздохнула Хол, - Заканчивай себя винить. Лучше давай думать, как нам отсюда выбраться.
        Правильные слова. Мудрые. Я знал, что винить себя опасно. Знал, но не мог остановиться. Стоило прикрыть глаза и я видел, как пытают Аби. Снова и снова звери издеваются над ней. Надо мной тоже издевались. Тело хорошо запомнило эти пытки. Но физическая боль ничто в сравнение с чужой болью. Я готов был пережить лабиринт ещё раз, если бы это помогло девушке.
        - Она жива. А значит всё будет хорошо.
        - Она так и не пришла в себя.
        - Придёт.
        - Я остановил её. Одну.
        - В темноте! Её найдут и помогут!
        - Или нет…
        Три дня издевательств… Я находился между жизнью и смертью, бредил, перестав понимать, что происходит. Помнил Арчи, который явился, словно святой, дал еды и воды. Я до сих пор не уверен, что видел это по настоящему. Но Хол утверждала, что парень и правда приходил. Потом его схватили и утащили.
        Небольшая помощь помогла мне прийти в себя. Организм получил столь необходимую подпитку и… К тому моменту, когда меня пришли убивать, я смог создать энергетический шар и разбить путы.
        Я отчетливо запомнил глаза той падали, которая пришла за нами. Он явился один. Хотел закончить начатое. Тот самый урод, который обвинял Аби. Прихлебатель Насла, предавший его и переметнувшийся к Безымянному.
        Он вошёл в пещеру, держа в руке нож. Пялился на истерзанную девушку и не сразу заметил, что я освободился. А когда заметил… Было поздно.
        Я сломал ему руки и ноги, оттащил в дальний коридор, где и бросил. Если он там сдох, то я отказываюсь чувствовать вину по этому поводу.
        На другие подвиги меня не хватило. Я свалился и несколько часов провалялся в забытье. Потом смог встать и пошёл в тоннели, чтобы найти еду и воду. Повезло. Когда вернулся, принялся исцелять себя и учиться исцелять Аби. Открылся новый архетип целителя, система выдала форму: базовое исцеление. Для которого, особенно в том состояние, я был абсолютно не готов.
        Но меня это не остановило. Раз за разом я вливал силу в Аби. Помог опыт с растениями. Человеческий организм сложнее и я не смог поставить девушку на ноги, но… Вытащил её из лап смерти. Раны на её теле закрылись, дыхание выровнялось. Я кое-как напоил её. С накормить было сложнее. Она так и не пришла в себя.
        Через три дня, когда смог оправиться достаточно, чтобы вытащить её, мы выбрались из лабиринта. Где я оставил девушку в темноте, а сам пошёл за помощью…
        Не дошёл. Увидел тех, кто издевался над нами и сорвался. А дальше что-то случилось. Очнулся я уже здесь, в темноте камеры.
        - Это Цер вырубил тебя, - пояснила Хол, - Какое-то оружие оглушающее применил. Ты уже вторые сутки здесь валяешься.
        - Значит он меня сюда и кинул.
        - Логично.
        Неизвестность сводила с ума. Я не знал, что с Аби. Не знал, что меня ждет. Оставалось сидеть в темноте.
        - Займись делом, - обеспокоенно сказала Хол.
        - Не переживай. Убиваться я не собираюсь. У меня другие планы на жизнь.

***
        Дверь открыли на следующий день. Свет резанул по глазам и я зажмурился. Мне не надо было смотреть, чтобы видеть, кто пришёл. Я и так чувствовал, что заявил сам начальник всех рабов.
        - Держи, - протянул Цер мне поднос с едой и водой.
        Отказываться я не стал. Если хотят убить, то поступят проще. Тратить яд на того, кто в заточение, слишком расточительно.
        - Натворил ты делов, - тихо сказал Цер.
        Он настолько большой, что загораживал весь проход. Мужчина достал из кармана сигару, чиркнул чем-то и задымил. От едкого запаха запершило в носу, но я не подал виду, медленно жуя паёк.
        Если он ожидал от меня вопросов, то сильно ошибся.
        - Ты травмировал многих, - хмыкнул он, не дождавшись реакции, - На тебе штраф в сотню монет. Есть, чем заплатить?
        На самом деле есть, но лучше об этом не рассказывать. Никто не догадался меня раздеть. Каким подобрали, таким и бросили. Ремень, в который зашиты монеты, я носил под боевым комбинезоном. Тот пришёл в негодность. Его порезали на лоскуты, мало что оставив. Зато ремень сохранился. Кажется, никто так и не догадался, зачем я его ношу.
        - Выпустите, отработаю, - ответил я, когда молчать и дальше стало опасно.
        - Плохой вариант. Я думал, ты сделаешь это место лучше. Но вышло наоборот. Ты слишком много проблем создаёшь.
        Какой же ты лицемерный мудак, подумал я тихо-тихо. Ага, как же. Лучше он хотел, чтобы стало. Рассказывай это другому наивному дураку.
        - Тогда что меня ждет? - задал я тот вопрос, который он ожидал услышать.
        - У тебя не так много вариантов. На кольцевой тебе делать больше нечего. Но и отпустить я тебя не могу. Долг надо вернуть. Если бы у тебя были деньги…
        Кроме золотых монет были и обычные. Их достаточно много скопилось. Но часть из них находилась у Ша, другая часть спрятана в темноте, вдали от кольцевой. Главное, выбраться, а там рассчитаться будет не проблемой. Но почему мне кажется, что Цер хочет совсем другого?
        - Но их нет, - продолжил он, - Поэтому остаётся один вариант. Арена. Не рабов злости, - уточнил он, видя моё непонимание, - Взрослая. Выиграй несколько боев, развлеки публику и… Уходи потом, куда хочешь.
        - Так просто? Возьмете и отпустите?
        - Почему нет? - выдохнул он дым и глянул на меня. - Дальше оставаться тебя здесь нельзя. Не убивать же.
        Последние слова прозвучали, как злая насмешка.

***
        - Эрик…
        - Кто здесь? - чужой голос доносился, словно сквозь туман.
        - Эрик…
        - Аби?
        - Эрик!
        Девушка соткалась из марева, появляясь передо мной. Запоздало догадался, что это сон.
        - Наконец-то, - выдохнула она, - Сложно же было к тебе пробиться.
        - Ты цела? - бросился я к ней.
        - Да! Успокойся! Меня нашли и сейчас всё в порядке.
        - Хвала святым, - выдохнул я, сбрасывая тяжкий груз с сердца.
        - Но я так и не поняла, где ты сам находишься. Брат и остальные не знают.
        - Меня бросили в темницу.
        - Насколько всё плохо? - нахмурилась Аби.
        В мире снов она выглядела прекрасно. Будто и не было всех тех бед, что выпали на её участь. Но в реальности, я помнил, Аби покрывали десятки шрамов.
        - Решаемо. Лучше расскажи, что с тобой. Ты не приходили в себя и я опасался…
        - Ну, мне досталось, - хмыкнула девушка, - Но я жива, а значит ещё побарахтаюсь. Это ведь ты меня исцелял?
        - Пытался.
        - Твои попытки увенчались успехом.
        - Я боялся, что ты не выдержишь…
        - Пыток? Ах вот оно что. Эрик, тебя мучает чувство вины? - Аби взяла меня за руку и заглянула в глаза, - Не вини себя. Когда всё… началось, я ушла в себя и не чувствовала, как они издевались. Не переживай.
        - Тогда прямо гора с плеч, - не особо верилось в её слова, но мне хотелось поверить. Хотелось поверить, что она страдала не так сильно.
        - Думаю, за недельку другую оклемаюсь.
        - Расскажи, что происходит. Остальные целы?
        - Да. Брат в депрессии, как и ожидалось. Уже оплакивать меня начал, - хмыкнула девушка, - Но не дождутся.
        Аби хотела ещё что-то сказать, но не успела. Её образ пошёл дымкой и развеялся. Я попытался её ухватить, но пальцы коснулись лишь воздуха. А дальше я и сам не помню, как снова оказался во сне, больше не понимая, что это сон.

***
        Обадуй вошёл в жилой блок, нашёл взглядом проблемную пятерку и подошёл к ним.
        - Держите. Ешьте, набирайтесь сил и заканчивайте играть в страдальцев.
        Об говорил раздраженно. Не потому что по-настоящему злился, а потому что переживал. Когда Праведника схватили и уволокли, Асмос и его друзья выбежали на улицу и отправились искать Абигейл. Если выжил парень, то могла выжить и девушка.
        Обадуй об этом тогда и не подумал. Зато стал думать, когда увидел, как тащат израненную. На ней и живого места не оставалось. В следующие часы девушку обтерли, раны промыли и перевязали, но она так и не пришла в себя. Дышит, сердце бьется, но то ли спит, то ли в коме находится.
        Никто из парней не рискнул выйти наружу, сидели, караулили её. Чтобы они не сдохли от голода, Обадуй отправился на арену. Он бы и так отправился, но на этот раз надо было обязательно победить, чтобы получить пайки и накормить этих… Об даже не знал, как их назвать. То ли друзья, то ли неудачники-придурки.
        Так прошло несколько дней. Об опасался, что стая безымянных нападет и растерзает их, но обошлось. А потом и вовсе, их куда-то увели. Разошёлся слух, что их вместе с Праведником отправили на взрослую арену. Если так, то Об надеялся, что Эрик их там всех поубивает самым жестоким образом. Но волновало парня другое.
        Аби так и не очнулась, продолжая оставаться в коме.
        Глава 2. Помощь
        Место, куда меня привели после темницы, не особо отличалось от неё.
        - Зря ты так, - прокомментировала Хол, - Здесь есть еда, вода, нормальное спальное место и, что важно, одежда.
        - Сильно наши стандарты изменились, если ты это называешь нормальным спальным местом, - оглядел я стандартный для кольцевой лежак в виде куска ткани прямо на голом камне.
        - Лучше вместо ворчания готовься к арене. Не уверена, что там будет легко.
        Когда меня вели, то сказали, что выйти придется часов через семнадцать. Не то, чтобы это много, но Хол права. Есть время привести себя в порядок. Скромничать я не стал и как следует поел. Истощенному организму нужны силы. Жаль, что обычные пайки не могли этого обеспечить в полной мере.
        Закончив, открыл статистику системы и посмотрел, какие изменения появились после моих приключений.
        Уровень источника: 66
        Эмпатия: уровень 3
        Архетип темного мага:
        Управление злобой: уровень 10
        Разрушение злобы: уровень 10
        Расщепление злобы: уровень 10
        Бешенство злобы: уровень 0
        Архетип воина:
        Импульс: уровень 6
        Шар: уровень 2
        Архетип защитника:
        Защитный покров: уровень 4
        Архетип друида:
        Подпитка растений: уровень 8
        Исцеление растений: уровень 1
        Архетип целителя
        Самоисцеление: уровень 9
        Базовое исцеление: уровень 2
        - Твой источник сильно продвинулся вперед, но не думай, что это хорошо. Развитие следствие экстремальных условий. На ближайшие две-три недели забудь об его увеличение.
        - Это помешает применять навыки на арене?
        - Пользоваться сможешь… - с сомнением сказала Хол, - Но аккуратнее. Твоя энергетика как мотор, которая неделю работала на пределе. Вроде выдержала, но кто знает, сколько ещё давления она переживет.
        - Умеешь ты вселить надежду.
        - Так думать надо было!
        Ты права, Хол. Отныне я буду думать.
        Эмпатия была единственным общим навыком, оставшимся вне архетипов. В лабиринте, закономерно, она не прокачалась. Не до этого как-то было.
        Продуктивнее вышло с архетипом темного мага. Что как бы намекало, в какую сторону я движусь.
        - Хол, а что вообще за архетип такой? Будто все темные маги одинаковые.
        - Темными их называют за практики, основанные на использование злобы.
        - А чистые маги действуют иначе?
        - Ты и сам знаешь, что иначе. Злоба - это внешняя энергия, пропитывающая наш мир. Чистая энергия - это то, что было доступно магам Эдема. Отдельный вид энергии, который легко разрушал злобу. Святые тоже этим типом энергии пользовались. Именно от них пошла эта сила.
        - Даже так? Откуда информация? Мама закладку оставила?
        - Да. Как я и обещала, после того, как твой источник достиг пятидесяти стандартов, кое-какие замки были сняты и я теперь владею гораздо большим объемом информации.
        - А чего молчишь?
        - Пока эта информация не особо поспособствует решению актуальных задач, - официальным тоном ответила субличность, - Как выберешься, так обстоятельно поговорим.
        - Хорошо. Что такое бешенство злобы? Звучит пугающе.
        Остальные навыки в этом направление поднялись до системного максима. Дальше их тоже можно и нужно развивать, но уже самостоятельно, без отображения прогресса. Субличность рассказывала, зачем так сделала мама. Начальные шаги в любом навыке довольно шаблоны. Иначе говоря, неофита, то есть новичка в мире магии, можно обучать по «лекалам». Но, рано или поздно, он выйдет на тот уровень, который называется личным стилем. Перейдет от шаблонов к своему, уникальному пути. Должен перейти. Поэтому подсказки и убираются, чтобы начинающий маг сам думал и выбирал, в какую сторону ему двигаться.
        Плюс вопрос мотивации. Визуальное отображение прогресса стимулирует на то, чтобы поднять ещё одну заветную циверку. Но это внешняя мотивация. А что это за практик такой, который сам себя стимулировать не может? Хол мне целую лекцию прочитала о важности умения самого себя мотивировать на свершения, дела и учебу.
        - Ты ведь знаешь, что многие даже на уровне рабов злости, пользуются энергией злобы, - ответила Хол на вопрос, - Что это значит?
        - Что?
        - А подумать?
        - Вопрос слишком расплывчатый.
        - Не тупи, Эрик! - включила Хол строгую училку, - Адепты злобы пропитаны злобой. Это же очевидно.
        - Ты намекаешь, что на злобу внутри них можно воздействовать?
        Не то, чтобы мне это не приходило в голову. Я даже пытался, но ничего не вышло.
        - Не намекаю, а прямо говорю. Принцип тот же самый, что и с импульсом. Но в случае бешенства, ты собираешь злобу, отправляешь её в противника и тем самым заставляешь двигаться потоки злобы внутри него. Хаотично двигаться. Практика это не убьет. Но собьет все его действия, да и вырубить может, если он слаб.
        - Насколько это эффективно? - задумался я.
        - Зависит от твоего уровня навыка, от подготовки противника… Да от многих факторов зависит.
        - Понятно. Надо бы потренировать это умение.
        - За тобой наверняка наблюдают, - вздохнула Хол, - Будь аккуратнее.
        А вот об этом я не подумал. Чисто теоретически, у моих надсмотрщиков может быть возможность наблюдать как за физическими действиями, так и за потоками злобы. Получается, новое умение лучше не практиковать. Вообще лучше не практиковать всё то, что выходит из тела. Мда… Жаль. Чувствую, на арене мне бы это пригодилось.
        - Лучше займись восстановлением и исцелением организма. Ты по прежнему не в лучшей форме.
        Я глянул на новую ветку целителя. Тоже очень интересное направление, жаль, что оно открылось в таких обстоятельствах.
        - Для полноценного развития этого направления, желательно выучиться на врача.
        - У тебя есть знания по этой области?
        - Нет. Твоя мама ничего такого не оставляла. А из общего поля система вытаскивает только формы.
        - Ясно, придется искать учителя.

***
        Мою медитацию прервали через пару часов. Я как раз закончил исследование тела, придя к неутешительному выводу, что красавчиком мне больше не стать. Десятки шрамов по всему телу, одна сплошная гематома, внутренние повреждения… Часть последствий я устранил, но Хол права, как и всегда. Мне ещё восстанавливаться и восстанавливаться.
        Лязгнул замок, дверь открылась и внутрь зашёл… парнишка. Именно парнишка, который огляделся, увидел меня, тихо закрыл дверь и… прокрался внутрь. Он походил на преступника, но уж точно не на того, кто здесь по законному праву. Я поднялся, готовый встретить любую угрозу.
        - Тише, парень, - заметил он мою решительность, - Тебе просили передать.
        В меня полетел мешок, который я перехватил, но открывать не стал.
        - Кто передал?
        - Я не знаю, - покачал он головой, - Ну всё, бывай.
        Задерживаться он не стал и быстро свалил. Постояв с минуту и подождав нападения… Мало ли, вдруг ко мне ворвутся и решат добить… Я так ничего и не дождался. Открыл мешок, заглянул внутрь и увидел там… Наверное, это можно назвать помощью.
        В пластиковой коробке лежала еда. Мясо, овощи, яйца, хлеб. Здоровенная порция, которой хватит, чтобы и троих накормить.
        - Кто-то тебя очень любит, Эрик, - заметила Хол. Она была также удивлена, как и я, - Только сразу всё не ешь. Дай протестировать на яды.
        Я бережно открыл контейнер с едой и отщипнул маленький кусочек мяса. Отказаться было выше моих сил. Я нормальной пищи черт знает сколько уже не видел.
        Пока субличность проверяла, насколько пища безопасна, я залез в мешок и вытащил, что там ещё было. Три пилюлю и камень.
        - Ого. - присвистнула Хол.
        - Кто-то и правда меня очень сильно любит, если пилюли прислал. Но с каким они эффектом?
        - Пилюли это не главное, что здесь есть, - вкрадчиво заметила Хол. Никогда я ещё таких интонаций у неё не слышал.
        - Ты про камень? Знаешь, что это такое?
        - Это не камень. Это артефакт. Носитель информации. Магический носитель. Я уже начала распаковку данных.
        - Стоп. Распаковку?
        - Да. Система прекрасно распознала это устройство. Сейчас, погоди…
        Реакция субличности понятна. Интерфейс - уникальная разработка моей матери. Насколько я в курсе, никто в мире больше о нём не знает. Встретить здесь, в плену, что-то, с чем прекрасно работает система… Слишком удивительно, чтобы сразу так понять, что же это значит.
        - Готово. Эрик… Тут что-то… Кхм… В общем сам смотри, вывожу текст.
        От таких слов я напрягся. Неизвестность пугала.
        - Здравствуй, Праведник. Еда не отравлена, ешь спокойно. Хотя к этому моменту система уже проверила изменения организма и подтвердила безопасность. К сожалению, пока мы не можем поговорить с тобой нормально. Всему своё время. Тебе нужно сделать следующее. Выиграть в первых боях, показать себя, но проиграть чемпиону арены. Сделай это убедительно, чтобы зрители поверили. На этот раз ты не столкнешься с Безымянным, но не переживай, тебе ещё представится шанс. Ты спросишь себя, можно ли доверять посланию. Твои сомнения понятны. Прими пилюли сразу же, не откладывай. Они восстановят тебя, исцелять повреждения энергетики и скроют твои способности. Когда узнаешь порядок боев на арене и захочешь добраться до самого верха, откажись от этой затеи. Знаю, что этих слов тебе не хватит, поэтому предложу ещё кое-что. Абигейл не очнулась. Она всё так же в коме. Её силы на исходе и без должного медицинского ухода она скоро умрет. На остатках сил она связалась с тобой. Если сделаешь, что я тебе сказал, то помогу ей. Встретишься с ней после арены. Когда увидишь Морис, соглашайся.
        Я перечитал послание несколько раз. Хол молчала, давая время подумать. Но что тут думать. Некто знает о нас слишком много.
        - Слишком запутанная схема для твоих врагов, - заметила субличность. - Если только они не хотят тебя завербовать.
        - Каким образом?
        - Поставить в сложную ситуацию, предложить помощь. Ты уже изменился. Ещё немного и станешь по-настоящему темным магом. Тем, кем пугают детей.
        - Прости, Хол, но я не верю, что кто-то ради меня будет устраивать настолько сложные схемы.
        - Согласна. Но всё равно, у меня нет логического объяснения, откуда взялось это послание.
        - Меня другое беспокоит. Всему своё время. Я уже видел такую надпись.
        - На шкатулке?
        - Да. На шкатулке, в которой лежали золотые монеты, выручившие меня. Слишком удивительное совпадение.
        - Это звучит ещё более нелогично. Я не могу найти причин, чтобы кто-то ради тебя…
        - Настолько старался? - закончил я за неё фразу. - Никто не должен знать, что я здесь. Мы с отцом год скрывались, шли по поверхности.
        - Может какие-то друзья твоих родителей?
        - Может. Но если это друзья, то почему они не встретили нас, когда я ещё с отцом шёл? Если у них такие возможности, это было бы логичнее. Или, на крайний случай, помогли бы мне, когда я только оказался один. Протяни мне тогда руку и я пошёл бы за любым.
        - Они тогда ещё могли не знать, где ты.
        - А как они узнали, что я нахожусь в канализации? Ещё и шкатулку подбросили. Как?
        - Я не знаю, Эрик. Возможно, это просто совпадение.
        - Да уж. Что думаешь? Аби и правда в коме?
        - Мы не знаем. Но кто бы это не написал, он знает слишком много.
        - Он знает про систему. Про то, что она может отслеживать изменения в организме и находить яды. Он знает про то, что я задумал.
        - Ты задумал сорваться и отомстить, победив всех на арене. Уж прости, но это не самый великий замысел.
        - Но даже так, надо хорошо знать меня и разбираться в ситуации, чтобы просчитать это.
        - Соглашусь. Очень странно.
        - Кто бы это не был, он знал, что предложить. Даже если это вранье, я не могу отказаться.
        - Собираешься проиграть, как и сказали?
        - Теперь да. Куда деваться то.
        - А кто такая Морис? И на что нужно согласиться?
        - Это, как я понимаю, мы узнаем после арены. Что с пилюлями делать? Принимать?
        - Принимай, - вздохнула Хол, - Пока не похоже, что нам хотят причинить вред. Если одно из этих средств и правда скроет твои способности, то отказываться нельзя.
        - Мне это не нравится, Хол. Мне не нравится, что кто-то нами манипулирует, как хочет, а мы даже не имени его не знаем.
        - Пока остается лишь плыть по течению.
        - Да, ты права. Посмотрим, что будет дальше.

***
        Морис вошла в ложу для представителей первой кольцевой. Она не собиралась посещать арену, но после встречи с таинственным магом… Стоило немного поспрашивать, чтобы узнать: оказывается, вторая кольцевая бурлит. Для боевого крыла любые события среди рабов были детскими играми. В этот раз было также. Почти.
        Тот самый парень, которого она должна была взять под своё крыло, умудрился отличиться. Создал себе имя, попал в лабиринт, выбрался оттуда и положил кучу народу, пока его лично Цер не бросил в темницу. В такой формулировке было слишком много белых пятен, поэтому Морис углубилась и узнала, как было на самом деле. Рабы злости настолько обезумели, что поймали парня и какую-то девчонку, три дня пытали и собирались убить, но что-то пошло не так.
        Женщина села в кресло, которое предназначалось ей. На неё сразу уставился десяток глаз. Представили других сект, в том числе воевода одного из крыльев Безымянных.
        - Морис, ты решила заглянуть к нам? - прищурился старый воин. У него не было имени, только позывной для боевых операций. Сай. Третий по силе в их секте. Один из главных засранцев, которого Морис с удовольствием придавила бы по-тихому.
        - Сай, - кивнула она, зная, что упоминание хоть какого-то имени вне боевых операций разозлит мужчину. Проклятые фанатики, совсем обезумели в своих догмах.
        Кроме безымянных, здесь же, но чуть дальше, сидели торгаши. Та их часть, которая отвечала за набор рекрутов. Ещё рейдеры пожаловали, да штук пять мелких сект, которым приходилось ютиться в дальнем углу. Морис же села рядом с Саем, около окна, откуда был отличный вид на арену.
        - За сына пришёл болеть? - улыбнулась Морис, изображая вежливость.
        - Я в нем и так уверен, - спокойно ответил мужчина, - Хочу глянуть на тех, кого он завербовал.
        Ну-да, ну-да. Морис, как продвинутый практик, хорошо знала, что за тайны скрывает вторая кольцевая. Гигантский насос для злобы, которой всегда мало главному мерзавцу города. Цер ради любимого хозяина провернул отличную операцию. Взял в аренду у безымянных их адепта и бросил акулу к малькам. Последствия этого сейчас Морис и предстоит наблюдать. Бои ещё не начались, а накал страстей кипит. Да и злоба собирается, притянутая сильными эмоциями.
        Безымянные своего тоже не упустили. Их детеныш развернулся, завербовал людей, обработал их и, по факту, заранее сколотил себе отряд. Для всех остальных сект это означало, что лучшие бойцы в этом месяце отойдут безымянным, что не могло понравиться.
        Впрочем, Морис было плевать. Её интересовал один конкретный парень, но этот интерес показывать нельзя. Разговор с остальными членами ложи не задался. Морис достала сигарету, закурила, тем самым раздражая Сая, который ненавидел дым. Женщине нравилось злить старого волка. Они уже двадцать лет делят территорию в этом городе, успело накопиться как взаимной ненависти, так и легкого налёта уважения.
        Остальные, если и хотели поболтать, не рисковали. Торговая гильдия пусть и имела влияние, но всё равно была вынуждена платить сильнейшим группировкам. То есть безымянным и металлической Аше. Но секта, в которой состояла Морис, занималась несколько другими вещами, торговые пути их не особо интересовали, поэтому и здесь не было особых точек пересечения. Что касается мелких представительств, не почину им первыми разговор начинать. Пусть радуются, что их сюда вообще пускают.
        Морис оглядела открывающийся вид. Когда-то, когда только прибыла в этот город, она и сама несколько раз выходила на арену, чтобы заявить, что с ней стоит считаться. Потом в этом потребность отпала, женщину признали, но воспоминания, как в жилах бежит кровь, а толпа приветствует - остались.
        Ложе боевого крыла находилось наверху. Напротив неё висела ложа, где сидел хозяин города. Главный темный маг. Вот кого Морис по-настоящему ненавидела. Но это была та ненависть, которую лучше держать при себе и никому не показывать. Целее будешь. Темный владыка, как он сам себя любил называть, уже явился на арену и сидел, как обычно, в окружение шлюх. При желании можно рассмотреть детали, но хозяину не нравилось пристальное внимание, поэтому Морис перевела взгляд в другое место.
        По другим сторонам висели ещё ложи. В них скрывались самые богатые жители города, прибывшие из его сердца, чтобы вкусить пороков арены. Ну и потратить накопленные деньги. Ставки, куда же без них.
        Тем временем шоу начиналось. На арену выпустили первого бойца и, о чудо, им оказался тот самый Праведник. Ну что же, - подумала Морис, - глянем на ту проблему, которую мне подкинули.
        Но вот чего женщина не ожидала, так это того, кто выйдет против мальчишки. Да они совсем умом тронулись!

***
        - Икар, - поманил пальцем темный маг, - Подойди.
        - Да, хозяин? - парень сделал два шага вперед и склонился, стараясь не смотреть на голых женщин, облепивших мужчину.
        - Расскажи, что сегодня за веселье намечается. Мне сказали, что у рабов настоящая драма произошла.
        Икар никак не показал своего отношения. Он знал, что хозяин прекрасно в курсе всего происходящего. Без его одобрения на кольцевых ничего не происходит. Но мужчина всё равно спрашивал, а значит надо собраться и дать правильный ответ.
        - Если не считать обычных боев между гладиаторами, то сегодня выпустят молодняк с второй кольцевой. Интереснее других выродок безымянных. Они направили своего парня и он навёл шороху среди рабов.
        - И что, перспективный мальчишка?
        - Жестокий, легко манипулирует толпой, умеет собирать людей вокруг себя.
        - А мне он может быть интересен?
        - У него высокий уровень практики, - склонил Икар голову ещё ниже.
        Говорить прямо, что да, интересен - было бы непростительной ошибкой. Смиренный слуга не имеет права решать за господина, что ему интересно, а что нет. К тому же… За Безом стоит его секта. Одна из сильнейших на первой кольцевой. Если его забрать, то возникнет обида. Не то, чтобы хозяина это испугало. Но толкать его к этому шагу, это подставиться. Если темный маг решит, что Икар хочет ему усложнить жизнь…
        - Когда он выйдет на арену?
        - Под конец. Сначала будут разогревочные бои, потом выпустят его приспешников. Дальше он и сам покажет себя.
        - Передай распорядителям арены, чтобы против него по-настоящему серьезного бойца выставили. Даже если безымянные заплатили за победу их выродка.
        - Сделаю, господин.
        - Что ещё интересного расскажешь, Икар? - темный маг говорил добродушно, но в любой момент это могло смениться насилием и вспышкой гнева.
        - В начале пойдет ещё один раб злости. У них с безымянным вышел конфликт. Дошло до пыток. Парня в лабиринте избивали и пытали, собирались убить, но он выбрался.
        - Каким образом?
        - Разорвал цепи, подкараулил посланного убийцу и переломал ему ноги-руки. Того нашли едва живым. Неудачника жрали мясодеры.
        - Какие страсти, - хмыкнул хозяин, поглаживая шлюху по голове. Он то гладил её, как заботливый отец, то хватал за волосы и трепал. - Так и что? Кто этот мальчишка? Интересный?
        - Сложно сказать. Боец он хороший… Но со злобой у него не очень.
        - Когда он выйдет? - нахмурился хозяин, а Икар приготовился, ожидая в любой момент наказания.
        - Первым. Распорядители собираются выпустить против него обращенного.
        - Скримера? - заинтересовался маг.
        - Да. Откормленного. Безымянные проплатили, чтобы от мальчики избавились.
        - Так… Икар… Другое передашь. Скажи, чтобы их выродку что-нибудь сломали. Это будет посланием. А то слишком они зазнались.
        - Как прикажете.
        - Тогда ступай… - махнул рукой хозяин, не оборачиваясь, - И парень… Передавай привет Фиалке. Она наверняка вспоминает меня.
        - Хорошо, господин, - ответил нейтральным голосом Икар.
        Чудом он удержался, чтобы не дернуться. Эта сволочь знала, что Фиалка больное место парня. Но тот ничего не мог поделать. Лишь ждать и готовиться. Но ничего. Рано или поздно, он сможет сбежать и обязательно прихватит с собой сестру.
        Глава 3. Бои
        Выйдя на арену, я осмотрелся, оценивая, где придется вести бой. Никто мне не сообщил, против кого драться придется. Да и ладно. Разберусь как-нибудь.
        Сама арена представляла собой большую площадку, усыпанную крупным песком. Я поковырял ногой и убедился, что слой тонкий. Под ним находится твердый камень. Арена просторная, гораздо больше, чем та, что у рабов злости. Если решу пройтись из одного конца в другой, шагов сто наберется, не меньше.
        Напротив того места, откуда я вышел, виднелся ещё один выход, сейчас закрытый. По бокам ещё два. Значит, вот откуда выйдет противник или противники.
        - Хол, почему нет зрителей?
        - Думаю, они за теми щитами.
        Наверху находилось нечто, отдаленно напоминающее стекло. Только не прозрачное, а серое. Если кто за мной и наблюдал, то отсюда не видно. А нет, ошибся. Если приглядеться, то несколько бликов чужих лиц можно увидеть.
        Минут пять назад за мной пришла пара суровых на вид мужиков, державших в руках электро-дубинки. Ударь такой и разряд тока обеспечен. Они без лишних слов сопроводили меня сюда и вытолкали за дверь, ничего не объяснив.
        Странное ощущение. Я знаю, что за мной наблюдают, но не вижу и не слышу кто. Будто один стоишь на пустой арене. Пустой и одинокой. Почти пустой… Сюда злоба активно стекается. Аж кожу покалываает от её концентрации. Страшно представить, что здесь было бы, если не насосы, что торчат наверху и стягиваю злобу к себе. Насосы, понятное дело, не видно, но по потокам злобы можно с уверенностью сказать, где именно они находятся.
        Противник ждать себя долго не заставил. Лязгнул подъемный механизм и ворота поползли вверх. Ещё до того, как они открылись полностью, оттуда сначала повеяло холодом, а потом… На свет вынырнуло чудовище.
        - Это скример? - удивился я, - Они что, убить меня решили?
        - Видимо, - мрачно сказала Хол.
        Было от чего напрячься. Я уже встречался со скримерами. Они получаются из тех, кто поддался страху. Но мне попадались новообращенные, не набравшие силу, не успевшие отъесться на чужих эмоциях, крови и злобе. Эта же тварь разительно отличалась. Под два метра ростом, она превосходило меня на голову. Худощавое, абсолютно лысое, с наростами по всему телу, бледно серое. Длинные руки касались пола, существо волочило их по песку, оставляя когтями борозды. Выбралось наружу оно медленно, но когда увидело меня, ускорилось и короткими прыжками бросилось вперед.
        - Эрик, будь аккуратен! - крикнула субличность.
        Да я и сам понимаю, что риск высокий. Тварь ударила без затей, когтистой рукой, но я успел отскочить, почувствовав, как кожу обдало холодом. Скорость выше среднего, как у матерого раба злости. Чувствуется, что тварь ещё не показала всех возможностей, а только начала входить во вкус.
        Внезапно включился звук. Я услышал, как десятки людей надрывают глотки. Это чуть не стоило мне жизни. Монстр прыгнул, а я замешкался и его когти коснулись меня. Кувыркнувшись и вскочив, отпрыгнул ещё раз. Тварь останавливаться не собиралась и следовала за мной. Проверил на скорую руку, но крови не было. Задело едва-едва, разорвав одежду, но не тело. А может и кожа выдержала.
        Рев невидимой толпы раздражал и отвлекал. Отвлекаться и разбираться, что они там кричат слишком рискованно, но сомневаюсь, что это слова поддержки. Больше походило на рев возбужденной толпы, которая хочет кровавых зрелищ. То есть, чтобы монстр прикончил меня, да пожестче.
        Бесит.
        - Эрик, спокойнее, - шептала Хол, наблюдая, как я закипаю.
        Всё равно бесит. Я тут как пляшущее животное, прыгаю на потеху публике. Рев толпы сменился разочарованным, когда я отпрыгнул ещё раз, а когти прошли мимо.
        Ненавижу. Скопил злобу, закрутил её внутри себя и врезал твари по корпусу, поднырнув под когти. Заряд ушёл внутрь чужого тела.
        - Если ты пытался запустить бешенство, то исполнение кривое.
        - Не мешай, - рыкнул я.
        Какого-то вау-эффекта не последовало, зато тварь чуть замедлилась. Больше не боясь когтей, я принялся обрабатывать монстра ногами и руками. Тот оказался крепче, чем обычный человек. Ощущение, будто дерево пинаешь. Больше со злобой экспериментировать не стал. Это умение ещё развивать и развивать, да и спалиться можно. Мало ли, кто за мной наблюдает. Я даже импульсы не применял, боясь выдать себя. Один раз попробовал, убедился, что толку нет и бросил эту затею.
        Монстр оказался не так опасен, как я подумал вначале. Да, быстрый, но через минуту боя он замедлился и стал на уровне нижних рейтингов рабов злости. Опасность в другом скрывалась и я догадался, на что рассчитывали те, кто меня сюда запихнул. Скример непрерывно источал ауру злобы, нагонял страх и будь моё возвышение хуже, я бы давно слег.
        Но вместо этого вышла рубка, когда я раз за разом пытался сломать тварь и в какой-то момент преуспел. Проломил ему колено, а потом свернул шею. Я не воспринимал это существо, как человека, хоть оно им и было раньше. Поэтому моральных терзаний не испытывал.
        - Молодец, - похвалила меня Хол, то ли за победу, то ли за отсутствие чувства вины.
        - Это всё или ещё бой будет? - задал я риторический вопрос.
        Створки, через которые я вышел, дернулись и разошлись в стороны, отвечая на вопрос. Хоть отдохнуть дадут, уже неплохо.

***
        - А парень не так плох, - подумала Морис. - В его возрасте легко держаться против матерого скримера дорогого стоит. Как минимум он умеет не бояться. Может и не так уж ужасна идея заняться его обучением. Надо только увести его из чужих цепких лап.
        Морис взяла со столика бокал и сделал глоток. Ей не надо было поворачиваться, чтобы определить, кто и что делает. Торгаши, как и ожидалось, отправились наводить справки, что за перспективный боец. Сай поморщился. Магиня смерти знали про конфликт его сына с этим мальчишкой и не удивилась бы, если безымянные заплатили, чтобы птенчика прихлопнули. Скример это и должен был сделать. Его бы хватило на любого раба злости, в котором есть малейший страх. А это подавляющее большинство. Практика рабов далека от идеала. После того, как они попадали в секты, обычно ещё требовалось нормальное обучение и нормальные техники, чтобы они стали представлять из себя что-то путное, а не бесполезное мясо.
        Интересно, в чем секрет парня? Он и правда настолько бесстрашен или…? Морис вспоминала свою подругу. До женщины доходили слухи, что Эдем пал. А раз мальчишка здесь, значит… Алисия не та женщина, которая оставила бы своё чадо. Нет, Морис допускала, что та могла устроить сыночку веселую жизнь, но не настолько же, чтобы засунуть его в рабы. А значит… Значит подруги больше нет в мире живых.
        Морис по этому поводу чувствовала легкую грусть. Магиня смерти была слишком хорошо знакома со своей стихией, чтобы сильно переживать, но сожаление, нет-нет, да проскальзывало. Плохо они тогда разошлись. Эта дура нашла себе чистенького мага и отказалась от веселых денечков, оставив Морис совсем одну. Обида на это давно прошла, но горечь осталась.
        Что же… Теперь женщине предоставилась возможность отдать подруге должное. Надо лишь вытащить птенчика. Для этого нужно немного. Сейчас те, кто заинтересовался в нём, делают ставки. Речь не про тотализатор, а про выкуп. Сами рабы могли думать, что угодно, но правда была далека от их фантазий. Никто просто так рабов отпускать не собирался. Если какая-то секта хочет забрать себе кого-то, то обязана заплатить выкуп. Для начала оплатить все долги, если такие имеются, а потом ещё накинуть сотню монет минимум. Сотня - это начальная цена. Если кандидат особенно интересен, за него могут начать торговаться и до каких пределов взлетит цена, зависит от уровня интереса.
        Поэтому сейчас Морис не собиралась делать ровным счетом ничего. Пусть другие ставят деньги, она подождет и скажет своё слово в решающий момент. У парня ещё несколько боёв запланированы, пусть сначала их переживет. А если он в конце схлестнется с отпрыском Сая, уделает его, то совсем хорошо будет. Тогда и объяснять не придется, зачем секта, которая предпочитала набирать в свои ряды преимущество женщин и давно никого не брала, вдруг заинтересовалась каким-то мальчишкой.
        Надо, кстати, забросить пару камушков в тихую гладь, чтобы подготовить почву.
        - А это не тот самый мальчишка, который уделал твоего сыночка? - невинно поинтересовалась Морис.
        - У тебе ложная информация.
        - Да-да, ох уж эти слухи, - улыбнулась женщина.

***
        - Какой-то он никакой, - недовольно сказал темный маг. - Икар! Это точно тот пацан, из-за которого столько ненависти среди рабов?
        - Он одна из причин, - нейтрально заметил парень.
        - Но я не чувствую в нем злобы, самый минимум! Он же бесполезный!
        На это Икар ничего не сказал. Раз хозяин говорит, что бесполезный, значит так и есть. Оставалось гадать, каким образом Эрику удалось так быстро подняться, но это было явно не благодаря злобе. Впрочем, делиться своими размышлениями Икар не собирался, а Хозяин… Он не настолько следит за происходящим, чтобы знать про то, насколько изменился Праведник.
        Если ничего не изменится, то Эрику повезет уйти от внимания хозяина города.

***
        - Они точно решили тебя убить, - обреченно вздохнула Хол.
        - Согласен. Что делать?
        - Хватай оружие.
        В этот раз на арене сложилась совсем иная ситуация. Против меня выпустили тройку мутировавших животных. Размером мне по плечо, они вышли каждый со своей стороны. Глаза светятся красным, челюсти такие, что легко откусят мне голову разом.
        - Это волки пустошей. Потомки тех волков, что раньше жили на земле, - прокомментировала Хол, - Из особенностей: скорость, стайность и слаженность действий, повышенная регенерация.
        - Как их убивать тогда?! - занервничал я, - И откуда ты знаешь про них?
        - Ты читал про них в книгах отца! Всё! Действуй! Хватай оружие!
        Выходить без оружия против этих свирепых тварей было бы совсем безнадежной затеей. Видимо это понимали и хозяева арены. Может они зрелище хотели устроить посочнее, может хотели избавиться от меня не столь явно, но на арену забросили холодное оружие. Дубины с гвоздями, копья, мечи, щиты… Они валялись то тут, то там, разбросанные хаотично.
        Три зверя бросились на меня не сразу. Медленно закружили, внимательно разглядывая. Слишком умные глаза.
        Я медлить не стал, прыгнул вперед, наклонился и схватил валяющийся клинок. Меня никто и никогда не учил фехтовать. Но я и не собирался. Вложив энергию в ускорение и силу мышц, я замахнулся и послал меч в ближайшего волка. Тот подставы не ожидал. Мне повезло и лезвие вонзилось прямо в пасть, пробивая черепушку.
        В тот же миг чудовище, стоявшее справа, прыгнуло на меня, распахнув пасть. Спасло то, что в прыжке нельзя изменить траекторию. Я же стоял на ногах и с ускоренным восприятием увидел, куда приземлится монстр. Прыгнув вперед и бок, смог проскочить мимо и едва разминулся с клыками второй твари. Та набросилась, внезапно и резко, я едва успел схватить её за шкуру и отвести зубы в сторону, откидывая от себя. Челюсти клацнули совсем рядом, меня обдало запахом гнили из пасти. Ну и монстры. Они же весят под центр.
        Почти доставшее чудовище развернулось мгновенно и вцепилось бы, но я оказался быстрее. Пнул её в бок ногой со всей силы, сбил настрой, а сам рванул в сторону торчащего из песка копья. Наполовину гнилое, оно не давало каких-то неоспоримых преимуществ, но это лучше, чем ничего.
        - Спокойно, - шептала Хол, - Активирую боевой анализ, приготовься.
        Субличность сама прикинула, что мне нужна помощь и дала её. Мир окрасился в цвета, которые сообщали линии атаки. На мозг сразу упала нагрузка, в висках зашумело. Ничего не давалось просто так. Система всего лишь обрабатывала ту информацию, которую я улавливал благодаря восприятию. По малейшим признакам она выстраивала ближайшее будущее, давая мне возможность реагировать заранее.
        - Смещайся! Не дай им загнать тебя в угол!
        Легко сказать. Монстры не спешили атаковать. Они дразнили, рычали и лишь показывали, что хотят броситься, но не бросались. Чтобы твари не разошлись в стороны и не окружили, я сам двинулся в бок, мешая им в этом.
        Когда один из монстров подскочил, пугая, я сам прыгнул вперед и выбил ему глаз. Чудовище завыло, стало царапать лапами морду, а вторая тварь снесла меня и повалила. Копье вылетело из рук, я перехватил монстра за шею, не давая сомкнуть челюсти у себя на лице, но от лап защититься было нечем. Острые когти вошли мне в живот и принялись драть его. Заорав от боли, я выдал вспышку силы и смог отбросить чудовище. Подскочив, я побежал от него подальше, шаря глазами по песку и выискивая оружие.
        Успел в последний момент. Схватив биту с гвоздями, врезал ею прямо по морде прыгнувшей за мной следом твари. Раздался хруст. Бита сломалась, но и волку пустошей досталось. Тот тряс головой и чувствовал себя явно не лучшим образом. Но я видел, как раны срастаются прямо на глазах. Да и вторая зверюга, оставшаяся без глаза, уже оклемалась и смотрела в мою сторону, скалясь и прижимаясь к земле.
        Динамики исправно передавали крики людей. Те бесновались и требовали жестокой расправы. Крови! - кричали они. Крови!
        Хрен вам, - думал я зло, поднимая следующей оружие. В этот раз снова попалось копье. Да получше предыдущего, которое я выронил. То нападения монстра не пережило и сломалось. Ощущение, будто сюда специально хлама накидали, чтобы создать иллюзию равенства сил.
        Ждать атаки я не стал, первым шагнул навстречу волку. Безглазый зарычал и широкими прыжками поскакал ко мне. Я ускорился ещё больше и вонзил острие ему между зубов, чудом успев отпустить оружие. Туша пронеслась мимо, обдав меня жаром, и завалилась на песок. Из пасти хлестала кровища, но не было похоже, что зверь умер.
        Да чтоб вас…
        Разозлившись, я подобрал дубину поувесистее и бросился в бой.
        - Держи себя в руках! - крикнула Хол.
        Поздно. Подскочив к ближайшей твари, я опустил оружие ей на голову, проламывая кости. Повторил несколько раз, убедился, что монстр окончательно сдох. К этому моменту оставшиеся два, тот, которого ранил в самом начале, и тот, кого приложил гвоздями, уже оклемались и готовились напасть на меня.
        Но я сам напал. Заорал от злости и боли в теле, бросился на них, выжимая последние остатки энергии. Через пару минут я тихо брел с арены, зажимая раны на животе и надеялся, что не потеряю сознание.

***
        - Чего ты такой хмурый, Сай? - проворковала Морис, - Твоего сына ждет достойный противник.
        Сай сидел мрачный и не удостоил женщину ответом. Высокомерный ублюдок, - подумала она. - Но я знаю, что ты сейчас злишься.
        - Эй, распорядитель! - крикнула магиня, - Я ставлю на этого мальчишку!
        Остальные присутствующие скривились. Пока Морис не заявила о своём интересе, у них были шансы урвать перспективного бойца. Но теперь… Нет, побороться они могут. У некоторых даже хватит денег на это. Но дьявол всегда скрывался в мелочах, испокон веков. Все знали, что Морис до ужаса мстительная баба и никогда не оставит просто так, если ей перейти дорогу.
        Женщина видела чужое недовольство и мысленно потёрла руки. Теперь её интерес выглядит, как желание насолить Саю. Как удачно, что он сюда пришёл.

***
        Третий раз меня выпустили где-то через час. Когда я вышел, то испытал радость.
        - Тебе не стыдно? - пожурила меня Хол.
        - Ни капли. Лучше крошить этих сволочей, чем непонятных тварей.
        На арене находился не только я, но ещё и десяток других парней. Знакомые лица, почти все из группировки Безымянного. Сам он отсутствовал, а жаль, очень жаль.
        В таинственном послание говорилось, чтобы я проиграл чемпиону арены. Но его здесь что-то нет. Зато есть обычные рабы злости, которые переглядываются и ждут отмашки. Когда прозвучал сигнал, они бросились вперед, подхватывая оружие, которого прибавилось за время моего отсутствия. Я спешить не стал и тоже поднял ближайшее к себе копье.
        - Ты собираешься их убивать? - спросила с тревогой Хол.
        Она заботилась о моём моральном облике больше, чем я. Когда-то меня пугала до усажа мысль причинить кому-то страдание. Сейчас же я четко понимал, что хочу этого. Хочу заставить их страдать. Сделать также больно, как и они мне.
        Мои враги это понимали. Вон как посматривают, сбиваются в стаю и что-то обсуждают. Здесь хватает пространства, чтобы они могли объединиться, переговорить и не быть услышанными. Динамики исправно доносили рев зрителей. Я слышал, как скандируют и моё имя. Праведник! Праведник!
        - Холодный разум, Эрик! Сохраняй холодный разум! - требовала Хол.
        Легко сказать, а трудно сделать. Как оставаться холодным, если горячая кровь бежит по жилам, а сердце неистово бьется? Как сохранить благоразумие, если гнев наполняет меня и требует покарать?
        Какой-то частью себя я понимал, что это неправильно. Что Хол права во всём и если я поддамся, то потеряю себя. Но здесь и сейчас… Остаться равнодушным было выше моих сил.
        Всего на арене тринадцать человек, включая меня. Трое не имели отношения к Безымянному и отбежали в сторону. Оставшиеся девять объединились и двинулись в мою сторону. Я не знал правил победы, не знал, что говорили им. Может должен остаться один на арене, но если и так, сначала они решили разобраться со мной.
        Я двинулся им навстречу. Медленно и не спеша. Это не дикие звери. Это люди, которые боятся. Я чувствовал жгучую вину в них и страх. Они помнили, как пытали меня. Пытали, чувствуя безнаказанность. И вот сейчас их бросили в замкнутое пространство против меня. Есть от чего напрячься. Вина и страх притягивали злобу, а та усиливала злость. На меня смотрели перекошенные лица, жаждущие убить.
        И вот их надо пощадить?
        Не сегодня.
        Отряд врагов разошёлся. Когда оставался десяток метров, я бросился на того, кто находился справа края. Он отскочил, а его ближайшие напарники, наоборот, бросились ко мне. Изменив направление, я выбросил копье вперед. Настолько быстро, что парень не успел защититься и наконечник вошёл ему в брюхо.
        Эта сволочь схватилась за оружие и пришлось отпустить его. Мимо меня пронеслась дубина, обдав ветром. Я качнулся в бок, врезался плечом в ударившего, схватил его и, накачав мышцы энергией, поднял его тело и кинул в тех, кто уже подбежал и собирался меня пронзить.
        Удачно вышло. Отлетевший напоролся на оружие своих же.
        - И это всё? - зарычал я на стаю гиен, - Я выпотрошу вас, ублюдку!
        Надеюсь, это была тщательно рассчитанная вспышка злости, а не то, что гнев поглощает меня. Угроза подействовала. Рабы злости сбавили темп. Они окружили меня, но боялись атаковать.
        Я бросился на них, увернулся от меча. Никто не учил рабов злости фехтовать. Что копье, что дубина, что меч - они орудовали ими одинаково неуклюже. Что не особо снижало опасность.
        Когда я врезался в противника, повалил его, придавливая тело, мне в спину врезалось что-то тяжелое. Лопатку прострелило болью и я дернулся, вырываясь из западни. Гвозди выскочили из моей плоти, я освободился и кувыркнулся в сторону. Если бы не укрепленная кожа, меня бы убили. А так лишь пару дырок оставили.
        - Ты теряешь кровь! - возмутилась Хол, - Хватит играть, разделайся с ними!
        Моя субличность была той ещё пацифисткой. Но когда дело пахло жареным и на кону моя жизнь, она переходила от высокой морали к эффективности. Если дерешься, то дерись так, чтобы выжить.
        Выйдя из кувырка, я подхватил оружие и развернулся. Лезвие меча описало дугу, отгоняя самых прытких, которые дышали мне в спину. Медлить я не стал. Бросил всю энергию в усиление, выпустил всю накопленную ярость.
        Молитесь твари, чтобы пережить сегодняшний день.

***
        Морис смотрела на парня, который действовал слишком безрассудно. Это точно сын Алисии. У той тоже был бешеный нрав, наплевательское отношение к своей жизни и готовность сокрушить любого, кто вышел против неё.
        Мальчик хорош. Хорош и тот ещё дурак. Он метался от одного врага к другому, как бешеный зверь, абсолютно не заботясь о защите. Морис насчитала семь попаданий по нему. Обычный человек не смог бы выжить после такого, но видимо парень что-то умел.
        Любо дорого смотреть на этого яростного молодого воина. Если не обратится прямо на арене, из него точно выйдет толк. Может и не так плоха идея взять его в личные ученики. Даже без щедрой платы незнакомца, Морис бы и сама заинтересовалась дарованием. Или нет. Она бы сюда не пришла и кто знает, как бы сложилась судьба парня. Его явно хотели убить. Сначала скример, потом волки, следом сразу толпа противников.
        Птенчик справился… Методично переломал одного за другим, но… Сам он тоже ушёл с арены еле-еле. Хотя финал вышел эпичным. Разобравшись с прихлебателями безымянных, он отправился в сторону выхода, кажется, позабыв, что ещё трое противников осталось. Те преградили ему дорогу. Их намерения были очевидны. Решили добить грозную, но ослабевшую добычу.
        Тут-то парень и удивил ещё раз. Пропустив несколько ударов, он отправил в утиль этих неудачников, после чего дошёл до двери, откуда вышел в начале, облокотился на неё и сполз вниз.
        - Распорядитель! - крикнула зло Морис, - Мне этот мальчик очень интересен! Если с ним что-то случится…
        Слуга метнулся к женщине и склонил голову. Он бросил, как ему казалось, незаметный взгляд на Сая. Нелегко служке придется. Безымянные хотят избавиться от птенчика, а Морис категорически против этого. Остаётся только решить, с кем выберет заиметь проблемы слуга.
        - Окажите ему надлежащую медицинскую помощь и приведите ко мне. Хочу с ним пообщаться лично.
        - Но госпожа, - склонился ещё сильнее распорядитель, - У этого бойца запланировано ещё несколько боев.
        - Он своё отбегал! - рявкнула Морис, - Ты что, не видишь, дурак?!
        - Но от меня ничего не зависит! Ему придется выйти на бой… - вжал он голову в плечи.
        - Так… Я не поняла… Ты собрался мне перечить?
        - Успокойся, Морис, - вмешался Сай, - Пусть распорядители арены делают своё дело. Разве не за этим мы здесь собрались? Увидеть хорошее зрелище.
        В жопу зрелища.
        Морис замолчала. Если начать конфликт, это вызовет ненужные проблемы. Тогда безымянные могут пойти на принцип и выкупить парня. Или тихо убить в подвалах арены. Нет, чтобы забрать его, надо было действовать тоньше. Поэтому Морис кивнула, принимая правила игры. Если она хоть что-то понимала в людях, то парень обязательно выберется, чтобы ему не приготовили.

***
        С арены я не ушёл, а уполз. На чистом упрямстве. Мне выдали воду, обработали раны, дали еды, но на этом всё. Через час выгнали на арену ещё раз. Вышел я, пошатываясь. В связи с чем исполнить план незнакомца было не сложно.
        Против меня поставили чемпиона арены. Сурового вида мужика, с бородой и в татуировках. А ещё на нём был кожаный доспех на голое тело. Да и оружие тоже имелось нормального качества.
        Я продержался секунд тридцать, большую часть из которых мы шли друг к другу. Пара обманных ударов и крепкая дубина отправила меня в нокаут. Даже желай я, изменить бы это не получилось.
        Проваливаясь в темноту, я надеялся, что усилений хватит, чтобы выжить и меня не собираются хладнокровно убить.

***
        Когда мальчишка проиграл, Морис поднялась и отправилась лично контролировать, чтобы с ним ничего не сделали. Судя по улыбке Сая, он проигрышем остался доволен. Иначе бы пришлось выпускать сыночка против этого птенчика, чего мужчине очень не хотелось.
        Так что были все шансы, что праведника отпустят под крыло Морис и это не породит виток проблем.

***
        Цер неподвижно наблюдал за экраном монитора. У него был личный выход из собственного жилища, не надо тащиться на арену. А ещё у Цера имелись записи всех поединков Праведника и встроенный анализатор, чтобы рассчитать коэффициенты на победу. Итогом вечера стала плюс тысяча серебряных монет. Солидный куш. Идея отправить проблемного бойца на арену и заработать на нём удалась.
        Чтобы набрать текст, Церу не надо было печать. Достаточно мысленно сформулировать текст, чтобы оформить его. Перетащив выигрыш и данные притока злобы за последние полгода, их сильный прирост, мужчина отправил послание хозяину города. Согласно давнему соглашению, этого должно хватить, чтобы пристроить ещё одного своего ребенка в город. Дать шанс на нормальную жизнь. Уж точно лучше, чем то, что ждёт его здесь.
        Да, неплохой сегодня вечер, - думал Цер. Особенно неплохим он стал, когда от темного мага пришло подтверждение. Хозяин одобрил перевод.
        Глава 4. Новый дом
        - Просыпайся! - кто-то настойчиво похлопал меня по щекам. Перед этим ещё и водой окатили, - Эй, птенчик, вставай. Ты теперь моя собственность.
        Когда я очнулся, то не сразу сообразил, кого вижу. В прошлый раз мы встретились в переходах первой кольцевой, когда я притащил партию целебных пилюль. Тогда женщина была в маске, скрывающей половину её лица. Сейчас я видел остальное. Молодую женщину, с черными, как смоль волосами, такими же глазами и острыми, фарфоровыми чертами лица.
        - Долго мне ждать? Мы уходим отсюда. Все вопросы - потом.
        Я огляделся и обнаружил себя в знакомой комнате, где отсиживался между боями. Память услужливо подкинула воспоминание, как именно меня отправили в нокаут. Только непонятно, что сейчас происходит. Откуда здесь эта женщина? Что ей надо? Моей реакции она дожидаться не стала и прошла к выходу, где остановилась. Я кое-как поднялся, глянул на тройку парней, что стояли здесь же. Один из них меня на арену водил, так что это местные работники, видимо.
        Как только вышел наружу, женщина быстрым шагом отправилась куда-то по коридору.
        - Госпожа, - нашёл я в себе немного вежливости, смутно подозревая, что происходит, - Вы забираете меня на первую кольцевую?
        - Да. Будешь служить под предводительством Металлической Аши.
        - Я могу отказаться?
        Женщина резко остановилась, развернулась и заглянула мне в глаза. Возникло ощущение, что будь мы в другом месте, меня бы впечатали в стену, показывая, кто тут главный.
        - Нет. - ответила она холодно. - Идем.
        - А я могу зайти к рабам злости?
        - Нет. Забудь про прошлую жизнь.
        Не могу забыть, - подумал я, оставив эти слова при себе.

***
        - Это твоё новое жилье, - показала женщина мне настоящую отдельную комнату.
        По пути было, на что посмотреть. С арены дошли до лифтов, движущихся металлических коробок. Они подняли нас наверх и вышли мы уже на улицу, куда попасть могли только избранные, принадлежащие боевым кастам. На первый взгляд эта улица особо не отличалась. Тоже длинная кишка в толще скал, но… Отличий было столько, что я не успевал глазеть по сторонам. Здесь присутствовало больше света, больше людей, больше магазинов, всего больше. Женщина шла, ни на кого не оглядываясь, пока не добрались до крепкого здания в несколько этажей. Этажность я определил по окнам. Четыре ряда проёмов, уходящих под самый потолок. При входе стояли две воительницы, которые кивнули той, кто вела меня. В руках у них было оружие, а тело пряталось в металлические доспехи. Сурово тут.
        Внутри нашлась скупая обстановка. Голые бетонные стены и ничего лишнего. Меня провели на минус первый этаж, где и показали новое жилье.
        - Помойся, душ найдешь в конце коридора. Отдыхай и восстанавливайся, еду принесут, я распоряжусь. Одежду тебе выдадут новую, - осмотрела она мой убогий вид со скепсисом. - Завтра приду и поговорим.
        - Как вас зовут?
        - Обращаешься на вы? Не удивлена, - хмыкнула она. Странный какой-то ответ. - Зови меня Морис. Или, если очень хочется, тётя Морис.
        От чего-то эта женщина зашлась смехом, смутив меня ещё больше. Хорошо, что после этого она ушла.
        - Хол, ты что-то понимаешь? - обратился я мысленно к субличности.
        - Чертовщина какая-то, - проворчала та.
        Согласен.

***
        Остатки дня, после того, как я помылся, провел в комнате. Та особо ничем не отличалась. Но это если сравнивать с обычной комнатой. По меркам же рабов, это роскошные хоромы. Места хватает, чтобы развернуться. Тут стояла кровать, шкаф, стол и стул, а ещё висело зеркало. Нормальное зеркало, впервые мною увиденное за последние полтора года!
        Я осмотрел себя и не узнал. Росту во мне явно прибавилось сантиметров пять-десять. Черты лица заострились, проступала болезненная худоба. Взгляд стал колючим, я теперь смотрел исподлобья, словно никому не доверял и ожидал самого плохого. Так оно и было. Я и правда не стремился доверять хоть кому-нибудь.
        Еда, которую принесли, отличалась в лучшую сторону. Это была настоящая еда. Не опостылевший паёк, а какая-то каша с кусочками мяса. Сытно до безумия. Настолько понравилось, что я всерьез подумал взять штурмом кухню и добыть себе ещё одну порцию.
        Пока валялись на настоящем матраце, обсуждал с Хол, что с нами произошло и куда нас это завело.
        - Ты перешёл на новый социальный уровень, - хмыкнула субличность.
        - Не уверен, что мне это нравится и ещё больше не уверен, что это безопасно.
        - Ой, кто бы говорил о безопасности. Ещё скажи, что не хочешь участвовать в боевых операциях.
        - Конечно, не хочу.
        - Как-то не верится после того, как ты тем парням кости ломал.
        - Но не убил же.
        - Не факт.
        - Старался не убить.
        - Заметь, мысль, что кто-то из них мог погибнуть тебя больше не пугает. Ты просил предупреждать, когда личность необратимо изменится. Так вот, Эрик. Твоя личность изменилась!
        - Когда я боялся убийств, то не думал, что меня будут пытать. Тем более не ожидал, что на моих глазах будут пытать невинную девушку.
        - А скажи мне честно, Эрик. Разве это повод стать таким же, как и они?
        - Каким?
        - Жестоким.
        Я не нашёлся, что ответить. Если не врать себе, то я и правда раз за разом начал предавать то, во что верил.
        Но может это не плохо?

***
        Ночью ко мне в сон пришла Аби. Она даже на уровне образа, в котором явилась, выглядела гораздо лучше. Не в плане красоты, а в плане четкости.
        - Эрик, ты как? - появилась она передо мной. Несколько секунд мне потребовалось, чтобы осознать - это сон и девушка правда говорит со мной.
        - Я то в порядке. Ты как? Ты вышла из комы?
        - Вышла, - опустила она глаза, - Прости, что не сказала тебе об этом. Думала, что умру и хотела попрощаться.
        - Не надо так больше, Аби.
        Постояли, помолчали. Аби отвернулась и не знала, что сказать. Я тоже не знал. Неловкий момент.
        - Расскажи, что с тобой случилось. Как ты вышла из комы?
        - Это… я не знаю точно. Мне приснился сон.
        - Сон?
        - Да, странный, - она подняла голову. - Ко мне явился незнакомец и сказал, что всё будет хорошо. На утро я очнулась и пришла в себя.
        - Что за незнакомец?
        - Не знаю! Я до сих пор не уверена, что мне это не приснилось. В смысле что это не было обычным сном.
        - Ладно, не важно, - шагнул я к разволновавшейся девушке. Хотелось взять её за руку, но это показалось неуместным. - Как себя чувствуешь? Что происходит на кольцевой? Есть проблемы?
        - Чувствую сносно. Настолько сносно, насколько можно после всего пережитого. Вечером на кольцевую вернули парней из шайки Безымянного. Кто-то их сильно поломал, еле двигаются.
        - А сам Без?
        - Его никто не видел. Говорят, что он неплохо показал себя на арене и вернулся к своим.
        - Хоть это хорошо. Тебе кто-то угрожал?
        - Нет. Из нашего жилого блока отселились все. Остался только Обадуй. Ну и мои мальчишки, - улыбнулась она, - Думаю, всё хорошо будет. А ты где? Когда вернешься?
        - Не уверен, что вернусь. Меня забрали на первую кольцевую.
        - Ого, - выдала она, смутившись, - Поздравляю, наверное… Надеюсь, ты попал не к безымянным.
        - Хвала святым, нет, - от этой мысли из меня вырвался нервный смешок, - Аби, послушай. У меня есть заначка. Я расскажу тебе, как её найти. В ней пятьдесят монет и есть целебные пилюлю. Найди её и забери оттуда всё. Пилюли используй для себя. Деньги тоже потрать на восстановление. Если надо, то помоги парням.
        - Эрик, но… - смутилась она, - Это слишком большие деньги!
        - Не переживай об этом. Как-нибудь уж заработаю. Твоё здоровье сейчас важнее. Если безымянные вернулись, они наверняка захотят продолжить нападки. Вам нужно подготовиться.
        - Да я этих сволочей…
        - Лучше не нарывайся. Тем более не ходи к ним во снах! - сказал я с максимальной доступной серьезностью, - Я, как осмотрюсь на новом месте, подумаю, что ещё для вас можно сделать. Ты придёшь ещё ко мне сюда?
        - Постараюсь. Тебя не так-то легко найти во снах.
        - Ты уж постарайся. Я тебя так точно найти не смогу. А теперь слушай и запоминай, как найти тайник.

***
        На утро, после разговора с девушкой, я проснулся, чувствуя большое облегчение. Тяжкий груз с души упал. Какое-то время об Аби и её парнях можно не волноваться.
        Улыбка сползла с лица сама собой, когда я открыл глаза и увидел Морис, сидящую на стуле. Женщина смотрела, не мигая и нагло усмехалась, разглядывая меня.
        - Как спалось, птенчик?
        - Спасибо, неплохо. Тётя.
        - Дерзкий? Это хорошо. Готов к разговору?
        - Ну, я бы не отказался одеться и вылезти из под одеяла.
        - А не надо было слишком сладко спать. С чего ты решил, что здесь безопасно?
        - Устал бояться и ждать подлого удара. Если хотите убить, то и так это сделаете.
        - Логично. Но ничего. Бдительности я тебя ещё научу.
        - Зачем я вам?
        - А вот это хороший вопрос, птенчик, - щёлкнула пальцами Морис. - Ты попал на первую кольцевую. Добрался туда, куда мечтают попасть рабы злости.
        - Я не мечтал.
        - Хочешь вернуться обратно?
        - Можете просто отпустить.
        - И что дальше?
        - Да придумаю что-нибудь.
        - Э, нет, птенчик. Так дела здесь не делаются. Наша секта тебя выкупила. Отныне ты наша собственность. И не щурься так зло, мал ещё, чтобы со мной бодаться, - зло добавила Морис.
        Я прекрасно видел, сколько в ней злобы. Не злости, а именно подконтрольной энергии. Плотный кокон. Она магиня, не из последних.
        - Она не просто магиня. Она практик магии смерти. Это видно по эманациям. Очень хорошо скрывается, кстати. Так что, возможно, она нелегальный маг смерти. - прокомментировала Хол.
        - Что за маг смерти?
        - Потом расскажу. Сосредоточься на разговоре.
        Потом-потом, а как мне сейчас вести себя?
        - Тогда расскажите, что хотите от меня и какие условия, чтобы оказаться на свободе.
        - А ты так спешишь оказаться на свободе? - прищурилась женщина, - Можете тебе у нас понравится, птенчик, откуда тебе знать?
        - Тогда буду признателен за рассказ, - улыбнулся я криво, потому что нормально улыбаться разучился.
        - Как и сказала, ты теперь собственность нашей секты. Моя собственность, потому что именно я тебя вытащила, присмотрела, чтобы безымянные не убили и оплатила выкуп. Так что придется отработать. До того, как начнешь приносить пользу, тебя надо как следует обучить. Что только повысит твой долг перед нами.
        Как мило.
        - С сегодняшнего дня начнутся твои тренировки. Я познакомлю тебя с девочками в учебке. Они натаскают, научат основам. Недели через три за тебя возьмусь я. Как решу, что готов, буду брать на дела. Это всё, что тебе надо знать.
        - Есть какие-то правила нахождения у вас?
        - Слушаться старших, стараться. Делай это и всё у тебя будет хорошо.
        - Звучит просто.
        - Так и есть, - сказала женщина, о чем-то задумавшись. - Вставай и одевайся. Покажу тебе, что к чему у нас.
        - Не отвернетесь?
        - Думаешь, тебе есть, чем удивить меня?
        - И в мыслях не было удивлять вас. Тётушка.
        Хмыкнув, женщина несколько секунд смотрела на меня, после чего встала и отошла к зеркалу, где стала поправлять прическу. Волосы спадали ей на плечи и блестели.
        - Хватит пялиться на неё, извращенец, - засмеялась Хол, - Она слишком опасна для тебя.
        Я и правда поймал себя на том, что пялюсь. Настоящая женщина. В обтягивающем комбинезоне, блестящими волосами и красивыми чертами лица.
        - Поздравляю, Эрик. Ты достиг того возраста и уровня, когда начинают всерьез интересоваться женщинами. - продолжала смеяться субличность.
        - Глупости. Есть занятия и поважнее. - ответил я сухо.
        - Возможно, - не стала спорить Хол, - Воздержание часто используется для возвышения, но…
        - Что «но»? - поинтересовался я, натягивая на себя штаны и кофту, которые оставил у кровати. Вчера какая-то девушка принесла и молча передала.
        - Но не всегда воздержание это хорошо. Личные отношения и любовный интерес важная часть жизни. Не запирайся в себе.
        - Ты мне предлагаешь влюбиться в Морис? - я аж замер от удивления.
        - Не в неё. Не твоего поля ягода. Но я буду не против, если ты найдешь себе девушку.
        - Удивила, - хмыкнул я.
        Идея не то, чтобы воодушевляет, но и сопротивления я не чувствую. Скорее легкий интерес? Может и правда девушку найти? Только где их искать то?
        Когда Хол сказала, что я достиг уровня, когда появляется такой интерес, то имела в виду возвышение. На уровне апатии не до любви. Да и на уровне злости тоже. Там другие интересы часто мелькают. Плотские и примитивные, завязанные на агрессию.
        - Идем? - повернулась ко мне Морис, - Похож.
        - На кого? - не понял я, о чем она.
        - На Алисию.
        Если бы сейчас небеса разверзлись и оттуда явились святые, чтобы похлопать меня по плечу и станцевать, я бы удивился меньше.
        Откуда она знает мою мать?

***
        - Это Зана, - представила мне женщину Морис, - Она займется твоим обучением.
        - Новый щенок? - недобро посмотрела на меня… кхм… Зана.
        Выглядела она… Ну как может выглядеть воительница, которая посвятила большую часть жизни сражениям, достаточно удачливая, чтобы дожить до взрослых лет и отойти на покой. Кривой нос, срезанное на половину ухо, шрам под глазом, шрамы на руках, седина в волосах - всё это говорило о серьезном боевом опыте.
        - Да, - ответила ей Морис, - Выбей из него всю дурь. Хочу через три недели получить результат.
        - Всего три недели? - скривилась Зана, - У парня настолько хороший потенциал?
        - Это тебе и предстоит проверить. Даю разрешение на любые издевательства.
        - Ну не знаю, - задумалась Зана, - Выглядит щуплым. Зачем нам мальчика?
        - Это не важно. Твоё дело сделать из него заготовку под мужчину.
        - А что сам щенок скажет? Ты готов страдать?
        - Готов.
        - Никогда не видела, чтобы свежее мясо говорило с таким спокойствием, - покачала головой Зана.
        - У него хорошая мотивация.
        Да пошла ты в задницу, - зло подумал я. Эта манипуляторша, когда я чуть ли не набросился на неё после упоминания имени матери, выдвинула требования.
        «Сдай норматив неофита и поговорим серьезно».
        Как же это злит. Я получил весточку из прошлого. Нашёл того, кто может что-то рассказать. Это она отправила мне послание? Это она скинула шкатулку?
        - Наберись терпения, Эрик, - шепнула Хол, - Сила не на нашей стороне. Придется играть по правилам.

***
        Уперевшись руками в песок, я медленно поднялся. Какая ирония. Стоило выбраться с одной арены, как попал на следующую, а потом на ещё одну. Сплюнув кровь, я со злостью глянул на местных фурий.
        Стоило Морис уйти, как Зана кликнула тех девушек, с которыми здесь занимались. Всего их в это время было трое. Молодые, с выраженной мускулатурой и туго заплетенными косами.
        - Покажите щенку его место, - сказала Зана без капли добра. - Если он был лидером у себя в песочнице, это не значит, что он здесь чего-то стоит.
        Три девушки, пока я пытался решить, что делать, разошлись в стороны. Первый же удар вышел на загляденье. Та, что стояла слева, попыталась врезать ногой. Я увернулся, но… Получил от той, что справа, ногой в голову и улетел на песок. Когда попытался встать, получил ещё один удар. Тоже ногой, на этот раз в корпус. Подняться следующую минуту мне не давали. Пинали грамотно, с разных сторон, пресекая любые попытки.
        - Эрик, хватит валяться, - говорила Хол, - Разберись с ними.
        Кажется, субличность злило, что меня так нагло пинают. Меня тоже злило. Но это же девушки… Как их бить?
        - Конкретно сейчас это не девушки, а противники! Действуй! - крикнул зло Хол.
        Противники… На этот раз мне подняться дали. Я встал, утирая с лица кровь и посмотрел на эти высокомерные лица, смотрящие на меня с презрением.
        Та, что стояла по центру, со светлыми волосами, скакнула вперед, выкидывая ногу. Подошва жестких ботинок летела мне точно в грудь. Я отшатнулся, перехватил ногу и дернул на себя, отчего девушка растянулась, демонстрируя идеальную растяжку.
        В тот же момент ботинок той, что с темными волосами, пронесся у меня над головой. Они с напарницей, пока упавшая поднималась, насели на меня, обрабатывая ударами с двух сторон.
        Не смотря на боль, я по прежнему не решался ударить в ответ по нормальному, задействуя все способности. Зато духу хватило на другое. Я вспомнил ту науку, которой меня обучали и стал бить по мышцам. Пропустив несколько ударов, смог попасть одной воительнице в бицепс и отсушить ей конечность. Но это было мало. Их трое, а я один.
        Закономерным итогом стало, что меня снова отправили на песок и обработали ногами. Мне только и оставалось, что сжаться и попытаться выжить.
        - Хватит, - донесся чужой голос издалека. Ещё один удар в живот и девушки отступили. - Встать сможешь, мясо?
        Как же достало это неуважительное обращение. Сами вы мясо. Злобное и жестокое. Но я всё же поднялся, косясь на трёх девушек, которые смотрели также с высокомерием. Его у них на сотню человек хватит.
        - Откуда ты такой нежный взялся? Тебе что, смущает, что они девушки? - Зана смотрела на меня недовольно.
        - Не привык бить девушек.
        - А чем они хуже?
        - Ну… Они же девушки, - смутился я.
        - Слышали, - засмеялась Зана и глянула на своих подопечных, - Этот мальчик считает вас ни на что негодными самками.
        После этих слов девушки мысленно у себя в головах вынесли мне приговор, что легко читалось по глазам. Зана кивнула одной из них. Та вышла ко мне, а остальные две отступили.
        - В моем зале халтурить нельзя, - бросила мне эта суровая женщина, - Либо ты начнешь драться в полную силу, либо тебя будут избивать. Покажи ему.
        Хрустнув шеей, я глянул на ту, что вышла против меня. Та самая, которая растянулась. Со светлыми волосами. Что же ты так зло смотришь? Достало…
        Когда она прыгнула вперед, чтобы снова пробить мне с ноги в корпус, я ускорился и встретил прямым ударом в челюсть. Этого хватило, чтобы эта ненормальная отлетела на несколько метров, рухнула и замерла на песке. Судя по стонам, она жива.
        - Уже лучше, - ничуть не смутилась Зана, - Может из тебя и выйдет толк.

***
        - Чего ждешь? Накладывай, - толкнула меня Кара. Светловолосая девушка, которую я отправил в нокаут.
        - Что, сколько хочу могу наложить?
        - Раб… - закатила она глаза, - Да. Всё, щенок, началась новая жизнь. Пора избавиться от старых привычек.
        Показывая личным примером, она схватила большой половник и плюхнула себе в тарелку мясистой каши. Я отставать не стал и повторил за ней. Это было удивительно. Я оказался в настоящей столовой, где готовили еду сразу на всю секту. Никто не стал меня ругать за то, что я положил себе двойную порцию. Другой еды здесь не было, выбор свелся лишь к одной здоровенной кастрюли, откуда набирали и другие посетители. Сейчас тут человек двадцать собралось. Все девушки, кроме одного мужчины.
        После того, как я вырубил противницу, Зана устроила мне небольшую тренировку. Прогнала ещё через ряд спаррингов, а потом заставила показать, что я могу в плане физических возможностей. Приседания, отжимания и на закуску бег до тех пор, пока не свалился. В зале бегать по его периметру было неудобно, но кто меня спрашивал?
        - Сюда в любое время прийти можно? - спросил я у девушки, которую отправили устроить мне экскурсию.
        - С чего бы? Есть завтрак, обед и ужин. Три раза можешь прийти. Лучше просыпайся как можно раньше, чтобы перед тренировкой успеть пожрать.
        - Кара это настоящее имя или прозвище? - перевёл я тему.
        - Настоящее. Оно тебе чем-то не нравится? - посмотрела та на меня с вызовом.
        - Просто интересно.
        - Откуда ты? - спросила она в ответ.
        - Издалека.
        - А конкретнее?
        - Из дальних краёв.
        - Ясно. Ну ешь тогда.
        - Приятного аппетита тебе.
        - Да пошёл ты.
        Вот и поговорили.

***
        - Утро начинается с разминочной тренировки, - рассказывала Кара, что меня ждёт, когда мы закончили обедать, - Часа на два обычно. После короткий отдых. Как раз хватит, чтобы дойти до стрельбища. Оно внизу.
        Здание, в котором располагалась секта Металлической Аши занимало больше четырех этажей. Как минимум два уходили ниже кольцевой, прямо в скалы. Их база внушительна не только этажами, но и общей площадью. Мне устроили экскурсию, но всё равно осталось ощущение, что я увидел лишь малую часть.
        Как минимум несколько тренировочных залов, пара столовых, жилые секции. Да не просто бараки, в которых ютились десятками, а отдельные комнаты. К вечеру я понял, что здесь не просто военная база, тут ещё и живут. По пути встретил несколько детей. Вот что было действительно удивительно. Видел и мужчин. На общем фоне их гораздо меньше, чем женщин, что наводило на подозревая, но я не особо волновался по этому поводу. Ну правит сектой женщина, которая предпочитает работать с женщинами, и что? Её право.
        Стрельбище, которое мне показала Кара, было ещё одним внушительным по площади местом. Как минимум несколько сотен квадратных метров. И это только там, где стояли обычные мишени.
        - Ещё есть полигон, но тебе туда пока рано. - сказала девушка. - Стрелял когда-нибудь?
        - Нет.
        - Дерьма кусок.
        - Ты всегда такая грубая?
        - Стану нежной, если докажешь, что ты не бесполезен. - огрызнулась она.
        Я не удержался и усмехнулся.
        - Что смешного? - сразу напряглась она.
        - Да не важно. Вспомнил кое-что.
        - Придурок… - прошептала она едва слышно, отворачиваясь, - Идем за мной. Покажу остальное.
        Вспомнил я свою школу и юных девушек Эдема. На фоне них Кара выглядела, как воплощение войны. Стихия в женском теле. Смешок же вырвался, когда представил, что произошло бы и как реагировали мои школьные друзья, запусти в их тихую заводь эту воительницу. Весело бы было. Это уж точно.
        Остальным, что показала девушка, оказался торговый пост.
        - Тебя это пока не особо касается, но на будущее знай. За боевые операции начисляют награды. Раз в месяц платят зарплату. У тебя пока никакого ранга нет, поэтому ни на что серьезное не рассчитывай. Если поднимешься… - она глянула так, что сразу стало понятно, насколько сильно она верит в этот вариант, - То оплата вырастет. Можно торговать через других. На первой кольцевой много чего есть. Да и на вторую спуститься можно. Но лучше покупать через наших. Здесь тебя точно не обманут. Снаряжение, оружие, пилюли. Всё то, что может помочь в нашем деле.
        - А чем занимается секта?
        Сектами называли сборища практиков. Объединения людей, которые практикуют какое-то общее направление или просто собрались вместе, чтобы проще было.
        - Много чем. Со временем узнаешь, - отрезала эта дружелюбная девушка.

***
        После экскурсии, мне устроили ещё одну тренировку. Зана занималась со мной лично. Учила драться, показала несколько трюков, как владеть длинным ножом. Не меч, но уже и не обычный ножик. Вечер закончился тренировкой на развитие всех групп мышц.
        - Морис передала, чтобы ты к Старухе зашёл. Она тебе выдаст восстанавливающие пилюли. Не расскажешь, с чего бы такая честь?
        - Честь? - удивился я, - Понятия не имею.
        - Так ты не знаешь, почему Морис на тебя внимание обратила? Праведник… - последнее слово было сказано с иронией.
        - Не знаю. Самому интересно.
        - Ясно. На сегодня всё. Завтра чтобы утром был здесь. Опоздаешь - пожалеешь.
        Изобразив поклон, я отправился спать. Так прошёл мой первый день новой жизни.
        Глава 5. Оружие
        - Стрелял когда-нибудь? - спросила меня женщина с протезом вместо руки.
        - Нет.
        - А что такое оружие представление имеешь? - подозрительно спросила она.
        На её лице так и читалось, какого хрена ей прислали левого пацана, который даже оружия никогда не видел.
        - Знаю, что оно стреляет.
        - Ишь, какой умный, - цокнула она языком. - Пока не заучишь устройство оружия, его виды и то, как оно себя ведет, пока не выучишь идеально технику безопасности, в руки я тебе ничего не дам. Усёк?
        - Да.
        Заучить для меня не проблема. Как никак, есть субличность, которая, если что, подскажет.
        - Не буду я тебе технику безопасности подсказывать, - возмутилась Хол, - Ты сам её должен знать.
        Ну начинается… Кажется, халява отменяется.
        Женщина, которая заведовала стрельбищем, носила говорящее прозвище. Патрон. Сокращенно те, с кем она общалась на «короткой ноге», называли её Пат. Я такой чести не был удостоен. Меня на полигоне вообще за человека не считали. До тех пор, пока не научусь сносно стрелять - я никто. Ну да хорошего отношение к себе я давно перестал ждать.
        Первое посещение стрельбища для меня вылилось в лекцию. Патрон дернула девушек, которые здесь находились, а ими, о чудное совпадение, оказалась Кара и две её подруги, на пару с которыми они избивали меня. Кара, Заруба и Леон. Все три девушки чем-то походили друг на друга. Схожий продукт общей социальной системы. Крепко сложенные, спортивные, но без фанатизма, с жесткими взглядами, туго заплетенными косами, чтобы не мешались волосы, в одинаковых комбинезонах. У меня точно такая же одежда была. Икар не обманул. В боевых сектах это считалось базовой одеждой, которую выдавали всем новичкам. Среди рядового состава такую тоже носили, но как нижний слой, одевая что-то поверх. Нам же на тренировках дополнительной защиты не требовалось, поэтому ходили в обтягивающих комбезах. Отчего мой взгляд невольно цеплялся за особо выпуклые места девушек. Приходилось себя одергивать. Почему-то я уверен, что если девушки заметят внимание, то быть как минимум драке.
        - Расскажите щенку, какие виды оружия бывают, - дала задание Патрон, - Проверю, что вы сами знаете.
        Начала рассказ Леон. Она отличалась темными волосами с медным отливом. И, как оказалось, именно она являлась главной фанаткой оружия.
        Было несколько типов вооружения, доступных людям.
        - Оружие выбирают в зависимости от задачи, которая стоит перед отрядом и тех возможностей, которые у него есть, - чеканила слова Леон. - Чтобы присмирить раздухарившихся пьяниц, хватит шоковой дубинки, а то и вовсе, крепкого кулака. При выходе из города отряд всегда комплектуется холодным оружием и стрелковым. Если собираются на охоту за крупной живностью, то берут с собой ловушки.
        - Короче, - потребовала Патрон, - Здесь у нас стрельбище, а не сбор в поход.
        - Дистанционное оружие на практике применяется трех видов. - послушно продолжала девушка, - Первый вид: примитивное оружие. В основном это луки. Не особо распространено, но есть умельцы, которые примитивным оружием пользуются лучше, чем любым другим. Минусы такого оружия: низкая убойная сила. Некоторых тварей в принципе нельзя ранить таким. Чтобы увеличить эффективность, стрелы часто смазывают ядом. Плюсы такого оружия: легко достать стрелы. Наконечники обычно делаются из костей.
        - А почему не из металла? - поинтересовался я.
        - Потому что металл редок и его труднее достать. Тем более такой, чтобы подошёл под охоту на тварей.
        - Костяные наконечники часто не уступают по прочности металлу, - добавила Кара.
        Патрон же кивнула, соглашаясь.
        - Второй вид оружия: стрелково-механическое. Выстрел идёт за счет пороха. Редкое оружие, потому что патронов на них не запасешься. Последний вид, самый распространенный среди боевых сект: оружие, основанное на практиках.
        - На злобе?
        - Да. На чем же ещё? - посмотрела на меня, как на дурака Леон. - Если ты не владеешь практиками, то с таким оружием тебе делать нечего.
        - Покажите ему, - потребовала Патрон.
        Чисто внешне оружие на злобе меня не впечатлило. Сделано они были по принципу механических автоматов. Рукоять, приклад, прицел, дуло и механизм, который впитывал злобу и превращал её в снаряд. Результат выглядел как шар энергии, вылетающий с большой скоростью. Сила поражения зависела от количества вложенной злобы и от качества оружия.
        - На самом деле заряжать можно не только злобой, - добавила Хол, - Любой стихией. Чтобы ты понимал, такое оружие нужно лишь тем, кто в полной мере не освоил дистанционные атаки. У меня нет данных, подтверждающих, что оружие усиливает атаки. Лишь аккумулирует и разгоняет.
        - То есть, напирать на изучение оружия смысла нет?
        - Есть. Для общего развития.
        - Говоришь так, будто это ерунда какая-то.
        - Для сильного мага да, ерунда.
        - Почему тогда другие столько внимания оружию уделяют?
        - Эрик, сколько метров у тебя сейчас чувствительность?
        - Около двадцати.
        - А импульс ты на сколько выпускаешь? Или шар?
        - Я только начал… Но выпускаю же!
        - Да, но ты продукт деятельности двух магов. Сын темной магини и чистого мага. Причем потомственный. А здесь кто? Дети обычных практиков в лучшем случае. Попробуй узнать, владеют ли эти девушки дистанционными атаками.
        - Лучше этого не делать сейчас.
        - Тоже верно. А то тебя сразу спросят, умеешь ли ты сам.
        В целом, каких-то откровений для меня не случилось. Я и сам бы мог больше рассказать про оружие. Про магическое нет, а вот про древнее и достижения последней технологической цивилизации - да. У отца были десятки книг с изображениями того, что придумали люди для убийства себе подобных.
        Техника безопасности свелась к обычным правилам. Злобу подавать надо медленно и аккуратно. Ствол ни на кого не наводить. К оружию относиться уважительно. Всегда сдавать оружие, когда закончил тренировку. Мне показали, как разбирается тренировочный образец, как его чистить и на что обращать внимание, чтобы оно не взорвалось прямо в руках. А под конец, Патрон настолько расщедрилась, что позволила мне попробовать.
        Судя по эмоциям собравшихся, они ожидали, что я облажаюсь.
        - Выходец из рабов злости не должен уметь выпускать злобу и тем более сознательно её контролировать, - заметила Хол, - Поэтому не надо выпендриваться. Покажи минимум.
        Да легко. Я направил тонкую струйку и оружие выстрелило. Небольшой шар пролетел метров двадцать и зарылся в песок.
        - Для начала неплохо, - сказала Патрон, в то время, когда девчонки рассмеялись моей слабости. - Тебе покажут практики, научишься стрелять нормальными зарядами.
        - Спасибо, - протянул я оружие обратно, абсолютно им не впечатленный.
        То, что они приняли за слабость, было ювелирным управлением злобы. Может по меркам серьезных магов я и в начале пути, но для применения оружия моих навыков хватало. Я мог бы залить злобы раз в двадцать больше, но зачем привлекать лишнее внимание? Чтобы впечатлить девушек? Через недельку их впечатлю.

***
        Я замер, прислушиваясь к потокам злобы. Три девушки заходили с разных сторон, окружая. Пригнувшись, я медленно двинулся вдоль перегородки, чтобы не попасться им на глаза. Когда они выпрыгнули, чтобы расстрелять то единственное место, где я мог быть, меня там уже не оказалось.
        Зато я оказался за спиной у Кары и ударил её под колено. По плану для неё на этом бой должны закончиться. Я собирался отобрать оружие и выйти против остальных девушек. Но что-то пошло не так.
        Кара упала, как-то извернулась и вцепилась в меня. Я дернулся, пытаясь выбраться, но не успел. Её напарницы выскочили и два снаряда синхронно угодили мне в грудь, отбрасывая.
        Достали…
        - А не надо было церемониться, - захихикала Хол. - Они пусть и девушки, но опасные. Если и дальше действовать мягко, то так и будешь проигрывать.
        От попаданий болела грудь, намекая, что субличность права.
        Спустя пять дней после начала занятий мне показали, в чем будет состоять один из экзаменов на сдачу нормативов. Собственно, сейчас демонстрация и произошла, закончившись для меня плачевно.
        Суть в том, что я должен выйти против троих на полигон. Это такая площадка, где хаотично расставлены укрытия. Чем-то напоминает разрушенное здание. Есть, где спрятаться и развернуться.
        Сегодня мне преподали урок. Как чувствует себя жертва, когда против неё выходит три охотницы. Для защиты мне выдали шлем, нагрудник и всё на этом. У девушек же было стрелковое оружие. Пусть они и били с минимальной мощностью, но одного попадания хватило, чтобы отбросить меня на несколько метров назад. Если бы не укрепленное тело, убился бы.
        - Вставай, - подала мне руку Кара, - Вышло неплохо. Как ты от нас скрылся?
        Это что-то новенькое.
        - Когда был рабом злости, за мной часто гонялись по темноте. Научился там скрываться.
        - Только скрываться?
        - Охотиться тоже, - глянул я на эту серьезную девушку.
        - Хватит тупить! Ко мне, живо! - крикнула Зана. - Кара, жду объяснений, как ты так подставилась щенку!
        Ух, чувствую сейчас будет жесткий разнос.

***
        - Как твои дела, птенчик? - зашла ко мне на седьмой день Морис.
        - Плохо, очень плохо, тётушка.
        - Что-то я уже не рада, что разрешила так себя называть, - нахмурилась она, - Какие проблемы? Девочки обижают?
        - Нет, девочки тут отличные. Милые создания.
        - Только им не говори. А то кости переломают, - хмыкнула женщина, - Тогда в чем проблема?
        - Мне надо выбраться на вторую кольцевую.
        - А ещё что? Может сразу в бордель отвести?
        - Бордель не надо. А на вторую кольцевую надо. Незаметно, по темноте.
        - Зачем?
        - У меня там заначка.
        - И что, она стоит того, чтобы туда идти?
        - Да.
        - Что в ней?
        - Монеты.
        - Слушай, птенчик, если мне придется доставать из тебя всё клещами, то на кольцевую ты не попадешь.
        - Полсотни монет и личные вещи.
        - Угу, - покивала она, - Откуда же у тебя такие деньги?
        - Скопил трудом.
        - Это тебя мать так научила врать?
        - Жизнь.
        Морис замолчала, сверля меня взглядом. Я в долгу не остался и тоже смотрел на неё, пытаясь найти ответ на загадку. Кто она такая? Откуда знает мою мать?
        - Я подумаю, - ответила она спустя минуту молчания.
        И ушла. А утром я нашёл на столе знакомый ключ, открывающий двери на вторую кольцевую кольцевую.

***
        Единственное время, когда я мог выбраться по своим делам - это после девятнадцати часов по местному времени. Занятия начинались в семь утра и шли весь день. Рукопашный бой, стрельба, тактика, изучение опасностей пустошей и так по кругу.
        Отужинав, вышел на первую кольцевую. Никто и слова не сказал на выходе, лишь бросили строгий взгляд. Уже хорошо. Дальше ждала задачка посложнее. Нужно отыскать то место, где я передавал груз. Это не так-то легко сделать. Я прошёлся вдоль улицы, выискивая, где бы свернуть в темноту. А дальше начались блуждания. С помощью Хол я составлял интерактивную карту и пытался её сопоставить с той информацией, которую успел накопить в своих предыдущих вылазках. Часть коридоров на первой кольцевой я уже изучил. Просто нужно отыскать хотя бы часть того участка.
        Мне повезло на втором часу поисков. Если бы не отвлекался на прилавки магазинчиков, то справился бы и быстрее. Но очень уж заинтересовали некоторые позиции. Пилюли, броня, оружие, чего здесь только не было.
        - Не переоценивай. Выбор не так уж обширен, - возразила Хол моему воодушевлению.
        - Если сравнивать со второй кольцевой, то выбор тут сильно богаче.
        - А если сравнивать с рынком развитого общества, то скудный и ограниченный.
        - Не будем спорить.
        Как только я нашёл знакомое место, дальше вышел на тот самый колодец, по которому уже поднимался и спускался, убедился, что за мной никто не следит и отправился вниз.

***
        - Долго тебя не было, - проворчала Ша, - Один?
        Дверь, как обычно, она не спешила открывать.
        - Один-один. Прости, выпали нелегкие деньки.
        - Да уж наслышана. Думала, что не вернешься.
        - От меня не так легко отделаться.
        - Знаю, - сказала она недовольно и сдвинула засов.
        За время моего отсутствия растения пришли в упадок.
        - Кажется, я вовремя.
        - Ещё неделя и всё, сдохли бы. Если ты и дальше так пропадать будешь, то лучше свернуть лавочку. Возни слишком много. Не хотелось бы, чтобы усилия ушли в пустую.
        - Постараюсь регулярно появляться, но ничего не обещаю. Я попал на первую кольцевую.
        - К кому?
        - В секту Металлической Аши. Мы им пилюли поставляем.
        - Ну, не самый плохой вариант.
        - Думаешь? Что знаешь про них?
        - Бешеные тетки, которые не особо жалуют мужиков.
        - Мне есть, чего опасаться?
        - Парень, почему ты это у меня спрашиваешь? Я тут под землей сижу. От первой кольцевой далека.
        - Твоя осведомленность не раз впечатляла.
        Я говорил и попутно насыщал растения энергией. Прошли те времена, когда на это уходило много времени. Благодаря выросшему источнику, я справлялся значительно быстрее. Через пару часов закончил. Ростки ожили прямо на глазах и есть все шансы, что через пару недель будет новая партия.
        - Как насчет увеличить партию?
        - Не справимся. Да и ты ненадежный.
        - А если я буду регулярно приходить?
        - Не справимся. Я не справлюсь.
        - Да? Хм…
        Что-то я не подумал, что старуха может уставать.
        - А если я тебе помощников найду?
        - Нет! Никого постороннего здесь не должно быть.
        - Хорошо-хорошо, не нервничай.
        Закончив работу, попрощался с Ша и отправился обратно. Заначку забрать не получится, так как я отдал её Аби. Та ещё несколько раз выходила на связь и рассказывала, как у них дела обстоят. Пока ничего серьезного не случилось. Подельники Безымянного так и остались среди рабов злости. По каким-то причинам он их не забрал с собой. Допускаю, что это из-за меня. Также из-за меня и ранений, эти парни залезли в долги и отстали в рейтинге. Может они позже и решат отыграться на девушке, но сначала им как минимум в себя надо прийти. Так что у Аби есть фора. Благодаря деньгам она вместе с парнями могла нормально питаться, быстрее восстановиться, не ходить на работы и больше тренироваться. Надеюсь, у них всё хорошо будет.

***
        - Так тебя Эрик зовут? - поинтересовалась Леон, доставая бутылку и усаживаясь за стол.
        - Да, - улыбнулся я, присаживаясь напротив.
        Улыбка кривая вышла. Прошёл двадцать один день с момента моего появления. Столько понадобилось, чтобы растопить лед между нами и они захотели узнать моё имя.
        Сегодня знаменательный день. Я удивил всех, сдав норматив. Три недели меня натаскивали. У тех, кто ходил на боевые задание, имелись нормативы. Сила, ловкость и выносливость. Или бег, подтягивания, спарринги и прочие физические нагрузки, показывающие, что ты из себя представляешь.
        Благодаря хорошей кормежке и тому, что система меня постоянно исцеляла, то есть я быстрее восстанавливался, дотянуть до местных стандартов труда не составило.
        Испытанием было пробежать вокруг кольцевой быстрее, чем конкуренты. Лично для меня это свелось к задаче обогнать хотя бы одну из девушек. Они мои ровесницы. Леон самая взрослая, ей восемнадцать. Остальным двум по семнадцать. Мне же шестнадцать с половиной. Своё день рождение я благополучно пропустил, будучи в бегах.
        Самой быстро бегающей оказалась Кара. За ней я не смог угнаться. Она обогнала меня на тридцать секунд. Зато остальных двух смог обойти. Правда, не смотря на все мои усиления, они дышали мне в спину. Не исключаю, что поддались. Всё же их готовить начали гораздо раньше, чем меня. Да и живут они в неплохих условиях. Им не пришлось проходить испытания второй кольцевой. Они родились здесь, в секте. Их матери уважаемые члены команды Ша. Поэтому девочки изначально попали в нормальные условия, способствующие их развитию.
        Второе испытание: поединок без оружия и поединок с оружием. Здесь меня уделала Заруба. Бешеная и отмороженная на всю голову девчонка. Она дралась, как в последний раз. Быстрая, ловкая, сильная. Но я победил двух других, поэтому прошёл.
        Третье испытание: стрельба. Ничего серьезного, пустая формальность. С хорошим глазомером, ускоренным восприятием и высоким контролем злобы, я наловчился управляться с оружием и попадать в мишень. Единственная, кто стреляла лучше - Леон. У неё настоящий талант.
        Самое интересное случилось на четвертом испытание. Я один против троих девчонок на полигоне. В этот раз мне дали оружие.
        Я знал, что меня ждёт, поэтому все предыдущие дни демонстрировал одну и ту же логику боя. Быстро перемещался, устраивал засады и пытался обходить девушек. На этот раз я поступил ровно наоборот. Залег за ближайшим укрытием и никуда не пошёл, прекрасно чувствуя, как девушки заранее попытались предугадать мои действия. Только сами себя обманули.
        Первой я вынес Кару. Та подставилась и получила заряд злобы прямо в задницу. Второй попал в Зарубу. Та была хороша в драках, но с оружием медлила и вела себя, как неотесанный медведь. Нет, в целом она хороша. Но низкая реакция и шаблонное поведение… Я быстрее, лучше стрелял и Хол мне помогала в тактическом плане, просчитывая, откуда могут выскочить противницы.
        Самое сложное было справиться с Леон. Чертова маньячка. Мы с ней на пару разнесли треть полигона. Если бы она стреляла чуть быстрее… Это зависело от того, как быстро практик подавал злобу в оружие… Чуть больше скорости и мне бы точно не удалось победить. А так я взял её измором. Тонкость в том, что если ты после попадания мог спокойно продолжить бой, то имел право остаться. Я злобу держал лучше всех, за что получил толику уважения.
        Леон попала в меня два раза. Я, стреляя раза в два больше, чем она, попал в неё один раз и этого хватило, чтобы девушка отлетела, потеряла оружие и… собственно, всё. Продолжать бой она не смогла. Заряды действовали парализующе и если ты слабый практик, то двигаться уже не сможешь.
        После того, как Зара официально признала, что я сдал норматив, не забыв добавить, что тренировки на этом не кончаются, просто изменят формат, девчонки утащили меня к одной из них в комнату, где и достали бутылку.
        - Вы пить предлагаете? - догадался я, что грядет.
        Если честно, то я успел несколько раз напрячься, когда они повели меня черт знает куда.
        - Конечно, - кивнула Заруба, - У тебя с этим проблемы?
        Сказано это было так, что сразу понятно: если откажусь, то нормальных отношений не получится. А то и того хуже. Лучше сразу выметаться отсюда и бежать из города.
        - Нет. - помотал я головой, - А у нас проблем из-за этого не будет?
        - Традиция, - ответила Кара, - Ты доказал, что чего-то стоишь. Но это на испытаниях. Алкоголь покажет, что ты скрываешь.
        Светловолосая девушка смотрела пронзительно. Она пододвинула стаканы и Леон разлила по ним подозрительного вида жидкость.
        - Это ваша комната? - сказал я, чтобы хоть что-то сказать.
        - Здесь живу я с Зарубой, - ответила Леон, - Мы сестры.
        - Я живу по соседству, - добавила Кара. - У тебя есть братья или сестры?
        - Нет. Я один.
        - А родители?
        - Погибли.
        - Тогда выпьем. За жизнь и смерть.
        Я никогда не пил. Алкоголь если и был в Эдеме, то попадался настолько редко, что у подростков не было и шанса его попробовать. Девушка не просто так сказала про то, что внутри. Насколько знаю, алкоголь снижает контроль и то, что прячешь, вырывается наружу. Очень опасно для любого практика. Вылезают страхи, злость, агрессия и… похоть.
        Со всей доступной мне решительностью, под взглядом трёх девушек я взял рюмку и залпом выпил то, что там находилось. Горло обожгло. Через секунду обожгло желудок. Ужас какой… Но я удержался и не скривился.
        - Хорош, - поцокала Кара.
        Следом три девушку выпили свои рюмки.

***
        - Просыпайся, птенчик, - потрепали меня по щеке.
        Я очнулся, разлепил глаза, но скривился от боли. Хол, что такое? Почему мне так плохо?
        - Кто-то вчера нажрался! И натворил делов! - засмеялась субличность звонким голосом. Специально издевается, зараза. От громкости голова ещё сильнее разболелась.
        - Я ещё и зараза, значит! - возмутилась субличность, - Значит, как разрушать алкоголь в организме и снимать отравление, так «помоги мне, Хол». А как проснулся с похмельем, так зараза!
        - Прости!
        - Птенчик… Мне тебя водой окатить?
        Запоздало я сообразил, что в комнате не один. Напротив кровати стояла Морис и смотрела на меня с любопытством, как на причудливое насекомое.
        - Нет. Но от воды не откажусь.
        - Сам возьмешь, - раздраженно прошипела Морис, - У тебя час, чтобы привести себя в порядок. - голос звучал её зло и вонзался прямо в мозг, вызывая вспышки боли, - Вот от кого-кого, но от тебя я такого не ожидала. Мало того, что напился, так ещё и девушку невинную соблазнил. Чтобы на это сказала Алисия?
        Чего…? ЧЕГО?!
        - Было такое, - добила меня Хол, - Вчерашний вечер определенно удался.
        Глава 6. Откровения
        - Хол!
        - Что?
        - Хол!
        - Да хватит тебе, - смеялась субличность.
        - Что вчера было?!
        Как бы я не напрягал память, всю картину событий вспомнить не удалось. Зато вспомнил кое-какие детали. Мы пили. Болтали. Вначале я вёл себя сдержанно и фильтровал, что рассказываю. Девушки тоже скрытничали, стараясь меня разговорить.
        - А потом до них дошло, что ты пьянеешь слишком медленно, - добавила Хол нюансов в обрывки воспоминаний.
        - Что дальше было?
        - Слово за слово и вы стали пить на спор. Ещё и пару новых бутылок достали.
        - Ой…
        - Ещё какое ой, - злорадствовала субличность.
        - Можешь нормально рассказать, что было? У меня голова раскалывается, всё как в тумане.
        - Доберись до туалета, потом сходи в душ и выпей как можно больше воды. Полегчает.
        Найдя в себе силы, я сполз с кровати и отправился делать то, что сказали. Во рту, такое ощущение, кто-то сдох. Голода гудит так, как никогда после арены не гудела, сколько бы я по ней не получал. И ради этого люди пьют?! С ума сойти!
        - Хол… Я рассказал вчера что-то важное?
        - Нет, удержался. Повезло, что меня слушал.
        - Так ты мне помогала?
        - Конечно! Как иначе, дурачок!
        - Получается, раз ты мне помогала, то тоже ответственна за… за…
        - Секс с девушкой? А вот это не надо на меня вешать! Сам полез!
        - Я?! Сам?!
        Сходить в туалет и правда облегчило мою участь. А уж когда я присосался к бутылке с водой…
        - Сам-сам. Две сестрички свалили. А вы на пару с Карой устроили боевую операцию. Крались незаметными до твоей спальни.
        - А дальше?!
        Про то, насколько удачно это вышло я спрашивать не стал. Перед глазами так и встала картина двух пьяных людей, которые, хихикая и шатаясь, крадутся по коридорам.
        - Ну а дальше… Не расскажу! Но ты вроде неплохо справился, девушка довольной осталась, - хихикала субличность. - Морис, кстати, на утро вас двоих застала. Кара покрепче тебя оказалась, поэтому проснулась раньше и свалила. Ну как свалила… Морис её выгнала, пригрозив.
        От таких подробностей хотелось провалиться под землю. Но если по правде, меня ужасал не факт того, что «что-то» было. А тот факт, что я из этого ничего не запомнил! Только смутные обрывки воспоминаний, как мы и правда целуемся, обнимаемся, раздеваемся и укладываемся в постель. Так что Хол не врет.
        - Конечно не вру!
        - Но и нормально рассказать не хочешь! - возмутился я, залезая под холодный душ. Ух как хорошо.
        - Вот ещё. Буду я пересказывать, как ты с девчонкой кувыркался.
        - И что мне теперь делать?
        - Как что. Во многих культурах после такого парень обязан жениться…
        - Жениться? Хол, это даже не смешно.
        - Не знаю, не знаю. Сломал жизнь бедной девочке, воспользовался ею по пьяне…
        Вот теперь мне точно хотелось провалиться под землю.

***
        - Что, герой, готов поговорить серьезно? - вошла ко мне Морис, как и обещала, вернувшись через час. Ещё и еды с собой принесла, за что я ей был отдельно благодарен.
        - Готов. Простите, что так вышло.
        - Своими похождениями ты меня не смутишь. А вот то, что предстал в неподобающем виде - косяк. С этого дня начнется твоё настоящее обучение. Об успехах уже наслышана. Не сомневалась в тебе. С такими то генами.
        - Откуда вы знаете… Алисию?
        Я хотел сказать мать, но не доверял этому месту. Глупо, ведь здесь живет Морис, которая, как я успел узнать, занимает далеко не последнее место.
        - Твою мать? Здесь ты можешь говорить откровенно. Информация никуда дальше не уйдет.
        - Сомнительное утверждение, - вмешалась Хол, - Контроль тут слабоват и кто угодно мог подбросить жучок. Да и этой женщине я бы до конца не доверяла.
        - Мы с ней какое-то время дружили. - продолжила Морис, задумчиво поглядывая на меня, - Ты похож на неё. Упрямством и умением создавать проблемы уж точно. Она погибла? - спросила она резко.
        - Да. - выдавил я из себя это слово, которое не хотел принимать всей душой.
        - В Эдеме? Кто же её?
        - Синты.
        - Оу, - выдала она, - Плохо. Значит, машины продолжают своё шествие.
        - Что вы об этом знаете?
        - Не то, что готова сейчас рассказывать. Поговорим про твоё обучение. У тебя есть потенциал, Эрик. Я могу помочь тебе его реализовать.
        - На каких условиях?
        - На условиях твоего послушания и полной самоотдачи. Я не собираюсь тратить силы на того, кто будет лениться.
        - Трудиться я умею. Но чему вы хотите меня учить?
        - Магии, конечно же. Я знаю, что ты вступил на путь практиков. Да и Алисия должна была чему-то тебя научить. Но этого мало. Ты всё ещё не серьезный маг. Так, зародыш, не больше.
        - Какой магии?
        - Ах, ты про это. Темной, разумеется. Другой я не знаю.
        - А если я не хочу ей учиться?
        - Ну да, ну да, - усмехнулась она, - Выходец из отщепенцев, дитя Эдема и чистюль. Какой ещё ответ ты мог дать.
        Отщепенцев? Хол, что это значит? Субличность не ответила, шепнув, что потом это обсудим.
        - Боюсь, у тебя нет выбора, птенчик. Эдем разнесли. Там теперь руины. Какие у тебя перспективы? Хочешь уйти из города? Но куда? Думаешь, там будет лучше? Что-то ты умеешь, может сможешь напроситься в караван, но в лучшем случае тебя ждет судьба слуги или дешевого наёмника, который имеет все шансы слечь в первом же бою. К тому же, ты должен секте. Мы уже вложились в твой выкуп и обучение. А долг платежом красен, слышал о таком?
        - Назовите цену и я придумаю, как её заплатить.
        - О, этот взгляд. Смотрю и словно Алисию вижу.
        Если она думала, что смутит упоминанием имени матери, то сильно ошиблась.
        - Ты многое не понимаешь, птенчик, - продолжила она, не дождавшись от меня реакции, - Слишком мало знаешь о мире. Темный путь называется темным лишь потому, что в основе его использование злобы. Хочешь сказать, что сам её не используешь? Вижу, что используешь, хоть и мастерски это скрываешь. Ты уже темный маг. Просто слабый. Но хватит ли тебя таланта дальше идти по этому пути самостоятельно?
        - Эрик, она дело говорит, - прокомментировала Хол, - Нормальный учитель тебе не помешает.
        - Эй что-то нужно. Ты разве не видишь?
        - Вижу. Она, походу, имеет в этом месте много власти. Да и не может быть такого, чтобы сильный маг занимал низкое положение. Не логично, что человек её уровня болтает с вчерашним рабом.
        - А значит мы чего-то не понимаем.
        - Не исключено, что её дружелюбие связано с твоей матерью.
        - Или она хочет выведать секреты интерфейса.
        - Тоже может быть. Но если так, она тебя не отпустит. Поэтому лучше притворись, что согласен и ищи пути побега.
        - Ничего не меняется.
        - Такова жизнь. Твоя, - хмыкнула субличность напоследок.
        В этот раз Морис продемонстрировала большую выдержку и молчала, давая мне время на подумать.
        - Зачем вам учить меня? - я просто не мог не задать этот вопрос.
        - Это дань любви и уважения к твоей матери.
        - Любви?
        - Да. Мы были близкими подругами. Пока она не влюбилась в твоего отца и не отказалась от… Меня.
        - О чем вы говорите?
        - Это не важно, птенчик. Но твоя мать была той ещё оторвой. Мы путешествовали по миру, искали силу и нашли. Познали каждая свою стихию. А потом она решила остепениться. Отказаться от погони за могуществом, смертей, интриг и непрерывной войны.
        - Войны с кем?
        - С такими же, как и мы. Или ты думаешь, в мире всего две женщины, которые искали силу? Нет, таких же фанатиков хватает. Большинство из них злобные ублюдки.
        Судя по намекам, эта часть жизни матери была полна… событий. В том числе кровавых. Но так сразу верить на слово я не собирался.
        - Никогда не поверю, что это единственная причина.
        - Хватает и других причин. Ты послужишь на благо секты. Про наши с тобой особые, - выделила она это слово, - отношения другим знать не обязательно. Я воспитаю из тебя серьезного мага. Это сделает нас всех сильнее. Третья причина - каждому взрослому магу нужен ученик. Это уже сделает сильнее лично меня.
        В целом, звучит логично. Ученики обычно благодарны учителю. Тем более тем, кто вытащил их из убогой жизни и дал нормально устроиться в мире. Но ставлю золотую монету на то, что у Морис есть и другие мотивы.
        - Чему именно вы учить меня собираетесь?
        - А вот это, птенчик, ты узнаешь на первом уроке. Вставай. Разговоры закончились, пора приступать к делу.

***
        На этот раз я попал в верхнюю часть здания. Мы поднялись настолько высоко, что плотность злобы выросла в разы.
        - Здесь рядом поверхность, - пояснила Морис, заметив, как я поглядываю по сторонам. - А это место для практик, - открыла она дверь в небольшой зал.
        Поднимались мы сюда по винтовой лестнице. Этажей на семь вверх. Судя по тому, что лестницу прорубили прямо в камне, да ещё сделали это не самым аккуратным образом, возможно, эту пристройку пробивали они сами, а не заняли уже готовое место.
        После лестницы шёл небольшой коридор и всего две двери. Мы вошли в ту, что справа, оказавшись в маленькой пещере.
        - Как себя чувствуешь?
        - Терпимо, хоть и непривычно.
        - Ты неплохо переносишь злобу. Садись, - указала Морис на центр зала, - Скрести ноги перед собой, закрой глаза и сосредоточься. Постарайся ощутить злобу вокруг себя. Пока ничего другого делать не надо, сначала поговорим.
        Я сделал, что сказали, но перед тем, как закрыть глаза, увидел, что Морис водит руками и создает вокруг нас пленку силы.
        - Это какой-то щит, - прокомментировала Хол.
        - Так нас точно никто не услышит, - пояснила женщина, - Садись уже давай. Будешь тормозить, перестану быть доброй.
        Кожу покалывало от концентрации злобы вокруг. Полгода назад я бы тут мгновенно умер. Или обратился, что вероятнее. А сейчас ничего так, держусь. Значит и на поверхности выдержу.
        - Не обольщайся, - предупредила Хол, - Ты контролируешь злобу, поэтому она не проникает внутрь. Но дай слабину и будет лавина, что захлестнет тебя. Сидеть и ничего не делать совсем не тоже самое, что сражаться и держать себя в руках.
        Ладно-ладно, я понял. На поверхность мне пока рано.
        - Эрик, скажи мне. На чем строятся отношения ученик-учитель?
        - Уважение. - ответил я не задумываясь.
        - Ещё на чем?
        - Доверие?
        - Верно. Если хочешь получить качественное обучение, я должна знать, что ты умеешь.
        - Драться неплохо умею. Ещё стрелять научили.
        - Смешно. Ты сейчас наглядно показал, что уважения у тебя ко мне нет.
        Ты для меня незнакомая, подозрительная тётка, практикующая стихию смерти. Само название этой стихии намекает, что ты далеко не мирный человек. С чего бы мне тебя уважать?
        - Простите, учитель.
        - Ты плохо врешь, Эрик. Давай с тобой договоримся. Мы не враги. Если тебе мешают предубеждения фанатиком из Эдема, то выкинь их на свалку. Или испытания, что выпали на твою долю, ничему не научили?
        - Я постараюсь вам доверять, учитель. - ответил я с максимальным почтением, думая совсем о другом.
        - И кого ты хочешь этим обмануть? - хмыкнула Морис. - Расскажи и покажи, что умеешь. Если боишься, что я тебя сдам, то задайся вопросом, зачем такие сложности? Ты боишься синтов, если не дурак. Это правильно и логично. Но если бы я хотела тебя сдать, то давно бы уже это сделала.
        - Она дельные вещи говорит, Эрик, - заметила Хол.
        Согласен. Но как же чертовски сложно взять и раскрыться постороннему человеку.
        - Я умею впитывать злобу. Умею её выталкивать из себя.
        - Продолжай.
        Вообще-то больше я не собирался рассказывать. Выдал только то, что и так очевидно. Но Морис, кажется, и на секунду не поверила, что на этом список заканчивается.
        - Ещё я умею разрушать злобу. Могу очистить всё пространство вокруг себя.
        - Ага, папочкины гены, неплохо. Что ещё?
        - Умею напитывать энергией тело, укреплять его.
        - Дистанционные атаки?
        - Нет.
        - Насколько у тебя высокий контроль злобы? Покажи.
        Я вытянул руку в сторону, коснулся выставленного щита и пустил волну разрушений. Образовавшаяся брешь вышла небольшой, сантиметров десять и быстро затянулась, но для демонстрации хватило.
        - Я просила не выпендриваться, а показать контроль. - холодно заметила Морис, - Притяни злобу к себе.
        Если прыгать в омут с головой, то делать это основательно. Я сломал внутренний барьер и показал свои возможности. Почти все.
        - Очень хорошо, - сказала Морис.
        Для демонстрации я собрал шар из злобы, притянув её со всей пещеры.
        - А как далеко можешь его выбросить?
        - Не смогу. Только между ладоней удерживать.
        - Шар слишком большой. Сожми его.
        - Сжать?
        - Да. Как кусок грязи, теста, чего угодно. Энергия, будь то злоба или стихия, не имеют физического воплощения. В одном кубическом сантиметре может содержаться почти любой объем. Зависит от уровня контроля того, кто сжимает. Давай, Эрик. Порадуй тётушку Морис, - сказала она увлеченно, наблюдая за моими потугами, - Запомни это упражнение. Оно позволяет научиться контролю ещё лучше. Будешь практиковать каждый день, приходя сюда. Общие тренировки у тебя тоже останутся. Утром разминка, потом приходишь сюда, дальше стрельба и тактика, отработка командного взаимодействия и вечером, до самой ночи, снова сюда. Минимум пять часов на практику у тебя должно уходить. Запомнил?
        - Да.
        - Продолжай удерживать шар и подтягивать к нему новые порции злобы. А я пока расскажу тебе, как здесь всё устроено.
        С каждой секундой удерживать было всё сложнее. Вначале я действовал за счет тех навыков, которые уже наработал, но их допустимый предел быстро закончился. По лбу стекла капля пота, а мышцы прострелило ощущением скорой судороги. Но я так просто не сдамся. Увлеченный рассказом Морис, я попутно делал то, что она сказала. Копил рекордное количество злобы в одной точке.
        - Наверное тебе кто-то напел сказочку, что в основном городе лучше. Может и так. Всё самое лучшее стекается туда. Но люди там - всего лишь винтики в хорошо отлаженном механизме. Пока ты выполняешь свою функцию, то имеешь право находиться в городе. Если потерял функционал, тебя спишут в утиль. Такова холодная логика синтов.
        - Они здесь всем заправляют? - выдавил я из себя слова, чуть не утратив контроль над шаром.
        - Да. Об этом мало кто знает. Тебе тоже не надо трепаться. Синты редко выходят к людям. Ещё реже показываются вне города. Официально для всех городом заправляет темный маг. Он же снабжает город энергией, преобразуя злобу. То, как он это делает загадка за семью печатями. Я тебе так скажу. Молись святым, чтобы никогда не встретиться с этим человеком. Его сила велика. Амбиции ещё выше. Он не любит других магов. Поэтому я здесь не на совсем легальном положение. Он не знает настоящих моих возможностей.
        Сказано было внушительно.
        - Видишь, Эрик. Доверие. Я раскрываюсь перед тобой, а ты передо мной. Только так возможно настоящее обучение.
        Да понял уже, понял. Не то, чтобы принял, но понял. Как и то, что такая открытость может быть ловушкой.
        - В силу сказанного, тебе нельзя показывать слишком… скажем так, выдающиеся магические способности. Тем более связанные с Эдемом. Темные практики куда не шло. На этой улице половина населения что-то, да умеешь. Но если ты расскажешь, что умеешь разрушать злобу, а ещё делать это массово, то жди беды. Уяснил?
        - Да.
        - Можешь отпустить шар. Медленно позволь злобе растечься вокруг тебя.
        Вовремя. Ещё бы чуть-чуть и кто знает, что произошло. Может и взорвалась бы эта махина, которую я собрал между ладоней. Отпускать было не легче. Требуется тот же контроль, но уже для обратного действия. Постепенно нагрузка ушла и я облегченно выдохнул.
        - Когда научишься свободно удерживать плотный шар, раз в пять плотнее, чем сейчас, научу тебя, как из этого создавать боевые заклинания. - пообещала Морис.
        Что же, умеешь ты заинтриговать, тётушка.

***
        Кару я встретил, когда спустился в общую столовую. Девушка сидела в компании подруг и махнула мне рукой, когда заметила.
        - О, герой пришёл! - воскликнула Заруба, - Ты где так научился…? - выразительно посмотрела она на меня, когда я уселся за их столик.
        - Ты про что?
        Не про секс же?!
        - Про вчерашнее, - подмигнула она мне.
        Святые, дайте мне сил.
        - Эрик, ты чего раскраснелся то? - спросила Леон.
        - Эм…
        - Кстати, про наш подвиг вчера лучше никому не рассказывать. Вроде не спалили, - шепнула Заруба.
        - Ага, - заторможено кивнул я.
        - Не отошёл ещё? - хмыкнула та. - Чем вчера вечер закончился? Кара нам ничего не рассказывает.
        - Ну…
        - Нормально он закончился. - ответила сама девушка. Голос звучал прохладно. - А вот на утро жесть была.
        - Да уж. Парень нас и в этом уделал, - хохотнула Заруба, с подозрительностью поглядывая на меня и Кару.
        Я же опустил глаза в тарелку и постарался сделать вид, что меня здесь нет.
        - Тебя сегодня на тренировке не было, - сменила тему Заруба. - Где пропадал?
        - Практиковал.
        - Уже допустили до практик? - заинтересовалась она.
        - Да. Так что теперь у меня другое расписание.
        - А ты у нас талант? - подалась вперед Леон, разглядывая меня внимательно, - Мне вот практики даются с трудом, поэтому не пускают на поверхность. Мала ещё, - передразнила она кого-то.
        - Ну, всему своё время, - вырвалось из меня. - Приятного аппетита, кстати.
        - Да, спасибо, - закивали девушки.

***
        - Кара… - поймал я её в переходе после обеда, - Ты как?
        - Да я нормально, - оглядела она меня с ног до головы. Ещё и по сторонам посмотрела, чтобы убедиться, нет ли кого.
        - Всё в порядке?
        - Да, а что?
        - Просто я…
        - Что ты?
        - Ну, вчера…
        - Отрубился? - фыркнула она, - Да, это был знатный облом. Я думала, ты будешь активнее.
        - Что?
        - Что что?
        - Я отрубился?
        - Ну да. Нет, сначала активный был. Многообещающий. А потом обманул девушку. Сплошное разочарование, - покачала она головой и пошла дальше по своим делам.
        Я прикрыл глаза, успокаивая себя дыханием. Получалось с трудом. Трудно успокоиться, когда у тебя в голове ржёт субличность.
        - Это было феерично, - хохотала Хол.
        - Так между нами ничего не было?
        - Было. Но вы оба отрубились. - кажется, у субличности случилась истерика.
        Мда… Вот это мы повесились, блин.
        Глава 7. Практика и первое задание
        Постепенно моя практика вошла в колею. Утро начиналось с физических тренировок, что позволяло взбодриться и полностью проснуться. А дальше наверх, осваивать новые магические вершины. Морис заглядывала каждый день, но надолго не задерживалась. Проверяла, что с моим контролем, какие успехи, рассказывала про магию и ту жизнь, что вертится вокруг. Это походило на небольшие лекции, с помощью которых она вводила меня в местные реалии.
        Так я узнал, чем занимается секта, какой статус занимает Морис и как всё это сочетается с общим положением на кольцевой.
        Две основных секты: это группировка Аши, где я оказался и Безымянные, с членом которой у меня вышел конфликт. Он пока никак себя не проявил, но Без где-то рядом. Уродец по прежнему в моём черном списке и прощать я его не собирался.
        Секта Аши занималась несколькими направлениями. Как и все, кто считался боевой сектой.
        Деятельность плотно завязана на взаимодействие с поселениями, которых хватало вокруг. Самые ближайшие принадлежали городу. Те, что подальше, платили отдельную даль сектам за защиту. Группировка Аши защищала два крупных поселения. Ещё они сопровождали караваны, крышевали несколько заведений на кольцевых и… Дальше в подробности Морис вдаваться не стала, сказав, что и сам узнаю.
        Помимо двух основных здесь хватало мелких группировок. Средние по силе жили автономно, сидя на каком-то узком направление. Самые мелкие вынуждены были платить дань, чтобы их не трогали.
        - Всего в нашей секте около четырех сотен бойцов. Ещё пара сотен тех, кто бойцами не является. Мужья, дети, обслуга, учителя и прочие.
        - Мужья? А жён нету?
        - Есть. Но если ты заметил, здесь преимущественно женщины. Аша за последние двадцать лет собрала самых отбитых тёток, готовых драться. Собрала, обучила, приставила к делу, выбилась наверх по силе. Я ей в этом помогаю.
        - А мужчины воины у вас есть?
        - Есть, куда же без них. Ты не думай, что мы так жестко настроены против мужиков. Просто жизнь женщины в пустошах и городе тяжела. Либо тяжелые работы, либо бордель. Аша дала иную возможность. На неё многие откликнулись. Сначала это была небольшая группа, лет тридцать назад всё завертелось. Они смогли подняться, создали себе репутацию, собрали ресурсы. Потом, двадцать лет назад, пришли сюда. Где-то в это же время я примкнула к ним. С тех пор так и живу.
        - А у безымянных женщины есть?
        - Есть. Жены и наложницы. Как по мне, разницы никакой нет.
        Я успел побродить по улицам первой кольцевой. Преимущественно встречались мужчины. Я бы и не обратил на это внимание, не попади в женскую секту. Единственных девушек, кто не состоял в группе Аши, я встретил только у борделя. Он здесь тоже был и не один. Вот такая гендерная обстановка.
        - Слушай дальше. В секте есть градация практиков. Щенки - это те, кто ничего не умеет. Или умеет мало. Недостаточно, чтобы выбраться на поверхность. Чтобы там оказаться, надо научиться выдерживать повышенный уровень злобы, нужно хорошо драться, стрелять и уметь вести себя в группе. Как освоил этот уровень, становишься рядовым. Думаю, где-то через неделю дам тебе первое задание, проверю, чего ты стоишь в деле и нестандартных ситуациях.
        - Что за задание?
        - Узнаешь на месте, - усмехнулась тогда Морис. - После рядовых идут сержанты. Опытные бойцы, которые не раз выбирались в пустоши и достаточно смекалисты, чтобы взять на себя командование отрядом. Но это что касается руководства… Отдельной строкой идут успехи именно в практике. Чем она выше, тем выше твой рейтинг, как бойца. А следовательно те блага, которые ты получаешь. Если хорошо покажешь себя, а что-то мне подсказывает, что так и будет, то сможешь занять достойное место в секте.
        Девушки, кстати, оказались начинающими практиками, то есть щенками. В боевой подготовке они хороши, но что касается злобы, с этим хуже. Поэтому путь наверх им был заказан.
        Как бы это высокомерно не прозвучало, но на их примере я увидел силу генов. Я, как потомок сильных магов, продвигался гораздо быстрее. Нельзя сказать, что девушки не старались. Нельзя сказать, что их плохо обучали или что условия неподходящие. Как раз нет. Готовить начали несколько лет назад, но всё равно, я смог их обойти. Хол на эту тему шутила, чтобы я не возгордился. Или не шутила.
        За две недели практики мои показатели изменились. Система сформировала новые умения на основе того, что мне давала Морис.
        Уровень источника: 75
        Чувствительность: уровень 10
        Эмпатия: уровень 3
        Архетип темного мага:
        Сжатие злобы: уровень 3
        Трансформация злобы: уровень 1
        Бешенство злобы: уровень 3
        Архетип воина:
        Импульс: уровень 6
        Шар: уровень 4
        Архетип защитника:
        Защитный покров: уровень 6
        Архетип друида:
        Подпитка растений: уровень 8
        Исцеление растений: уровень 1
        Архетип целителя
        Самоисцеление: уровень 9
        Базовое исцеление: уровень 2
        Источник подрос, но оно и не удивительно. После того, как восстановился и занялся практикой, он принялся расти с новым рвением.
        Больше всего изменений на темном пути. Два новых навыка: сжатие и трансформация. Первый отвечал за понятно что, а второй поинтереснее. Если собрать достаточно злобы, чтобы сделать её плотной, то этому сгустку можно придать форму. Отчасти именно этим занималось оружие. Сжимало, трансформировало и придавало ускорение. Но Морис рассказывала, что это лишь малая часть того, что можно сделать. Начало очень долгого пути. Я уже начал пробовать придавать форму злобе, но выходило не очень. Шар сделать - да, наловчился. Но создать тот же меч - нет, не получилось. Максимум небольшое лезвие, которого хватит, чтобы проткнуть кого-нибудь. Да и то, на моём уровне развития проще взять настоящий нож, толку больше выйдет.
        Что касается остальных направлений… Шар из архетипа воина имел схожий принцип, но я им мало занимался, потому что опасался светить умения на чужой территории. Морис утверждала, что здесь безопасно, но… А вдруг нет? Я не мог совсем забросить практику, но делал это аккуратно и не особо активно. Поэтому прогресс замедлился.
        Зато ничто меня не сдерживало в вопросе внутренних изменений. Я смог создать два дополнительных узла. По одному в больших пальцах, тем самым укрепляя контроль. Дальше в планах создать ещё по два узла в ладонях. Всего три дополнительных вокруг центрального узла. Три - это одно из магических чисел. Именно такое количество даст мне наибольший прирост. После этого займусь укреплением других узлов. Самого источника, живота, головы, ну и до ног доберусь. Надо развивать постепенно, чтобы общий контур не пошёл в разнос.
        Общим укреплением я тоже занимался. Повышал прочность кожи, внутренних органов и костей. Этого никогда много не будет.
        За эти две недели два раза смог наведаться к Ша и заняться растениями. Подросла новая партия и я даже смог заработать, доставив груз в секту и передав её через Морис. Она на удивление не стала задавать лишних вопросов и не факт, что заподозрила мою причастность к производству. Возможно, по прежнему считает меня просто курьером. Всё же я демонстрировал слишком уж характерные способности. И разрушение злобы, и управление ею.
        Хол мне кое-что рассказала про то, что могут маги и как они разделяются. Маги чистоты не могли управлять злобой. Темные маги не могли её разрушать, только использовать. Я же сочетал в себе несочетаемое. Если добавить к этому ещё и работу с растениями, исцеление, которое я освоил в самом начальном виде, то совсем странная картина выйдет. Надеюсь, об этом никто не узнает.
        Ожидание, что Морис не догадается, кто стоит за выращиванием растений и сочтёт меня лишь курьером, строилось как раз на этом. На убежденности, что, во-первых, меня некому было учить работе с растениями, во-вторых, сочетание многих направлений возможно только для уже состоявшихся магов, а не для юнцов.
        У Аби и парней дела шли неплохо. По меркам жизни на второй кольцевой, конечно. Они укрепились в рейтинге и никакой ненависти не вспыхнуло. Шайка безымянных рассосалась, разошлась по другим группам и никак себя не проявляла, ведя обычный образ жизни.
        Я спрашивал у Аби, хотела бы они попасть в секту к Аше. В целом, они не против. У Морис я тоже спросил, как она на это смотрит. Узнав подробности, женщина заявила, что неудачники им не нужны и пусть они сначала подрастут в рейтинге, тогда можно будет говорить о переходе.
        Что касается Кары… Через пару дней после той неудачной ночи наше общение вернулось в нормальное русло. Девушки приняли меня в свой круг. А там, в общем… Как то раз Кара снова оказалась у меня в спальне и мы закончили начатое, но в этот раз без алкоголя. Вышло удачно и я даже почти себя не виню. Хол потом меня неделю подкалывала, что я слишком часто улыбаться стал.
        А чего не улыбаться, если жизнь то наладилась. Жаль, что эти две простые недели закончились и Морис отправила меня на первое задание.

***
        Для выполнения первого задания я отправился к лифту и спустился на вторую кольцевую. Сделал это вполне официально, благодаря пропуску, который мне выдала Морис.
        - Это подстава какая-то, - ворчал я.
        - Да ладно тебе, - философски отвечала Хол.
        - Нет, не ладно. Это издевательство какое-то. Морис надо мной посмеяться хочет.
        - Отправив в бордель?
        - Да!
        Задание было коротким, четким и лаконичным. Спуститься на вторую кольцевую, добраться до борделя у гостевой зоны, найти Метер, смотрящую за заведением, получить от неё указания и весь день охранять вверенную территорию.
        - Скажи мне, как это связано со становлением темного мага?
        - Скоро узнаем.
        Когда двери лифта открылись, я вышел наружу и вскоре оказался на второй кольцевой. Какие здесь знакомые места. Те же самые люди, то же самое дерьмовое освещение, запах безнадежности и запустения. Единственное, что изменилось - я. Вместо испуганного мальчишки на улицу вступил раздраженный практик.
        Может поэтому меня никто не трогал, пока я шёл до конечной точки.
        - Заходи к нам, юный господин, здесь ты найдешь многие удовольствия, - девица, которая стояла на входе в окружение таких же «подружек» и «друзей», буквально повисла на мне, обнимая и прижимаясь грудью.
        - Я к Метер. От Аши. - мой голос дрогнул, а во рту пересохло.
        В памяти невольно всплыли воспоминания, как я касался Кары. И не только касался.
        - Аа, - протянула местная работница, сразу выключая всё своё «обаяние». В этот раз обошлось без внушений и обработки. - Проходи внутрь, там тебя направят.
        Под чужими взглядами, я зашёл внутрь и огляделся. Первое, что попалось на глаза: стойка, за которой стояла милая девушка, с причудливой прической.
        - Ты у нас первый раз? Проходи и чувствуй себя, как дома. - заулыбалась она, маня меня рукой.
        Как дома? Дома я чувствовал себя совсем иначе. Взгляд скользнул дальше и зацепился за других девушек, которые сидели в общем зале: в просторном помещение стояло несколько диванов, кресел, нашлись и столики, сейчас пустые. Штук пять девушек, которые до этого спокойно сидели на диванах, при виде меня… кхм… вспорхнули и, наверное, это можно назвать: стали активно «строить глазки». Так активно, будто я их единственная надежда на спасение.
        - Где Метер? Я от Аши, - хмуро бросил я девушке за стойкой.
        - А, ты курьер? Просили что-то передать или забрать?
        - Нет. Я охранник на сегодняшний день.
        - Охранник? - пластиковая улыбка на её лице дала трещину и левый её край пополз вниз.
        - Да. Что-то смущает?
        - Нет… Если тебя прислала Аша…
        - Не сама лично, но да, я от секты.
        - Понятно. Ну тогда к Метер идти не обязательно. Я покажу, где твое место. Только ты правда охранник?
        - А есть сомнения? Или мне надо вырубить кого-то, чтобы доказать пригодность?
        - Нет-нет! Вырубать никого не надо! - забеспокоилось это создание.
        Остальные девушки зашушукались, поглядывая на нас. Ладно, больше они поглядывали на меня. Слух у меня отличный, так что я прекрасно расслышал причины сомнений. Молодой мальчик пришёл охранять бордель.
        Эту сцена прервала раскрывшаяся дверь. Я сразу её узнал. Она почти не изменилась.
        - А я тебя помню! - воскликнула женщина, с ошейником на шеи.
        Они тут, кстати, все ошейники носили. Не рабские, скорее декоративные, но всё же примечательная деталь.
        - Привет, Фиалка, - встретил я её взгляд, - Как жизнь?
        - А ты изменился! - улыбнулась она также, как улыбалась в тот раз, когда встретила меня растерянным и ничего не понимающим. Только сейчас её попытка воздействия, которую она тут же активировала, была мне безразлична.
        - Вы знакомы? - поинтересовалось девица за стойкой, - Фи, это наш охранник на сегодня.
        - Зачем нам охранник? Ещё и парень? - удивилась Фиалка.
        - Говорит, что его секта прислала.
        - Если секта, тогда ладно, - улыбнулась добродушно женщина.
        Только глаза при этом оставались холодными и изучающими. Она видела, что её чары на меня не действуют и, возможно, для неё это редкость.
        - Кто-нибудь расскажет мне… круг обязанностей?
        - Я расскажу, - вызвалась Фиалка, - Пойдем.
        Она увела меня к одной из дверей. Самой неприметной из всех, что здесь находились. За ней оказалась небольшая комнатка. Внутри два кресла, койка, запас бутылок с водой и ещё одна дверь, ведущая в туалет.
        - Так ты теперь в секте? - спросила Фиалка, когда мы оказались отрезаны от основного зала.
        - Как видишь, - ответил я прохладно.
        Прохладность моя связана с тем, что я не знал, как реагировать и вести себя в этой обители продажной любви. Сам факт того, что здесь покупают секс, был мне глубоко неприятен. Но и я уже не тот мальчик, который приходил в ужас от мысли, что такое вообще возможно. Умом я признавал, что мир многообразен и в нём есть порок, но… Прийти сюда было тяжело. А ещё тяжело смотреть на полуголых девушек, видеть их фальшивые улыбки и понимать, что они призывно улыбаются не потому что я им нравлюсь, а потому что это их работа. Или даже не работа, а способ выживания.
        - Рада за тебя, - на этот раз я не смог уловить, улыбка настоящая или фальшивая?
        - Спасибо. Так что от меня требуется?
        - По большому счёту ничего. Сейчас утро, в бордель в это время редко заходят. Местные клиенты знают, что у нас шалить нельзя и за это можно получить. Но иногда, скажем так, клиенты увлекаются. Это не значит, что с ними надо обращаться плохо.
        - Где та грань, когда начинается «плохо»?
        - Ну… - задумалась женщина, - Если клиент перебрал, достал нож и бросился на девочку, то его надо быстро утихомирить и вывести из заведения. Если он просто разорался, то вырубать не надо. Достаточно вывести. Ты ведь не создашь проблем?
        - Я думал меня послали решать проблемы, а не создавать.
        - Просто ты такой напряженный, - Фиалка приблизилась опасно близко и её пальцы коснулись моей груди, - Тебе у нас не нравится?
        - Дело не в вас, - ответил я, призывая на помощь всю свою сдержанность и умение держать лицо.
        - Если хочешь… Я могу поговорить с девочки и они… Сделают приятно.
        - Нет, спасибо. - ответ прозвучал резче, чем того требовалось и женщина усмехнулась.
        - Не стесняйся. Ты мальчик симпатичный, уверена, девочки и сами заинтересуются.
        - Я здесь всё же для работы, а не удовольствий, - с каждым разом отвечай ей было тяжелее.
        То, что её влияние на меня не работало, не означало, что Фиалка сама по себе была неприятна. Я помнил, как менялось моё восприятие этой женщина. Когда я попал под её влияние, то она казалась самой прекрасной. Когда влияние ушло, я испугался и ужаснулся, она мне показалась отталкивающей. Сейчас же, при другом освещение, без влияния страха, я видел обычную, вполне симпатичную женщину или даже девушку. Взгляд так и норовил посмотреть то на её губы, то упасть в декольте.
        Она это прекрасно видела. Уверен, в отношениях и сексе Филка разбирается гораздо лучше меня и реакции такого новичка, как я, для неё, как на ладони.
        Было ещё одно но. Попробовав секс и узнав на практике, что мужчина может делать с женщиной… В моём воображение невольно возникали образы, чтобы я мог сделать с Фиалкой. Ну или она со мной.
        - Как скажешь. Но если что… Стоит только попросить, - лучезарно улыбнулась она.
        Когда она ушла, дышать стало легче.
        - Теперь есть идеи, зачем тебя сюда засунули? - с весельем спросила Хол, видя все мои мысли и внутренние переживания.
        - Кое-какие догадки появились, да.
        Нижние, самые простые эмоции, это апатия, стыд, вина, страх и злость. То, с чем надо разобраться практику, если он хочет подняться до хоть сколько-то высокого уровня. Для меня это пройденный этап. Почти. Я отучился винить себя, отучился бояться каждой тени и даже научился немного контролировать злость.
        Но это не конец пути. Это только начало.
        Дальше шли желания, гнев и гордыня. А где практиковать стойкость к желаниям, как не в борделе? Ещё и сразу после того, как попробовал секс. Да мне приходилось призывать на помощь всю свою волю, чтобы не давать ход похабным мыслям.
        Да уж… Сегодня будет долгий день.

***
        Первая часть дня прошла в относительном спокойствие. Если не считать того, что девочки «скучали» и решили проверить на прочность нового охранника. То есть меня.
        Ко мне заходили семнадцать раз. То воды принесут, не смотря на то, что тут есть запас. То спросят что-нибудь. То попросят передвинуть кровать в спальне. О, это было самым веселым. Сразу три девицы, на любой вкус, набились в спальню и просили меня двигать мебель.
        Я не сразу догадался, что дело не в мебели. Искренне верил, что это нужно.
        - О, Эрик, ты такой сильный! Мы тебе благодарны! Ты наш спаситель!
        Когда это говорят пусть и не самые красивые, но по меркам второй кольцевой вполне симпатичные девушки… На мой вкус одни из самых симпатичных, что обитали в бордели… Да ещё они при этом одеты во что-то полупрозрачное, выгодно подчеркивающее фигуры… Да, это было тяжелое испытание.
        - Кажется, тебя хотят трахнуть, - подшучивала надо мной Хол, чем смущала ещё больше.
        - Не удивлюсь, если это проделки Морис.
        - Ты так сомневаешься в своей неотразимости?
        Хм… Скорее я предпочитаю подозревать всех окружающих.
        - Параноик, - фыркнула Хол.
        Может и так. От девушек я прорывался чуть ли не с боем. Если бы у меня был отдельный навык «Стойкость», он бы сегодня сразу до десятки поднялся.

***
        Клиенты в бордель повалили после обеда. В город прибыл большой караван и оттуда нагрянуло человек десять сразу. Я из своей комнатки мог видеть, что происходит снаружи. А ещё девочки могли подать сигнал из спален, если требовалась помощь. За это отвечала отдельная система. Перед столом, за которым я сидел, висел ряд мелким лампочек. Под каждой написана комната, с которой она связана.
        Мне захотелось вмешаться через две минуты после того, как заявились гости. Вели они себя… нагло. Дерзили, грубо разговаривали с девушками, облапали их сразу же. Но никто из работниц не возмущался, поэтому пришлось остаться на месте.
        - Тише, Эрик. Тебя ведь предупредили, чтобы ты не отпугивал клиентов.
        - Это не работа, а издевательство.
        - Ты про себя или про девушек?
        - Про всех, - бурчал я, осознавая, что именно бурчу. - Не уверен, что существование такого места, как бордель - правильно.
        - Почему нет?
        - Ты сейчас серьезно? - возмутился я, - Это ведь, по сути, рабство.
        - Если пройти чуть дальше по кольцевой, то встретишь тех, кого прямо рабами называют.
        - Рабы страха и злости это тоже неправильно.
        - А кто ты такой, чтобы судить?
        - В смысле? У меня нет права на своё мнение?
        - С чего бы ему быть? - удивилась Хол.
        - Не понимаю. Что с тобой, Хол? Ты на чьей стороне вообще?
        - На стороне твоего развития, Эрик. Как и всегда.
        - Тогда почему у меня нет права на своё мнение?
        - А ты посмотри, как это выглядит со стороны. Мальчишка слабак, который ничего не решает, сидит в каморке и ворчит, как неправильно устроен мир.
        - Так что, чтобы иметь мнение, надо что-то решать?
        - Мнение ты можешь иметь, сколько хочешь. Но какой смысл? Пока ты ничего не решаешь, это пустое ворчание. Видел бы ты себя со стороны. Как старый ворчливый пень.
        - Умеешь ты вдохновить.
        - Если не дурак, то и правда вдохновишься.
        - На что? Предлагаешь вместо ворчания расширять зону влияния?
        - Как минимум. Лучше практикой займись. Какой смысл пялиться на то, как другие мужики лапают девушек? Ещё и тихо злиться, смотря на это.
        - Ты ещё скажи, что бордель это нормально.
        - Заканчивай мыслить на уровне оценочных суждений. Хорошо или плохо, правильно или нет - всё это пустые слова. Ты уже достаточно взрослый, чтобы учиться мыслить объемно.
        - Это как?
        - Сам подумай. В чем может заключаться объем? Если не знаешь ответа, то пойди от обратного. Обоснуй позицию, что бордель - это нормально, правильно и хорошо.
        - Хм… Опять этот дурацкий прием.
        - Ты видишь? Нет, ты видишь?! - взъелась Хол, - Вместо того, чтобы анализировать ситуацию холодным разумом, ты смакуешь своё недовольство. Позорище.
        - Ладно, признаю, - вздохнул я, чувствуя внутри, что субличность права. Как и всегда. - Я знаю ответ на твой вопрос, но он мне не нравится.
        - Холодный разум. Мне не интересно, что тебе нравится. Я жду анализ.
        - В рамках той системы, которая здесь существует, у юных девушек не так много вариантов, куда они могут попасть. Не беру те случаи, когда девушки родились в семьях, которые их могут защитить. В силу высокой смертности и царящих порядков, часто дети остаются без защиты. Или вовсе её никогда не имеют. Отсюда ситуация, что девушки либо отправляются в бордель, либо в рабы страха, потом злости и дорастают до боевой секты. Или сразу там рождаются и учатся воевать.
        - Какая у них альтернатива?
        - Голод и смерть.
        - Какой из этого вывод?
        - Бордель - это способ адаптации к суровым внешним условиям.
        - Что приводит нас к тому…?
        - Что не бордель является злом, а условия и обстоятельства. Если я хочу что-то изменить, то надо не желчью исходить, сидя здесь, а думать, как изменить условия.
        - В целом верно. А теперь марш практиковать, хватит терять время.
        Глава 8. Поселения
        Я был рад завершению рабочего дня, как никогда. Правда закончился он под утро, но это и не удивило. Как никак, заведение то «ночного» формата.
        За всю смену случилась всего одна ситуация, когда перебравший мужик начал угрожать девочкам. Я вылетел из каморки и раньше, чем он успел кого-то ударить, перехватил его руку.
        - Что…? - не сразу он понял, что произошло. - Ты хто такой, малец?! - его взгляд сфокусировался на мне и затуманенный алкоголем разум не смог решить задачу, почему какой-то пацан перехватил его руку.
        Мужик задергался, попытался вырваться, не получилось и он попытался меня ударить. С такой скоростью я не знаю, в кого попасть можно. Я мог бы выпить чашку чая, пока его кулак двигался ко мне. Заломив ему руку, оттащил до кольцевой и дал пинка для ускорения.
        Когда вернулся, присутствующие здесь девушку дружно мне зааплодировали. А вот клиенты притихли, поглядывая на меня. Убедившись, что конфликта дальше не будет, вернулся к себе и не стал мешать людям отдыхать. Через пару минут девушки растащили мужиков по комнатам и всё само собой затихло.
        С наплывом гостей от меня отстали, так что больше ничего интересно не произошло.

***
        Утром, когда я пришёл в столовую, чувствуя, что не успел выспаться, то застал что-то новое. Столы сдвинули и девушки, с которыми я привык завтракать, сидели в другой компании. Всего там человек пятнадцать собралось. Из них четверо парней. Они все вместе сдвинули столики и что-то живо обсуждали. Это больше всего походило на встречу старых друзей. Новенькие для меня лица в основном схожего с девушками возраста, но чуть постарше. Чувствовалось, что это более опытные и серьезные практики.
        Я взял себе еды и сел в стороне, не желая лезть в чужую компанию. Меня, если и заметили, то никто не подал виду. Люди оживленно общались. А ещё я заметил, что Кара общается особенно оживленно с одним из парней. Они сидели друг напротив друга и о чем-то перешептывались.
        - Ревнуешь? - поинтересовалась Хол.
        - Пока не знаю, - честно ответил я, переводя взгляд на тарелку. - Есть мысли, кто они?
        - Секта постоянно отправляет бойцов в рейды. Как дальние, так и не очень. Плюс часть из них охраняет поселения. Предположу, что кто-то вернулся в город.
        Новые для меня, но не для секты. Догадка, скорее всего, верная. Потому что эти люди не выглядели, как новички. Они выглядели как опытные бойцы, которые делятся байками и впечатлениями от похода. Часть их разговоров доносилась до меня, подтверждая догадку.
        - Эрик! - поднялась из-за стола Заруба, - Ты чего там сидишь? Айда к нам!
        Взгляды всей группы разом скрестились на мне. Отступать некуда, поэтому я поднялся и отправился к ним, захватив поднос.
        - А кто это? - спросил один из парней. Не тот, что так тепло общался с Карой.
        - Народ, знакомьтесь, - сказала Заруба, - Это Эрик. Наш новенький. Личный ученик Морис. Не обращайте внимание на его хмурый вид, на самом деле он душка.
        - Щенок? - процедила крупная девушка, с шрамом, который как крест, перечеркивал её лицо. - Зачем ты позвала его за наш стол?
        - Уже не щенок, он сдал нормативы, - нахмурилась Заруба.
        - Да ладно тебе, Шрам. Эй, парень, садись к нам. Только стул захвати. - вторая девушка, с рыжими волосами, пододвинулась, показывая, куда именно мне надо сесть. - Так, девчонки, а ну ка расскажите нам всё про этого птенчика. Новый человек это всегда интересно.
        Я уселся рядом с ней и постарался выдержать взгляд зеленых глаз.
        - Да что рассказывать. Сама спроси, если хочешь.
        - Эрик, да? - вмешалась третья девушка, сидящая рядом с рыжей. Она отличалась тем, что её волосы собраны в пучок, из которого торчали две спицы. Не удивлюсь, если это ещё и оружие. - А у тебя девушка есть?
        - Чего ты сразу на парня наседаешь? По траху в пустошах соскучилась что ли? - толкнула её локтём рыжая.
        - А может и соскучилась! - вспылила та, - Тебе какое дело?!
        - Не обращай на них внимание, - тихо шепнула Заруба, наклоняясь ко мне и при этом бросая взгляд на Кару, которая вернулась к общению с парнем и на нас не смотрела, - Это Элой, - кивнула она на рыжую, - Она же Охотница. Если тебе нужно узнать, как поймать ту или иную тварь, то спроси у неё, расскажет. А это Огонёк, - кивок на ту, что со спицами. Волосы у неё серые и ничего огненного я в ней не заметил, - Откуда такое имя, если захочешь, то сам спросишь. Лучше наедине.
        - Я тебе зубы выбью, мелкая! - набычилась Огонёк.
        - Обломаешься! - тут же ответила Заруба.
        - А ну заткнулись! - рявкнула Шрам. Выглядела она раз в пять суровее, чем все остальные.
        - Так ты новый парень в этом бабьем царстве? - вклинился один из четверых парней, - Надеюсь, ты не из этих? Ну тех, кто любит мирную жизнь.
        - Коул, отвали, дай с человеком пообщаться, - рыкнул Огонёк.
        - Как же вы меня достали, - закатила глаза Элой. - Эрик, я же правильно имя произнесла? Ну расскажи о себе. Хоть тебя послушаю, а не эти надоевшие рожи.
        - Сама ты рожа! - зыркнула на неё Шрам.
        - Они всегда такие, - шепнула Заруба, - По отдельности ничего, но как из рейда вернутся…
        - Вы в рейд ходили? - поинтересовался я, чтобы хоть как-то обуздать этот хаос.
        - Не совсем, - ответила Элой, - Кто куда. Сидели на заставе, задания выполняли. Тебя самого в пустоши отправлять не собираются?
        - Вроде собираются.
        - Уже? - удивилась Заруба.
        - Ого, да у нас талант, - показала мне большой палец Огонёк, - И чё, далеко в практике поднялся?
        - А стрелять умеешь? - тут же спросила Элой.
        - А драться? - не осталась Шрам в стороне.
        - Нормально он дерется! Да и стреляет! - ответила за меня Заруба.
        Не прошло и двух минут разговора, а моя голова уже готова была взорваться. Давно я не видел столько живых людей в одном месте, да ещё и когда они одновременно говорят. Живых - в смысле не сидящих в апатии. С рабами страха было проще. Они молчали. Только сейчас понял, насколько это ценно.

***
        Когда Морис заглянула на медитацию, то и слова не сказала по поводу задания в борделе. Я тоже спрашивать не стал. И так всё понятно.
        - Покажи стрелу. - потребовала она, ворвавшись в пещеру для медитаций.
        Я уже привык к её выходкам, поэтому ничуть не удивился и сделал то, что просили. Между ладоней и так уже собрана злоба, сжав поплотнее, я закрутил её и выбросил в сторону женщины.
        Стрела выглядела, как острый черный сгусток. Морис легко его поймала и бросила обратно. Я был к этому готов и успел отбить сгусток рукой. Ловить его на ходу и бросать в ответ пока не научился. Да и рукой отбивать только недавно освоил. Для этого я создавал вокруг ладони защитный покров и усиливал его злобой.
        - Слабовато, но уже хоть что-то. Через три дня отправишься в пустоши вместе со мной. Лучше тебе к этому моменту быть готовым. Вопросы есть? Нет. Тогда продолжай.
        Выскочила из помещения Морис также стремительно, как и ворвалась.
        Три дня значит. Надо успеть подготовиться. Но не только в плане навыков, ещё и к Ша заглянуть.

***
        - Это ты тот самый новичок? - поинтересовался тот самый парень, который общался с Карой.
        - Да. Меня Эрик зовут.
        - Бакс, - кивнул он и протянул руку.
        - Эй, отвалили от парня! - сходу вклинилась Заруба, стоило ей зайти в тренировочный зал.
        Никто в моём расписание физические тренировки не отменял. Каждый день минимум по две, чередуя с магической практикой. Я против не был, а скорее наоборот. Совместно с обильным питанием, моё тело окрепло и наливалось силой. Это тебе не вторая кольцевая, где доступны лишь убогие пайки.
        - А ты его опекаешь? - хохотнул Бакс в ответ на наезд девушки.
        - Схлестнуться хочешь? Проверим, кто сильнее? - тут же вспылила она.
        Я в этой ситуации не придумал ничего лучше, как махнуть на них обоих рукой и отойти в сторону, где занялся разминкой. Сейчас утро, Зана ещё не пришла, а может и не придет. Порядок тренировок был хорошо знаком. Разминка, бег, работа на повышение силы и в конце спарринги.
        Обычно мы занимались вчетвером. Я и три девушки. Но сейчас, как догадываюсь, народу прибавится. Бакс пришёл первым. Я заглянул вторым. Следом заявилась Заруба, а дальше и остальные подтягиваться стали. Вошла Кара и улыбнулась Баксу. Мне тоже улыбнулась. Но как-то натянуто. Вместе с ней пришла Леон, отчаянно зевая.
        - Рановато тебе со мной в спарринг выходить, - тем временем миролюбиво ответил Бакс.
        Зря он это. Заруба - фанатка махаться на кулаках. Судя по тому, как блеснули её глаза, слова парня она восприняла минимум как смертельное оскорбление.
        - Просто скажи, что зассал, - сложила она руки на груди.
        - Подруга, ты чего сегодня такая дерзкая? - вмешалась Кара, поглядывая недоуменно на двух людей.
        - Может бешенство подхватила? - хмыкнул Бакс, на всякий случай отходя от распалившейся девушки.
        - Что за разговоры? - в зал вошла Шрам.
        Всё никак не привыкну, что девушки носят мужские имена. С другой стороны, не Шрамкой же ей называться? Ещё глупее звучать будет.
        - Да Заруба бушует, - ответила Кара.
        - Эй, мелкая, давай вали на снаряды, посмотрим, чего ты достигла, пока меня не было.
        Видимо Шрам пользовалась каким-то авторитетом, потому что Заруба послушалась и отправилась к тренажерам. Тут и Зана явился, после чего началась нормальная тренировка.

***
        У Морис появилась дурацкая привычка, которая жутко меня раздражала. Она полюбили заходить ко мне, пока я сплю, усаживаться на стул и смотреть, не мигая. Плевать, что я вообще-то на замок дверь закрывал, подпирал дверь стулом и придумывал другие хитрости, как обнаружить проникновение.
        - Проснулся, птенчик? Сладко ли спалось?
        - Как всегда, тётушка.
        Каждый раз, когда я так называл, её глаза опасно прищуривались.
        - У тебя две минуты на сбор. Выходим прямо сейчас. Форма походная.
        Пару дней назад, после того, как Морис объявила, что отправимся наружу, мне доставили походную форму, которая сейчас висела в специальном шкафе. Защитный костюм, брат-близнец того, что я носил каждый день, защитная куртка с кучей карманов и костяными вставками, вшитыми в ткань, рюкзак, да крепкие ботинки. Кость использовалась вместо металла в силу дороговизны последнего. Добывалась она из некоторых редких тварей, которые обладали скелетом повышенной прочности. Как меня заверили, в плане защиты ничуть не хуже металла.
        Давно перестав стесняться Морис, я поднялся и в быстром темпе оделся. С неё станется меня силой вытащить, даже если не успею одеться.
        Нигде не останавливаясь, вышли из здания секты, а дальше направились на выход из города. Я смотрел во все глаза, запоминая маршрут. На самом деле выбраться просто оказалось. Достаточно добраться до пропускного пункта, где дежурили в том числе и женщины из отряда Аши, отмениться у них, пройти через шлюз и…
        Рассвет. Я увидел рассвет.
        - Впечатляет, да? - сказала Морис. За нашими спинами медленно закрывались створки.
        - Это прекрасно, - искренне ответил я.
        Солнце. Настоящее солнце. Выход из города находился где-то в горах. Мы находились на уступе, рядом с обрывом. Но я не сразу его заметил. Так и застыл, разглядывая солнце и впитывая его. Повезло, что оно только начало свой подъем, иначе бы легко я не отделался. После почти года жизни в подземном городе то…
        - Как чувствуешь себя? - поинтересовалась наставница. - Злоба не захлестывает?
        - Нет, нормально. Тут свежий воздух.
        - Да, это же горы. Мы достаточно высоко. Когда вниз спустимся, станет похуже. А если в пустыню уйти, то и вовсе.
        Я наконец-то отмер и принялся рассматривать, что находится вокруг.
        - Это выход не для массового пользования?
        - Нет. Здесь проходят одиночки или небольшие группы. Если груз есть, то по тоннелю внизу. Там систем защит больше. Здесь же защищает высота.
        Выход прятался среди скал. Спуск я быстро применил. Кто-то постарался вырубить ступени вдоль каменной тропы. Через раз встречались скобы и нужно контролировать каждое движение, чтобы вниз не улететь. Как-то неудобно. Хотя, за возможность увидеть рассвет можно и не через такое пройти.
        Дальше, внизу, находилась небольшая долина, которая заканчивалась массивной стеной. Отсюда я видел, что вдоль стены ходят люди с оружием и поглядывают на ту сторону. Между выходом и стеной стояло несколько зданий внизу. Штук десять, не самых больших. Там тоже люди ходили. Отсюда они казались маленькими человечками.
        - Готов к путешествию? - спросила Морис, надевая свою металлическую маску в форме птицы.
        - Конечно.
        Как же я давно об этом мечтал.

***
        Прямо за стеной, метров через сто, началось поле. Оно шло ровными рядами и уходило далеко вдаль. Ещё дальше я видел леса, какие-то посадки, дома и людей, что сновали среди этого праздника жизни.
        - Интересно? - заметила моё выражение лица Морис, - Сделай не такой глупый вид. Как никак, ты представитель секты, а значит не имеешь права выглядеть, как мальчишка, ничего в жизни не видевший.
        - Это то поселение, которое обслуживает город?
        - Это начало поселений, которые обслуживают город. Посадки тянутся на километры вдаль.
        - А сколько здесь поселений?
        - Рядом с городом ровно десяток. Дальше ещё столько же. Дальние поселения можно не считать.
        - Почему?
        - Они слишком часто гибнут.
        Вот она, плата за то, чтобы жить отдельно.
        - А сколько здесь населения? - идти быстро стало скучно. Думать о суровой участи живущих здесь людей не хотелось. Морис уверенно топала по дороге, к одной ей ведомой цели.
        - Да кто же считал? Тысяч десять, не меньше.
        В Эдеме проживало около ста тысяч людей. Но поселения - это ведь только пригород? Буферная зона, предназначение которой снабжать население основного города.
        Мне попался на глаза старик. Он ходил вдоль стеблей, наклонялся и что-то делал. Его кожа была черна от загара. Я и сам уже чувствовал, как пот заливает лоб. Телу проще, ему помогает костюм с терморегуляцией. А как же старик? Он должен быть крепче, чем обычный человек, раз выдерживает уровень злобы. Но что-то эта сгорбленная фигура не напоминает могучего практика. Рядом с ним были и другие люди. В основном взрослые мужчины. Такие же загорелые, обрабатывающие посевы.
        Пока рано судить об их быте. Чувствую, сегодня я узнаю, как здесь живут.

***
        - Госпожа! Госпожа! - к нам на встречу выбежал мужичок, махая руками. Или не к нам, а к Морис, - Госпожа! - тарахтел он, как заведенный и, когда добежал до женщины, рухнул на колени, - Как я рад вас видеть!
        - Да уж не сомневаюсь, - бросила ему в ответ не особо приветливо Морис, - Вставай и веди нас.
        - Конечно, госпожа, конечно!
        К этому моменту мы добрались до места, пустого от полей. Здесь стояло одно единственное здание. Каменное и квадратное. Это всё, что я могу о нём сказать. Ах да, в нём имелись ворота, откуда мужичок и выбрался.
        Мы дошли до здания, зашли внутрь и оказались на платформе. Мужичок куда-то замахал рукой и в тот же момент платформа двинулась вниз. Я и не сразу понял, что это именно платформа. Выглядела как обычный пол. Вниз мы спустились метров на сорок. Когда створки открылись, то я увидел… Ну да. Подземный город в миниатюре.
        Далеко внутрь заходить не стали. Мужичок провёл нас в помещение, где ждал большой деревянный стол, а на него уже ставили кувшины и закуски.
        От нашего путешествия я ждал чего угодно. Но не того, что Морис усядется и будет слушать долгий рассказ о делах поселения. Сколько урожая собрали, какие товары произвели, сколько запасов потратили, как дела в поселение, какие есть проблемы, что нужно для нормального функционирования, болеют ли люди, если ли проблемы с эмоциями.
        - Только не зевай, - вмешалась Хол и уберегла меня от зевка. Очень уж скучно слушать это всё. - Дурак. Тебя не просто так сюда взяли.
        - Да я понимаю…
        - А раз понимаешь, так слушай внимательно. В этом разговоре показано то, как функционирует поселение.
        - Что-то я не вижу каких-то сокровенных тайн.
        - А ты думаешь, что в этом деле есть тайны? Арифметика, логистика, доходы и расходы. Вот и всё поселение.
        - Ты забыла добавить про их проблемы.
        - Это уже специфика.
        - Важная, как по мне.
        Пока слушал их разговор, не стеснялся налегать на еду, которую принесли. Позавтракать то я не успел, а что будет дальше, неизвестно, поэтому лучше воспользоваться шансом поесть.
        - Оставь нас, - сказала Морис, когда они закончился разговор. Мужичок закивал и испарился. - Всё слышал?
        - Да, - кивнул я.
        - В чем основа взаимодействия секты и поселения?
        - Вы им охрану, они вам еду.
        - В целом верно. Здесь, как и в ученичестве, всё строится на доверие. Пойдем, продолжим разговор на улице.
        По одной этой фразе можно сделать вывод, что здесь небезопасно говорить. Я бы на месте старосты поселения уж точно бы постарался подслушать. Нервный он какой-то. Да и Морис с ним общалась строго.
        - Эрик, вот тебе задачка, - сказала она, когда мы вышли на поверхность и удалились от здания метров на сто, - Как обеспечить безопасность поселения?
        - Очевидно, для этого нужны бойцы.
        - А где их взять?
        - В секте?
        - А в секте откуда они берутся? - терпеливо спрашивала Морис.
        - Часть рождается внутри неё. Другая часть попадает из рабов злости. Как я.
        - Это малая часть ответа. Что отличает мясо от серьезного бойца? Только попробуй не ответить, пожалеешь.
        До этого момент я так и не смог понять, где пролегает грань дозволенного в отношениях с Морис. Она никогда не применяла силу, не наказывала, но и я делал всё, что женщина говорила. Как бы там не было, лучше собраться и сначала подумать, перед тем, как отвечать.
        - Отличие в подготовке. Навыки, опыт, снаряжение, уровень практики. Я догадываюсь, к чему ты клонишь, учитель. Секте приходится вкладывать много ресурсов, чтобы подготовить бойца.
        - Правильно. А где взять ресурсы?
        - У поселений?
        - Один из вариантов. Вся деятельность секты, имею в виду внешняя, направлена на заработок ресурсов. Так справедливо ли то, что поселения, которые мы охраняем, платят нам за это?
        - Будет глупым сказать, что нет.
        - Но ты с этим не полностью согласен?
        - Я пока слишком мало видел, чтобы утверждать.
        А ещё я помню рассказы Карла, что боевые секты забирают в качестве дани детей. Это уж точно не красит их с лучшей стороны и возникает вопрос, а где та черта, которую секты не могут переступить? Насколько далеко распространена их власть?
        - Будь добр, поделись сомнениями, - хмыкнула Морис.
        - С виду такие отношения выглядят справедливыми. Но я давно перестал верить в человеколюбие. Там, где власть, там и злоупотребление властью.
        - Что именно ты имеешь ввиду?
        - Изнасилования, забирание детей и прочее.
        - Ах вот оно что. У нас в секте большинство женщин. Думаешь, они насилуют мужиков?
        - Эм… нет, - замялся я, а Морис рассмеялась.
        - Какой ты ещё юный, Эрик. Но я задам тебе ещё вопрос. Скажи, как стоит нам поступить, если староста, с которым мы говорили, обманывает и ворует?
        - Напрашивается ответ - наказать. Но он мне не нравится.
        - Почему?
        - Потому что я не люблю насилие.
        - Наглая ложь, Эрик. Я видела, как ты дерешься. Иногда ты очень даже любишь насилие.
        - Не буду отрицать. Но это не значит, что я поощряю это в себе.
        - Что же… Посмотрим, как будет меняться твоё мнение.

***
        - Вытащи её на дорогу и запрыгивай, - приказала Морис.
        Мы шли минут десять, а потом добрались до места, где стоял ряд тележек. Платформы на колесиках, разных форм и размеров. Учитель указала на одну из таких, как раз подходящую, чтобы на ней свободно встали два человека.
        - Чувствуешь внутри контуры? Направь туда злобу. Плавно и медленно, а то полетишь на землю. Правый контур и машинка повернет направо. Левый - налево. Оба - вперед. Усилишь поток злобы, поедет быстрее.
        Впервые вижу настолько вблизи машину, работающую на злобе. Я и до этого их встречал на третьей кольцевой, когда ходил драить склады, но чтобы встать на такую, да ещё и запустить… Сделав, что сказано, я ощутил, как мы плавно двинулись вперед. Необычные ощущения.
        - Смелее! А то мы так неделю ехать будем!
        Я усилил поток и скорость выросла в несколько раз. С трудом удержавшись, я выставил руки в стороны, чтобы балансировать. Морис же стояла, как ни в чем не бывало. Легкая тряска и скорость её ничуть не беспокоила.
        - Правда здорово? - спросила она.
        - Необычно.
        - Давай ещё быстрее. Я научу тебя настоящим скоростям!
        Через пару минут, когда я освоился и смог расслабиться, мы разогнались, а ветер трепал мои волосы. Кайф, чистый кайф.
        Глава 9. Выборы
        Следующее место, где остановились, оказалось застава. Мы пронеслись с ветерком через поля и леса, пока не уперлись в укрепленный пункт. Высокие стены, метров в десять минимум, сложенные из массивных камней. Между ними виднелся давно высохший раствор, разные оттенки намекали, что стену регулярно обновляют. По периметру торчали высокие башни. На самой стене и наверху башен я заметил людей, осматривающих окрестности. С двух сторон от крепости поднимались холмы, переходящие в острые скалы. Ещё не горы, но и пройти так легко не получится. Уж точно не обойтись без разрешения тех, кто в крепости.
        - Что это за место?
        - Застава или отсечка. Мы тут держим около пятидесяти бойцов. Их задача не дать прорваться залётным тварям дальше.
        - Только это?
        - Не только, - усмехнулась Морис. Её усмешку я скорее ощутил и догадался по тому, как блеснули глаза. Птичья маска скрывала эмоции. - Ещё мы следим, чтобы отсюда никто не сбежал. И собираем дань с тех, кто хочет пройти.
        - Это единственная застава?
        - Хорошие вопросы задаешь, птенчик. Нет, не единственная. Ещё одну такую в другой стороне держат Безымянные.
        Глядя на крепость, начинаю лучше понимать, как устроен мир. Крепость это не только защита людей, но и прибыльное дело, способ продвигать свою власть и контроль. Не удивительно, что секты конкурируют за них.
        - А часто случаются нападения?
        - Нет. В тихие года раз в месяц. Но бывало, что и каждый день. Как думаешь, ученик, почему нападения так редки?
        - Потому что дальше тоже есть заставы и поселения?
        - Именно. Зачем монстрам лезть далеко, если проще сожрать более доступную цель?
        - Поэтому никто не против, что возникают новые поселения? - догадался я.
        - Одна из причин. Тебя это смущает?
        - Это бесчеловечно.
        - Хорошо, - Морис остановилась и повернулась ко мне. До заставы нам оставалось шагов пятьдесят, платформу мы сдали чуть ранее, в таком же месте, где стояли и другие передвижные средства. - Как тогда ты решишь вопрос с защитой и обороной?
        - Я не знаю.
        - Так подумай. - раздраженно бросила она, - Алисия разве не учила тебя жизни? Не учила думать? Ты высказываешь своё безусловно ценное мнение, но при этом не можешь предложить альтернативы.
        Сказано было так, что сразу понятно, моё мнение вовсе не ценно.
        - Простите, учитель, - склонил я голову, не желая показывать упрямство.
        - Э, нет, птенчик, так легко ты не отделаешься. Предложи варианты, как решить проблему. Докажи, что я не зря трачу на тебя время.
        - Можно пустить другие поселения сюда.
        - Чем их кормить?
        - А чем они питаются у себя?
        - Растят пищу, производят что-то и обменивают на еду.
        - В чем проблема делать это здесь же?
        - Потому что здесь уже есть те, кто производит пищу и товары. Больше работников тут не нужно. И так их больше, чем надо.
        - Получается, те люди просто не нужны?
        - Почему же, они полезны, - усмехнулась Морис, - Но при каких условиях, птенчик?
        - Я не знаю.
        - Забудь эти слова. Учись думать. Мы с тобой обсуждали, откуда берутся бойцы. У всего есть цена. Каждый человек - это статья расходов. В каком случае расходы оправданы?
        - Если они отбиваются.
        - Именно. Я тоже трачу на тебя время, надеясь, что это отобьется. А ты тратишь время на практику, также надеясь, что это приведет тебя к лучшей жизни. Так устроен мир.
        - Миром правит выгоды? Ты это хочешь сказать, учитель?
        - Да.
        - В Эдеме было иначе. - вырвалось из меня.
        - Серьезно? - Морис посмотрела на меня, как на дурака, - Ты правда так думаешь? А что ты знаешь об Эдеме? Знаешь его историю?
        - Там люди нормально относились друг к другу. Там не было насилия.
        - И чем это закончилось?
        - Падением Эдема, - опустил я глаза, но потом снова поднял и ответил с жаром, - Но он пал, не потому что это плохое место, а потому что окружающий мир жесток.
        - Да-да. Белые и пушистые чистые маги. Плохой и жестокий окружающий мир. А ты знаешь, что Эдем основали те, кто покинул Орден? Они предали их, разорвали клятвы и ушли, чтобы начать отдельную жизнь.
        - Бросили Орден? - не поверил я.
        Орден - это святые. Как их можно бросить?
        - Оказывается, ты знаешь далеко не всё, юный Эрик. Идём, у нас ещё много дел.
        Морис развернулась и направилась к крепости.
        - Хол, она говорит правду? - позвал я субличность.
        - Да. Это есть в архивах твоей матери.
        - Что там ещё есть, о чем я не знаю?
        - Многое.
        - Почему ты не рассказала?
        - Ты не спрашивал.
        - Это единственная причина?
        - Некоторые знания не помогут тебе сейчас в развитие, - Хол ответила не сразу, взяв паузу, - Сейчас приоритетная задача - выживание и обретение силы.
        - Хол, не надо так. Я хочу знать всё.
        - Амбициозная цель.
        - Не увиливай. Что за закладки оставила мать?
        - Поговорим об этом, когда останешься один. Догоняй Морис.
        Да чтоб вас всех. Что ещё я не знаю о мире? Какие он сюрпризы мне преподнесет?
        ***
        На заставе нас встретили с меньшим подобострастием, чем в поселение, но с должным уважением. К Морис вышла комендант. Женщина, отвечающая конкретно за эту заставу. В легком боевом доспехе она выглядела внушительно. Нос сломанный, на щеке старый шрам, левая бровь когда-то разрублена на две части. Взгляд такой, что им сталь резать можно. На бедре кобура, открытая, между прочим. По виду женщины можно сказать, что заявись сюда боги древнего мира в полном составе, она не склонит голову.
        - Жди здесь, - бросила Морис и ушла вместе с комендантом куда-то внутрь.
        Я остался внутри двора. Не особо большая застава. Двор просторный, сейчас здесь с десяток бойцов тренируется. Женщин-бойцов. Мужчины тоже были, но всего штук шесть. На стенах стоят и поглядывают в сторону пустошей. Я осмотрелся и не нашёл ничего интересного для себя. Вооружение одинаковое плюс минус у всех. Доспехи, да винтовки, работающие на злобе. Насколько вижу, каждый здесь крепкий практик. Не знаю, есть ли сильные маги, но то, что это серьезные бойцы, более чем уверен. Мне до них далеко. По крайней мере в физическом плане.
        Морис вернулась через полчаса и поманила меня пальцем. Я это время провёл, прячась в тени под навесом. Солнце всё выше выползало из-за горизонта и уже ощутимо припекало.
        Комендант отвела нас в одно из зданий, где нашёлся… труп. Сначала я ощутил спасительную прохладу, а потом увидел тело, лежащее на деревянном столе. Комендант вышла, а мы остались вдвоём.
        - Что скажешь? - повернулась ко мне Морис.
        - Это труп.
        - Ты поразительно наблюдателен. - из под металлической маски интонации плохо различимы, но сомневаюсь, что в голосе прозвучала искренность, а не сарказм, - От чего погибла эта женщина?
        - Ей разорвали горло и грудную клетку.
        Не надо быть гением, чтобы увидеть раны на теле.
        - Да, - кивнула Морис, - Это та цена, которую платят воины секты. Всегда есть риск умереть. Как ты можешь увидеть, в смерти нет ничего хорошего.
        - Трудно не согласиться.
        - Прислушайся к ощущениям. Чуешь злобу? - Морис подошла к телу ближе, сдвинула маску, наклонилась и шумно втянула воздух.
        - Она скапливается в теле и вокруг.
        - Верно. Ещё пара часов и тело может обратиться. Сначала это будет не особо сильный мертвяк. Скорее всего он даже шевелиться не станет. Будет лежать и копить силу, тихо мутировать. Через час он превратится в тварь, способную убить неподготовленного человека. Ещё через час - разорвет практика твоего уровня. Через сутки потребуется маг, чтобы успокоить чудовище.
        - Почему тогда тело лежит здесь?
        - Потому что я сказала, что загляну. Смотри.
        Морис провела рукой над телом, вытягивая злобу. Но это была не привычная мне энергия. То, что разлито в окружающем мире не имеет оттенков. У этой же энергии был отчетливый привкус холода и праха. Энергия смерти?
        - Какой вывод ты сделаешь из этого, птенчик?
        - Что даже в трупе можно найти то, что сделает тебя сильнее.
        Иногда я мог говорить то, что от меня ожидали услышать.
        - Неплохо. А теперь пробуди дар папочки и как следует очисти труп. После этого его сожгут.
        Морис отошла в сторону, давая мне заняться делом.
        ***
        Закончив дела на заставе, отправились дальше, но перед этим Морис взяла багги. Машина, работающая на злобе, способная быстро гонять по пустошам, пескам и проходить через мелкие препятствия. Я такие один раз видел, когда мы с отцом шли через пустоши. На караван налетели рейдеры, сидящие в багги. Шумные машины, их засекли издалека и когда рейдеры проехали мимо, то два отряда обменялись выстрелами. Тогда их попытка ничем для них не закончилась, но я запомнил этот эпизод.
        Рулить мне не дали. Женщина сама села за руль и вскоре застава оказалась далеко позади. Но ехали мы не долго. Морис завернула за одну из торчащих скал, где сохранялась хоть какая-то тень, остановилась и заглушила мотор.
        - Продолжим наш разговор, птенчик. - сказала она, выбираясь наружу. - Мы говорили о симбиозе двух каст: работников и воинов. Одни выращивают пищу и платят дань, другие защищают. Для подготовки воинов нужны ресурсы. Но это не всё. Что ещё?
        Если речь не про другие виды материальных ресурсов, значит Морис спрашивает про какую-то другую область, про что-то эфемерное, но важное.
        - Готовность сражаться? Мотивация попасть в секту? - я тоже выбрался из багги и встал напротив женщины.
        - Это да. Но готовность и мотивация относятся к отдельному человек. Я же спрашиваю про организацию всей секты.
        - Доверие?
        - Тоже верно, но здесь доверие играет не самую важную роль. Думай.
        - Верность.
        - Да, ты прав. Верность, дисциплина и четкая иерархия. Почему это важно?
        - Я не знаю.
        Впервые Морис показала силу. Сгусток черноты сорвался с её ладони и влетел мне в грудь. Вспышка боли затопила сознание и я рухнул на колени.
        - Ты даже не потрудился подумать, птенчик. - нависла она надо мной. - Ещё и слабый удар пропустил.
        Стиснув зубы, я медленно поднялся. Злоба была тут как тут. Я ощутил гнев и желание ответить ударом на удар.
        - Ну попробуй, если хочешь, - Морис откровенно насмехалась, - Может, если преподать тебе урок, начнёшь лучше соображать.
        С трудом, но я подавил гнев. Почти.
        - Это важно, - ответил я, цедя сквозь зубы, - Потому что нужно исполнять приказы, а не медлить. В бою промедление или сомнения могут стоить жизни.
        - Не только в бою, птенчик.
        Помолчали. Я не хотел смотреть на Морис и отвернулся. Вокруг, куда не глянь, либо торчащие огрызки скал, либо выжженная земля, с редкими вкраплениями растительности и палящим солнцем над головой. Смотря на этот пейзаж, я в очередной раз убеждался, что выжить здесь одному - крайне затруднительно. Это хоть как-то смиряло гнев. Нужно успокоиться.
        - Скажи мне, птенчик, что произойдет с сектой, если один из её членов предаст? - Морис не собиралась останавливаться в своих неоднозначных вопросах.
        - Ничего хорошего.
        - А конкретнее?
        - Думаю, прольётся кровь. Смотря что за предательство.
        - Допустим, небольшое. Кто-то решил подзаработать, вступил в сговор. Как поступить с этим человеком?
        - Вопрос ведь не гипотетический? Кто-то предал секту?
        - Допустим. Отвечай.
        - Ты к чему-то меня подводишь, учитель. Почему бы не сказать прямо?
        - Потому что я хочу научить тебя думать и видеть жизнь такой, какая она есть. У тебя слишком много опасных иллюзий. Скажи мне, добренький-мальчик, что же делать с предателем?
        Я вспомнил Майки. Как он сначала отдалился, потом вызвал меня на бой, а когда проиграл, попробовал прирезать ночью. Ему это не удалось и он обратился в чудовище. Несколько рабов злости погибло. Не самых плохих представителей.
        - Изгнать.
        - Вот так просто? - глянула на меня женщина, - А если по вине этого человека кто-то погиб и секта понесла потери?
        - Я не знаю! Могу догадаться, что правильный ответ - убить!
        - Если хочешь, то называй это потерей девственности. Жизнь не состоит из хорошего и плохого. Она состоит из выборов. Иногда это хорошие выборы. А иногда приходится выбирать между одной смертью и многими смертями. Так чем же руководствоваться в этом случае?
        - У меня нет ответа. Ударь ещё раз, если хочешь. От этого мудрости у меня не прибавится.
        - У меня для тебя припасено кое-что похуже, чем боль, - ответила Морис и зашагала дальше.
        Почему-то этот день окончательно перестал казаться хорошим.
        ***
        До следующей цели добрались, когда солнце оказалось в зените. Проехали мимо одного крупного поселения. По словам Морис там жило под тысячу человек. Вдалеке я видел и другие поселения. Точнее небольшие и одинокие здания, что едва различались на фоне однообразного пейзажа. Так-то поселения прятались под землей, спасаясь от злобы. Да и от жары тоже.
        Гнать на багги отчасти приятно. Ветер обдувал лицо, которое уже горело от солнца. Наверняка заработаю ожоги. Неприятная же часть заключалась в том, что багги трясло. Когда я вылез, то ноги дрожали, а задница болела. А ещё пыль в глаза. Трудно вздохнуть, надо постоянно щуриться. После этого опыта я стал лучше понимать, зачем Морис носит маску. Когда она села за руль, ещё и очки надела. Тоже хочу.
        Расстояния между поселениями неприятно удивили. Если мы на багги столько добирались, то пешком и вовсе бы уморились. Или я бы уморился. Морис никак не показывала, что хотя бы немного устала. Стальная она какая-то. Остановились мы у одного из не особо крупных поселений. Когда наконец-то зашли внутрь, скрывшись от обжигающего солнца, я был несказанно рад и надеялся, нас встретят подобающе. А ещё покормят. Есть хотелось неимоверно.
        В тот момент мысль, что люди, чтобы накормить нас, отдают свою еду, в моей голове не появилась.
        История повторилась. Староста рассказал Морис, что и как у них тут. В конце пожаловался, что несколько человек убили. Кто - неизвестно. Те вышли поутру, а вечером не вернулись. Куда пропали - выяснить не удалось. Отряд, который отправился сюда, чтобы разобраться с проблемой, ничего не нашёл. Разговор закончился тем, что Морис узнала, куда именно отправились пропавшие, после чего пошла туда. Староста же остался в поселение.
        - Ну, птенчик, что скажешь в этот раз? - спросила она, когда мы дошли до… чьего-то то ли огорода, то ли сада. Здесь выращивали какие-то дикие растения, даже на вид мерзкие.
        - Что я должен сказать?
        - Задача найти людей.
        - Но как?
        Анализ контекста…
        - Придумай, - сказала женщина.
        Я так давно не видел этих сообщений, что замер.
        Решение найдено. Доступна форма поиска.
        - Мне надо осмотреться, - ответил я Морис, а сам принялся слушать объяснения Хол.
        - Только быстро.
        Так… Форма поиска…
        - Технически ничего сложного. Твоих навыков должно хватить, - обрадовала меня Хол.
        - Как создать форму?
        - Сначала ты должен раскрыть на полную свою чувствительность. Попробуй войти в медитативное состояние и прислушаться к ощущениям. Да, вот так вот.
        Чувствительность я тренировал постоянно. С помощью неё много воспринимать можно. Как движется злоба, где её скопления, как она проявляется в людях. Да и чтобы создавать какие-то фигуры из злобы, тоже нужна чувствительность. Когда видишь то, с чем работаешь, то это значительно упрощает дело.
        Войдя в нужное состояние, я открыл глаза и осмотрелся. Злоба редко когда вела себя однородно. Она как потоки воздуха, двигается хаотично. Но сейчас я видел, что эти потоки кое-где выделяются сильнее, чем в других местах. Подойдя ближе, я ровным счетом ничего не заметил.
        - Первый раз я тебе помогу, - сказала Хол, - Запоминай, что будет происходить. Сначала ты собираешь энергию в источнике, а потом выбрасываешь её вокруг, как волну. Но постарайся сделать так, чтобы волна разошлась как можно дальше. На несколько секунд это усилит чувствительность, в рамках той площади, которую ты покроешь.
        Звучало диковато, но я сделал то, что она сказал и… Получил результат. На несколько секунд я словно слился с энергией и ощутил… Да, ощутил, что здесь что-то произошло.
        - Тут что-то было, - поделился я выводами с Морис, - Может их утащили?
        - Утащили, - согласилась она. - Но куда?
        - Туда? - указал я направление, которое мне казалось наиболее вероятным.
        - Неплохо. Веди.
        След провел нас на сотню шагов вперед. Здесь нашлась расщелина. Разломанная земля и спуск вниз. Даже я, ничего не понимая в следах, смог распознать отметки от покрышек. При желание, внизу можно проехать и остаться незамеченным для наблюдателей.
        - Здесь кто-то ехал на багги?
        - Возможно, - кивнула Морис. - В любом случае, они уже далеко.
        - И что нам делать?
        - Ничего.
        - Убийства останутся…
        - Безнаказанными? - хохотнула женщина, оглядывая меня, - Юный добренький зародыш мага хочет карать и мстить?
        - Нет. Я имел ввиду не разгаданным. Что, если убийцы вернутся?
        - Они обязательно вернутся.
        - Тогда почему…?
        - Что почему? - Морис присела, рассматривая следы и водя руками над землей, а потом распрямилась. - Скажи, птенчик, что ты предлагаешь? Есть два трупа. Они умерли не от старости в окружение любящих родственников, а насильственной смертью. То есть кто-то отнял их жизнь. Как нам следует поступить?
        - Защитить людей.
        - Каким образом?
        - Выделить охрану?
        - А сколько человек?
        - Десяток для надежности.
        - А где их взять? - Морис сняла маску и шумно вдохнула.
        - В секте. Где же ещё.
        - Угу. Банальный, но ожидаемый ответ. А если в секте нету? Если люди нужны в других местах?
        - Тогда не знаю.
        - А если мы выделим людей, но их не хватит и они умрут? Что тогда? Секта ослабнет. Людей не хватит на других направлениях. Мы станем лакомой добычей. Наши враги захотят этим воспользоваться. Что тогда, Эрик?
        Я промолчал. Ответа у меня не было.
        - Я всё ещё жду ответа, - Морис не собиралась прекращать разговор.
        - Да понял я, понял. У каждого действия есть цена и последствия. Выдели сюда людей, на не особо нужное поселение, другое место ослабнет. Чем больше ослаблений и неудачных решений, тем выше риск, что кто-то уничтожит секту. А это много смертей. Очень много трупов, которые станут следствием необдуманного руководства.
        - Так что же нам тогда делать?
        - Отступить, - сказал я, с трудом выговаривая слова, - Если мы не можем найти виновников, то просто уйти.
        - Как быстро ты сдаешься. А как же желание помочь всем? Защитить слабых? Что, если убийцы вернутся и ещё несколько людей погибнет? Что тогда будет?
        Тогда я почувствую вину, что не помог им.
        - Возвращаемся. - сказала Морис, не дождавшись ответа, - Слушай задание. Тебе надо понять, что всех спасти в мире не получится. Даже близких людей не всегда удаётся спасти. Это надо принять. Принять и смириться.
        - Просто взять и смириться? Звучит не очень, - зло процедил я.
        Что-то внутри меня отчаянно сопротивлялось этой мысли.
        - Смирение не означает бездействие. - сказала Морис серьезно, подходя ко мне. Её пальцы схватили подборок, заставили меня посмотреть ей в глаза. - Будь ты сильнее, то спас бы мать. Будь она сильнее, смогла бы спастись сама. Будь эти люди сильнее, они смогли бы защитить себя. В это всё упирается. В силу. Чем она больше, тем выше твои возможности. Ты не можешь спасти всех. Это вне твоих сил. Но ты можешь заняться развитием своих возможностей. Так что хорошо учись, Эрик Корн, сын Алисии. Учись, и быть может ты когда-нибудь обретешь достаточную силу, чтобы потакать своим наивным взглядам на мир.
        Обратно ехали молча. Морис запрыгнула в багги, дождалась, пока я сяду, и вдавила педаль в пол, выжимая из машины какие-то неприличные скорости. Должен признать, быстрая езда неплохо прочищает мозги. Я думать забыл о проблемах выживания в пустоши, сосредоточившись на том, чтобы не вылететь из кабины.
        Как и до этого, Морис остановилась метров за сто до заставы.
        - Остаёшься здесь, - сказала она сухо, - Как минимум на месяц. Привыкай к уровню злобы. Освой то, чему тебя здесь будут учить. Наберись опыта.
        - Здесь? - вырвалось из меня, - А как же..?
        - Твоя жизнь в городе? Никак. Забудь. Единственное, что тебя должно сейчас волновать - это практика. А не случка с девицами, слабыми на передок.
        Я вспыхнул, как мак. От смущения и злости. Зачем она так про Кару?!
        - Вылезай, - скомандовала Морис, - Ножками дотопаешь. Распоряжения относительно тебя я дала. И Эрик. Будь аккуратнее и внимательнее. Никому не доверяй.
        Отличное прощание и наставление, - подумал я, выбираясь из машины.
        Глава 10. Жизнь на заставе
        Комендант смотрела на меня, как на источник проблем, но никак не на ценное приобретение. Она встала в трёх метрах, морщилась, словно заглотила что-то кислое, сплюнула на землю и пылала чем угодно, кроме радости от встречи.
        - Меня зовут Бровь, - начала она разговор. - Ты здесь - никто. Мне насрать, если Морис взяла тебя под своё крыло. Я говорю - ты немедленно исполняешь. Говорят мои командиры - ты немедленно исполняешь. Если ослушаешься или промедлишь - наказание у нас для всех одно. Плети. Хочешь узнать, как воспитывается настоящий боевой стержень? - шагнула она вперед, наклоняясь.
        Я не самого низкого роста, но эта женщина превосходила меня на голову.
        - Тогда попробуй ослушаться, - прошипела она мне в лицо, то ли угрожая, то ли прося.
        - Рад служить! Рад стараться! - вытянулся я по струнке, смотря сквозь неё.
        От этого она скривилась ещё больше.
        - Бесполезный кусок дерьма. Сержант! Выжми из этого недоумка все соки!
        Сержантом оказалась женщина неопределенного возраста, стоящая за спиной коменданта. Сама Бровь развернулась и ушла, не желая больше тратить на меня время. Остальные, кто присутствовал на заставе, поглядывали на меня, видимо ожидая развлечения.
        Никогда я не видел у людей настолько яростного, злого, полного ненависти и готовности причинять страдания взгляда. Это я про сержанта, если что. Милая дамочка, ничего не скажешь.
        - Сорок кругов вокруг заставы, мясо! Исполнять! - заорала она на меня.
        Когда за минуту до приказа тебе угрожают плетьми, то как-то отпадает желание спорить и медлить. Я сорвался с места, выбежал в открытую калитку и побежал вдоль стены. Вокруг так вокруг. Бегать я не то, чтобы люблю, но всё же научился за время подготовки.
        - Быстрее, кусок дерьма! - проорала сержант, когда я преодолел первый круг.
        Первые мои оптимистичные мысли улетучились. Под палящим солнцем бежать в десятки раз сложнее, чем в прохладе кольцевой. Уже на втором круге я почувствовал, что выдыхаюсь и устаю.
        - Береги дыхание, - очнулась Хол, - И не забывай контролировать уровень злобы.
        - Забудешь тут.
        Находиться на поверхности, как я и ожидал, труднее, чем под землей. Дело не только в палящем солнце и пыльном воздухе. Злоба - вот главная опасность. Я словно продирался через кисель. Почти каждую минуту прислушиваясь к тому, насколько злоба пропитала меня. А та не дремала. Кто угодно, но не она. Всегда рядом, всегда готова убить и растворить.
        Первые часы, пока ездил с Морис, было нормально, но сейчас что-то тяжесть стала нарастать. Если так и дальше пойдет, я не то, что бегать не смогу, я просто свалюсь на землю и единственное, что будет беспокоить меня, это как бы не мутировать.
        Круг сменялся кругом. Поразительное однообразие. Разглядывать скудный пейзаж быстро надоело. Но лучше он, чем перекошенное от злости лицо сержанта. С каждым кругом я начинал тихо ненавидеть эту женщину.

***
        Хрипя, с обожженным лицом, которое жгло солёным потом, я доплелся до сержанта и остановился. Сорок кругов. Сорок, мать его, кругов. Солнце успело переместиться с зенита ближе к горизонту. Сколько же я бегал? Час? Два?
        - Ты заслужил бутылку воды, - проговорила Сержант, - Пятнадцать минут на отдых и продолжим.
        Вода… Да я за неё убить сейчас готов. Трясущимися руками скрутил крышку и жадно присосался. Божественная жидкость…
        Пока бегал, у меня мелькала надежда, что на этом мои страдания закончатся. Но было бы слишком наивным искренне в это время. Отдых я использовал на то, чтобы, напившись, развалиться на земле и уйти в медитацию. Мне нужны силы. Чтобы не ждало впереди, мне нужны силы.
        Сержант оправдала худшие ожидания. Когда я вернулся в крепость, двери за моей спиной закрыли. Внутри же двора стояли десять человек. Судя по их угрюмым лицам, меня ничего хорошего не ждало. Остальные жители заставы тоже смотрели, собираясь насладиться бесплатным шоу.
        - В круг! - скомандовала сержант.
        Что же… В круг так в круг. Вот он, шанс выпустить пар и скинуть ту злость, что клокотала где-то глубоко внутри. Хрустнув пальцами, я шагнул вперед.

***
        Пожалуй, это пробуждение я смело назову одним из самых худших в моей жизни.
        - Да ладно тебе. Не всё так плохо, - послышался жизнерадостный голос Хол.
        Такой голос в такое утро - это как удар в самое сердце.
        - Где я? И как здесь оказался? - сформулировал я мысль.
        - Тебя вчера оттащили и бросили на койку. Видимо, ты находишься в спальне.
        - Поразительно наблюдение.
        - Спасибо, - искренне поблагодарила субличность.
        Кажется, ей нравится издеваться.
        - Вовсе нет, - возразила она, - Только чуть-чуть.
        - О чем и речь. Ладно, давай серьезно.
        - Как скажешь. Что ты хочешь обсудить?
        Я с трудом перевернулся и застонал. Мысли ворочались лениво. Я чувствовал себя разбитым, избитым и измотанным. Избитым - в буквальном смысле. Вчера меня в круге били, причем били качественно, все вместе, с душой.
        - Зачем меня сюда засунули? - озвучил я то, что беспокоило со вчерашнего дня.
        - Мало данных.
        - А как по мне, их достаточно для беспокойства. Сначала Морис рассказывает про верность и предателей, показывает трупы, а потом оставляет здесь. Какова вероятность, что на заставе есть предатели?
        - Мало данных.
        - Хол…
        - Что Хол? Что ты от меня хочешь? Морис могла и просто так спрашивать. А могла с умыслом. Мы недостаточно хорошо её знаем, чтобы утверждать наверняка.
        - Но вчерашнее избиение… Что, если Бровь - враг Морис? Что, если меня она воспринимает, как шпиона?
        - Тогда вчера могла быть попытка избавиться от тебя. Ты это хочешь сказать? Вероятность не то, чтобы большая, но признаю, что она есть. Будь аккуратнее.
        - Когда тебя избивают вдесятером, аккуратность не поможет. - раздраженно подумал я.
        Внезапно глаза что-то осветило. Я услышал шаги, кто-то вошёл внутрь и подошёл ко мне.
        - Я вижу, что ты не спишь, - раздался голос сержанта. - Встать сможешь?
        - Смогу.
        Открыв глаза, я увидел женщину. В руках она держала миску, из которой торчала ложка.
        - Ешь, - протянула она. Из кармана ещё и бутылку воды достала, - У тебя где-то полчаса до выхода.
        Меньше вопросов, больше дела. Этот девиз я сформировал в себе прямо сейчас, хватаясь за тарелку. Сержант смотрела на меня, дожидаясь вопросов, но хрен ей. Что нужно, сама расскажет.
        - Ты вчера неплохо держался.
        Это было что угодно, кроме того, что я ожидал услышать.
        - Это была проверка?
        - Очевидно же, - оскалилась сержант.
        Сегодня в её взгляде я не видел ненависти в свою сторону. Она выглядела… Обычной. Обычной, миловидной женщиной.
        - Круто ты вчера Френчу врезал.
        Френч - это видимо тот единственный мужчина, который стоял против меня в круге.
        - Я Санта, - протянула она мне руку, - А ты Эрик?
        - Да.
        - Ну добро пожаловать в семью. Доедай, собирайся и выходи. Сегодня будет тяжелый день.
        Сержант отправилась на выход, оставив меня в задумчивости.
        - Ты ведь читал, что во многих культурах присутствовали обряды посвящения, принятия и инициации, - сказал Хол, - Так чему удивляешься? Жизнь бойцов секты полна опасностей. Не удивительно, что они жестоки.
        - Я видел столько жестокости, но, кажется, всё никак не могу к ней привыкнуть.
        - Просто ты с чего-то решил, что твоя жизнь резко изменилась.
        Ага. А ещё мне казалось, что я вот-вот приближусь к моменту, когда смогу сделать что-то хорошее. Может помочь кому-нибудь. Изменить мир к лучшему. Думаю об этом и блевать хочется от утопичности собственных мыслей. Стоило выбраться на поверхность, увидеть солнце, как внутренний эдемовец вышел на передний план, с этой его дешевой моралью.

***
        - Это Френч, - кивнула на мужчину Санта, - Это Сага, это Мола, а это Тара.
        - Я Эрик.
        - Ты сначала прояви себя, - рыкнула сержант, - Право на имя надо заслужить. Идешь за мной. Делаешь, что говорю. Никакого своеволия. Эту дурь у нас быстро выбивают.
        Остальные члены группы смотрели на меня насмешливо. Ну да, очень весело. Опытная сержант строит новичка. Я ответил прямым взглядом, не собираясь показывать слабость.
        Френч был единственным мужиком в команде. Ему лет двадцать пять на вид. Что о нём можно сказать? Ну, у него кучерявые черные волосы и даже на вид колючая щетина. Больше он ничем не выделялся. Сага носила кепку задом наперед и катала между зубов то ли спичку, то ли щепку. Мола выглядела самой худой, бледной, закутанной в ткани так, что одни только глаза видны. Про её бледность я сделал вывод по молочного цвета кистям. Тара… Это была из тех женщин, которая мужика разорвет голыми руками на две части, сожрет и высрет. Грубовато так про женщину говорить, но она сама была воплощением грубости. Резкие, крупные черты лица, маленькие и глубоко посаженные глаза, такой же маленький рот, который на фоне мощной челюсти терялся, как теряются надежды в этом мире. Ну и да, она крупнее Френча, а руки такие, что если она положит ладонь мне на голову, сожмет, то башка взорвется, как перезрелый фрукт.
        Каждый в отряде одет в защитный костюм. У меня легкая его версия. У остальных гораздо более укрепленные доспехи. Защита покрывала тело не полностью, но жизненно важные органы защищала. Ещё у Санты, то есть сержанта, два пистолета, торчат по бокам на бедрах. У Френча удлиненная винтовка. У Тары - что-то массивное и на вид тяжелое. Мола шла без оружия. Если не считать рукояти ножа, который прицепила к поясу. Мне же выдали стандартную винтовку.
        - Эй, парень, - сказала мне Санта, когда мы подошли к оружейному складу, - Если я увижу, что ты навёл оружие на кого-то - отберу и сломаю руки. А если стрельнешь без приказа - то лучше стреляй в себя. Поверь, тебе не понравится, что я сделаю с тобой в этом случае.
        Моё воображение живо нарисовало, как то же самое говорит кто-то менее опасный и внушительный. При определенных обстоятельствах это выглядело бы смешно. Но почему-то я верил, что Санта не запугивает меня. Нет, она информирует, что будет в случае моих оплошностей.
        Как вскоре я узнал, каждое утро из заставы выходило два отряда. Один шёл в левую сторону, второй в правую. Нам сегодня досталось право. Чисто технически, в задание нет ничего сложного. Надо пройти тропой по горам и проверить, не лазил ли там кто-то.
        Но легко было только первые пять минут. А потом мы дошли до зоны скал. Здесь надо смотреть под ноги, цепляться и молиться святым, чтобы нога не соскользнула. Несколько раз опора подо мной уходила и я съезжал. Повезло, что не в опасных местах. Насыть не выдержала веса и я проскальзывал вниз.
        У Френча на винтовке нашёлся мощный оптический прицел. Он то и дело останавливался и смотрел в него, оглядывая окрестности. Мола же регулярно приседала и водила руками над землей. Остальные просто шли и, как я, старались не улететь куда-нибудь вниз.
        Тропа петляла среди скал, поднимаясь то вверх, то вниз. Мы прошли несколько километров, пока не уперлись в обрыв.
        - Привал, - бросила отряду Санта.
        Я аккуратно подошёл к краю и глянул вниз. Долго падать. Дна не видно.
        - Что, мясо, устал по горам то бродить? - спросила Тара, усевшись на булыжник и вытянув ноги. Он неё сильно разило потом.
        - Устал, - не увидел я смысла скрывать очевидное.
        - Это нормально, - кивнула она, разглядывая меня, - Ничего, скоро привыкнешь. Все привыкают.
        - А часто здесь кого-то ловят? - спросил я. Раз уж завязался разговор, то надо собирать информацию.
        - Бывает, что ловят, - медленно проговорил Френч. - Бывает, что нет.
        На этом разговоры закончились. Через пятнадцать минут двинулись обратно, но пошли по другой тропе и спустились где-то среди деревьев. А дальше по низу, вдоль поселочной зоны, пока не добрались до крепости.

***
        С этого дня ходить в патрули стало моей обязанностью. Утром и вечером совершался обход, который занимал где-то по два часа. Остальное время я либо тренировался, либо отдыхал, либо стоял в карауле. Последнее самое скучное занятие на свете. Знай себе, стой на стене, да поглядывай вдаль.
        Один раз на тропе выследили какую-то тварь. Мелкую и прыгучую. Мы поднимались наверх, когда Мола подала сигнал.
        - Там. Один присосун.
        - Точно один? - уточнила Санта.
        - Насколько вижу, да.
        - Новичок, ты знаешь, кто это такой?
        - Да.
        - Тогда он твой. Покажи себя и пристрели тварь.
        Присосун - это такие мелкие твари, размером мне по колено, напоминающие пауков. Любят прыгать на лицо и присасываться, откладывать яйца внутри тел и таким образом размножаться.
        Я проверил винтовку, собрал пучки злобы и отправился вперед, куда указывала Мола. Тварь засек метров за двадцать. Она засели среди верхних скал и поджидала добычу. У присосунов чуткий слух и монстр наверняка успел нас заметить. Хорошо, что с мозгами у них не очень, легкий противник.
        Прицелившись, выстрел по укрытию твари. Та подскочила, как ужаленная, хотя её не задело. Второй выстрел достал монстра в полёте и откинул назад. Я ускорился, запрыгнул на выступ, ещё на один и поймал в прицел вяло трепыхающуюся тушу. Собрав усиленный заряд злобы, послал прямо в брюхо, от чего тварь… Взорвалась, забрызгав меня слизью.
        - Неплохо! - крикнула Санта, - Но в следующий раз лучше мочи их на дистанции. Чище будешь.
        Посмеиваясь надо мной, группа рассредоточилась и проверила оставшуюся территорию.
        - Поздравляю, что ли, - раздался в голове голос Хол.
        - С чем?
        - С первым убийством злобная твари.
        Да уж, успех так успех.

***
        Солнце медленно клонилось к закату. Ещё час и окончательно стемнеет. Лучшее время для дозора. Уже не печет, но ещё не холодно. Ночью спускается прохлада и есть шанс замерзнуть до смерти.
        - Хол, хочу поговорить.
        - Уверен? - субличность всегда мониторила мысли и заранее знала, о чем пойдет речь.
        - Да. Больше не вижу смысла откладывать. Расскажи мне всё, что оставила мать.
        - Разговор длинным получится.
        - А мне некуда спешить. На сегодня дела закончены. Какие именно она оставила закладки?
        - На разные темы. - попыталась увильнут Хол, но, чувствуя мой серьезный настрой, сдалась, - Главное, что она оставила для тебя - задание.
        - Задание?
        - Да.
        - Какое же?
        - Для начала тебе надо будет отправиться в Эдем. Потом в город святых.
        - Оу.
        - Угу.
        Я замолчал, обдумывая сказанное. Город святых - это как рай, как небесное царство. Мифическая земля, где всё начиналось. Я знал, что она существует, но не знал, где именно находится.
        - Путь ты узнаешь, добравшись до Эдема. К сожалению, твоя мать не смогла передать сразу всю информацию. Она создала информационное-магическое хранилище рядом с домом, где жила. Насколько я понимаю, в её планы не входило погибнуть.
        - Но задание она оставила. Значит учитывала, что мы можем… разделиться.
        - Скорее всего она это сделала в последний момент.
        Забравшись на стену и смотря вдаль, я не знал, что чувствую. Пустоту… Но за этой пустотой скрывалась старая боль. Столько всего произошло и столько времени прошло, а я до сих пор скучаю по матери.
        - Зачем мне в город святых?
        - Чтобы получить их секреты.
        - Хм…
        - После того, как орден пал, многие их знания были утеряны. Твоя мать, возможно вместе с Морис, посвятила многие года тому, чтобы разгадать некоторые тайны. В последние годы своей жизни она вместе с твоим отцом занималась разработкой системы, которая решит проблему утраченного.
        - Поиск в общем магическом поле архетипов и форм - ты про это?
        - Да. Общее поле содержит информацию обо всех знаниях, которые когда-либо использовали маги. Твоя мать смогла написать магический алгоритм, который расшифровывает эти знания и переводит в доступный формат. Но пока он работает не так идеально, как она хотела. Поэтому нужно отправиться в цитадель Ордена, чтобы соприкоснуться с настоящими тайнами.
        - Звучит интригующе.
        - Твоя мать оставила пометку, что это крайне опасно и что туда лучше соваться, хорошего подготовленным.
        - Ну, я бы удивился, если бы это было плевое дело. Что ещё?
        - Из сверх важного - ничего. Нужно опасаться синтов, но это мы и так знаем. Нужно опасаться темных магов - но об этом все в мире знают. Из интересного - твоя мать оставила много информации касательно практик темных магов и того, как овладеть стихией.
        - Тогда почему я не занимаюсь по её заветам?
        - Потому что ты на своём уровне развития и так делаешь то, что нужно.
        - Жаль. А то мне кажется, что практика движется слишком медленно.
        - Спешить вроде некуда, - улыбнулась Хол.
        - Вот именно, что вроде бы, - вздохнул я.

***
        Мория ничуть не удивилась, когда увидела незнакомого мага в том же самом месте. Как и в прошлый раз, он появился словно из ниоткуда. Ни колебаний силы, ни шума, ничего.
        - Ты слишком медленно готовишь мальчишку, - сразу перешёл он к делу.
        - Медленно? - криво усмехнулась Морис, оглядывая мужчину. - Если есть способы быстрее, то они мне неведомы.
        - Если ты не знаешь этих способов, то придумай.
        В этот раз мужчина выглядел менее дружелюбно. Он и в прошлый раз не произвел впечатление мирного человека, а сейчас так и вовсе, от него веяло нешуточной опасностью. Неприятное ощущение. Особенно для той, кто давно забыла какого это, испытывать страх.
        - Держи, - протянул мужчина мешок, в котором отчетливо что-то звякнуло.
        Мешок он достал прямо из сгустка тьмы. Морис готова была поклясться, что за секунду до этого никакой сумки не было.
        - Что там?
        - Зелья, ингредиенты, ты разберешься. Кое-что там найдешь и для себя. Твоя внутренняя практика не совершенна, накопились повреждения. Помоги себе, а потом займись плотно мальчишкой.
        - Что именно ты хочешь от меня?
        - Чтобы ты научила его быть сильным. Ты недооцениваешь его потенциал. Он может выдержать гораздо больше.
        Морис на секунду мигнула, а незнакомец исчез. Невозможно. Ходили легенды, что высшим магам ордена чистоты была доступна магия пространства, но это знание считалось утраченным.
        Невозможно.
        Женщина думала об этом, прокручивала в голове весь диалог, прощупывала окружающее пространство, но все её чувства говорили, что она осталась одна. Взяв мешок, она заглянула внутрь и присвистнула. Внутри лежали зелья, достать которые даже при наличии больших денег считалось очень трудным. Вопрос не цены, а запредельной сложности изготовления.
        Кто бы это не был, он очень хотел, чтобы мальчик стал сильнее.
        Глава 11. Усиление
        Как и обещала, Морис вернулась через неделю. Прошла в крепость, переговорила с комендантом, поманила меня, передала тяжелый мешок и вскоре мы рванули на багги в глубину пустошей.
        Ехали долго, несколько часов, удалившись от любых поселений, пока не добрались до руин древнего города. От него мало что осталось. Лишь огрызки зданий, что торчали над землей. Самое высокое, что уцелело - дом в тройку этажей. Я видел стены, окна, характерные очертания. Так и понял, что здесь когда-то жили. Остальное же - давно разрушенные руины, которых не пощадило время.
        А ещё здесь встретилась нежить. Стоило нам подъехать, как мертвецы стали вылезать из под завалов песка и медленно шагать в нашу сторону. Женщина махнула рукой и мертвые резко изменили направление, отправившись обратно. Лихо она.
        - Зачем мы здесь? - спросил я.
        Вместо ответа она зашагала в сторону зданий. Молча. Лишь указала пальцем на мешок, чтобы я его забрал. Минут через двадцать забрались в один из домов. Дырявый, держащийся на честном слове, единственное, чем он импонировал - это отбрасываемой тенью.
        - Садись, - приказала Морис.
        - Что происходит?
        Почему-то её действия вызывали опасения.
        - Пора тебе двигаться вперед. Из сумки достань спальный мешок. Расстели и ложись на него.
        Когда я сделал, что она сказала, чувствуя всё больше опасений, Морис достала флакон с золотой жидкостью.
        - Это тебя усилит. Постарайся реализовать потенциал максимально плодотворно.
        - Что это такое?
        - Это концентрат чистой энергии. Она омоет тебя, исцелит все шероховатости энергетики и усилит её. Пей, давай. Работы много, а времени мало.
        Когда я выпил горьковатую жидкость, Морис протянула мне фляжку с водой.
        - Всю, до дна.
        Внутри было не меньше литра. Но когда в тебя вливают неизвестные зелья, то не до возражений. Стоило мне закончить пить, как в голове что-то щёлкнуло. Я завалился на спину и падал, падал, падал… Морис ощущалась где-то рядом, но что она делала, я уже не видел. Тело… пылало!
        Волна золота прошлась по всему организму, всей энергетике… Всепоглощающая и смывающая, она вымывала всю дрянь, что скопилась внутри меня. Я вспотел, голова кружилась, меня трясло и крутило. Кажется, Хол что-то кричала. Что всё нормально, что это полезный, хоть и не очень приятный процесс.
        Не знаю, сколько это длилось. Когда в какой-то момент я резко осознал себя и очнулся, то первое, что ощутил - вонь. И несло от меня.
        - Живой, - заглянула мне в глаза Морис. - Ну и запах от тебя, птенчик. Обмойся и переоденься в чистое.
        В сумках, которые мы привезли, нашлась чистая одежда и несколько бутылок воды. Пока я обмывался, задал вопрос субличности.
        - Хол, что это было?!
        - Мощная химия.
        - Изменения?
        - Положительные. Ты разом получил возможность сделать мощный рывок вперед. Такого же эффекта можно добиться где-то за год медитаций.
        - Ничего себе.
        - Ага… Но меня беспокоит, зачем Морис тратит на тебя настолько сильные средства. Они наверняка стоят целое состояние.
        Мне тоже это интересно. Но учитель не собиралась рассказывать. Вместо этого, когда я подошёл к ней, она протянула мне ещё один флакон. Теперь с серебристой жидкостью.
        - Ещё одна чистка?
        - На этот раз нет. Это разовьет твою энергетику. Ты ведь умеешь с ней работать, птенчик?
        - Умею.
        - Тогда пей и постарайся использовать весь потенциал этой штуки.
        - С чего такая щедрость?
        - Не время для вопросов, - качнула она головой.
        Конечно, не время. А потом мне выставят такой счет, что я в жизни не расплачусь. Взяв ампулу, скрутил крышку и выпил. Как бы там не было, глупо отказываться от усиления.
        В этот раз в бредовое состояние меня не выкинуло. Вместо этого я ощутил, как по горлу прокатилось солнце и ухнуло прямо в источник.
        - Укрепляй узлы! - заорала Хол так громко, что я вздрогнул.
        В чем суть зелья разобрался быстро. Чистая, я бы сказал чистейшая энергия, которая сама набросилась на энергетику и укрепляла её. Ведомый субличностью, я подхватил этот потенциал и бросил на создание новых узлов. План развития был давно готов. Я планировал, что где-то в течение полугода справлюсь с поставленными задачами, но с таким усилением…
        Всего у меня было открыто семь главных узлов. В ладонях, сам источник в солнечном сплетение, в сердце, в животе, в тазовой области, и в каждой ступне. Семь узлов позволили мне прорваться через барьер в пятьдесят стандартов, образовав между собой полноценную энергетическую систему. Следующий этап - создание вокруг главных узлов вспомогательных. По три вокруг каждого, не считая ног. С ногами иначе. Надо было ещё создать в бедрах и коленях, после чего начать укреплять. Итого получится плюс двадцать узлов. Последний, двадцать первый, который станет финальным для перехода через сотню стандартов, станет главный узел в голове. К текущему моменту я прошёл где-то четверть по этому пути, тратя на один вспомогательный узел неделю-две.
        Сейчас же, получив гигантский заряд податливого материала, я за какой-то час укрепил ту систему, которая уже имелась, полностью закончил руки и создал три узла вокруг центрального источника. Ух…
        - Как ты, малыш? - обеспокоенно спросила Морис, разглядывая меня.
        - Живой.
        - Я вижу. Болит что-то?
        - Нет.
        Она впервые назвала меня малышом вместо птенчика. Что это? Проявление заботы? Фамильярность?
        - Хорошо. Тогда - спи.
        - Но я не хо…
        Что я там не хочу, Морис слушать не стала. Коснулась моей головы и отправила в темноту.

***
        Очнулся я ночью. Сначала испугался, что оказался ночью в пустошах, но тут появилась Морис и успокоила, что всё в порядке. Успокоила и протянула третью, такую же как и вторая, ампула.
        - Ты знаешь, что делать.
        Знаю, как не знать. А ещё знаю, что у всего есть цена и что-то вложения меня всё больше пугают. Но отказаться было выше моих сил. Сделать за несколько часов то, что планировал сделать за несколько месяцев… Какие бы проблемы меня не ждали впереди, их проще решать, будучи сильным.
        Когда закончил, Морис выдала ещё ампулу. Её хватило, чтобы я сформировал все узлы, кроме того, что в голове планировал. Количество энергии разом скакнуло до девяносто девяти. Да и плотность её выросла, так что я теперь мог в разы больше, чем до этого.
        Морис заставила меня поесть и напиться воды, после чего снова отправила в сон. Я лишь надеялся, что если она как-то обрабатывает меня, пока я в отключке, то Хол сможет заметить изменения. Но по словам субличности ничего такого не было.
        На следующий день история повторилась. Мне выдали ещё несколько зелий. Я перестал удивляться. Да и бояться тоже перестал. Если ты должен миллион, то нет большой разницы, если сверху накинут ещё один. Один хрен неизвестно, как его отдавать. Что Морис попросит взамен? Вечное служение? Массовые жертвоприношения?
        Новая порция зелий помогла открыть финальный, двадцать первый узел в голове. После этого на меня накатила ясность мысли. Мир словно стал более четким. А потом навалилась усталость. Слишком много изменений. Я был бы и рад закончить, но нет. Ещё два зелья. Одно резко ускорило процессы в моей энергетики. Со слов Хол, это ускорение закрепится, то есть я смогу применять магические навыки ещё быстрее. Последнее зелье вернуло тонус и ещё немного укрепило то, чего я достиг.
        - Что дальше? - устало спросил я. Физически чувствую бодрость, а вот психологически - истощение.
        - Дальше, чтобы закрепить результат, тебе надо максимально выкладываться. Так что будешь становиться настоящим магом.
        - Что делать? - я не хотел, но в моем голосе прозвучала обреченность.
        - Займешься дистанционными атаками. В этом месте как раз полно нежити. Я уберу свой контроль. Постарайся не убиться.
        Морис сидела на камне. Она поднялась, отряхнулась, хлопнула в ладоши и прыгнула на одно из зданий. Без разбега заскочила метров на семь вверх, демонстрируя часть своих возможностей. В тот же момент, охрана города разом ожила. Нежить поднималась из песков и поворачивалась в мою сторону.
        - Хол, что делать?
        - Уничтожь мертвых.
        - Шикарный совет.
        - Не нервничай. Уверена, ты и сам справишься с задачей.
        Мысли забегали в поисках выхода. От субличности помощи нет, на Морис тоже лучше не рассчитывать. Я стал сильнее, но пока не освоил эту силу. Святые мне в помощь!
        Что я знаю о мертвецах? Конкретно эти не выглядели внушительно. Пролежав десятки лет в песках, а может и сотни, их плоть усохла, поэтому двигались они медленно, как заржавевшие механизмы. Главное не дать им окружить себя и не дать времени впитать злобу. Тогда они станут быстрее, свирепее и мне уже ничего не поможет.
        Анализ возможностей…
        Сформировано задание: уничтожить двести шестьдесят три существа класса «нежить».
        Награда: раскрытие архетипа паладина
        То, что система расщедрилась на задание и награду я не удивился. Другое обеспокоило. Количество противников!
        - Рекомендую начинать действовать, - заметила Хол.
        Трудно не согласиться, когда ближайшие мертвецы совсем близко. Так как энергии у меня теперь в разы больше, я решил пустить в ход то, чему научился, но на новом уровне.
        Впервые в жизни мне удалось покрыть всё тело защитным покровом. Раньше не хватало энергии, да и контроля, но сейчас это произошло легко и непринужденно. Чуть расслабился, оказавшись под защитой, я прыгнул к ближайшему мертвецу, напитывая мышцы энергией.
        Удар вышел, как на учебных тренировках. Точным, выверенным, прямо в голову, одновременно с выпуском импульса. Я ждал, что противника откинет, но вышло… иначе. Голова мертвеца лопнула, как перезревший овощ. Хорошо, что его мозги давно высохли и меня не забрызгало. Осколки черепа отскочили от защитного покрова, подтверждая, что тот работает.
        Это будет проще, чем я ожидал.
        Второй мертвец выставил в мою сторону когти и захрипел. Он ковылял со скоростью больного человека. Я встретил его ударом ноги, отбрасывая на тех, кто шёл у него за спиной. Тело снесло, ещё несколько повалило и я понял, что стал значительно сильнее. Физически тоже.
        Меня буквально переполняла сила!
        Почувствов эйфорию, я прыгнул в самую гущу, ускоряясь, и принялся наносить удары. Быстро понял, что не обязательно бить в голову. Достаточно попасть в корпус и запустить туда импульс, чтобы противника разорвало на части. Я метался от одного мертвого к другому, крушил их десятками, упиваясь новыми возможностями.
        Всё изменилось где-то на третьем десятке поверженных врагов.
        Меня схватили со спины, подняли в воздух и дернули в разные стороны, пытаясь разорвать. Наверное, тварь удивилась, почему это не вышло. Спасла защита, приняв удар на себя. Я тогда так удивился, что опора ушла из под ног и вместо противников вижу небо, не имея возможность выбраться, что не сразу понял, что происходит. Дошло, когда тварь разозлилась и отправила меня в полёт. Хорошо так кинула, прямо в стену здания. Повезло, что от здания только эта стена и осталась. Вместо того, чтобы рухнуть на меня, она проявила любезность и завалилась на другую сторону, придавив несколько мертвых.
        - Вставай! - потребовала Хол, - Они становятся сильнее!
        Ах вот оно что. Встать то я встал, но от нападения уйти не успел. В последний момент перехватил лапы монстра у себя перед лицом. Это стало ошибкой. Потратив драгоценные секунды на то, чтобы перебороть нежить, я упустил несколько других, которые набросились на меня.
        Повалившись, мы образовали кучу. Я ощутил страх, что потерял контроль над ситуаций. Следом злость и гнев, что какие-то жалкие мертвые смеют на меня нападать. Чудом взяв эмоции под контроль, усилием воли заставил разум быть холодным.
        Вложил энергию в мышцы, откинул от себя мертвеца, смог подняться и встретил ближайшего нападающего импульсом в грудь. Тварь оказалась крепче, чем я ожидал и удар пережила, врезав мне в ответ. Когти пробили покров и полоснули по щеке, но не убили. Защита всё же снизила силу атаки.
        Но это было только начало. Я и сам не заметил, как оказался в самой гуще. Все мертвецы собрались вокруг меня и бежать было некуда.
        Я ударил в ответ, ещё раз и ещё. Кто-то из мертвых падал, кто-то оставался стоять и в итоге я оказался зажат между тел. Повезло, что настолько плотно, что они сами не могли атаковать. Но я тоже не мог и как справиться с этой ситуацией не представлялось возможным.
        Одно знаю точно. Прошло всего несколько минут, а они уже стали сильнее. Если и дальше затягивать бой, то живым я отсюда не выйду.
        Внезапно мертвецы замерли и расступились. Недовольно ворча, они отправились в сторону от меня.
        - Это была единственная моя помощь, - крикнула Морис, - Дальше сам. И давай не позорься, больно на тебя смотреть.
        Вот она, разница между тем, кто быстро заполучил силу и тем, кто многие годы её копил. Там, где меня задавили толпой, Морис эту толку легко контролировала. Не просто была способна разобраться поодиночке с каждым мертвым, а удерживала власть над всеми мертвецами! Я даже представить не могу, как это в принципе возможно, не то, что повторить.
        Мертвые разошлись на десяток шагов вокруг меня и встали плотными рядами. Это хоть и передышка для меня, но ещё возможность усилиться для них.
        - Пускай в ход шар. Хватит скрываться, - шепнула Хол.
        Если она так говорит, то дело плохо. Проигрыш заставил мозг работать особенно эффективно. А может начал сказываться узел в голове, кто знает. Я видел, что мертвые стоят плотно, что они собрались со всей округи. При всём желание я не смогу перепрыгнуть их, а значит пробиться. Нужен другой вариант. Продолжать драться, как и до этого, глупо. Опять задавят.
        Потянув злобу с округи, мысленно себя отругал, что не сделал этого сразу. Ведь злоба усиливает нежить! Чем больше я её вытяну и разрушу, тем меньше у них шансов усилиться! Дурак.
        Когда я смог разом притянуть то, что было в радиусе десяти метров, удивляться этому не было времени. Переработав порцию силы, создал между ладоней шар, уплотнил его и влил ещё энергии.
        Снаряд угодил в самую крупную тварь. Кажется, именно она отправила меня в полёт, а значит заслужила погибнуть первой. Шар пробил ей грудь, оставив обожженные края, угодил в следующие ряды и взорвался, разметав мертвых. В эту брешь я и прыгнул, но не чтобы драться, а чтобы сбежать.
        Сил точно прибавилось. Я пролетел шагов восемь, упал в последние ряды. Здесь пришлось раздать несколько тумаков, чтобы оказаться на свободе. Мертвые отмерли и дружно бросились на меня, но они больше мешали друг другу, чем помогали. Толкались, спотыкались, тихо рычали, недовольные неудачной охотой.
        Следующие минут десять, я бегал между зданий, петлял, стараясь сделать так, чтобы толпа нежити растянулась. Не забывал при этом кидать шары. Они у меня получались особо хорошо, выбивая самых злобных тварей. Несколько раз врывался в ближайший бой, сея хаос, но всегда контролировал подступы, не желая оказаться в окружение.
        Но у всего хорошего есть предел. Чем меньше нежити, тем меньше кандидатов, между которыми распределяется злоба. Дошло до того, что они начали бегать, как люди. А когда число сократилось до сорока, то и вовсе, как начинающие практики.
        Тактика водить их занос перестала работать и мертвые смогли меня подловить. Да я и сам был не против. Когда ближайшая тварь настигла меня, я резко потянул злобу и мертвец потерял запал. Его руки опустились и я встретил его импульсом, разрывая тело.
        Дальше меня снесли, отправив в полёт, но всё это время я не забывал укреплять покров, так что пережил попадание. Как и десятки других.
        Сложилась отчасти патовая ситуация. Стоило тварям приблизиться ко мне, как я их ослаблял. Но их было много, поэтому он успевали бить. Так и получалось. Я то и дело отхватывал, но не настолько сильно, чтобы погибнуть. Постепенно монстры заканчивались, становилось легче и…
        В какой-то момент рядом никого не оказалось. Я стоял, пошатываясь, и медленно осознавал, что мне досталось сильнее, чем думал.
        - Тебе не помешает отдохнуть, - сказала Хол.
        - Да я и сам чувствую, - ответил я ей вяло.
        Тем временем Морис спрыгнула с крыши и подошла ко мне.
        - Неплохо. Не ужасно, не хорошо, но терпимо. Сил у тебя прибавилось, но ты не используешь и сотую часть своего потенциала. Этим и займемся. Но сначала тебе нужно хорошо усвоить, что маги - птицы редкие. А ещё они не любят друг друга. Особенно самые сильные из нас. Особенно те, кого по праву можно назвать главными засранцами.
        - Речь про кого-то конкретного?
        - Про местного архимага, что сидит в городе. Если он узнает, что в секте появился новый маг, то… Либо убьет тебя, либо заберет к себе. Поверь, у него тебе не понравится.
        - Верю.
        - Показать силу - не вариант. Но и прекратить развиваться тоже. Поэтому заниматься ты будешь тайно. Тебе надо приучить себя показывать на людях гораздо меньше, чем ты освоишь в ближайшее время.
        - Но как мне скрываться?
        - Есть вариант. Я назначу тебя рейдером-одиночкой. Получишь багги и будешь колесить по пустоше, убивать тварей, врагов и решать другие проблемы. Это большая свобода, Эрик. Я не буду угрожать, что если сбежишь, то я тебя найду и оторву голову. Не буду я этого делать. Ты всё же сын моей подруги, а это что-то да значит. Просто знай, что свалив, ты меня очень сильно подставишь.
        Я сглотнул. Мысли уйти отсюда как можно дальше у меня и правда не раз возникали. Ещё и цель появилась, куда отправиться. Посетить Эдем, а потом найти цитадель Ордена. Но Хол сказала, что мне нужно стать сильнее. А это лучше делать, когда под рукой есть опытный учитель, который, тем более, готов вкладывать в тебя дорогостоящие зелья. Морис сократила мне минимум год, а то и два усердных тренировок. Да и без наших с ней отношений есть причины здесь задержаться. Меня беспокоила судьба Ша и Аби. Надо им помочь, удостовериться, что у них всё хорошо, перед тем, как покинуть эти края.
        - Вставай и пойдем. Расскажу тебе, что именно ты будешь практиковать и что делать для секты.
        Глава 12. Неопытный рейдер
        Застава состояла из несколько частей: стены; жилых блоков, которые уходили под землю; оружейной, где хранился небольшой арсенал на все случаи жизни; складов, куда иногда скидывали груз приходящие караваны и машинной, где стояли багги, которые считались основным транспортом для перемещения в пустошах.
        - Что?! - возмущался Френч, - Зеленому новичку выдают личную машину?!
        Дело происходило утром. Когда вернулись, Морис отправилась к коменданту, а я отправился отсыпаться. На утро Бровь вызвала меня, привела к машинам и указала на багги, который отныне переходит в моё пользование. Так уж вышло, что в тесноте заставы нашлось много свидетелей, видевших эту сцену. К тому же, комендант не стеснялась в выражениях, подробно объяснив мне, что именно она думает по этому поводу. Ничего хорошего, как не трудно догадаться. С её точки зрения они потеряют хорошую машину из-за блажи «Суки Морис».
        Когда комендант ушла, оставив меня одного, появилась сержант Санта вместе со своим отрядом. Тут-то Френч и высказался.
        - Приказы не обсуждаются, - ответила ему сержант, сверля меня недобрым взглядом, - Но интересно, с чего такая честь? Ты что, сын Морис?
        - А что, похож? - удивился я.
        - Да не особо, но кто знает, кем был твой папаша.
        - Нет, я не её сын.
        - Тогда я не могу найти разумных объяснений. Кто-то может? - оглядела она группу, - Нет? Вот и я нет.
        - Ну, я бы рад объяснить, но сам особо не в курсе. Морис дала мне задание, а на подробности она никогда не была щедрой.
        - Дерьмо! - рявкнул Френч.
        Почему-то он воспринял особо остро то, что мне выдали багги.
        - Ничего, ты когда-нибудь тоже сможешь покататься, - хохотнула Тара. Ещё и хлопнула его лапищей по плечу.
        Санта подошла ко мне, наклонилась и сказала тихо, так, чтобы во дворе не услышали. Комендант, перед тем, как уйти, сказала ей объяснить мне, что и как.
        - Машину нельзя получить просто так, Эрик, - шептала Санта, заглядывая в глаза, - Это честь, это возможность и ответственность. Достать багги трудно и абы кому их не дают. Нужно делом доказать, что достоин.
        - Каким образом? - нахмурился я.
        - Способ для всех один. Тот, кто хочет доказать свою доблесть, должен отправиться один в пустоши, добыть голову зверя, мутанта или кого-то ещё, второго ранга опасности и выше. Это задача для опытного бойца. Не для юнца, у которого молоко ещё на губах не обсохло. Ты уверен, что Морис не хочет избавиться от тебя?
        - Думаю, если бы хотела, то свернула мне шею и не стала тратить на это багги.
        - Логично, - кивнула Санта, - Но у нас проблема. По всем понятиям багги тебе выдать нельзя. Но Морис приказа это сделать. Ты не достоин, но должен получить машину.
        - Сержант, не смотри на меня так. Я этого не просил.
        - Верю. Но теперь ты должен отправиться в пустоши и притащить что-то ценное. То, что убедит нас всех в том, что ты этого достоин.
        - Я не против. Нужно самому найти цель или будут наводки?
        - Наводка есть, но я не уверена, что тебе туда стоит лезть. А вы чего уши навострили? - Санта обернулась к отряду и рявкнула на них, - Заняться нечем? Так я найду!
        Они синхронно сделали несколько шагов назад, но далеко отходить не стали.
        - Для тебя есть одна цель. Вместе с багги передали.
        - Ну? - почему-то Санта не хотела говорить.
        - Ты не потянешь цель. Но моё дело исполнить приказ и объяснить, что к чему.
        - Так говори. От одной информации я не рассыплюсь.
        - Как знаешь, - хмыкнула она, - Есть место. Опасное место. Оно особо никому не мешает. Почти… Там окопался лич. Ты должен знать, кто это такие. Обращенные практики на уровне злости или желаний. Он не сверх сильный, иначе бы давно убили. Но и не такой слабый, чтобы с ним справиться легко. Это работа для боевого отряда. Хорошо укрепленного боевого отряда. А лучше двух. Но почему-то Морис хочет отправить тебя туда одного.
        - Не слишком ли?
        - Слишком. - кивнула Санта, - Тебе дали месяц на подготовку. Дам совет. Не лезь туда сразу. Потратить этот месяц. Практикуй, охоться на мелких тварей, изучи пустоши, а туда суйся, только выжав из себя максимум.
        - Хорошо.
        - Что, вот так просто? Никакого гонора? Ты реально будешь аккуратным?
        - Неужели я похож на идиота? - её слова меня задели.
        - Ну, тот же Френч, дай ему такое задание, побежит сразу доказывать, что круче него только горы.
        Френч стояла за спиной Санты и я хорошо разглядел его лицо. Парень скривился и отвернулся, а остальные девушки тихо заржали.
        - Держи рацию, - протянула мне устройство Санта, - Когда пройдет информация, буду подкидывать тебе цели. Если с ними не справишься, то… Верни багги, иди к Морис и проси её пощадить тебя.
        - Надеюсь, до такого не дойдет.
        - Надейся. Но жизнь дороже.
        - Спасибо за помощь.
        - Это не помощь. Это стандартное взаимодействие в секте. Тебе надо будет что-то есть и где-то спать. Ты можешь оставаться в поселениях, но они тебя за это припрягут. Помогай им, они помогут тебе. Так сможешь выжить. Сюда тоже можешь приезжать, но… Убей хоть кого-нибудь серьезного перед тем, как появиться. Тогда тебя начнут уважать, а не смотреть, как на придурка, которому свалилась на голову милость.
        - Хорошо.
        - Если всё запомнил, то садись и в путь. Только не опозорься. Вся застава месяц ржать будет, если ты даже выехать не сможешь.
        Угроза была не шуточная. Я никогда сам на багги не ездил. Но ничего сложного в нем не оказалось. Принцип запуска такой же, как и на платформе. Нужно собрать злобу и аккуратно подать её в машину. Энергия побежит по металлическим каналам и запустит двигатель. В зависимости от точности, силы потока и его стабильности, машина будет ехать либо быстро и ровно, либо глохнуть, то набирая обороты, то сбавляя.
        Закинув сумку с небольшим запасом еды и воды, прикрепив винтовку (это всё оружие, что мне выдали), я уселся в кресло, пустил ток злобы и почувствовал, как заурчал мотор.
        Я чувствовал, что люди ждут моего фиаско, но вышел облом. Для них. Я спокойно вывел машину, дождался, пока ворота откроют и рванул навстречу приключениям.

***
        Ехал я с час. Удалился от поселений, нашёл укромное место, в тени среди скал, заглушил мотор и вылез наружу, чтобы размять ноги.
        - Составим план? - позвал я Хол.
        - Составляй. Не думаешь же ты, что я это сделаю за тебя?
        - Вредина.
        Когда я закончил бой с мертвецами, система расщедрилась и выдала мне кое-что новое. Когда я получил задание и отправился в пустоши охотиться на монстров, она расширила награду и теперь мне предстояло разобраться с открывшимися перспективами. Ещё освоить то, что дала Морис.
        Сейчас ветка темного мага выглядела так:
        Архетип темного мага:
        Сжатие злобы: уровень 5
        Трансформация злобы: уровень 3
        Бешенство злобы: уровень 3
        Это старые навыки, которые я развил совсем немного. Займусь ими в ближайшие дни, постараюсь поднять до десятки, чтобы двинуться дальше. Помимо них Морис показала кое-что новое.
        Темная звезда: уровень 0
        Темный щит: уровень 0
        Звезда - это сгусток злобы, в который вкладывался символ звезды, а вокруг задавалась определенная частота энергии. Я уселся на камень, настроился и постарался создать этот навык. Где-то через полчаса получилось добиться нужного эффекта и с моих рук сорвалась… ну да, темная звезда. Она врезалась в скалу и прожгла в ней небольшую выемку. Я создал ещё пару десяток звезд, убив на это не меньше часа, но поднял навык до первого уровня. Нужно больше практики, чтобы это умение стало родным. В итоге я тратил где-то десяток секунд на то, чтобы создать звезду и её хватало, чтобы пробить несколько сантиметров камня. Неплохо. Настоящее боевое заклинание, которое возможно послать на десяток метров от себя.
        С щитом я провозился чуть дольше. Суть схожая с другими умениями, но… Всё новое, пусть и знакомое, даётся вначале с трудом. Щит представлял собой сгусток злобы, который раскатали в блин, а в центре проявили символ щита. Размеры - какие захочешь и на какие хватит энергии с контролем. Защитные свойства - аналогично. Я научился создавать пленку размером десять на десять сантиметров, но этого мало, надо ещё. Что-то месяц на подготовку мне не кажется большим сроком.
        Передохнув и попив воды, приступил к дальнейшему разбору.
        Открылось два новых архетипа. Один вчера, один сегодня.
        Архетип паладина
        Очищающая длань: уровень 0
        Опора: уровень 0
        Архетип охотника
        Анализ монстра: уровень 0
        Стрела: уровень 0
        - Хол, дашь пояснения?
        - Всё-то тебе надо разжевывать.
        Я от такой наглости чуть не задохнулся, но до того, как придумал достойный ответ, субличность заговорила:
        - Очищающая длань - это насыщение ладони очищающей энергии. Тебе бы вчера пригодилось против мертвецов. При развитой форме один удар будет способен отправить мертвеца на отдых.
        - Удар ладонью? - скептически воспринял я эту идею. - Почему не кулаком?
        - Кулаком тоже можно. Но это не всегда уместно. Представь, что тебе надо изгнать из человека лишнюю злобу. Ладонь больше подойдет. Или ты хочешь бить людей? - на полной серьезе спросила она.
        - Уж точно не тех, кто нуждается в помощи.
        - Хм… Тогда сам можешь оценить перспективы этой формы. Она не только атакующая, но и в других делах пригодиться может.
        - Ясно. Нужно наполнять максимально очищенной энергией? - уточнил я.
        - Да. Для этого медитируй на символ.
        Перед мной соткался символ раскрытой ладони, вокруг которой пылали языки пламени. Символы - отдельная тема в изучение магии. Я не знал, каким именно образом они работали, но факт есть факт. Если представить символ ладони, как и сказала Хол, помедитировать над ним несколько часов, проникнуться, а потом создать из чистой энергии, то будет создана форма. Сказано - сделано. Я уселся поудобнее и принялся разбираться с навыком.
        Когда получилось, то оглядел свои ладони. Огнём они не пылали, но светились тусклым светом. Усилив поток энергии, добился того, что свет стал ярче.
        - Будь аккуратнее. Это магия Ордена, если тебя с нею увидят, то темным магам это не понравится. Да и синты сразу же узнают.
        - Хол, если это магия Ордена, то зачем нам отправляться к их цитадели? Я ведь и так доступ к формам имею.
        - Из-за распространенности. Система нашла доступ к самым популярным и простым формам, которые обрели наибольшую распространенность. Высшая магия всегда оставалась в самом Ордене. Именно там базировались тех, кто стоял наверху иерархии. Именно там велись исследования, ставились опыты и постигались магические законы.
        - И ты думаешь, что у цитадели получится всё это заполучить?
        - Так думала твоя мать. Возможно, она ошиблась.
        - Звучит не очень обнадеживающе.
        Не желая сейчас думать о грустном, вернулся к следующему навыку.
        - Помнишь мертвец схватил тебя и отправил в полёт? Опора - это способ уберечь себя от таких недоразумений. Держи символ, медитируй и учись крепиться к любой поверхности.
        Первое моё впечатление - простой навык, быстро с ним разберусь. Но не тут то было. Опора оказалась раз в десять сложнее очищающей длани. Один символ, простой тип энергии, но… Почему-то с этим было особенно трудно разобраться. Я убил часа четыре, пока не получилось. При активации формы, надо задать ту поверхность, которую я собирался выбрать опорой. Это могла быть земля, а могла быть скала или потолок. Любая поверхность, главное, чтобы была достаточно твердой. Я провёл серию экспериментов, цепляя себя то к земле, то к скалам. Получалось пока не очень, но в будущем, когда освою это умение лучше, оно раскроет потенциал.
        Больше всего меня впечатлил анализ монстров из архетипа охотника. По заверениям Хол, создав эту форму и попав в противника, был шанс просканировать его тело и получить информацию о слабых местах. Учитывая, что ближайший месяц я проведу в пустоши, то это крайне полезное умение. Жаль, что тоже сложное, ещё сложнее, чем опора. Я с ним провозился до вечера. У меня был запас еды и воды, но и дальше сидеть на одном месте не вариант. Нужно что-то придумать.
        А ведь ещё один навык оставался!
        Взявшись за стрелу, я обрадовался тому, что она походила на искру. Тот же принцип, но другой тип энергии, другой символ и другой внешний вид. Стрела выглядела, как стрела: стержень энергии, с наконечником с одной стороны. Летала она быстрее и дальше, чем искра, но по разрушительности чуть уступала.
        - Пора искать ночлег. - заметила Хол.
        Солнце почти достигло горизонта. За день я ничего не сделал. Освоил на примитивном уровне то, что получил. Но как же этого мало.
        - Останусь здесь. За весь день никто сюда не пришёл, а ночные хищники ничуть не опаснее дневных.
        На самом деле разницы никакой не было. Все, кто мог тебя убить, сделают это охотно как днем, так и ночью.
        - Холодно будет, - возразила Хол.
        - Считай это отличным поводом для тренировки покрова.

***
        - Эрик! - зашипела рация, - Ответь, мелкий паршивец. Ты там живой?
        - Слушаю.
        - О! Живой! - обрадовалась Санта. - Успел кого-нибудь убить? Если нет, у меня для тебя есть цель. Двадцать шестое поселение атаковано осьминожкой. Возьмешься?
        - Возьмусь, - прикинул я варианты, - Это официальный заказ для секты?
        - Нет. Запросили помощи, они совсем слабые. Как закончишь, стряси с них что-нибудь.
        - Хорошо. Спасибо за наводку.
        Убрав рацию, я направился в сторону багги. Ночь прошла не самым лучшим образом. Моя выносливость выросла, сильная энергетика позволяла не спать несколько суток, но это не значило, что чувствовать я буду себя комфортно. Всю следующую половину для, пока со мной не связались, я занимался двумя вещами, то и дело протирая глаза. Практиковался и колесил на багги по пустошам. Хотел научиться сносно водить и изучить окрестности, чтобы знать, что и где.
        Когда я жил в городе, то мне в ходе обучения рассказывали про некоторые стороны жизни в пустоше. Поселений - много. Ну как много… Десятка три наберется. Чем выше номер, тем дальше оно находилось. Двадцать шестое означало, что они совсем на окраине расположены. То есть их никто постоянно не крышует, все беды первым делом сыпятся на них и не факт, что они доживут до конца года.
        Пустив злобу в мотор, я выехал из тени и рванул в нужную сторону. Не зря дороги изучал. Имею представление, куда именно надо двигаться.
        - Уверен, что справишься? - поинтересовалась Хол.
        - Да, ерунда вопрос.
        Осьминожка - это такая быстро бегающая тварь. Любит сесть в одном месте и очень метко плеваться слизью. Опасна на дистанции до двух сотен метров. Одного выстрела хватит, чтобы прибить её, но попробуй сначала подойди. Если у тебя есть хорошее оружие, а навыки злобы высокие, то не проблема. Снимешь издалека. Но проблемы была. В моём случае. Оружие самое простое, поэтому бьет максимум на сотню шагов. Если тварь матерая, мне придется как-то подобраться к ней и не попасть под слизь. Неприятная штука, как нам рассказывали. Ядовитая, парализующая и очень липкая. Когда осьминожка поражала какую-то цель, то срывалась с места и радостна бежала к ней, чтобы сожрать. Если добыча крупная, могла устроить прямо в ней кокон и через пару суток на свет появлялась новая осьминожка. Бывало люди встречали целые поля этих тварей. Тогда зачистка становилась крайне рискованным и опасным делом.
        Что не считалось поводом прийти на помощь просто так. Если бы меня здесь не было, то хрен бы кто почесался. Сначала осьминожка замочит несколько людей, те перепугаются и согласятся на любую цену, лишь бы проблему решили. Тогда да, к ним выдвинется отряд.
        Тварь я заметил издалека. Она засела прямо на здание поселения. Само оно находилось под землей. Сверху осьминожка могла контролировать подступы. Умная, но не очень. Будь умнее, сместилась бы в менее очевидное место.
        Я оставил багги, вылез, достал винтовку и медленно направился к цели, раскручивая внутри энергию. Защитный покров уже на мне, так что даже если попадет, то проблемы это не составит.
        Наверное.
        Тварь поступила так, как и должна была поступить. Выстрела сгустком. Тот летел быстро, но под ускорением для меня это растянулось где-то на пять секунд. Хватило, чтобы сделать выводы. Раз тварь бьет на максимальную дистанцию, значит опытная и матерая. Это усложнило задачу, но не особо.
        Когда сгусток преодолел половину расстояния, я выставил перед собой темный щит. Он выдержал удар, слизь расплескалась куда угодно, а я упал, притворившись парализованным. Ну же, давай…
        В моей голове сценарий боя выглядел красиво и изящно, с небольшой долей риска. Если броситься к монстру, он откроет пальбу и наверняка в меня попадет. Это не особо страшно, потому что покров должен защитить. Но почему-то интуиция говорила, что этот вариант не очень и надо поступить иначе.
        Повторно монстр стрелять не стал, а значит решил, что попал. Но и бежать он ко мне не захотел, что странно. Насторожившись, я уже собирался встать, когда заметил второго монстра. Он бежал совсем с другой стороны и оказался опасно рядом, когда я его увидел.
        Восемь лап-щупалец, морщинистое тело и здоровенные губы, которые он умеет складывать в трубочку, создавая тем самым дуло для выстрела. За губами скрывались острейшие зубы, легко перемалывающие человеческую плоть и кости.
        Наведя на чудовище оружие, собрал злобу и выпустил почти в упор. Заряд прошил тварь на вылет. Как и говорили, это не особо крепкие монстры. У них поодиночке первый ранг опасности. То есть с таким может справиться и обычный человек, если хорошо вооружен. Второй ранг - это твари умные, свирепые и крепкие. На них лучше ходить отрядом. Третий ранг - это обещание гарантированных потерь. Нужны сильные маги, чтобы завалить такое чудовище. Лич, которого мне надо убить, находился где-то на середине второго ранга опасности, ближе к третьему. А мне надо завалить его одному. Видимо Морис очень высокого обо мне мнения. Нет, не то, чтобы это невозможно. Но это вызов для сильного, опытного практика, который как минимум несколько лет бродит в пустошах. Я же был зеленым новичком, пусть и с потенциалом.
        Когда первая тварь умерла, вторая открыла огонь. Скорострельность: один плевок в две секунды. Где-то через минуту монстр замедлится и перейдет на один плевок в десять секунд. Я вспоминал эти цифры, прыгая из стороны в сторону и уворачиваясь от сгустков.
        Тварь выпускала снаряды не бездумно. Она била на опережение, просчитывая мои шаги. В этом заключалась главная сложность. Осьминожка хороша в стрельбе. Но слаба в стратегии.
        Я преодолел половину расстояния между нами. По моим расчетам она должна была замедлиться как раз к тому моменту, когда я выйду на дистанцию стрельбы. Так и случилось. Она затихла, я вскинул винтовку, посылая заряд в эту тварь.
        В тот миг, когда ускоренная злоба вылетела из дула, мне в спину прилетел сгусток. Отлетев вперед, я ударился о твердую землю, чувствуя, как спина стремительно нагревается. Так мой мозг интерпретировал место давления на покров. Создав под защитой ещё один слой, я оттолкнул пострадавшую защиту. Она вместе со слизью отлетела в сторону, я крутанулся и чудом вылетел из под следующее удара, сходу посылая искру в подбегающую тварь.
        Монстр своими вроде как скудными мозгами идеально выбрал момент. Когда я замер, он ударил в спину и бросился в мою сторону, чтобы сожрать. Наверное не хотел делиться с собратом. Он не ждал, что я встану и атакую в ответ, за что и поплатился.
        Ещё раз отпрыгнув в сторону, я так и не дождался продолжения. Тварь на крыше замерла и не подавала признаков жизни. Ух как. Один выстрел и попадание, я молодец. Третья тварь тоже валялась дохлой. Искра залетела ей в пасть и сожгла что-то внутри.
        Расслабляться я не стал. Из-за своей наивности, глупости и самоуверенности, так по идиотски подставился. Что мне мешало подумать: раз здесь две твари в засаде сидели, то и ещё могут быть? Выждав пару минут, отправился на обход периметра, не забыв добавить контрольные в каждого монстра. Когда закончил, достал рацию. Она достаточно мощная, а поселения работают, как ретрансляторы, поэтому я мог связаться с заставой.
        - Санта, приём.
        - Приём. Задание выполнено?
        - Да. Убил трёх осьминожек.
        - Повтори.
        - Убил трёх осьминожек. Периметр проверил. Никого больше не вижу.
        - Эрик, - ожила рация спустя минуту тишины, - Если ты грохнешь старосту, секта не будет против и поддержит тебя.
        - Услышал. Постараюсь воздержаться.
        - Тогда дай ему в морду. И смело тряси. Пусть расплачиваются за свою тупость.
        - Хорошо. Конец связи.
        Когда поселение запрашивает помощь, оно обязано предоставить максимально точные данные. Если мне сказали, что тут одна осьминожка, значит староста поселения именно так и передал. Он не сказал «Видели только одну, возможно их больше», он сказал «Здесь всего одна». Очень большая разница. В зависимости от запроса формируют команду, вооружение, да всё вообще. Нет смысла ради одной осьминожки посылать всю секту разом. Достаточно одного практика. Его хватит и на троих монстров, если практик опытный, но лучше вызвать отряд, чтобы не рисковать.
        Суровая математика секты гласила: жизнь рядового бойца ценнее, чем никому не нужное поселение, которое ещё и на окраине находится. Будь это ключевое поселение, которое находится под защитой секты, тогда да. Плюс ещё вопрос репутации: нас подставили и терпеть такое нельзя, инача обязательно подставят ещё раз. Всё это и сотни других факторов, о многих из которых я наверняка не знал, делали возможным убийство старосты. Никто мне и слова не скажет. Ну кроме самого старосты.
        Убивать я его не собирался. Но поговорить нужно. И стрясти что-нибудь, как говорит Санта. Еды может. Да и воды. Зря я что-ли рисковал.
        - А как же помогать людям, не жалея себя? - рассмеялась Хол.
        - Что-то я не в настроение, если честно. Не после драки.
        - Как быстро меняются люди.
        Не меняются. Начинают лучше понимать окружающий мир.
        Глава 13. Проблемы дальних поселений
        Староста поднялся на поверхность, только после того, как я подошёл и постучал по двери, махнув рукой, чтобы выходили. Само здание входа оригинальностью не отличалось. Грубо сложенное из камней, оно лишь прикрывало спуск вниз. Не прошло и двух минут, как наружу вылез староста. Лифта у них не было, как и движущихся платформ, зато имелся люк и самая обычная лестница.
        Крепко сбитый старик, с темной кожей, седыми клочьями волос, он держался за рукоять ножа, когда встал передо мной.
        - Я из секты Аши. Убил троих осьминожек. Хотя говорили об одном.
        - Так кто же знал, что монстры засаду устроят. - ответил он холодно, не сводя с меня глаз. Ещё и не мигал, словно робот какой-то. Или синт.
        И что тут скажешь? Что они уроды и из-за них я чуть не погиб?
        - С вас плата. Возьму едой, водой и ночлегом.
        - И всё? - нахмурился он.
        - И всё.
        - Обычно люди секты дерут гораздо больше.
        - Могу и содрать, - пожал я плечами.
        Помолчали. Через минуту он кивнул, махнул рукой и пригласил в сторону люка.
        - Я багги сначала перегоню. Отправьте людей заняться тушами. Пусть их захоронят.
        К сожалению, осьминожки в плане ресурсов бесполезен. После смерти их жидкости сразу же разлагались, а больше ничего интересного и не было.

***
        Я никогда не бывал в малых поселениях. Тем интереснее спуститься вниз и увидеть своими глазами, как живут люди. Лестница тянулась где-то на тридцать метров. После неё тамбур, где меня встретили двое крепких мужчин. Стреляющего оружия у них не было, но ножи на поясе и что-то типа копий в руках имелись. Я прошёл мимо них, через крепкую дверь и оказался… В просторном круглом зале метров на сорок в диаметре, от которого, как лепестки, во все стороны расходились ответвления.
        Поселение оказалось пещерой, которую кое-как обтесали, где-то залили раствором, а потом туда поселились беженцы, понастроившие отдельных перегородок, которые не особо защищали и даже с виду выглядели хлипко. Палки, да ткани, вот и все комнаты. Здесь человек сорок живет, не меньше. Большую часть из них я сразу увидел, когда они вышли, бросая на меня испуганные взгляды.
        - Сюда, - позвал староста, спустившись следом за мной.
        Он зашёл в одно из ответвлений, крикнул на кого-то и оттуда выскочило трое человек, бросая в мою сторону взгляды, в которых страх мешался с раздражением. Из-за меня что, людей согнали?
        - Это лучшая наша комната, - заявил старик, указывая на койки. - Еду скоро принесут.
        - Спасибо.
        Мне стало неловко от того, что им пришлось потесниться. Но язык не повернулся сказать, чтобы людей вернули обратно. Не поймут. Я для них источник опасности и проблем. Дать койку на день - меньшая из цен, которую они могли бы заплатить, приди к ним кто другой.
        - Поговорим? - спросил я, когда староста сам лично принес миску с едой.
        - Поговорим, если хочешь, - кивнул он, присаживаясь на вторую, пустую койку.
        - Чем живете?
        - А чем живут в пустошах? - удивился он вопросу. - Собираем, что можем. Из глины лепим. Недалеко есть месторождение.
        - И как ваши дела идут? Есть проблемы?
        - Вся наша жизнь состоит из проблем.
        Когда заходил, увидел здесь все возраста, кроме стариков. На сорок человек штук пять детей и ещё столько же подростков. Половина женщин. Самый старый из них - староста. Да и то, это скорее мужик лет сорока-пятидесяти, а не настоящий старик.
        - Нужна какая-то помощь?
        - Ты уже помог с тварями, - снова я удивил старика. Вон как хмурится и брови недоуменно задирает.
        - Хорошо. Спасибо за еду. Утром накормите?
        - Накормим.
        Ещё раз благодарить не стал. Почему-то у меня сложилось впечатление, что чем больше вежливости, тем хуже к тебе относятся. Когда староста ушёл, подвинув за собой перегородку и тем самым отсекая меня, я скинул грязную одежду и улегся на кровать. По хорошему надо бы в душ сходить, но сомневаюсь, что здесь много свободной воды, а обременять людей ещё больше не хотелось.
        - Как тебе поселение? - спросила Хол.
        - Пока не знаю. Уровень злобы чуть выше, чем в городе. Дети как-то держатся.
        - Не радуйся раньше времени. Чтобы сделать выводы, надо сначала узнать статистику детской смертности.
        - Тьфу ты, - настроение резко ухнуло вниз.
        Никогда не думал о том, что сказала Хол. Дети здесь жили, но где гарантии, что все рожденные выживают?
        Настроившись, я принялся изучать поселение в плане злобы. Её тут хватало. Не совсем здоровая атмосфера, пропитанная страхом и апатией. Как знакомо. Не удержался и потянул часть злобы к себе. Пусть хоть так, но помогу людям.
        Занимался этим, пока не заметил, что кто-то заглянул ко мне. Открыв глаза, увидел маленькую девочку, наблюдающую за мной сквозь щель. Я улыбнулся ей, но она испугалась и отпрянула, а моё настроение упало ещё ниже. Не от её реакции. В этой девочке было слишком много злобы, которая разъедала её тело, я чувствовал это. Выделив её из общей массы, постарался помочь, как смогу. Не уверен, но, кажется, когда очистил её, ребенку стало полегче. От этого настроение улучшилось.
        - Аккуратнее, - сказала Хол, - Резкие изменения свяжут с тобой, пойдут слухи и кто знает, чем это закончится.
        Сила есть, но ей нельзя нормально пользоваться. Какой тогда смысл в этой силе?
        До темноты ещё оставалась пара часов, но затягивать я не стал и сам не заметил, как уснул. Всё же предыдущая ночь меня измотала. Немного страшно было спать в окружение незнакомых людей, но я надеялся, что принадлежность к секте защитит меня. Эта надежда натолкнула на другую мысль. Защита следствие страха, а не любви. Насилие - это способ утверждать свои интересы, заставить окружающих бояться, а следовательно не нападать. Такой подход мне не нравился, но я его увидел и признал существование.
        Проснулся рано утром. До того, как солнце взошло. Выглянув наружу, увидел спящих людей. Многие спали прямо в центральном зале и не имели личного пространства. Я представил, какого это, прожить всю жизнь так. Выходило, что не очень.
        Вернувшись обратно, не стал терять время и взялся за практику. Требовалось срочно поднять навыки до моего уровня развития. А то силы много, да толку то, если я не умею её правильно поднимать. Плюс большого количества энергии в том, что можно практиковать, сколько угодно.
        Утро я всегда начинал с цикла укрепления кожи, внутренних органов и костей. Это то, что защитит там, где не справятся щиты. Дальше гонял энергию по телу, укрепляя систему. Хол уже объяснила, что следующая планка находится возле двухсот стандартов и чтобы туда добраться, придется изрядно поработать, создав всего сорок девять узлов.
        Семерка - одно из главных чисел в магии. Мне нужно создать вокруг главных узлов по семь дополнительных, чтобы продвинуться дальше. Долгая, серьезная работа, на несколько лет минимум. Хол оценивала мою скорость на пять лет, если не использовать зелья.
        Практиковать остальные навыки в поселение я не стал. Закончив, вышел к тому времени, когда остальные как раз проснулись. Мне передали миску с едой. Остальные питались также. В одном из отнорков готовили женщины, они же и раздавали пищу тем, кто к ним подходил. Мне ничего не говорили и, кажется, вздохнули с облегчением, когда поев, я отправился на выход.
        Выбраться то выбрался, но… Багги отсутствовал! Вашу мать, кто-то спер багги! Уроды! Убью нахрен!
        - Успокойся! - забеспокоилась Хол.
        С трудом, но я заставил себя остановиться. Вслед за мной вылазили и другие люди, увидев вспышку гнев, они отпрянули и были готовы разбежаться.
        - Это не мы, - заявил староста, когда выбрался, осмотрелся и понял, в чем дело.
        - А кто? - зло бросил я.
        Мне доверили багги, хотя по статуса было нельзя. И я его просрал! Упустил! Какой же это провал…
        - Есть камеры, я проверю! - заверил меня мужик и юркнул вниз.
        У них ещё и камеры есть. Ну как замечательно. Подойдя к месту, где оставил машину, увидел то, чего не ожидал. Стрелку. Самую обычную стрелку, что указывала направление. Да ладно. Это что за розыгрыши такие?
        Спустя пятнадцать минут я снова поднимался по лестнице, злой и сердитый, проклиная всех и вся. Записи показали, что случилось. Ночью, после того, как я скрылся внизу, где-то через два часа сюда заявился отряд безымянных. С ними прибыл один до боли знакомый парень, к которому у меня личный счет. Он нашёл камеру и издевательски в неё помахал, после чего сел в машину и уехал, перед этим начертив ножом направление.
        - Спокойно, Эрик, только спокойно, - говорила Хол, реагируя на то, как я представляю мучительную смерть Беза. - Тебе надо предупредить секту о том, что случилось. Это ловушка. Очевидно, что Без рассчитывает на то, что ты бросишься за ним.
        - Конечно, брошусь. У меня нет выбора.
        - Но это не разумно.
        - А разумно связаться с заставой и рассказать о том, как я оплошал?
        - Да!
        - Не думаю.
        - Вот именно! Ты не думаешь! Ты злишься, в тебе проснулась гордыня, ты хочешь отомстить! И куда тебя это заведет?
        - Туда, где я надеру задницу Безу?
        - Послушай себя! В кого ты превращаешься?! Что бы сказали твои родители?
        Я успел отойти от поселения шагов на пятьдесят, когда Хол это сказала. По больному ударила. Но кровь играла в жилах, поэтому я ответил резко.
        - Мать бы сказала покарать мерзавцев. Отец… Ему лучше не знать о таком.
        - Твоя мать никогда не учила действовать импульсивно. Она бы дала тебе подзатыльник, а то и ремня за такую дурость!
        Хмыкнув, я вынужденно согласился. Мама у меня такая… была.
        Хол права. Надо взять себя в руки и хорошо подумать. А потом поступить разумно и правильно, чтобы не усугубить ситуацию.

***
        Без ждал меня. За ближайшими скалами, вдали от чужих глаз. Я увидел его, когда забрался на вершину. Он сидел прямо на моем багги, разговаривая с тремя бойцами. Они выглядели гораздо серьезнее, чем парень. Опытные, матерые, взрослые. Плохо. Даже рискни я напасть на людей, не факт, что справлюсь.
        - Санта, ты слышишь? - позвал я в рацию.
        - Что случилось? - сразу же последовал вопрос.
        - Безымянный. Один мой знакомый угнал багги. Ждут меня среди развалин, недалеко от двадцать шестого. Один парень и трое взрослых практиков. Все при оружие.
        - Замри и не лезь к ним! - последовал ответ.
        Я сделал, что приказали, оставшись лежать среди скал. Санта вышла на связь где-то через три минуты.
        - Отряд выехал к тебе. Будем через полчаса.
        - Что мне делать?
        - Ждать!
        - Как скажешь.
        Дерьмо. Как же я глупо облажался. Сладко выспался, но просрал машину. Боюсь представить, что теперь будет. Вечный позор, не меньше.
        - Лучше о другом подумай, - сказала Хол, - Как они узнали?
        Вопрос неприятный. Не вижу других вариантов, кроме как того, что меня сдали в поселение. После того, как я им помог? Если так, то мне нечего сказать по этому поводу. Хороших слов точно уж нет.
        Как и обещала Санта, подмога прибыла через пятнадцать минут. Они выскочили на багги прямо к отряду безымянных и остановились рядом с ними. Десяток суровых женщин повыскакивали из машин, беря мужиков на прицел.
        Я дальше сидеть не стал, поднялся и пошёл к ним. Без, кажется, ничуть не удивился, не испугался и никак не показал, что озадачен. Когда я подошёл, он смотрел с ухмылкой на всех. На меня, на женщин, ему было плевать, что нас больше.
        - Прячешься за бабьими спинами? - бросил он мне.
        - Без зубов остаться хочешь? - спросила Санта, которая тоже приехала и возглавляла отряд.
        - Не зарывайся, женщина, - ответил сухо один из мужчин, стоявший рядом с Безом.
        - А ты, я смотрю, как был неудачником, так и остался, - не стал я молчать, - В прошлый раз сбежал, сейчас за спины взрослых прячешься. Я думал, ты смелее будешь.
        - Заткнись! - вспылил Без, бросив взгляд на свою группу поддержки.
        - Ещё и эмоции не контролируешь. Как насчет поединка? Или струсишь?
        - Вообще-то, мы для этого и приехали, - сказал тот же мужчина, - Пусть мальчонки разберутся. Сила рассудит.
        Безу это не понравилось. Имею ввиду тон. Кажется, его репутация не особо высокая в отряде. Санте тоже это не понравилось. Она пригнала десяток бойцов, чтобы что? Посмотреть, как дерутся мальчишки? Чувствую, мне за это будет втык. Сержант кивнула на предложение и махнула мне, чтобы отойти в сторону.
        - Идиот, - процедила она, - Закатай этого придурка в землю и я подумаю, чтобы не превращать твою жизнь в ад.
        - Хорошо. Прости.
        - Соберись и действуй, - шикнула она, толкая меня к Безу.
        Тот уже слез с багги и сбросил куртку. Собравшиеся образовали круг. Ну здравствуй, арена. Давно не виделись.
        - Начали! - крикнул мужчина.
        Без усмехнулся и сорвался с места. Я видел в его глазах желание поквитаться. Доказать самому себе, что он чего-то стоит. Наверное, я разрушил какие-то его планы, когда положил всех прихлебателей.
        Без двигался чуть быстрее, чем я помнил. А уж энтузиазма хватило бы на десятерых. Я пустил энергию в мышцы, блокировал его удар и врезал в ответ, выпуская в корпус импульс. Тело само отработало, как надо. Я сначала ударил, а потом испугался, что убью этим.
        Беза откинуло, он рухнул на песок и харкнул кровью, захрипев. Попытался подняться, уперся рукой в землю, но… Завалился и уже не встал. Он был жив, но драться сможет не скоро.
        - Бой закончен, - вышла вперед Санта и глянула на безымянных, - Ещё вопросы есть, которые хотите обсудить?
        - Нет. Мальчишка будет наказан.
        - Не сомневаюсь, - оскалилась женщина, - Если это всё, надеюсь наши пути больше не пересекутся.
        Безымянные подхватили парня, закинули его в свой багги и укатили в пустошь. Я же остался один, под взглядами десятка женщин.
        - Молодец, - похвала Санта, - Но ты конкретно так облажался. Багги я забираю.
        - Но…
        - Получишь, когда докажешь, что достоин. Упустить машину… Позорище…
        Она ушла, качая головой.

***
        Оставшись без машины я понял, насколько она важна в передвижение через пустоши. Незаменима. Багги везет припасы, оружие и тебя. Без него всё нужно тащить самому. Скорость передвижения падает и надо тщательно планировать маршрут, чтобы не пропасть.
        Когда эмоции по поводу случившегося улеглись, я принялся думать, как поступить. Чтобы вернуть машину, нужно совершить подвиг. Для этого нужна тварь, не простая, а достаточно опасная, чтобы доказать мою силу. Но я не настолько силен, чтобы выходить против по-настоящему сильных тварей. Мне нужна хотя бы неделя, чтобы отточить навыки. А значит и нечего пытаться искать сразу кого-то крупного.
        Пустоши такое место, что здесь можно несколько дней идти и не встретить никого. А можно за пару часов повстречать все опасности разом. В первую очередь это дело случая. Какие-то закономерности, конечно же, присутствовали. Нам показывали карту, где и кто обитает, какую тварь на какой территории проще всего встретить.
        Проще - не значит, что кто-то даст гарантии. Твари они такие, могут забрести куда угодно.
        Самая безопасная территория в городе. Чуть менее безопасная - вокруг города, но и туда кто-то хитрый или незаметный может пробраться. А то и вовсе прилететь, крылатые твари тоже существуют. После заставы начинается «свободная» земля. На ней расположено около двадцати поселений. Если идти пешком, то путь от одного к другого займет по паре часов. Рядом никто не селится, так как сложно прокормить людей. Чтобы добраться до заставы от места, где я остался, потребуется часов шесть-десять. На багги значительно быстрее.
        Чем дальше от города, тем выше шансы встретить кого-то опасного. Багги это ещё и способ сбежать. По сути, меня оставили здесь умирать.
        - Ты всегда можешь вернуться и признаться, что не тянешь. - сказала Хол.
        - И тогда лишиться всех бонусов, которые мне дали. Служба на виду, по общему пути. Этот вариант мне не подходит. Он замедлит меня.
        - Тогда не жалуйся, что тебя решили убить. Это не так.
        - Ладно, признаю. Я могу в любой момент вернуться, но не собираюсь это делать.
        Надо подумать… Я вспомнил всех тех, кто встречается в пустошах. Есть около десятка тварей, подходящих под задачу. Я даже знаю места, где их можно найти. Но пока не готов туда соваться. А значит… Нужно думать, как мне выжить неделю. Столько я готов себе отвести на подготовку. Такой срок подразумевает взаимодействие с поселениями. Нужно найти тех, кому нужна помощь и кто готов пустить на ночлег. После подставы от двадцать шестого поселения, к ним я не собираюсь идти. Нужно искать кого-то другого.
        На этой ноте я отправился в путь, косясь на поднимающееся солнце. Скоро начнет припекать, а когда пешком, это будет в десяток раз страшнее.
        Глава 14. Доказательство
        Следующую неделю я провёл в тренировках и изучение пустошей. Если коротко описать эти дни: ходьба, редкие сражения, снова ходьба, ночевки в поселениях и много-много практики. Я натер себе с десяток мозолей. За ночь ноги исцелялись, но на следующий день история повторялась и так до тех пор, пока кожа не стал грубой. И это несмотря на то, что кожа у меня и так крепче, чем у обычного человека!
        К крупным поселениям я не совался, зато обошёл все дальние. Заходил к ним, узнавал новости, спрашивал про проблемы и зачищал ближайшую территорию, если было нужно.
        Сейчас список навыков выглядел так:
        УРОВЕНЬ ИСТОЧНИКА: 100
        ЧУВСТВИТЕЛЬНОСТЬ: УРОВЕНЬ 10
        ЭМПАТИЯ: УРОВЕНЬ 3
        АРХЕТИП ТЕМНОГО МАГА:
        СЖАТИЕ ЗЛОБЫ: УРОВЕНЬ 8
        ТРАНСФОРМАЦИЯ ЗЛОБЫ: УРОВЕНЬ 7
        БЕШЕНСТВО ЗЛОБЫ: УРОВЕНЬ 3
        ТЕМНАЯ ЗВЕЗДА: УРОВЕНЬ 7
        ТЕМНЫЙ ЩИТ: УРОВЕНЬ 7
        АРХЕТИП ВОИНА:
        ИМПУЛЬС: УРОВЕНЬ 7
        ШАР: УРОВЕНЬ 8
        АРХЕТИП ЗАЩИТНИКА:
        ЗАЩИТНЫЙ ПОКРОВ: УРОВЕНЬ 10
        АРХЕТИП ДРУИДА:
        ПОДПИТКА РАСТЕНИЙ: УРОВЕНЬ 8
        ИСЦЕЛЕНИЕ РАСТЕНИЙ: УРОВЕНЬ 1
        АРХЕТИП ЦЕЛИТЕЛЯ
        САМОИСЦЕЛЕНИЕ: УРОВЕНЬ 9
        БАЗОВОЕ ИСЦЕЛЕНИЕ: УРОВЕНЬ 2
        АРХЕТИП ПАЛАДИНА
        ОЧИЩАЮЩАЯ ДЛАНЬ: УРОВЕНЬ 4
        ОПОРА: УРОВЕНЬ 4
        БРОНЯ ПАЛАДИНА: УРОВЕНЬ 2
        АРХЕТИП ОХОТНИКА
        АНАЛИЗ МОНСТРА: УРОВЕНЬ 2
        СТРЕЛА: УРОВЕНЬ 6
        ПОИСК: УРОВЕНЬ 5
        Смотрю на изменения и сразу становится понятно, чему я больше всего уделяю внимания. Какая же ирония, что это темный путь, а не другие, более светлые направления. Но что поделать, злобы здесь разлито вокруг полным-полно, закономерно, что я использую её на свои нужды.
        Главное достижение - это то, что все навыки я научился применять быстро. Достаточно быстро, чтобы это работало в бою.
        Из нового: я развил защитный покров в архетипе защитника и эта ветка посерела. Ей на замену в архетипе паладина открылась форма брони. Принцип такой же, как и у покрова, но это более сильная и сложная версия. В ней использовалось пять символов и чтобы собрать такую конструкцию пришлось постараться. А чтобы удерживать её в бою - пока речи не шло. Но ничего, у меня есть крепкий покров, который всегда со мной. Да и не применишь особо броню. Она, зараза, светится! Как маяк и сообщение, что я имею отношение к чистым магам. Слишком наглядно, подозрительно и опасно применять это умение вблизи от людей.
        Вчера ночью вышла на связь Аби. Снова пришла во сне и мы с ней обсудили новости. У девушки всё было относительно в порядке. Настолько, насколько может быть в порядке жизнь у раба злости, которому постоянно нужно драться. Она с парнями смогла закрепиться в первой сотне рейтинга и хотела попасть на самый верх. Никто их не задирал и, казалось, жизнь сбавила обороты, перестав истязать людей. Я ей рассказал про свою встречу с Безом и предупредил, что тот может попытаться отомстить. Аби на это беспечно отмахнулась, обрадовавшись, что я победил засранца.
        Слово за слово, мы с ней разговорились на тему пустошей и она рассказала, где её поселение находилось, пока его не разнесла орда монстров. Девушке в ту ночь вместе с парнями пришлось бежать и она не знала, что дальше случилось с тем местом. Я пообещал ей проверить.
        Проверил. Вчера ещё. Разглядел издалека, что на месте поселения нашлась яма, внутри которой поселилась стая тварей. Их называли копателями или гиенами. Стайные хищники. Самые крупные особи с меня ростом. Есть и мелкие твари, детёныши, но при хорошей кормежки они быстро вырастают. Всего я насчитал десяток монстров. Они быстрые, у них хорошая регенерация, действуют сообща, способны загнать любую добычу, если та недостаточна сильна. Ах да, ещё они мастерски копают и способны прогрызть и разодрать стальные укрытия. Настоящая беда для поселений. Эта стая не стала массовой проблемой, потому что задержалась на окраине. Наверное из-за того, что они удачно разгромили поселение, у них появилось много вкусного мяса и они решили устроить гнездо, которое я сейчас и видел.
        Сразу я лезть не стал. Взял паузу на подумать. Есть шанс, что зверей значительно больше. Это самое крайнее поселение, которое я видел, дальше начинались совсем уж дикие пустоши, так что пропитание они при желание найти могли себе. Ночевать я направился в ближайшее место, там же узнал новости. Стаю видели, опасались, несколько раз отгоняли, запрашивали помощь, но за убийство такой сильной стаи просили слишком много. Вот когда они разрушат ещё парочку поселений, тогда да, какое-то более обеспеченное поселение оплатит уничтожение зверей.
        Тридцать пятое поселение - именно у них я заночевал. Оно особо ничем не отличалось. Единственная разница - вместо круга с отнорками - шахта, вдоль которой люди и селились. Они ещё не плохо устроились, смогли вырыть колодцы и у них всегда была чистая вода.
        - А почему спрашиваешь про стаю? - настороженно поинтересовался староста.
        - Хочу её уничтожить.
        - Но у нас нет столько денег, - испугался он.
        - Я разве просил денег?
        - Но…
        Должен признать, мне доставляла удовольствие чужая растерянность, когда я делал что-то бесплатно. Ну или за еду и ночлег, что тоже считалось крайне дешевым. Обычно драли с людей гораздо больше.
        - Так может помочь чем?
        Было видно, что староста не хотел задавать этот вопрос. У них здесь всего тридцать человек. Половина - мужчины. Выживают за счет того, что выращивают какие-то растения на поверхности. Плоды едят, а стебли как-то хитро сушат и потом плетут всякое разное из них. Многофункциональное растение. По которому стая копателей раз прошлась, уничтожив за ночь половину урожая, чем поставила поселение на грань вымирания.
        - Не надо. Сам справлюсь.
        Староста облегченно закивал. С его точки зрения я дурак, который решил убиться, но лучше пусть умрет глупый сектант, чем кто-то из его людей.
        Этот разговор состоялся вечером. Утром я вышел в путь и добрался до места, когда солнце преодолело половину пути до зенита. Где же моё любимое багги… Как я по нему скучаю.
        Прокравшись между скал, я залег в месте, откуда открылся вид на мою цель. Вокруг всё перекопано, но главная яма на месте самого поселения. Монстров не просто так называли копателями. Они любили строить сети тоннелей, превращая своё логово в настоящую ловушку. Надо держать в голове вариант, что твари могут выбежать где-то в сотне шагов отсюда и зайти мне в спину, пока другие отвлекают.
        - Ты знаешь, что надо сделать. - сказала Хол.
        Да, к сожалению знаю. В описаниях этих зверей говорилось, что они умные и отступают, если чувствуют, что не могут победить. Гоняться за ними по пустоши без багги затея провальная. Но если напасть на их дитёнышей или угрожать кладке, то никуда они не убегут, а будут драться до конца. Прямо как люди. Те тоже готовы защищать своё потомство.
        Я бы хотел жить в мире, где никого не надо убивать и даже такие монстры могут жить, не боясь быть убитыми. Но, к сожалению, живу я совсем в другом мире. Эти твари уже разрушили минимум одно поселение, убили родителей Аби. Дай им время, стая разрастется и уничтожит ещё поселение. А потом ещё и ещё, и так до тех пор, пока их не убьют.
        Как бы мне не претила идея насилия, я признавал его необходимость. Надо сделать то, что должен и потом как-то жить с этим. Самое ужасное, что я чувствовал готовность уничтожить всех этих животных. Даже не ради высоких идеалов, а ради возвращения багги. Эти твари считались достаточно опасными. Особенно стая. Особенно на своей территории. Да и шкуры у них прочные и ценные, это будет хороший улов для секты.
        Ладно, хватит откладывать, пора действовать.
        Ещё раз осмотревшись, прикинул, как именно звери побегут в мою сторону. Бой я представлял десятки раз, стараясь просчитать, как сработают особенности этих монстров. Они не должны испугаться одиночной цели. Наоборот, радостно бросятся, чтобы разорвать.
        Укрепив защиту и заставив энергию бежать по телу, я поднялся, вскинул винтовку и прицелился. Заряд злобы мелькнул и прошил среднюю тварь навылет. Я сместил винтовку и открыл стрельбу по моментально отреагировавшим тварям. Вожак завыл, собирая стаю. Они бросились в мою сторону и я успел подстрелить ещё парочку.
        Первым меня достигла самая крупная особь. Вожак. Он был выше меня и одним укусом отхватил бы мне голову. Темная звезда вошла ему в пасть и взорвало башку. Вторая звезда вошла во второго монстра, в третьего… Я закрутил звезды вокруг себя, прошивая ими набегающих тварей.
        Они умны, но не смогли быстро сообразить, что происходит. Только до последних дошло, что их сородичи умирают, а одиночная, такая сладкая и не опасная цель остаётся живой. Но звезды прошили и этих, решивших сбежать монстров.
        Бой на этом не закончился. Откуда-то сзади выскочило ещё несколько особей. Эти бежать не хотели. Они хотели моей крови.
        Особенность звезд в том, что я могу ими управлять, даже когда они отдалились от тела. Мой предел - контролировать сразу три. Из пятерых тварей я успел убить двоих. Один пережил удар и набросился на меня. Я отпрыгнул в сторону, пропуская тварь мимо. Второго монстра я заблокировал щитом, а третьему пустил звезду в упор.
        - Добивай! - крикнула Хол.
        У этих зверей хорошая регенерация. Половина из тех, кого я подстрелил, медленно поднималась. Ещё секунд десять и они снова бросятся в бой. Я замер и принялся создавать одну звезду за другой, пробивая монстров навылет.
        Начинающий практик может стрелять из винтовки, но будет делать это редко и слабо. Ему не хватит силы, чтобы один на один убить такого зверя. Опытный практик стреляет часто, далеко и больно. Один на один он способен вынести такого зверя. Но не стаю. Начинающий маг, такой, как я, способен перебить стаю, если ему хватит запаса сил и навыков. Мне хватило.
        - Санта, приём, - вытащил я рацию.
        Пришлось несколько раз повторить, пока мне не ответили. Сигнал доходил плохо, с помехами.
        - Я у разрушенного сорок второго поселения. Повторяю, я у разрушенного сорок второго поселения.
        - Что ты там делаешь, мать твою? - голос Санты даже сквозь помехи звучал раздраженно.
        - У меня тут семнадцать копателей. Свежих туш. Повторяю, семнадцать копателей. Мертвых! Один я их не дотащу.
        - Опасность?
        - Нет. Я зачистил периметр.
        - Через час будем, жди.
        Убрав рацию, я оглядел дело рук своих. Наверное, Аби будет рада, что её поселение отомщено.
        - Ты не расслабляйся. Пара тварей ещё живы.
        - Где?!
        - Сам ищи!
        Хищники оказались достаточно хитрыми, чтобы притвориться мертвыми и не подавать признаков жизни. Но переключившись на восприятие злобы, увидел, куда стекают её потоки и послал в туши ещё по паре звезд. Теперь точно всё.
        - Ошибаешься. Звезды оставляют характерные следы, которые ты не сможешь объяснить.
        - И что делать?
        - Что-что… Бери винтовку и иди скрывать следы.
        Мда… Грязная работка намечается.
        ***
        Закончив стрелять по ранам, чтобы хоть как-то скрыть следы или запутать тех, кто будет в этом разбираться, я отправился к гнезду. Надо его проверить.
        Внутри я обнаружил…
        Я ожидал, что увижу помещение, где жили люди. Но то находилось значительно глубже. Я видел лишь спуск, ведущий вниз. Звери прокапали яму где-то на десяток метров, а дальше углублялись через сеть тоннелей.
        Но не это удивило меня. Я встретил ещё одно животное. Щенка. Он едва мог ходить, рычал и скалился в мою сторону. Размером мне по колено, звереныш не представлял опасности.
        Щенок не стал тем, что удивило больше всего. Он послужил всего лишь причиной.
        АНАЛИЗ КОНТЕКСТА…
        ДОСТУПНА ФОРМА ПОДЧИНЕНИЯ.
        Оу… Я замер, не ожидая такого поворота. Щенок рычал в мою сторону, я смотрел на него, а Хол тихо давала комментарии.
        - Не уверена, что это лучшая идея, Эрик…
        ***
        - Как ты это сделал? - первым делом спросила Санта.
        Она снова приехала первой. На одном багги, вместе с Тарой, которая держала свою любимую крупную винтовку. Они вышли, оглядели поле боя и направились ко мне.
        - Перестрелял, как же ещё, - пожал я равнодушно плечами.
        - Глазам своим не верю. И это сделало свежее мясо? - качала головой Тара, ходя от одной туши к другой и пиная их ногами, - Парень, кто тебе помог?
        - Морис, конечно же, прискакала с утра, прикончила их и велела сказать, что это сделал я.
        Обе женщины резко развернулись ко мне, посмотрев недобро.
        - Да не, не стала бы она это делать, - задумчиво ответила Тара, - Не верю.
        - Тогда не задавайте глупых вопросов, - сказал я грубо.
        Специально так сказал. Не трудно было предположить, что у секты возникнут вопросы. Стая копателей - это задача для десятка бойцов. Стаю надо окружить, что не так-то легко, учитывая тоннели. А потом открыть подавляющий огонь, для чего нужны опытные практики. Я никак на целый отряд не тянул. Да и на опытного практика тоже.
        Мясо, свежее и зеленое, которое ничего не умеет. Которому сначала начальство выдало багги, а потом я его просрал, чем опустил свою репутацию куда-то на дно. В общем, вокруг моей персоны странностей хватает.
        Поэтому я и выбрал такой тон, чтобы повернуть их мысли в нужную сторону. Не озвучь я про Морис, они бы сами об этом думали и потом сами бы себя убедили, что так и есть. Этот план и линию поведения мы разработали вместе с Хол.
        - А новичок дерзким стал, - хохотнула Тала, косясь на меня.
        - Почему вы вдвоем приехали? Как туши забирать будете?
        - Потому что никто не пошлёт ватагу ради мальца, который раз облажался. - зло бросила Санта.
        Она достала рацию и вызвала подкрепление. Теперь надо ждать полтора часа, пока не приедут машины покрупнее.
        - Чего встал? - обратилась она ко мне, убрав рацию. - Хватай туши и тащи в одну место. Вон туда. Сюда платформы не проедут. И ты проверял гнездо?
        - Нет, конечно. Не дурак же я лезть один в бесконечные переходы.
        - Что туда лезть, пару гранат кинем и обрушим всё к чертям, - уверенно заявила Тара, - Но туши всё равно перетаскать надо. Давай, парень, помогу тебе, так и быть.
        Она схватила за ногу самого крупного зверя, который весил как минимум центнер, а то и два, и потащили в сторону багги. Сильна. Я отставать не стал и принялся за дело.
        ***
        Секта пригнала четыре крупные платформы. Я катался на такой с Морис, но на меньшего размера. Эти же достаточно вместительные, чтобы погрузить все туши разом.
        - Парень, ты с нами или остаешься? - спросила Санта.
        - Останусь.
        - Как знаешь. Тачка твоя, - кивнула она на ту багги, на которой приехала.
        Ту самую, которую у меня забрали. Санта хмыкнула, увидев мою улыбку до ушей и ушла. Когда конвой скрылся с виду, я выждал для верности ещё минут десять и отправился в сторону, к груде камней, где-то в полукилометре отсюда. Они ничем не примечательны, лишь немногим выделялись на фоне унылого, однообразного пейзажа.
        Добравшись до них, поднялся наверх, нашёл выемку, подхватил за шкирку щенка и вытащил его наружу. Он спал мертвецким сном. Побочный эффект после того, как я его бешенством злобы приложил.
        - И зачем тебе эти проблемы? - недовольно сказала Хол.
        - Как минимум, это любопытно. - ответил я ей.
        - Чем же? Если тебя увидят рядом со зверем, то точно проблемы будут.
        - Да у меня этих проблем столько, что одной больше, одной меньше - какая разница?
        - Не скажи. Животное ты не сможешь оправдать.
        - Хол, я не хочу убивать дитёныша.
        - Да знаю я! Но всё равно не согласна с этим решением.
        - Лучше помоги освоить форму подчинения. Прошлая почти развеялась.
        С этой новой формой для меня открылся целый мир. Оказывается, можно подчинять живых существ. Сразу возник вопрос, а можно ли так поступить с людьми, но никто мне не ответил.
        Времени на принятие решения было мало. Ещё и зверь бросился на меня. Зубы у него мелковаты, но он с достойной уважения настойчивостью пытался прогрызть мне ногу. Покров защитил, но это то ещё испытание, пытаться освоить новую форму, когда тебя грызут. Для себя тогда я решил, что если успею подчинить тварь, то так тому и быть. Если не успею, что же, такова судьба.
        И вот я здесь. Сижу между скал, смотрю на храпящего монстра и думаю, что с ним делать. У него колючая шерсть, злой взгляд, хороший нюх. Копатели способны тебя учуять, если дать им время, но не способны разглядеть издалека. Я сильно рисковал, подкрадываясь на дистанцию выстрела. Повезло, ничего не скажешь. И то, что багги вернули тоже повезло. Надо теперь придумать, как быть дальше.
        - Имя что ли выбери, - предложила Хол, - Раз уж решил оставить это мерзкое создание себе.
        - Думаю, он будет полезен. А имя - не знаю. Есть идеи?
        - Тридцать килограмм проблем?
        - Слишком длинно.
        - Тогда Трёха.
        Я глянул на "опознавательные" признаки и убедился, что мне досталась девочка. Ну значит будешь Трёхой.
        Глава 15. Трёха
        Чтобы не спалиться с питомцем, я уехал подальше от поселений, в ту часть на карте, которая обозначалась дикой. Опасность нарваться здесь выше, но куда деваться. Нужно чем-то накормить животное, да и напоить тоже, а это не так-то легко сделать в пустоше.
        Впервые за всё время пейзаж сменился. Раньше единственное, за что цеплялся глаз, это редкие скалы, да расщелины. И горы вдалеке, конечно же.
        В дикой местности начиналось то, что называли лесом. Но это не название, а издевательство. Никакой цветущей зелени здесь нет и в помине. Каменные, когда-то выжженные, массивные стволы деревьев. Они торчали, как волоски на коже. Сотни черных волосков. Между ними легко пройти, при желание, если не гнать, можно и проехать, но не далеко. Я видел, что дальше идет зона, где торчат такие же черные и обгорелые корни.
        Место в высшей степени неприятное, давящее на мозги, с повышенным уровнем злобы. То есть такое, где должны обитать всякие разные мутанты, чудовища и твари. Здесь нет людских интересов. Ничего не вырастить и ничего не собрать. Если только на тварей охотиться, но тут никто особо ценный не обитал. Не настолько, чтобы это место забрала себе какая-то из сект и взяла под контроль, наладив добычу. Иначе говоря, это место тихое, здесь водится живность и я могу заняться своими делами.
        - Я вот что думаю, Хол. Мне нужна база.
        - Губа не дура.
        - Не, я серьезно. Место, где можно переночевать, заниматься практикой и прочим.
        - Чем же?
        - Ты и сама знаешь. Давно уже мысли прочитала. Я до сих пор таскаю с собой пакет с семенами. Если их прорастить, можно готовить целебные зелья. Кажется, это ходовой товар. Да и людям поможет.
        - Как только люди узнают, что ты вырастил свою плантацию, сюда наведается отряд и всё заберет.
        - Поэтому и говорю, что нужна база. Такое место, где никто не найдет и не заберет.
        - И ты из всех возможных вариантов выбрал с лучшим дизайном. - фыркнула Хол.
        - До этого места нет никому дела. Если верить картам, здесь большая протяженность по площади, а значит можно спрятаться.
        Говоря это, я больше убеждал себя, нежели Хол. Идея с базой возникла спонтанно. В ней хватало минусов, но если поработать, должно сработать.
        - Много поработать, - не стала молчать субличность.
        Из багги вслед за мной выпрыгнула Трёха. Форма подчинения подавляла желание сожрать меня, но до абсолютного контроля далеко.
        - Сидеть! - шикнул я на зверюгу, но та и не подумала останавливаться.
        Вместо этого присела и напрудила лужицу под собой. Хорошо, что не на машину. Или не на меня. Закончив дела, Трёха отбежала в сторону, залезла между корней деревьев и принялась… копать. Не смотря на мелкий рост, она взялась за дело с энтузиазмом и вскоре скрылась под землей.
        - Кажется, твой питомец сбежал, - рассмеялась Хол.
        - Трёха, а ну иди сюда!
        Из норы вынырнула грязная морда, глянула на меня, чихнула и скрылась обратно.

***
        Отметка, обозначающая основных тварей леса, звучала коротко: духи. Опасноть их в том, что они полуматериальны. Перемещаются рывками, размываясь в воздухе. Неуязвимы для физического оружия. Плохо поддаются зарядам злобы. Нужна не просто винтовка, нужно быть ещё сильным практиком, чтобы создать заряд достаточно мощный для пробития. С духов ничего нельзя собрать. Размножались они неведомым образом и сколько не убивай, всегда придут ещё.
        Да, соседство с таким противником не самая лучшая идея, но я пока не решил окончательно, что останусь именно здесь.
        Первого духа я встретил минут через пять, когда углубился в лес. Он возник бесшумно и это ещё одна их опасность. Хрен услышишь. Запахов тоже нет. Они до поры до времени могут прятаться, напасть внезапно и полуматериальная форма не помешает им оторвать голову тому, кто зайдет на их территорию.
        Когда дух бросился в мою сторону, я послал в его сторону звезду, но промазал. Монстр растворился и возник в трёх метрах от места попадания. Создав ещё несколько звезд, я послал их широкой дугой и всё же смог подловить тварь, перенаправив заряды.
        Но этого не хватило. Те звезды, которые разрывали копателей, лишь немного повредили духа. Сбили с ног, повалили на землю и на несколько секунд заставили потерять концентрацию. Этим я и воспользовался, кинув шар очищения. Сработало намного лучше. Духа прожгло насквозь и он осел пеплом. Ко мне подбежала Трёха, её шкура стояла дыбом, она рычала в сторону погибшего создания.
        - Помощник из тебя так себе, - сказал я животному и в ответ получил злой рык. - Зато характер отличный.
        Трёха замерла, обдумывая сказанное. Я не верил, что она реально меня поняла, но морда выглядела настолько выразительно, что невольно задумался, насколько это создание разумно.
        Вслед за первым духом явились и другие. Больше силы на звезды не тратил, активировал броню паладина и принялся метать шары. Всё, что было связано с очищением, отлично справлялось с этими тварями. Ещё две недели назад любая из них прикончила бы меня, но сейчас я имел столько энергии, что за весь бой и половины не потратил.
        - Идем дальше, звереныш? - глянул я на питомца.
        - У неё имя есть, вообще-то, - наставительно сказала Хол.
        Наверное, я схожу с ума. Общаюсь с животным и голосом в голове.
        - Не исключено, что так есть.
        - Ну спасибо, - ответил я раздраженно.

***
        Остаток дня у меня ушёл на то, чтобы добраться до центра леса. Особо я не спешил, ходил кругами, то возвращаясь, то углубляясь. Обычная живность здесь тоже присутствовала, как-то уживаясь с духами. Не особо крупные твари, похожие на гигантских крыс, размером мне по колено. Опасны они были только большими стаями и жили в корнях деревьев.
        Трёха отлично ими питалась, сжирая за милую душу.
        Из интересного - я нашёл дорогу. А если быть точным, место, где дорога когда-то была. Как-то иначе объяснить просеку, петляющую между деревьев, мы с Хол не смогли.
        Я проехал по этой тропе на багги, перестав опасаться, что машину снова украдут, пока я брожу неизвестно где - пусть попробуют сюда забраться. Но главное, что мои поиски окончились удачей. Относительной, конечно же. В середине леса я нашёл руины.
        - Как думаешь, что это было?
        - Какое-то здание? - на полном серьезе предположила Хол.
        - Да понятно, что здание! Но кто там жил?
        - Может поселение какое-то здесь раньше стояло. Подойди и загляни внутрь, только аккуратнее.
        Здание небольшое, от него то и остались лишь камни, которые постепенно уходили в землю. Я подошёл ближе, но никаких спусков вниз не увидел.
        Анализ контекста…
        Обнаружен защитный контур.
        Анализ…
        Контур не работает.
        Желаете восстановить контур?
        Это даже по меркам всего того, что было раньше, звучало странно.
        - Хол, что за контур?
        - Погоди, расшифровываю информацию… Эрик, кажется, это был форпост святых.
        - Да ладно.
        - На самом деле в этом нет ничего удивительно. Орден был распространен по всему континенту. Крепости, форпосты, целые города. Они присутствовали везде.
        - Святые…
        Я подошёл ближе и приложил ладонь к теплому камню. Удивительно. Это же как реликвия. Никогда такого не видел.
        - Контур, - продолжила Хол, - Это защитная форма для зданий. Момент, система подсветит.
        Внезапно мир окрасился белым. Я отошёл дальше, чтобы увидеть весь рисунок. Здание опоясывал большой круг. Благодаря системе, я видел, каким он должен быть. Все эти линии, вплетенные в него символы. Конструкция шла по периметру. Также система подсветила, где именно магия нарушена.
        - Тебе надо воссоздать символы, отремонтировать круг и запитать энергией. По моей оценке, ты за день-два справишься.
        - Почему их магия работает спустя столько лет?
        - Не знаю. Их искусство было настолько велико, что они вплели форму прямо в пространство. Это высшее искусство фортификации.
        - И не смотря на всё могущество, они пали.
        - Ничто не вечно, - философски заметила Хол, - Приступим?

***
        Плюхнувшись на камень, отряхнул ладони и уставился на небо. Да, хорошо пришлось потрудиться. Хол в своих оценках оказалась права. Работа заняла полтора дня. Остатки первого дня я восстанавливал контур, а потом запитывал систему энергией, периодически отбиваясь от набегающих духов. Зато когда закончил…
        Стоило контуру заработать, как находящийся рядом дух, который как по заказу заглянул в гости, разлетелся на клочки. Трёха же завывала и отбежала. Её контур тоже отгонял. Пришлось лезть в настройки, разбираться на ходу и выдавать животному статус «союзника». Поразительно, насколько продвинутую магию использовали святые. Я и десятой части не понял. Тупо делал то, что говорила система, не понимая смысла. И тем более не понимая, как самому что-то такое создать. Требовалось нормальное обучение, а не бездумное повторение.
        - Что дальше? - спросила Хол.
        - У нас запасы подходят к концу. Высплюсь и поеду утром к поселениям. Надо дать о себе знать.
        - А Трёха?
        - Думаю оставить её здесь. Она теперь в безопасности. Как-нибудь несколько часов без меня продержится.
        - Хочется верить. Опять нагадит.
        Да, была такая проблема. Животное… вело себя, как животное. Жрало, спало и гадило. И не сказать, что это приятно пахло.
        - Если выращу растения, то пойдет на удобрения.
        - Трёха или то, что из неё выходит?
        - Хол! Ты какая-то жестокая!
        - Ну-ну, посмотрим, что дальше будет.
        Вздохнув, я отправился обустраивать место для сна. Сам уже не уверен, что брать животину на попечение было правильной идеей.

***
        Стоило мне добраться до ближайшего поселения, как ожила рация. Ответив, получил выговор от Санты, что пропал на двое суток. За выговором последовало предложение заезжать на базу, сдавать добычу, брать заказы и чинить багги или оружие, если потребуется.
        Отказываться я не стал и направился сразу на заставу. Где отметился, что живой, показал целую машину, заработал несколько косых взглядов, зато набрал припасов.
        Припасы просто так не давали. У каждого рейдера, да и обычных бойцов, имелся свой счет, куда зачислялись «очки», ну или внутренняя валюта секты. Убив стаю копателей и сдав их туши, я изрядно пополнил свой счет, так что хватило на всё, что мне было нужно.
        - Как в целом дела? - спросила Санта, отведя меня в сторону.
        Не смотря на то, что я вроде как стал свободным рейдерам, то есть получил статус выше, чем у сержанта, она оставалась моим куратором. За что я был ей благодарен. Она хоть и ругалась, но два раза приезжала ко мне и помогала. Ладно, один раз забирала добычу, а не помогала, но всё равно, это было приятно, иметь возможность в любой момент связаться с заставой и получить помощь.
        - Нормально. Я достаточно освоился в пустошах. Есть работа?
        - Работа всегда найдется. Но я до сих пор не могу понять, насколько рискованные задания тебе можно давать.
        - Ну, лич пока жив, его я не потяну. Всё, что ниже, наверное да.
        - Тогда будь на связи.
        - Я иногда заезжаю в те места, где связи нет. Не добивает.
        - Старайся не пропадать, - нахмурилась она.
        С её точки зрения у меня не могло быть дел вне зоны покрытия ретрансляторов. Санта вообще не понимали, чем может заниматься молодой парень столь далеко. Но приказать она мне не могла, только попросить. А я не мог жестко её послать, нуждаясь в хороших отношениях. То на то и выходило.

***
        Следующая неделя вышла… размеренной. Про практику говорить нечего, каждый день я посвящал несколько часов тренировкам. Обычно днем, в самую жару, прячась в тени, и ночью, добравшись до своей базы. Идеальное место для меня. Духи пройти не могли, остальные твари тоже. Сам лес скрывал меня от любопытных глаз и тварей опаснее.
        После разговора с Сантой, пару раз в день мне стали падать задания. Ничего сверхсложного. Доставить товар от одного поселения к другому, сопроводить обоз, когда груза много, убить тварь, выбежавшую на поселению, с которой они справится сами не могли.
        Не могу сказать, что тварей здесь прям супер много. Часть того потока, что приходила из ничейных земель, убивалась об сами поселения. Там люди тоже что-то могли, иначе бы они не выжили. Другая часть убивалась об другие секты. Я здесь гонял не один. Встречал и воительниц Аши, и караваны, что шли от одного города к другому, и чужие секты. Безымянных тоже видел не раз, но держался на расстояние и никогда не подъезжал близко.
        Если остановиться в пустошах, осмотреться, то можно никого не увидеть. Вообще ничего не увидеть. Бесконечное чистое пространство. Но если знаешь, куда ехать, знаешь, где поселения и основные тропы, по которым ходят люди, то складывается ощущение, что находишься в оживленном месте.
        Благодаря подработке, я не испытал нужды в припасах. Либо поселения снабжали, либо на заставе затаривался.
        С Трёхой занимался вечерами, оставляя её одну на день. Животина подросла сантиметров на десять, отъевшись на крысах. Да ещё перерыла всю базу, создав сеть тоннель, которые тянулись на святые знают сколько.
        Главная моя гордость этой недели - целебные растения. Под солнцем, с моей подпиткой, они проросли и обещали дать в скором времени урожай. Если Трёха их не сожрёт. Я пытался дрессировать эту тварь, но она, кажется, из принципа не хотела слушаться. Но растения не жрала. Иначе бы я не знаю, что делал.

***
        Троих мужчин и одну женщину привязали за руки к крюкам возле стены. Верхнюю одежду с ним сорвали. Мужик слева трясся от страха, а женщина справа выла от ужаса. Я видел, как её вели. Последней. Она пыталась прикрыться, но это сложно сделать, будучи скованной.
        - Что происходит? - подошёл я к тому, кто стоял у них за спиной, нарушая все свои правила. Хуже того, я нарушил главное правило - не лезть к Безымянным.
        Мужчина, сняв с пояса плеть, оглядел меня с ног до головы, неопределенно хмыкнул и ответил:
        - Отвали, бабья подстилка.
        Его подельники разошлись в стороны, наводя на меня оружие. Если хотя бы дернусь, будут стрелять. Не дождавшись реакции, мужик развернулся к привязанным, взмахнул пару раз плетью и нанёс удар. Женщина завизжала. В тот момент я чувствовал себя, будто сам нахожусь на её месте. Но это было не так. Ей было гораздо больнее. Мозг лихорадочно метался, пытаясь найти выход из ситуации. Если я усилю покров, то переживу выстрелы. Дальше…
        А дальше мне хотелось сделать с ними что-нибудь плохое. Очень плохое. Переломать руки, прогнать, заставить их убраться и больше никогда не возвращаться.
        Если пущу в ход звезды, то у меня получится победить. И развязать войну между сектами. Безымянные такое не стерпят. Они либо тут же атакуют, либо потребуют выдать меня.
        Вторым заорал сосед женщины. Пока я думал, этот изверг продолжил и видно, что он только начинает.
        - Хол, что делать?
        - Отступи.
        Отступить было физически больно. Я настолько сосредоточился на взмахах плетью, что не заметил, как ко мне подошли сзади. Схватили за шею, дернули назад и откинули в сторону. Когда я вскочил, вся банда держала меня на прицеле.
        - Только дернись, щенок. Дай мне повод, - прошипел один из них.
        Слушая вопли, я медленно отступил, держа ладони открытыми. Не знаю как, не знаю на что мне придется пойти, но я сделаю всё, чтобы прекратить это.

***
        Проснулся я от взрыва и ярких всполохов. Подскочив, тут же обновил покров и призвал несколько звезд. На границе защиты сверкали разряды энергии. Они бились вокруг черного купола и сквозь треск я не сразу расслышал злой голос.
        - Корн! Я тебе… бл… голову оторву!
        - Отойди! - крикнул я в ответ.
        Этот разъяренный голос трудно не узнать. Морис пожаловала. Заявилась ночью и нарвалась. Что же теперь будет то…
        - Можешь защиту не отключать, тогда она не доберется до тебя, - заметила Хол.
        Самый дурацкий совет в моей жизни. Я уже видел, что учитель гораздо сильнее защиты. Попал, так попал.

***
        В сполохах пламени лицо Морис выглядело особенно зловеще. То, что Трёшка развалилась перед ней пузом к верху и давала себя начесывать, дело не меняло.
        Мне было страшно. Те секреты, которые я хотел сберечь, вылезли разом наружу. Когда я выдал на Морис допуск, она убрала свой щит и прошла внутрь, оглядываясь. Мне достался взгляд, полный убийственного гнева.
        Но женщина отвлеклась, когда на неё выскочила Трёшка и принялась рычать. Тут бы зверю и пришёл конец, но вмешался я и встал между ними. От чего брови Морис уползли далеко вверх, в зону тотального удивления. А когда она увидела полоску растений, которые я успел прорастить, то и вовсе, градус напряжения достиг апогея.
        - Разведи костер, что ли, - сказала она тихо, усевшись на камень и поманив Трёшку.
        Костер я разводил, но редко. В пустошах не так легко найти то, что будет гореть. Ближайшие деревья настолько окаменели, что пытаться их разжечь бессмысленно.
        - Рассказывай, - прошептала Морис обманчиво тихо.
        - Здравствуй, учитель.
        - Ага, и тебе привет. Удиви меня. Как же ты хочешь соврать своему учителю?
        - Не хочу врать.
        Это чистая правда. Врать не хочу, но видимо буду.
        - Тогда не ври. Говори.
        - Что желает услышать учитель?
        - Как ты дошёл до этого места я могу представить. Хотя здесь довольно опасно для начинающего практика. Но ты скорее начинающий маг, раз справился. То, что нашёл руины святых - ничего, бывает. Я их сотни видела. Но вот то, что смог активировать их защиту - это что-то новое. Такое я на своём веку пару раз видела. Так объясни же мне, как ты это сделал.
        - Не могу.
        - Не можешь? - прошипела она, как змея, подбираясь и готовясь прыгнуть. Или мне так показалось. Трёшка зарычала и куснула её за руку. Не до крови, скорее обозначила, что хозяина обижать не надо. - Так смоги. И это чудо, которой я сейчас хвост откручу, если кусаться будет, тоже объясни.
        - Это сложная история, учитель.
        - Раз уж я сюда пришла, то готова выслушать.
        - Ну… мне повезло.
        - Повезло?
        - Да.
        - И как же тебе повезло?
        - Я случайно наткнулся на это место.
        - Угу. А защита?
        - Так говорю же, повезло. Всё работало.
        Всё работало после того, как я починил. Для чего нужны утерянные знания ордена святых.
        - Как интересно, - серьезно сказала Морис, - Я тоже это место нашла. Почему-то меня оно пропускать и защищать не стало.
        - Может причина в том, что я из Эдема?
        - Полная чушь, - фыркнула женщина.
        - Объяснения лучше у меня нет.
        Я и правда из Эдема, где моя мама создала магическую систему, благодаря которой я и смог наладить защиту.
        - Дерьмовый из тебя лжец, - вынесла она вердикт.
        Я ожидал любой реакции. Вплоть до того, что меня пытать будут, чтобы выведать секреты. Но учитель удивила. Реакции и наказания не последовало. Она сидела, смотрела в костер и думала о чем-то своём. Долго. Не меньше часа так просидели. Я боялся разрушить тишину, закономерно опасаясь гнева.
        - Значит так, - отмерла Морис, - Зверя проще убить. Но раз ты это до сих пор не сделал, то нашёл на него управу. Если тебя с ним увидят, будут большие проблемы. Если увидят это место, то проблемы будут ещё больше. По всему выходит, что ты одна большая сплошная проблема, которая не уменьшается, а лишь растет с каждым днём. Я не буду задавать тебе больше вопросы. А тебе не придется врать своему учителю.
        - Спасибо.
        - Спасибо? - разозлилась она, - Ты не представляешь, как я рискую. Не представляешь, насколько рискует секта. Узнай городской маг об этом, он сам заявится сюда, чтобы сначала забрать тебя, а потом наказать причастных.
        - Насколько будет страшным наказанием?
        - Этот безумец может убить всех. Может убить каждого второго. Может отдать нас на растерзание Безымянным.
        - А если я отключу защиту?
        - Ты можешь? - прищурилась Морис.
        - Думаю, что да.
        - Всё интереснее и интереснее. Но пока не отключай. Ты тут неплохо устроился, как я посмотрю. У тебя осталось немного времени для подготовки охоты на лича. Ты как, справишься с ним?
        - Не знаю.
        - Не беси меня своим незнанием. Раз уж я пришла, давай займемся твоим обучением. Хотя ты и сам справляешься неплохо…
        Морис поднялась и отправилась в сторону леса. Обучение проводить внутри защитного периметра она не собиралась.

***
        Смотря в след уходящему учителю, я чувствовал смятение. Неужели она и правда НАСТОЛЬКО на моей стороне?
        - Не исключено, - прокомментировала Хол. - Если они были близки с твоей матерью, то дружественные чувства могли послужить поводом заботы о тебе.
        - Ты и сама сомневаешься. Я не утверждаю, что дружба с матерью не дала мне никаких бонусов. Но вкладываться настолько много? Делиться щедро знаниями? Не задавать никаких вопросов о том, за что любой другой маг нас пытать будет?
        - Да, как-то слишком. Может она просто хороший человек?
        - Может. - вздохнул я, чувствуя, насколько это наивное утверждение, - Хочется верить.
        - Рекомендую сейчас это выкинуть из головы и сосредоточиться на главной задаче. Тебе надо убить лича, а это ох как не просто.
        - Не думать о том, что не можешь понять и вместо этого грохнуть магическую злобную тварь. Знаешь, звучит не так уж плохо.
        - Меньше иронии, больше дела, Эрик.
        Как скажешь, как скажешь…
        Морис научила меня двум новым заклинаниям. Одно обеспечивало мощный взрыв и называлось ядро. Второе же называлось лезвия: автономное заклинание, которое активируешь и рядом с тобой замирают лезвия. Столько, сколько создашь. Хватит одной лишь мысли, чтобы лезвия сорвались и атаковали цель. Очень полезная штука. Мне хватало опыта, чтобы оценить полезность. Можно создать лезвия заранее, держать их, тратя на это минимум сил, и быть готовым к бою.
        Завтра надо заняться плотным освоением новых умений и отправляться к личу на разведку. В лоб его атаковать я не собираюсь, сначала изучу, что и как, составлю план, а там и решу, потяну я это или нет.
        Глава 16. Лич
        Впервые на своём пути я столкнулся с необходимостью лезть в радиоактивную зону. Стоило подойти к территории, где обитал лич, как система выдала предупреждение.
        - Замри на минутку, - сказала Хол, - Анализируем…
        Спустя минуту мне выдали заключение. Защита паладина вполне справлялась с радиацией, которая была не такой уж и сильной. Хорошо, что я развил этот навык и теперь мог его удерживать достаточно долго. Понятно, почему никто сюда не совался. Место находится далеко от торговых маршрутов и поселений, лич на людей не нападал, иногда атаковал караваны, но не так часто, чтобы это стало проблемой достойной отправки боевого рейда. Ещё и радиация. Это я, как оказалось, могу выдержать её разрушающую силу, да и то, это на окраине. А как будет дальше, в центре, где лич и скрывается - надо проверять на личном опыте. Слабым практикам тут только в специальной защите пройти можно. Средним тоже. А это дополнительные расходы, сложности…
        С каждым днем я всё лучше понимал математику пустошей и не сказать, что она мне нравилась. Хорошие дела слишком дороги, чтобы на них тратили время и силы.
        Пустоши - не особо красивое место. Но ещё не красивее выглядели земли, где обитал лич. Воображение так и рисовало город, который здесь когда находился, а потом по нему прошлись то ли ракетным залпом, то ли разрушительной магией, а может и тем и тем. То, что здесь когда-то стоял город, я догадался по остаткам руин. Совсем редкие развалины, в которых угадывалась рука человека. Большая часть пейзажа состояла из рытвин и расщелин: шрамов на теле земли.
        Поверхность не ровная, на багги здесь не проехать. В расщелинах легко спрячется кто угодно. Как и сам лич, так и целая армия. Здесь легко споткнуться, провалиться вниз, застрять среди потрескавшейся земли, заблудиться. Сколько ни вглядываюсь, никого не вижу, но я точно знаю, что там хватает тварей.
        У лича много неприятных сторон, которые делают его опасным противником. Он мог использовать практики. То есть ударить чем-то опасным, неприятным, от чего не будет спасения. Это не полноценная магия, но если тварь старая и опытная, то несколько приёмов выдаст.
        Вторая особенность: лича сложно уничтожить. У него быстрая, феноменальная регенерация, особенно в местах скопления злобы. Он быстрый, крепкий, легко не пробить. А ещё умный. Не полезет напрямую, если увидит, что противник сильный. Зато сможет атаковать исподтишка. Убивать по одному, отступать и повторять это бесконечно. Силы он восстанавливает быстро.
        Третья особенность: контроль над монстрами. Матерый лич способен собрать вокруг себя орду в пятьдесят голов. Это само по себе большое войско, которое способно уничтожить несколько подготовленных отрядов.
        Справлялись с ним просто. Пригоняли человек сто практиков и те тупо выжигали всё, что видели, загоняли лича в ловушку. Каким бы крепким он не был, но против подавляющего огня не выстоит. Или приходил один сильный маг, с группой поддержки и выносил монстра, особо не напрягаясь.
        Спрашивается, а как же мне одному справиться с ним и о чем думала Морис? Дело в том, что всё сказанное являлось проблемой на уровне слабых практиков. Я же уже считался начинающим магом с нестандартным набором навыком, поэтому, если подойду к задаче с умом, теоретически должен справиться.
        Ну, я так думал, успокаивая себя…
        За час наблюдений так ничего и не увидел. Лезть внутрь не хотелось до дрожи, поэтому я поставил багги так, чтобы запрыгнуть в него и дать деру. Убедившись, что легко могу уехать, вскинул винтовку и принялся стрелять по окрестностям. Не чтобы в кого-то попасть, а чтобы пошуметь и заставить вылезти тварей.
        Они долго выжидать не стали. Раздался вой и из расщелины выпрыгнула первая тварь. Костяная гончая. Так называли зверей, над которыми поработал лич. С крепкой броней, быстро бегающая, идеальный выслеживающий монстр в пустошах. Вслед за первой показалась вторая, третья, а дальше я увидел целую стаю.
        Запрыгнув в багги, я пустил ток злобы и рванул на всех порах. Подвывая, гончие бросились за мной. Всё, что я знал о монстрах всех мастей, говорило о том, что ими движет один императив - уничтожение всего живого. В редких случаях, когда монстр обладает разумом и волей, он способен подавить эту тягу и сбежать. Но никогда твари не отступят, если видят убегающую, одиночную цель.
        Я проехал с полкилометра, выехал на плоскую часть дороги, где отсутствовал риск врезаться, закрепил руль и вылез наружу, вскидывая винтовку. Гончие бегали быстро. Они способны гнать жертву многие километры и не запыхаться. Между нами было где-то двести метров, когда я вылез из кабины и развернулся. Багги продолжал ехать вперед, замедляясь, расстояние стало быстро сокращаться и, ускорив восприятие, я открыл стрельбу.
        Когда машина остановилась, я успокоил троих из тринадцати. Смерть сородичей их ничуть не смутила. Я по прежнему оставался одиночной, а значит слабой целью. К тому же, если лич придет к павшим гончим, то сможет их поднять, а значит потери врага условны.
        Когда монстры добрались до меня, сработали лезвия. Я потренировался в их применение, научился создавать и подвешивать сразу три штуки. Они угодили в двух ближайших монстров, пробивая их защиту и вгрызаясь в плоть.
        В остальных набегающих я стал кидать одну звезду за другой. Костяная броня неплохо отражала это заклинание, но недостаточно. Силы взрывов хватало, чтобы отбросить тварей и выиграть несколько секунд.
        Я словно играл в логическую игру, где у тебя есть ограниченный набор действий, времени мало и надо бить максимально эффективно, посылая звезды в тех тварей, которые собирались броситься на меня.
        Успел перебить половину, когда одна из тварей зашла со спины, да так, что я этого и не заметил. Она прыгнула на багги, схватила меня зубами за плечо, дернула и выбросила наружу. Сама тварь при этом завизжала. Защита то паладинская, очищающая энергия не пришлась по вкусу монстру.
        Рухнув, порадовался, что защита выдержала, и прямо из положения лежа принялся дальше кидать звезды. Твари разбежались, попробовали окружить, но я закрутил звезды вокруг себя, непрерывно создавая новые. Каждый раз, когда монстр прыгал на меня, ему доставался снаряд.
        Бой продлился не дольше минуты. Последний монстр попытался убежать, но как-то вяло. Я постоянно тянул злобу, из-за чего гончие ослабли. Ещё одна причина, почему удалось так легко справиться с ними.
        Оглядев поле боя, убедился, что никто больше в мою сторону не бежит. Отлично. Эта драка, не смотря на скоротечность, заставила выложиться. Когда пропускаешь через себя потоки злобы и превращаешь её в убийственные звезды, это накладывает отпечаток. Мне бы сейчас часок посидеть в медитации, очищая энергетику. Это если я не хочу через неделю другую таких практик словить отравление злобой. Привести это может к чему угодно. Энергоканалы испортятся, мне перестанет быть доступна магия очищения, какие-то органы повредятся или хуже того, мутирую в чудовище. В того же лича, например.
        Тринадцать мертвых туш лежали передо мной, дожидаясь, когда решу, что с ними делать. Единственное, что ценно в них - костяная броня. Её охотно заберут в секте. А значит грешно будет оставить здесь. Но и туши я до заставы не дотащу, даже с учетом багги.
        Прикинув ждущие трудности и риски, я отправился к машине и достал оттуда цепь. После чего принялся стаскивать гончих в одно место, чтобы сцепить между собой. Нет, я их тащить через всю пустошь не собираюсь. Слишком много весят. Но отъехать хотя бы на километр надо. Не ровен час, сюда заглянет лич или его свита, тогда придется бросить добычу.

***
        Я увидел его, когда закончил работы. Одинокая фигура стояла на гребне, на границе радиоактивной зоны. Костлявая, на расстояние она выглядела, как очень худой человек.
        Но я сразу почувствовал, что это именно лич. Явился, чтобы лично увидеть, кто уничтожил его гончих. Он не двигался, не шёл в мою сторону, не посылал войска. Он наблюдал.
        От этого было страшнее вдвойне.
        - Уходим, - шепнула Хол, разрушая наваждение.
        - Согласен.
        Запрыгнув в багги, направил ток злобы и поехал в противоположную от лича сторону. Сзади громыхали кости. После смерти отделить броню от тел не считалось трудной задачей. Если есть подходящий нож и лом, то справится любой. Грязная, не особо приятная, но выгодная работенка. Щитки брони я укладывал вместе и запихивал сначала в багажник, потом на крышу, потом на второе пассажирское место. Загрузился под завязку и в конце не забыл разрушить тела. Пробивал их звездами, а потом ещё выпускал поток очищения, чтобы наверняка лишить возможности лича поднять их заново.
        Чувствую, он меня запомнил. А значит будет готов к следующему моему появлению.
        Сразу на заставу возвращаться я не стал. Вернулся на свою базу, где занялся медитацией и потратил несколько часов на практики, чтобы восстановиться.
        Надо будет максимально подготовиться к встрече с личем. Что-то он меня пугает своей разумностью. А то, что разумность присутствует и дураку понятно. Будь он злобным монстром без мозгов, бросился бы на меня.

***
        Застава на закате выглядела, как неприступная крепость. Высокие стены, бойцы с винтовками, прячущиеся между зубцов. Сработай тревога, тут же поднимутся те, кто находится во дворе. Если опасность высокая, то уйдет сигнал в город и оттуда прибудет подкрепление.
        Я остановил багги у ворот, дождался, когда меня впустят и заехал внутрь, двинувшись сразу к складу. За приёмку отвечала пожилая женщина. Правую её руку до плеча заменял протез, седые волосы всегда были собраны в пучок и смотрела она так, будто видела все невзгоды мира.
        - Костяная броня, - сказал я, кивая на багги, - Куда разгружать?
        Женщина подошла, пощупала то, что я привёз, поцокала языком и указала место.
        - Что тут происходит? - на склад зашла Санта, - Ты опять что-то натворил?
        - Натворил, - легко согласился я, - Тринадцать костяных гончих.
        - Где же ты их нашёл?
        - Свита лича.
        - О как, - нахмурилась она, - А сам лич?
        - Жив. Пока что.
        - Всё же собираешься на него идти?
        - Да.
        А что мне остаётся, если это официальное задание от Морис и срок его исполнения подходит к концу.
        - Останешься сегодня?
        - Останусь.
        - Хорошо. У нас пополнение. Вроде твои знакомые.
        - Кто? - заинтересовался я.
        - Увидишь, - хмыкнула Санта.
        На заставе дежурство несли круглые сутки. Всего здесь проживало около пятидесяти человек, если не считать вспомогательный персонал. Количество зависело от того, что с рейдами. Когда много бойцов уходили в походы, то меньше жило, когда возвращались, то больше. По уставу на стенах всегда должно находиться минимум восемь человек. Остальные без дела не сидели, часто мотались по заданиям секты.
        Когда наступала темень, люди не сразу расходились спать. Иногда в центре заставы разводили костер, вокруг которого собирался народ и… просто общался. В каком-то роде, было странно наблюдать такое. Люди просто живут. Не дерутся, не тренируются, не истязают себя, не причиняют страдания другим, а общаются. Шутят, смеются, обсуждают дела. Обычная жизнь, какой она и должна быть.
        Когда я сдал добычу и получил очки на свой счет, Санта пригласила меня к костру. До этого эта участь обходила меня стороной. В некотором роде место у костра определяло статус. Сесть там означало быть принятым в круг. Там сидели опытные, те, кому было, что рассказать, кто стал по настоящему частью секты.
        Я был приятно удивлен приглашением. Но больше меня удивило другое. Когда вышел со склада и шёл через двор, то рядом с жилыми блоками увидел Кару. Она стояла в тени, прижавшись к стене.
        - Я поздороваться, - предупредил Санту, которая шла к костру.
        - Давай.
        Что здесь делает девушка? Неужели её отпустили во взрослую жизнь?
        - Привет, - махнул я ей рукой, подходя ближе.
        - Эрик? - нахмурилась она, - Привет.
        Кара выглядела… Плохо. В сумерках этого было не рассмотреть, но подойдя ближе, я увидел, что девушка бледна, с усталым лицом и потухшим взглядом.
        - Что с тобой? - забеспокоился я, - Тебе плохо?
        - Не… - отмахнулась она, - Первый день на поверхности. Адаптируемся к уровню злобы.
        - Адаптируетесь? Остальные тоже здесь?
        - Да, но они уже отрубились. Я тоже сейчас пойду спать. А ты здесь как? - голос её звучал блекло, но она старалась поддерживать разговор, хотя давалось ей это с трудом. - Не видела тебя днём.
        - Я много времени провожу вне заставы. Может тебе тоже лечь? Выглядишь не важно.
        - Я справлюсь, - ответила она раздраженно.
        - Не сомневаюсь, что справишься. Но можешь дать себе время на адаптацию?
        - Пожалуй, ты прав… - эти слова дались ей с трудом. Я прямо чувствовал, как она хочет выглядеть сильной в первый свой выход. - Ты тоже спать?
        - Нет, ещё хотел посидеть с остальными.
        - У костра? - удивилась она, - А ты времени зря не терял, да?
        - Так месяц уже почти прошёл. Помочь дойти?
        - Сама справлюсь, - нашла она силы, чтобы выпрямиться. - Завтра поговорим?
        - Хорошо.
        Кара кивнула и ушла, оставив меня одного думать о том, насколько тяжело некоторые люди переносят злобу. Девушка родилась в городе, где условия благоприятнее. Тем детям, что живут в пустоши… Они не видят солнца, пока не окрепнут. Я никогда не видел ни одного ребенка на поверхности.

***
        - Наш герой пожаловал! - поприветствовал меня Френч, поднимая кружку с горячим отваром.
        Санта сидела ближе всех к костру. Она взяла чистую кружку, зачерпнула из котелка над огнем и налила мне. Тоже в своем роде выражение доверия и принятия в стаю.
        - И вам привет, - ответил я на его слова.
        - Хотим историю, - заявила Мола.
        - Да, парень, давай нам крутую историю, как ты уделал гончих. - закивала Тара.
        - Мы себе головы сломали, - поддакнул Френч, - Новичок, который недавно из города, чувствует себя на поверхности, как дома и валит пачками тварей, с которыми и отряд не всегда справится.
        Он говорил восторженно, но почему-то за его словами чувствовалась обида. Как я, молодой пацан, обошёл его, взрослого мужика.
        - Нет в этой истории ничего интересного, - попытался я съехать.
        - Э нет, парень, - шикнула Санта, - Каждый, кто приходит к костру, обязан рассказать историю.
        Угу, ясно. Подстава какая-то. Отряд решил развести меня на секреты? Откажу и они обидятся, отношения будет разрушены. Расскажу всё, как есть, подставлю себя, Морис и секту. Патовая ситуация.
        - Ну вы же знаете, что мне лича надо грохнуть? - зашёл я издалека.
        - Лич это серьезно, - сказала Тара. Увесисто так сказала. Без капли трусости, признавая опасность противника.
        - Тоже так думаю, - усмехнулся я, - Сегодня решил заглянуть к нему в гости, увидеть своими глазами, что и как.
        - Там же радиация, - заметила Мола.
        Глаза невинные-невинные. Тайна, почему девушка на солнце закутывается так, что только глаза и видно, оказалась… необычной. Мола - альбинос. Волосы белые, кожа тоже. Даже брови и те - белые. Для неё солнце как кислота. Вызывает ожоги и страдания. Поэтому она кутается, особенно днём. Утром вроде ничего. Может позволить себе ходить без перчаток.
        Мола сильно отличались от остальных. Не только цветом кожи и волос, но и телосложением. Хрупкая, худощавая, она была самой мелкой на заставе. Остальные женщины крепкие, мощные, а Тара так вообще, с любым мужиком мышцами потягается. При этом Мола была сильным практиком с уклоном в сенсорные способны. Видела и чувствовала больше, чем остальные.
        А ещё, как мне кажется, она очень умна. И вопросы задает неприятные.
        - Да, я тоже заметил радиацию, - попытался я изобразить смешок, - Но вглубь территории пока лезть не стал. Пострелял, привлек внимание гончих, а дальше рванул на багги.
        - И? - поторопил меня Френч.
        - И всё. Перестрелял их.
        - Перестрелял? - улыбнулась Мола.
        - Как? - нахмурилась Тара.
        - Не верю, - дернулась Френч и расплескал варево в кружке.
        - У меня это хорошо получается. Гонять на багги и стрелять, имею ввиду. Выбил сначала самых крепких тварей, а с остальными проще было.
        - Сколько ты говоришь их было? - прищурился Френч.
        - Тринадцать.
        С такими допросами, клянусь святыми, проще выкинуть добычу и лишний раз не палиться. Или придумать другие способы сбыта, а не такие компрометирующие.
        - Тринадцать гончих, - покачала головой Тара. - Кому расскажешь, что их новичок уделал, никто не поверит.
        - Я славы не ищу, можно не рассказывать, - попытался я намекнуть, что чем меньше шумихи, тем лучше.
        - Как тут не расскажешь, если про тебя вся застава говорит, - сверкнула глазами Мола.
        Она точно умнее других. Взгляд такой выразительный, что невольно думаешь: она просто так это сказала или это мне намёк, что сам палюсь слишком сильно.
        - Уже ставки делают, - закивал Френч, - Скажи нам, Эрик, ставить на тебя?
        - Ставь. - уверенно кивнул я.
        - Настолько веришь в победу? - удивился он.
        - Нет. Если я выиграю, тогда всем хорошо будет. Если умру, то мне уже будет плевать.
        - А… - растерялся он, а Тара заржала, оценив шутку.
        - Наш человек, - выдала она и стукнула своей кружкой о мою.

***
        Изначально по плану было уехать рано утром, когда солнце только покажется на горизонте. За счет практик мне нужно меньше сна, я быстро высыпался, а дел хватало. Надо заехать на базу, проверить Трёху и растения, да готовиться к решающей схватке.
        Но я не поехал, так как пообещал Каре встретиться утром. Так и сидел, на собственном багги, ожидая, когда девушки выйдут наружу. Время даром не терял, медитировал и практиковал. Этим здесь точно никого не удивишь. Я не один занимался медитацией. Как минимум пятеро человек на стене делали тоже самое.
        Ожидая Кару, я чувствовал волнение. Мы с ней два раза переспали, но потом это закончилось, она стала активно общаться с каким-то парнем, а меня отправили в пустоши. Я почти месяц не видел девушку и понятия не имел, что происходит в её жизни.
        Первой из жилого блока вышла не она, а Леон. Девушка потянулась, огляделась, заметила меня в другом конце заставы, нахмурилась и отправилась сюда. Когда она подходила, то присвистнула, разглядывая то ли меня, то ли багги.
        - Только не говори, что ты гоняешь на этой малышке.
        - И тебе привет, - усмехнулся я.
        - Ты не ответил. Это твоя?!
        - Ну да, а что?
        - Как что?! Как что?! Что ты сделал, чтобы получить тачку?! Убил главного безымянного?!
        Леон выглядела немногим лучше, чем Кара вчера. Тоже бледная, с синяками под глазами.
        - Мне повезло.
        - Я тоже хочу такое везение. Покатаешь?
        - Боюсь, это надо не у меня спрашивать. Кто вами занимается?
        - Сержант Санта, - нахмурилась девушка, - Я обязательно у неё узнаю, как получить право.
        - Ездила когда-нибудь на таких?
        - Нет. Я первый раз на поверхности.
        - И как тебе?
        - За возможность видеть солнце я готова убить. Всё остальное - полное дерьмо. Хотя горы ничё такие.
        Из жилых блоков показалась Заруба. За ней вышла и Кара. Они увидели нас и направились сюда. Но чем ближе подходили, тем более смурным становилось лицо Кары. Заруба же выглядела сонной.
        - Прикиньте, ему багги выдали, - сдала меня Леон.
        - За что? - нахмурилась Кара ещё больше.
        - За заслуги, очевидно! - воскликнула девушка.
        - И что здесь происходит? - во двор вышла Санта, - Почему бездельничаем, дамы? Вам что, особое приглашение надо?!
        - Мы пошли, - шепнула мне Леон и убежала.
        - Хватит девок развращать.
        Это Санта крикнула уже мне. Со стороны стены послышался смех, а со стороны девушек - злое и обиженное шипение. Не став задерживаться в этом балагане, я запрыгнул в машину и вырвался на свободу. Уж лучше лича пойти убить, чем пытаться разобраться, что у этих женщин в голове творится.
        Глава 17. Просьба
        К личу я отправился через два дня после того, как покинул заставу. У меня в запасе ещё трое суток оставалось. Дальше либо расписываться в том, что не могу выполнить задание, либо… выполнить задание.
        - Ты составил план? - спросила Хол.
        - Сама знаешь, что нет.
        - А зачем лезешь тогда?
        - Надеюсь на случай.
        - Так не пойдет.
        - Знаю.
        - Тогда зачем продолжаешь лезть?
        На самом деле у меня план был, но не идеальный. Есть большая территория, где главенствует опасная и злобная тварь, ещё и со свитой. Есть один я, с небольшим арсеналом мага. Лезть в самую гущу - это гарантированно проиграть. А если называть вещи своими именами, то умереть. Глупо и бездумно.
        Мой план строился на том, чтобы и дальше продолжать выманивать свиту, сокращать войско лича, а дальше взяться за него самого. Или выманить свору в пустоши и принять бой здесь. Всё лучше, чем там, среди бесконечных щелей и рытвин, где напасть могут откуда угодно и никак за этим не уследишь.
        Шел я с подозрением, что прошлая схема не сработает. Но всё равно надо проверить и убедиться, что это так. Несколько раз выстрели и принялся ждать. Как и ожидал, ничего не происходило. Обо мне наверняка узнали, но раз не показываются, это означает только одно: лич хорошо контролирует как себя, так и монстров.
        - Ничего нового ты не узнал, - мрачно заметила Хол.
        - Ты бы лучше предложила решение проблемы.
        - Ещё чего.
        Как всегда.
        - Ты и сам знаешь, что делать. Не зря же притащил приманку.
        - Пора её пустить в ход тогда.
        - Пускай.
        Перед тем, как ехать сюда, заскочил в одно из поселений и обменял еду на кровь. Схема не то, чтобы новая в пустошах. Многие чудовища чувствуют кровь на большом расстояние, она их будоражит и стимулирует напасть.
        Что может быть лучше одинокой жертвы? Раненная одинокая жертва.
        Вопрос в том, что окажется сильнее. Инстинкты или власть лича.
        Сначала я планировал купить животное, но есть риск, что монстры не поведутся. Они больше агрятся на людей почему-то. Поэтому я и попросил сцедить мне крови в пакет, после чего добавил туда стабилизирующее вещество, чтобы не свернулась. Не я один такой умник. Практика по выманиванию стандартная. Многие чудовища любят обустраивать логова и только дурак захочет сражаться на чужой территории.
        Вернувшись к багги, достал жидкость, разорвал пакет и щедро разлил вокруг себя. Чувствую, сейчас жарко будет.
        Так и вышло. Не прошло и минуты, как из ближайшей расщелины выпрыгнула… образина. Жуткая и страшная, с непропорциональным телом. Животное-мутант, под два метра ростом, побежавшее ко мне скачками.
        Я вскинул винтовку и открыл огонь. Пару раз промазал, но остальные заряды вошли, куда надо. В ноги, корпус и морду, заставив мутанта сбавить обороты.
        Отбежав от багги, я дал монстру возможность догнать меня и отпрыгнул в сторону, уворачиваясь от мощных лап. Ну же, давайте. Одна эта образина не устраивает меня.
        Словно услышав, лич сделал ход. Вой и рев поднялись над землей, а вместе с ним наверх выскочила целая орда. Десятка три тварей разом. Мелкие и большие, страшные и уродливы. На любой вкус. Я выпустил несколько звезд в мутанта, разрывая его на части и приготовился к драке.
        Стрелять я начал с предельной дистанции, выбивая самых шустрых. На это ушло секунд десять, за которые я понял, что мне не выстоять. В багги я запрыгнул, когда монстры почти накрыли меня. Хорошо, что машина начинала ехать сразу, стоило подать злобу. Что можно сделать и на ходу, и даже в прыжке, если очень прижмет.
        Я почти успел. На крышу запрыгнула туша, погнула кузов и врезала мне по лицу лапой. Рот наполнился кровью - я прикусил себе язык, стукнувшись о раму. Оглушенный, я не перестал подавать злобу, разгоняя машину. Пока тварь замахивалась второй раз, чтобы вытащить меня наружу, запустил в неё лезвия и монстра унесло куда-то наверх.
        Крутанув руль, ушел из под атаки разогнавшихся чудовищ и кинул в них тройку звезд. От вида, сколько тварей бежало за мной, стало жутко. Я сильно переоценил свои силы.
        - Это был дурацкий план! - раздался крик Хол в голове.
        - Знаю! - огрызнулся я, выжимая из двигателя максимум.
        Сзади поднималось облако пыли. Я петлял, не давая тварям нагнать меня. Некоторые из них развивали такую скорость, что легко держались рядом с багги. Я сбивал их звездами, не позволяя зацепиться за машину.
        Ситуация перестала быть критичной, когда колонна чудовищ растянулась. Ещё раз выкрутив руль, заложил вираж и выпрыгнул на ходу из машины. Та по инерции проехала ещё несколько метров. Монстры, не ожидая такого финта, чуть промахнулись и проскочили мимо.
        Я всадил звезду в брюхо самой злобной твари и кинул ядро в гущу противников. Полыхнуло злобой, чудовищ разметало в стороны, а я принялся закидывать звезды во всех, кто оказывался в зоне досягаемости.
        - Получайте, сволочи! - кричал я, чувствуя эйфорию и азарт, которые пришли на смену страху.
        Предыдущие дни посвятил тому, чтобы отточить защиту и звезду. Если мне дать время, я сразу десяток смогу призвать. А если времени нет, могу по одной каждую секунду формировать и работать, как станок.
        Монстры налетали на меня, но отлетали обратно. Либо дохлые, либо раненые. Не смотря на азарт, не забывал поглядывать по сторонам и контролировать подступы. Хватило мне, когда внезапно напрыгивают. Последней сдохла какая-то мелкая тварь, название которой я не знал. Зубастый комок на ножках - вот, как она выглядела.
        - Хол, ты видишь кого-то? - спросила я, тяжело дыша.
        - Все доступные мне системы говорят, что вокруг пусто.
        - Где же лич?
        - Он не пришёл.
        - Почему тогда не отозвал стаю?
        - Не факт, что это вся его свита. Не факт, что на нас вообще свита выбежала, а не левые твари.
        - Не-не, не сходится, - замотал я головой, - Они сидели в засаде. Монстры! Так не бывает! Не разные виды в одном месте.
        - Принимается. Тогда войско лича уничтожено или рядом с ним остались самые верные особи.
        - Сколько же здесь добра, - огляделся я, - Что делать будем?
        - Здесь не так много добра. Это не настоящие монстры, а то, что создавал лич. Мы переоценили его силу. Поделки низкого уровня.
        - И это - низкого? - возмутился я, оглядывая массивные туши уродцев.
        - Это жалкие подобия химер. Без нормальной защиты, магических способностей и прочих сюрпризов.
        - Но гончие были другого уровня.
        - Были. Либо они лучшие из его свиты, либо…
        - По-настоящему опасные твари ждут нас впереди. - вздохнул я обреченно.
        Я вернулся к багги и осмотрел машину. Верхняя рама смята, видны борозды от когтей. Неприятно. Надо ехать и сдавать в ремонт.
        Но сначала… Запрыгнув в машину, поехал обратно к радиоактивной зоне. Надо закончить начатое. Или хотя бы узнать, что меня ждет дальше.
        Ехал медленно, готовый в любой момент отступить. Остановился метров за сто, заметив цель. Надо же, лич не стал убегать и замер на границе, чего-то ожидая.
        Предыдущий бой разгорячил меня. Я хотел покончить с делом как можно скорее. Если сейчас отступлю, то лич может скрыться и больше не появиться. А бегать по радиации, даже под защитой, почему-то не хотелось.
        - Держи себя в руках.
        - Хол, если у тебя нет верного совета, как гарантированно уничтожить врага и остаться в живых, то лучше не говори под руку!
        - Совет есть! Перестань быть такой задницей и убери лишние эмоции!
        Не выйди я из одного боя и не направляйся в сторону другого, обязательно так и бы и сделал. Но сейчас… Уперев приклад в плечо, я прицелился и послал сгусток злобы. Заряд угодил в живот личу, но вместо того, чтобы проделать дыру, безвредно растекся.
        Не смутившись, я принялся стрелять дальше, с нулевым успехом. Лич тоже сделал свой ход, послав в мою сторону фиолетовый сгусток. Я отпрыгнул в сторону и увернулся, продолжив стрельбу.
        Лич, игнорируя попадания, бросился ко мне. Его черепушка пылала фиолетовой злобой, а исходящее намерение обещало мучительную смерть. Когда он приблизился на расстояние двадцати шагов, произошло несколько событий.
        Я отбросил винтовку в сторону, потянул злобу из лича к себе, сформировал очищающий шар и бросил его навстречу твари. Та тоже атаковала, выпустив какие-то жгуты. Они встретились с шаром, но не смогли его разрушить. Снаряд угодил в лича и отбросил его, опалив. Мне тоже досталось, остатки жгутов врезались в броню и пробили в паре мест. Я почувствовал, как немеет плечо, как бежит горячая кровь по коже.
        Времени мало.
        Когда лич поднялся, я активировал очищающую длань и бросился на него. Схватив лича за руки, повалил на землю и прижал. Я непрерывно поглощал и разрушал злобу. Несколько жгутов вырвались и пробили защиту, но быстро разрушились под моим давлением. Магия в противнике угасала и меньше, чем через минуту, его глазницы потухли.
        Это всё?
        - У тебя повреждения, дурак! - кричала Хол. - Вырви ему сердце, пока не отключился! Иначе восстановится!
        Слова субличности что-то переключили во мне. Накатила слабость, стало трудно дышать, а в глазах потемнело. Отпустив чужие руки, я ударил в грудную клетку, проламывая её. Сердце… Нужно вырвать сердце…
        Пальцы нащупали пульсирующий сгусток. Я убрал пылающую длань, чтобы не повредить сердце и рванул его на себя. Раздался хруст и в руке оказался черный сгусток. Всё ещё пульсирующий.
        - В машину! - крикнула Хол.
        На заплетающихся ногах я добрался до багги, свалился в водительское кресло и пустил ток злобы. Машина заурчала и двинулась с места.
        Фух, неужели это и правда всё?

***
        На несколько минут всё же отключился. Система взяла управление на себя, занявшись лечением и когда я очнулся, раны покрылись коркой и чесались, зарастая.
        - Хол, насколько всё плохо?
        - Если не считать трёх не запланированных дырок в твоем теле, то не так уж плохо. Защита справилась. Почти.
        - Мы оторвались?
        - Сам глянь. Ты уехал не так уж и далеко.
        Я выглянул из багги и разглядел место побоища. Деталей не рассмотреть, но вижу то место, где отхватил от лича.
        - Хол, я правда справился?
        - Справился, справился. Молодец. Это было в какой-то степени красиво. В гораздо большей степени глупо, но твой расчет оправдался.
        Особенность лича в том, что как и любое темное существо высокого уровня, он хорошо справляется с примитивными атаками злобой. Из винтовки другие выпустить и не получится. Всё, что не примитивно, начинается со звания мага, до которого ещё попробуй доберись.
        Случай с тремя девушками, которые попали на поверхность и едва здесь могут находиться, наглядно показал, что не так то уж легко стать магом. Мне повезло. Крупно повезло.
        - Вот именно! - согласилась Хол. - Давай уже, езжай на заставу, сдавай сердце, получай награду и другие почести.
        - Думаешь, меня наградят?
        - Может и нет. Но как минимум поздравят. Ты, главное, не загордись.

***
        При всей моём понимание важности скромности, я не смог удержаться. Подъехав к заставе, высунулся из багги и показал сердце. На самом деле мало шансов, что небольшой черный комок с прожилками, который до сих пор продолжал пульсировать, узнают на расстояние, но как иначе показать, что я справился?
        Заметили всё же. Меня вышла встречать сама комендант. Женщина хмуро осмотрела сердце в моих руках, забрала его и, прямо как я пару минут назад, выставила руку вверх, демонстрируя добычу… Через секунду заставу огласил победный рев, словно это они сами выполнили задание.
        - Молодец. Секте есть, чем гордиться. Ты ранен? - спросила женщина.
        - Одежду немного потрепало, - ответил я, думая, как объяснить исцеление ран.
        - Тогда иди отдыхай. Заслужил. Морис о твоём успехе я передам.
        - Спасибо.
        Комендант ушла, забрав сердце, а я остался в окружение людей, которые собрались вокруг. Меня хлопали по плечу, спрашивали детали, предполагали, как я это мог сделать, завидовали и восхищались.
        - Я всё больше опасаюсь, что ты возгордишься, - опасения Хол в потоке чужих слов ускользали.
        А может причина в том, что конкретно сейчас мне не хотелось думать об этом. Можно же иногда расслабиться?

***
        - КАК! ТЫ! ЭТО! СДЕЛАЛ?! - ворвалась в жилой блок Леон.
        Я лениво поднял голову и посмотрел на девушку. Судя по слою пыли на её волосах, одежде и лице, она только что вернулась с обхода окрестностей. Девушка выглядела значительно лучше, чем в последнюю нашу встречу. Успела адаптироваться к уровню злобы.
        - Не понимаю, про что ты.
        - Как ты завалил лича?! - Леон подошла вплотную и насела на меня.
        - Как-то, - усмехнулся я.
        - Ну расскажи! - закатила она глаза. Если бы я не лежал, уверен, девушка бы начала трясти меня за грудки.
        - Прости, не могу. Правда не могу. Морис запретила делиться секретами.
        - Пфф! Ну мне то ты можешь рассказать?
        - Даже не знаю… Наверное, что-то могу…
        - Как ты это сделал? Как?! - подалась она ещё ближе.
        - Ну ладно, слушай, - сел я на кровати, - С помощью… Доблести, отваги и выдающегося мужества!
        Леон несколько секунд хлопала глазами, открыв рот, а потом выдала, что я дурак, развернулась так резко, что коса хлестнула её же саму по лицу, от чего она ойкнула, и выбежала из блока. Я рассмеялся ей вслед, зажимая рот рукой.
        - Теперь ты и у девушек популярен. Пропал парень, - вздохнула Хол.
        - Да ладно тебе, всего лишь безобидная шутка.
        - Посмотрим, что дальше будет.
        А дальше было празднование. В честь моей победы, вся застава, кроме караульных, собралась вокруг большого костра. Пламя сегодня поднималось так высоко, что освещало весь двор. Женщина выступила с речью, что в эти трудные времена, подвиги особенно важны. Каждый член секты является частью её общей силы. Закончив речь, она предложила всем веселиться и праздновать.
        Ко мне подсели девчонки. Сначала Леон, а за ней Заруба и Кара. Они пытались разговорить меня, а я пытался не сболтнуть лишнего. Не так-то легко это было сделать. Вопросы сыпались и сыпались, люди хотели… нет, не узнать секреты. Никто настолько большую бестактность не проявлял. Но они хотели смачных подробностей и эпичных битв. Знали бы, как на самом деле всё произошло быстро, как я глупо подставился и рисковал… Ну да ладно. Мне чуть приукрасить не сложно, а людям весело.
        А ещё понравилось, что Кара на меня смотрела иначе. Глаза блестели, касалась меня как бы невзначай. В какой-то момент она исчезла, я сам и не заметил, а потом решил отойти, случайно с ней пересекся и… Девушка утащила меня в темный угол, где мы с ней повторили прошлые наши жаркие встречи по ночам.
        Награда для героя. Вот значит, как это бывает.

***
        - Сладко спалось?
        Я вздрогнул и обернулся. Санта стояла в одних штанах. Её грудь перетягивала тугая лента. Проснувшись, я отправился отлить и умыться, а удобства здесь общие. Женщина стояла в темном углу и усмехнулась, увидев мою реакцию.
        - Да, неплохо, - кивнул я.
        - Не сомневаюсь. - сказала она, помолчала, а потом добавила, - Дурак ты, Эрик.
        - В смысле?
        - Не я тебе глаза открывать буду. Но дам совет. Больше смотри по сторонам и не верь тому, во что хочется верить.
        - Что это значит?
        Сержант пожала плечами, подхватила свою куртку и вышла.
        - Похоже на предупреждение, - заметила Хол.
        - Да я догадался. Непонятно, к чему оно.
        - Не знаю, но лучше прислушаться и не терять бдительность.

***
        На сегодня дел в пустоше запланировано не было. Пришёл приказ от Морис возвращаться в город. Добрался я туда по той же дороге, какой учитель привела меня сюда. Прошёл через контроль, попал на кольцевую и шёл, разбираясь в своих чувствах от возвращения. Вроде не так давно здесь жил, а будто это всё не по-настоящему, было давным-давно, в прошлой жизни.
        - Цел? - осмотрела меня Морис при встрече, - Цел. Даю тебе пару дней отдыха в городе. Не практикуй. Отдыхай. Для разнообразия, чтобы мозги разгрузить.
        Разве можно отказаться от такого предложения? Отдых - это что-то новое. Настолько непривычное, что оставшись один, я не нашёл, чем занять себя. С удовольствием бы почитал книгу, но их здесь нет.
        Зато дела вне секты есть. Сделав вид, что ушёл гулять на кольцевую, я скрылся в темноте, добрался до перехода и отправился к Ша. Давно старуху не навешал. Жива ли она там?

***
        - Так значит ты стал выращивать собственные растения? - пожевала губы Ша, спрашивая.
        - Да. Хотел совета спросить, может подскажете что.
        - А мне, помогать, значит не будешь?
        - Я бы с радостью, но не уверен, что смогу часто появляться. Каждый раз, как представится возможность, обещаю заходить.
        - Что-то ты быстро большим человеком стал, - покачала она головой.
        Мне было неловко говорить об этом со старухой. Ощущение, что я бросил её. Без меня производство растений за месяц заглохло. Растениям нужно солнце и подпитка, чего здесь нет.
        - Может со мной уйдете?
        - Куда же? - усмехнулась она, - Работать на твою секту? Знаешь, может я бы и согласилась. Но не могу.
        - Почему?
        - Не твоё дело.
        - И всё же?
        - Я не принадлежу себе, парень. А тебе лучше не задавать опасные вопросы. Для тебя опасные.
        - Вас кто-то не отпустит?
        - Не отпустит.
        - С ним можно договориться?
        На это старуха рассмеялась, словно я сказал что-то уморительное.
        - Повеселил. Тебе Икар просил передать, что хочет с тобой встретиться.
        - Зачем?
        - У него спроси, мне почем знать? Если хочешь, передам ему весточку и место встречи назначу.
        - Передайте. И над моим предложением подумайте. Может вам что-то другое нужно? Как я могу помочь?
        - Ничем ты мне не поможешь. Не переживай, с голоду мне умереть не дадут. У меня есть важная функция, - повернула она голову в сторону тех растений, которые выращивала здесь, святые знают сколько.
        - Я буду вас навещать.
        - Иди уже. Без тебя жила и дальше проживу.

***
        С Икаром мы встретились на следующей день, внизу, рядом с нелегальным спуском с первой кольцевой на вторую.
        - Клевый загар, - улыбнулся он своей фирменной улыбкой, - Ты в курсе, что про тебя много слухов ходит?
        - Прям таки много? - пожал я протянутую руку.
        А сам подумал, что не знаю, как к нему относиться и как себя вести. Когда мы виделись последний раз, он занимал место выше, чем я. Но теперь не всё так однозначно. Я не знаю его реальной силы, но то, что сам вырос в разы - факт.
        - Ладно, признаю, не особо много. Но я знаю, что ты завалил лича. А если знаю я, то знают все, кто должен знать. В том числе твои враги.
        - Ты про кого?
        - Про безымянных, конечно. Говорят, ты уделал одного мелкого засранца.
        - Нагло врут.
        - Ну-ну, конечно, - рассмеялся он, - А вообще, приятно на тебя смотреть. Редко кто выбирается с кольцевой. Да ещё так быстро и эффектно. Но у всего есть обратная сторона.
        - Не сомневаюсь.
        - Ты в курсе, что Без сын одного из трёх главарей безымянных?
        - Если хочешь сказать, что мне надо их опасаться, то я в курсе.
        - Не просто опасаться. Я тебе говорю точные данные. Они попробуют тебя достать. Особенно сейчас, когда у Аши появился перспективный талант. Мало кто поверит в то, что ты в одиночку завалил лича. Скорее всего спишут на то, что тебе Морис помогла.
        - Зачем ты мне всё это рассказываешь?
        В темноте тоннелей, этот улыбчивый парень, знающий слишком много, выглядел не как друг, а как тот, кто что-то задумал.
        - У меня… есть свой интерес, - помедлил он с ответом, подбирая слова.
        - Какой? Если ты что-то хочешь от меня, говори прямо. Без своих трюков. Чем смогу, тем помогу.
        - Вот так просто?
        - Ты разве забыл, какое у меня прозвище было?
        - Ну да, Праведник. Значит, темные дела тебе не предлагать? - рассмеялся он, - Ладно, шучу, не делай такое лицо. Мне нужна помощь. Точнее, не только мне. Я могу тебе доверять?
        - Зависит от того, какой помощи ждешь. Если это никому не вредит, не принесет вред мне или секте, тогда можем обсудить.
        - Не принесет, если сделать всё тихо, без лишнего внимания.
        - Так значит это что-то не очень хорошее?
        - Эрик, скажу прямо. Если о нашем с тобой разговоре узнают, а так и будет, если ты о нем кому-то скажешь, меня убьют. Я не преувеличиваю. Сказав тебе прямо, я начинаю отсчет до момента, когда моё тело разорвут на части или сделают чего похуже. Не только моё. - на последнем слове его голос дрогнул.
        - А чьё ещё?
        - Моей сестры.
        - У тебя есть сестра?!
        - Да. Ты её видел. Фиалка.
        - Оу.
        - Да… Участь у неё не завидная. Поэтому я хочу спасти её.
        Неожиданный поворот.
        - Как ты себе это представляешь? И что хочешь от меня?
        - Выход на поверхность я обеспечу. Но ей не хватит таланта, чтобы противостоять злобе. Если ты что-то придумаешь с этим, то будет хорошо.
        - Икар, ты удивляешь меня. Придумать что-то? Что? Найти для неё золотые монеты?
        Найти то я смогу, но непонятно, на что рассчитывает парень.
        - Как вариант. Хотя это временная мера. Но что-то мне подсказывает, что ты справишься.
        - Откуда такая уверенность?
        - Это мой дар. Я хорошо чувствую, что умеют другие.
        Взгляд его был настолько многозначителен, что я невольно задумался, а не проще ли избавиться от него. Задумался и устыдился этим мыслям.
        - Допустим, я и правда придумал. Что дальше? Доставить её в поселение? Или куда?
        - В соседний город.
        - И как?
        - Я знаю, что у тебя есть багги.
        - Ага. На багги смотаться в соседний город. Сколько это займет времени? Сутки? Неделю?
        - При нормальной скорости около двадцати часов.
        - Это в одну сторону. Мне ещё вернуться надо.
        - Думаю, за пару суток тебя не хватятся.
        - Я просто в шоке от тебя. Попахивает авантюрой и безумством, ты знаешь?
        - От тебя этим тоже пахнет. Всегда пахло.
        И, тем не менее, я тебя не сдал. Вот, что читалось в его глазах.
        - Когда? - устало спросил я.
        - Если ты готов, то завтра утром. Я не шутил про отсчет.
        - Мне нужно подготовиться и уладить дела. Где встретимся?
        - Я смогу её провести через горы, за заставу. Подберешь нас там?
        - Да. Но Икар… Сделай так, чтобы никто не узнал, что именно я причастен к вашему побегу. Ночью сможете пройти?
        - Это сложнее.
        - Уж постарайся. Ночью буду ждать вас среди гор. Если не появитесь… Уеду.
        - Хорошо. Спасибо. Я не сомневался в тебе.
        - Кажется, ты веришь в мои силы больше, чем я.
        Глава 18. Побег
        Я до последнего сомневался, говорить Морис о побеге Икара или нет. Доводов хватало как за, так и против. Я понимал, что Морис ведет свою игру, у неё хватает тайн, но она сильно мне помогла. Сначала вытащила с кольцевой, занялась обучением, потратила на меня дорогую химию, выдала багги… Если так подсчитать, то Морис взяла меня за шкирку и перетащила на тот уровень, где я уже могу что-то решать самостоятельно.
        И за это я ей благодарен.
        Останавливало то, что Морис может запретить, а то и навредить. Чего хочется избежать. Икар, при всей его ушлости, нормальный парень, от которого зла я не видел. Да и помочь сестре… Святые мне свидетели, это одно из самых благородных деяний, которое я увидел среди людей за всё моё пребывание в городе.
        - Ты много не знаешь, - говорила Хол, - Кто стоит за Икаром? Почему ему надо бежать и от кого именно? Какие проблемы последуют за побегом?
        Все эти вопросы я и сам задавал себе. В итоге победила осторожность и я отправился к Морис. Только не нашёл её. Она отсутствовала и никто не мог сказать, когда вернется или где её найти.
        - Это судьба.
        - Это случайность, - не согласилась Хол.
        Задерживаться я не стал. Вернулся на заставу, забрал багги, который уже починили, набрал запасов и отправился в пустоши. Когда шёл через заставу видел Леон, махнул ей рукой, но девушка вместо приветствия отвернулась и продолжила стоять на стене. Что это было, я так и не понял. Тогда мне было не до этого. Казалось, что каждый на заставе смотрит осуждающе и скоро меня схватят за то, что я хочу сделать что-то плохое.
        С другой стороны, а что плохого? У каждого человека должно быть право жить так, как ему хочется. Если не мешать другим, конечно же. Случай Икара и его сестры вписывался в это. Если им здесь плохо, их право уехать. То, что кто-то могущественный из города против… Надеюсь, он не узнает, как именно они сбегут и кто им помог.
        Когда стемнело, я на медленном ходе двинулся в сторону гор. Если гнать, то шуму будет столько, что с заставы услышат. У Икара не так много вариантов, как обойти поселение и чужое внимание. Надеюсь, он не наугад идет, иначе плохо будет. Там любой ноги переломает. Тем более девушка, которая никогда на поверхности не бывала.
        Не в силах ждать на месте, я спрятал машину среди камней и сам полез на скалы, подумав, что лучше встретить их заранее и помочь перейти. Сейчас здесь никого не должно быть. Нет дураков лазить по камням ночью, когда ни черта не видно. Повезло ещё, что облаков нет, луна светит и пусть минимальная, но видимость присутствует. Мои глаза настроились и я даже перестал бояться навернуться.
        Икару нужно найти выход из города. Я знаю только о двух. Подземный тоннель, который ведет со второй кольцевой и тот выход, что находится на первой кольцевой для нужд сект. Как нелегально выйти двоим людям - загадка воистину не тривиальная. Но почему-то я не сомневался. Если кто и справится, то это Икар.
        Дальше ему нужно будет пересечь плантации. Нарваться там минимальные шансы ночью. Люди обычно работают с раннего утра и до позднего вечера, днем и ночью скрываясь в убежищах. Поэтому это самая легкая часть. Должно сильно не повезти, чтобы встретить кого-то. Но дальше - хуже. Нужно точно знать все тропы, чтобы выйти в нужное место и пересечь каменную гряду. Но и после этого проблемы не заканчиваются. Икару нужно найти меня. А мне его. Как он это сделает - не представляю. Мы не договаривались на конкретное место и сейчас я костерил себя за это.
        Час ушёл на то, чтобы перебраться на другую сторону и найти место, откуда обзор лучше. Я сомневался, что смогу увидеть две крадущиеся тени, но так хоть какие-то шансы есть, нежели бродить среди полей и деревьев.
        Второй час я сидел, чувствуя холод и растирая себя, в жалких попытках согреться. Защитный костюм защищал от многого, в том числе от холода, но у него имелся свой предел.
        - Хол, есть какая-то форма для согрева?
        - Начни гонять энергию по телу. Только не очень быстро, а то скатишься в боевой режим.
        Боевой режим - это когда все функции организма, нужные для боя, разгонялись за счет циркуляции энергии. Восприятие, рефлексы, силы, крепкость тела. Всё то, что я изучал в самом начале, превратилось в один комплексный навык. Я и сам не заметил, как это стало естественным. Когда энергии было мало, приходилось выбирать, что усилить. Можно и всё сразу, но тогда энергия закончится очень быстро. Сейчас же я несколько минут мог поддержать максимальный режим готовности, ещё и заклинаниями кидаться. Существенная разница.
        Если сравнить меня с тремя девушками, которые недавно вышли на поверхность, то я ни разу не видел, чтобы они применяли какие-то дистанционные атаки. Потому что не могли. Не скажу, что я стал экспертом в том, как в секте подходили к обучению, но если пару месяцев наблюдаешь за людьми, слышишь, о чем они говорят, видишь собственными глазами их тренировки, при этом можешь наблюдать потоки злобы, то если не все, то многие тайны открываются. Да и не скрывали эту информацию.
        Кара, Заруба и Леон считались новичками. Это значит, что их несколько лет готовили в городе, тренировали, в том числе обращаться со злобой. Сейчас они проходят процесс адаптации. Не знаю, сколько времени у них на это уйдет, то девушки за пару дней стали выглядеть не как безнадежно больные, а как слегка измотанные и не выспавшиеся люди. То есть прогресс быстрый, но, подозреваю, нюансов здесь хватает.
        Следующий уровень развития - опытный. Новичок должен стать опытным в обращение со злобой. Хорошо себя чувствовать на поверхности, укрепить тело и развить рефлексы. Я видел, как действуют рядовые бойцы секты. Быстрые, сильные, выносливые. И опасные.
        На этом уровне можно надолго задержаться или застрять. Что не обязательно плохо. Опытный практик, при наличии винтовки, способен доставить много проблем своим врагам.
        Следующий уровень - это первый шаг на пути к магу. Я видел на заставе таких людей. У них есть специальное место, с мишенями, куда они ходят тренироваться. Практикуют те же самые звезды, что и я. Но, смею заметить, у меня получается лучше, чем у тех, кого я видел.
        После начинающих магов шли маги опытные. Такие, как Морис. Но вот в чем-чем, а с ней я до конца не был уверен. Кажется, Морис в разы сильнее, чем считают окружающие. Причину, почему надо скрываться, она называла. Главному темному магу не нравится, если появляются конкуренты. Хочешь жить нормально, будь добр не поднимать голову.
        Тёмные фигуры я заметил где-то на третьем часу ожидания. Значит, Икар знает местные тропы, раз двинулся сюда. Спешить я не стал и дождался, пока они не приблизились ко мне. Икар тащил за собой женщину. Я пропустил их мимо и принялся ждать дальше, желая проверить, идет за ними кто-то или нет.
        - Кто здесь? - резко обернулся парень, когда я догнал их.
        - Свои.
        - Эрик?
        - Давай без имен. Всё в порядке?
        - Да, но нам лучше поторопиться. Чем быстрее свалим, тем лучше.
        - Как Фиалка?
        - Плохо. Куда нам дальше?
        - Иди вперед, я покажу.
        И без слов парня я чувствовал, что девушке приходится туго. Подойдя к ней, потянул злобу и принялся её разрушать. Старался делать так, чтобы Икар не заметил, но и чтобы ей стало легче. Через час добрались до багги.
        - Вещи кидай в багажник. Сам тоже туда лезь. Фиалку на переднее сиденье сажай, но надо ужаться, чтобы вас видно не было.
        Я не хотел, чтобы кто-то глазастый рассмотрел едущую ночью машину с тремя спутниками. Не так много людей, кто гоняет по пустошам и меня вычислить будет очень легко.
        - Едем? - спросил Икар, когда они уместились и, как могли, спрятались. Парень явно нервничал.
        - Так не терпится свалить?
        - Ты не представляешь насколько.
        - Лучше молчать. Голоса в пустоши далеко разносятся.
        Я подал ток злобы в двигатель и машина двинулась с места. Гнать я не рисковал. Во-первых, чтобы не услышал кто, во-вторых, ночью это сделать не так-то просто. Дорогу то не видно.

***
        - Куда дальше?
        Я остановил машину. Территорию поселений и популярных дорог мы час назад покинули. В пустошах начался рассвет, солнце медленно выплывало из-за горизонта и было достаточно видно, чтобы я ускорился.
        Икар вылез из машины, размялся, подошёл к сестре и помог ей тоже вылезти.
        - Ты как?
        - Я в порядке. Лучше, чем думала.
        Ещё бы. Я ведь постоянно из неё злобу вытягиваю. Хорошее самочувствие сестры обрадовало парня. Он огляделся, подумал и указал направление.
        - Нам туда.
        - Ты знаешь дорогу?
        - Конечно. Знал бы ты, сколько я готовился, чтобы сбежать.
        - Не сомневаюсь, что это увлекательная история. Какие опасности ждут впереди?
        - Главная опасность, что нас кто-то увидит. Надо объехать несколько радиоактивных зон.
        - Есть менее популярные, но безопасные маршруты?
        - В нашем мире нет безопасных мест. Но дорогу я укажу. Где риски пониже, чем в других местах. Едем?
        - Едем. Но я хочу услышать увлекательный рассказ.
        - На какую тему? - напрягся парень.
        - На тему того, какие проблемы меня ждут за помощь тебе.
        - Справедливо. Я рассказу. Только поехали быстрее.
        - Тогда начни свой рассказ с того, чего ты так боишься.
        Я вернулся в багги, Икар помог забраться сестре. Машина у меня не то, чтобы большая. Всего два места для сидения, по центру мотор, сзади место для багажа. Обычно я там провиант вожу, да прочие запасы. Для человека там места нет, но выбирать не приходится. Икар, как мог, сжался и втиснулся. Я его ещё тканью накрыл, а на Фиалку сверху кинул сумку с провизией. Со стороны, если не вглядываться, сойдет за вещи.
        Узнав направление, я больше сдерживаться не стал. Подал в двигатель максимум злобы, молясь, чтобы машина не сломалась где-то на середине пути.
        - Можешь начинать! - крикнул я Икару.
        Рев двигателя лишал возможности говорить тихо.
        - А ты лихо водишь, - клацнул зубами парень. Да и сестра его вцепилась в машину. От неё отчетливо веяло страхом.
        - От кого ты бежишь?
        - От темного мага. От кого ещё.
        - Главного темного мага? - уточнил я.
        Больше всего мне в пустошах нравились ровные участки. На них можно прилично разогнаться, главное смотреть, куда едешь и не нарваться на случайный камень или яму. Если начнется пустыня и песок, а насколько помню, в той стороне, куда движемся, есть и такие участки, то будет похуже. Мы шли с отцом через них. Как давно это было.
        - В точку, - ответил Икар, - Это властолюбивая сволочь. Он бы нас никогда не отпустил.
        - Значит, мне придется с ним разбираться, когда вернусь?
        - Не придется, - заявил парень, но что-то я не почувствовал уверенности в его голосе.
        - Расскажи мне всё. Всё, что мне надо знать, чтобы выжить после вашего побега.
        Икар рассказал. Рассказал такое, от чего у меня волосы дыбом встали.
        История парня началась в городе. Он и Фиалка дети одной из шлюх. Они росли на кольцевой, выживали, как могли. Так продолжалось, пока у них в подростков возрасте не заметили дар влиять на других. Всё, что было связано с даром, рано или поздно попадало в поле зрения темного мага. Они тоже попали. Даже радовались этому, пока на собственной шкуре не ощутили, что жизнь их пусть и изменилась, но не то, чтобы в лучшую сторону.
        Темный маг натаскал Фиалку на обольщение и посадил в бордель, как главную жемчужину. Сам он борделем не занимался, за порядком следила секта Аши, отстегивая хозяину города большую часть прибыли. Икара же отправили к рабам страха, а дальше его ждал стандартный путь развития от бесправного существа, до раба злости, а потом и мастера желаний. Икар стал тем, кто контактировал со всеми, знал, что и где достать, проворачивал дела вне системы и… платил дань хозяину.
        - Ты не представляешь, что это за человек. Он любит наказывать. Любит причинять страдания. Он всегда находит слабые места и с удовольствием давит на них.
        Какие слабые места у Икара - догадаться не трудно. Фиалка. Он об этом прямо не сказал при ней, но я догадался.
        - Молись, чтобы он не обратил на тебя внимания. Хозяин любит забирать к себе тех, кто научился впитывать много злобы. Помнишь Рика? Его забрали в ученики. Он радовался, гордился этим. Но знаешь, что становится с учениками? Их больше никто не видит.
        - Что с ними происходит?
        - Становятся батарейками.
        - В смысле?
        От этих слов я аж скорость сбавил, настолько они были неожиданными.
        - Хозяину всегда нужно много злобы. Это главное, что его волнует. Вся кольцевая, арены - всё это гигантские магниты для злобы, которые тянут энергию и направляют в город.
        - Для чего?
        - Я не знаю. Знаю лишь, что потребность в энергии всегда очень большая. Чем больше злобы, тем лучше.
        Это подтверждало мои наблюдения и догадки.
        - Это очень опасно, Эрик. - заметила Хол, - Может есть смысл покинуть город?
        - Просто исчезнуть?
        - Да. У тебя есть транспорт и навыки достаточные, чтобы выжить в одиночку.
        Мысль дельная. Но я пока не был готов уйти. Слишком много вещей появилось, которые меня привязывали к городу. Надо закончить обучение у Морис. Как никак, именно ей я обязан за мощный рывок вперед. Надо что-то решить с Трёхой. Оставить её там, где она сейчас, значит обречь питомца на смерть. Да даже с грядками надо что-то сделать! Наварить капсул тех же. Продать их, собрать капитал для дальнейшего путешествия.
        Но главная причина - я не реализовал свой потенциал. Мне нужна тихая гавань, моя база, чтобы продолжить практику и набрать ещё больше сил.
        Про хозяина города не единственное, что рассказал Икар. Всё время, пока мы ехали, он делал то, что можно смело назвать: сливал информацию.
        Про то, кто правит среди безымянных. Как устроена секта Аши и про кого какие слухи ходят. Какие дела проворачиваются в тени, вдали от чужих глаз. Кого надо опасаться, а с кем можно договориться. Эта информация расширила мои представления об окружающем мире. Не скажу, что мир от этого стал выглядеть лучше, скорее наоборот. Я узнал многие мрачные секреты.
        Удивило то, что Икар ни разу не упомянул синтов. Либо не знал про них, либо эта тема была настолько табуирована, что парень, которому больше нечего терять, всё равно выбрал молчание.
        Часов через пять езды сделали привал. Пока брат с сестрой ели, я осмотрел машину. Хоть бы не сломалась, хоть бы не сломалась…

***
        - Останови здесь, - похлопал меня по плечу Икар.
        - Уверен? - спросил я, тормозя.
        Это место никак не походило на город.
        - Да. За тем лесом, - ответил он, вылезая из багги и помогая выбраться сестре, - Находится большой перевалочный пункт. Там собираются караваны. Мы устроимся в один из них, а дальше затеряемся.
        - Она выдержит? - глянул я на Фиалку, которая была готова упасть в обморок и обратиться прямо сейчас.
        - А у нас есть выбор? - мрачно ответил парень.
        - Выбор есть всегда, держи.
        Из-за пояса я достал золотую монету. Глаза парня расширились и стали, как эта монета, когда он увидел её.
        - Настоящая?
        - Иначе бы не предлагал. Она спасла меня, спасет и её. Пусть сливает злобу.
        - Я пытался достать золотую… Но не смог. Она же реально бесценна. Погоди…
        Икар достал из сумки кошель с деньгами, но я остановил его. Знаю, что неразумно, что слишком альтруистично, но я ещё заработаю. А им на новом месте пригодится. К тому же, у меня ещё две монеты есть.
        - Ты хороший человек, Эрик. Больше смотри по сторонам и никому не доверяй.
        - Идите уже.
        Мы пожали друг другу руку и брат с сестрой ушли в лес. Я сел в машину, развернулся и помчал обратно. Сюда мы ехали семь-восемь часов. Икар ошибся в оценках, может не рассчитывал, что я так быстро гнать будут. Обратно ещё легче выйдет. Без груза в виде двоих людей, машина ожила и летела, как птица.
        Пока добирались сюда, я расспросил Икара про географию. Где и какие города, куда можно отправиться, а куда лучше не стоит. Парень рассказал многое. Чувствовалось, что он долгие года собирал крупицы информации и планировал побег. Надеюсь, всё у них будет хорошо.
        Но их судьба в их руках отныне. Мне же надо разобраться со своей судьбой. Я не просто так спрашивал про другие места. Узнав про темного мага и его дела, я отчетливо понял: когда он заинтересуется мною - вопрос лишь времени. По хорошему мне вообще в городе надо перестать появляться. Всегда быть готовым к тому, чтобы отправиться в путь.
        Из этого следовало, что надо пересмотреть тренировки. Возможность победить лича - хорошая возможность. Но надо как-то жить. Это сейчас я получаю поддержку секты, выполняя задания. А если отправлюсь на вольные хлеба, мне надо предложить людям что-то ценное, чтобы получить блага. Решение напрашивается само собой. Я начал выращивать растения, ценность которых трудно переоценить. В любом поселение, любой человек захочет иметь капсулу, которая вылечит болезнь и поможет залечить рану.
        Решено. Как вернусь, засяду на базе и буду заниматься выращиванием. Остальные навыки отодвину на второй план. А в город больше ни ногой. С Морис обсужу эти планы и, надеюсь, договоримся.

***
        - Стой! - вскрикнула Хол.
        Я и сам уже чувствовал, что что-то не так. Затормозить я вовремя не успел и выскочил на верхушку холма. Последние полчаса местность огорчала перепадами. Дорога то уходила вверх, то спускалась вниз, плутала между редкими деревьями и холмами
        Затормозив наверху, я снова подал злобу в мотор и вывернул руль, скрываясь.
        Прямой опасности не увидел. Но интуиция отчетливо говорила, что попадаться на глаза каравану не стоит. А впереди был именно караван. На несколько десятков животных, тащивших телеги с грузом. Без охраны не обошлось. Я увидел вооруженных людей. Опытные практики как минимум. А может и маг среди них есть, кто знает.
        Движутся они в одну со мной сторону, а значит, если увидят, могут передать слухи об одиночном багги. Мы и до этого на пути встречали путников, но не то, чтобы много и интуиция молчала. А здесь отчетливо дала о себе знать.
        - Ты упустил главное, - вмешалась Хол, - Там были люди безымянных.
        - Вот же…
        Хотелось грязно выругаться. Они увидели меня? Если да, то всё пропало. Зараза…
        - Успокойся. Они едут медленно, добираться будут минимум сутки, а то и двое. Тебе надо приехать, как можно скорее и показаться людям на глаза, чтобы создать алиби.
        - Но дорога… Придется искать другую.
        - Найдешь.
        Это был слабый, но всё же план. Усилив ток злобы, поехал в другую от каравана сторону. Пришлось поплутать, чтобы найти подходящую дорогу, но справился и в итоге обогнал караван.
        Когда я позволил себе немного расслабиться и прекратил оглядываться назад, прямо перед багги выскочила какая-то тварь. Она выпрыгнула из ямы и то ли специально, то ли случайно, подставилась прямо под меня. Машина снесла её и рванула дальше, но меня занесло и багги перевернулось.
        От испуга я рефлекторно ускорился и в деталях рассмотрел, как мир вращается, крутится, как я бьюсь об землю, как мнется рама и как эта чехарда останавливается совсем не так, как должна была. Я стукнулся головой об землю и вылетел наружу.
        Если до этого проблемы угнетали, но их можно было решить, то сейчас ситуация ухудшилась дальше некуда. Зверюга, в которую я врезался, оказалась химерой. Ни хищник, ни мутировавшее животное, а какая-то невообразимо мерзкая хрень. Продукт злого разума темного мага. Я видел уже подобные, когда шёл с отцом.
        Выпустив звезды, добил химеру и огляделся. Где одна тварь, так и другая. А где-то рядом ещё их хозяин.
        - Они могли поджидать караван, чтобы напасть, - предположили Хол.
        - Возможно. Тогда остальные либо идут сюда, либо уже прошли и находятся ближе к каравану.
        Убедившись, что рядом никого нет, подошёл к багги, поднатужился и перевернул его. Вещи разбросало и пришлось их собирать. Мотор работал, но машине досталось и крепко. Я старался не думать о том, что будет, сломайся она окончательно. Я тогда пропаду на несколько дней, ещё и машину потеряю. В этом случае в город можно не возвращаться.
        - Хол… - замер я, - А ведь если есть другие химеры, они нападут на караван.
        - Нет, Эрик, нет. Ты не можешь так рисковать, - сразу догадалась она, почему я остановился.
        - Я понимаю, но…
        - Эрик, нет! Включи мозги! Там есть бойцы секты, их долг защищать караван!
        - Внезапное нападение гарантированно приведет к смертям.
        - Ты даже не знаешь, есть ли там ещё химеры.
        Словно издеваясь, со стороны каравана новая тварь проломила кусты, увидела тушу мертвого собрата, противно заверещала и бросилась на меня.
        - Теперь знаю, что есть и другие, - сказал я, наблюдая, как звезда разрывает химеру.
        - Риск не оправдан.
        - Я могу хотя бы отвлечь внимание на себя. Дать им время подготовиться.
        - Когда вся твоя жизнь пойдет под откос, вспомни этот момент. Я предупреждала, - забила обреченно субличность на уговоры.
        - Да ладно тебе. Я одним глазком.
        Глава 19. Одним глазком
        Одним глазком не получилось. Я чувствовал горький вкус лживости этой фразы, но отмахнулся от здравого смысла и двинулся в ту сторону, где предположительно засели нападающие.
        Они не заставили себя ждать. Из-за гребня холма выскочила небольшая армия химер. Сначала я подумал, что это нескончаемый поток и что дело плохо, но потом страх отступил и оказалось, что монстров всего десяток. На одном из них сидел человек, укутанный во все черное. Он выставил руку в мою сторону и как древний полководец отправил своё войско в атаку.
        Я совсем уж дураком не был. Ещё когда только выехали из города, закутал своё лицо и накинул тканевый плащ, чтобы скрыть легко узнаваемую одежду новичка сект. Я не опасался, что меня узнают по внешности. Нечего узнавать. Но с магией надо быть аккуратнее. Никакого очищения и прочих вспышек света. Этот след гораздо более опасный.
        Выпустив подготовленные лезвия, а следом и звезды, скосил ближайших тварей. Темный маг и опомниться не успел, как его воинство пало, а сам он полетел на землю, где и затих.
        - Я же его не убил?
        - Может и убил, - недовольно ответила Хол.
        - И что теперь делать?
        - Как лезть, куда не надо, так ты сам решаешь. Вот и сейчас решай.
        Тот неловкий момент, когда субличность, живущая у тебя в голове - обиделась.
        - Это не обида. Это критика твоих глупых действий.
        Оглядевшись и убедившись, что больше никого в округе нет, я не придумал ничего лучше, как развернуться и побежать в сторону багги, запрыгнуть внутрь и рвануть отсюда. Не убивать же этого идиота, что решил подзаработать не самым честным путем.
        В город я вернулся, когда стемнело. Уставший, отсидевшей задницу и в плохом настроение. Нигде показываться не стал и отправился на базу. Трёха облаяла меня, то ли радуясь, что пришёл, то ли ругая за то, что долго отсутствовал. Обновил печать и почесал тварь, которая прибавила в росте сантиметров десять. Грядки тоже проверил, подпитал их и завалился спать.

***
        Проснулся я оттого, что меня пнули ногой в живот.
        - Просыпайся, идиот, - зло ругалась Морис.
        Я подскочил, озираясь и не понимая, что происходит.
        - Чего глазами хлопаешь, дурья твоя башка?
        В её взгляде отчетливо читалось желание убить или хотя бы ударить, но она сдержалась.
        - Что случилось?
        - Что случилось?! Я тебе что приказала?! Сидеть в городе и отдыхать! Разве в этих словах был приказ помочь Икару свалить из города?!
        От таких обвинений мне поплохело. С момента моего возвращения прошло два дня. Утром я постарался отремонтировать и почистить багги. Получилось не очень, но часть следов скрыл. Объехал пустоши, связался со своими, но никаких новостей не было. Никто меня не искал, не спрашивал, царила полная тишина. Успокоившись, я вернулся на базу и продолжил заниматься своими делами, а сегодня проснулся от того, что в гости явилась очень злая Морис. Никогда её такой не видел.
        - Если догадалась я, то догадается и хозяин города, - выставила обвинительно палец она в мою сторону.
        - Насколько всё плохо?
        Морис распрямился, выдохнула и пошла в сторону ближайшего камня, на который и уселась. Трёха скулила и виляла хвостом, пыталась ластиться к женщине и, кажется, это сработало. Вместо того, чтобы кинуть в меня убийственным заклинанием и спрятать труп, Морис почесала зверюгу.
        - Можешь выдохнуть, - сказала она спустя минут пять. - Я сказала, что ты был со мной это время. Не прямо, разумеется. Но слухи разойдутся и дойдут, куда надо. Я задам тебе один вопрос и постарайся ответить на него правильно. Тебя кто-то видел?
        - Конечно, видел. Я отвез его в соседний город. А если быть точным, то на стоянку караванов.
        - Ожидаемо. Там он затеряется, - кивнула женщина, - Кто тебя видел?
        - По пути в ту сторону случайные путники. Мы ехали, скрываясь, не по оживленным дорогам, но несколько раз попадались на глаза. Но был ещё один случай, - вздохнул я и отвел взгляд, чувствуя, что сейчас будет буря, - На обратно пути я чуть не нарвался на караван, с которым шли безымянные. Я успел среагировать и скрылся раньше, чем они могли меня разглядеть.
        Морис промолчала. Она сидела без маски, я видел, как раздуваются её ноздри.
        - Ты хочешь сказать, что абсолютно нет шансов, что они тебя заметили?
        - В худшем случае они заметили багги с неизвестным водителем. Лицо я спрятал. Между нами было метров двести. В зоне видимости я находился пару секунд.
        - В таких делах лучше исходить из того, что тебя спалили.
        - Что тогда делать? Я в город не пойду.
        - Правильно. Если хозяин потребует тебя к себе, то лучше быть далеко и бежать в этом случае. Оставив секту разбираться с последствиями.
        А вот об этом я не подумал.
        - Конечно, не подумал. Думать не твоя сильная сторона, - язвительно заметила Хол.
        Я ушёл в себя, представляя последствия. Маловероятно, что накажут всю секту. Скорее только Морис, как моего учителя. Дерьмо. Я не хотел подставлять эту женщину. Никого не хотел подставлять.
        - Нет смысла горевать о том, что сделано, - поднялась магиня, - Когда польется кровь, вспомни этот день и свою глупость.
        - Но что мне было делать? Отказаться и не помогать? Икар хороший парень.
        - Эта самая идиотская оценка, которую я слышал в этом городе. Икар - известный плут, ручная зверушка хозяина. Который очень не любит выпускать игрушки из своих цепких лап. Что делать, спрашиваешь? Ты мог бы отказать. Мог бы угнать чужой багги и отдать ему. Грабанул бы тех же безымянных или какое-нибудь поселение. Дело то несложное. Уверена, откажи ты Икару, он бы так и поступил. Прекрасно выбрался бы без тебя. Единственная твоя заслуга - ты доставил их с ветерком.
        От такой оценки стало тошно.
        - Думал, что герой, а оказался дурак обыкновенный, - сказала Хол осуждающе.
        Уверен, будь она здесь во плоти, быстро бы подружилась с Морис.
        - Я постараюсь тебя прикрыть. Не уверена, что получится. Но никогда не стоит отчаиваться. Веди себя, как ни в чем не бывало. С этого дня начнешь работать серьезно. И только попробуй выкинуть новый фокус! Лично ноги оторву!
        От одной лишь вспышки её злости меня вжало в землю и придавило.
        Когда Морис ушла, я поднялся. В голове царил сумбур. Если так подумать, то Икар и правда мог выбраться сам. Зачем тогда я ему понадобился?
        - Он мог знать, какие у тебя есть способности, - неожиданно ответила Хол, когда я думал, что она будет молчать, - В этом случае его расчет очевиден - помощь сестре. Или он мог знать, что у тебя есть золотые монеты. Парень ведь много за тобой наблюдал, почти с того самого момента, когда ты только пришёл в город. Мог и сопоставить твою слабость и то, что ты держался.
        - Получается, он меня обманул?
        - Скорее использовал самоуверенного простака, который слишком уверовал, что всё стало хорошо, что ему всё сойдет с рук и что можно расслабиться.
        От этих слов ощущение горечи усилилось.

***
        Три дня меня никто не трогал. Морис обещала серьезные дела, но видимо её саму захлестнули проблемы. Я оказался предоставлен сам себе и, чувствуя, как тучи сгущаются, плотно засел за практику.
        В архетипе темного мага я довел сжатие и трансформацию злобы до заветной десятки. Эти навыки стали легкими и естественными, но, конечно же, это всего лишь начало.
        Хол, хоть и затаила на меня обиду, продолжала делиться ценными сведениями касательно пути мага. Сжатие - один из базовых навыков. Его следующий уровень развития - воплощение. Почему-то воплощение появилось вне архетипа темного мага. Оно шло особняком, как универсальное умение. Суть его в том, чтобы воплощать магию на видимом невооруженным глазом уровне, путем достижения максимальной концентрации.
        - Если ты создашь обычный шар или звезду, то обычный человек не сможет её увидеть. Правда, совсем обычных в мире почти и не осталось. Большинство что-то, да заметят. Но не суть. Воплощение - это следующий этап становления любого мага. Когда ты достигаешь такой концентрации, что магия становится видима невооруженным взглядом.
        - Но в чем смысл этого?
        - Смысл не в том, что видно, а в той силе, которую ты себе подчиняешь. Ну и в некоторых формах. Например, есть форма меча, следующий этап формы шара. Когда разовьешь воплощение и меч, сможешь им рубить, будто настоящим клинком. Только с гораздо большей эффективностью.
        - Мне дистанционные навыки нравятся больше. Рубиться мечом - не представляю, как это возможно.
        - Помнишь лича? Ты попер на него с голыми руками. А мог бы мечом снести голову.
        - Хм…
        - Никто тебя не заставляет учить именно эту форму, но лучше владеть мечом, чем не владеть. Каждый орденец считал эту форму обязательной. Как и общие навыки фехтования.
        Это аргумент. Если орден что-то делал, значит в этом точно есть смысл.
        Воплощение мне пока не особо давалось. Я медитировал на простые символы, пытался создать их проявленную форму, но это требовало запредельной концентрации, воли и большого запаса энергии. С такими вызовами мои умения и возможности перестали казаться чем-то выдающимся.
        Темную звезду и щит я поднял до десятки. Они исчезли из списка, но я продолжил их тренировать. Сейчас я мог на десяток секунд поставить перед собой стену, способную выдержать несколько попаданий из винтовки. Если уменьшить площадь, то продержу её ещё дольше. Звезды - я испытывал к ним искреннюю любовь. Если сравнивать с первыми моими потугами, то сейчас они реально походили на звезды, пылающие и опасные, способные взорвать кусок скалы. Я мог свободно удерживать десяток и посылать их на пятьдесят шагов от себя.
        Архетип воина и защитника исчезли. А архетип паладина сменился на архетип рыцаря.
        Архетип рыцаря
        Очищающая длань: уровень 8
        Опора: уровень 6
        Меч рыцаря: уровень 0
        Меч, про который рассказывала Хол, не заставил себя ждать и бесил меня тем, что я не мог его воплотить. Мало того, что надо собрать запредельную концентрацию энергии, так ещё форму меча придать. Кто бы это не придумал, он явно хотел поиздеваться над потомками.
        Успехи с растениями нивелировали досаду на меч. Каюсь, я ночью тайно украл несколько образцов того, что выращивают местные. Притащил это к себе и оттачивал умение работать с растениями. Всего за три дня моя база превратилась в сад и если так дальше пойдет, скоро растения выйдут за пределы защитного круга.
        Если сюда кто-то зайдет, он крайне сильно удивится.

***
        Морис появилась на четвертый день. В качестве разнообразия, на этот раз я её заметил до того, как получил удар ногой в живот. Правда, заметил только когда она подошла к защитному периметру и сама показалась.
        - Есть новости? - спросил я. Меня беспокоила ситуация и неизвестность пугала.
        - Есть. И хорошие, и плохие.
        Словно задавшись извести меня, она не спешила продолжать говорить. Прошла внутрь, оглядела внимательно растения, которые успели за время её отсутствия разрастись, уселась на камне и только после этого перевела взгляд на меня.
        - Хозяин убил старшую в борделе. Жаль, хорошая была женщина. Девочек он тоже наказал. Бордель на две недели закрыт.
        Сказано это было спокойным тоном, но у меня внутри всё оборвалось. Как убил?
        - Ещё он поручил всем задание отыскать Икара. Безымянные схватили тех, кто стоял на выходе. Их допрашивают. Жестко допрашивают. Уже известно время и место, где свалил парень с девчонкой. Её приказано вернуть живой.
        - Есть подозрения в нашу сторону?
        - Ты не понимаешь, что такое приказ хозяина. Все в городе захотят ему угодить. Все будут искать Икара. Каждый, кто знает хоть что-то, захочет на этом заработать и поделится информацией.
        - Что делать?
        - Почему ты этот вопрос задаешь здесь и сейчас, ещё и мне, а не спрашивал себя, когда соглашался на глупый план? - от Морис полыхало раздражением. - Впрочем, что сделано, то сделано. Ничего специально делать не надо. Живи, как жил. Сегодня я тебя научу одному умению. Пелена называется. После ты отправишься на задание.
        - Какое?
        - Ты в курсе, что безымянные держат рынок торговли ценными растениями? Их практики получают лучшее. Нам же приходится платить втридорога. Тебе не кажется это несправедливым? Тем более, когда в секте появился один друид, выращивающий свой личный садик.
        - Мне нужно вырастить растения для практиков?
        - Для начала тебе нужно украсть образцы.
        - Украсть?
        - Да. Пойдешь к безымянным, так что тебе лучше хорошо освоить новое умение.

***
        Стоило Морис уйти, как я сел прямо так, где и стоял, схватившись за голову. Пока занимались, удавалось отгонять мысли о случившегося, но стоило остаться одному, как накатило.
        Старшую в бордели убили, а девочек наказали. Воображение рисовало картины жесткой расправы, пыток и издевательств.
        И всё это из-за меня.
        - Если говорить объективно, но не из-за тебя, - вмешалась Хол, - Их наказали из-за побега Фиалки. Сбеги они без твоей помощи, итог был бы тот же самый. Твоя же вина в том, что ты действовать опрометчиво, создал угрозу для секты и себя.
        От этих слов легче не стало. Я чувствовал, как злоба сдавливает меня, как разъедает изнутри.
        Как же наивен я был. Поверил, что сильные эмоции мне больше не страшны, что я выше злобы.
        - Ты ведь знаешь, что чем выше поднимаешься, тем сложнее, - устало заметила Хол. - Тобою движет самоуверенность, пораженная гордыней. Если сейчас обратишься, то в этом лесу появится новый лич. А может кто и похуже.
        - Это не правильно, Хол. Это всё не правильно. Так не должно быть.
        - Скажи это той женщине, которую убили.
        В тот вечер я не сразу взял себя в руки. Так и сидел, смотря в одну точку, пока не прибежала Трёха и не цапнула меня за руку. Вскрикнув, я отмер, встряхнулся и не позволил себе больше погружаться в пучину гнетущих размышлений.

***
        Если бы отец видел, что его сын опустился до воровства… Как сильно бы он опечалился? И как громко хохотала бы мать, сказав, что это не воровство, а боевая операция против врага? По крайней мере я верил, что мама отреагировала бы именно так. Это меня хоть как-то примиряло с заданием.
        Заклинание пелены, которому обучали Морис, позволяло собрать вокруг себя тени. На самом деле не тени, а злобу, проявить её, затемнить и тем самым сделаться менее заметным. В исполнение Морис она полностью становилось незаметной. Ночью, самой собой. Днем это умение бесполезно.
        Возможно, женщина знала и другие умения, но учить решила именно этому. Зато система отреагировала и выдала форму «Размытие». Тот же самый принцип, искажение пространства вокруг себя, но построен не на грязной энергии злобы, а на чистоте. Что примечательно, размытие отнесло к архетипу рыцаря, что наводило на мысль: эти рыцари были многопрофильные ребята.
        День я посвятил тому, чтобы разобраться с новыми умениями. И как же это было сложно! Совсем другие принципы. Требовалось не просто собрать энергию, а задать ей такой тип вибрации, что у меня извилины в голове от напряжения сводило. Добился я того, что моя фигура становилась чуть сокрытой и чуть размытой. Уже лучше, чем ничего, но на дело с такими умениями идти рано. Хорошо, что Морис дала неделю на исполнение задания.
        Поэтому пришлось умерить пыл и отправиться в пустоши на охоту. Надо было как-то оправдать помятый багги, пока это не заметили. Выследил одну злобную тварь. Реально злобную. Её называли скорпион пустошей. Из названия ясно, чего ждать, когда столкнешься. С человека ростом, большим жалом, клешнями, быстро бегающая и плюётся кислотой.
        Чтобы выследить её, я по темноте отправился за границу поселений, забрел на территорию, где видели этих чудовищ, а дальше… Монстры и сами неплохо находили добычу. Скорпион выскочил из под земли. Они мастерски закапывались и часами сидели в засадах. Чудом он не успел перевернуть багги. Я выскочил из машины, прикрыл её щитом, чтобы кислотой не разъело и обстрелял монстра звездами.

***
        - Глазам своим не верю, - крикнула со стены Заруба.
        - Это правда наш знакомый Эрик, милый и вежливый мальчик? - вторила ей Леон.
        - Не обращай на этих куриц внимания! - не стала молчать Кара.
        Пока между девушками завязалась перепалка, я въехал во двор, таща на буксире тушу скорпиона. Привез его целиком. Не представлялось возможным без специальных инструментов разделать громадную тушу, при этом не испортить ценное. Кислота с монстра сохранялась долго, да и остальное… На них бы охотились чаще. Собственно, и охотятся. Но если отряд большой, то скорпионы не вылезают из под земли, не найдешь их. А если маленький, то попробуй ещё убить тварь. Против кислоты щит способен выставить сильный практик. А таких на всей заставе - где-то треть.
        Как сдал добычу, отогнал багги в док, где рассказал заранее продуманную историю. Ехал, скорпион выскочил, машина перевернулась и помялась. Женщина, отвечающая за ремонт, обругала меня последними словами, но она видела тушу, поэтому ругала без огонька. Так, для профилактики.
        Пока она осматривала багги, я отправился в душ. Очень уж хотелось смыть с себя многодневную грязь и пот. Когда вернулся, получил неутешительный вердикт. Два дня ремонта.
        - Не знаю, что ты с ней делал парень, но если и дальше так продолжишь, то останешься без машины.
        Всего лишь гонял в другой город и создавал нам всем проблемы.
        Свой особый статус я оценил по достоинству, оставшись на заставе. Никто мне и слова не сказал. Приказ могла отдать разве что комендант. Я спокойно занимался практикой, сидя в тени, в то время, пока остальные несли службу. Может это и не очень выглядело, но у каждого из нас свои задачи. Так ведь?

***
        - Останови машину, - сказала Хол.
        - Зачем?
        - Пора нам серьезно поговорить.
        Послушно затормозив, я остановился посреди пустошей. Багги мне починили и я двинулся в путь. Сначала к себе на базу заехать хотел, а потом отправиться выполнять задание.
        - Что ты хочешь обсудить?
        - С чем сталкивается практик после того, как возвышается над примитивными эмоциями?
        - Это все знают. Желания, гнев, гордыня.
        - А ты ничего не замечаешь?
        Не двигаться в пустошах, без ветра в лицо, значит вкусить все прелести нахождения под палящим солнцем. С каждой секундой становилось всё жарче и жарче. Не удивительно, что общие вопросы Хол вызвали раздражение.
        - Как ловко ты свалил ответственность за своё раздражение на меня.
        - Говори прямо, пожалуйся, - вздохнул я, чувствуя, как напряглась челюсть. - Про гордыню я уже понял. Ты это хочешь обсудить? Да, я затупил с Икаром. Что ещё здесь разбирать?
        - Желания, Эрик. Расскажи мне, как они у тебя проявляются и как ты теряешь себя.
        Этот вопрос поставил в ступор. Я другого ожидал. Что опять вылезла гордыня. Но желания?
        В голове словно что-то щёлкнуло. Но не сразу. Сначала я ощутил ещё большее раздражение. Но умом понял, что раздражаться - не правильно. Если воспринимать Хол, как препятствие, то да, агрессия в её сторону закономерна. Но с каких пор Хол стала препятствием?
        Эта мысль неприятно поразила. В том смысле, что я и правда воспринимал её, как проблему, досадную помеху, которая постоянно читает нравоучения.
        Успехи настолько вскружили мне голову?
        - Настолько и даже хуже. - заметила она.
        Где-то здесь щелчок и произошёл. Если что-то отрицаешь и упорно не замечаешь, то тот вопрос, который задала субличность, это как уткнуться мордой в проблему. Если бы она спросила, есть ли у меня проблемы с желаниями - я уверенно сказал бы, что нет. Какие проблемы? Всё же хорошо. Уровень злобы стабильно низкий, я больше не делаю ничего плохо. Но от её формулировки мозг стал думать иначе.
        - Хол, я правильно понимаю, что ты хочешь сказать: меня проблемы с желаниями?
        - Ты и сам это понял. Но не смог уловить, в чем именно проблема.
        - И в чем?
        - Я не буду за тебя думать, иначе никакого эффекта от внутренней работы не будет.
        - Дашь подсказку?
        - Почему ты помог Икару?
        - Потому что это правильно?
        Хол ничего не сказала, а значит я ошибся с ответом.
        - Ты как будто на школьном уроке у нелюбимого учителя. Не знаешь предмет и пытаешься угадать, вместо того, чтобы реально думать.
        Справедливо. Хоть и неприятно.
        Самое ужасное, что я знал правильный ответ, но не понимал его. Не чувствовал внутри.
        Я помог Икару потому что так захотел.
        - Проблема желаний не в том, что они есть. Желания - нормальная часть жизнь. Но желания, усиленные злобой… Усиленные незаметно… Более высокие уровни возвышения считаются в разы опаснее, не потому что последствия страшнее, если практик обратится. Они опаснее, потому что коварнее. Менее заметны. Злоба не поднимается в тебе, но подумай, куда заводят твои желания, приправленные гордыней и самоуверенностью.
        - Куда? - откликнулся я эхом.
        Но Хол промолчала. Невольно я задумался о собственных желаниях. Мне захотелось помочь и я помог. Хол здесь права на все сто процентов. В этом нет ничего такого. На первый взгляд… Но из-за побега Икара убили женщину, а девушек из борделя наказали.
        Икар поставил своё желание выше, чем желания других. Уверен, эта женщина не хотела умирать, а девушки не хотели страдать. Но это история Икара, его выбор и ответственность. Мне же надо разобраться со своим желанием.
        Так что же я хотел?
        Быть хорошим парнем. Всего лишь быть хорошим парнем.
        Нет, не всего лишь. Не надо врать себе. Это желание лицемерное, если смотреть правде в глаза. Как сказала Морис, были и другие варианты спасения. Я мог отложить побег, сказать, что мне нужно время, дождаться учителя и провернуть всё иначе. Уверен, Морис бы помогла.
        - В этом и есть опасность желаний? В том, что чего-то хотя, не видишь последствия?
        - Это один из рисков, - ответила Хол, - Это не единственное твоё желание, которое было. Разбирай другие.
        Я постарался вспомнить всё, что хотел. Спас Трёху, потому что так захотел и тем самым создал дополнительные риски. Пошёл разбираться с химерами и их хозяином. При желании… Тьфу ты. При желании я мог оправдать любое своё желание. Но факт есть факт. Я действую необдуманно, импульсивно, порождая новые угрозы и проблемы.
        - Суть не в том, чтобы научиться лучше скрываться. Хотя это не помешает. Суть в том, чтобы научиться контролировать свои желания и отказывать от тех, которые идут во вред. Или трансформировать их таким образом, чтобы снизить риски.
        - Всё это так сложно, Хол.
        - Никто не говорил, что будет легко.
        - Прости, если я был импульсивным дураком.
        - А ты им и остаёшься. Ты перечислил далеко не все свои желания.
        - Какие ещё?
        Бесит, когда она замолкает. Но, кажется, я знаю, о чем речь. Я хотел ограбить безымянных и насолить им.
        - Если бы относился к заданию нейтрально, то подходил бы с большей ответственностью. Но чем ты занимался два дня?
        - Практиковался?
        - Трахаться с Карой - это ты называешь практикой? Флиртовать с девушками и наслаждаться своим особым положением - это практика?
        Почему-то от этих слов мне стало очень-очень стыдно.
        Глава 20. Ночной грабитель
        Сами безымянные не занимались выращиванием, в том смысле, что не копались в земле, не поливали, не следили за растениями. Вместо них это делали поселенцы. А если быть точным, то одно из крупных поселений, на несколько сотен человек, которое безымянные держали под контролем. Они настолько плотно ими занимались, что рядом с поселением находилась застава. Что-то типа того, что я наблюдал у Аши.
        Должен признать, что с местом им очень повезло. Несколько десятков километров благодатной почвы, окруженные холмами, скалами, рытвинами и обрывами. Застава находилась в лучше для прохода месте. С других сторон либо невозможно пройти, потому что там начинались горы, где скрывался город, либо пройти крайне трудно. Где-то надо лезть чуть ли не по отвесным скалам, пусть и не особо высоко, а где-то перебираться через расщелины.
        Ещё и патрулям нельзя попадаться на глаза. Понаблюдав издалека через бинокль за заставой, пришёл к выводу, что их порядки не сильно отличаются от наших. Такая же крепость, дежурные на стене, пару отрядов, которые обходят окрестности. Плюс сами жители, которые днем находились на поверхности и работали.
        Ночью любопытных глаз меньше, но и дурак догадается, что особо ценные растения будут охраняться, а доступ к ним закрыт. Отправившись на ту сторону, я окажусь в незнакомом месте, рядом с врагами и если меня увидят, то объявят охоту.
        На багги, понятное дело, я туда отправиться не могу. Придется идти ножками и убегать тоже ими, в случае чего.
        Вышел я, когда наступила темень, хоть глаз выколи. Повезло с погодой. Небо заволокло тучами и накрапывал дождь. Что не добавляло комфорта, зато облегчало задачу по тайному проникновению.
        Активировав пелену, я медленно двинулся в сторону заставы, собираясь разведать один из возможных путей, который приметил днем. Наблюдал я, спрятавшись среди скал. Скалы - это громкое название. Огрызки камней, торчащие из земли и закрывающие обзор. Сидел я под размытием и надеялся, что меня не увидят. А если увидят, то не узнают.
        - Опять ты глупо мыслишь, - проворчала Хол. - Если тебя засекли, то насторожатся. Могут и встречу теплую устроить.
        - Думаю, тогда бы они напрямую отряд выслали сюда, чтобы узнать, кто такой любопытный скрывается.
        - Возможно. Это если они прямолинейные. А если хитрые, то устроят засаду, чтобы поймать с поличным. Только представь, если они тебя узнали, догадались, что у тебя какой-то интерес к ним и решили подождать, чтобы поймать. Личный ученик Морис в руках у безымянных. Да тебя убьют или используют, как рычаг давления.
        - Я осознаю риски. Но и без разведки лезть нельзя. Так я хоть что-то узнал.
        - С этим трудно не согласиться, - вздохнула она.
        - Но то, что мне надо быть аккуратнее я понял.
        - Не просто аккуратнее. Тебе надо стать чертовым аватаром аккуратности и осторожности.
        Что-то Хол сегодня в ударе. Нервничает.
        Я тоже волновался, но не так сильно. От волнений нет смысла. Неделю я готовился и продумывал, что мне могут противопоставить. На моей стороне есть пелена, которая поможет укрыться. Ещё есть чувствительность, которая прекрасно помогает различать в любых условиях практиков. Они для меня как сгустки структурированной злобы. Я их легко засекаю на расстояние пятидесяти шагов и смутно чувствую на расстояние сотни шагов.
        Хол может говорить что угодно насчет моих причин посещения заставы и пары дней, проведенных там. Я не только общался с девушками и пару раз уединялся с Карой, но ещё тренировал чувствительность, учась выделять всех членов заставы сквозь стены и расстояние.
        Я двигался медленно, почти полз. Лучше дольше, но живым - вот мой девиз на эту ночь. С каждым метром я старался укрепить пелену и надеялся, что превратился в одно сплошное темное пятно.
        На то, чтобы добраться до скалистой местности, потребовалось около часа. Ужасно медленно, но разговоры с субличностью убедили сохранять максимальную осторожность. Ещё пару часов я потратил на то, чтобы пробраться через скалы. Обычный человек здесь бы не прошёл. Нужна недюжинная сила, чтобы вскарабкаться. Ночью это и вовсе, то ещё приключение. Несколько раз я чуть не сорвался, но справился в конечном счете.
        Чуть легче стало, когда добрался до полей. Чего здесь только не выращивали. Я видел разные культуры, деревья с плодами разных сортов. Хорошо живут, что тут сказать. Но меня интересовало другое. Морис утверждала, что на этой территории выращивают кроме еды и более ценные растения. Те, что полезны для практиков. Очищающие организм, укрепляющие тело, помогающие быстро восстановиться. Я видел, как такие пилюли принимают. Ещё когда на кольцевой жил, Икар давал на пробу восстанавливающие пилюлю. Здесь почти то же самое, только выбор в разы богаче.
        Лезть наобум я никуда не стал. Углубился в заросли, но быстро об этом пожалел. Пелена скрывала фигуру, но она не могла скрыть шевеление растений. Вернувшись обратно, пошёл вдоль протоптанных дорожек вглубь земель.
        Как рассказывала Морис, надо искать теплицы. На обычной земле, без особого ухода, ценные растения не выживут. Но у меня были свои мысли на этот счет. Магические растения требовали особого ухода, это да. Но гораздо больше они требовали энергии. То есть злобы. Надо искать то место, где её наибольшее скопление или наоборот, наименьшее, если растения поглощают.
        Подходящее место нашлось недалеко от заставы. В пределах видимости. Выйди оттуда, пройди шагов сто и окажешься на месте. Увиденное как раз больше всего походило на теплицы. Огромные бараки, тянущиеся на многие метры. Плохая новость в том, что входы освещены даже ночью и рядом стоит охрана. Всего я заметил троих караульных, которые обходили здания по кругу. За полчаса наблюдений они сделали один обход, а остальное время болтали между собой. Дождавшись ещё одного обхода и услышав начало очередного разговора, я ползком двинулся в самую темную часть. Нечего и думать, чтобы зайти через главный вход. Он закрыт на здоровенный замок.
        Ну и как Морис думала, я смогу проникнуть внутрь? Я обошел теплицы по кругу и нашёл с одной из сторон лестницу. Кто-то забыл, а может она здесь всегда стояла. Забравшись по ней, оказался на крыше и чуть выдохнул. Здесь меня точно никто не увидит. Правда, задачу это не облегчало. Часть крыши состояла из стёкол. Через них ни черта не видно, лишь то, что внутри темно.
        - Присмотрись, - шепнула Хол, - Стекла стоят не особо плотно. Если их поддеть, то сможешь поднять.
        Ощупав места стыков, убедился, что она права. Кто бы не строил теплицы, он явно схалтурил. Сама конструкция выглядела надежной, но не идеально выверенной, а сделанной в кустарных условиях. Достав нож, я поддел стекло и смог его приподнять. Размерами где-то метр на полметра, оно было тяжеловато и пока поднимал, чуть пальцы себе не порезал.
        Засунув голову внутрь, осмотрелся. Дождь не спеша лил с небес и надо следить, чтобы не поскользнуться. До пола метра три-четыре, не меньше. Если спрыгну вниз, то подняться обратно самому не получится. Да и судя по всему упаду я прямо на стол, на котором стоят какие-то растения и наверняка наделаю шуму.
        - Смотри, там есть стремянка, - заметила Хол. - Если поставить её на стол, то сможешь выбраться.
        - Похоже на крайне глупый план, как попасться безымянным прямо в руки.
        - Других вариантов я не вижу. Попроси джентльменов у входа пропустить тебя внутрь.
        Угу, как же. Скорее голову с плеч снесут.
        Ухватившись покрепче за опоры, медленно опустил себя вниз. Повис на кончиках пальцев и ногой нащупал столешницу. Зря опасался, роста хватило, чтобы не рухнуть, а дотянуться. Значит и обратно также залезу, одной проблемой меньше.
        Слез со стола на пол и отправился искать образцы растений. Морис кое-что поведала про них. Вот было бы смешно, укради я какую-то бесполезную траву, поэтому перед выходом заучил описания того, что надо. И, насколько вижу, мне повезло! Как и ожидал, здесь находилась теплица для выращивания особо полезных растений. Первое, что попалось на глаза, красный и колючий цветок. Он напоминал комок щупалец. Если его долго варить, то из отвара получится бодрящий эликсир. Можно так пить, можно раны промывать. Из самих же стеблей, если их растереть, получится неплохая, вязкая субстанция, которую, если пожевать, тоже взбодришься. Если же перемолоть, дать настояться, то получится энергетический катализатор, подспорье любому практику на тренировках. Красному растению отводилась целая секция. Его рассадили по горшкам и повесили на стеллажах.
        - Придумал, как потащишь?
        - Нужны семена.
        Вопрос легко решается. Некоторые из растений зацвели, их то я и оборвал, пряча добычу в сумку. В других секциях нашёлся ещё один вид растений. Полезнее, чем первый. И более редкий. Синие цветы, очищающие организм и делающие практику более качественной. Их я рвал с особым удовольствием. Больше здесь ничего интересного не нашлось. Вернувшись к месту, где спускался, забрался наверх. Дождь усилился, в любой момент я рисковал сорваться и…
        Когда поднял стекло, чтобы вернуть на место, оно соскочило и стукнулось. Но мало того, оно ещё и треснуло, часть провалилась вниз, ударилась об стол и разлетелось осколками. Плюнув на остальную часть, я положил её рядом и двинулся в противоположную сторону от лестницы.
        Дежурные услышали шум и уже направились сюда. Это я контролировал первым делом, чертыхаясь про собственную нерасторопность. С крыши я буквально свалился, прямо в грязь. Не до сантиментов.
        - Здесь кто-то был! - заорал безымянный. - Бей тревогу!
        Усилив пелену, бросился в ближайший проход между посадками. Бежать даже под ускорением было трудно. Ноги то и дело грозились разъехаться в разные стороны. Мышцы напряглись до предела, большую часть внимания я тратил на то, чтобы не упасть.
        Когда пробежал через поле, со стороны заставы раздались крики. Включили свет, мощные фонари осветили поля, но я был уже далеко.
        - Сбавь темп, а то убьешься, - беспокоилась Хол.
        Было от чего забеспокоиться. Безымянные вышлют патрули. Они хорошо знают местность, а значит догадаются, где именно я буду выбираться. Единственное, что меня спасет: дождь и скорость. Надо скрыться раньше, чем они перекроют пути отхода.
        По камням я летел, наплевав на риск. Если споткнусь, то покров спасет. Да и не так легко мне сломать что-то, с укреплениями то.
        Как бы я не спешил, нельзя обогнать отряды на багги. Спустившись между скал и выйдя в пустоши, увидел разъезды, которые высвечивали фонарями окрестности. Один луч скользнул по мне, но я упал в землю и затих. Пелена спасла, не дала засечь меня.
        Сверху громыхнуло. Ударила молния, на секунду освещая пустоши. Сколько же здесь безымянных. Я видел штук пять машин и пешие отряды, что прочесывали местность.
        Наверное, этот вечер один из самых безумных в моей жизни. Я бежал, когда никого рядом не было. Полз, когда разъезды оказывались поблизости. Вживался в землю, когда лучи света скользили рядом.
        Так продолжалось с час, пока я не выбрался из окружения, не добрался до своего багги, который спрятал в укромном месте, и не рванул отсюда на всех порах.

***
        - А ты молодец, - похвалила Морис, когда навестила меня и увидела добытое, - Сможешь наладить производство?
        - В ущерб общему развитию. Растениями я могу заниматься, но ещё и обрабатывать их…
        - Хм… Ты сначала вырасти, а там посмотрим, что можно сделать. Прошёл слух, что безымянные расстроены. Очень расстроены, - рассмеялась она.
        - Не сомневаюсь. Но что дальше? Ты хочешь начать торговлю их товаром?
        - Этот товар теперь не их, а наш. Пока делать ничего не будем. Не в ближайший месяц уж точно.
        Кажется, возможность насолить безымянным лишало Морис здравомыслия. Не скажу, что осуждаю её.
        - У меня для тебя есть другое задание. Ты освоил же покров? Через три дня придет караван. Помнишь мы заходили в поселение, где несколько человек пропало?
        - Помню. Как это связано?
        - А вот это и нужно узнать. Ты должен спрятаться возле поселения и следить за всеми, кто туда приходи. Особенно за теми, кто попытается провернуть что-то незаметно.
        - Мы ищем предателя?
        - В том числе. Кто-то играет против секты, надо его найти.
        То, что меня вплетают в какую-то интригу не понравилось. Не могло понравиться. Но и отказать я не мог.

***
        - О, герой вернулся, - помахала мне Леон.
        В качестве награды самому себе я решил переночевать на заставе. Здесь есть хоть какие-то удобства.
        - И тебе не хворать. Успела всех уделать на стрельбище?
        - Разумеется, - кивнула Леон.
        Эта девушка была фанаткой всего, что касалось оружия. На заставе иногда проводились соревнования. На точность, скорость, силу заряда. Не удивлюсь, если эта начинающая практик и правда вырвалась вперед. С её то энтузиазмом.
        - А остальные где?
        - Кара твоя собирается. Ей задание важное дали, - скривилась Леон.
        - Что за задание?
        - На пастбища отправят. Это не честно.
        - Почему не честно?
        - Не важно, - девушка окончательно расстроилась и отвернулась. - Ладно, пошла я.
        И что это сейчас было? Пастбищами называли одно из владений секты. В дальнем поселение разводили жуков, которые производили… металл. За счет чего, каким образом - я не знал подробностей, но это пастбище считалось одним из главных источников дохода. Город всегда охотно скупал весь металл, так что это место берегли, ценили и хорошо охраняли. Я там только проездом бывал. На саму территорию никто бы не пустил. Только с разрешения коменданта.
        Странно, что Кару туда отправили. По идеи, она слишком неопытна, чтобы охранять столь важный объект.
        - Кто бы говорил про опыт, - фыркнула Хол.
        Справедливо. Не мне судить о чужом опыте.
        - Эрик? - окликнула меня Кара, выходя из жилого блока.
        - Привет.
        Девушка скосила глаза мне за спину, я обернулся, увидел там хмырую Леон и от чего-то смутился.
        - Всё в порядке? - спросила Кара.
        - Да вроде бы.
        - Ты на отдых приехал?
        - Ага. А ты на задание?
        - Уже рассказали? - улыбнулась девушка, - Да, скоро должна отправиться.
        - Жаль…
        - Слушай, а может ты меня тогда подбросишь?
        - Не вопрос. Если тебе добро дадут, то легко.
        - А сейчас узнаю, жди здесь.
        Кара развернулась и побежала в сторону главного здания, где обитала комендант. Вернулась минут через пять, довольная.

***
        - Тебя с ветерком прокатить? - предложил я, когда мы отъехали от заставы и скрылись от любопытных глаз.
        - Да! - девушка схватила меня за руку и уселась поудобнее.
        Усмехнувшись, я резко усилил ток злобы, так, что нас отбросило на спинки и вдавило в них. Мотор заревел, а скорость выросла раза в два. Ветер бил в лицо и мы неслись, как птицы. Сразу ехать до конечного места я не стал, свернул и выбрал максимально живописную дорогу. Ну, насколько позволяло разнообразие пустошей. С красотами здесь глухо, но зато есть холмы и высоты, где можно разогнаться и подлететь, заставив девушку визжать.
        - Ты не в курсе, чего Леон такая хмурая? - спросил я, когда мы накатались.
        - Завидует.
        - Твоему назначению?
        - Не только.
        - А чему ещё?
        - Ты правда не понимаешь?
        Я не видел её лица, смотря на дорогу, но почувствовал лукавство и любопытство.
        - А должен понимать?
        - Просто… хм… я думала, ты в курсе.
        - Да о чем? Что за тайны, о которых я не знаю?
        - Дело в том, что у Леон нет парня.
        - И? Это повод ходить хмурой?
        - На самом деле да. - хохотнула Кара, - Но есть ещё причина.
        - Какая?
        - Ты ей нравишься, Эрик. Неужели не замечал?
        - Нравлюсь? - спросил я растерянно.
        - Это было понятно и последнему идиоту, - заметила Хол и рассмеялась.
        Отлично. Ещё и ты. Все в курсе, а я один нет. Походу, надо искать учебник по базовому пониманию девушек. Я вспомнил, как Леон всегда была рада меня видеть, как охотно общалась и отвечала на вопросы, как улыбалась. И хмурилась, когда я уделял внимание Каре.
        Но подумать, что нравлюсь ей? Как-то для меня это было… ново.
        - Да не грузись ты так, - рассмеялась Кара, - Слушай, а может… Остановимся?
        В моей голове столкнулись два импульса. Один отвечал за размышления о тайнах женской психики и отношениях в коллективе. Второй отвечал за реакцию на слова Кары, которые были сказаны таким тоном, что сразу понятно: не поболтать она хочет остановиться.
        Свернув и заехав в место, скрытое среди камней, я остановился. В этот раз желание предаться низменным инстинктам победило.

***
        - А как твоё учеба? Нравится ходить в учениках Морис? - спросила Кара, когда мы двинулись всё же в сторону поселения, куда ей надо было прибыть.
        - Да неплохо, - ответил я, стараясь не улыбаться так явно. Секс в пустошах сделал эти самые пустоши в моих глазах прекраснее.
        - Чему она тебя учит?
        - Всякому разному. А ты, я смотрю, уже освоилась на поверхности? Хорошо выглядишь. Давно хотел это сказать.
        - Ты просто мастер комплиментов, - рассмеялась девушка, - Про тебя много разных слухов ходит. Где ты всё время пропадаешь?
        - Либо катаюсь по делам, либо практикуюсь.
        - Много времени уходит на практику?
        - Всё свободное время.
        - А может ты научишь меня чему-нибудь?
        Чувствовать женскую ладонь на коленке было приятно и сбивало с мыслей.
        - Чему? - ответил я заторможено, - Я не против, но чего ты хочешь?
        Впереди показалось поселение и девушка убрала ладонь. Я ощутил физическое желание не отпускать Кару, но… Дела, будь они неладны.
        - Продолжим в следующий раз? - улыбнулась она мне на прощание. - Расскажешь про свои дела и покажешь пару фокусов?
        - Покажу.
        Когда она уехала, Хол выдала фразу, которая чуть не перечеркнула хорошее настроение.
        - Странная она. Ты бы не терял бдительность. А то сексом приласкали и мозги отключились.
        Слышать это было обидно. Я не понял, что Хол имеет в виду и быстро выкинул это из головы, не желая портить себе настроение.
        Глава 21. Предатели
        Сидеть ночью в засаде становится не очень приятной традицией. На место я пришел заранее, ещё вечером, где-то за час до того, как прибыл караван. Караванщики успели в последний момент. Ещё немного и пришлось бы им идти через темень, а там, глядишь, нарвались бы на кого-то.
        Было странно наблюдать за бойцами из своей же секты, но приказ есть приказ. Караван растянулся на многие метры. Я насчитал десяток повозок. Почему-то большие грузы таскали с помощью животных, а на машинах никто не ездил. Сами животные - потомки древних лошадей. Потомки, адаптировавшиеся к высокому уровню злобу. Мощные твари, требующие особого подхода.
        С караваном шло два десятка практиков секты. Они добрались до поселения, в котором присутствовал специальный загон для лошадок и склады, куда можно загнать телеги.
        Где-то через полчаса, как раз к тому моменту, когда люди закончили разгружаться, прибыла комендант. Я не знал, что она придет, но подумав, счел разумным. Кто, как не она, должна принимать груз. С моей позиции я видел не всё и мог лишь гадать, что там происходит, внутри складов, где скрылась женщина.
        - Хол, как думаешь, Морис может ошибаться?
        - Все могут. Но не думаю, что это тот случай.
        - Значит, предатель всё же есть?
        - Это ты и должен выяснить.
        - Есть идеи получше, кроме как сидеть и ждать?
        - У тебя приказ наблюдать. Вот и сиди, наблюдай.
        - Ладно-ладно. Если что заметишь, скажи.
        Если бы мне надо было провернуть что-то незаконное, как бы я действовал? Уж точно бы не попался на глаза молодому парню, который сидит в засаде и специально высматривает предателя.
        - Предатель может быть не один. Это может быть сговор.
        - Что-то я не вижу толпы подозрительных личностей.
        В пределах видимости ровным счетом ничего интересного не происходило.
        - Скучаешь? - раздался голос прямо над ухом.
        Пожалуй, ещё бы чуть-чуть, и это стало было самым фееричным концом шпионажа: я чуть не заорал от неожиданности.
        - Морис! - прошипел я, осознав, кто именно явился.
        - Тебя легко найти, птенчик, - усмехнулась она довольно.
        - Ты что тут делаешь?
        - Разве может учитель бросить любимого ученика? Вставай и пойдем. Самое веселое впереди. Ну, тебя долго ждать? - поторопила она меня, хотя я промедлил всего на пару секунд.
        Миг назад я видел женщину, но стоило моргнуть, как она исчезла, демонстрируя гораздо более высокий навык пелены, чем у меня. Мир померк, покрылся дымкой.
        - Я спрятала тебя, чтобы не увидели. Не шуми главное.
        Морис схватила меня за локоть и потащила в сторону поселения. Остановились у склада. Двое женщин-практиков стояли недалеко от входа, обсуждая, как они устали и как хотят наконец-то отдохнуть в городе.
        - Можете идти, - комендант вышла наружу. - Не забудьте запереть склад только.
        - Сделаем, - кивнули женщины и скрылись внутри. Двери закрыли, лязгнули засовы.
        Комендант огляделась и отправилась прямо в ночь, пешком.
        - Когда она прибыла сюда, у неё была сумка с собой? - спросила тихо Морис.
        - Нет. Это она - предатель?
        - Пока у нас нет доказательств. В сумке может быть что угодно. Но не кажется ли тебе странным, что она идет ночью через пустоши одна? Идем за ней.
        Глаза не могли разглядеть удаляющуюся спину, зато я чувствовал, где она находится. Практик высокого уровня ощущался, как черный факел. Мы шли минут двадцать, пока я не ощутил впереди кого-то ещё. Это оказался мужчина. Он стоял рядом с багги.
        - Принесла? - спросил.
        - Как договаривались. Где моя плата?
        - Здесь.
        Они обменялись сумками и, ничего не говоря, каждый отправился в свою сторону. Женщина свернула и отправилась дальше в пустоши. Мужчина сел в багги и уехал.
        Я хотел задать вопрос, но удержался. Ещё ничего не закончилось. Морис повела меня дальше, вслед за удаляющейся женщиной. Если я правильно помню направление, то шла она не в сторону заставы. И не в сторону поселения. Куда-то параллельно им. Её путь закончился среди камней, в укромном месте. Ещё одна машина и… На этот раз я узнал ту, кто пришла на встречу.
        - Как всё прошло? - спросила женщина.
        - Нормально. Вопросов ко мне не возникло.
        - Вернешь машину, где взяла.
        - Зачем это всё?
        - Верь мне. Всё, езжай обратно. Аккуратнее.
        Женщина потрепала девушку по голове и обменялась сумками. Я смотрел, как Кара садится в багги, выводит её из-за камней и уезжает в сторону того поселения, куда её назначили недавно. Комендант на этот раз пошла обратно, откуда мы начали за ней слежку.
        Проследив за ней, мы увидели, как женщина передала груз, который забрала у Кары. Это была на вид тяжелая сумка. Мужчина, я его видел среди тех, кто приехал с караваном, молча забрал груз и скрылся с ним в той части, где стояли лошади и повозки.
        - Что это было? - спросил я, тяжело дыша. Сердце бешено колотилось, ладони вспотели и я не знал, что делать. Мысли метались от «сесть и схватиться за голову» до «напасть на Морис, чтобы она не причинила вреда Каре».
        - Веди к своей машине. Там поговорим.
        Пока шли, я взял себя в руки и немного успокоился. Перед тем, как что-либо делать, сначала надо услышать, что скажет учитель.
        - Так что? - я всё же не удержался от того, чтобы разрушить молчание.
        Морис отвернулась от меня и уставилась куда-то в небо.
        - Пора тебе выучить ещё один урок.
        - Какой же?
        - Об опасности желаний и губительности гордыни.
        - Как это связано с тем, что мы видели? ЧТО мы видели?
        - А сам, как думаешь? Это вечная проблема людей. Они всегда тянутся к большему.
        - Комендант - это она предатель? - спросил я прямо.
        - Успокойся, ученик. Не позорься. Ты и сам знаешь ответ на этот вопрос.
        - Мы ничего ужасного не видели. Просто они обменялись грузом.
        - Если бы, - фыркнула зло Морис, - Я давно этот заговор наблюдаю. Бровь думает, что самая умная. Пока она злоупотребляла властью понемногу, я ничего не говорила. Её можно понять. Все мы хотим для близких самого лучше. Но сейчас она перешла черту. Мужчина - ты понял, кто он?
        - Он из безымянных? - в это не хотелось верить, но глупо отрицать очевидные факты.
        - Да. Ты увидел немного запутанную схему. У нашей секты есть связи в других городах. В других городах есть уникальные товары, которые очень трудно достать безымянным. Как ты знаешь, мы всячески мешаем друг другу. Им выгодно ослаблять нас, нам выгодно ослаблять их. Здоровая конкуренция.
        - И что теперь? Её делает предателем то, что она продала безымянным редкий товар?
        - Какой же ты наивный, Эрик, - Морис повернулась в мою сторону, но я не мог разглядеть её лица. - Повзрослей уже наконец-то! Кара притащила то, что принадлежит секте. Украла! Не первый раз эту схему Бровь проворачивает. Сейчас вот дочь приплела.
        - Что? - я не поверил своим ушам.
        - Так ты не знал? Серьезно? Удивляет твоя слепота.
        Кара - дочь коменданта? Кажется, этот вечер решил доконать меня окончательно.
        - У Кары всегда был низкий потенциал. Не особо прилежная и старательная, считающая себя лучше других. Статус матери давал ей некоторые послабления, чем она и пользовалась. Бездарность. Как в плане таланта, так и личности. С обоими пунктами помогла справиться любящая мамаша. Выбила дурь из девчонки и, воруя у секты, покупала ей дорогостоящие пилюли, чтобы подстегнуть дар.
        - Я не верю. - слова дались тяжело. Горло пересохло и отказывалось издавать звуки.
        - Зачем мне врать? Ты и правда слишком наивен. Прости, но я вынуждена разбить твои иллюзии. Кара - слабая на передок оторва, чьё возвышение проплатила мать. Она трахалась с половиной парней в секте, да и вне её. Застряла на уровне примитивных желаний и никогда не перейдет дальше. Ты разве не понял? Бровь задумала переворот. Воровства ей стало мало. Она захотела сместить Ашу и самой занять главенство. Такая же наивная идиотка, как и ты. Безымянные должны устроить нападение на Ашу. Бровь им в этом поможет, подстроит всё так, чтобы выманить нашу главу. Когда у меня появился ученик, которого я продвинула наверх, Бровь забеспокоилась. До тебя не дошло, что Кару под тебя подложили?
        - Нет… Заткнись! - эмоции хлынули из меня. Я не мог их остановить.
        - Грубишь, птенчик? Ну ка, скажи мне. Кара расспрашивала о твоей практике? О том, какими делами занимаешься? Пыталась выведать секреты?
        Я бессильно сжал кулаки, не зная, что делать. То ли броситься на Морис, то ли заорать, то ли разорваться на части. То, что я услышал, было слишком ужасно.
        - Ты тоже стал жертвой собственной слабости. Возомнил себя избранным, особенным мальчишкой. Сила вскружила голову, но твоя ли это сила? Чего ты сам стоил бы без посторонней помощи? Пару раз потрахался и всё, мозги потерял.
        - Прекрати, - слова прозвучали не зло, а умоляюще.
        - Дыши. Приходи в себя. Противно на тебя такого смотреть.
        Прийти в себя? После того, как мой мир буквально рухнул?
        - Она права. Ты жалкое зрелище. - сказала Хол.
        Такого предательства я не ожидал.
        - Предательства? Твой мир рухнул, когда твоя мать отдала жизнь, чтобы ты выжил. Твой мир рухнул, когда ты отнес отца в крематорий. Интриги девчонки, с которой ты несколько раз потрахался - это не мир рухнул. Это всего лишь неудачный опыт общения с противоположным полом. Считать это крушением мира - вот что такое предательство.
        - Так это правда, Хол? Ты веришь в то, что сказала Морис?
        - Между верой и объективным знанием есть большая разница. Прости, Эрик, но ты реально слепой, если не видел происходящего вокруг тебя.
        - А ты, значит, видела?
        - Что Кара не особо порядочная девушка? Что она любит общаться с другими парнями? А ты не видел этого?
        Видел. Но выбрал не обращать внимание.
        - Потому что ты струсил. Боялся спросить прямо. - припечатала Хол.
        - Это было не моё дело.
        - Не твоё. Но почему тебе тогда так больно? Потому что ты тайно надеялся, что Кара выбрала тебя.
        На смену буре эмоций внутри пришла звенящая пустота.
        - Что теперь будет? - спросила я Морис.
        - Ничего.
        - Не верю. Что ты собираешь делать?
        - Сейчас - ничего. Я не обманываю тебя. Пусть Бровь и дальше плетет интригу. Я вмешаюсь в нужный момент и возьму её на горячем.
        - А Кара?
        - Что бы ты сам сделал, Эрик? Ты узнал о заговоре. Какие твои действия?
        - В жопу уроки! Не сейчас! Просто. Ответь. На вопрос. Что ты будешь делать с Карой?
        - Я пока не решила. Ты слышал её слова. Девушка не в курсе заговора. У неё есть шанс выжить.
        - Спасибо. - я чувствовал, что пусть и на малую долю процента, но Морис сказала так из-за меня.
        - Тут не за что благодарить. Когда придет время привести приговор в исполнение, я не буду мешкать. Но ты не ответил. Как ты поступишь, окажись на моём месте?
        - Я не готов сейчас об этом говорить.
        - Тогда иди. - махнула женщина, - Иди, ползи к себе в берлогу, поплачь. Мы ещё поговорим с тобой об этом. И, Эрик, ты же понимаешь, что нельзя Каре рассказывать про то, что узнал?
        - Понимаю.
        Три секунды назад я начал думать о том, как спасти девушку. Но Морис лучше об этом не знать.
        - Если ты захочешь рассказать, я пойму. Но помни про Икара. И помни, к чему приводят импульсивные желания.
        К смертям. Они всегда приводят к смертям. Вот что хотела сказать Морис.

***
        - Не хочешь поговорить? - спросила Хол.
        - Не хочу.
        Впереди показался мертвый лес и я притормозил, чтобы ночью не въехать куда-нибудь. Машина не виновата в моем горе. Стоило выйти наружу, как выскочил дух и попытался меня убить. Но не было настроения играть в эти игры. Злость вспыхнула внутри и я поймал тварь прямо в воздухе. Не руками, волей.
        В тот момент было настолько тошно, что я даже не подумал о том, что так никогда до этого не делал. Но злость от поимки не закончилась. Я создал печать подчинения и впечатал духу в лоб.
        - Достал. Сиди здесь и охраняй машину, - рявкнул я на него.
        Пока шёл, нападали и другие твари, но их постигала та же участь.
        - Эрик, ты слетел с тормозов.
        - Хол… Отстань, пожалуйста.
        Субличность замолчала. Зато Трёха выскочила и принялась рычать на меня. Шикнул на неё, обновил печать и успокоил зверя. Та стала ластиться, требовать, чтобы её почесали. Как ни странно, но это помогло успокоиться, взять себя немного в руки.
        Что имеем… Разбитые иллюзии касательно наших с Карой отношений, интриги и заговоры, грядущие смерти всех причастных.
        Не сейчас. Нет сил думать об этом. Завтра. Я подумаю об это завтра.
        Мысль о том, чтобы лечь спать, вызвала отчетливое понимание - сейчас я не усну. Надо занять себя чем-то, отвлечь. Взгляд упал на растения. Я высадил украденное и вложил много сил, чтобы новички на моей грядки прижились, но можно продолжить.
        Усевшись напротив растений, прикрыл глаза и принялся за работу. Я тянул злобу из себя, из окружающего пространства, расщеплял её и направлял струйками в растения. Мне не надо их видеть глазами, чтобы попадать. Не надо находиться рядом. Я тренировал сразу всё. Умение вытягивать злобу - притягивая её с всё больших расстояний. Контроль - формируя десятки потоков. Точность - делая эти потоки небольшими, именно такими, как надо.
        Когда уперся в потолок и понял, что растениям не надо больше, чем я подаю, плюнул на всё и пошёл высаживать другие семена. То, что не надо перебарщивать… В общем, в тот момент мне было важнее занять себя чем-то, нежели беречь запасы. Ещё проращу и соберу семена.
        Через час я достиг своего предела. Управляя десятками потоков, я обслуживал все посадки.
        От системы упало сообщение, что форма подпитки достигла десятого уровня. Следом она расщедрилась и выдала новую форму: ускоренный рост. Для меня это стало настоящим подарком. Хорошо, что хватило ума не пытаться вырастить всё и сразу. Попробовал сначала на отдельных экземплярах. Форма была простой, но требовала высокого контроля всех проходящих в растениях процессов.
        Я настолько увлекся, что не заметил, как поднялось солнце. Вместе с ним дело пошло веселее.
        - Эрик, остановись, - вмешалась Хол, - Тебе надо поесть и поспать.
        - Не сейчас.
        - Да остановись ты! Глаза хоть открой и посмотри, что натворил!
        Больше по причине заинтригованности, чем послушания, я открыл глаза и увидел дело рук своих. Если раньше лес был абсолютно мертвым, то сейчас вокруг меня расползалась зона жизни. Внутри стало тепло. Я сделал что-то хорошее. Немного оживил этот мир.
        Внезапно накатила слабость. Я завалился на бок, рухнул прямо в растения. Здесь должны были последовать едкие замечания Хол, на тему того, что я безответственный идиот, но она промолчала. Поднявшись, дошёл до лежака, который оборудовал, как спальное место и вскоре отрубился, сам не заметив как.

***
        - И что ты думаешь с этим делать? - спросила Хол, когда я проснулся и оглядел дело рук своих.
        - У меня появилась задумка.
        - Уничтожить, чтобы не спалиться?
        - Нет. Нужна мощная корневая система. Растениям не хватает питательных веществ, но если я проращу корни…
        - То сделаешь это место гарантированным способом раскрыть свои способности.
        - Ты не права. Никто не подумает, что я это вырастил. Люди решат, что это место - аномалия. Да много чего они придумать смогут, чтобы вписать этот оазис в привычную картину мира.
        Больше не слушая возражений, я принялся за работу.

***
        - Эрик, от себя не убежишь. Ты собрался вырастить новый лес? И что дальше? Пойдешь захватывать город цветами?
        - Лес? А это неплохая идея.
        Оторвавшись от растений, которые устали от моих бесконечных вливаний энергии, я отправился к деревьям. Что-то их убило. Сначала наверное обожгло, а потом время сделало их каменными. Но можно ли их оживить? Сформировав форму исцеления растений, направил на чёрное дерево. Сила формы, такое ощущение, ушла в никуда. Но меня это не остановило. Я принялся формировать новые и новые формы, делать их ещё сильнее и вливать бесконечным потоком, отслеживая хотя бы малейший отклик.

***
        - Ты уже сутки этим занимаешься! Отдохни!
        - Как ты мне предлагаешь отдохнуть? Пойти и узнать об очередном заговоре? Убить тварь? Ограбить безымянных? Нет, Хол, лучше уж растения. Они хотя бы успокаивают меня.
        - Ты второй день оживляешь мертвое дерево.
        - Не мертвое… - сказал я с сомнением.
        На секунду показалось, что отклик появился. То количество силы, которое я истратил, хватило бы на небольшую войну. Или большую. В моём логове воздух стал кристально чистым. Никаких примесей злобы. Я вытянул всю её из округи и продолжал тянуть. Духи и крысы разбегались от меня. Трёха скулила и лезла под ноги. Ей тоже доставались потоки энергии. Она то прибегала ко мне, то убегала в лес, чтобы поесть. Кажется, зверь вырос на пару сантиметров за последний день.
        Сосредоточившись на дереве, я влил ещё несколько форм, которые давно достигли десятого уровня. И да! Да! Это был отклик!

***
        - Должна признать, ты справился. - тихо заметила Хол.
        - Сделал мертвое живым.
        - Ну богом то считать себя не стоит. Ты просто оживил засохшее дерево.
        Просто оживил?! Да святые мне свидетели! Я совершил настоящее чудо!
        Прямо из мертвого ствола медленно прорастала веточка. Я мечтал увидеть, как она наберет силу, но надо дать время. Магия не была способна заменить всё. Снова накатила усталость. Слишком перенапрягся. Надо поспать.

***
        Проснувшись, получил от системы новое сообщение. Мне выдали форму «Изменения растений». Хол отказалась давать пояснения.
        - Ты истязаешь себя. Это не практика, а безумия. От жизни не спрячешься, даже в собственном лесу.
        - А как по мне, я делаю наконец-то что-то реально полезное.
        Слова её не убедили. Пришлось разбираться самому. Форма состояла из нескольких символов. Я несколько часов проводил эксперименты, пытаясь разобраться, как это работает. Отгадка лежала на поверхности. Воля - как способ задать точные параметры изменений. Формы создавали нужное напряжение. Раскрывали потенциал растения, а воля придавала ему нужный вид.
        Первые попытки были неуклюжими. Я убил с десяток цветков. Дальше стало чуть полегче. Я перестал убивать. Начал изменять небольшие элементы и наблюдать, что будет происходить. Хол сдалась и присоединилась. Объясняла, где я не прав и как сделать лучше.
        - Если ты сходишь с ума, то делай это основательно, - пробурчала она.
        Дело пошло лучше. За следующий день я научился менять растения. Мог нарастить кору, укрепить стебель или изменить цвет лепестков.
        Но мне этого было мало. Хотелось чего-то большего. Преображение окружающего мира вернуло мне спокойствие. Я нет-нет, но возвращался мыслями к случившемуся. Эмоции улеглись и я смог более трезво взглянуть на ситуацию.
        - Хол, ты поможешь мне разобраться?
        - Чтобы разобраться, тебе надо отделить личное.
        - Ты про Кару?
        - Да. Разбери свои чувства, мотивы и желания в отношение неё.
        Накатило очень неприятное чувство. Когда ты знаешь правду, но она так не нравится, что робко отводишь глаза, не хочешь замечать, выбираешь приукрашивать. Если взять ментальный нож правды и отсечь всё лишнее, то получится, что Кара никогда не предлагала мне больше, чем обычный секс. Мы не говорили о чувствах и ничего такого, даже намёка я от неё не получал.
        Настало время себе признаться. Это я смотрел на ситуацию, как воспитанник Эдема, ожидая, что секс и чувства обязаны идти рука об руку. Что раз мы переспали, это что-то да значит. Но ещё я смотрел на это, как эгоистичное животное. Мне понравился секс. Я чувствовал себя взрослым мужиком, большим и значимым, смаковал чувство, что симпатичная девушка выбрала меня.
        Только вот она не выбрала. Если Морис не соврала, а где-то внутри я знаю, что это правда: Кара не выбирала меня. Для неё секс просто секс. Да нам и поговорить особо не о чем было всегда. Нет точек соприкосновения.
        Но я всё равно хотел большего, отказываясь видеть, что это большее никто мне не предлагает.
        - Называй вещи своими именами, - вмешалась Хол в мои рассуждения, - Ты поддался низменным желаниям и стал навязывать на них всякий романтический бред, теша гордыню и ожидая, что Кара заполнит твои ожидания тепла и любви. Если сравнивать жизнь на второй кольцевой, когда ты месил дерьмо, и красивое тело юной девушки - не удивительно, что ты вцепился в него, как утопающий. Живи мы в обычным мире, это была бы обычная история. Но ты ставишь под угрозу всю свою практику. Хуже того, ты ставишь под угрозу свою жизнь.
        Чтобы Хол не говорила, одно я знал точно. Мне надо разобраться в отношениях с Карой. Выкинуть все фантазии и посмотреть правде в глаза. Ещё знаю: даже если она меня хотела использовать, чтобы подобраться к Морис, даже если действовала по наставлению матери, я всё равно не желаю ей зла и не хочу, чтобы Кару казнили. Коменданту я тоже этого не желаю, но не собираюсь себе врать, что эта история закончится мирно.
        Глава 22. Ловушка
        - Эй, безумный садовник! Эрик, чтоб тебя! Ты где?!
        Голос Морис доносился из-за границы защитного периметра. Мой сад разросся, некоторые растения вымахали на несколько метров вверх и было не разглядеть, где именно находится женщина. Меня она тоже не видела.
        Трёха сорвалась с места и побежала приветствовать гостью. Я направился следом. Морис стояла, сложив руки на груди и смотрела на деревья, как на проклятье.
        - И что ты тут устроил, птенчик?
        - Это хобби. Для душевного спокойствия.
        - Нет, я знала, что случившееся тебя расстроит, но чтобы настолько? - покачала она головой.
        - Что дальше? Занудная лекция, что это слишком много внимания привлечет?
        - Нет, - хмыкнула она, - Я к тебе кое-кого привела. Выдай ей доступ.
        - Кого?
        - Она дальше, в машине. Пойдем.
        Если бы Морис показала незнакомую женщину - я бы не удивился. Если бы она привела Ша, чтобы та занималась посадками - тоже. Но последнюю, кого я ожидал увидеть - Леон.
        - Что ты тут делаешь? - раскрыл я рот от удивления.
        - Видимо продалась в рабство и подписала себе смертный приговор, - нервно ответила девушка. Она прекрасно видела зеленое безумие у меня за спиной.
        - Не нагнетай, девочка. Хватай мешки и тащи в логово моего ученичка. А ты помоги ей, чего встал, как дурак?
        В багги нашлось штук пять мешков. Судя по запаху, с удобрениями. Когда мы перетаскали их, Морис протянула мне сумку.
        - Здесь десяток растений. Доставили из других городов, так что цени. Вот планшет. Он автономный, включается здесь. Смотри, тут пометки и записи, как обрабатывать растения, как ухаживать, как выстроить экосистему. Изучи, разберись и примени на практике.
        - Спасибо.
        - Отработаешь. Твоя задача - наладить поставки ценных растений. Лес можешь использовать по усмотрению, но лучше не выделяться.
        - Я хотел поговорить.
        - Не сейчас, птенчик. Знаю я, о чем ты хочешь говорить. Пока мне нечего тебе сказать по этому делу. Держи язык за зубами, занимайся своими делами и позволь жизни течь своим чередом.
        - А если не хочу позволять?
        - С этого обычно начинаются самые кровавые истории, - мрачно усмехнулась Морис, отбивая желание что-либо предпринимать. - Всё, птенчики, развлекайтесь.
        Морис ушла, а я остался с Леон, которая задумчиво разглядывала, что я тут нагородил.
        - Как ты здесь оказалась?
        - Преданность.
        - В смысле?
        - Морис доверяет мне достаточно, чтобы отправить сюда. - ответила она, как само собой разумеющееся.
        - И это всё?
        - Разве этого мало? - улыбнулась Леон, - Наворотил ты тут, конечно. Никогда бы не поверила. И сейчас не верю. Ты это сам создал?
        - Сам.
        - Силен. Но мне нельзя задавать лишние вопросы, а тебе нельзя на них отвечать. Поэтому сделаем вид, что это нормально.
        А ещё сделаем вид, что я не помню слов Кары, что нравлюсь тебе. Сделаем вид, что Бровь, комендант заставы и мать Кары, не плетёт заговор. Мы будем делать вид, что всё нормально, когда ничего не нормально.
        - Ты надолго сюда?
        - Морис сказала, что пока буду жить здесь. Тут так хорошо дышится. Никогда такого воздуха не встречала, - девушка зажмурилась от удовольствия.
        - Я думал, ты больше фанат всего, что стреляет. Не знал, что тебе нравятся растения.
        - А я и не говорила, что они мне нравятся. Всего лишь работа. Важная, между прочим.
        - Наверное.
        - Ты не знаешь про большой план Морис, да? - прищурилась Леон.
        - Какой план?
        Убить всех? Захватить мировое господство?
        - Она хочет потеснить безымянных. Мы, в основном ты, конечно, должны ей в этом помочь.
        - Через растения?
        - Ага. Приступим?

***
        Какова вероятность, что учитель прислала Леон сюда вовсе не за тем, чтобы она помогала раскидывать удобрения, собирать плоды растений и налаживать их обработку?
        Когда в логове появился кто-то другой… И этот кто-то был девушкой… Которой я нравился… Я больше не смог думать о проблемах. Наши взгляды постоянно пересекались, сталкивались как искры. Несколько раз мы случайно касались друг друга. Я ловил себя на мысль, что хотел бы узнать, как Леон пахнет… Вблизи… На максимально близкой дистанции.
        Хол подшучивала, что недолго мои чувства к Каре жили. Я соглашался и ругал себя за то, что нет-нет, да бросаю взгляды в сторону девушки. Иногда эти взгляды цеплялись и продолжались дольше, чем следовало. Леон то наклонится, то волосы поправит, то улыбнется тепло и искренне или с насмешкой, но не зло.
        Спас планшет. Крепкий, черно-белый, он выводил на экран чьи-то пометки. Кто-то очень хорошо потрудился, собирая базу данных по растениям. Чего здесь только не было. Как одни растения влияют на другие, с помощью чего можно наладить быт и без чего в жизни не обойтись. Семена тоже интересные Морис притащила. Одно из новых растений обладало способностью поднимать воду из под земли. Для пустошей, где попробуй ещё найди источник драгоценной жидкости - это сверх ценное приобретение.
        Я посадил это растение прямо в центре логова и занимался им остаток дня, ускоренными темпами проращивая его вглубь, в поисках воды. Итогом стало то, что у нас появился свой источник. Пока маленький ручеек, но если я правильно оцениваю скорость, то за день пару литров набегать будет. Это не решит всех проблем, но значительно упростит жизнь.
        Также я нарастил крышу. Теперь в логове есть нормальная «комната». Дождь больше не страшен, да и про холодный ветер можно забыть. А уж какой здесь воздух чистый! Некоторые из растений поглощали всю гадость, витающую вокруг, в том числе злобу. Можно спать, расслабившись, лучше, чем на самой мягкой кровати в подземном городе.
        Загвоздка в том, что пространства здесь не очень много и Леон легла опасно близко. Я не опасался нападения. Я опасался своих желаний.
        Может поэтому, борясь с ними, я проснулся не выспавшимся.
        - Хреново выглядишь, - заметила девушка, - Ты какой-то смурной в последнее время. Серьезный такой. Случилось чего?
        Я видел, что это дежурный вопрос. Девушка проснулась раньше меня, умылась и сейчас ела один из плодов, который наверняка сорвала только что. Она укусила его, сок побежал по губам и подбородку, но её это ничуть не смутило. Было в этом что-то…. животное и сексуальное.
        - Я всегда такой.
        - Иногда ты бываешь веселее. Но не хочешь говорить, твои проблемы, - пожала она плечами. - Как насчет короткого спарринга? Не хочется терять форму.
        - Это будет слишком просто для меня.
        - Что?! Иди сюда и я покажу тебе, чего стоят женщины!
        Подначка сработала и Леон запылала праведным гневом. В шутку, конечно, но выглядело это донельзя мило.
        А вот её удары милыми не выглядели. Она била в полную силу. Повезло мне, что я достаточно крепкий и выдерживал атаки. Если не задействовать все свои способности, то драка выходила вполне интересной и почти на равных. Всё же она послабее меня будет.
        Наша работа продолжалась неделю. Морис привезла не только удобрения, но и всё то, что нужно для производства пилюль. Леон разбиралась в этом и наладила процесс. Собирала плоды, мельчила их, толкла, где надо, варила, выпаривала и прогоняли через стеклянные ёмкости. Я и сам не заметил, как в моей берлоге образовалась целая лаборатория.
        Урожай я знатный нарастил и и благодаря девушке вскоре стала проблема, куда складывать пилюли. Их что-то слишком много получилось.
        Это подстегнуло мой энтузиазм и я принялся конструировать новые виды растений, чтобы получить ещё более сильные препараты. Возможно, многие цветы именно так и получились. Маги ставили опыты и добивались результатов. Но наивно полагать, что это легко. Пока я мог создать лишь те виды, которые жили благодаря мне. Если уйду, здесь всё завянет в течение недели.
        Когда Морис навестила нас, то забрала разом всю партию, похвалила и уехала обратно, ничего больше не сказав. Я просидел на базе ещё два дня, но дальше так продолжаться не могло.
        - Останешься здесь? - спросил я у Леон, - Хочу выбраться в пустоши, развеяться.
        - Морис же говорила быть тут, - нахмурилась девушка.
        - Думаю, можно позволить себе небольшую вольность.
        - Ну незнаю, работы много.
        - Работа никуда не денется, а я скоро вернусь.
        Пока Леон не нашла ещё аргументов, почему мне надо остаться, я развернулся и отправился к багги. Останавливать она меня не стала, хотя я опасался этого. Почему-то эта сцена натолкнула на мысль, что Морис зачем-то нужно, чтобы я сидел здесь и… не мешал. Но не мешал в чем?

***
        Подъезжая к заставе, почувствовал неладное. Слишком много людей на стене, раза в два больше, чем обычно. Меня пропустили, я въехал внутрь и почувствовал напряженную обстановку. Сержант Санта тоже несла караул и я поднялся к ней, чтобы узнать новости.
        - Рада тебя видеть, парень, - хлопнула она меня по плечу, - Давно не появлялся.
        - Дела были. Что у вас тут происходит? Все какие-то нервные.
        - А ты не в курсе? В какой глуши сидел, что всё веселье пропустил?
        - Так что случилось?
        - Очередная стычка с безымянными, - ответила вместо Санты Тара. Она находилась здесь же, сидела у здоровой винтовки, направленной в сторону пустошей. Настолько большой, что её прикрепили на подставку.
        - А что они?
        - Один из наших отрядов исчез. - ответила Санта, - Нет подтверждений, что это именно безымянные. Но больше некому. Караван возвращался в город, но…
        - Пропал, - мрачно добавила Тара.
        - Никаких следов?
        - Никаких или мы об этом не знаем, - голос Санты сделался тише, - Послушай, Эрик, дам тебе ещё один совет. Ты круто убиваешь тварей, но люди - это другое.
        - Они гораздо опаснее, - кивнула Тара.
        - Да и у тебя с безымянными конфликты были. Держи ухо востро. Особенно, когда один гуляешь.
        - И что теперь будет? Война?
        - Может и война, - бросила Санта взгляд в сторону пустошей, - Завтра Аша отправится на переговоры. По итогу станет ясно, что и как.
        - Где пройдет переговоры? - напрягся я.
        - В одном из нейтральных поселений. Безымянные уже согласились прийти.
        Выход в пустоши - это отличная возможность устранить главу секты. Я почувствовал, как забилось сердце, как потемнело в глазах, как сжались кулаки.
        - С тобой всё нормально? - Санта заглянула мне в глаза.
        - Нормально. Перенапрягся. Накатывает иногда.
        - Тогда ты бы лучше в город вернулся и отдохнул. Хватит гонять по пустошам.
        Я посмотрел на Санту. Глянул на Тару, на остальной отряд, на других бойцов, что стояли на стенах и собирались на заставе. Кто из них на чьей стороне? И где комендант? Что она задумала?
        Взгляд зацепился за Кару. Она вышла из главного здания. Возможно, общалась с матерью. Получала наставления о грядущем заговоре. Девушка увидела меня, улыбнулась и махнула рукой.
        - Твоя подружка, - хмыкнула Санта, - Делает большие успехи в последние дни. Пойдешь к ней?
        - Пойду.
        То, как это сказала сержант, с какой интонацией - говорило о чем угодно, но уж точно не о хорошем отношение к Каре. Я спустился вниз, пересек двор и добрался до девушки.
        - Привет, Эрик, - сказала она и улыбнулась. Напряженной, фальшивой улыбкой.
        - Привет, как ты тут?
        - Поговорим? Мне надо съездить до поселения. Подбросишь?
        - Не вопрос.
        Вскоре мы оказались в пустошах. Ехали молча, пока достаточно не удалились, чтобы Кара положила руку мне на колено и попросила остановить.
        - Давно не виделись, - сказала она тихо.
        Это голос звучал особенно неприятно в тишине пустошей. В которых может случиться, что угодно.
        - Дела, - выдал я стандартную отговорку.
        - Ты обещал рассказать о своих делах.
        - Ничего важного.
        - У тебя секреты от меня?
        А у тебя?
        Внутри пылало два желания. Первое требовало вывалить всё, что я чувствую и думаю, потребовать ответов. Второе требовало заткнуться и не подставлять Морис.
        - Молчишь, - грустно сказала Кара, - Я скучала, Эрик. Думала, наша встреча пройдет как-то более радостно.
        - Просто устал в последние дни. Извини.
        - Тебе не за что извиняться. Это всё Морис.
        - Морис?
        Имя наставницы было сказано с обидой. Это сбило с толку. О чем речь?
        - Да, она. Тебе нравится у неё? Ты рад, что стал её учеником?
        - А что?
        - Морис… Она…
        Кара опустила голову, закрыла лицо руками и… До меня не сразу дошло, что она плачет. Что происходит, святые вас всех дери?!
        - Кара, что с тобой? - я положил ей руку на спину и начал гладить. Почему-то от слез девушки всё внутри сжалось.
        - Я устала, Эрик! Устала бояться!
        - Чего?
        - Не могу тебе сказать, - затряслась она ещё сильнее, подвывая.
        - Да что случилось?!
        - Морис!
        - Что Морис?!
        - Она убьет меня!
        - Убьет?
        - Да-а, - девушка натурально билась в истерике, - Она плетет заговор. Моя мать узнала об этом. Теперь я боюсь, что Морис убьет и её и меня. Всех, кто встанет на её пути.
        Этот момент стал бы мощным потрясением для меня, если бы в голове не расхохоталась Хол.
        - Ты на её стороне, да? - жалобно спросила Кара.
        - Я не понимаю, о чем ты…
        - Я просто хочу жить! Жить!
        - Успокойся и объясни нормально, что происходит.
        - Не могу… Ты на её стороне. Может, она пошлёт тебя избавиться от меня.
        - Что ты такое говоришь…
        - Перестань! Разве это не так?
        - Не буду я тебя убивать!
        - Значит она сделает это сама!
        - Да с чего ты решила, что тебя вообще убьют?!
        - Отвези меня до поселения, - затихла Кара. Она словно сдулась. Сжалась и отвернулась от меня.
        - Кара, что происходит?
        - Это не важно.
        - Сначала ты говоришь, что Морис тебя собирается убить и что она плетет заговор, а потом заявляешь, что это не важно, - стал я заводиться.
        - А что изменят слова? Я дура, что рассказала тебе. Теперь ты расскажешь всё Морис. - она снова заплакала.
        Это всё какой-то бред. Просто бред.
        - Хочешь, я поговорю с ней?
        - О чем? - рассмеялась нервно Кара, - Стоит тебе сказать хоть что-то и я не проживу дольше часа.
        - Тогда давай уедем. Прямо сейчас.
        - Куда? В неизвестность?
        - Почему нет?
        - Я не могу оставить мать.
        - Тогда возьмем её с собой.
        - Смешно, - фыркнула она, размазывая слезы по лицу, - А как же люди? Как же все те, кого Морис убьет, чтобы заполучить власть? Тебя они не волнуют? - в её голосе слышалось неприкрытое осуждение.
        - Да с чего ты вообще решила, что она плетёт заговор?!
        - Не важно. Отвези меня в поселение.
        - Кара..
        - Отвези!
        Я раздраженно подал злобу в мотор и багги дернулось. Взяв поток под контроль, выровнял движение. Пока ехал, злился и раздражался всё больше. Что за бред здесь творится? Когда остановил машину, Кара собралась вылезти, но обернулась и уставилась красными глазами на меня.
        - Скажи, то, что было между нами… Это для тебя хоть что-то значит?
        - Значит, - ответил я уверенно, хотя в душе из-за разговора чувствовал смятение.
        - Тогда, надеюсь, мы ещё увидимся.
        - Не знаю, что ты там придумала, но, уверен, не всё так плохо, - сказала и сам не поверил в свои слова.
        - Эрик… - опустила Кара глаза, - Ты… защитишь меня?
        Я уставился на неё. Она подняла глаза и уставилась на меня. Смотрела несколько секунд, обреченно кивнула и вылезла из машины. Я ничего не сказал. Когда происходящее напоминает какое-то безумие, лучше молчать. Девушка шла в сторону поселения, опустив плечи. От неё веяло вселенской печатью.
        - Хол, что это было?
        - Ну… Морис была права.
        - В чем?!
        - Она посредственность. Актриса из неё полное дерьмо. Хотя, если учитывать, что игра рассчитана на похотливого, малолетнего идиота, то должно было сработать.
        - Так она играла? - пропустил я мимо ушей оценку своих умственных способностей.
        - По большей части да. Ты разве не видишь, насколько эта сцена фальшива?
        - Не уверен.
        - Да брось ты. В тебе говорят примитивные инстинкты. Девчонка, которую ты трахал, расплакалась и попросила о помощи. Как устоять бедному добренькому мальчику? Очень сложно. Особенно хорошо это сработает, если выставить Морис злодеем. Не прямо сразу, но позже, когда зерна сомнений прорастут.
        - А она не злодей? - спросил я по инерции. Внутри было слишком много всего, чтобы я мог здраво рассуждать.
        - Не в большей степени, чем сама Кара, её мать или любой человек в пустошах.
        - Что ты имеешь ввиду?
        - Эрик, ну сколько я ещё буду разжёвывать прописные истины? Взгляни на ситуацию сверху. Убери эмоции, выжги злобу и займи нейтральную позицию. Что ты видишь?
        - Что всё плохо.
        - Это в тебе говорят эмоции, взгляд поверхностный. Если не можешь поставить себя над ситуацией, поставь себя на место Кары. Она участвует в интриге, наверняка сама не зная всех деталей. Она верит в то, что её мать хорошая. Ей намного легче верить в то, что Морис плохая.
        - А как на самом деле?
        - Любое утверждение верно.
        - Хол, ты путаешь меня ещё больше.
        - Тогда разбирайся сам, если не нравятся мои пояснения, - рассмеялась субличность. Почему-то вся эта ситуация её забавляла.
        - Поясни, будь добра. Мне сейчас нужна поддержка, как никогда.
        - Тебе она постоянно нужна. С точки зрения матери Кары, злодей - это Морис. С точки зрения Морис, злодей - это мать Кары. Так понятнее? У каждого человека свой взгляд на ситуацию.
        - А по факту это просто конфликт двух людей? Где нет добра и зла, а лишь разные интересы?
        - В точку. Морис ведь могла решить вопрос по-тихому. Захватить Бровь, тихо её устранить или отправить куда-то далеко. Но нет, она поддерживает интригу, преследуя свои интересы. Сама Бровь тоже может уехать. Взять дочь и покинуть земли, не подвергать себя риску. Но она хочет власти. Быть может и такое, что мы и вовсе не знаем всех мотивов. Быть может всё сказанное - одна большая ложь.
        - Идею я понял. Легче от этого не стало. Я не знаю, что делать в этой ситуации.
        - В этом и заключается тяжесть жизни. Или ты думал, что все выборы, которые тебе предстоит сделать, просты и банальны? Вспомни Рика. Он издевался над тобой и другими, но сам он себя злодеем не считал. Возможно, он считал злодеем тебя.
        - Тогда мне надо придумать критерии оценки зла.
        - Скользкая дорожка. Назначив себя судьей, ты подпитаешь гордыню. Будь проще. Расставь приоритеты и действуй.
        - Тогда мой приоритет - не вмешиваться.
        - Можно и так. Пусть история идёт своим чередом. А ты займись своими делами.
        - Или я могу вмешаться и остановить безумие.
        - Какие же образом? - насмешливо спросила Хол.
        - Не знаю. Освоить какую-то сильную магию, которая заставит людей вести диалог, а не проливать кровь.
        - Я даже не знаю, чего в этом больше. Наивности или глупости.
        - Может это и глупо. - не стал я спорить с очевидным, - Но у меня есть сутки подготовиться.
        С этой мыслью я направился на базу. Не знаю, что сделаю. Может выращу какую-нибудь сонную траву. Может система расщедрится на новую форму. Может пойду вместе с Ашей и буду её защищать, не позволю причинить вред Каре.
        Я обязан что-то придумать.

***
        Кара смотрела, как уезжает Эрик. Слезы давно исчезли с её глаз. Она чувствовала, что переиграла и не смогла перетянуть парня на свою сторону. Слишком мало они времени проводили. Связь недостаточно окрепла.
        Достав рацию, Кара перенастроила частоту и отправила матери сообщение.
        «Не получилось»

***
        Бровь подняла коммуникатор и прочила короткое сообщение. Она не удивилась. Как бы женщина не любила свою дочь, это не мешало смотреть правде в глаза. Кара не настолько хитра, чтобы завербовать ученика Морис. Но это уже не важно. Не став убирать устройство, она отбила сообщение и отправила другому адресату. Раз договориться не получилось, значит парень сам подписал себе приговор.

***
        Морис выбралась из люка, огляделась и прошла к месту для медитации. Незнакомец не появился, а значит то, что грядет, его полностью устраивает.
        Женщина мысленно представила доску и расставила на ней фигуры. Скоро, очень скоро она реализует свой шанс и займет место по достоинству.
        Глава 23. Переломный момент
        Я провозился до самой ночи. Леон несколько раз ко мне подходила и спрашивала, что случилось, но в итоге плюнула и улеглась спать. Но я не ложился. Продолжать думать, как вмешаться. Чувство уходящего времени гложило меня. В этот момент я ненавидел свою беспомощность.
        Трёха лежала рядом. Она выросла за последние дни ещё больше. Уже мне по пояс стала. Леон поначалу пугалась её, а потом ничего, привыкла и подружилась. Это дико, но девушка кидала ей палку, а Трёха притаскивала ту обратно. Свирепый хищник играл с человеком. В другое время меня этот факт забавлял, а сейчас волновало совсем другое.
        - Может ты знаешь, как справиться со всем этим? - спросил я у животного.
        Трёха подняла голову, принюхалась и встала. Навострив уши, она уставилась куда-то вдаль.
        - У нас гости?
        Зверь ничего не ответил. Трёха внезапно сорвалась с места и рванула между растений. Кто это? Морис? Если так, то у меня к ней много вопросов и я не дам ей уйти от ответов. Поднявшись, направился следом за животным.
        Стоило выйти из зелёной зоны, как свистнул воздух и я ощутил, что меня сковывает. Я упал, задергался, но выбраться не смог.
        - Тише, тише, - сказал какой-то мужчина, наводя на меня винтовку. - Дернешься, прострелю тебе что-нибудь.
        - Ты кто такой?! - крикнул я.
        Крикнул громко, так, чтобы Леон проснулась и услышала.
        - Твой конвоир. Так что, дернешься или будешь послушным мальчиком?
        Я зло уставился на говорившего. Безымянный. Точно он. Каким-то образом он смог скрыться от чувствительности. Или я слишком ушёл в себя и должным образом не отслеживал окружающее пространство. За что и поплатился. Но что они здесь делают? Не он один, а именно они. Теперь я чувствовал и других. Всего пять человек.
        - Умный какой, - сказал мужик, так и не дождавшись от меня реакции, - Пеленайте его и уходим.
        Из темноты вынырнули две фигуры. Одну из них я узнал. Без. Сукин сын. Он гадко усмехнулся, подходя ко мне. Весь в черном, с винтовкой за спиной. Парень врезал мне ногой по лицу, вызвав смешки подельников.
        - С каких пор неудачников посылают на серьезные дела? - прошипел я.
        - С каких пор ты стал серьезным делом? - усмехнулся он, чувствуя полное превосходство, - Видишь ли, Эрик, - сказал парень, поднимая меня, - Ты спалился. Думал, никто не узнает, кто помог сбежать Икару? О, много бы я отдал, чтобы увидел, что с тобой сделает хозяин…
        Я не успел обдумать сказанное. События пустились вскачь.
        Командир отряда, который разглядывал выращенный сад, приказал двоим практикам проверить, что там. Они шагнули вперед, водя оружием из стороны в сторону. Этот момент выбрала Леон, чтобы сделать ход.
        Я не раз восторгался тем, как девушка стреляет. Серия зарядов вылетела из зарослей. Одного практика откинуло в сторону. Я разогнал восприятие и увидел, как он отлетает, махая руками.
        Трёха, которая куда-то подевалась, выскочила из темноты и бросилась прямо на Беза. Она прыгнула, стукнула его лапами в грудь, челюсти схлопнулись на лице. Парень заорал, оглашая криками мертвый лес.
        Я завалился, пытаясь создать звезду и разорвать сеть, но не успел упасть на землю, как всё закончилось. Командир отряда вскинул винтовку, послал импульс и Трёху откинуло. Она стукнулась о ствол дерева, с дырой в боку. Скуля, животное сучило лапами, но не могло встать. Ещё один выстрел взорвал ей голову и зверь затих. Окончательно.
        Леон продолжала стрелять, но второй практик выставил щит и отразил удары. Он бросился вперед, проломился через кусты и через несколько секунд вышвырнул оттуда девушку. Она упала в нескольких метрах от меня. С кровью на лице, попыталась встать, но получила прикладом в голову от командира и затихла.
        - Это кто ещё? - осмотрел он её.
        - Мелкая шлюха, - ответил тот, кто выкинул девушку.
        - Она нам не нужна. Убей и уходим. Мальчишке ещё помогите, а то его отец рад не будет.
        Раньше, чем они успели что-то сделать, я выпустил десятки звезд. Часть врезалась в командира, но он проворно закрылся щитом. Как и тот боец, что вытащил Леон. Пара звезд успела врезаться в Беза и тот затих на земле, истекая кровью.
        Меня атаковали сзади. Третий практик, который тоже пережил атаку. Он навалился сверху и ударил в голову. Сильно, больно, сбивая концентрацию.
        Часть меня отслеживала, что происходит. Я слышал, как чертыхаются безымянные. Чувствовал, как один из них наводит оружие на Леон.
        И тогда я потянулся к печатям подчинения.
        Духи возникли из пустоты, когда их никто не ждал. Десятки. Я подчинял всех, кто подходил к логову. Подчинял и отпускал, пополняя свою армию.
        Практика, который собирался пристрелить Леон, разорвали первым. Он выставил защиту, но духов было много. Тот, что наседал на меня, отвлекся и я ударил концентрированным очищением. Его защиту слизнула, как и не было. Звезда ударила его в подбородок, снося голову. На меня брызнула кровь, но тогда я об этом не думал, продолжая действовать.
        Ещё один удар очищением в командира и в того вцепились в духи. Безымянные убили несколько, но их оставалось ещё много. Они набрасывались, рвали и раздирали людей на части. Я всё же смог создать достаточно плотную звезду, чтобы перерезать путы. С трудом, но удалось выбраться. Духи затихли. От людей ничего не осталось.
        Леон оставалась лежать на земле. Я бросился к ней, вспоминая, как применять исцеление. Формы срывались, но я пробовал снова и снова, пока магия не полилась с моих рук.
        - Живи, - шептал я, - Живи.
        Девушка вздрогнула, закашлялась и перевернулась на бок, сплевывая кровь.
        - Что… Что случилось? - сказала она, выпучив глаза.
        - На меня напали безымянные. Ты попала под раздачу.
        - Аа… Ясно… Помоги встать.
        Когда Леон поднялась, то пнула того мужика, который её кинул. Духов я отозвал, они растворились в лесу. О том, что убил пятерых человек я предпочел сейчас не думать.
        - Лихо ты их. Спасибо тебе.
        Я глянул на девушку. В грязи, с лицом в крови, с порванной курткой, они сказала то, что подарило мне немного утешения.
        - Ты в порядке? Как себя чувствуешь?
        - Бывало и лучше. Этот урод мне все внутренности смял. - плюнула она в труп, - Эрик, - сказала Леон, выплеснув эмоции, - А что теперь будет? Это же война, да?
        - Я не знаю.
        - Если узнают, что мы убили безымянных, точно война будет.
        - Они сами пришлю сюда.
        - Значит, война уже началась. Охохох… Надо к нашим! Предупредить! Или помочь!
        - Лучше не спеши…
        Я представил, как юная девушка попадает в массовый замес между двумя сектами и что-то резко передумал перевозить её на заставу.
        - Эрик! Я либо пойду пешком, либо захвачу твой багги, либо ты меня отвезешь!
        Святые мне в помощь. Как же трудно с этими женщинами.

***
        Задержаться нам всё же пришлось. Первое правило этого мира - увидел труп, сожги его. Иначе труп превратится в злобную, мутировавшую тварь, которая наплодит себе подобных. У нас был огонь, Леон часто пользовалась им для выпаривания жидкостей и варки растений, но маленький костерок не тоже самое, что погребальный костер. Был ещё вариант отвезти тела на заставу, но я как представил себе это… На багги, с пятью трупами на привязи… Со стопроцентными шансами попасться кому-нибудь на глаза. Ну уж нет. То, что произошло в лесу, должно остаться в лесу.
        Чисто сделать дело не получилось. Костер то разожги… Но дым поднялся столбом, оповещая всех в округе о том, что здесь происходит. Ещё и тела не желали прогорать. Провозились часа два, измучились, пару раз поругались, но всё же закончили.
        Трёху я тоже похоронил. Когда она бросилась на Беза, печать подчинения на ней была ослабшей, я давно её не обновлял. Как бы там не было, когда огонь забрал её тело, я почувствовал, как в груди прибавилось пустоты.
        - Теперь то мы можем ехать?! - спросила нервно Леон.
        - Можем. Бери всё самое ценное и поехали.
        - Ты не планируешь сюда возвращаться?
        - Лучше не рисковать.
        А то мало ли, как закончит переворот, кто победит и сколько трупов после этого будет. Что-то мне больше не хочется здесь оставаться.
        Пока мчали через ночь, я старался не думать. Но не получалось. Мысли нет-нет, да возвращались к пяти трупам.
        - Успокойся, - сказала Хол, - Если бы ты этого не сделал, Леон погибла. В этом случае ты жил бы до конца дней с чувством вины, что не спас её. Поэтому мой тебе совет - забей.
        - Так просто? Пять трупов и забить?
        - Да, так просто. Чего усложнять?
        - А как же то, что убийство это грех, который ставит крест на практике?
        - Это так. Но на половину. На другую половину пропаганда Эдема.
        - Хол, ты меня пугаешь.
        - Что ты хочешь? Меня создала темная магиня. Твоя мать.
        - Она убивала?
        - Глупый вопрос.
        - Имею ввиду до случая в Эдеме.
        - Посмотри на её подругу, Морис. Думаю, они убили много людей.
        - Ты как обычно, не сделала мне легче.
        - У меня нет задачи делать тебе легче. Моя цель - учить тебя, наставлять.
        - Хреновый тогда из тебя наставник, если ты говоришь забить на убийства.
        - А есть другие варианты? Конечно же, есть. Давай их перечислим. Думать об этом сутки на пролет? Винить себя? Всплакнуть? Ну хорошо, сядешь ты, просидишь месяц, два, сорок лет. Впустую потратишь время и кучу сил. Мир от этого станет лучше?
        - Не станет. Но это не правильно, Хол.
        - Не правильно. Но жизнь такая штука, что дерьмо иногда случается.
        - То, что оно случается не даёт…
        - Даёт! Ты попал в ситуацию, где было два выбора: биться за свою жизнь или позволить умереть Леон, а потом и самому сдохнуть. Ты выбрал защитить и выжить самому. Не самый плохой выбор.
        - Знаешь, что меня пугает больше всего? Что я согласен с тобой. И то, что я ничего не чувствую по этому поводу. Это вызывает во мне ужас.
        - А ты ждал раскаяния и чувства вины? Забудь про эту ерунду. Единственное, чего тебе стоит опасаться - это то, что убивать станет слишком легко. Тогда тебя уже ничего не спасет.
        - Так значит у всего есть цена?
        - Конечно. Я не говорю, что убийство - это хорошо. Наоборот, это ужасно. Но когда выбора нет, действуй. Главное не врать себе, что выбора правда нет.
        До заставы добрались на рассвете. На преддверие рассвета. Солнце ещё не показалось, но успело окрасить горизонт.
        Защитники на стене бдили. Стоило приблизиться, как в глаза ударили мощные лучи света. Я от неожиданности чуть не потерял управление.
        - Свои! - крикнул воительницам на стене.
        А правда ли свои? - мелькнула мысль. Здесь ведь всем руководит комендант. Почему-то резко перехотелось туда заходить.
        - Леон, я не пойду.
        - Почему?
        - Надо уладить кое-какие дела. Иди к нашим и будь аккуратна. Если встретишь Морис, расскажи ей, что случилось.
        Ворота открыли, чтобы я въехал, но что-то было не так. Слишком много людей собралось с той стороны. Девушка выскочила из машины, а я сдал назад, готовый в любой момент выставить щит.
        - Не надо было её отпускать, - сказала Хол.
        Да я и сам уже понял. Леон ведь жила у меня. С точки зрения коменданта, она на стороне противника. Гадство… Если девушке что-нибудь сделают…
        Почему-то мысли о насилие меня больше не пугали.

***
        Зря я переживал. Никто за мной не погнался. Даже на связь выходить не стали. Леон зашла, с той стороны убедились, что я заезжать не буду и закрыли ворота.
        Отряд с заставы выдвинулся где-то через час после того, как я уехал. Все багги, платформы, вышли человек сто, не меньше. И двинулись они прямиком в сторону заставы безымянных, никак не к поселению.
        Я держался на предельном расстояние. Санта связалась со мной и спросила, какого хрена я делаю.
        - Буду рядом. Прикрою, если что, - ответил я.
        - Лучше дуй сюда.
        - Морис с вами?
        - Нет. Но здесь Аша.
        - Защищай её.
        Убрав рацию, я продолжил следовать за ними. Эта небольшая армия до поселения безымянных не добралась. Раньше, чем они это сделали, их встретил небольшой отряд. Всего человек десять, что на фоне людей Аши смотрелось блекло. Женщины окружили мужчин, взяли их на прицел, скрыв от меня то, что там происходит.
        Остановившись, я принялся ждать. Интуиция шептала, что нужно быть готовым.

***
        Леон нервничала. Сжимала винтовку, десяток раз проверила её состояние, убедилась, что оружие не подведет, но всё равно нервничала. Вернуться на заставу было правильным решением. Лучше здесь, в окружение сестер, чем неизвестно где, вдалеке, когда намечается…
        А что намечается, Леон не знала, но чувствовала, что ничего хорошо. Сестры обсуждали, что безымянные напали на их отряд. Аша сама лично собралась отправиться требовать виру. Если безымянные откажутся, Аша собиралась взять своё силой. Кровь за кровь.
        Первый серьезный бой. Леон гордилась, что её взяли.
        Приказ выступать отдали вскоре после того, как девушка вернулась на заставу. Её распределили в отряд сержанта Санты. Это успокаивало, но не до конца. Изначально, как узнала Леон, встреча с безымянными была назначена в поселение. Почему они не могут решить вопрос в городе, девушка не знала. Видимо, нужно притащить с собой толпу практиков, чтобы переговоры прошли, как надо.
        Леон нервировало, что она никому так и не рассказала про нападение на Эрика. Её никто и не спрашивал. Крикнули пару раз, чтобы быстро собралась и под ногами не мешалась, и всё. Не выдержав, Леон направился к сержанту и пересказала события ночи. Та выслушала, помрачнела ещё больше и на этом всё.
        Отряд выдвинулся, но направились они в другое место. Прямо в логово безымянных. От этого Леон занервничала ещё больше. Заруба, её подруга, стояла на платформе рядом и тоже нервничала. Это было видно по побелевшим костяшкам пальцем, сжимавших оружие.
        Когда впереди показался противник, Леон собралась, усилием воли изгоняя страх.
        - Спокойно, девочка, - рука Санты опустилась на плечо, - Пока никого убивать не надо.
        - Но они же…
        - Молчи про то, что было ночью и делай, что прикажут.
        Леон вытянулась, демонстрируя готовность подчиняться. Сержанту виднее, что и как.
        Безымянных оказалось до смешного мало. Леон чуть расслабилась, осознав, что противников на порядок меньше. Фурии Аши окружили их, а сама глава вышла вперед. Бровь с дочерью остались в стороне. Леон бросила взгляд на Кару, но её лица не было видно, один лишь ничего не выражающий затылок. Наверное, стоять в первых рядах было почетно.
        На секунду кольнула зависть. Каре всегда везло больше. Выше положение, больше поблажек, лучше успехи в практике, больше внимания от мужчин…
        Аша начала переговоры, но безымянные вели себя слишком нагло и самоуверенно. Это не нормально. Леон вглядывалась в их лица. Не прошло и дня, как она сжигала трупы их собратьев. Какой мир после такого? Напасть и растоптать.
        Леон чувствовала, что сестры согласны с ней. В воздухе витала жажда насилия. Давно, слишком давно враждуют две секты, чтобы сегодня разойтись миром.
        Но Леон никогда не считала себя дурой. Не смотря на агрессию, она продолжала думать и подмечать детали. Почему лидер безымянных привел так мало людей? Почему они встречают их именно здесь, а не в другом месте? Почему он усмехается и ведет себя настолько уверенно?
        Покрепче схватив автомат, Леон чуть не пропустила ход безымянных. Их главе надоели разговоры. Он послал Ашу и сказал, что ей и всем её шлюхам давно пора преподать урок.
        Значит, война, - подумала Леон.
        Спустя секунду, за миг до того, как сестры набросились на зарвавшихся мужчин, глава безымянных… взорвался. От него разошлась волна, Леон дернулась, но не смогла бы ничего изменить, даже если бы ей дали время.
        Волна силы разошлась в сторону, обрушилась на воительниц. Леон почувствовала, как слетела с платформы, ударилась о землю, как внутренности смяло, как болью отдались ночные раны. Но что было дальше девушка не узнала. Свет померк и она отключилась.

***
        Я глазам своим не верил. Место встречи двух отрядов взорвалось вспышкой силы, волна разошлась в стороны, подавляя женщин, опрокидывая их на землю. В центре остались стоять безымянные. Все, кто пришёл с Ашой - лежали.
        В мозгу щёлкнуло. Он заработал с бешеной скоростью. Это ловушка. Ловушка сработала. Аша и остальные беззащитны перед своими врагами. Пройдет несколько секунд и начнется бойня. Женщин будут убивать. Не спеша, методично, зная, что никто на помощь не придет.
        Эту мысль я додумывал, вливая злобу в мотор. Багги рвануло, из под колес вырвались комья земли, а я понесся к отряду, коря себя за то, что держался слишком далеко.
        Секунда, вторая, третья… Я видел, как безымянные наводят оружие и расстреливают женщин. Видел, что они меня заметили и открыли огонь. Снаряды летели, врезались в машину, но я не обращал внимания.
        Чтобы дальше не случилось, козыри надо держать до последнего.
        Когда оставалось метров пятьдесят, подстрелили колесо. Следующий, особенно сильный выстрел взорвал низ машины, её подбросило вверх. Под максимальным ускорением за миг до этого я выпрыгнул на ходу, чуть не упал, но удержался и побежал, используя инерцию.
        Я один, против меня десяток противников, все сильные практики, а кое-кто особенно сильный. Мастерство они продемонстрировали сразу. Пока я гнал сюда, стрелял по мне только один стрелок, то стоило выпрыгнуть из машины, как среагировали все.
        Девять зарядов устремилось в мою сторону. Наверное, они удивились, когда я продолжил бежать. Следующий залп был почти в упор и я добрался до первого противника. Он встретил меня ударом ноги, а я встретил его звездой в голову, активировав опору. Этот навык позволял не только удержаться на месте, но и сбросить скорость и резко остановиться, если прижмет.
        Ногой враг не дотянулся до меня, звезду пережил, но я не собирался на этом останавливаться. Сместившись в сторону, прикрылся мужиком от других выстрелов. Призвав на помощь очищающие длани, я пробил защиту практика и взорвал звезды прямо в упор. Безымянного отбросило назад, на одного из бойцов. Другие воспользовались тем, что я остался без прикрытия и открыли огонь. Я не успел уйти, укрылся щитом, ощущая, как он дрожит.
        Несколько секунд… мне нужно всего несколько секунд…. Постепенно выстрелы замедлялись. Ещё через десяток долгих моментов они и вовсе прекратились. Винтовки стреляют зарядами из злобы, которую я всю откачал из окружающего пространства и пустил на усиление собственного щита.
        - Неплохо, неплохо, - раздался насмешливый голос, - Ты, наверное, Эрик?
        Убрав щит, я распрямился и глянул на собравшихся. Мне нужно ещё немного времени, чтобы понять, почему отключились женщины и смогу ли я с этим что-то сделать. Ещё важно самому не попасть под то, чем их накрыли.
        - Допустим, - кивнул я медленно, поглядывая на то, как бойцы расходятся и пытаются разобраться с оружием. - Какого хрена здесь происходит?
        - Эти дуры решила нас убить, мы им помешали, - ответил добродушно мужчина.
        Я никогда до этого не видел главу безымянных. Выглядел он слишком обычно для такого статуса. Зато внутри пылал злобой. Маг. Почти такой же сильный, как и Морис.
        - Слушай, а может ты к нам перейдешь? Мне перспективные таланты нужны. Как ты выпрыгнул из машины… Да и сам факт того, что стоишь на ногах… - предложил он то, что, как мы знали оба, невозможно.
        - Главный, - вперед вышел один из мужчин. - Позволь узнать, что с моим сыном…
        - Узнай, - пожал плечами главным, - Слышал, парень? Куда делся тот отряд, который отправился за тобой ночью?
        - Не понимаю, о чем речь.
        - Ты нас за идиотов не держи. Походу, твой сын опять облажался.
        Старик, который интересовался судьбой Беза, напрягся и побелел, сверля меня взглядом, полным ненависти. Вот они, последствия убийства. Мертвым уже всё равно, а близким с этим жить. Как и убийцам.
        - Интересный трюк с оружием, кстати, - заметил главный, - Признаю, удивил. Опасное умение. Я бы с удовольствием обсудил его с тобой, но… Видишь ли, мальчик. Ты заинтересовал хозяина, а всё, что ему интересно, всегда попадает к нему в руки.
        Главарь атаковал мгновенно. Вот он улыбается, а вот черная плеть летит в мою сторону. Она захлестнула мою шею, бросила вперед, на колени.
        - Ну-ну, не сопротивляйся. Тебе пока рано умирать. Тебя ещё к хозяину доставить надо…
        Мир померк. Не от того, что я потерял сознание, как раз наоборот. Просто Морис, наконец-то, решила сделать свой ход. Я не видел её, но чувствовал. Как она возникла за спиной главного, пробила ему грудь рукой, дернула и разорвала мужчину на две части. Не голой силой, а магией, тут же вытягивая и поглощая силу смерти.
        - Ну привет, мальчики, - улыбнулась она, - Что-то вы расшалились.
        Плеть вокруг моей шеи рассеялась. Вовремя. Оставшиеся безымянные бросились на Морис, больше не жалея сил. Воздух вспыхнул от выплеснутой злобы. Полетели десятки заклинаний, плавились и трещали щиты. Я бросился на ближайшего противника, когда он хотел кинуть в Морис чем-то убойным. Сшиб его с ног, повалил, выжиг защиту и приложил затылком о землю. За это время Морис уделала ещё троих, но остальные её начали теснить. Я ворвался в их ряды, разрушая защитные покровы и сцепился со следующим противником. Морис воспользовалась этим и нанесла финальный удар. Мужчины замирали, их разрывало на части, а энергия смерти текла к женщине.
        Сейчас я как никогда понимал, почему её называют магом смерти.
        - Никогда не оставляй врагов, - покачала она головой и добила того практика, которого я приложил головой о землю.
        - Это обязательно?
        - Конечно! Иначе они захотят отомстить и в следующий раз тебе может так не повезти.
        - Ты не спешила.
        - Обвиняешь? - прищурилась она. Я почувствовал опасность, но не показал виду. - Встреча была назначена в другом месте, в другое время. Я держала оборону в городе, чтобы они не напали на нас там. Главарь их шайки, как вижу, припас сюрприз.
        - Он их вырубил.
        - Но не убил. А значит всё в порядке.
        - Что дальше?
        - А дальше…
        Морис замерла. Её взгляд устремился куда-то вдаль, в сторону городу. Я не удержался, обернулся и не сразу понял, что так заинтересовало женщину.
        - Беги! - заорала она, - Беги!
        - Что случилось? - спросил я, вглядываясь в горизонт.
        - Хозяин! Беги, идиот!
        Поздно. Точка приближалась слишком быстро. Она летела прямо по небу, превратившись в фигуру мужчины, который опустился недалеко от нас. Он легко спрыгнул на землю и потер руки, словно предвкушая что-то.
        - Морис, птичка ты моя!
        Это могло бы прозвучать дружелюбно, если бы сказавшей это не выглядел одновременно и угрожающе опасно, и омерзительно отталкивающе. Жирный, с пузом, щетиной, он шёл в легкой рубашке, наполовину расстегнутой. Волосы на его груди торчали, выглядывая.
        - Уходи, - повернулась ко мне женщина, - Совсем уходи.
        Мне не понравился её тон. Словно женщина приняла какое-то важное решение и собиралась сделать что-то опасное.
        - Э нет, птичка моя! - мужчина остановился от нас в десяти шагах.
        Женщин, которые попадались ему на пути, он раскидывал лоскутами тьмы, будто они не люди, а вещи.
        - Этот юноша пойдет со мной! Да и ты тоже пойдешь со мной.
        - Никуда мы не пойдем.
        - Что я вижу? Ты бросаешь мне вызов?
        - Да.
        Короткое слово прозвучало, как быстрая смерть. Мужчина усмехнулся. Гадко, противно, показывая желтые зубы.
        - Давно мне не бросали вызовы.
        - Эрик, - сказала Морис, не поворачивая головы, - Позаботься о них и уходи.
        - Ты совсем не обращаешь на меня внимани…
        Договорить он не успел. Морис ударила в него черным лучом, посылая всю собранную энергию смерти. Мужчина принял удар на черное покрывало, но сила была такова, что его отбросило. Он отлетел, вращаясь и кувыркаясь, упав метрах в тридцати от нас.
        - Не мешайся! - рыкнула Морис и бросилась вперед.
        Эпилог
        Окончательно перестав понимать, что происходит и что делать, наблюдая, как Морис уводит хозяина города от женщин, разрываясь между двумя желаниями помочь ей и помочь тем, кто здесь…
        - Ты ей не поможешь! Не твой уровень! - рявкнула Хол. - А вот женщинам помочь можешь! Не тупи!
        Окрик вывел из ступора. Я создал между ладоней форму очищения и исцеления, хотел кинуть на ближайшую воительницу, но остановился. Кто из них на чьей стороне? Где-то здесь должна быть Леон. Она точно не навредит.
        Девушку нашёл я быстро. Ей отчасти повезло. Она находилась с краю колонны и когда всё началось, отлетела назад, где и лежала, не попавшись на пути темного мага. Я уже приметил, что их вырубили каким-то артефактов. Если до этого внутри любого практика ощущалась структурированная энергия злобы, то сейчас был сплошной хаос. Очищением я бил, чтобы хаос разогнать и на его место создать порядок. Исцеляющая форма шла, чтобы разобраться с теми физическими повреждениями, которые многие получили: от падений, от выстрелов, от темного мага.
        Леон очнулась, открыла глаза, но встать не смогла. Плохо она выглядела, очень. Не видя, чем ещё помочь, я взялся за Санту, которая лежала здесь же, рядом. В ней я тоже был уверен. И не зря. Женщина оклемалась быстрее других, с трудом, но встала.
        - Что здесь случилось? - если убрать все маты, то спросила она именно это.
        - Безымянные вас вырубили. Я вмешался, подоспела Морис и… вот. Они мертвы.
        - Морис где?
        - Пришёл темный маг и… они там… дерутся.
        К этому моменту Морис с магом умотали куда-то в пустоши и скрылись с глаз. Иногда лишь вдалеке расцветали темные всполохи, отмечая их путь.
        - Надо помочь главе, - заявила Санта, - Это не наш уровень.
        Кивнув, направился к Аше. Походу, я сегодня спалился по всем фронтам. Впрочем, это меньшая из моих проблем.

***
        - Ты начинаешь меня злить, - зло прошипел темный маг.
        - То ли ещё будет, урод, - не осталась в долгу Морис.
        Маг выпустил поток злобы и тьмы, накрывая женщину. Та тоже окуталась темной, исчезла и появилась за спиной у мужчины, ударив. Он отразил удар, но это и не было главной атакой. Морис хотела увести мага подальше от своих, чтобы биться в полную силу, не опасаясь случайных жертв.
        Пока глупые тетки интриговали, чтобы занять главенство в секте, Морис готовилась к совсем другой игре. Что-то засиделся темный маг на посту хозяина. Пришло время его свергнуть. А потом взять под контроль две секты. Аша выжила, обязана выжить, с ней проблем не будет. Что касается безымянных - их ждали большие перемены.
        Осталось избавиться от главного препятствия.
        - Мне начинает это надоедать, - сплюнул кровь маг.
        - Повторяешься.
        Морис напряглась, готовясь к решающей атаке.
        - Ты правда думаешь, что эти примитивные приёмы сработают? - прошипел он.
        Разведя руки в стороны, маг ударил плотным лучом концентрированной злобы. Морис приняла удар на щит, но быстро поняла, что что-то не так. Щиты проломило, смело, будто их и не было, злоба ударила женщине в грудь, бросила на землю и протащило по ней, разрушая личную защиту.
        Чудом удалось сбросить этот поток в сторону.
        Но маг оказался молниеносно быстрым. Он схватил за женщину за шею, поднял и ударил в живот, откидывая назад. Поймав её черными жгутами, притянул к себе и снова ударил.
        - Обещаю. Ты будешь умирать долго, - выдохнул он ей в лицо, - А потом я поймаю твоего щенка и заставлю страдать. Орденское отродье. О, вы оба буду мучиться, - рассмеялся он.
        - Кхм…
        Морис чувствовала боль. Боль от ран, от сломанных костей, от бесконечных повреждений. Она уже поняла, что проиграла и думала, как бы продать жизнь подороже, чтобы не попасться в руки этому ублюдку. До затуманенного мозга не сразу дошло, что звук принадлежал не им двоим, а кому-то третьему.
        Женщина дернула головой и ничуть не удивилась, увидев незнакомца.
        - Морис-Морис, - сказал он, качая головой, - Ты как всегда, переоценила себя.
        - Ты кто ещё такой? - спросил напряженно темный маг.
        Морис внутри себя усмехнулась. Она, как никто другой другой, знала, насколько это раздражает, когда неизвестный оказывается рядом, а ты не замечаешь, как именно. Для всех магов это вызов и заявка на нешуточную опасность.
        - А ты, так называемый хозяин. Паук в городе, что плетет паутину и собирает крупицы злобы. Всё ради собственного могущества. Всё ради настоящих хозяев.
        Темный маг усмехнулся, отбросил Морис и повернулся к нему.
        - Кажется, сегодня будет на один труп больше, - заявил он.
        А потом просто исчез. Женщина была готова поклясться, что незнакомец тоже исчез. Всего на пару секунд, но исчез. Он появился, как обычно, за спиной. Всё такой же непоколебимый, с нейтральным выражением лица. Только на этот раз Морис увидела, что его одежда потрепанная.
        Сделать так, чтобы сильнейший темный маг просто исчез, вернуться через две секунды и выглядеть всего лишь слегка потрепанным?
        - Да кто ты такой? - выдохнула женщина.
        Мужчина подошёл к ней, присел, его рука окуталась теплым светом и Морис ощутила, как кости встают на место, как срастаются раны и приходит покой.
        - Ты станешь новым хозяином города, - сказал он тихо, - Хозяйкой, если хочешь. Тебе придется подчиняться синтам. Они признают только одну философию - эффективность. Найди способ, как сделать жизнь в городе лучше и как убедить их в необходимости изменений.
        - И… это всё? - Морис не знала, что сказать и что спрашивать.
        - Да, это всё.
        - Кто ты такой?
        - Это не важно. Здесь и сейчас наши пути расходятся.
        - А что мальчишка?
        - Его путь здесь тоже закончился. Он должен отправиться в путешествие. В ближайший час синты узнают о случившемся. Они объявят награду за его голову для всех. Весь город попытается его убить. Дай ему машину, а дальше он сам разберется.
        - Ты ему не поможешь?
        - О, в этом нет нужды, - впервые улыбнулся мужчина. - Я точно знаю, что он справится.
        Морис моргнула. Она пыталась не сделать этого, но не удержалась. Незнакомец снова исчез, оставив её одну. А нет, не одну. Рядом нашёлся темный маг. На нём не было видно повреждений. Он лежал, чистый и безмятежный.
        Мертвый.
        Хозяин умер. Но настоящие хозяева остались. Они будут искать замену и надо воспользоваться моментом, пока не стало поздно. Морис поднялась, глянула на темного мага и отправилась в сторону отряда Аши. Сначала надо решить всё с мальчишкой, а потом… Потом она займется городом.

***
        - Что, парень, прощаемся?
        - Уже не птенчик, а парень?
        - Считай это официальным повышением. - улыбнулась женщина.
        Мы стояли рядом с багги. Мою разнесли, но Морис отдала приказал выдать мне новую машину. Я собрал туда весь тот груз, который забирал с базы. Из-за аварии пилюли разлетелись по земле, но не беда.
        После того, как я вернул сознание Аше, она взяла командование на себя. Пришлось оживлять ещё с десяток человек, которые занялись наведением порядков. Собирали раненых, приводили их в чувство, контролировали подступы и следили за обстановкой. Безымянные показались на горизонте, но быстро уехали.
        Вернулась Морис. Я вздохнул с облегчением. Если честно, то где-то внутри я думал, что больше её не увижу. Получается, она победила? Морис поговорила с Ашей и направился ко мне.
        - Отойдем, - сказала она тогда.
        А когда мы отдалились от отряда, рассказала, что случилось. Хозяин города был повержен.
        - И что теперь? - спросил я.
        - Теперь ты должен уехать. Слишком много людей видели твою силу. Слишком большой след. С минуты на минуту синты выдадут заказ на твою поимку. Они всех, кто практикует наследие ордена, крайне не любят. Тебя поймают, если ты не сбежишь. Весь город откроет охоту.
        - Ты тоже?
        - Ты меня слушаешь вообще? - нахмурилась она, - Я тебя отпускаю. Ты свободен. Уверена, сил тебе хватит выбраться отсюда и уехать, куда захочешь. Надеюсь, ты найдешь новый дом и проживешь достойную жизнь.
        - Багги взорвали.
        - Бери любую другую. Я распоряжусь. И пилюли тоже возьми. Их можно продать в любом городе, без монет не останешься.
        - Спасибо.
        Это было странное чувство. То самое, когда впереди тебя ждет очередная неизвестность, пора отправляться в путь, но ты ещё не отправился и только собираешься.
        Санта каким-то образом догадалась, что больше меня не увидит. Подошла, молча обняла, потрепала по волосам и пожелала удачи. Тара тоже хлопнула по плечу, сказав, что я не пропаду. Последней подошла Леон.
        - Ты уходишь?
        - Кажется, об этом уже все знают.
        - Женский коллектив, что поделать, - улыбнулась она. - Жаль, что так вышло.
        - Как?
        - Что ты уходишь.
        - И мне жаль.
        Леон опустила глаза, а потом тоже меня обняла. Чуть дольше, чем это делала Санта. Напоследок, отстранившись, она чмокнула меня в щёку и убежала, затерялась среди других женщин.
        Я смотрел на всех них. Как они собираются вокруг Аши, как планируют дальнейшие шаги. Видел я и Кару с матерью. Они выжили, хоть их и помяло изрядно. Их схватили и держали на прицеле. Я не знал, какая их судьба ждет. В этот момент Морис и подошла ко мне, чтобы окончательно попрощаться.
        - Что с ними будет?
        - Думаю, их изгонят.
        - Не убьют?
        - Мы не настолько кровожадные, Эрик, - усмехнулась она.
        - Ты теперь займешь место главного мага?
        - Скорее всего.
        - У меня осталась подруга. Аби. Полное имя Абигейл. Она раб злости. С ней в команде несколько парней. Сможешь им помочь?
        - Что именно ты хочешь?
        - Забери в секту или ещё что-нибудь. Не дай пропасть.
        - Это всё?
        - Старуха Ша. Она работала на хозяина. Выращивала для него какие-то растения. Не дай ей тоже пропасть. Я ей обязан. Сильно обязан.
        - Не переживай, парень, я позабочусь о них всех.
        - Спасибо.
        Морис обняла меня.
        - Ты похож на свою мать. Не такой дикий, но у тебя всё впереди. Прощай.
        Больше никто прощаться не подошел. Я развернулся, сел в машину, подал ток злобы и выехал в пустоши.
        Впереди меня ждала дорога, Эдем и святые знают, что ещё.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к