Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Против всех! Смерти вопреки Максим Паршиков
        Он не попал ни в Ад, ни в Рай, он оказался на поле Вечной Битвы, где идет нескончаемая война всех против всех. Ему будет нелегко, ведь здесь каждый норовит ударить в спину, забрать единственное, что осталось, - Искру, душу, данную Творцом. Но выход есть всегда, нужно только найти его.
        Максим Паршиков
        Против всех! Смерти вопреки
        Глава 1
        Все когда-то умирают, лично я умер глупо. Нет, не то слово, скорее не глупо, а тупо. И, что самое обидное, мне так и не удастся узнать, чем же закончится та интересная книжка, которую я приобрел два дня назад. Да, собственно, было бы о чем сожалеть, хе-хе. Тут как бы смерть пришла, а сожаление только о том, что не успел дочитать очередную, не особо хорошо написанную книгу. Наверное, это нервное.
        М-дя, жаль родителей, ну да ничего - справятся, всякое бывает. Жизнь такая штука, чего только не бывает, как только не бросает. Да, самое главное-то и не рассказал. Хотя времени у меня теперь точно предостаточно, очередь из кучи покойников двигается достаточно медленно, но не стану забегать вперед. Вот уж не знал, что столько народа умирает постоянно, и совсем уж не ожидал, что буду стоять в непонятной очереди и непонятно куда… Опять отвлекся. Так вот, хотел бы вкратце рассказать о себе и о том, как мне довелось попасть в мир иной.
        День начался удачно. Легкий морозец и выпавший ночью ослепительно-белый снег, который еще не успел стать серым, поднимали настроение. Немного огорчал лишь заложенный с утра нос и легкий кашель. Ну тут уж никто не виноват - вот нечего выбегать на лоджию в одних трусах и тапочках, чтобы курить на морозе! Сегодняшний день был особенным в плане того, что наконец-то мне должны дать окончательный расчет, после чего прощай надоевшая работа и здравствуй свое собственное дело, открыть которое я хочу уже лет пять как. Да, время пришло, опыт есть, деньги на первое время (и не только на первое время) тоже - пора прекращать зарабатывать деньги для других и немного заработать только для себя.
        Ох, совсем забыл представиться - Григорий Аркадьевич Залепков, двадцать восемь лет, имею два высших образования - инженера и юриста и неоконченное третье - экономист-финансист, хотя для меня эта профессия видится банальной спекуляцией. Ну это лично мое мнение. Вот так кратенько и емко. Могу лишь добавить, что родители мои достаточно умные и образованные люди. У отца три высших образования, работает ведущим специалистом в области биохимии в каком-то жутко секретном НИИ. Мать тоже имеет несколько корочек о высшем образовании, практически идентичных отцовским (там же в институте они и познакомились, после чего женились). Но работать по профессии она не стала - в девяностые никому не нужны были биологи, химики, геологи и прочие ботаники, так что с головой ушла в бизнес, и достаточно удачно. Так что, можно сказать, острый ум и разумный взгляд на жизнь у нас в крови, то есть в генах. Это я так, к слову и с надеждой на то, что природа на детях, то есть на мне, не отдохнула.
        Так вот, недавно понял, что ловить на своей, теперь уже бывшей, работе нечего - в плане карьерного роста и дальнейших перспектив. Вот и решил уволиться и начать собственное дело, связанное с оказанием юридических консультаций, что достаточно перспективно, учитывая нашу судебную и законодательную систему. Особенно с ее вольными трактовками большинства законов, которые можно рассматривать и так и эдак, а еще и по-другому - были бы бабки. А потому, получив тринадцатую зарплату, почти сразу же написал заявление об уходе. Вот и вышло, что, отработав положенные по закону две недели перед увольнением, я теперь стал совершенно свободным человеком. Осталась лишь одна формальность - забрать расчет за эти две недели, оставить несколько автографов на бумагах, и все.
        По этой причине было совершенно неудивительно, что день уже начался хорошо. Быстро перекусив и выпив горячего чая, от которого нос наконец-таки пробило, собрался и поехал на свою бывшую работу.
        Прогрев мотор и не без труда выехав со двора, мы с моей любимой, хоть и старенькой машинкой начали наш неторопливый путь. Ехать было не так чтобы очень далеко, но и не близко, с учетом пробок доберусь, наверное, минут за сорок, и это минимум - снег-то еще не разгребал никто. Вот так все началось, а закончилось вообще банально и глупо, даже тупо как-то, повторяюсь, конечно, но ничего поделать с собой не могу.
        Подъехав к офису, который располагался почти в центре города, начал ставить машину.
        Стоянка была крохотной и подходила вплотную к зданию, где и располагался наш офис. Поставил машину и только собрался выходить - дверь даже почти открыл, как раздался громкий БУМ и крыша машины прогнулась. Выйдя из своего «мерседеса» девяносто восьмого года, увидел внушительную льдину и, соответственно, вмятину на крыше машины.
        - Е… б… - невольно выразился на «немецком».
        Но, судя по всему, судьбе было мало уже случившегося: с крыши сорвалась еще одна льдина, и кто бы мог подумать, что упадет она прямо на меня! Что это? Карма, судьба или я просто оказался не в том месте и не в то время?
        Вот что значит не везет, причем фатально. А ведь всегда было сильное недоумение, когда слышал по радио или новостям, что людей насмерть зашибает падающими сосульками. Ну в самом деле, вероятность попадания куска льда с четырнадцатого этажа в такую мишень, как человек, минимальна, да еще если учитывать, что человек передвигается и дует ветер, который правит падение куска льда…
        В общем, бредово все получилось. Зато дальше было интереснее. После смерти моя душа оказалась где? В ж…пе оказалась, причем в полной. Сначала была тьма, она быстро сменилась ярким светом, и вот оказываюсь в степи, где земля и трава необычно желто-коричневые. Недалеко виднелось скопление людей, которые стояли друг за другом цепочкой. Передо мной в двух шагах появилось серебристое облачко, которое дало мне что-то типа дальнейших инструкций. Стать в очередь и ждать, пока меня направят в ад или в рай. Вот бред-то, ну никак не укладывалось у меня в сознании то, что все это взаправду. Тогда я спросил, не мог не спросить:
        - А что будет, если я не стану в очередь, а пойду куда-нибудь?
        - Все равно станешь, можешь бродить хоть столетия, тут только бесконечное поле, которое все равно приведет тебя к концу очереди.

«Паршиво», - мелькнула мысль.
        Эх, какая теперь разница: помер так помер. Семь бед - один ответ. Хоть с Богом повидаюсь, правда, я почти полный атеист… был… Делать было нечего, дело явно к вечеру, а деваться, как я понял, некуда, вот и стал в очередь. Хотя и не без колебаний. Была мысль, что в ад мне совсем, ну никак не хочется, и если альтернатива - тупо сидеть в конце очереди, то это лучше, чем пытки, боль или муки на веки вечные или до конца света или кто его знает до какого момента? Не знаю, что там обещают нынче в аду… И в каком вообще аду? Было просто-напросто интересно, ведь религий множество, и понятия ада с раем везде отличаются. Это было бы даже забавно, если бы не было так грустно и мутно.
        Пока стоял в очереди (блин, ну кто мог предположить, что даже после смерти мне придется стоять в очереди?), от нечего делать я начал потихоньку доставать своих соседей. Хотя нет, вначале наблюдал, как появляются души умерших. Любопытно было видеть их реакцию: кто-то впадал в истерику, кто-то начинал молиться, но всегда все было одинаково - потом возле них образовывалось облачко и объясняло им, что теперь делать. Что-то не помню я никаких облачков в религиях, хотя какое мне дело? Но было все же интересно, как они говорят и что собой представляют.
        Большинство новоприбывших становилось в очередь, и лишь единицы уходили вдаль, чтобы вернутся позже. Вообще пейзаж был очень унылым. Бескрайнее поле, земля серо-коричневая, небо бело-голубое, а солнца и вовсе не было, свет исходил прямо из неба, будто воздух вверху светится.
        Пока очередь двигалась, порядком достал своих соседей - деда, который умер от инфаркта в возрасте восьмидесяти с хвостиком лет, и молодого паренька лет восемнадцати, разбившегося на мотоцикле. Неподалеку были еще пожилой китаец, толстуха, которая постоянно меня затыкала и с которой я с удовольствием переругивался. Впереди стояла женщина, не реагировавшая на мои вопросы, и несколько мужчин разного возраста, которые отделывались общими фразами и о чем-то напряженно думали. Может, грехи вспоминали? Остальные были слишком далеко и типа не слышали меня. Ага, как же, так и поверил - при этой-то тишине и не услышать меня? Дело, конечно, их, но толку унывать? Думается мне, что изменить что-то сейчас невозможно, так чего париться и грузиться? Как сказал один мудрец, «чему быть, того не миновать»!
        В общем, развлекался, как мог, но мне это быстро надоело, и остальной путь прошел в унылом молчании. Наконец очередь дошла и до меня, и вот он, тот самый миг, решающий мою судьбу, где еще можно отступиться и не представать перед судом. Некоторые не решались входить в светящуюся арку, но только не я. Два шага - и я внутри!
        Дальше помню очень смутно. Я будто очень быстро пережил всю свою короткую жизнь еще раз, причем некоторые места были пролистаны очень быстро, а некоторые чуть медленней, а все мои поступки словно оценивались. Правда, каким образом и по каким критериям, было непонятно. И вот наконец приговор.
        - Не достоин рая, - сказал… ангел? Наверное, ангел - с сияющим нимбом и белоснежными крыльями за спиной.
        - Не пойдет для ада, - сказал скалящийся демон. Определенно демон, вон и рога есть, и кожистые крылья, да и чешуя…
        - Очередная серая душа, - безлико и без эмоций сказало серебристое облако, очень похожее на то, что встречало меня после смерти. Только это облако было намного больше того. - Жаль, что в этом мире все больше и больше серых душ появляется…
        - Ничего страшного, пища лишней не бывает, - отозвался демон.
        - Этот человек выбрал свою судьбу, на Поле Боя решится его будущее! - это уже слова ангела.
        Судя по всему, ни в ад, ни в рай мне не попасть, это уже хорошо. А вот то, что меня отправят на какое-то поле боя, явно не есть хорошо. Бойца нашли, юмористы. В своей предыдущей жизни самое крупное оружие, что держали мои руки, - шампур для шашлыка да тесак для резки мяса. И сказать-то нечего, что самое смешное. И что самое неприятное, не совсем понятно, о чем вообще речь и какого хрена я тут делаю. Я вообще ни в ад, ни рай не верю. Вот в реинкарнацию - переселение душ после смерти - верю, хоть и атеист. Ублюдочные ангелы и демоны с непонятными серебристыми облачками, хочу реинкарнироваться, точно знаю, это мне подойдет, а вот рай и ад оставьте христианам, как и поле вашей непонятной битвы. Так что идите вы все на…
        Но не успел закончить мысль, как последовала вспышка, и невероятная какофония звуков оглушила меня. Мысли спутались, и разум на секунду покинул меня.
        В небе бились ангелы и демоны, рядом тоже постоянно шли столкновения. Вот ангел трехметровый, от которого шло режущее глаза сияние, столкнулся с громадным демоном. Рядом ревел огонь, изрыгаемый небольшим демоном, который, казалось, состоял из горы мышц. Но вот откуда-то прилетело сияющее светом копье и пронзило его насквозь. А вот мелькнула огненная плеть, и с полдюжины летающих ангелов упали на землю, где были практически мгновенно растоптаны.
        Столь яростной битвы я даже в кино никогда не видел. Мне, можно сказать, повезло: я оказался в небольшой расщелине между двух огромных камней, поэтому меня никто не заметил. Ну а чуть позже в эту расщелину упал труп огромного ангела в доспехах и придавил меня, да так, что не пошевелиться. Как оказалось, это спасло меня, ведь в тот момент мне совершенно ничего не было известно о месте, где довелось оказаться, и уж тем более о битве, которая, казалось, шла неимоверно долго…
        Глава 2
        Что испытывал тогда? Шок, пожалуй, это самое подходящее слово. Думается мне, что это намного лучше паники. Захлестни меня в тот момент паника - и все, настал бы мне трындец, окончательный и бесповоротный.
        Я был привален телом ангела, как мне тогда показалось, размером с немаленький шкаф, и все, что мне оставалось, это сидеть между камней и слушать… Битва утихала, а победитель был неясен. Да и был ли он, этот победитель? В той бойне по определению не может быть победителя. Побеждает тот, кто выживает!
        Спустя бесконечность, когда звуки исчезли, а я немного пришел в себя, мысли начали упорядочиваться и стали прагматичными. Реальность изменилась или просто показала себя во всей своей красе? Мало информации, значит, нужно принять все как данность и думать, что делать дальше.
        Я умер. Нехорошо, конечно, но это логическое завершение жизни любого человека. Да-да, любого! Меня типа судили и не направили в ад или рай, о котором было упомянуто. И тем более меня не переселили в другое тело, что было бы логично, так как я в это верил при жизни. Думается мне, что ад и рай в человеческом понимании и определении тут неуместны, хотя доля истины все же, может, и есть. Случайно или нет, но я оказался между камней, приваленный ангелом, погибшим на поле боя за правое дело. Или за левое дело? Сейчас неважно. Разберемся потом. Меня никто не заметил, поэтому моя жизнь продолжается?! Как-то так.
        Интересная мысль. Умер на Земле, потом оказался бесплотным духом. Это было проверенно на соседях, с которыми мне пришлось стоять в очереди, - не чувствовал прикосновения, а рука проходила сквозь землю и людей. Теперь же по какой-то причине я отчетливо ощущаю камни своими боками, тело ангела, которое меня придавило, и землю, на которой лежу.
        Мистика какая-то. Понятно, что совершенно ничего не понятно! Хорошо, а чтобы было что-то понятно, нужно что? Правильно, для начала выбраться из щели, в которой я оказался, и попытаться изучить окружающую меня обстановку.
        Это оказалось проще сказать, чем сделать. Страшно было высовываться из щели, вдруг не все пали и меня сочтут за врага? Но и толку от того, что тут сижу, было немного. Поэтому, успокоившись и поднапрягшись, я все-таки сдвинул тело ангела и выбрался из этой неудобной, но спасшей мне жизнь щели.
        Жуткое зрелище предстало перед глазами. Горы бездыханных тел - ангелы и демоны вперемешку. Все вокруг, до самого горизонта, было завалено трупами. Белоснежные крылья, обагренные черной кровью демонов, и кожистые перепончатые крылья демонов, залитые алой кровью ангелов, смешались, и казалось, будто смотришь на картину, нарисованную психопатом… Если бы не запах. Кровь и сладковатый, едва заметный привкус гниения в воздухе подтверждали, что все это реально. Особенно жутко было наблюдать, как по полю медленно передвигались какие-то сероватые существа, которые ели мертвечину. Может, конечно, некоторые из них еще искали грибы… Бред полный. При чем тут вообще грибы? Кто-то из них походил на людей. Некоторые больше напоминали очеловеченных животных, но чаще всего встречались бесформенные сгустки, очень отдаленно напоминающие людей с двумя ногами и лапами с когтями вместо рук, которыми они вырывали плоть поверженных и засовывали себе в пасть.
        Думается мне, это были местные стервятники и редкие мародеры (с мародерами, как оказалось впоследствии, я ошибался). Вполне возможно, такие же серые души, как и моя скромная персона? Может, и так, но подходить к ним ближе я почему-то опасался.
        Очень хотелось убежать, слишком жуткое и давящее на психику зрелище - кучи тел, лужи крови и запах… Еще сильнее хотелось проснуться, убежать от всего этого кошмара. Некоторое время спустя я решил воспринимать все таким, каким оно видится. Однако просто нельзя было не воспользоваться случаем и не вооружиться. Поэтому, собрав всю свою волю и постоянно убеждая себя в том, что это действительно необходимо, шел по трупам и высматривал оружие, одежду и амуницию. Да уж, как ни странно, я ходил голый, а меня это вообще не беспокоило до последнего момента. «На поле боя решится его судьба…» - вдруг вспомнилась фраза ангела. Вот ведь ур-р-роды! Интересно, какие еще варианты у голого тельца на поле боя, кроме как быть убитым мгновенно? Ах да, быть придавленным другим телом. Один шанс на десять миллионов - телом ангела, один шанс на десять миллионов - телом демона. Итого - целых два. Что же, логично. Стопроцентную гарантию на выживание может дать только Господь Бог, все остальные - не более девяноста восьми. Жутко повезло, попал в два процента выживших. Или не повезло?
        Голым быть как-то неуютно. Наверно, тут уже играет подсознание. До последнего момента организму было о чем беспокоиться: не до жиру - быть бы живу. Затаиться, спрятаться - к чему ему, организму, лишние мысли о такой ерунде, как одежда. Сейчас другое дело: вышло на передний план опасение за свою шкуру и внешний вид - вдруг ангелы или демоны вернутся? Да и встречают, как правило, по одежке, а вот чем проводят, еще вопрос. Или мое присутствие привлечет стервятников, а может, и того хуже - мародеров? Что буду делать в этом случае? Чем, стесняюсь спросить, обороняться и защищаться? У меня, конечно, есть одно оружие, как и у каждого нормального мужчины, - почти дубинка, но, думаю, мало кому понравится, если я стану им размахивать. Да и обороняться им затруднительно!
        Слишком резкий переход от обычной, мирной и интеллигентной жизни, в которой я даже не служил, с кровью и тем более с трупами сталкивался достаточно редко, к жутким реалиям послесмертия никакого отношения не имел. Да что там, разум еще даже полностью не осознал, что Там мое тело уже мертво, а может, даже похоронено. И теперь я Тут, где совершенно ничего не знаю об окружающей меня обстановке и реалиях жизни.
        Достаточно быстро нашлась сравнительно чистая одежда… на трупе демона, у которого из глаза торчало чье-то стальное перо. Затошнило. Справился с рвотными позывами и начал снимать одежду, стараясь не смотреть на труп. Ее было трудно снять, но я справился, хотя и не без эксцессов. Штаны пришлось взять с другого трупа, так как у этого они были заляпаны кровью. Теперь можно было сказать, что преображение мое началось. Нижнее белье оказалось чем-то вроде семейных трусов, белых и, к счастью, чистых, хотя есть ли у ангелов грязное белье? И отчего бы ему быть таковым? И вообще, на кой ангелу нижнее белье? Тем не менее на всякий случай положил их в карман, чтобы потом где-нибудь сполоснуть - все же гигиена превыше всего. Штаны из очень мягкой кожи свободно висели на мне. Подтянул ремнем, который нашел тут же. Носки, или, скорее, их подобие типа портянок, были изготовлены из разорванного белья другого ангела, а сапоги стащил с демона. Толстая подошва, хорошая кожа и, что самое главное, мой размер. Рубашку, белую и очень приятную на ощупь, взял у очередного мертвого ангела. Классная такая, стильная рубашечка
с длинным рукавом. Разрез на груди был до солнечного сплетения, затягивался он веревочкой. На веревочку же завязывались и рукава. Что самое интересное, с помощью стяжек можно было мгновенно закатывать рукава до плеч и выше, система была мне не очень понятна, но одно могу сказать точно - мне это понравилось, а уж как оно устроено, мне было все равно. Только две дырки на спине - для крыльев были не совсем уместны, но особого дискомфорта они мне не доставляли. Тем более получить насморк от сквозняка мне, похоже, не грозило. Поэтому искать другую рубашку не имело никакого смысла. Куртку стащил еще у одного демона. Мне понравилось, что у нее очень много карманов, располагающихся в самых разных местах. Куртка была немного велика, сделана из неизвестного мне материала, напоминавшего из-за своей необычной тягучести резину и одновременно тонкий мех.
        Все это делалось с постоянной мыслью о нереальности происходящего. Где-то очень глубоко в душе, конечно, я понимал, что все это неправильно - обирать покойников да еще так бесцеремонно шмонать их карманы, но реалии были таковы, что, не воспользуйся я случаем, и ходить мне голым неизвестно сколько времени! Тем более кто его знает, какую реакцию вызовет голый человек у существ типа ангелов и демонов, а также других обитателей этого мира.
        Из оружия я взял небольшой короткий меч в обычных ножнах, которые были найдены тут же неподалеку. Жаль, что пользоваться мечом я совершенно не умею. Если, конечно, не считать удары игрушечными мечами друг о дружку в далеком детстве. Еще был подобран небольшой цельнометаллический щит из неизвестного, очень светлого и легкого металла. Меч был не без труда прицеплен к поясу, а щит повешен на левую руку, для чего и были предназначены два специальных ремешка на его обратной стороне. Тут же нашелся кинжал, который идеально вошел в кожаный карман на левой штанине. Кинжал был небольшой, однако это было тоже оружие. Веса в нем немного, не мешает и кушать не просит, а значит, пускай будет. Подобный кинжал, но уже в ножнах и немного больше по размеру был повешен на пояс с другой стороны. Несколько ножей отлично подошли к петлям, сделанным на куртке. Удивительно, но куртку было трудно порезать, я так и не смог этого сделать ни мечом, ни кинжалами, ни ножами. После безуспешных попыток оставались лишь царапины. Еще было подобрано небольшое копье, на которое я возлагал особые надежды. Ведь случись мне с кем-либо
столкнуться - меч особо не поможет, ну не умею я им владеть, хоть ты тресни. Копье - другое дело, все же это палка, хоть и с наконечником, да и метнуть его можно; шансов себя поранить практически нет, в отличие от того же меча.
        В общем, вооружился теперь я по полной программе и выглядел как новогодняя елка. Или как тупой хомяк - побольше, побольше… Хоть и не умел всем этим пользоваться, однако настроение поднялось. Смертельно опасные игрушки, что может быть лучше и интереснее для настоящего мужчины?
        Смотреть, что в карманах у трупов, мне быстро надоело, да и небезопасно это. Все же это ангелы и демоны. Однако некоторые вещи все же были конфискованы в пользу бедных, то бишь меня.
        Самое поразительное было в том, что ангелы и демоны оказались очень разнообразными. Некоторые ангелы были прекрасны, а некоторые серы, неприметны и даже отталкивающи. То же самое касалось и демонов: попадались поразительно красивые существа, но это, наверно, ангельские создания, хотя кто его знает, тут сам черт ногу сломит, разбираясь, кто есть ху! Хм, а возможно, как раз-таки черт ногу и не сломит…
        Так я и шел куда глаза глядят. Вот только без проблем путь мой продлился недолго. Одно из существ, которые были причислены мною к стервятникам, пожирающим плоть трупов, не разбирая, где и чья тушка, обратили на меня внимание. Находился он ближе всех, возможно, учуял мой запах, или его привлекло движение. Уж не знаю, что вернее, однако мне сильно не понравилось, что это существо вдруг остановилось.
        Повернув ко мне морду с маленькими горящими глазами и оскаленной, окровавленной пастью, существо принюхалось и без малейшего звука бросилось на меня. К счастью, в этот момент у меня в руке находилось копье, а на левой руке висел невесомый щит. Все, что я успел сделать, это закрыться щитом и выставить вперед копье со слегка светящимся наконечником.
        Чудо спасло меня в этот раз, не иначе. Существо явно не обладало интеллектом, ведь вместо того, чтобы поднырнуть под щит и поднятое на уровень груди копье и вцепиться в ноги или чуть выше, оно прыгнуло и напоролось прямо на острие копья. Уже мертвая туша ударила в щит, завалив меня. Упал, быстро вскочил, ведь мало приятного в лежании на трупах, да еще быть приваленным смердящим животным. Одна из штанин слегка испачкалась, как и часть куртки, но это несмертельно, главное, что сам был цел и невредим.
        Удивительное существо, тело его было материальным, серого цвета, тем не менее не без труда, но сквозь него можно было увидеть очертания тел ангелов и демонов. Однако органы не просвечивались, так же как и плоть, которую он ел, иначе, боюсь, мне стало бы дурно - увидеть пережеванные части трупов, да еще и частично переваренные… Остается только радоваться, что не видно внутренностей. Хотя непонятно, как мне не стало дурно до сих пор? Не нравится мне тут, ох как не нравится.
        Самое странное происходить стало чуть позже. Изо рта только что убитого мною существа выскочила тускло-серая, едва видная Искра. Наверно, она осталась бы незамеченной, если бы в этот момент мои глаза не рассматривали столь пристально сие существо. Мне пока не удалось определить, что это такое. Раньше подобных животных я не видел, и хотелось бы никогда их не видеть. Да, наверное, это все же зверь, причем очень и очень неразумный - так тупо прыгнуть на копье…
        Присев, я стал рассматривать Искру. Несколько минут гаданий, что это может быть, прикасаться не хотелось, вдруг опасно, но версий «что это» у меня не было. Посему, все еще опасаясь, медленно коснулся Искры. Она тут же ожила и всосалась в мой палец. Я почувствовал легкий укол, будто меня слабо ударило током, так бывает, когда носишь шерстяной свитер и случайно касаешься железных перил, после чего чувствуешь неприятный мимолетный удар статического электричества. Зато потом появилось ощущение, будто выпил ведро кофе. Это состояние очень быстро прошло, однако легкая бодрость осталась. Самочувствие улучшилось, будто пару часов назад отлично поел и после этого великолепно выспался.
        Уже тогда у меня мелькнула догадка, но ей требовалось подтверждение. Поэтому я приблизился еще к одному звероподобному существу, и оно, как и первое, не раздумывая, бросилось на меня, как только почуяло… Или увидело? Все повторилось: интеллект у этой образины оказался нулевой, так что копье легко убило ее. И еще одна тускло-серая Искра. Коснулся ее, опять мимолетный удар током, прилив бодрости, быстро отступившей, и мне опять стало лучше. Теперь я чувствовал себя, будто несколько часов хорошо тренировался, после чего принял отличный горячий душ. Чувствовалось, что теперь долгое время мне не потребуется отдых и пища.
        Версия подтвердилась - убивая монстров и собирая Искры, которые находятся внутри их, как не дико это звучит, я становлюсь чуть-чуть сильнее и бодрее. Отступает усталость, голод, страх и неуверенность. Теперь слова демона о том, что я стану пищей, которая лишней не бывает, приобретают смысл. Первая здравая мысль. Если имеется возможность стать сильнее, то стоит ею воспользоваться. Увидев неподалеку нескольких существ, сражавшихся друг с другом, поспешил к ним, чтобы добить победителя и забрать его Искру, как и Искру его противника.
        Придется приспосабливаться, а как иначе выжить? Ведь жить хочется!
        Глава 3
        Тогда мне очень повезло. Поле боя, где битва закончилась совсем недавно, является очень лакомым местом. Первыми пришли самые слабые существа, на которых мною была устроена форменная охота. Легко уничтожив десятка три, я почувствовал себя ну очень сильным. Однако едва я впервые столкнулся с противником немногим сильнее стервятников, а именно так я стал называть самых слабых звероподобных, которые питались падалью, самоуверенности у меня поубавилось. Мне самому чуть не довелось стать пищей. Слишком увлекся и забыл, что ничего не знаю о месте, куда попал, да и эйфория не добавляла здравого смысла.
        Это существо по своему внешнему виду напоминало большую медузу. Оно летало по полю, и все стервятники держались от него подальше. Эта штука, у которой было семь щупалец, поедала трупы очень быстро: подлетала, садилась на них, раскидывала свои щупальца и сгребала ими сразу по нескольку под свое полупрозрачное тельце. После этого выпускали три десятка маленьких, склизких щупалец и обрызгивала все жидкостью, которая растворяла трупы, а маленькие щупальца поглощали эту массу без следа. Одежда растворялась, оружие и амуниция тоже, так что мною было решено напасть на монстра очень осторожно.
        В здравом уме я бы не решился нападать на непонятное и совершенно незнакомое существо, однако, будучи воодушевлен победами над стервятниками и бьющей через край дурной силой, понаблюдав немного за медузой и ее работой, решил рискнуть. Да еще было интересно, выпадет ли из медузы Искра или нет? Да, именно Искра, с большой буквы.
        В очередной раз, когда медуза села, я подкрался поближе и кинул в нее копье. Идея была хороша, а вот исполнение, откровенно говоря, подкачало. Нет, копье попало и даже воткнулось в медузу, уйдя на четверть в ее тело. Однако это не убило тварь, а, кажется, только разозлило. Она резко поднялась в воздух и полетела на меня. Судорожно вцепившись в рукоять меча, я принялся доставать его из ножен, при этом чуть не порезал себе лицо, что было, наверно, забавно, если смотреть со стороны. Вытащив меч, тут же принялся отмахиваться от больших щупалец, которыми медуза меня атаковала, и стал пятиться прочь.
        Большинство ударов все же было принято на щит, мне даже удалось ловким ударом отсечь кусок щупальца, случайно, конечно, а еще несколько щупалец поранить. Тут-то удача и отвернулась от меня. Споткнувшись о труп ангела или демона, я упал. Медуза полетела прямо на меня, видимо явно намереваясь сесть сверху и обработать жидкостью, которая растворяет плоть. Резко и сильно кидаю в медузу меч, и это было скорее жестом отчаяния. Уж слишком испугался я в тот момент, а кто бы, интересно, не испугался? Дело нешуточное, меня фактически убивать начали.
        Чуда не произошло - меч не воткнулся в медузу, поразив ее жизненно важный орган, отчего она мгновенна бы издохла. Мне вообще не удалось попасть в нее. Тогда я начал судорожно отползать от нее, отчетливо понимая, что это конец. Я видел, как вниз опустились малые щупальца, с которых стали срываться белесые капли желудочного сока. И вот когда эта тварь была от меня на расстоянии метра-двух, а тогда мне казалось, и того ближе, моя правая рука наткнулась на что-то. Я инстинктивно попытался этим чем-то отмахнуться от монстра. Топор с мягким чавканьем вошел в тело медузы, практически не встретив сопротивления. Тело ее содрогнулось, малые щупальца сжали топорище, сильно обжигая мне руку выделенным желудочным соком. Я рефлекторно отпустил рукоятку топора и взвыл от боли в обожженной руке. Большие щупальца твари стали беспорядочно рассекать воздух, пока одно из них не врезалось мне в грудь, отбросив на несколько метров от агонизирующей медузы.
        Не уверен, кому из нас было больнее - мне или умирающему чудищу, но факт оставался фактом. Я победил, а тварь проиграла. Я жив, а медуза издыхает.
        Стоя на коленях и держась обожженной рукой за грудь, с удивлением наблюдал за агонией. Наконец это существо издохло, выпустив вверх несколько Искр, которые были ярче, чем те, что выходили из тел стервятников.
        Немного очухавшись от боли, я приблизился и коснулся одной Искры покрасневшей, будто ошпаренной рукой. На второй Искре боль ушла, на третьей отступил страх и рука приняла свой естественный цвет, на четвертой я уже не жалел о том, что связался с медузой. После всего этого я достал из пораженного монстра копье, вытер его от слизи о труп первого подвернувшегося существа - это оказался ангел с несколькими маленькими белыми перьями на щеках. Потом нашел меч и, так же очистив оружие от слизи, вложил его в ножны. «Топор, он спас мне жизнь!» - мелькнула мысль. Я снова подошел к останкам медузы и достал его. Топор был достаточно увесистый, но мне показалось, что попросту нельзя бросать спасшее меня оружие. Может, это и суеверие, однако спаситель достоин уважения! Остальное вторично. Оглянувшись, так и не нашел место, откуда его взял.

«Ну и пламя с ним, - подумал я, - откуда бы он ни появился и где бы он ни лежал, под руку подвернулся очень своевременно».
        Необходимо было придумать способ, чтобы прицепить его на спину. Ведь левая рука у меня была занята щитом, а в правой руке я все время держал копье, хотя оно и подвело в этот раз. Тогда была придумана такая штука - взял ремень, перекинул его за спину так, чтобы он образовал петлю. Теперь ремень проходил через мои плечи, что давало устойчивость сооружению. Затем я, будто подтяжки, прицепил концы протянутого ремня к своему ремню. В образовавшуюся петлю на спине и был повешен топор достаточно необычной формы, заточенный с двух сторон. Брючный ремень немного подтянуло вверх, но нормально, плечи почувствовали легкую тяжесть, будто в них врезались лямки нетяжелого спортивного рюкзака. Топор же закрывал своим лезвием мою шею сзади и большей частью лопатки. Рукоять, не доставляя особых неудобств при ходьбе, протянулось мне до копчика. Да и само лезвие достаточно удобно прилегало к спине. Порадовавшись удачной и практично реализованной идее, я задумался о том, как быстро теперь можно извлечь топор из-за спины.
        Вот с этим оказалось сложнее. Двумя руками это было очень легко сделать, а вот одной не совсем. Немного потренировавшись и прикинув, что пока сойдет и так, остановился на самом простом варианте. В крайнем случае можно правой рукой ухватить рукоять, а левой отпустить с одной стороны ремень, остальное сделает инерция, и главное тут не задеть себе ноги или спину лезвием топора. Покалечиться перед боем или во время оного собственным оружием, что может быть глупее?
        Я продолжил свой долгий и нелегкий путь в никуда. Решил нападать только на стервятников, теперь уже, как и они, обходя медуз стороной. Не хотелось больше так рисковать. Хотя и было чувство, что с каждым убитым стервятником становлюсь все сильнее, но память о близкой смерти и страх перед новым встреченным монстром были все еще свежи.
        Теперь, немного подумав, изменил тактику охоты. Вначале бросал копье в стервятника, попадая в лучшем случае один, реже два раза из пяти бросков, после чего попеременно использовал или меч, или топор. Мне хотелось как можно быстрее научиться пользоваться этим оружием, хотя бы на уровне одного-двух ударов. Быстрый, точный и зазубренный до рефлекса удар лучше постоянных размышлений о том, как, куда и когда бить!
        Первое время это удавалось с трудом, меч постоянно застревал в ножнах, топор казался слишком тяжелым, а удары им - чрезвычайно медленными. Не обошлось и без ран - несколько раз меня доставали стервятники, но их Искра чудесным образом исцеляла мою плоть. Не оставалось даже шрамов, только память о ранении говорила, что оно было, и больше никаких следов, ну разве что несколько дыр в штанах или разрезы от когтей на рубашке. Так что я не прекращал свою очень опасную, но такую необходимую тренировку. Тем более сил-то прибавлялось.
        Тут не было дня или ночи, всегда стоял рассветный или закатный полусумрак. Свет, казалось, шел от неба, облака были немного светящимися. Но мне было не до красот окружающего мира, да и какие тут красоты? Только психически нездоровый человек признает, что тут красиво. Шла странная охота, больше похожая на бойню. До тех пор, пока я не встретил, как мне показалось, первое разумное существо, которое конечно же тут же напало на меня.
        Двигаясь по заваленному трупами полю, я увидел сражение какого-то человека со стервятником. Он был одет в лохмотья и вооружен булавой, шипы которой слегка светились багровым цветом. Конечно же я не стал нападать на него первым, хотя и стоило. Такой момент упустил…
        Наконец человек добил стервятника и, выпив его Искру, обернулся ко мне. Увидев, как моя тушка спокойно стоит и смотрит на него, он радостно оскалился и пошел на меня. Только я попытался что-то сказать ему, как он ударил. Хорошо, что удар пришелся на щит, однако рука, держащая его, мгновенно занемела. Так что ничего удивительного, что я пошатнулся и едва не упал. Мне удалось удержать равновесие, иначе все закончилось бы очень быстро и печально для меня.
        Единственное, что можно было сделать в этой ситуации, так это попытаться ткнуть оборванца копьем. Так я и сделал. Однако он быстро увернулся и опять ударил меня в щит, причем в этот раз парень держал булаву обеими руками. Этот удар был намного сильнее предыдущего, такой, что я все-таки не удержал равновесие и упал. Из-за топора, который весил прилично, мне не удалось быстро подняться, поэтому следующий удар принимался на щит в сидячем положении. От этого рука окончательно отнялась, и паника начала овладевать мною. Когда он стал вновь замахиваться, я с криком-рыком бросился в атаку. В крик было вложено все, что накопилась во мне до этого, - весь страх, неуверенность, вся жажда жить и боль, что пришла на смену онемению, терзавшему мою руку со щитом. Удар плечом откинул ненамного этого странного и дикого оборванца, и, пока он восстанавливал равновесие, споткнувшись о тело мертвого существа, я выхватил меч. Дальше мои действия происходили автоматически, как в драке со стервятником. Удар принимается на щит, одновременно отвожу щитом оружие в сторону, чтобы откинуть его подальше. После этого резко бью
мечом, целясь по шее, но попадаю не совсем удачно - в плечо. Сразу же наношу укол в живот. По стервятнику обычно бил немного не так, по хребту вертикальным ударом и в бок укол на всякий случай. Один удар, даже самый что ни на есть смертельный, гарантированной смерти не дает.
        После этих ран оборванец попытался сбежать, но ему не дал, добив его в спину. После того как он упал, руки у меня начали мелко подрагивать, а в отбитую руку со щитом с новой силой вернулась боль. Я присел, и меня начало мутить. Комок подступил к горлу, но мне все же удалось справиться со слабостью: я убедил себя, что не первым напал, и вообще выбора не было! Или он, или я. Вроде убедил, и правильно - не время и не место отдыхать.
        Посмотрел на труп только что убиенного человека, хотя тело ли это.? До сих пор не понимаю, как я, умерев, могу что-то чувствовать, ведь по идее моя физическая оболочка осталась там, на Земле, возле машины на парковке, где меня убило льдиной. Рядом с телом оборванца лежало несколько Искр, достаточно ярких. Видимо, его и стервятника, а может, и нет - не знаю и даже знать не хочу. Слишком трудно сейчас соображать. Подобрав их и избавившись от боли, задумался.
        Что меня ожидает? Спать не хочется - Искры дают заряд бодрости. Есть тоже - Искры насыщают, они же и дают силу. И что теперь? Вечно бродить тут, убивая тех, кто слабее, пока не нарвусь на того, кто сильнее и кто меня убьет? Без сна, отдыха и еды? Я же с ума сойду, как, возможно, сошел с ума этот человек, а может, уже и не человек…
        Глава 4
        Я все так же иду вперед, по трупам. И мне намного легче убивать стервятников. После убийства того оборванца моя сила возросла настолько, что мне теперь казалось, будто даже топор стал легче. Копье все чаще находило себе цель, и я потихоньку увеличивал дистанцию броска.
        Казалось, что-то изменилось во мне, будто сорвало маску. Но к лучшему ли эти изменения? Не знаю, только время покажет и рассудит.
        С тех пор прошло много часов. Или даже дней. Не могу сказать точно, все смешалось как-то в монотонном продвижении вперед. Стервятники стали избегать меня, все чаще стараясь убежать, чем напасть. Теперь больше Искр мне приносило копье, чем меч и топор. Началась осторожная охота на медуз. Через себя - побороть свой страх оказалось не так-то просто. Но внутренние изменения помогли мне. Переступить через страх оказалось проще, чем казалось ранее.
        Вторую медузу уничтожил не без труда. У нее было пять больших щупалец, и пришлось отрубить их все, пока медуза не попыталась спастись бегством, но тщетно. В два прыжка нагнав ее и подпрыгнув, я вонзил меч ей в брюхо и откатился в сторону. Трупы, усеявшие поле сражения, смягчили мое падение, однако не могу сказать, что приземляться на них было приятно. Копье не помогло и в этот раз, правда, вошло оно в медузу почти наполовину, хотя метнул я его с более значительного расстояния, чем в прошлый раз. Сил у меня явно прибавилось, а вот скорость осталась прежней, что огорчает. Ведь по идее скорость должна расти, так же как и сила, но все было иначе. Видимо, тут свои законы, о которых я не имею никакого представления.
        Выпив Искры медузы, я вдруг с удивлением обнаружил, что меч, в отличие от копья и топора, начал разрушатся от слизи. Пришлось искать замену. Хорошо, что оружия вокруг валялось много, и мне без особого труда удалось подобрать почти такой же меч, как был у меня до этого. Привычное оружие не хотелось менять - пришлось немного напрячься и поискать, но все же был найден практически идентичный клинок.
        Внезапно мой слух стал улавливать какие-то звуки. Я прислушался. Посмотрел налево и пришел в ужас. Там, далеко-далеко в небе и на земле шла битва. Летали молнии и огонь - это столкнулись ангелы и демоны. Вспомнив, что тут все постоянно хотят меня убить, я быстро поспешил в противоположную от сражения сторону. Я бежал быстро, как только мог, до тех пор, пока слух и зрение перестали видеть и слышать происходящее там. Только тогда мой шаг замедлился. Копье снова начало собирать дань со стервятников, а топор - с медуз, правда, намного реже…
        Мне не нравилось одиночество, но и желания найти кого-то не возникало. Слишком дико выглядело окружающее меня пространство. Ну а если учитывать еще и стремление каждого встречного мною перекусить, так и вовсе возникает рациональное желание избегать любую мало-мальски серьезную опасность в виде существ, которые сильнее меня.
        Несколько последующих встреч меня тоже не обрадовали. Первая встреча была с «черепахой». Да, новое существо, которое я раньше не видел ни в своем, ни даже в этом мире.
        Точнее, это было большое животное, имеющее панцирь черепахи, - отсюда и название. Оно или она, кто там разберет пол этого существа, медленно двигалось по полю, устланному мертвецами. По ходу движения пасть этого существа целиком заглатывала лежащие тела. Позади чудища двигалась «группа товарищей», чертей, что ли? Очень похоже на то: копыта есть, кожа красная, рожки, шея и голова в черной шерсти, таз и половина спины также в очень густой черной шерсти. Небольшой хвост только завершал картину. Очень похоже на чертей, описываемых в моем мире. А еще у них была огромная телега, привязанная каким-то образом к черепахе, что меня вообще крайне удивило.
        Немудрено, что черти, едва заметив меня, с азартом попытались меня убить. Я уже даже как-то к этому начинаю… привыкать, что ли? Но вот сражаться сразу с несколькими противниками было для меня внове. Хорошо, что бросок копья убил одного из чертей. Из него вылетела красноватая Искра, схожая с цветом его кожи.
        Скажу честно, если бы трое из оставшихся шестерых не отвлеклись бы на то, чтобы засунуть Искру именно к себе в пузырек, который у каждого из них висел на шее, мне бы не удалось выстоять. А так, пока эти трое дрались между собой за право обладать душой своего сородича, мне удалось, конечно не без труда и ранений, справиться с тремя другими противниками.
        Но обо всем по порядку.
        Первого, который был вооружен чем-то очень похожим на саблю, я просто и без затей «зарубил» мечом, когда он подбежал очень близко ко мне. Вот только меч из-за силы и стремительности удара, а также от полного незнания, куда же и, главное, как лучше бить, застрял в теле. Естественно, тут же мною была совершена ошибка. Вместо попытки выдернуть меч из тела мне следовало выхватить топор и разорвать дистанцию. Увы, из меня мечник, как из депутата балерун, так что приходилось учиться на своих ошибках, зарабатывая раны и обагряя своей кровью землю и клинки врагов. Меч второго черта не пробил куртку - рана в спину получена не была, но ушиб очевиден, а вот третий ударил по ноге, разрубив штанину и оставив узкую рану, из которой сразу же начала сочиться кровь. Боль в спине была сильной, но больше всего, конечно, пострадала нога. Повезло вообще-то. Мог и ноги лишиться, а что? Вполне, будь удар посильнее и все - тушите свет, сушите весла, складывайте ласты…
        Тогда-то я и отпрыгнул, морщась от боли в спине и припадая на одну ногу. Правая рука хватает топор за рукоять, левая, на которой все еще висит верный щит, отстегивает пряжку ремня. И сразу же, со всего размаха бью по чертям. Одного буквально разрубаю пополам примерно на уровне груди, второму наношу легкую рану. Причем сам не понимаю, как они так подставляются под удар. Сожалею, что немного не хватило длины лезвия для полноценной смертельно опасной раны. Принимаю удар на щит. Ха! Оборванец, встреченный мною ранее, и тот намного сильнее бил, аж руку сушил. Удар же черта, будто комариный укус, или это я от возбуждения не заметил, сколь сильным был удар? Сразу же отвечаю. Топор с чавканьем входит в плоть черта. С удовлетворением вытаскиваю топор из тела и смотрю на оставшихся троих чертей, которые все еще продолжают драться за право обладания душой своего собрата.
        Не могу не воспользоваться моментом. Собираю три Искры, выпавшие из поверженных мною врагов, рана на ноге исцелилась, боль в спине прошла. Тут же быстро приближаюсь к чертям, которые катаются по трупам, дерутся между собой и пытаются дотянуться до Искры. Они мешают и не дают друг другу завладеть желаемым трофеем, что их и сгубило, а мне дало возможность усилиться. Становится очевидным, что черти не намного умнее стервятников. Два быстрых удара, два трупа, третий удар плашмя по голове оторопевшего черта. Собираю Искры, в том числе ту, из-за которой они дрались.
        Мне кажется, что я начинаю действовать все жестче. Но разве можно иначе? Никакой жалости, пощады и мыслей о сожалении! Или я, или они - третьего очевидно не дано.
        Плевать, нужна информация, поэтому беру оглушенного языка и тащу его к их немного отъехавшей повозке. Ведь черепаха и не думала остановиться и ждать, пока мы решим наши проблемы. Первое существо в этом мире, которое не пытается меня убить или убежать, как это делали в последнее время некоторые стервятники. Удивительно.
        Бросив мимолетный взгляд на повозку, вижу гору оружия и амуниции. С одной стороны ангельское, с другой демонское, что выдает цвет вещей. Судя по всему, мне довелось встретить трофейную команду демонов, вот только почему охраны нет? Черти же так слабы…
        Ремнем связываю черта. Мелькает мысль, что нужно придумать что-то другое, ремень от топора мешает в бою, путается в ногах. Не хотелось бы, чтобы он стал виновником моей смерти. Ладно, подумаю над этим позже, а пока нужно вернуть меч.
        Иду к трупам чертей, достаю меч из плоти черта, вытираю о его шерсть и ткань. С удивлением понимаю, что уже настолько привык к запаху тления, гниения и крови, что попросту не воспринимаю весь этот смрад, устойчиво стоящий над полем сражения!
        Возвращаюсь обратно к пленнику, по пути захватываю копье, которое поначалу забыл взять. Мимоходом, уже по устоявшейся привычке вытираю наконечник о первый попавшийся труп. Это ангел.
        Очень надеюсь, что пленник сможет мне разъяснить некоторые моменты жизни в данном месте. Слишком напрягает недостаток информации. Морально все это уже утомило, хотя физически я в прекрасной форме.
        Подхватил пленника и догнал телегу, которая уже успела порядком удалиться от нас, это только подтверждает мою теорию, что черепахе плевать на всех, включая меня и чертей. Закидываю в телегу пленника и залезаю сам. Начинаю готовиться к добыче информации, заодно перевожу дух и отдыхаю после боя. Похоже, я стал изменяться - это очевидно. Раньше были просто догадки, но сейчас… Изменения настолько видны, что уже как-то спокойно воспринимаю то, что мне удалось убить шестерых чертей и пленить седьмого. Скорее всего, это слабейшие, но разумные, чувствующие и живущие своей странной, непонятной жизнью демоны. Очень надеюсь, что они хотя бы разумные, на это намекает наличие оружия и некоторые простейшие действия типа сбора трофеев. Однако пока все говорит о не самом высоком интеллекте, если он, конечно, вообще есть. Если судить по тому, как действовали и нападали, можно даже сказать, что интеллект полностью отсутствует. Это будет, конечно, грустно, но я все же старался - пленил, значит, нужно попытаться что-либо узнать. Интересно получается…
        А все же я сильно изменился, да как быстро-то! Морально готов пытать, чтобы выбить нужную мне информацию. Жуть! Нет, не хочу заниматься копанием в собственной голове. Пока, по крайней мере. Лучше покопаться в голове врага и желательно без пыток. Проверил ремень - вроде крепко. На всякий случай связал ему еще ноги и привязал их к рукам. Для этого использовал ремни от одежды, как и саму одежду из телеги. Успокоился я только тогда, когда черт стал похож на мумию. После хорошо выполненной процедуры пеленания решил привести черта в чувство, но тут на меня неожиданно напали.
        Это было что-то вроде помеси обезьяны и летучей мыши. Кожистые крылья, крупные клыки и даже на вид чертовски острые зубы. Длинные, очень длинные руки на трех суставах с двупалыми кистями, на ногах когти почти без всяких намеков на пальцы, на руках когтей не было, а только твердые пальцы-сардельки. Летучая обезьяна ударила со спины своими задними лапами-ногами. Этот удар свалил меня с телеги, но не нанес существенных повреждений - спасибо куртке, принявшей этот удар. Из оружия у меня был только меч и кинжалы с ножами, не считая щита. Топор и копье остались в телеге. Не растерявшись - очевидно, уже привыкаю к неожиданностям разного рода, я достал меч, в этот раз уже без особого риска для собственного здоровья - наловчился. После чего бросился на тварь.
        К моему безграничному удивлению, убить ее оказалось достаточно просто: стоило только отрубить крылья, как обезьяна потеряла свое основное преимущество и большую часть маневренности. В три удара быстро с ней покончил, после чего забрал ее Искру. Забравшись на телегу, я увидел, что черт мертв, а рядом сиротливо лежала его Искра буро-красного цвета. Видимо, удар обезьяны пришелся в основном на черта, и только потом она задела меня, тем самым сбив с телеги.
        - Да чтоб тебя, - выругался я. - Чтобы тебя ангелы в одно место вечно имели, да демоны помогали.
        Такой подлости я совершенно не ожидал! Мой «язык» теперь уже точно ничего не скажет, и мне даже не удастся узнать, разумны ли черти или так - типа дрессированных домашних животных. И уж точно мне не удалось узнать, какой язык тут используют.
        Одни разочарования.
        Но что мне остается делать? Ведь жизнь столь непредсказуема. Боюсь, что думать сейчас нужно меньше. Это расслабляет и убивает. Сейчас нужен только холодный расчет. Выживу, а там оно все само собой станет более ясным и понятным. Будет и другой «язык». Только бы не умереть. Опять.
        Глава 5
        Попинав черта и еще несколько раз выругавшись, я признал, что вышел облом, причем конкретный. Недолго думая и сокрушаясь о нелепой смерти, выкинул труп черта из телеги, предварительно забрав свой ремень, уже неплохо мне послуживший. Были, конечно, и плюсы. Я сменил экипировку. Штаны испачкались изрядно, да и с дыркой они были, опять же залиты кровью. Сменил на новые - почти полную копию моих старых. В телеге была обнаружена целая новенькая кольчуга, причем моего размера и даже без дырок под крылья. Нацепил кирасу, вес в которой почти не чувствовался, а может, это я уже настолько усилился, что вес не ощущаю, летает же топор в моих руках, как пушинка? Новообретенный доспех был похож на бронежилет с небольшими отличиями. Две металлические пластины - одна спереди, вторая сзади, сверху на них наварены вертикальные полосы темно-серого металла. Среди этих полос, на равном расстоянии друг от друга находились металлические конусообразные наклепки. Для чего это нужно? Непонятно, ну да плевать. Держатся две пластины на металлических цепочках. Еще был найден подходящий по размеру шлем, правда, пришлось
помучиться: не надевать же его на голое тело, вернее, голову? Шлем был закругленным, с наклепками на висках и с небольшой крестовиной, защищающей нос.
        На ноги было решено надеть что-то вроде «лат». Защита представляла собой три пластины, закругленные по краям и скрепленные между собой мелкой кольчужной сеткой. Передняя пластина была чуть длиннее остальных, при этом колено было защищено, но только спереди и совсем немного по бокам. Крепилось это все прямо на штанину. Сзади были три кожаных (какая-то мода на кожу тут у них, постоянно все из кожи попадается) шнурка, с помощью которых «латы» вообще удерживались на ноге.
        Бедра защищались подобной защитой. Жаль, для паха ничего не нашлось. Думаю, совсем было бы нелишним. Лучше перестраховаться, чем лишиться самого сокровенного, хотя уже начинаю думать, что самое сокровенное в этом мире - совсем другой орган. И немудрено. Тут женщин вообще-то не видно, да и постоянный риск для жизни не располагает к посторонним размышлениям о прекрасной стороне человечества!
        На руки нашел латные перчатки. Примерив и убедившись, что они подходят, решил приберечь. Вся прелесть была в том, что ладонь оставалась открытой, не защищенной ничем, а вот внешняя сторона руки была закрыта гнутыми металлическими пластинами, которые до конца не распрямлялись. Теперь мне не удавалось полностью распрямить ладонь, но это небольшой минус, мне так кажется - защита превыше всего. Эти перчатки закрывали руку почти до локтя, что было самое оно, ведь кольчуга шла как раз до этой грани, даже чуть ниже. Рука была полностью закрыта, да еще и куртка невероятной прочности…
        Почему же мною раньше не было найдено достойной меня амуниции? Трупов-то полно вокруг! Взял бы да снял, черти были бы совсем не страшны. Все просто - тогда мое тело и моя Искра были слабее, чем сейчас. Это теперь тяжести доспехов и прочего «железа» практически не ощущается. Тем не менее и сейчас я выбирал легкие вещи, по моим ощущениям легкие. Нет смысла перегружать себя.
        Тут же мною был найден относительно новый, причем очень даже нормальный ремень именно для топора. Теперь хватало и одной руки, чтобы освободить топор. Нашелся чехол и для копья. Даже могу носить их больше, три штуки точно. Порывшись в оружии еще, нашел копья, почти похожие друг на друга по размеру, только наконечники у них разные. Один наконечник копья тускло и едва заметно сиял синим, второй наконечник отливал желтизной, ну а мой старый и родной - белым. После того как я засунул все три копья в чехол, мне не пришло в голову ничего умнее, кроме как еще пошарить в оружии.
        Лук и колчан со стрелами. Взять, что ли? Не умею же пользоваться. Однако жадность говорила: бери! Попытался натянуть тетиву - и чуть пальцы не порезал себе. После этого немного ее оттянул, что было не так уж и легко, сразу отпустил и стал дуть на пальцы. Блин, чуть не срезал подушечки на кончиках, и что за дауны пишут, что можно стрелять голыми руками? Нашел кожаные перчатки, снял латные рукавицы, надел кожаные перчатки и снова надел латные рукавицы. Вроде сидят удобно, не жмут.
        Вторая попытка. Начинаю натягивать тетиву, однако сил не хватило ее удержать. И в третий раз та же песня, не могу нормально натянуть - срывается. Нашел кольца, надел на пальцы, дело пошло. Натянув тетиву посильнее, отпустил ее. Послышался и почувствовался нехилый шлепок по латной рукавице. Да уж, если бы я был в этот момент без нее, было бы больно, даже очень больно. Хотя кожа перчаток, вероятнее всего, не дала бы рассечь руку до кости, однако удивительно, что у нас пишут и говорят о стрельбе из лука как о простом и нехитром деле. Чтобы тетиву натянуть, нужна сноровка, не говоря уже о стрельбе - покалечиться, как два пальца обосс… в смысле просто, как два пальца по ветру держать. Лук мне все-таки понравился, и я его взял - буду тренироваться, вдруг пригодится. Никогда не знаешь, в какой момент что понадобится! Повесив разобранный лук в специальном чехле за спину, и туда же колчан со стрелами, я был готов отправляться дальше в путь-дорогу.
        М-дя, трудно живется покойникам, однако.
        Глава 6
        Жизнь после смерти - хреновая штука. Чем дольше тут нахожусь, тем мне хуже. Физически тело в порядке, но только не морально. Усталость давит. И какое странное состояние нереальности происходящего. Постоянное ожидание окончания этого сна. И мысль единственная - нельзя останавливаться. Нет никаких эмоций - все больше сам себе напоминаю машину: нужно идти, нужно убить, нужно собрать… Зачем?!!
        Сколько убито стервятников? Сотни три-четыре? Давно перестал считать, где-то после второй сотни. Количество убитых медуз перевалило за полсотни. Летающих обезьян мне удалось завалить десятка три-четыре, а все из-за того, что они любят нападать неожиданно, и если первый удар не ранит или убивает жертву - скрываются бегством; единственный шанс прикончить - подстрелить, только вот нечем пока.
        Трофейных команд, к моему глубочайшему прискорбию, больше не встречалось.
        Были новые для меня существа, которые все так же хотели мною закусить. Большинством закусил я, и всего один раз мне пришлось, скорее даже удалось, убежать (что само по себе невероятная удача). Я даже боя не принял. Куда там! Драконоподобную тварь с такими лапками, шеей да с такой пастью мне точно не завалить. Поэтому, быстренько истратив все ножи, кинжалы и копья (лук не было времени собирать), чтобы продырявить крылья и лишить его возможности меня быстро достать, я предпринял очень хитроумный маневр, называемый просто и незатейливо - «делай ноги, пока не поймали и не надавали».
        Копья потом были найдены новые. Их наконечники, однако, в этот раз были другие: розовый, коричневый и бирюзовый. Та же история с ножами и кинжалами, которые я теперь постоянно бросал во что-нибудь. Не ради развлечения, а только чтобы набить руку и натренироваться попадать туда, куда я целюсь.
        Теперь я часто стрелял из лука, пока не заканчивались стрелы. Тогда лук собирался и убирался в чехол до момента обнаружения нового колчана.
        Несколько раз мною были встречены души людей. Они были похожи на того безумного оборванца: ни одного слова, никакой реакции на попытку завязать разговор - сразу нападение. У них не было ни единого шанса, с моей-то экипировкой. Да и от зверей их отличало только наличие оружия.
        Едва мне слышались звуки боя или я замечал что-то подозрительное, как тут же менял направление. Встревать в крупные разборки у меня не было ни малейшего желания. Жить, даже так, мне пока еще хотелось сильнее, чем встрять куда-то с повышенным риском для жизни.
        Я становился все сильнее, однако в душе мне было все труднее и труднее. Апатия и безразличие подступали, душевная усталость копилась. Все это мимолетно разгонялось лишь новой Искрой. Кое-что изменилось - стервятники чуяли меня все с большего расстояния, убегали, прятались или сбивались в стаи и нападали. Одиночки совсем перестали мне попадаться.
        Единственная радость - упражнения с оружием, стрельба из лука, метание ножей. Таким образом, я старался отвлекать себя, как только мог и как можно чаще. Теперь весь мой путь я что-то постоянно делал, пытался придумать связки с мечом, копьем или топором, думал, как рациональнее использовать щит, принимать удары. У меня было много времени, чтобы учится, однако я все равно прекрасно понимал, что самостоятельно специалистом по холодному оружию ну никак не стать. Поэтому ограничивался только максимально эффективными (естественно, на мой взгляд) связками для выживания, которые проверял на стервятниках.
        Думаю, что начинаю сходить с ума. Но все еще не теряю надежды. Большие ожидания возлагаю на встречу новой трофейной команды - нужна информация. Уже всерьез думаю о способах пыток для выбивания информации. Мелькают мысли пленить душу и попытаться достучаться до разума. Идея нравится, думаю над ее реализацией. Да, это вполне осуществимо. Определенно следующую душу попробую пленить, но, как назло, они не встречаются. Вообще заметно, что они тут большая редкость.
        Блин, мысли путаются. Непонятно, сколько мною тут проведено дней, недель или месяцев, при этом ни разу не спал, не ел, не пил. Осеняет идея: может быть, в этом все дело? Нужно проверить!
        С небывалым энтузиазмом начинаю раскидывать трупы. Ложусь в получившуюся яму и засыпаю себя телами. До чего дошел - сплю меж мертвецами! И ничего - эмоций ноль. Пытаюсь заснуть и надеюсь, что меня никто не почует, а медуза обойдет стороной.
        Просыпаюсь. Выкапываюсь и прислушиваюсь к себе. Действительно стало чуть-чуть легче. Апатия отступила, появились хоть какие-то эмоции. Быть может, если поесть и попить, станет еще легче? Или еще немного поспать? Да ну, бред какой-то, я же мертв, а тут только мой дух. Ну да, дух, который сражается, спит, чувствует и ощущает, ходит и размышляет - начинаю возражать сам себе. Думаю, скоро уже и разговаривать буду сам с собой. А что? Вполне возможно. Вот так люди и сходят с ума.
        И вообще, что за бред? Я же уже умер! Сраные ангелы с не менее сраными демонами да еще и голимый творец всего этого безобразия… Кто-нибудь объясните мне наконец, какого хрена тут вообще происходит? Меня постоянно хотят убить, причем как можно жестче и быстрее. Такое впечатление, что на мне написано: «Съешь меня и получи Мир в подарок». В одно место такое послесмертие. Мама, роди меня обратно! Вечно все через «не так», как должно быть.
        - Да я вас всех раком загибал, - не выдержав, вслух продолжил я. - Делать, что ли, больше нечего, кроме как друг другу глотки резать? И ладно, режьте, я-то тут при чем? Вон все время по колено в трупах, нос забит смрадом, в ботинках кровь хлюпает. Даже посра… и посса… нормально не могу, хотя бы спать можно, что мною только недавно и было выяснено. Так тут еще и есть нечего. За все время ни дерева, ни ручья, даже травы не видно, одни медленно гниющие трупы. Даже убирать не научились за собой. Судя по всему, весь мир зас… трупами своими мудо… е… е… вас всех больно, долго и вечно. Хотя нет, вечно не смогу - устану.
        Фу, ну вроде отпустило и даже легче стало! Даже туман в голове рассеялся. Надо как-нибудь начать сутки считать и раз в несколько дней повторять «терапию».
        О, стая стервятников! Испытываю что-то вроде радости. Целых два копья из трех попали в цель. Два из четырех ножей также нашли свои цели. Ножи воткнулись неудачно - только ранил, надо тренироваться. Топор к бою, принять первого стервятника на щит, одновременно бью им же в морду. Это сильно его дезориентирует - уже проверено множество раз. Туша оглушенного стервятника отлетает в сторону. Описываю широкий полукруг топором, после чего кидаю его в начавших отступление уродцев, конечно же попадаю, вот только не лезвием, а древком, ну ничего, и так переломал хребет - бросок у меня теперь ого-го, а стервятники слабенькие, хрупкие существа и очень глупые. Достаю кинжал, кидаю в спину очередному стервятнику, промахиваюсь.

«Что-то встал, видимо, не с той ноги», - мелькает мысль, но отступает перед азартом. Достаю меч и бросаюсь в погоню. Догнал троих плюс добил оглушенного щитом стервятника и разобрался с тем, который с перебитым хребтом лежал неподалеку. Всего семеро, один из раненных ножом унес его в себе, а жаль - опять новый искать.
        Собираю трофеи. Бл… одной Искры не хватает. Кто-то из сбежавших стервятников умыкнул. Ну тварь, догнать бы, да не получится, теперь они уже далеко…
        Вот интересно, а медузы будут собираться в стаи, когда стану еще сильнее? Хороший вопрос, но ответ получить неоткуда. Как же это утомило.
        Слышу звуки боя, автоматически меняю направление, нечего мне там делать. Мелькает мысль взять там языка, но тут же отбрасываю ее - все еще опасно. Апатия на время отступила, так что живем!
        Продолжаю поиски трофейных команд или, на крайний случай, какой-нибудь души. Тщетно, только животные, само собой, агрессивно ко мне настроенные. Питаюсь в процессе поисков Искрами.
        Вот интересно, я же выжил как-то? Людей умирает постоянно куча, так почему столь редко вижу тут их души? Да и те безумные какие-то. Тут же начинаю вспоминать разговор о том, что серых душ становится все больше и вроде как именно сюда они попадают. Почему вообще сюда? Места лучше, что ли, не нашлось? Чистилище там или реинкарнировать нас каким-то способом, да и все дела. Как-то все это сложно и непонятно.
        Так, ладно, я ведь умный парень. Нужно потерпеть, а там будут источники информации, в крайнем случае, пойду в гущу битвы, вдруг меня там сразу не убьют, и возьму языка. Ох, не знаю, что буду делать, если ангелы говорят на своем ангельском, а демоны на каком-нибудь демонском или демоническом? Да ср… на каком, на непонятном, в общем, для меня языке.
        Хорошо, отвлекся я что-то. Вернемся к нашим баранам, вернее, к статистике. Допустим, на сто душ приходится десять таких гавриков, как я, серых, как сказала «приемная комиссия» в ад и небеса. Допустим, половина сразу гибнет, вторая половина, наверное, выживает как-то? Я же живой еще, ну относительно живой, конечно. Хорошо, половина половины сходит с ума, но не все же. Куда на хрен деваются остальные? Народу живет и мрет тьма-тьмущая. Счет идет на миллионы, вернее, даже на миллиарды за все существования человечества, однако. В общем, опять ничего не понятно. О, медуза.
        - Иди сюда, родная, - с умилением шепчу.
        Еще несколько Искр ням-ням. Что-то непонятна мне ситуация, нужно брать языка, стопудово. А то чувствую, что опять начинаю немного того… с ума сходить по тихой грусти.
        Глава 7
        Все еще бреду по полю трупов. Однако пейзаж стал меняться. Трупов становится меньше, показалась мертвая почва, обильно залитая засохшей кровью. Я уже думал, никогда не кончится это безобразие. Горы трупов сменила серая, безжизненная почва, больше напоминающая мелкую гальку серого цвета, но из-за скудности освещения цвет был более темным, чем, например, на Земле. Гнетущее зрелище, но я уже насмотрелся на мертвецов, и меня оно не волнует. Разве что теперь сражаться будет удобнее как мне, так и противникам, что не особо…
        Даже настроение поднялось. Веселее стало. Теперь иду вдоль границы трупов - охотиться надо, а стервятников или другой добычи в «серой пустыне», уходящей за линию горизонта, не видно.
        Так что я шел, шел и пришел.
        Я увидел что-то, отдаленно напоминающее поселение, и мне даже показалось, что там есть люди. О чудо - дожил наконец. Очень надеюсь, меня там сразу же не попытаются прикончить, информация нужна - кровь из носу. Устал бродить среди трупов, сильно устал.
        Медленно, соблюдая осторожность, приближался к поселению. Все новые и новые детали открывались мне по мере продвижения. Стена, окружавшая его, была сложена из больших и таких редких тут огромных серых булыжников, очень похожих на те, в трещину между которыми я забился в самом начале, когда только попал сюда. Между булыжниками тоже имелись щели, но их заделали торчавшими в разные стороны костями. Кости, видимо, одновременно играли роль мелкого заполнителя для дыр и защитой от штурмующих отрядов или диких животных.
        Ворот не было, башен тоже. Имелся узкий проход, который сторожили четыре громадных, напоминающих людей воина. Вот только люди ли это? Вооружены они были на славу - полный доспех, даже не видно лиц. У каждого воина имелось по два неподъемных по внешнему виду осадных арбалета. Один арбалет был заряжен и находился в руках, а второй такой же заряженный стоял вертикально вверх неподалеку, прислоненный к стене. Конечно же у каждого стража наличествовал двуручный меч или его аналог по величине - топор, прислоненный к стене возле заряженного арбалета. Не без опаски медленно подхожу - получить столько и таких болтов из арбалета мне не хотелось. Думаю, моя кираса не справилась бы с болтами из таких махин. М-дя, точно не справилась бы…
        Уже подойдя почти вплотную к стражам, заметил пятого субъекта, но на фоне двух с половиной метровых здоровяков он смотрелся очень блекло. Так что я его сразу и не заметил. Это был небольшой старичок с посохом. Может быть, даже маг. Не удивлюсь, если тут и магия есть, даже не так, я в этом почти уверен: видел, как пуляли ангелы и демоны - то огнем, то молниями…
        - Стой, кто ты такой? Чего тебе нужно тут? Отвечай немедленно! - начал старик.
        Здоровяки все так же безразлично стояли, не обращая на меня внимания. Такое впечатление, что меня тут и нет вовсе.
        - Тише, я все прекрасно слышу, - поморщившись от его голоса, отвечаю ему. Уже и отвык от голосов, да и сам давненько не разговаривал вслух.
        Радовало, что мне его хотя бы удается понимать - земляк попался. Опять повезло? Или дело тут в чем-то другом?
        - Не дикий, значит, - расслабился старик. - Ну тогда можешь проходить свободно.
        - Спасибо, но можно мне задать пару вопросов?
        - Новенький, что ли? А-а-а, сразу и не понял, старею, видимо, хе-хе. Ладно, новичок, спрашивай, утолю твое любопытство, так и быть, помню, как мне было не по себе, когда только попал сюда. Ох и давно это было, давно…
        - Спасибо, - искренне обрадовался я. - Что это вообще за место такое?
        - Ну точно совсем зеленый новичок, а по силе-то Искры и не скажешь. Знатно пришлось пройтись и не раз пришлось вступить в бой, пока до города дошел? Вижу-вижу, можешь не отвечать. Милок, ты в заднице, как и все мы. Бха-ха-ха, - рассмеялся собственной шутке старик.
        Судя по всему, с ума схожу не в одиночестве, нас таких как минимум уже двое. Да и то, как сказать, на фоне этого психа я являюсь самым что ни есть здоровым и психически полноценным человеком. Но найдется ли тут другой источник информации?
        - Не обращай внимания, сынок. Тут очень скучно, путников мало, а новички редки, не потешить себя было бы грешно. Итак, мой юный друг, расскажу все по порядку и с самого начала. Есть пять миров. Земля, Норрвуэл, Ад и Небеса. Эти четыре мира как виноградины висят на веточке, мы как раз и находимся на этой веточке - Чирии. Вот только Ад и Небеса давным-давно соединились с Чирией, и началась тут вечная война. Души людей с Земли - батарейки для демонов и ангелов, а такие, как мы, не пригодны быть батарейками, вот нас сюда и перекинули. Служим теперь пищей, если не сбиваемся в стаи и не сохраняем разум. Существа с Норрвуэла - стервятники, неразумные существа, животные и просто различные монстры - после смерти они попадают сюда и тоже служат пищей, но уже не столько ангелам и демонам, сколько нам. Они наша еда, вода, деньги и многое другое. Вернее, не они, а их Искры. Норрвуэл также поставляет рекрутов Аду и Небу, там живут не особо развитые умственно и духовно существа, а все из-за их срока жизни - до двадцати, тридцати земных лет. Кстати, эти стражи и есть рекруты нашего Лорда, который их перекупил за
Искры у ангелов или демонов, после чего откормил Искрами «диких» и животных. Вот можешь полюбоваться на них, стоят рядом, вымахали тут дуболомы…
        - Но-но, старик. Ты говори да не заговаривайся, - откликнулся один из гигантов.
        - Да ладно тебе, Здоровяк. Ты служишь нашему Лорду и будешь служить вечно, пока не станешь кормом для ангелов или демонов. Тут нельзя умереть от старости, поэтому рекруты умнеют со временем и становятся похожими на людей, однако на начальной стадии они как пластилин, - начал пояснять старик. - Из них по мере их взросления можно сделать хоть раба, хоть воина, хоть шлюху. Главное - выучить их так, как будет угодно хозяину. Если целенаправленно обучать, что, кстати, не бесплатно, то поумнеют они гораздо быстрее.
        - Ясно, - задумчиво отозвался я. Столько новой информации, зато многое проясняется, но не до конца. - Что с моим состоянием?
        - Безумие, - сразу же понятливо кивнул старик. - Самая главная опасность этого мира. Тут свои законы. Сон отгоняет безумие, но не полноценно. Вода и пища помогают, но они ценятся очень, просто невероятно высоко. Корка хлеба обменивается на сотни Искр, глоток воды - на полсотни. Цена диких душ выше серых, ангельские и демонские сердца, они же души, они же Искры, ценятся еще дороже, но все зависит от их Силы, размера и Цвета.
        - Откуда тут еда и вода?
        - Проколы пространства частенько случаются. Из них, бывает, попадает растительность, цена которой даже выше пищи. Земля, цена грамма которой равна цене одной серой искре, вода, еда, фрукты и овощи, стоимость их вообще зашкаливает за тысячи сердец, а все из-за семян. Даже если вырастить плодовое дерево - плоды будут без семечек, а если они и будут, то из них ничего никогда не вырастет. То же самое с растениями, которые размножаются другими способами.
        - Но разве земля так дорога? А растения, почему они так ценны?
        - Тут ничего не растет. Мир мертв! Земля нашего мира или Норрвуэла дает возможность выращивать растения, в свою очередь растения дают жизнь, безумие отступает, когда трогаешь растение, смотришь на него, нюхаешь. У нашего Лорда есть плодородное дерево - лимон. Это главная ценность города! Чуть менее ценны осколки солнечного и лунного камня, которые дают солнечный или лунный свет. Без этого света растения умирают, а потому эти камни тоже большая ценность. И редкость!
        Безумие… Других слов нет.
        - Искры, или как они там, что это такое? - задаю самый важный вопрос. - Как их сохранять? Ведь когда касаешься их, они всасываются в тело. Ведь как-то их сохраняют, если они выступают валютой.
        - Искры - это все и ничего одновременно. Искры имеют все живые существа, которые сюда попадают. У каждого сердце сначала слабое, но по мере поглощения других Искр собственное средоточие жизненных сил укрепляется и увеличивается, давая телу новые способности и мощь. Редко, но можно получить даже магическую способность, для этого нужно пить сердца ангелов и демонов. Цвет Искры - ее направленность. Серая - еда, сила, бодрость и здоровье. Общее укрепление организма. Остальные разнятся, но все они дают одно - силу. Сохранить их можно в сосудах, которые легко найти на поле боя. Их множество, самых разнообразных размеров, а через двойные перчатки Искра не всасывается в тело, ну или просто через очень толстые кожаные перчатки. Можно и тонкие использовать, но они должны быть зачарованы.
        - Так все же что это такое само по себе?
        - Самая распространенная версия, что все это сердца, и не что иное. Или частичка Бога, вложенная в наши души Создателем. Искрами Творца их еще называют.
        - Ну да, ну да.
        Конечно, так я и поверил в этот бред. Создатель всего этого безобразия явный идиот, и очень надеюсь, что ему сейчас намного хреновее, чем мне.
        - Спасибо, я очень благодарен за разъяснения.
        - Да что там, сынок, всегда рад поболтать. Стоять на страже так скучно. Эти же «гвардейцы» - никудышные собеседники, только и умеют железяками махать. Но зато делают это они ну очень хорошо, можно даже сказать, мастерски.
        У меня еще были вопросы, но нужно было осмыслить уже полученную информацию. Поэтому, больше не задавая вопросов, я вошел в город… Или поселение? Было очень интересно посмотреть на местных жителей. Так же как и на сам этот… городок.
        Глава 8
        Ну вот я и в городе, вернее, в городке. Домов нет, зато есть хижины типа шалаш, сложенные из костей, - жуть какая-то. Да уж, жизнь тут кипит. Действительно, постоянно шли разговоры, и что самое удивительное, на языках, мне неизвестных, но которые для моего понимания были доступны. В основном шел торг, меняли все на все. Некоторые собирали группы, чтобы вместе поохотится на сильных монстров. Но вопрос, кто и на кого будет охотиться и не ударят ли в спину друзья-охотники с целью получения твоих Искр? Правил и законов ведь тут, как я понял, не существует.
        Денег у меня не было, оружие тут не в цене, на поле боя его горы валяются. Однако оружие продавали и тут. Не без труда, но мне удалось выяснить, в чем тут дело.
        Большинство оружия на поле боя - сотворенное, то есть не из материи, а из овеществленной энергии, которая имеет свойство утекать. Вот и получается, что все оружие тут временное, а использованное в бою имеет свойство терять силу, прочность и материальность. На таком оружии всегда была тонкая рунная вязь. Имелась такая вязь и на моем железе, и на одежде, кстати, тоже. Вот почему тот меч буквально рассыпался у меня в руках, когда на него попал желудочный сок медузы. Меч просто потерял устойчивость!
        Тут же продавалось настоящее оружие, «живое». Вот только качество у него было, откровенно говоря, хреновое. Однако оно было материальным, из естественных элементов, которые немного, но отгоняли безумие. То же самое было и с одеждой, обувью и всем, что было реальным.
        Кошмар, кто бы мог подумать, что засохший кленовый лист может оцениваться в десяток серых сердец! Теперь понятно, почему в карманах у мертвецов почти никогда ничего нет. Однако была веревочка с тремя узелками. Где же она, а, вот нашел. Достав, я внимательнейшим образом осмотрел ее - рун нет, значит, настоящая. Уже живем - можно обменять ее на что-нибудь более полезное.
        Устроив ревизию карманов, нахожу еще бесформенную монетку - размером примерно с десять копеек, кусок проволоки (медной, судя по цвету и вкусу) и маленький кусочек дерева с дырочкой, наверно, оберег какой-нибудь или талисман. Но самое главное, все перечисленное - настоящие. Можно продать их, но куда торопиться? Успею еще.
        Хорошо, допустим, продам их (обменяю на сердца или другие товары). Что дальше? Ну стану чуть-чуть сильнее, и что с того? Мне с трудом уже удается справляться с безумием, а реальные вещи, сделанные из живой материи, по идее должны сохранять разум, отгоняя туман безумия, рассеивая его…
        Поможет ли это? Не знаю, но точно знаю одно - попробовать стоит, ибо всерьез опасаюсь за свой рассудок, ясность памяти и трезвость ума! Да и потом, обменять эти вещички можно в любой момент, было бы желание.
        Еще я узнал, что подобные поселения не такая уж и большая редкость. Да, бывает, ангелы или демоны нападают на укрепления людских душ, бывает также, что их захватывают и превращают в пыль вместе со всеми обитателями, которых просто уничтожают. Однако бывает, что душам удается выстоять. Ведь каждым поселением или городком правит Лорд - сильнейшая человеческая душа, по силе сравнимая с некоторыми архангелами или архидемонами. Вот и получается, что невыгодно уничтожать городки - сил тратится на них много, а толку с такого завоевания мало. Да и выгоднее торговать. Опять же терять войска просто так никому не нравится, ведь кровопролитная война на уничтожение забирает все доступные ресурсы. Торговать все же выгоднее получается. Однако что ангелы, что демоны в любую минуту могут предать и напасть, ударить в спину, и это стоит учитывать. Слова «честь», «верность слову», «достоинство» тут ничего не стоят. Важна только твоя собственная душа и личная сила! Только этим определяется твое влияние и служит гарантом выполнения заключенных сделок.
        А вообще интересно получается. Ангелы и демоны с радостью уничтожат любого, кроме союзников-сородичей. Бывает, они даже между собой сражаются, и достаточно часто. Однако устойчивый баланс держится последние сотни тысяч лет, где нашлось место людским душам, требующим свободы и все еще сражающимся.
        Было интересно, с чего же началась вся эта кутерьма, но никто этого не знает точно. Возможно, мне удастся это узнать, хотя так ли это важно? Две расы ведут войну на уничтожение, используя всех - и людей, и существ из другого мира…
        Поселение было по размерам примерно с добрую русскую деревеньку в глуши, на пару десятков дворов, но зато с населением в сотни, если не тысячи душ. Побродив по городку, я еще больше пополнил свой запас знаний. Например, почему тут так много душ. Безумие - вот ответ, а общение отгоняет его. Слабо и неубедительно, но это все же действует. Да и потом, тут растет Дерево, которое просто одним своим фактом произрастания дает облегчение душам людей, будто после душного города выбираешься на дикую природу с великолепным воздухом.
        Немудрено, что такие городки трудно завоевать - тут куча душ, и все будут сражаться, защищая не просто что-то эфемерное, а сам факт своего существования, свой разум, свою свободу и жизнь, пусть даже такую. Другие, похоже, сюда и не попадают, идут как бесплатные батарейки ангелам и демонам… И почему их называют серые души? Странно как-то, серые в обычном понимании - это безликие, лишенные индивидуальности, совершенно средненькие. Но серые не могут ТАК яростно продолжать бороться даже за это псевдосуществование!
        Интересно, что это было за третье существо в виде серебристого облачка, которое находилось вместе с ангелом и демоном в тот момент, когда они решали мою судьбу. Кстати, за это им еще будет предъявлен счет, раз уж мне довелось выжить. В этом я не сомневался, ведь такого не забывают и не прощают! Ну а жизнь… она непредсказуема, не я, так другой человек отдаст им и свои, и мои долги.
        В городе делать больше было нечего, поэтому решаю отправиться на охоту. Покинув городок, иду дальше вдоль границы отвоеванных земель, которые хоть и чисто формально, но все же принадлежат людским душам. Внимательно осматриваясь по сторонам, думаю и размышляю.
        Мысли мои просты до безобразия. Мне хотелось найти способ снова обрести тело, причем очень желательно в моем родном мире. Конечно, я вполне обошелся бы и телом в другом мире, но лучше уж вернуться домой. Но для этого нужно было что? Все верно: океан силы, армия душ, порабощение небес или подземелий, а может быть, и тех и других. Неплохой размах, конечно, но вряд ли это осуществимо. Будем трезво смотреть на жизнь. Более реально найти другой способ обретения тела и жизни, ну а пока, за неимением более простого и реального плана, будем воплощать нереальный.
        Ведь если долго мучиться - что-нибудь получится!
        Тут только главное - сильно не лезть на рожон. Также желательно сторониться сражений ангелов с демонами. Ну разве что можно нападать на трофейные команды. О, а вот и жертва - дикая душа.
        Безумец шел, спотыкаясь, однако он был вооружен, и стоило ему увидеть меня, как парень сразу же решил меня убить. Наивная чукотская, да еще и безумная душонка. Мне ничего не стоило его убить - душа была слаба, видимо, истощена чем-то или кем-то. Но я не стал этого делать. Минут пять мне потребовалось, чтобы его разоружить и скрутить. Пока вязал его, с неудовольствием думал, что оружием совсем не умею владеть, разве что только как мясник топором тупо бить. Как бы научиться половчее да побыстрее?
        Я не обманывал себя - самостоятельно для боевых действий научиться владеть даже перочинным ножиком, первый раз взяв его в руки, невозможно. Что же говорить про более сложные средства убиения себе подобных, типа меч или лук, а ведь это далеко не перочинный ножик? Радует, что хотя бы с метанием или в отношении меня вернее будет говорить - киданием копий и иногда ножей проблем нет, сие дело нехитрое, главное - попасть, да желательно посильнее.
        Скрутив брыкающуюся душу, достаю кусок деревяшки и даю ему в руки. Интересно, будет какой-то эффект или нет. Первый раз в жизни наблюдаю такую удивительную метаморфозу. Кусочек дерева почернел и осыпался черной трухой с его ладони на землю. Зато душа перестала брыкаться. Связав его, пытаюсь понять, а что это, собственно, вообще было такое?
        Немного подумав, пинаю несколько раз плененную душу, но, не дождавшись реакции, решаю провести еще один эксперимент. Пленник казался мне человеком, который чем-то очень сильно ошарашен, настолько, что реакция на окружающий мир отсутствует вообще. Вроде даже есть такая болезнь, не помню название, да и неважно это.
        Достав кусок медной проволоки, я дал ее пленнику в руки. Ситуация повторилась. Проволока будто окислилась, потом почернела и осыпалась черной пылью. Зато реакция у души была, да еще какая.
        - Я помню, как меня зовут! - сказал пленник.
        Глава 9

«Ну и какого хрена тут только что произошло?» - мелькнула мысль. Задумавшись, я чуть не пропустил момент, когда пленник начал опять что-то говорить:
        - …совсем не ожидал, что разум вернется. Думал, последние мгновения доживаю.
        - Как же ты потерял разум? - заинтересованно спросил я.
        - Мы с отрядом решили попытать счастья на поле битвы, но нам не повезло. Победившая сторона, а в тот момент это были ангелы, оказалась слишком сильной, так что нам там ничего не светило. Я едва унес ноги, но сказались ранения, и сил потрачено было слишком много, до города не дотянул - безумие захватило меня.
        - Ну понятно, - задумчиво отозвался я.
        Мысленно же я рассуждал о том, что делать с пленником. Оставить в живых? На него были потрачены материалы. Самое лучшее, к чему я склонялся, добить его и забрать Искру, но прежде выужу, пожалуй, информацию. Информация сейчас для меня это все. Ну а там уже видно будет.
        - Расскажи о Небе и Аде.
        - Небеса и Ад вплотную прилегают к этому миру, - начал с энтузиазмом пленник. - Попасть туда можно через трещины-разломы, в Земле - вход в Ад, а через трещины-воронки на Небе - в Рай. Расстояние до Неба примерно десять километров, в Ад же попасть легче, но выбраться труднее по понятным причинам. Без крыльев не стоит об этом даже думать. У каждого из этих двух миров девять уровней, чем выше или ниже поднимаешься или спускаешься, тем сильнее там сущности.
        - Интересно, а как насчет реальных вещей? Я дал тебе прикоснуться к предметам, они растворились, а ты обрел сознание. Как это может быть?
        - Тут все просто. Резерв организма взял энергию материи. Это происходит автоматически в случае, если разум спит, и по желанию, если разум активен. От этого материя разрушилась. Обычно все охотники имеют при себе один или даже два таких предмета.
        - Почему?
        - Раны, которые исцеляются с помощью Искр, полноценно не заживают. Это все из-за того, что тело наше не совсем материально, держится большей частью на Искре, однако не полностью. Вот и получается, что если превысить определенный уровень или порог ранения тела, то безумие овладеет разумом или тело распадется, а сердце покинет сущность. Чтобы такого не произошло, требуются материальные вещи, а еще лучше органика, пусть это даже будет засохший кал. Только органика тут редкость…
        - Что же мне с тобой делать?
        - Отпустить? - вопросом на вопрос ответил пленник и, как мне показалось, даже всерьез не надеясь на это.
        - Не думаю, что это хорошая идея, я все же потратил на тебя материю, а она тут в цене, еще в какой цене.
        - Я согласен с тобой. Тогда у меня есть другое предложение: давай я отплачу тебе.
        - Что же ты можешь мне дать? - развеселившись, спросил я. - У тебя ничего нет, а то, что есть, я и так могу взять по праву победителя, даже не спрашивая разрешения.
        - У меня есть чем отплатить, но не здесь. У нашей команды сделан схрон, там лежит материя - несколько кусков пластика, причем достаточно больших. Думаю, это достойная цена!
        - Возможно, возможно… Как далеко находится ваш схрон?
        - Доберемся быстро, - ответил пленник.
        - Как тебя зовут? - наконец поинтересовался я, согласившись на цену и распутывая на его руках и ногах ремни.
        - Рустам, - ответил он.
        - Отлично, Рустам, пошли, что ли, - справившись с узлами, сказал я.
        - Пошли, дай только вооружится, а то выгляжу, как безумец.
        Спустя некоторое время мы пошли в сторону гипотетического схрона. Почему гипотетического? А не верю я в такие совпадения. Первый же вылеченный безумец дает мне что-то за свое излечение. Попахивает дешевым сценарием для игры, а тут далеко не игра.
        - Как ты тут ориентируешься? - спросил я, ведь нужно же было узнать, как он определяет, в какую сторону идти. Ну и просто интересны способы ориентирования.
        - Свет, в нем все дело. Север светлее юга, восток, как правило, отливает едва заметной синевой, а запад желтизной. К тому же небо тут как карта, облака почти не двигаются, по ним и их форме спокойно можно ориентироваться. Возникновение же новых облаков или изменение формы старых тут очень спокойно можно разглядеть, запомнить и уже с некоторыми поправками ориентироваться по ним.
        - Почему?
        - Они изменяются очень медленно, как и появляются, - пояснил Рустам.
        - Ясно. И куда же нам сейчас идти?
        - Смотри, вон облако, немного смахивающее на косой треугольник. Окажемся под ним, увидим другое - овальное с одним углом. Нам надо подойти к нему, а от него там совсем недалеко на запад.
        - Ясно, - сказал я, обдумывая полученную информацию.
        Вот ведь, а я все гадал, как тут ориентироваться.? Интересно, сменность дня и ночи тут определяют?
        - А ночь и день как определять?
        - По тональности неба и «яркости» почвы. Но для этого необходимо тут прожить достаточно долго, чтобы такие мелочи стали заметны.

«Прокол», - подумал я. Теперь он знает, что я не особо давно тут. Это еще сильнее насторожило меня. Однако Рустам шел как ни в чем не бывало. Поэтому я расслабился. Вполне возможно, что он не заметил моей промашки.
        Так мы шли, шли и еще раз шли. Последние слова меня немного успокоили, особенно когда мы достигли овального облака с треугольной стороной. Подойдя к нему достаточно близко, мы повернули и пошли на запад. Вскоре дошли до камня.
        - Это тут, - сказал Рустам. - Нужно только камень сдвинуть.
        - Хорошо, давай сдвинем.
        Мы начали толкать камень. Он был достаточно легким, чтобы вдвоем мы его смогли отодвинуть. Под камнем оказалась приличных размеров яма, в которой были сложены разные предметы, в том числе и несколько больших кусков пластика. Вот уж клад так клад.
        - Ну вот и пластик, о котором я говорил.
        Я спустился в яму и поднял кусок пластика. Повертев его в руках, убедился, что это настоящий кусок строительного пластика белого цвета и неровно обломанный.
        - Настоящий, - удовлетворенно сказал я.
        - Конечно, настоящий, - ответил Рустам, после чего я почувствовал удар в спину.
        Рустам нанес удар и попытался добить меня, однако я был уже далеко не тем сопляком, который только-только попал в этот мир. Так что следующий удар я принял на край щита, держа его двумя руками. В душе же даже порадовался, что он постоянно у меня на руке, доставать не приходится. Сильный был удар, но мне, можно сказать, повезло - пришелся он частично по щиту, частично по земле, отчего та выбросила в воздух небольшое пыльное облако.
        Толкнув Рустама ногой, я принял более устойчивое положение - почти поднявшись, но сделав упор одним коленом в землю. Пока я доставал кинжал, ведь меч из такой позиции не достать, а на топор просто не хватило бы времени, Рустам опять попытался меня убить.
        Я даже успел порадоваться своим доспехам, без них и первый удар стал бы для меня последним. Но мысли эти быстро убежали, ведь меня тут немного убивают и не время думать о ерунде.
        Увы, владел щитом я так же, как и мечом, и от грамотного соперника он оказался в моих руках очень слабой защитой. Однако доспехи выдержали и второй удар. Только синяк наверняка будет, хотя, может, и нет, кто его знает. Тем более мне неизвестно точно, возникают ли на этом псевдотеле синяки - не доводилось пробовать, ситуации такой не возникало, о чем я не жалею.
        Благодаря этому удару Рустама мне удалось достать его кинжалом. Наверно, мне очень сильно повезло, но попал я как раз в то место, где сходились его доспехи - ниже подмышки, но выше ребер. Воткнув туда кинжал, наблюдал, как утренняя звезда выпадает из его резко ослабевшей руки, а тело Рустама валится на землю, захлебываясь кровью.

«Попал удачно, - подумал я, - задел что-то жизненно важное. Но все-таки каков наглец - ударить в спину, да еще так подло. Поделом ему!»
        - Зачем ты напал на меня? - спросил я умирающего Рустама.
        - Был очень удачный момент, я не мог не попытаться. Да и ты был сильнее, а значит, забрал бы все, да еще и меня мог убить, чтобы забрать Искру.
        - Возможно, - просто ответил я, хотя даже не думал об этом.
        - Это суровый мир, тут нет веры никому. Ты - против всех! - захрипев, произнес Рустам, после чего продолжил слабеющим голосом: - Друзей тут не бывает, только рабы, вместо любви - ненависть, вместо чести - ложь, обман и предательство. Сегодня тебе повезло, но так не будет длиться вечно. В конце концов ты кончишь, как и я! - с ненавистью, непонятно на кого направленной, произнес Рустам с большим трудом - кровь, шедшая горлом, мешала ему. Спустя какие-то доли мгновения он умер.
        - Нет, я так не кончу, - ответил я мертвецу, подбирая его Искру, достаточно яркую, к слову сказать. - Скорее я уничтожу всех, кто станет на моем пути. И пусть это звучит глупо, но если не думать так, чем я буду отличаться от прочих, ныне жалких подобий самих себя. Ты просто тень себя былого и сдох так же, как когда-то на Земле, - тихо и бесславно.
        Но так ли это было на самом деле и уверен ли я был в тот момент в своих словах? На что мне придется пойти ради того, чтобы вернуться к прошлой жизни? Возможно ли это? Скольких мне придется убить, а скольких предать? Для ступивших на этот путь более нет возможности повернуть назад. Но к чему я приду в этом случае? И стоит ли оно того?
        - Стоит, а иначе зачем вообще жить? Нужно сражаться до конца, до последнего. Мне дан шанс, и я воспользуюсь им по своему разумению, - твердо сказал я вслух, смотря в небо.
        Глава 10
        Трофеи были великолепными, по-другому и не сказать! Реально материальные предметы были не только в виде нескольких кусков пластика, там также присутствовали несколько кусков железа или стали - в этом я, увы, не разбираюсь. Однако именно само наличие трофеев радовало меня, пусть даже получены они путем убийства человеческой души, притом разумной. Что поделать, собственное благополучие, а также жизнь важнее, чем какие-то моральные ценности, привитые в земном обществе.
        Эта жизнь похожа на игру, и я серьезно собирался стать одним из лучших игроков! Этот мир изменил меня за очень короткий срок, хотя думается мне, что он просто показал истинную душу моего бренного тела. Раньше было иначе - присутствовала готовность убить человека, который неважно, мешал бы мне очень сильно, раздражал или злил… Но только в мыслях все это происходило, а, как известно, мысли не убивают. Думаю, каждый в мыслях был на это готов, особенно если складывается такая ситуация, когда негативные эмоции просто зашкаливают. Послесмертие же совсем стерло границу между моим предыдущим Я, которое жило на Земле, и тем Я, которое осознало себя после смерти. Реальность изменилась, и мне ничего не оставалось, кроме как измениться вместе с реальностью - подстроившись под нее. Альтернативой же было полное прекращение существования. Меня это не устраивало, а значит, необходимо стать другим!
        Мораль, тут она совершенно неуместна, и это подтверждается банальным предательством Рустама. Мне повезло, что предали меня не совсем удачно, а то быть бы мне еще одним трупом на вечном поле битвы! Но раз уж госпожа удача меня сберегла, значит, я достоин большего - может, и правда уничтожить этот уже сложившийся порядок? Нет, думаю, я слишком высоко себя ценю. Мания величия как проявление безумия? Похоже на то, тут целый поселок карманных наполеонов и прибыл очередной в моем лице. Складывается отчетливое впечатление, что мне просто тупо повезло. Однако меня не могли не посетить и другие мысли - ведь вполне возможно, что кое-кто давно исчерпал свой лимит везения, а значит, после полосы везения следует что? Все верно, другая полоса! Будем надеяться, что мне удастся проскочить ее быстро и без последствий для собственного существования. Главное - не расслабляться.
        Но вернемся от беспочвенных и тупых рассуждений «ни о чем» к моим трофеям. Пластик - два увесистых куска. Металл - семь кусков разного размера общим весом примерно килограммов на шесть. Несколько железных бутылочных пробок от пива. Еще была материя, похожая на сукно, а может, это и не оно - кто его разберет, уж очень грубая ткань, однако было ее метров шестнадцать, может, больше, а может, и меньше - на глаз, увы, измерять длину не умею. Но самое главное сокровище заключалось в нескольких бутылках! Литровая бутылка водки, причем неоткрытая, а это значит и стекло, и пробка, и даже этикетка, не говоря уже о содержимом. Самый настоящий привет из моего прошлого. К этому стоит добавить початую бутылку коньяка, которого я, не удержавшись, глотнул…
        Это невозможно описать словами, однако постараюсь. Разум в тумане, но одновременно бодрость и жажда что-то делать. В своем бы прошлом точно отправился на поиски приключений, но это был явно не тот момент.
        А ведь сделал я всего один глоток! Безумие. Что это такое? Мне так хорошо. Давно подобного не ощущал и очень сомневаюсь, что будет когда-нибудь внутри нечто подобное - тепло, легкость, радость и жажда деятельности. Если, конечно, вновь не испить волшебного напитка - коньяка с родной Земли! Боюсь попробовать водку - что же будет в этом случае? Хотя градусы по идее в этих напитках не особо должны различаться, но кто его знает. В любом случае, достойный приз мне достался, более чем.
        Но стараюсь не терять голову. Все так же находясь под кайфом, стал собирать свои трофеи.
        - Материя наше все, - повторяю тихо-тихо.
        Да, мелочи не стал рассматривать - это ощущение просто невозможно перебороть полностью. Еще мелькнула мысль, что коньяк стоит разбавить, однако чем? Водкой, что ли? Так это вовсе смертельно опасная смесь, а может, и нет - не пробовал же, так что и судить, думаю, смысла нет. Экспериментировать? Обойдусь, пожалуй.
        Однако один факт заметил мой мозг, который не хотел прислушиваться к рациональным доводам какой-то все еще трезвой своей части.
        В тот момент я будто стал чем-то большим, чем просто Григорий - душа человека, который умер из-за несчастного случая на Земле. Мне казалось, что силы мои возросли тысячекратно, но так ли это было на самом деле?
        После еще нескольких глотков «конины» точно могу сказать: я - Бог! Так хорошо мне никогда не было, а это ощущение силы, будто мир прогибается под моей волей. Захотелось почувствовать бой, битву ангелов и демонов изнутри. Потому встаю и отправляюсь искать место столкновения очередного отряда демонов с ангелами.
        Дальнейшее с трудом, но могу восстановить в памяти. Сначала очень долго иду куда-то. Изредка прикладываюсь к заветной бутыли, в которой «конина» все еще плещется, но почему-то постоянно на самом донышке. Думаю, это игра разума, не иначе.
        Глоток - и я сильнее всех архангелов и архидемонов, вместе взятых. Но иду дальше, а встречи с ангелами и демонами все не было да не было. Еще один глоток, и жажда битвы возросла, а я шел… шел и шел.
        - Куда идем мы с «бутылем»… Куда-то мы идем, - начал петь тихонько себе под нос. - Идем, идем, идем…
        Не могу объективно оценивать свое поведение и время, проведенное в угаре, но долго, очень долго длился мой пьяный путь. Никого. Не считать же несколько дюжин стервятников да пару медуз за достойных в тот момент противников. Хотелось настоящего сражения, битвы! Мне нужна была настоящая мясорубка.
        Точно могу сказать, что в тот момент я был полностью неадекватен! Вот так и шел дальше, делая небольшие глотки коньячка, который оказал на меня такое невообразимое действие. Хорошо хоть полностью разум не отключился, а может быть, и отключился - не берусь судить. Ведь временно становлюсь как настоящий безумец, но с активным подсознанием, которое собирало полезные вещи, следило за трофеями и останавливало меня перед моментами, которые грозили бы мне окончательной смертью. Инстинкты, оказалось, заглушить не так просто!
        Например, я каким-то невообразимо волшебным образом обогнул виверно-драконное создание, которое перекусывало кем-то не особо удачливым. Также как-то выжил при встрече с двумя десятками чертов (или чертей), большую часть которых порешил, захватив себе их, увы, тускло-красные Искорки.
        В общем, приключений мне хватило на долгое время, но если бы все кончилось так… Однако все оказалось намного сложнее. Мое неадекватное тельце все же вышло к месту сражения ангелов с демонами.
        Возможно, это и к лучшему, что я влился в битву в таком состоянии, а может, и нет…
        Глава 11
        Алкоголь в этом мире действует иначе, чем на Земле. К сожалению, я не знал этого, пока не попробовал сам, а попробовав, не сумел вовремя остановиться. Эффект сродни с временным помешательством - разум частично отключается и начинает работать совершенно иначе. Но вместе с этим минусом был один немаловажный плюс. На время, пока действует алкоголь и пока разум затмевает пелена помешательства, Искра усиливается многократно. Вот только использовать ее осознанно в таком состоянии практически невозможно.
        Один глоток давал большую силу, а я выдул махом почти половину пузыря. Немудрено, что практически ничего не помнил, однако, очнувшись на поле боя, я пытался вспомнить, что же произошло.
        Совершенно точно я достиг места столкновения ангелов с демонами. И, судя по тому, что доспехов у меня больше нет, так же как и привычного оружия, попал в самый эпицентр сражения.
        Как же? Начинаю вспоминать. Когда я подошел, в небе кружило всего около десяти врагов. Внизу же на поле сражались еще десятка полтора существ с обеих сторон. Получается, что уже почти все было кончено, и по численному превосходству ангелов я могу судить о том, что в этот раз они победили.
        Но я не стал ждать конца сражения, вместо этого напал на ангелов, почему-то решив помочь демонам, что конечно же было лишено абсолютно всякого смысла и логики. Подскочив к одному из ангелов с очень бледным лицом, вернее, с белым лицом, с едва заметной сеткой сосудов, отливающих синевой, я снес ему голову одним ударом топора. Обезглавленное тело ангела с одним крылом - второе было наполовину отрублено - упало вначале на колени, а потом завалилось вперед.
        В воспоминаниях не было совершенно никаких звуков, но я отчетливо осознаю, что в те мгновения я что-то кричал, затем бросился на другого ангела. Яркая, белого цвета Искра убитого ангела, мистическим образом повинуясь моему желанию, подлетела ко мне и впиталась.
        Пока я вспоминал события, мимоходом взял на заметку способность собирать Искры одним желанием. Хочется притянуть их - и они повинуются моей воле, потом надо будет обязательно поэкспериментировать, должно получиться!
        Тем временем я столкнулся со вторым ангелом. Он был бескрылым и помимо доспеха и шлема имел щит, по размеру больше моего раза в два. Мне повезло: я ударил раньше, чем он повернулся. Сила удара была такова, что топор не заметил шлема и просто расколол голову ангела, как какой-то орех. Я успел заметить только глаза, горевшие, будто изнутри солнечным светом, после чего будто на старом проекторе меняется картинка и передо мною вид расколотой черепушки. Меня чуть не стошнило от настолько яркого воспоминания. И то не стошнило только из-за того, что тошнить нечем.
        Зато Искра этого ангела была цвета солнца, и, повинуясь моему желанию, она втянулась в меня. Следующим был еще один ангел, а может быть, не совсем ангел, но похож. Хорошее вооружение и доспехи, но отсутствие крыльев да еще непонятное свечение глаз - сиренево-синее, кожа тоже отдавала «сиреневой синью». Однако самое интересное, что этот ангел был магом. Ну а кто еще тут мог создавать тонкую пленку щита на пути огненной плети, которой бил один из демонов. Также это существо изредка било молнией, причем очень успешно, один удар - минус один демон, как правило.
        Чудесным образом угадав момент, когда ангел запускал молнию в одного из демонов, тем самым полностью отвлекаясь и открывая спину, я стремительно сократил разделяющее нас расстояние и резким ударом топора прервал жизнь этой сущности. Его сила стала мне наградой!
        Мои действия и вмешательство больше не могли не привлекать внимания. Один из летучих (или летающих?) ангелов напал на меня. С трудом помню, как отмахивался от него, но точно знаю, что это именно он нанес критические повреждения броне, из-за чего она буквально рассыпалась. И в один прекрасный момент я все же достал его, как так получилось - не знаю, память тут не дает полную картину происходящего, но получилось же. Белая Искра с едва заметной зеленью стала моей.
        Четыре, думается мне, не самых слабых ангела были на моем счету. Картина боя переменилась после того, как я убил пятого ангела. Глаза его горели неимоверно сильно - свет слепил меня, мешая сосредоточиться, - в этом бою я потерял щит и топор, когда наконец смог рубануть ангела. Лезвие топора хоть и нанесло ему страшную рану, да только само почему-то рассыпалось. Хотя знаю ответ, все просто - пришло его время, вероятно, его целостность была нарушена. Так что пока ангел не пришел в себя, я достал меч и начал рубить, будто ангел был деревянной чуркой, а я дровосек-любитель. И только искромсав его в фарш, я увидел, как Искра ангела отделяется от тела. Пожалуй, это самая яркая и сильная Искра, которую я только видел. Цвета бирюзы, с толикой примеси бисквита - удивительное сочетание.
        Тем приятнее была на вкус его сила. Очень жаль, что это ощущение так быстро закончилось.
        Когда я убил этого ангела и осмотрел поле боя, мне стало очевидно, что теперь уже демоны теснят ангелов. Мое вмешательство качнуло весы в другую сторону. Вот только в этом бою, да и мире у меня не было союзников.
        Тут на меня напал «союзничек» - демон. Я еще удивился тогда очень сильно, как такое могло произойти. Вот что значит помутнение рассудка.
        Этот демон был похож на пса, что-то типа адской гончей, как ее обычно описывают и рисуют у нас на Земле. Бордовая шкура, горящие глаза, оскаленная пасть и слюна, капающая из пасти, и куча зубов, как же без них. Она сильно потрепала меня, нанеся достаточно много ран своими когтями, к счастью, пастью она так и не смогла достать меня, правда, бывали моменты, когда я был на самой грани. Только чудо позволяло мне уклоняться от зубов.
        В сражении с гончей я потерял и меч, и латы, и даже перчатки - остался практически голый, в одной изодранной одежде. Хорошо хоть куртка и штаны с обувью все еще оставались на мне. Убив гончую и забрав ее красно-коричневую искорку, я подхватил первое попавшееся под руку оружие, после чего совершенно потерял голову, рванув в самый центр сражения, вместо того чтобы технично отступить.
        Помню, что получал десятками раны, и от каждой из них я бы сразу умер, но они почему-то заживали. Мне кажется, что это эффект алкоголя, но, может, и нет. Помню, как их Искры, повинуясь моей воле, слетались ко мне, возможно, именно из-за этого раны заживали так быстро. Размахивая каким-то оружием, я бил, крушил, ломал и убивал. Кажется, я кого-то даже кусал! Не знаю, но на шее и даже немного на лице у меня остались какие-то засохшие потеки. Хотя это, может, просто чья-то кровь, которая брызнула на меня по ходу сражения.
        Ангелы и демоны, все равно кто, любой, ставший на моем пути, умирал, отдавая мне свою силу. Жаль, не всю, но и этого хватало. Все смешалось причудливо и непонятно. И вот наконец наступил момент, когда враги кончились. Я чувствовал себя богом войны, весь в своей и чужой крови, израненный и уставший, но раны постепенно закрывались, не оставляя после себя даже намеков на шрамы. Однако вру, после каждой раны была очень тонкая, но все же ниточка шрама. Очень тонкая, вот почему я сразу и не заметил…
        Смех победителя прозвучал над полем боя, и спустя некоторое время силы стали резко уходить. Я пошатнулся и отключился, не в силах противиться откату.
        Глава 12
        Сила. Я неплохо усилился после этого безумия, но думаю, что этого все равно очень мало. Как ни странно, в этой кутерьме куски пластика, железа и другая мелочовка не потерялись. Псих психом, но как уж я их так аккуратненько спрятал, да еще потом и нашел - понятия не имею. Зато теперь есть хороший шанс обменять ненужные сейчас мне предметы на Искры или что-то более полезное и практичное, да и не такое неудобное в ношении. Вот только куда идти?
        Да уж, из-за временного помешательства мне никак не удавалось вспомнить, откуда я пришел и в какую сторону стоит идти. Выбрав направление наугад, я решил, что пойду туда. Но перед этим стоит нормально вооружиться и приодеться.
        Щит был найден достаточно быстро, так же как и броня, которая была снята с одного из мертвых ангелов. Броня мне показалась даже лучше той, что раньше была на мне. Правда, она показалась мне очень яркой, бросалась в глаза, однако прочность ее была выше, да и защита более полная. Пуны были белые и шли ровным рядом сверху вниз, до паха. Ну а с новыми посеребренными латами и кольчужными перчатками тройного плетения я так и вовсе становился похож на пижона. Золотистая броня, серебро на ногах и руках. Щит синий, цельнометаллический, почти такой же, как был у меня ранее, только немного больше, тяжелее и прочнее, но крепящийся так же! Руны на нем шли двумя кругами. Один по краю щита, а второй был почти у центра щита и такого же цвета - зеленовато-синий. Лук был где-то потерян, копья тоже, но вместо них я взял несколько явно демонических метательных топориков, кажется, их еще называют томагавки. Цвет лезвия матово-черный с рубиновой окантовкой и причудливым узором из рун. К ним же были найдены чехлы. Все это чудо крепилось на бедра. С трудом, но я все же разобрался, как их цеплять, ведь раньше иметь дело с
таким оружием мне явно не доводилось!
        Еще я взял несколько новых штучек. Что-то вроде налокотников, судя по всему, демонических, шипастых и достаточно грозно выглядящих. Были набойки на тонкой цепочке на обувь, они добавляли тяжести ногам, а из-за металлической основы еще и силы при ударе ногой. Вещь не особо нужная, но вдруг доведется кого-то попинать? Пришлось надеть черный плащ с синими рунами по краям. Плащ необходим, чтобы сзади и по бокам немного скрыть мой вид - слишком яркий, нарядный и бросающийся в глаза.
        Шлем я тоже решил сменить и взять более невзрачный. Выбор имелся очень большой, так что без труда нашел замену.
        Из оружия выбрал топор и короткий меч, кинжал и причудливо изогнутый нож, или даже тесак, явно демонический. Кажется, такое оружие называется кукри, ну или как-то так. Лезвие у этого ножа-тесака начиная с середины резко изгибалось вниз, в сторону режущей кромки, создавая как бы букву «Г». Хренотень, короче, какая-то, даже не знаю, зачем он мне. Меч был обоюдоострый, серебристый, короткий и что самое главное - удобный. Начиная с рукоятки и по самый кончик его покрывала цепочка рун желтого цвета. Топор был почти точной копией утраченного.
        Экипировавшись словно коммандос каких-то веков, я упаковал пластик, железо, бутылку водки. Что, кстати, делать с последней, не знаю, как распорядиться? Использовать самому - страшно, вдруг опять в безумство впаду, а второй раз, скорее всего, не повезет. Или обменять, но насколько алкоголь тут в цене? Ну и другую мелочь я также упаковал, сделав из двух плащей что-то вроде мешка, который повесил сверху себе на спину. Поскольку меня тут больше ничего не держало, я не оборачиваясь пошел предположительно в сторону городка с человеческими душами.
        Пока я шел, разбирался в себе. Нужно же было понять, насколько я стал сильнее после этой битвы. Тем более точное количество поглощенных Искр мне неизвестно. Но, увы, понять и уж тем более каким-то образом выяснить степень своей силы никак не удавалось. Мне просто не с чем было сравнивать. Я не знал, насколько сильны были мои противники и в каком соотношении находятся их Искры и Искры серого цвета. Тем более я не знал точное количество поглощенных серых Искр, ну и Искр ангелов с демонами. Нужно определиться как можно быстрее с оценкой степени силы противника. Вообще-то сейчас это нереально, ведь о своих возможностях я не имею ни малейшего представления. Адекватная оценка противника без точной информации о своих возможностях невозможна, это факт.
        Стервятники теперь вообще перестали меня беспокоить, медуз и других существ пока не встречал, поэтому мысли продолжали идти плавно и неторопливо.
        Водка, что же с нею делать? Объем ее громадный - целых пол-литра. Половина такой же бутылки коньяка, который по крепости подобен водке, сделала меня безумным, но очень сильным. Ценно ли такое зелье? Несомненно, но, наверно, стоит разбавлять это адское пойло, чтобы сил прибавлялось хоть и меньше, однако и разум оставался бы при мне! Думаю, не стоит ее продавать или как-то менять, разве что частично, например две трети бутылки продать-обменять, а оставшуюся треть разбавить обычной водой. Вот узнаю цену, тогда буду думать.
        Есть пластик и железо - ценный товар. Имелась еще куча всякой мелочовки - гвозди, шурупы, проволока, подшипников парочка как минимум, гайки и болты в отдельном мешочке десятка три, куски веревочек, еще что-то там. Да все я и не смотрел - некогда было, «синячил» потихоньку, но с размахом. Можно, конечно, глянуть сейчас, но разве от этого что-то изменится?
        Удача просто мистическая, если адекватно рассматривать все со мной произошедшее. Очень боюсь, что после такой удачи настанет черная полоса, и тогда будет очень-очень плохо. Думать об этом не хотелось, однако мысль лезла, как проклятая. Ничего просто так даром не дается. За все всегда приходится платить. Как бы цена не оказалась слишком уж большой.
        Зато я извлек очень много ценных уроков. К примеру, взять предательство. Меня один раз уже предали, и дожидаться второго раза я не собираюсь, а значит что? Да, веры не будет отныне никому. Как сказал Рустам-предатель: тут мир другой. И я - против всех!
        Глава 13
        Поле вечной битвы, вечного сражения. Начинаю уставать от череды бесконечных столкновений. И дело даже не в подступающем время от времени безумии, благо есть чем его отгонять. Просто приходится постоянно ждать нападения с любой стороны, а это очень нелегко, особенно когда не знаешь, чего стоит опасаться, а с чем вполне можно справиться и, возможно, даже без особого труда.
        Чем дольше я иду, тем сильнее растет мое желание покончить со всем этим. И даже мысль о том, чтобы прекратить борьбу, уже не кажется столь неприятной. А еще хотелось бы понять смысл всего происходящего. Почему души людей должны служить пищей? Неужели Творец уготовил нам столь низкую судьбу: быть рабами и постоянно ждать окончательной смерти? Люди - великие существа, но, видимо, наше величие столь низко, что все, на что мы способны, - так это влачить жалкое существование червей в надежде на то, что на нас не обратят внимания сущности сильнее нас.
        Ну в самом деле, разве достоин жить человек, не приемлющий Свет и Тьму, старающийся жить своим умом - растя в себе Творца. Пусть даже его творение принесет боль и разрушения или, наоборот, блаженство и счастье, но ведь кто-то является Творцом, сотворившим и это. Достоин ли такой человек, с такой душой биться на поле вечной битвы, в совершенно чуждой ему войне, за простой и банальный шанс немного продлить свое существование? Почему кто-то позволяет распоряжаться нашими душами таким образом? Допустим, мы слабы, но даже слабость способна обернуться великой силой, что не раз бывало, это неоднократно показано всей нашей историей.
        Трудно окончательно смириться с действительностью, которая совершенно выглядит иначе, чем хотелось бы. Да и вечное состояние боя утомляет. Неразумные медузы, Искры которых теперь были для меня как простой глоток свежего воздуха, а также Искры других существ не давали того эффекта, когда мысли и думы уходили в сторону, смытые волной блаженства от одного только существования. Мысли лезли и лезли. Трудно было осознавать, что мой удел - сражаться до того момента, пока я или стану слишком сильным, или умру бесславно в очередном столкновении!
        Не могу сказать, сколько длился этот путь до очередного города - еще одного пристанища серых душ. Точно могу сказать: за весь мой путь с тех пор, как я встрял в сражение между демонами и ангелами, существа, которых я убил, можно считать сотнями. Еще очень сильно меня напрягало отсутствие возможности овладеть оружием хотя бы на среднем уровне - на голой силе и удаче далеко не уедешь.
        Второй городок был больше первого раза в четыре, а то и во все пять. Тут и стены были повыше, да и стражей больше, хотя они почти ничем не отличались от стражей предыдущего города. Однако если вспомнить, откуда они тут вообще взялись, то немудрено, что они все почти как братья-близнецы.
        Я медленно подходил к десятку стражей и одному магу, который был в возрасте, но еще далеко не стар. Его фигура скрывалась под плащом, но видно было, что он не брезгует доспехом, да и меч на поясе говорил о том, что маг не гнушается помимо магии применять еще и силу. Его живые глаза прошлись по моей фигуре, изучили меня, сделали какие-то одному магу известные выводы, после чего я услышал:
        - Назови цель прибытия, путник!
        - Отдых, возможно, торговля, - сказал я и поразился своему голосу.
        Голос мой изменился, стал глубже и, как бы сказать, сильнее, что ли. Хотя нет, наверное, я просто давно не слышал свой голос, вот и отвык. С другой стороны, вполне возможно, что тут эхо такое своеобразное. Я уже ничему не удивляюсь - физика тут не работает, а если и работает, то явно не так, как на матушке Земле.
        - Думаю, ты можешь посетить наш город.
        - Благодарю, - просто ответил я. - Скажи, где я могу отдохнуть в вашем городе? И есть ли у вас в городе возможность научиться чему-то новому, за определенную плату, конечно.
        - Остановиться ты можешь в «Кубе», - сказал маг. - Это заведение находится под личным присмотром Лорда. В нем ты можешь не опасаться, что тебя ограбят или убьют, однако опасайся провокаций. Но и сам помни о том, что в «Кубе» нельзя убивать и грабить людей, Лорд лично карает наглецов, а гнев его страшен. Получить какие-либо знания ты можешь без труда, за определенную плату конечно же. Смотря что тебе требуется. Мастерству обращения с оружием ты можешь научиться у капитана Злобного. Его можно найти у резиденции Лорда, возле тренировочной площадки. Как правило, он почти всегда там и за плату научит любого, кто к нему обратится. Другой вариант - поспрашивать наемников и охотников, но это менее безопасно: смекнут, что имеешь добро и не можешь за себя постоять, - жди беды. Навыкам владения Искрой могу научить я, но только после того, как закончится время моего дежурства. Дешевле обойдется, если обратишься к другим магикам и мистикам, но их надо еще найти, да и не факт, что они согласятся.
        Намек, да еще такой прозрачный, понял - учиться лучше у капитана и у этого мага. Осталось выяснить, когда и куда можно подойти к магу, да и цену уроков не мешало бы сразу узнать.
        - Где можно тебя найти и когда заканчивается твое дежурство?
        - Я буду в «Кубе», в общем зале или в номере девять.
        - Спасибо за информацию, но хотелось бы сразу узнать цену уроков.
        - Я беру пятьдесят грамм материи за один урок. Злобный берет тридцать грамм. Вес меняется от качества и вида материала. Выше ценится железо, камень, резина, пластик и т. д. Ниже - другие вещества. Органика, в том числе дерево, идет по отдельной ставке.
        - Ясно, - тихо и задумчиво сказал я.
        Вот это попал. У меня в мешке лежит куча материальных ценностей. Стоит узнать об этом кому-нибудь достаточно сильному, и мне будет очень плохо. Я ведь ничего толком не умею!

«Но странно, конечно, - думал я, входя в город, - у шайки проходимцев так много сокровищ. Почему они их не использовали? Наверняка есть причина, но какова она? Ладно, не хочу отвлекаться, лучше быстрее найти «Куб».
        Строения в этом городе более или менее напоминали дома. Они были построены в основном из кости, но и камень встречался достаточно часто. Между домами ютились десятки хижин. Повсеместно ветвились проходы, что-то вроде улиц-улочек. Так что найти «Куб» сразу не удалось. Пришлось поплутать, но я справился и даже без подсказки - просто опасался спрашивать у кого бы то ни было дорогу.

«Куб» оказался довольно большим домом. Первый этаж его был сложен из камней, второй из костей, ну а третий выглядел чем-то вроде шатра - ткань, вернее, шкура которого натянута была на длинные кости какого-то местного животного.
        Войдя внутрь, я оказался в полуподвальном помещении, потолок которого тоже был из костей. Стены не имели окон, зато тут был свет, исходивший от куска кожи, висевшего под потолком. В этом заведении было даже что-то вроде барной стойки. Там же, скорее всего, находился хозяин этого заведения. В зале стояли столы и лавки. Лавки из костей, столы из натянутой на кости шкуры неизвестного мне животного. Те же кости были ножками столов и, видимо, глубоко уходили в грунт. А может быть, это магия…
        За столами почти никто не сидел, так что я без препятствий подошел к человеку за стойкой и спросил:
        - Можно ли снять у вас комнату? Хочу отдохнуть.
        - Да, десять грамм за сутки. Сутки определяются часами в комнате.
        - Идет, - сказал я, доставая из кармана ржавый и гнутый гвоздь «сотку». - Бери все, завтра, скорее всего, останусь тут еще.
        - Хорошо. Комната номер шесть, второй этаж. Вот ключ от комнаты, вот ключ от шкафа. Имей в виду, ключ от шкафа в единственном экземпляре, за утрату - штраф или отработка повинности, ее определяет Лорд.
        - Понял. Постараюсь не терять, - согласился я, особо не обратив внимания на слова управляющего, после чего взял оба ключа и пошел наверх. Забавно, лестница была сделана из камня только частично, вторая часть - кости.
        Что меня безумно обрадовало, когда зашел в комнату, - наконец нет кучи трупов, нет запаха крови и гнили. «Оказывается, мне именно этого отсутствия и не хватало», - думал я, рассматривая кровать из костей.
        Закинув свою добычу в шкаф и заперев его на ключ, я подошел к кровати и не раздеваясь лег. Кожаный матрас и такая же подушка, казалось, не самые приятные спальные принадлежности, но как же хорошо просто лежать и расслабляться. Оружие стояло неподалеку, так что в случае чего схватить его можно будет почти мгновенно. Быстро еще раз пробежавшись мысленно по пунктам, что необходимо сделать, а что уже сделано, я решил, что можно немного забыться и поспать.
        Это был второй сон в загробном мире, и он был намного приятнее первого.
        Глава 14
        До чего же приятно проснуться, потянуться и просто немного полежать, собираясь с мыслями. Воистину, мы ценим по-настоящему только то, чего лишаемся, или то, что становится для нас практически недоступным в силу определенных причин.
        Но время шло, пора было вставать и заниматься делами.
        Первое, что я решил сделать, - это провести инвентаризацию вещей. Достав трофеи, я закрыл шкаф и подошел к кровати. Вывалив все на кровать, я принялся подробнейшим образом изучать содержимое мешка.
        Отдельно убрал бутылку водки (этикетку я не стал сдирать - пригодится позже), два больших куска пластика и третий, поменьше. Туда же было убрано несколько кусков железа. Мимолетно пожалел, что не могу определить сплав металла. Дальше шли гвозди.
        Их была дюжина больших погнутых, десятка три поменьше - все, конечно, не в идеальном состоянии. Несколько болтов с разной головкой, шурупы различные по длине, ширине и весу - сорок две штуки. Двадцать один болт и винт. Был также моток проволоки, которая пачкала пальцы. На глаз длину проволоки было не определить, но весу в ней было на пару килограмм точно. В бумажном пакетике находилась крупная дробь, ну или что-то на нее очень похожее. Каждая дробинка весила примерно пять грамм, а общий вес дроби был грамм четыреста. Добавим сюда четыре небольших куска арматуры, металлические уголки разных размеров и из разного металла. Канцелярский нож, молоток, набор гаечных ключей и еще разной мелочовки весом на килограмм.
        В первую очередь я решил использовать самые большие куски пластика и железа. Но чтобы их реализовать, требовалось точно знать, чего я хочу. Думаю, необходимо подучиться сражаться с оружием и без него. Также стоит научиться хоть какой-то магии. Так что придется задержаться в этом городке. Без навыков я долго не проживу. Ну а еще следует поговорить с душами - собрать информацию. Узнать реалии этого мира и то, чем дышит этот город. Опять же узнать о торговцах и ценах на материальные товары.
        Убрав все обратно в шкаф и заперев его на замок, я спустился вниз. Там в общем зале сидел маг, который встретился мне у ворот. Он сидел за столом и… медитировал, что ли? Неважно, я бесцеремонно подошел и сел напротив.
        - Как насчет пары уроков?
        - В любой момент, - отвлекся от своих раздумий маг.
        - Тогда сейчас?
        - Хорошо, приходи в мою комнату, но только не забудь оплату.
        Кивнув, я встал и пошел к себе наверх. Достал из шкафа кусок пластика, один из самых больших, замотал его в плащ и пошел к магу. Найдя комнату номер девять, я постучал и вошел. Маг сидел на кровати.
        - Я пришел.
        - Вижу. Ну давай посмотрим, чем будешь расплачиваться.
        Я достал кусок пластика и настороженно стал ждать реакции.
        - Пластик, нормально, - сказал маг. - Сколько будешь оплачивать занятий?
        - На сколько тут хватит? - поинтересовался я.
        - Давай посмотрим, - сказал он, после чего вытянул руку, а кусок пластика вырвался из моей руки и завис в воздухе.
        Спустя несколько секунд по вытянутой руке мага пробежало несколько искр, а пластик потек, превращаясь в бесформенный кусок. Но нет, вот он начал разделятся на равные шарики, после чего застыл, а пластиковые шарики подлетели к магу.
        - Девятнадцать с половиной, - быстро посчитав, сказал он, после чего опять спросил: - Ну так сколько?
        - Давай на все девятнадцать, - выдал я, облизнув мигом пересохшие губы.
        - Отлично, - с энтузиазмом сказал маг, собрав наверняка завышенную плату.
        - Начнем сейчас? - удивленно спросил я.
        - Да, почему бы и нет?
        - Ладно, - немного оторопев, согласился я. Уж очень быстро менялись события и поведение с настроением мага.
        - Начнем. Что ты знаешь и умеешь? - спросил он меня.
        - Ничего не умею, - признался я.
        - Не беда, - кивнув каким-то своим мыслям, сказал маг. - Тогда слушай для начала небольшую теорию. Тело питается от Искры и материи. Искра становится сильнее, поглощая другие. Искра - источник магической энергии. Энергия Искры тратится на заклинание, например Огненный Шар. Допустим, Искра способна максимум вместить энергии на десять шаров. Создав десять огненных шаров, то есть максимум, ты умрешь из-за того, что тело не сможет поддерживаться Искрой, - энергии не будет. Значит, потолок - это девять шаров, и ни шаром больше, иначе смерть. Это ясно?
        - Да, - просто ответил я.
        - Хорошо, идем дальше. Энергия со временем пополняется в Искре сама собой, но это происходит достаточно медленно. Скорость заполнения Искры зависит от ее вместимости. Чем больше вместимость, тем быстрее энергия пополнится. Как уже было сказано, больше поглощенных Искр - больше плотность и размер собственной Искры. Тут все очень просто и ясно, верно?
        - Вроде бы, - согласился я.
        - Идем тогда дальше. Твоя Искра уже вполне равна Искре низшего ангела или демона, что в общем-то неплохо. Так что дальнейшая учеба имеет смысл. И первое, чему я тебя научу, - видеть Искры в душах людей, а также в телах демонов и ангелов. Это цель сегодняшнего урока!
        - Отлично. Что нужно делать? - спросил я, потирая руки.
        - Для начала я расскажу, куда нужно смотреть. Искры у животных находятся в голове. У людей, ангелов и демонов обычно в центре груди, реже в голове. У сильнейших существ может быть больше одной Искры, и не каждый способен их разглядеть. Теперь что касается того, как смотреть. Так, внимательно смотри мне в солнечное сплетение. А теперь попытайся посмотреть как бы сквозь меня, будто меня тут нет, попытайся увидеть стенку.
        Да, не думал, что все окажется так просто. Уже после пяти, ну максимум десяти минут я смог увидеть Искру мага. Солнце в миниатюре, не меньше. Моя Искра по сравнению с его была крохотной звездочкой, а я-то думал, что стал достаточно сильным…
        - Отлично, - сказал маг. - Теперь заметь, из твоей Искры тянется небольшая нить в сторону головы. Это значит, что ты тратишь энергию на то, чтобы смотреть в энергетическом диапазоне. Видишь, мое тело стало полупрозрачным? Это значит, что оно только частично материально. Собственно, так можно спокойно определять, лежит ли где на поле боя материальная вещь или нет, - ее сразу будет видно. Более сильные охотники или наемники почти постоянно ходят с включенным энергетическим зрением. Исключение - города! Тут мало кто потерпит, чтобы изучали его благосостояние, а оно сразу будет видно, если, конечно, не использовать морок.
        - Ясно, здорово.
        - Ну я рад, что тебе понравился этот урок, - сказал, ухмыляясь, маг.
        - Это что, весь урок? - спросил я, чувствуя себя обманутым.
        - Нет, считай это половиной урока.

«Так-то лучше», - подумал я, успокоившись.
        - Как насчет полноценного урока?
        - Хорошо, начнем с заклинания Щит. Очень важное заклинание. Накладывается на любой предмет, делая его прочнее многократно. Эффект от него такой, что, допустим, щит покрывается тонкой пленкой, которая дает дополнительную защиту. Точно такой же эффект можно наложить на броню, тело или даже на меч. Но меч в этом случае не сможет рубить, превратившись временно в дубинку. Затраты энергии достаточно высоки, и тратится она тогда, когда пленку пытаются прорвать. В состоянии покоя затраты энергии минимальны.
        - А нельзя растянуть этот Щит перед собой?
        - Нет, нельзя. Другой Щит для этого случая есть, но он тебе пока не нужен. Освой сначала этот. Да, и еще, этот Щит плохо защищает от магии, а вот от оружия, особенно энергетического, вернее, нематериального, весьма эффективен. Материальные же предметы вообще игнорируют этот Щит, так что опасайся реального оружия, оно хоть и редко, но нет-нет да встречается. Так, теперь смотри саму руну. Ее нужно плести на предмете, на который ты накладываешь Щит. Так, теперь вторая руна и наконец третья. Соединяются они вот так. Для начала просто запомни эти руны в деталях.
        Несколько часов пришлось потратить, пока я не запомнил каждый изгиб этой связки трех рун.
        - Теперь самое главное и самое сложное для любого создающего первое заклинание. Нужно отделить от Искры силу и нарисовать эти три руны, одна за другой, влив в каждую равное количество силы.
        Я честно долго пытался, но не получалось. Отделить силу вроде могу, а вот влить в каждую руну равное количество никак не получается.
        - Ничего, в первый раз всегда с этим проблемы. Потренируйся, и все получится. Потом автоматически для активации будешь брать ровно столько энергии, сколько нужно, и ни капли больше. Ну а если будешь еще сильнее и упорнее тренироваться, то даже мысленно сможешь вызвать и активировать связку без малейших затруднений и затрат времени на прорисовку каждой отдельной руны, с наполнением энергией каждой… Думаю, следующий урок мы начнем, когда ты сможешь создать Щит, раньше не имеет смысла.
        Я лишь согласно кивнул и покинул комнату, отправившись к себе тренироваться.
        Глава 15
        Долго и упорно пытался создать Щит. Однако успеха не было. Наверно, нужно еще тренироваться, но я утомился уже. Поэтому решил сделать перерыв и отправиться к капитану Злобному, чтобы обучиться владением оружием, хотя бы и на самом примитивном уровне.
        Мертвому собираться - только решиться и определиться, куда идти. Все сборы заняли ничтожное количество времени. Взял кусок пластика поменьше и, надежно заперев шкаф с моим сокровищем, я пошел к резиденции Лорда или к его жилью - так и не понял, как правильно будет называть место, где обитает Лорд и где почти постоянно находится капитан, обучая солдат.
        Спустившись вниз «Куба», я опять заметил, что посетителей практически нет, что вполне логично - еды нет, пить дорого, а просто так сидеть - есть дела и важнее. Думаю, тут сидят такие же странники, как я, ну, может, еще охотники и наемники, вернувшиеся из рейда или охоты и ищущие место для спокойного отдыха.
        Выйдя из «Куба», я опять подивился обилию душ на улице, а также гомону, который стоял повсеместно. Раньше как-то даже внимания не обращал - занят был мыслями о том, как бы добычи не лишиться.
        С уверенностью можно говорить, что мне повезло в очередной раз. Первый раз в тот момент, когда я вышел именно к этому городу - достаточно крупному, а во второй раз мне повезло из-за закона, который не разрешает пользоваться энергетическим зрением на улицах города, в противном случае мою добычу уже увели бы.
        Так, пряча пластик под плащом, я шел по улочкам городка. Дорогу спрашивать не хотелось, да и общаться с кем-либо желания не возникало. Думаю, что город не такой уж большой - найду площадь рано или поздно и без подсказок. К тому же просто хотелось поглазеть по сторонам.
        Рассматривал этот городок и удивлялся. Это же сколько сил нужно, чтобы добыть столько камня для домов и стен города. А камень - он тут достаточно редок. В этом я уже убедился, странствуя по полям сражения. К тому же чем больше булыжник, тем реже он встречается. Ведь нужно было не просто найти камень, но еще и доставить его, после чего сложить из него стену или фундамент дома. К тому же не думаю я, что обычный необработанный булыжник будет держать конструкцию. Да и раствор, который держит стены домов, интересно, откуда он и из чего его готовили. Невероятно, просто не укладывается в голове, труд проделан просто колоссальный. Пожалуй, Лорд каждого города стоит уважения, если не почитания, ведь наверняка он всем этим руководил и сам участвовал в строительстве.
        Достаточно долго побродив по городу, я все же вышел на площадь, где стояло каменное ограждение, мне примерно по пояс. Тренировочная площадка, ничем иным огороженное место быть попросту не могло - спарринги душ и тренировки стражей явно давали это понять.
        Оглядевшись, я увидел с другой стороны большой дом, даже выше и массивнее, чем «Куб». Судя по всему, это резиденция здешнего Лорда. Там же, недалеко от входа стоял человек. Скорее всего, это и был капитан. Кто же еще мог отчитывать стражей за что-то. Недолго думая и не давая себе возможности к отступлению, я стал быстро сокращать разделяющее нас расстояние. Возможно, поэтому я и услышал конец разговора капитана со стражем.
        - …Бестолочь, тебе же ясно было сказано, ждать особого распоряжения и никуда не уходить. Отрыжка дракона, что ты сделал? Сдал караул и отправился на плац! Будешь наказан, а сейчас иди и охраняй торговца Исаака, он ждет тебя вместе со своим караваном на въезде в город. С собой возьми третьего, пятого и седьмого. Понял, недоумок? Ты еще тут? Бегом пш-ше-е-ел!
        Солдат резко развернулся и трусцой побежал куда-то в город. Наверное, исполнять приказ, других вариантов, думаю, нет.
        - Здравствуйте, - начал я разговор.
        - А ты еще кто такой, мать твою за ногу?
        - Вы капитан Злобный, полагаю?
        Человек надулся и, кажется, даже покраснел. Вот уж не думал, не предполагал, что души могут краснеть.
        - Ты кто такой? Червь, кто тебе это сказал? - заорал капитан, а это точно был он, судя по реакции.
        Я оторопел от такой встречи и такой реакции. Но быстро нашелся что сказать и на кого перевести стрелки. Не хотелось испытывать на себе гнев не самого последнего человека в городе.
        - Извините, так маг, стоящий на воротах, вас называл. Он же и посоветовал обратиться к вам для усовершенствования моей боевой подготовки! - быстро выдал я, стараясь не путаться в словах.
        - Маг, - презрительно отозвался капитан, явно успокаиваясь. - Эти уроды-кудесники меня вконец достали. Ладно, цену знаешь?
        - Да, - быстро ответил я, стараясь живенько закончить с неприятным началом разговора и с радостью уцепившись за возможность сменить тему. - Вот, - добавил я, доставая кусок пластика из-под плаща.
        - Неплохо, - протянул уже вконец успокоившийся капитан. - Сколько занятий? - уточнил он.
        - На все, - просто ответил я.
        - Еще лучше, - удовлетворенно сказал капитан, убирая пластик. - Чего стал как истукан, пошли.
        Зайдя на плац, он подозвал одного из стражей и приказал:
        - Смотри сюда, недоразумение природы. Эту тушку ты должен научить основам ведения боя с ангелами и демонами, в том числе и с летучими тварями. Расскажешь о слабых местах, покажешь, как их быстрее умертвлять, и проверишь, умеет ли этот кретин вообще держать оружие. На этом все! Растягивать уроки можете по своему усмотрению, твоя задача - чтобы он в конце обучения мог хотя бы правильно носить меч.
        - Как прикажете, - без особых эмоций и удивления ответил страж.
        - На время тренировок освобождаешься от несения другой службы, только найди себе замену. Понял, урод? Замену найти не забудь, а то опять я буду отвечать перед Лордом за вашу тупость.
        - Понял, капитан, все исполню, - все так же апатично отозвался страж.
        Так я познакомился с капитаном, который должен был научить меня нормально обращаться с оружием.
        - Пойдем, - сказал страж, дождавшись, пока уйдет капитан.
        Мы отошли в угол площадки, после чего страж дал мне меч.
        - Давай проверим, что ты умеешь, а чему стоит тебя учить.
        Меч был самый что ни есть боевой. Я даже оторопел: как же так? Обучаться боевым оружием, ведь всегда все писали и говорили, что следует тренироваться и учиться оружием затупленным и специальным, тренировочным. Тут же реальность не соответствовала моим ожиданиям, впрочем, не в первый раз!
        Наш поединок завершился очень быстро, так же как и второй, а за ним третий и четвертый. Страж был настоящей машиной смерти, я даже не знал, что можно ему противопоставить. Его скорость многократно превосходила мою. Техника была такой, что мне казалось, будто у него четыре руки и в каждой по два меча. Сила удара была невероятно мощной, я просто не мог удержать оружие после его удара.
        Мое избиение продолжалось достаточно долго, я терял меч, просто не успевал среагировать, как меч стража замирал в опасной близости от моей шеи, глаза или другого открытого участка тела. Страж был чем-то совершенно непонятным для меня. Такая сила, скорость, мощь, а он всего лишь раб? Как такое возможно? Если капитан обращается так со стражами, то каков же он в бою? И насколько же силен хозяин этих стражей?
        Глава 16
        После того как страж убедился, что я мало что могу ему противопоставить, он сделал небольшую паузу и пояснил:
        - Судя по всему, с остальным оружием ты обращаешься так же. Не беда, научу тебя. Вот только нелегко это, да и небыстро. Думаю, начнем с меча, топора, копья, ну а также щит не станем забывать. Остальное сейчас будет излишним. Запоминай. Если сражаешься с противником сильнее и быстрее тебя, то ищи способы отступить с наименьшими потерями - для победы шансов практически нет, если, конечно, ты с ним бьешься один на один. С помощниками, может, и завалите. Дальше, если имеешь дело с противником, который крупнее тебя - используй низкие техники. Целься ему в ноги, старайся поразить бедра, пах, живот. Твои ноги должны быть полусогнуты, туловище и спину держи свободно и расслабленно, так, чтобы можно было резко уйти от удара. Размер противника зачастую говорит о недюжинной силе. Принимать удары такого соперника на щит или меч не рекомендуется, не удержишь, сомнет. Если выбора нет, то используй «скользящий блок» так, чтобы оружие врага скользило по щиту или лезвию меча - топора. «Жесткий блок» можно использовать против равного или заведомо более слабого врага. Этим блоком ты можешь резко прервать атаку,
после чего атакуй сам, не медли. Удары старайся наносить не особо сильнее, но главное, чтобы их было много. Бери не качеством и силой, а количеством. Зачастую десяток легких ран равняется одному смертельному удару. Против быстрого, стремительного соперника используй широкие, с потягом удары. Они не дадут врагу тебя ранить. Главное, выжидай момент, когда можно будет атаковать самому. Атака должна быть быстрой и мощной, второго шанса может и не быть. Не забывай о щите. В умелых руках это не просто средство защиты. Удачным ударом щита можно не только сбить атаку врага, но и ошеломить его, после чего провести контратаку.
        Топор хорош, но только против хорошо бронированных врагов. Не стоит использовать его против юрких и быстрых противников. Топор - это не то оружие, которым можно размахивать и финтовать, в отличие от меча. Удар топора должен быть редким, но метким! Не забывай о броне, она вполне может выдержать несильные удары вражеского оружия. Используя это, можно подставиться под не особо опасный удар, тем самым вынуждая противника открыться. Если он откроется - действуй не раздумывая, на автомате. Сражаться против нескольких врагов стоит мечом, его преимущества в сравнении с тем же топором неоспоримы. Скорость удара, а также блоков выше, а шанс контратаковать появляется чаще. Копье - хорошее оружие, его можно метнуть в летающего врага, но тут главное меткость и сила броска. Это мы тоже потренируем. В рукопашном бою копье уступает мечу и топору. Копьем очень трудно парировать вражеские удары, после которых надо переходить к контратаке. Тут потребно недюжинное мастерство и навык. Однако бывает, когда копьем даже удобнее сражаться против сильного противника, чем мечом или топором. Хорошо использовать копье в битве
с несколькими противниками. Только, повторюсь, владеть им нужно очень и очень хорошо. Опять же тут требуется качественная броня, да и щитом пользоваться надо уметь не думая, а это достаточно трудно.
        В общем и целом информации тебе пока достаточно. Начнем с разучивания нескольких основных стоек с мечом. Каждая из них предназначается против определенного вида соперников. Против слабых, но многочисленных врагов используй более открытую стойку. Тут главное быстро атаковать самому, не забывая о защите. Если же броня слабовата, то лучше использовать выжидающую стойку, ловя врага на ошибках и мгновенно контратакуя, однако это трудновыполнимо, когда ты окружен. Некоторые используют диковинное оружие, например боевой хлыст, глефа, алебарда, булава или боевые цепы. Я покажу, как правильно выдерживать такие удары и как лучше атаковать врага, вооруженного подобным специфическим оружием. Следи за ногами, чаще всего по их движению можно угадать, куда будет нанесен удар. Но для этого нужен опыт и тренировки. Всегда осматривай место, где сражаешься, обычно там всегда навалено много трупов. В таком случае ты, во-первых, не споткнешься и не подставишься под удар, а во-вторых, сумеешь поймать момент, когда противник запнется за труп, и можно будет удачно атаковать. Однако возможна и обманка, поэтому опять же не
забывай про ноги. Не давай ни единого шанса противнику спровоцировать или разозлить тебя. Провоцируй и зли врага сам, это может быть полезным! И запомни самое главное - никуда не торопись и никогда не спеши. Тут тебе не суждено умереть от старости, а вот поторопившись, можно и сложить буйну головушку. Также помни, что, столкнувшись с летающим ангелом или демоном, лучше всего в первую очередь подрезать им крылья, а только потом добивать. Уж очень эти создания юркие в воздушной стихии.

«Надо же, хоть конспектируй», - думал я, слушая стража и старательно наматывая на ус полезные советы. Еще удивляла манера разговора, будто страж говорил на русском, но некоторые слова давно вышли из обихода. Хотя кто его знает, в чем тут дело. Оно мне надо, интересоваться не пойми чем. Лучше буду слушать внимательнее, вполне возможно, что один из этих советов спасет мне жизнь.
        - Ладно, с разговорами покончим. Теперь смотри на меня и запоминай.
        И вот страж стал медленно совершать различные движения, проговаривая вслух, для чего и против какого противника этот удар стоит применять. Низкие удары, удары в голень, шею, голову, кисть, ребра. Вскоре все смешалось, однако почему-то была уверенность, что я запомню все, ну пусть не все, но большую часть точно. Ведь это было интересно, да и не просто интерес заставлял меня внимательно наблюдать и слушать, но и необходимость.
        После меча со щитом пошел показ работы с топором, за ним шел топор со щитом - тут были существенные отличия, ведь работать топором приходилось одной рукой. Скорость удара немного ниже, и мощность падала. Возможно, я одной рукой даже не пробью доспехи, да что там, наверняка с одного удара не пробью.
        Вот и черед копья пришел. Тут в основном шли уколы, а все остальные удары были предназначены для отвлечения внимания и разрыва дистанции. Правда, и здесь были свои тонкости и хитрости. Например, резко разорвав дистанцию, можно неожиданно, практически в упор кинуть (кстати, как правильно - кинуть, метнуть или бросить, совершить бросок?..) копье. Шанс поразить противника велик, если он не очень быстр, к тому же появляется время, чтобы достать другое, возможно более подходящее к данному сражению оружие, пока враг отвлекается на копье, уклоняясь от него или же отбивая его в сторону.
        Но больше всего мне нравилось работать со щитом. Казалось, нет предела способам его использования - и защита, и оружие, и отвлекающий маневр, и возможность ошеломить врага внезапным действием. После первой тренировки я проникся очень большим уважением к такому предмету амуниции, как щит. Наверно, я стал его ценить даже больше, чем меч или топор.
        - Ладно, пока достаточно, иди отдохни, - сказал страж. - Приходи, когда в голове все уляжется. Я буду на месте.
        Я даже и не думал, что первый урок так много даст мне. И пусть я ничему еще не научился, но информации получено предостаточно! Теперь это все действительно стоит осмыслить. Не мешает попробовать воплотить в реальность показанные приемы. К тому же надо продолжать заниматься созданием щита. Вот освою его, а в перерывах буду повторять показанные приемы. Освою щит - пойду на новый урок к магу, а затем на тренировочную площадку и так по кругу…
        Да, еще, наверно, стоит посмотреть на загадочных торговцев. Быть может, у них есть что-то интересное? Ну а пока пойду к себе в номер. Кстати, надо бы не забыть его продлить, а то я совсем счет времени потерял!
        Глава 17
        Полностью поглощенный прошедшей тренировкой, практически на автомате, я добрался до «Куба». Поднявшись к себе, решил не откладывать в долгий ящик повторение полученных приемов. Вместе с тем я вознамерился попытаться создать щит. Ведь толку от щита никакого, если его нельзя наложить мгновенно, в разгар боя, в нужный момент.
        Не уверен, что правильно поступаю, ведь поначалу следовало бы научиться накладывать щит в спокойно-сосредоточенном состоянии. И только на следующем этапе постараться накладывать его в процессе, так сказать. Но я просто боялся, что забуду приемы, показанные стражем. Поэтому решил совместить полезное с не менее полезным.
        Само собой, во время тренировки мне так и не удалось создать щит. Однако попытка не пытка. Попробовать все же стоило, вдруг получилось бы.
        Тренировка шла достаточно долго. Было необычайно трудно приноровиться и просто привыкнуть к новым приемам. Я ведь уже автоматически действовал как дровосек - порубил, зарубил, завалил. Но есть такое слово - надо. Надо, и все. Через себя, через силу воли, как в той, моей прошлой жизни, когда мне приходилось читать неинтересные книги, изложенные сухим научным языком. Это было необходимо, чтобы сдать экзамен, курсовой, дипломный проект, наконец просто подготовиться к паре. Я ведь могу, а если могу, то должен сделать!
        Вот так я и шел через себя, осваивая новую технику. Думаю, ошибки были, а как же без них? Однако все это пройдет, скоро, совсем скоро. Нужно только еще несколько десятков, сотен раз повторить это движение мечом. Привыкнуть к нему, сделать его естественным, легким, как будто всегда его использовал. Трудно, но что такое трудно, если на кону стоит не просто жизнь, а душа. Вот ради того, чтобы не быть безликой тенью - обычным городским приживалой, я тренировался как проклятый, одержимый.
        Почему-то мне кажется, что без легкой одержимости невозможно стать профессионалом в любой профессии, в любом ремесле. Ну а чем профессия воина и убийцы хуже профессии сапожника или парикмахера? Главное ведь стать не просто одним из сотен: воинов, актеров, режиссеров, ученых. Нужно найти что-то большее, то, что отличает великих людей, гениев, а в чем-то и безумцев от серой, безликой массы людей. Вполне возможно, такие люди и становятся Лордами, со временем, конечно, а я хотел им стать. Такая вот заявка, пить так пить… ну и так далее.
        Величие не дается просто так, оно достигается через кровь, пот, мозоли, посаженные глаза, выматывающую головную боль или что-то другое, не суть важно. Однако любой путь начинается с одного шага. И каждый последующий шаг всегда приходится делать через не хочу. Через себя, свою ленивую сущность, ломая ее, меняя. Вот так и я уже начал свой путь, и кто знает, сколько мне еще придется вот так пересиливать себя, чтобы заставить свою тушку научиться чему-то новому.
        Эти мысли помогали мне, дисциплинировали разум, не давая опустить руки и плюнуть на те элементы, которые совершенно не получались. Раз за разом, терзая себя и уже не надеясь на благополучный исход затеянного мероприятия по освоению оружия, до полного отупения повторял приемы. И вот стало получаться, сначала один элемент, другой, потом переход, удар. Очень медленно, трудно, но получалось.
        Какой тут щит, не бросить бы это начинание. Вот я и старался. Кто бы мог подумать, что все приемы мне удалось освоить после нескольких дней непрерывной тренировки. Так что был совершенно неудивителен столь сильный упадок сил. Время, на которое снимался номер, подходило к концу, я решил не откладывая спуститься и продлить номер. Безопасность превыше всего! Так что мне было совершенно не жалко отданного добра, к тому же совершенно не моего.
        Спустившись, я подошел к управляющему и решил, как и в прошлый раз, расплатиться гвоздями.
        - Эй, друг любезный, возьми плату за комнату, мое время скоро истекает.
        - На сколько еще собираетесь задержаться? - из любезности, а может, и из любопытства спросил управляющий.
        - Пока не решил окончательно, но вот плата, - сказал я, отдавая несколько больших гнутых гвоздей.
        - Отлично, - оживившись, сказал управляющий. - Время установлено, приятного отдыха.
        - Спасибо.
        Поднявшись к себе, я вновь попытался освоить щит.
        Это было трудно, долго, и один я знаю, как муторно. Однако удалось. Далеко не с десятого и даже не сотого раза, но удалось, а это главное. Откинувшись на кровать, я с удовлетворением посмотрел на щит, покрытый тонкой, едва заметной энергетической пленкой.
        - Удалось, все же удалось, - радостно сказал я потолку.
        Повторить оказалось трудно, но после нескольких дюжин попыток мой щит опять покрылся пленкой. Размыв руны, я пробовал снова и снова, пока не стало получаться с первого раза.
        Дальнейшим шагом было решено освоить одновременное наложение пленки во время тренировки с оружием. И снова повторение приемов, ударов, уколов и финтов. Казалось, их не так уж и много, однако сколько сил на них ушло.
        И опять дело не заладилось. Снова не получалось достичь нужной степени концентрации. Видимо, приемы с оружием недостаточно отточены, а концентрация слаба. Приходилось ненадолго замирать, чтобы создать щит или же сражаться без него.
        Очень много времени и сил было потрачено на выполнение одновременных действий - атаки оружием и создания щита. Но тщетно, удалось только сократить на несколько мгновений время выпадения из боя. Вот только в условии боя эти несколько мгновений как целая вечность.
        Закономерно наступил момент, когда я все же сдался. Магические действия одновременно с верчением мечом пока что никак не получаются. Сев на кровать, я только сейчас понял, насколько сильно устал. Такое впечатление, что в одиночку перегрузил несколько фур с картошкой.
        Было решено отдохнуть. Особых препятствий к осуществлению задуманного не было, поэтому недолго думая я улегся на кровать. И только я прилег, пришла в голову одна мысль.
        Почему бы не попробовать на время сна зажать в руке кусочек металла. Интересно, что будет и будет ли что-то? Обдумав мысль и так и эдак, я все же решил провести эксперимент. Хуже мне от этого точно не станет, а вдруг реакция какая произойдет? Интересно же, да и есть еще материя. Так что, подойдя и открыв шкаф, я стал рыться в железках, пока не нашел небольшой кусочек достаточно жесткой проволоки. Обмотав ее вокруг запястья так, чтобы металл касался кожи, я закрутил проволоку, запер шкаф, спрятал ключ и лег. Блаженная темнота укутала мой разум, подарив чувство покоя.
        Мой третий сон в этом мире. Интересно, сколько я тут уже? Но не успел я додумать, как темнота погасила все мысли.
        Глава 18
        Просыпался я неохотно. Сон начинаешь ценить только тогда, когда он становится непозволительной роскошью. Вот так было и со мной, остатки сна все никак не стирались, тело было вялым, мысли тягучи и неспешны. Однако все признаки сна выветрились, едва я случайно взглянул на запястье, где вчера была повязана проволока. Вместо нее там остался лишь черно-пепельный след.
        Случилось что-то не совсем понятное. Проволока просто исчезла, осыпалась пеплом, как тогда, на поле боя, когда я дал материальные вещи безумному духу, после чего к нему вернулись разум и память. Интересно, что дает поглощение материи кроме отступающего безумства? Нужно будет узнать у мага, к которому я, к слову сказать, собирался идти на тренировку.
        Постучав в его номер и не дождавшись отклика, я попытался открыть дверь. Закрыто. «Вот ведь, - подумалось мне. - Возможно, маг сидит в общем зале?»
        Там я его тоже не нашел. Закралась мысль о том, что меня кинули. Но все же я решил узнать у управляющего, куда делся маг.
        - Любезный, не подскажете, куда пропал маг из девятого номера?.. - вежливо начал я.
        - Так на дежурстве он, где же ему еще быть?
        Точно, как я мог забыть, что маг вообще-то служит при въезде в город.
        - Спасибо.
        Если мага нет, стоит, наверно, пойти потренироваться. Прикинув все «за», решил, что и правда время не стоит зря терять. Нет смысла сидеть и ждать мага, ведь время - деньги, вернее, материя, которую мне приходится платить за номер в «Кубе».
        У тренировочной площадки я подошел к стражу. Повезло, он был тут, ведь тоже мог на службе оказаться. Или нет? Помнится, капитан Злобный говорил что-то насчет освобождения этого стража от службы на время моего обучения.
        - Не думал, что придешь так быстро, - заметив меня, сказал страж.
        - Хочу узнать, насколько хорошо получилось освоить твои приемы, может, что присоветуешь. Да и новые приемы освоить не мешало бы.
        - Хорошо, давай посмотрим.
        Мы отошли в наш угол, после чего я взял меч и начал показывать то, чему научился.
        - Неплохо, меч в этом случае держи чуть ниже, а тут кисть слегка расслабь, вот так, - последовали комментарии.
        Мелкие ошибки быстро поправлялись, мне же оставалось все это примечать и исправлять. Наконец, когда мною было показано все, на что я был способен, страж сказал:
        - Очень хорошо, даже лучше, чем я ожидал. Теперь продолжим. Смотри новые связки, переходы и удары. Их сочетание с уже изученными приемами. Также не забывай отмечать движения моего тела во время выполнения комплексов, это очень важно!
        После того как страж сказал это, последовал медленный, детализированный, с комментариями и объяснениями показ комплексов из старых и новых элементов, последних было не так много. Показ был повторен дважды, после чего страж произнес:
        - Теперь смотри, как выполняется этот комплекс на нормальной скорости. Все же некоторые удары должны выполняться быстрее других. Только внимательно смотри!
        И страж завертелся. Это было красиво, да, просто необычайно красиво. На первый взгляд ничего особенного, но комплекс из таких знакомых и незнакомых элементов завораживал.
        Было показано еще несколько комплексов с мечом, с мечом и щитом, топором, топором и щитом, копьем, копьем и щитом. Сила, скорость, защита или нападение. Все это было так перекручено и идеально сбалансировано, что я совершенно не пожалел о том, что пришлось заплатить достаточно высокую цену за науку. Самому мне никогда не освоить даже десятой доли того, что мне показывают и чему учат.
        Тут же пришлось отрабатывать, воплощать эти комплексы в жизнь. Следовало хотя бы приблизиться к показанному. Главное, проверялось, запомнил ли я последовательность действий, а шлифовка будет позже. Хотя комментарии, как правильнее делать и двигаться, следовали постоянно. Это несколько мешало, зато действия становились правильнее.
        Не скоро признал страж, что комплексы мною освоены. Казалось, их было показано и разучено немного, по два на каждый вид оружия. Да и комплексы состояли всего из десятка-другого элементов. Но вот ведь как, сил потрачено много, а главное, времени. Одно можно сказать со стопроцентной вероятностью - оно того стоит.
        Распрощавшись со стражем, я пошел к себе в номер, чтобы отшлифовать и закрепить полученные навыки. Удостоверившись у управляющего, что маг еще не вернулся, я со спокойной душой решил отрабатывать комплексы.
        Поднявшись к себе, запер дверь и приступил к тренировке. И снова возникли трудности. Каждый элемент по отдельности получался почти идеально, но, когда я объединял их, все менялось. По отдельности все отлично, а вот вместе - плохо. Но я тренировался как проклятый.
        Через несколько часов сдался первый комплекс. Удалось выполнить его если не идеально, то близко к тому. И только когда мне покорился этот набор движений, дела пошли быстрее, даже можно сказать, легче. Как будто мною был преодолен барьер. А что? Я вполне допускаю такую возможность, как наличие в подсознании некого барьера, не дающего полноценно изучать все новое.
        За первым комплексом покорился второй, за ним третий. И так продолжалось до тех пор, пока все комплексы не были изучены и заучены. Теперь мне предстояло вбить эти знания в подсознание. Это было необходимо, чтобы в бою имелась возможность творить заклинания.
        Многие часы я провел, упражняясь попеременно с мечом, топором, копьем. Иногда к ним присоединялся щит. Но не так-то просто было научиться строить щит и одновременно махать железом, да еще в рамках комплекса. Если при использовании отдельных элементов можно замереть на долю секунды, после чего опять продолжить бой, то вот комплекс нельзя было прерывать, иначе он разрушался. Только когда заканчивался один комплекс и начиналось построение второго, на этой тонкой грани можно было без последствий, то есть без сбитого комплекса, создать щит, замерев на долю секунды и выпав из боя. Возможно, это именно та грань, которая разделяет магов и воинов. Надо будет обязательно узнать.
        В конце концов, не добившись того, чего хотел, я принял мужественное решение отложить тренировку и пойти проверить, вернулся ли маг. Пора изучать новые заклинания, да и вопросов накопилось многовато. Кое-что необходимо прояснить, и, как мне кажется, маг сможет мне в этом помочь. Вопрос только в том, захочет ли он это сделать. Надеюсь, что не только сможет, но и захочет!
        Глава 19
        К счастью, когда я постучал в дверь, он почти сразу отозвался. Спросив, можно ли войти, и услышав утвердительный ответ, я открыл дверь и вошел в номер.
        - Начнем урок? - поинтересовался я.
        - Освоил Щит? - вопросом на вопрос ответил маг. - Пока не освоишь, дальнейшее обучение лишено смысла, - пояснил он свой вопрос.
        - Освоил, - сказал я и продемонстрировал плетение на своей броне, с которой никогда не расставался и уже привык к ней, как к одежде.
        - Отлично. Поразительная упорность, не думал, что так быстро освоишь первое плетение. Обычно это занимает намного больше времени. Но раз ты готов, давай изучим еще одно плетение. Оно и будет сегодняшним уроком.
        - Что будем изучать? - поинтересовался я, испытывая необычайный прилив сил.
        Странное, кстати говоря, состояние, казалось, хотелось действовать хотя бы как-то. Пусть это будет просто учеба, но воспринималась она с таким энтузиазмом и воодушевлением, что я просто диву давался.
        - Так, пожалуй, изучим относительно или условно бытовое плетение. Ты его уже видел, - пояснил он, посмотрев на мое удивленное лицо. - Это заклинание называется Преобразование Материи. С его помощью я изменил твой пластик в кусок бесформенной материи, после чего разделил его на части.
        - Внимательно слушаю.
        - Все просто. Плетение воздействует на молекулы. Перемещая их и изменяя между ними связи, получается бесформенный ком. Затем руна-анализатор передает информацию магу - создателю плетения, и на основе этой информации - вид материала, его вес - можно разделить материю на порции.
        - Ну примерно понятно, - сказал я, задумавшись. - Вот только не пойму один момент. Почему тогда реальное, материальное оружие так ценится? Ведь если следовать логике, это плетение способно превратить его в бесформенный ком материи.
        - Не все так просто, - ответил маг. - Есть несколько причин, которые не позволяют превращать реальное оружие в ком материи. Первая заключается в том, что оружие состоит из нескольких материалов, а плетение воздействует только на один вид материи, и только при вливании в сотни раз большего количества энергии воздействие идет на два вида. Получается, нерационально использовать заклинание при таких затратах энергии.
        - Все равно, - начал я, - можно ведь нанести заклинание на часть оружия, на лезвие например!
        - Вполне ожидаемое решение проблемы, вот только тут вступает в свою силу причина невозможности преобразования материи номер два. Защитные руны! Одна из самых простых рун - руна защиты от преобразования. Собственно, именно из-за этого вещи, созданные с помощью энергии, не поддаются преобразованию или поддаются ему с невероятными затратами энергии.
        - Вот оно что, - задумчиво протянул я.
        - Ладно, приступим к освоению плетения. Смотри, связка к этому плетению состоит из шести рун, заключенных в кольцо. Собственно, из-за кольцеобразной формы плетения материя собирается в подобие шара. Порядок рун особой роли не играет. Количество энергии, потребное для преобразования, напрямую зависит от материала и массы вещества.
        Первая руна, вторая, за ней еще четыре. Вроде запомнил. Тут самое основное - порядок их расположения. Напитать же плетение энергией не было трудным процессом. О, вот и результат - плетение стало активным, но из-за того, что преобразовывать ничего не требовалось, оно, не используя лишней энергии, просто истаяло в воздухе.
        - Великолепно, - радостно сказал маг. - У тебя отлично получается. Думаю, теперь тебе стоит потренироваться в активации плетения. Приходи чуть позже.
        - Можно задать несколько вопросов не совсем по теме?
        - Попробуй, - ответил маг.
        - Что заставляет магов служить Лордам? Почему вы не охотитесь на нейтралов или ангелов с демонами, чтобы их Искрами усиливать себя? Вы ведь вольнонаемный маг, не раб. Со стражами все понятно - они преданные слуги своего хозяина.
        - С этим все сложно и просто одновременно. Путь мага - путь совершенствования Искры. Но, поглощая достаточное количество чужих Искр, маг должен освоить их, понять силу, которую они дают. Для этого необходимо много времени. Никто не хочет перенапрячься и умереть. Ведь самое главное для мага - тратить наименьшее количество энергии и времени на создание заклинания. Служба - хороший выход. Лорд платит за службу магам, у магов имеется безопасное место и время для работы над своей Искрой. Идеальное решение! К тому же есть возможность участвовать в рейдах против ангелов или демонов, которые устраивают капитан или сам Лорд. Главное - отлично овладеть имеющимися возможностями, а это не каждому дано. Собственно, поэтому магов так мало, слишком трудно и долго осваивать собственную Искру на таком уровне.
        - Что за рейды? - заинтересовался я.
        - Поход дружины Лорда в земли ангелов или демонов. Чаще всего к этому походу присоединяется в качестве добровольцев много душ, обитающих в городе. Обратно возвращаются три-четыре из десяти добровольцев, но и усиливаются они за время похода в два, а то и в три раза. Опять же шанс на хорошие трофеи!
        - Понимаю, а маги, наверное, с радостью отправляются в такие походы, да? Тем самым сводится риск для мага к относительному минимуму, а вот усиление идет значительное.
        - Совершенно верно, - подтвердил мою догадку маг.
        - А что там насчет рун?
        - Ну а что, руны как руны. Есть некоторые руны, которые, даже не соединенные в связки, дают какой-то эффект. Защита от преобразования, устойчивость, прочность, стойкость и многие другие. Их мы тоже будем изучать, но позже.
        Успокоившись, я только кивнул:
        - Так все же почему, например, капитан Злобный не тренирует Искру, ведь он имеет возможность это делать? К тому же его должность достаточно значимая, соответственно у него есть сила.
        - Тут еще влияет общее желание человека, настрой его души, да и просто характер. Капитан поглотил Искру очень сильного демона - Разрушителя плоти, тем самым получил возможность использовать умение этих демонов своим дыханием разлагать плоть еще живых врагов. Какой смысл ему изучать магию? Лучше тренировать и развивать эту способность - расстояние, силу дыхания и так далее.
        - Так что, получается, убивая особо сильные существа, можно получить их способности при поглощении их Искр? - удивленно поинтересовался я.
        - Фактически да, но получить можно только ту способность, которой очень часто пользовалось уничтоженное существо. И только в зачаточном состоянии. А уж усилить это умение или оставить в зачаточном состоянии - это решать тому, кто им овладел. Само собой, если способностью вообще не пользоваться, она деградирует и стирается. Касается это в основном способностей, которые находятся на начальной степени развития и которые совершенно не нужны.
        - Неужели есть ненужные способности? - удивленно сказал я.
        - Конечно, есть, особенно если уже имеется развитая способность-аналог. Если она уже хорошо развита, смысл терять время на развитие практически такой же способности? Однако стоит иметь в виду, что шанс получить способность не так уж и велик, но он есть.
        - Очень интересно. Ладно, пожалуй, пойду. Необходимо осмыслить информацию, да и потренироваться заодно. - И уже почти на выходе я вспомнил еще кое-что. - Кстати! Я недавно завязал кусок проволоки вокруг своего запястья, затем лег спать, а когда проснулся, оказалось, что проволока растворилась. Что это значит?
        - Все просто, твое тело взяло часть материи себе, а часть преобразовало в энергию, которая нужна для поддержания мыслительного процесса. Тем самым улучшилось общее состояние, и безумие отступило, возможно, надолго. Это уже зависит от внешних обстоятельств. В разных условиях, понятное дело, и расход энергии разный. Время от времени любой душе желательно поглощать материю.
        - А как быть с материальным оружием? - нахмурившись, не мог не поинтересоваться я.
        - Да, тело пытается растворить оружие, а защищает материю от распада специальная руна. Надо только время от времени подливать в нее энергию, и оружию ничего не грозит. С этой стороны как минимум!
        - Вот оно что, а я гадал. Спасибо. И до встречи, - попрощался я.
        Покинув комнату мага, я направился к себе в номер. Неплохо. Особенно полученная информация. Да и подтверждение собственных мыслей, касающихся рун, стало отличной новостью. А информация о рейдах. В следующий раз надо будет узнать об иерархии ангелов и демонов, хотя можно и не узнавать - роли особой не играет. Важно только, насколько сильна Искра врага. Прочее вторично.
        Глава 20
        Так попеременно и происходили тренировки. По моему субъективному мнению, я провел в городе несколько месяцев, обучаясь сражаться с оружием и овладевая магией. В магии я выучил целую дюжину заклинаний. Однако практика в их исполнении, особенно в создании боевых плетений, была не очень богатая. На это имелось несколько причин. Одна из них - место, где можно было бы метать молнии или огненные шары. Вторая причина - сила Искры, ее иногда просто не хватало для создания уже изученных заклинаний.
        Немного лучше в этом плане было с защитными заклинаниями. Щиты от магии, Щит простой и улучшенный, Щиты стихий - огонь, вода, воздух, земля. Практиковаться в их создании можно было легко, но вместимость Искры была слишком низкой, чтобы можно было безопасно растрачивать энергию направо и налево.
        Были уроки, посвященные исключительно рунам. Я многое о них узнал за достаточно короткое время. Само собой, выучил их, да и как без этого? Ведь можно было сделать из материального предмета несколько оберегов с рунами, допустим, в виде кулона, и можно считать, что одно заклинание, а то и несколько такой оберег примет полностью на себя, пока не осыплется пеплом!
        Магия была сложной вещью, очень опасной и малопонятной. Не многие постигали ее, но я был уверен, что оно того стоит. Это сложно, но знаю точно, если ее может изучать кто-то, значит, могу и я.
        К сожалению, мне так и не удалось связать бой с оружием и магические манипуляции. Никак не получалось, например, создать Щит, не замирая и не отвлекаясь от процесса работы с мечом, топором или копьем.
        Оружие теперь я держал более уверенно. Оно еще не стало продолжением руки, но и чем-то непонятным тоже перестало быть. Я мог уверенно сражаться с противником, который меня не превосходит по силе, но такой противник точно не превзойдет меня по мастерству. Недаром же я так потратился на это обучение!
        Стражу я, скорее всего, еще долго ничего не смогу противопоставить, но вот против достаточно слабого ангела или демона выстою и даже убью его.
        Жаль, что тренировки приходится заканчивать так рано. Но у меня исчерпаны материальные вещи. Казалось бы, почему? Все просто. Спустя примерно месяц после начала тренировок я решил немного развеяться и прогуляться. Тут-то и произошла моя встреча с торговцем. Впервые я увидел заготовки для стража - небольшие души полуразумных существ. Ростом они были мне по пупок, хорошо, если метр с кепкой, да в прыжке…
        Слово за слово, и я решил купить себе несколько душ. Да, сейчас они были очень слабые, но через какое-то время, если их подкармливать Искрами, они станут стражами, а кто откажется от такой помощи и охраны в этом мире? Что самое главное - полностью преданной охраны.
        Долго мы торговались, очень долго, однако сошлись на том, что я беру четыре души по цене килограмм и четыреста грамм железа за каждую. Мы с «товаром» и торговцем пошли в «Куб», после чего я поднялся в комнату и отсчитал примерное количество железа. Позвал торговца в комнату, все посчитали, взвесили, и расчет был произведен.
        Предстояла только привязка на крови, что было проделано тут же в комнате. Капля крови и немного силы из своей Искры, и нейтральная душа становится моим самым преданным сторонником. Правда, сейчас они даже разговаривать не умеют.
        После этого пошел в город искать того, кто занялся бы обучением душ. К удивлению, я быстро нашел, к кому обратиться. Оказалось, этим занимались местные стражи, принося дополнительный доход в казну Лорда. Мною было заплачено за обучение каждой души на протяжении месяца последним куском пластика. Также сменял лишнее барахло - металлические детали, болты и так далее - на Искры для них и себя. Каждой из этих душ досталось по сто пятьдесят серых Искр, себе же я взял пятьсот Искр. Оплатив на оставшееся добро комнату в «Кубе», я остался практически на нуле. Был неприкосновенный запас в виде дроби - грамм четыреста и водки, а также заготовок под обереги для себя и моих слуг.
        Мне пообещали, что за месяц их научат говорить, а также научат основам боя на уровне, позволяющем каждой из душ справиться с одним или даже двумя стервятниками.
        Также я сменял кое-что на сосуды для хранения Искр. Были найдены несколько пузырьков, которые я наполнил водкой. По идее, если принимать ее в очень малых дозах, я не должен терять над собой контроль, а вот временный прилив сил, хоть и небольшой, мне обеспечен.
        В целом на сегодняшний день я был неплохо экипирован, получил под свое командование четыре души, которые теперь хотя бы знают, с какой стороны держаться за оружие и как им пользоваться. Усилился за счет душ стервятников, обменянных на материю, да и мои слуги теперь были несколько сильнее. Они даже немного подросли, на пару сантиметров точно. У меня были знания о магии, о владении оружием, обереги на все случаи жизни, которые ценились достаточно высоко и в которые я вложил много сил. Такие же комплекты оберегов, только немногим слабее, носили и мои слуги.
        Наверное, не стоило так резко обменивать оставшуюся материю на Искры, чтобы усилиться самому и усилить слуг. Однако что оставалось делать? Учиться дальше? Можно, вот только надолго ли мне хватит материи? Нужно платить за аренду комнаты, причем недешевую аренду - безопасность стоит немало. Да и вообще, засиделся я в этом городке. Новые знания и умения - это, конечно, хорошо, но нужна была сила, чтобы их можно было применять эффективно.
        Теперь же мне предстоял поход. Нужна была добыча для дальнейшего обучения, а также Искры.
        Покинув город, мы пошли в сторону, где виднелись трупы. Дойдя до покойников, я приказал:
        - Найдите себе оружие по руке, возможно, что-то из амуниции, но такое, чтобы не доставляло дискомфорта.
        Я же, пока слуги выбирали себе оружие, осматривал поле в энергетическом зрении. Действительно, с его помощью можно было смотреть сквозь мертвые тела, почти не замечая их. Несколько сильнее в этом плане выделялось оружие, от насыщенности энергией которого зависела его плотность, яркость. Если так, то материя будет виднеться как очень насыщенное, сгущенное пятно.
        Еще я думал над тем, какие имена дать своим слугам. Просто так к ним обращаться было неудобно. Ну скажу я, например, «Эй, ты, атакуй справа», а как понять, кому я это говорю? Пальцем, что ли, показывать?
        - Слушайте сюда, - сказал я, когда они выбрали себе оружие. - Ты - показал я пальцем на первого, который вооружился мечом и щитом. - Буду звать тебя Арес[1 - АРЕС - греческий бог войны. Изображается с мечом и щитом, однако иногда вместо меча берет в руки копье. Относится к главным богам, присутствует почти во всех пантеонах, но под разными именами, собственно, как и многие другие боги. - Здесь и далее примеч. авт.].
        - Ты, - обратился я ко второму, который вооружился копьем и повесил себе за спину торбу с еще пятью копьями. - Будешь Одином[2 - ?ДИН - главный бог скандинавской мифологии, бог сражения, смерти и поэзии. По преданию, среди прочего владеет копьем, которое разит без промаха.].
        - Ты, - сказал я третьему, который выбрал своим оружием топор. - Теперь буду звать тебя Перун[3 - ПЕРУН (ПЕРУН - СВАРОЖИЧ) - бог грозы, войны и оружия; один из главных богов славян. Перуну приписывают Топор, славящийся своей чудесной силой.].
        - Ты, - сказал я последнему, выбравшему своим оружием лук и стрелы, ему было дано не менее почетное имя - Улль[4 - УЛЛЬ - по преданиям, бог-покровитель лучников и лыжников из скандинавской мифологии.].
        Мысленно же я очень громко смеялся. Это же надо угодить между молотом и наковальней, между ангелами и демонами, после чего дать божественные имена своим воинам. Хотя даже символично. Посмотрим, что из этого выйдет!
        Глава 21
        После экипировки мы отправились дальше. Моей целью была охота на монстров, безумцев, возможно, ангелов или демонов, но только в том случае, если сочту дело стоящим.
        Бессмысленно описывать долгое время перемещений, схваток с различными монстрами, пару столкновений с безумцами. Наверное, стоит рассказать только о том, как вели себя мои воины.
        Бойцы из них были не очень сильные. Тем не менее поддержку они оказывали существенную. Охота так и вовсе стала практически безопасной, если не увлекаться нападением на особо коварных монстров.
        Один демонстрировал владение копьем, иногда метал его в цель. Что можно сказать по этому поводу, с тридцати - сорока шагов и ближе он вполне уверенно попадал, а вот если дистанцию броска увеличивали, то начинались проблемы. Причем проблемы не столько с меткостью, сколько с силой броска. Невысокий рост и не очень массивное тело не могли дать копью достаточное ускорение. Однако и такой результат очень хорош. Я решил сделать Одина воином поддержки из-за того, что запас копий ограничен, и он, по моему плану, должен был помогать и поддерживать остальных, иногда сам вступая в рукопашную.
        Улль действительно оказался самым стоящим лучником из всех моих воинов. Пожалуй, можно даже с уверенностью говорить о том, что он стреляет лучше меня. Метров семьдесят его предел на сегодняшний день. Опять не хватает силы и массы. Меткость меня приятно порадовала. Три из пяти в пятнадцатисантиметровую цель на максимальной дистанции. Однако против движущегося противника это слишком большой разброс, но меткость увеличивается, если уменьшается дистанция. На что, собственно, и был расчет. Его роль была в прикрытии и в том, чтобы отвлекать противника, - под стрелами не так уж хорошо сражаться.
        Арес был неплох в атаке, имея гармоничную защиту, которую давал щит. Он мог вполне сдерживать более сильного, чем он сам, врага, и не одного. Его задачей было защищать лучника Улля и прикрывать остальных, связывая боем врагов и отвлекая их.
        Перун был чистым воином, который, не заботясь о своей защите, бросается сразу в бой. Его физическая сила была почему-то выше, чем у остальных. Держа топор двумя руками, он мог как атаковать, так и обороняться им. Ну а сила удара у него была такова, что легкая и иногда даже средняя броня не выдерживала.
        Моей задачей было наблюдать за ними и в непредвиденных обстоятельствах прикрыть. Не хочется терять воинов, да и вложено в них уже прилично.
        Тактика была продумана как против ангелов или демонов, так и против монстров, которые иногда собираются в стаи. Не забыта была тактика отступления, но я надеялся, что ею никогда не придется воспользоваться, а если и придется, то обойдемся без потерь.
        Искры делились честно и поровну. Половина мне, половина им. То есть я забирал каждую вторую Искру. Они же получали их по очереди, в случае если жертва была одной, или каждый из них получал Искру или даже две-три, если мы напоролись на стаю.
        Наконец нам удалось выйти на одну из трофейных команд. В этот раз оказались ангелы. Вот только они были без крыльев, да и охрана у них присутствовала, причем по силе каждый воин охранения не уступал моим бойцам. Воинов охранения было шестеро да девять ангелов трофейной команды. Подумав и сопоставив наши силы, я принял решение не бросать такую знатную возможность получить Искры, а немедля напасть.
        Лучников у них не было, что меня крайне удивило. Шесть воинов охранения, увидев нас, тут же кинулись атаковать. Второе, более метко брошенное копье Одина пробило броню передового воина и убило его. Стрелы Улля против воинов, одетых в хороший доспех, оказались бессильны - не хватало мощности, чтобы пробить доспехи. Только одна из пяти выпущенных стрел нашла щель в броне и ранила противника. После этого Улль перенес огонь на воинов без доспеха - трофейную команду, которая была слабо вооружена, но также неслась на нас позади воинов.
        Мое копье с двадцати шагов пробило броню и убило еще одного бойца неба. Счет был хорош. Два убитых воина неба и один раненый. Плюс к этому трое из трофейной команды выведены из строя выстрелами Улля, причем один уже навсегда.
        Себе я выбрал для боя топор, так как опасался, что элементарно не хватит сил, чтобы пробить доспех. Воины неба оказались бездарными бойцами. Не останавливаясь, Один подскочил к раненому и практически в упор кинул копье. Этот бросок отправил воина неба в небытие. Арес связал боем еще одного - увы, его сил не хватало, чтобы пробить броню. В это время Перун, приняв удар мечом на середину древка топора, хитро перехватил свое оружие и ударил им противника по ноге. Воин неба замешкался, и топор укоротил ему конечность.
        Я, к слову сказать, быстро расправился со своим небожителем. Он оказался достаточно слабым для меня. Приняв удар меча на свой щит и перехватив топор посередине древка, я атаковал незащищенный бок врага. Мой топор с легкостью преодолел броню, распоров ее, как бумагу, после чего настал черед плоти. Добив следующим ударом врага, я мельком осмотрел поле боя.
        Перун добил своего недруга и атаковал воина, который насел на Ареса. Один удачным броском копья убил еще одного врага из трофейной команды. Очередная меткая стрела снизила количество трофейной команды до трех здоровых и двух раненых врагов.
        К тому моменту, как самый быстрый из трофейной команды добежал до нас, все снова были готовы к бою. Арес с помощью Перуна справился с последним воином неба. Мне достался еще один враг, которого удалось так же быстро и легко убить. Арес добил раненого, и еще одного он зарубил, когда тот пытался пробежать к лучнику. С другой стороны Ареса подстраховал Один, проткнув копьем раненого ангела. На этом бой был окончен, поле битвы оказалось за нами, да еще и с неплохими трофеями.
        Настораживала слабость охраны. С другой стороны, ее вполне достаточно, чтобы отбиться без потерь от зверья, а большего и не надо - шанс встретить таких вот бродяг невысок. Быстро разделив Искры, догнали черепаху с телегой и осмотрели трофеи.
        Самым ценным оказался настоящий кусок кирпича, примерно его пятая часть. Осмотрев оружие и перевооружившись (вернее, просто обновив оружие и боеприпасы в виде стрел и метательных копий), начали разбирать броню, кольчуги и другие части амуниции.
        Жаль, что пока мои воины слабы, чтобы носить полноценную броню. Однако Аресом и Перуном было решено надеть кольчуги. Один взял кожаный нагрудник с металлическими вставками, щедро исписанный рунами, а Улль вообще отказался от брони. Зато все взяли куртки, как у меня, прочные и не мешающие движению. В этой телеге их было несколько десятков, разных размеров и цветов.
        Следующий достойный бой произошел спустя несколько часов после нападения на трофейную команду. Все еще издалека увидели каракатицу. Раньше я их не встречал, но, судя по росту и по разговорам, слышанным мною в городе, они достаточно грозные соперники. Но самое главное - у каракатиц, как и у медуз, не одна Искра, такова особенность строения их тел.
        Выглядела она как полупрозрачный мешок, который ползает по полю с помощью щупалец. Вот как раз из-за щупалец это создание и было таким опасным. Можно сказать, что это почти та же медуза, но отожравшаяся, неспособная летать, да еще и отрастившая себе несколько дюжин десятиметровых щупалец. К слову, каракатица также питается плотью трупов и очень схожим с медузой образом - выпуская желудочный сок и растворяя тела.
        Скорость этого создания невелика, главная опасность - щупальца, железы на них и разъедающая жидкость. На каракатице я применил одно из боевых заклинаний. Раньше у меня еще не было достойных соперников, а палить просто так и тратить силы, которые медленно восстанавливаются, - оно того не стоило.
        Огненный шар полетел в чудище. И все для того, чтобы, взорвавшись, оторвать от нее кусок плоти. Каракатица завизжала и плюнула в нас кислотой. Далеко, между прочим, плюет, зараза, чуть не попала. Второй огненный шар она приняла на щупальце, как и третий с четвертым. Визг каракатицы от ожогов стал утомлять, да еще приходилось постоянно уклоняться от плевков.
        Понял, что впустую трачу силы: если не считать трех спаленных щупалец да ожога тела, эта тварь живее всех живых (или мертвее всех мертвых). Решил сотворить молнию. Раньше мог сделать не больше четырех-пяти молний, а сейчас мой потолок две-три, ведь энергия уже была частично потрачена.
        Выстроив руны по порядку и запитав их силой, с гордостью смотрел на сотворенную молнию. Удивительное зрелище, как с кончиков пальцев сначала срываются несколько Искр, потом по руке проходит небольшой энергетический разряд, который видно даже невооруженным глазом. И в завершение всего с руки срывается молния толщиной в несколько копий.
        Достигнув цели, молния поражает одно из щупалец, после чего разрядом проходит по всему телу твари. Агония каракатицы… и вот она затихла, разбросав щупальца в разные стороны. Из места, где у нее находится ротовая полость, выскальзывают пять Искр, насыщенные и достаточно сильные. Каракатицы добавляются в мой список существ, на которых объявлена охота и с которым я могу справиться в одиночку. Беру на заметку информацию о том, что против каракатицы лучше использовать Молнию. Из-за строения тела она очень уязвима к этому заклинанию.
        Чтобы проверить услышанный в городе слух, смотрю на каракатицу энергетическим зрением и с огромным удивлением обнаруживаю, что слух-то правдив. Внутри каракатицы действительно может находиться материя, которая случайно попадает в нее с трупами, но не растворяется, как плоть, а остается и накапливается.
        После разделки каракатицы - вот уж премерзкое занятие, благо есть кому ее поручить - выяснилось, что у нее внутри находилась сплющенная жестяная консервная банка. Весу в банке было немного, но и тому рады.
        Глава 22
        Путь продолжался. Охота, причем успешная, а вместе с ней и приток новых сил. Мои воины становились сильнее, так же как и я.
        Только мысли постоянно лезли в голову. Причем чаще всего тогда, когда они совершенно лишние. Мне было интересно, как тут можно жить годы, десятилетия или даже столетия и не сойти с ума? Серая, безжизненная земля, которая чаще всего была не видна из-за гор мертвых тел, этот смрадный запах. Полное безразличие к павшим, они стали как будто частью интерьера, и лишь монстрам раздолье - куча пищи. Мертвецы не трогают, их серые безликие маски, тусклые глаза… Разница между ними стирается при взгляде на поле вечной битвы.
        Так ли демоны с ангелами различаются между собой? Что одни, что другие используют людские души и постоянно сражаются друг с другом, непонятно, ради каких целей. Вот действительно - какова цель этого сражения? Они бьются уже не первое тысячелетие, а вполне возможно, что сражение длится уже на протяжении миллионов лет. Но к чему это все?
        Не понимаю. Какая цель - уничтожение другой стороны? Для чего? Усиление себя за счет других? Опять вопрос - для чего? Но ведь судя по тому, что ангелы поглощают демонические Искры, а демоны - ангельские, разве не должна стираться между ними разница? Мне совершенно непонятно, как можно поглощать энергию Искр другой полярности и при этом не изменить свою полярность и свой «цвет».
        Ангелы - Добро, а демоны - Зло, так должно быть, но в чем в таком случае еще разница между ними? Ангелы и бесконечные убийства - это как совмещается с Добром? Как-то не заметил милосердия у тех же ангелов из трофейной команды. Они просто стали нападать, без проповедей, и кадила у них в руках не заметил. Или это так Добро следует нести заблудшим душам? Вбить, так сказать, Добро, прочно и однозначно. С другой стороны, посмотрим. Взять тех же демонов. По идее, они должны получать максимум энергии от страданий иного существа. И убийство вроде бы ложится на их сторону. Эманации боли и прочая всякая разность. Так нет же, они уничтожают других быстро и сосредоточенно. Не похоже, что от убийства иных существ они испытывают удовольствие или получают больше, чем ангелы. И те и другие почему-то смахивают на тупые машины, у которых одна цель - убить. И те и другие не несут с собой ничего хорошего для мира, в котором я нахожусь. И вообще, почему я решил, что ангелы - это те, которые белого цвета и с крылышками, а демоны - это те, которые копытные и рогатые.
        Как много непонятного. Согласен, мне и не может быть все понятно, ведь я в этом мире не так давно - реалий до конца не знаю. Но ведь должна в итоге быть конечная цель любого действия, пусть это даже Великая Война.
        А тот же самый культ материи? Я просто отказываюсь понимать эту в чем-то абсурдную ситуацию. За столетия, тысячелетия невольно накопится куча материальных вещей. Потребление же материи не такое уж и большое - где остальное? Вот и еще один вопрос: а нужна ли материя для существования ангелам и демонам? Если нужна материя, то это хоть и частично, но объясняет постоянный дефицит материальных вещей. Но неужели высшие ангелы и демоны, назовем их, к примеру, архангелы и архидемоны, не могут создать портал или хотя бы щель в реальный мир, откуда без труда можно достать много материи?
        Не понимаю, да и не хочу понимать - это бред какой-то. Логики не видится совершенно, но как можно жить без логики? Это уже абсолютный Хаос, вечный в своем непостоянстве.
        Но размышлять долго о таких вещах мне не хотелось - угнетало мое непонимание и постоянное накопление вопросов без ответов. Отгонять эти мысли было не так просто, однако у меня получалось. Все, что требовалось, - поставить четкую цель ближайшего будущего. Моя цель на данный момент - максимально усилиться за самое кратчайшее время и, естественно, усилить моих воинов.
        - Перун, - спросил я, - скажи, как часто вам нужна материя для собственного потребления?
        - Не так часто - несколько грамм материи примерно, хватает ее на пару сотен серьезных схваток.
        - А по времени это сколько? - не унимался я, пытаясь услышать более конкретную цифру в сутках.
        - Примерно на три-четыре недели в походе при таком темпе столкновений и месяца на три-четыре без боев.

«Почти ничто», - подумал я. Интересно, а как часто мне необходима материя и сколько? Я как-то не задумывался раньше об этом. Потреблял по мере необходимости, не засекая ни времени, ни количества. Как бы и необходимости не было. Однако я уверен, что смогу достать столько, сколько нужно!
        - Вижу цель, - сказал Улль. - Тройка медуз.
        - Идем к ним, - скомандовал я.
        Добравшись до медуз, мы их быстро и с уже приобретенной сноровкой уничтожили. Улль с Одином сосредоточили огонь на одной медузе, Перун с Аресом атаковали другую медузу, зажав ее в классические клещи с двух сторон, ну а третья досталась мне. Первая медуза была похожа на ежика, настолько она была утыкана копьями и стрелами - повреждений оказалось очень много, вот она и пала. Вторую медузу быстро разделали Перун с Аресом, отсекли сначала большие щупальца, после чего добили. Я же на всей доступной скорости, минуя большие щупальца, вплотную подобрался к медузе и воткнул меч ей в брюхо, после чего так же быстро отскочил назад, чтобы ее агонизирующие конечности не достали меня.
        Немного подождав, мы собрали «урожай» из девяти тусклых серых Искр, после чего отправились дальше.
        Так проходило большинство наших охот - увидели, приблизились, атаковали и победили. После чего собрали «урожай» Искр и отправились дальше.
        - Ездовое животное, - сказал Один, показывая направление, где он заметил черепаху.
        - Вперед!
        Это оказалась еще одна ангельская трофейная команда. Но эти оказались посильнее предыдущей. Тут было одиннадцать ангелов-сборщиков и девять воинов неба да еще один ангел, которого мне раньше не доводилось видеть.
        В этот раз, завидев нас, воины неба и ангелы-сборщики не кинулись сразу же в бой. Их остановил рык-команда ангела-командира.
        - У них дальнобойное оружие, - обеспокоенно сказал Улль. - Вижу одного копьеносца и двоих лучников.
        - Лучники и копейщик - цель номер один. Один, Улль, работайте, а мы выжидаем!
        Я стал в центре, слева от меня расположился Арес, а справа Перун. Позади нас находились Один и Улль. Наш лучник и копейщик принялись метить по лучникам и копейщику врага.
        Вот удачное попадание копья - лучник противника падает, захлебываясь кровью. Улль тоже не медлил - удачный выстрел, и второй лучник падает на землю, обагряя ее кровью.
        Рык-приказ ангела-командира, и воины неба нестройной линией в темпе двигаются к нам. Каждый из них вооружен мечом и щитом. За воинами неба двигаются ангелы-сборщики. Их вооружение было слабое и очень своеобразное: от топоров и мечей до цепа и трезубца. В голове опять мелькнула и исчезла дурацкая мысль: «Трезубцы вроде атрибут демонов там да чертей всяких…»
        - Цель - собиратели.
        У них не было брони, а расстояние - достаточно велико для прицельного огня по воинам неба, которые были в доспехах. Тактика была избрана. Собиратели не представляли никакой угрозы, причем один из них был еще ранен в руку.
        - Огонь по воинам неба, - скомандовал я.
        Они были в сорока шагах, поэтому я боялся, что если промедлю еще, то в рукопашном бою нам с таким количеством не справиться. К тому же неизвестно, чего ждать от их командира.
        Три пущенных мною огненных шара убили троих воинов неба, четвертый, отправленный в их командира, не нанес тому ощутимого ущерба. Зато молния его все же достала. Больше времени на заклинания не было, предстояло столкновение.
        Осталось четыре воина неба и пять собирателей, включая раненого.
        Против меня выступили сразу два воина неба, под удар одного подставляю щит, второй удар игнорирую, надеясь на крепость брони. Броня выдержала, а вот броня воина неба нет. Мой меч пронзает ее, почти не замечая, и впивается в плоть врага. Еще один удар второго воина неба я беру на щит, после чего контратакую. Удачно - воин мертв.
        Но нет, теперь на меня навалился собиратель. Обманный маневр, и его труп падает на землю. Краем глаза вижу, как Арес сдерживает двоих собирателей, один из которых ранен, и одного воина неба, а вот Перун убил уже своего воина неба и теперь сражается против оставшихся двоих собирателей. Выстрел Улля забирает собирателя, который насел на Перуна. С последним Перун справится без труда. Один из-за спины Ареса достает своим копьем воина неба - рана смертельна, и бедняга падает уже мертвецом. Еще одного собирателя убил Арес, ну а последнего уничтожил я, причем почти одновременно с Аресом. Это было нетрудно!
        Теперь предстоит непыльная работа по сбору Искр. Поделив Искры, поспешили догнать ездовое животное трофейной команды. В прошлый раз в телеге была найдена материя, так почему бы и в этой не оказаться знатному трофею?
        Догнали, начинаются поиски. Обновляем вооружение, а я еще и доспехи - сомневаюсь в прочности этих. Они уже послужили! Беру похожие доспехи, меч, топор, копья, конечно же щит. Мои воины также немного перевооружились, ведь нет ничего худшего, если в бою оружие выйдет из строя. Трофейными командами скорее всего собирается лучшее оружие и амуниция из того, что есть на поле боя.
        Был также трофей - пластиковая бутылка с минеральной водой без газа. Воды было примерно половина - очень знатный трофей. Вода тут в большой цене!
        Немного проехавшись на телеге, мы отдохнули, после чего путь продолжился.
        И снова охота и выслеживание достойной добычи.
        Завалили еще одну каракатицу, вот только материи в этом существе, увы, не оказалось. Возможно, молодая каракатица. Хотелось бы еще знать, как определять возраст монстров. Если не считать силы и насыщенность Искр, конечно. Хотя, наверное, только так и стоит судить о возрасте существа.
        Как правило, старых существ со слабой Искрой или Искрами, если речь идет о медузах или каракатицах, не бывает!
        Глава 23
        Охота приносила достаточно сил для того, чтобы равномерно развиваться. Тем не менее меня не устраивало такое положение вещей. Хотелось большего, а не простого банального нападения на трофейные команды.
        К слову сказать, нами был обнаружен и атакован еще один караван - трофейная команда ангелов. И в этот раз охрана была больше и сильнее. Но ее также без особых проблем уничтожили.
        На этот раз грамотных ангелов, которых я начал называть воинами света, было трое. Воинов неба была ровно дюжина, ну а ангелов-собирателей оказалось пятнадцать душ. Ангелов света я уничтожил молниями, сразу же, как только вычислил их. Честная схватка подождет, сейчас задача одна - выжить. Огненными шарами проредил ряды воинов неба, собирателей легко уничтожали Улль и Один.
        Остальных мы встретили на подходе к нашим позициям. Оказалось, что без воинов света воины неба и собиратели действовали как тупые солдаты или как полуразумные животные, уж даже и не знаю, что вернее. Особых проблем по умерщвлению этих созданий не возникло. Сброд - он и в Африке сброд. Грамотные действия нашего отряда принесли нам абсолютную победу.
        Потом опять была охота на монстров-нейтралов. Опять встретился демонический караван.
        В нем на этот раз были черти-собиратели, черти-воины и два воина ада - командиры этой трофейной команды. Черти-собиратели, которых было целых два десятка, совершенно не представляли угрозы. Сложнее было с чертями-воинами - их броня оказалась прочнее, чем у воинов неба, а если учесть их количество - полноценный десяток, то совсем нехорошо. Воины ада пали от моих молний, а черти-воины так же были уязвимы для огненных шаров, как и воины неба.
        Потеряв командиров, которых я выбивал молниями в первую очередь, черти-воины и черти-собиратели превращались в неуправляемую толпу. Точно так же, как и ангелы-собиратели с воинами неба.
        Что мне стало понятно, так это то, что, выбей у трофейной команды командиров, и победа обеспечена.
        Мои воины становились сильнее, так же как и я. По моим подсчетам, моя Искра усилилась настолько, что мне можно было создавать семь молний без опасения отправиться в небытие от перенапряжения.
        Непрерывная практика боевых заклинаний давала свое - скорость создания боевых плетений незначительно, но увеличилась. Потребление энергии оставалось неизменно. Правда, мой наставник-маг говорил, что со временем моя Искра будет оптимизировать расход энергии и на часто употребляемые плетения будет тратиться гораздо меньше энергии. Пока этого не происходило, но, думаю, это произойдет рано или поздно.
        Охота на монстров, тех же самых медуз и каракатиц уже стала привычной. Не говоря уже о стаях стервятников. Жалел я лишь о том, что у каракатиц редко в желудке оказывалась материя. А так охота на этих созданий превратилась в своеобразное ремесло, давно изученное и освоенное.
        И еще мною была замечена тенденция. Чем многочисленнее охрана трофейной команды, тем больше добра можно собрать. В том числе и материальных вещей.
        Пока найдено немного предметов из земного мира, однако и это, думаю, считается очень приличным, судя по ценам на серо-нейтральные Искры в городах. Конечно, мною не было найдено столько материальных трофеев, сколько я потратил на приобретение своих солдат, а также на их и свое обучение. Но даже того, что нам удалось добыть за этот поход, было достаточно на несколько месяцев проживания в городе, причем с учетом обучения воинским и магическим искусствам. В принципе можно было начинать искать город, чтобы в нем обосноваться, но мои планы были другими.
        Предстояла схватка с победителем локального столкновения между демонами и ангелами. Тщательно выискивались места таких боев, но каждый раз приходилось отказываться от нападения на победителей - их силы превосходили наши слишком очевидно. Судил я все это по Искрам оставшихся в живых воинов. Поэтому до поры до времени приходилось прятаться и ждать, пока ангелы или демоны - смотря кто победил - уходили или чаще улетали, забирая с собой трофеи и своих раненых или не умеющих летать товарищей.
        Но вот в один «прекрасный» момент везенье закончилось, и нас все же заметили. Это были демоны. После того как они разбили отряд ангелов, в живых осталось ровно тринадцать демонов, в том числе маг. Возможно, что некоторые из них были ранены, но их Искры были слишком яркими, и я не хотел нападать. Все решил случай - они нас заметили!
        Сразу же в нас полетел огненный шар, который, к счастью, прошел мимо, никого не задев, - щит я просто не успел выставить.
        - К оружию, - выкрикнул я, создавая молнию и наблюдая, как к нам мчатся демоны.
        Моя молния поразила летевшего впереди всех - повезло, что вообще попал.
        Один ранил другого летающего демона, воткнув ему в грудь копье. К моему удивлению, нечистый не умер сразу, и только последующие две стрелы Улля прервали его жизнь. К этому моменту я создал молнию, которая поразила еще одного летающего демона.
        И все равно врагов оставалось в два раза больше, чем нас, и это если не учитывать, что Искра каждого демона была ярче моей раза в два-три.
        Еще одна моя молния убила последнего летающего демона, который уже был ранен Уллем. Я даже порадовался - теперь хотя бы с воздуха не стоит ждать атаки. Радость была недолгой - в мою грудь врезался огненный шар. Обереги нагрелись, но не разрушились - огненный шар не причинил мне вреда.
        И тут демоны достигли наших позиций. Их было семеро, маг с раненным ангелами демоном-охранником отстали.
        Арес показал себя великолепно. Он оттянул на себя троих, причем каждый из них был намного сильнее его, а мой слуга держался! Перун столкнулся один на один с другим, однокрылым демоном - видимо, второе крыло срезал ему в бою ангел. Один ранил копьем другого, подбегавшего к нему демона. Однако врагов по-прежнему оставалось слишком много для нас. Улль держался позади, стараясь поразить мага, - правильно, кстати, делал. Мне же противостояли два демона.
        Меч летал в моих руках. Очень сильно пригодилась наука стража. Я не старался нанести смертельный удар, а только ранил, помня, что десять легких ран приравниваются к одному смертельному удару. Моя тактика была успешна, что нельзя сказать о моих соратниках.
        Краем глаза я видел, как Арес получил первое, второе, третье ранение… Три демона оказалось слишком много для него. Перун так же безуспешно сражался один на один со своим демоном - пока там перевеса не было. Улль же непрерывно атаковал мага, чем хотя бы не давал тому атаковать нас, что уже было серьезным подспорьем в этом бою.
        Порадовал Один. Резкий финт с перекруткой копья - и демон ранен, после чего удар древком копья по ногам - демон падает. Один добивает своего врага, после чего оценивает ситуацию и кидается помогать Аресу, который с трудом, но пока держится.
        Коронный удар копьем из-за спины Ареса, и демон получает серьезное ранение. Аресу становится легче, ведь Один и не думал останавливаться на этом. Он взял другое копье и перешел в атаку.
        Я медленно, но достаточно успешно изматывал противников. Каждый из них ранен, а я пока цел и невредим. Пропустил удар - спасла броня. Пользуюсь случаем и контратакую. Контратака успешна, демон получает серьезное ранение, но, отвлекшись и забыв о втором враге, я совершил ошибку. Ранение не заставило себя ждать: рассеченная кольчужная сетка на руке и глубокий порез - вот цена моей невнимательности.
        Тем временем Улль все еще сдерживает мага, однако раненый охранник уже направляется к нам. Перун медленно сдает позиции - видно, что он получил ранение и переходит к обороне. Но на другом фланге Арес с Одином отлично противостоят своим врагам. Там один из демонов серьезно ранен, второй легко. Я же наседаю на своих врагов.
        Удача - демон, который был легко ранен, оступается, запнувшись о труп сородича! Пользуюсь ситуацией и тут же атакую его напарника. Да, я добил его! Теперь у меня только один враг. Счет стал относительно равным: семь - пять, но все еще не в нашу пользу.
        Вот маг демонов смог воспользовался случаем и кинул огненный шар в Улля. Мои обереги спасли его, однако слуга ранен, но все равно старается сдерживать мага, непрерывно посылая в него стрелу за стрелой. Вижу, что стрелы кончаются, но стараюсь не думать об этом.
        Да, обманный финт - и я удачно поражаю демона в подмышку. Нет времени доставать меч. Выхватываю топор и атакую подоспевшего раненого демона, пытающегося помочь своему брату атаковать Перуна, который и так едва держится.
        Демон потерял очень много сил, его реакция замедленна, и мне удается отрубить ему ногу. Добив этого демона, спешу на помощь Перуну.
        Арес с Одином держатся нормально - хороший дуэт, чувствуется, что они сработались на славу! Улль последние стрелы тратит, чтобы отвлечь мага.
        Удар в спину демону, который увлекся атакой Перуна, прерывает его жизнь.
        - Подсоби Аресу с Одином, - командую я.
        Получаю кивок и обращаю внимание на мага. Вижу, что Улль пустил последнюю стрелу, и тут маг кидает в него огненный шар. Моя грудная клетка принимает огненный шар, предназначенный Уллю. Задыхаюсь, констатирую факт - обереги разрушились, броня пострадала, однако выдержала.
        Создаю молнию, выпадая на мгновение из боя. Молния летит в мага: да, это успех! Поворачиваюсь к оставшимся врагам. Там дело идет к завершению в нашу пользу. Улль, вооружившись подобранным где-то мечом, да подоспевший Перун теснят уже двоих демонов. Третий, тот, что был серьезно ранен, мертв. Создаю огненный шар и, атаковав еще одного демона, убиваю его. Четыре моих воина добивают последнего демона.
        Удивительно, но мы выстояли!!! Непонятно, непостижимо, но факт.
        Глава 24
        Нас спас, по-видимому, тот факт, что демоны были вымотаны предыдущим боем, а силы Искр от побежденных ангелов не хватило на полное восстановление. Думаю, они чувствовали себя так же, как мы себя сейчас. Но ведь должны были восстановиться? Очередная загадка, надо взять на заметку. У нас же сильный упадок сил, да еще придется собирать трофеи.
        Знатные трофеи сегодня достались. Каждому из слуг досталось по две Искры. Учитывая, что демоны были сильнее их, то неудивительно, что мои соратники стали еще больше, ненамного, но все же ощутимо. Также они стали сильнее почти в два раза. Увы, точно сказать нельзя, насколько будет усиление при поглощении очередной Искры и неважно чьей, ангелов, или демонов, или нейтральных. Кстати, интересный момент - примерно половина поглощенной Искры идет на их рост, но по достижении метра девяносто - двух рост резко замедляется, и, чтобы им стать еще больше, требуется преобразование тела, для чего нужны не только Искры, но и маг.
        Мне же достались все остальные души, в том числе Искра мага демонов. Приятно наблюдать, как моя Искорка растет. Поглотив пять демонических душ, она выросла больше чем в два раза.
        Думаю, теперь с такими силами мы бы легче справились с демонами, конечно, если они будут измотаны боями с ангелами.
        Все раны после поглощения Искр исцелились, в материи пока нет надобности - организм не требовал. Самочувствие нормальное. Поменял тут же, на месте, броню - моя была подпалена. Сделал новый комплект оберегов для себя и обновил комплект для Улля.
        Отдохнув немного и подождав, пока энергия в Искре восстановится хотя бы частично, мы двинулись дальше.
        Потом была еще охота на монстров; трофейных команд видно не было. Где-то на горизонте виднелись локальные столкновения, но пока не возникает желания туда соваться. Сейчас приоритетен поиск материи - хотелось мне еще ненадолго зависнуть в городе и потренироваться. Требовалось изучить дополнительные заклинания и, естественно, уровень владения оружием. Ну и конечно же хотелось разобраться с демоническим, а также ангельским наследством - моя Искра немного изменила цвет. Из серой Искры, равномерно нейтральной, она стала желтеть и синеть, появились вкрапления белого и черного цвета. Очень интересно, что это значит?
        И вот путь привел нас к большому разлому в земле. Думаю, это был спуск в подземелья демонов. Само собой, лезть туда я даже не думал - не сейчас и не с моими нынешними силами.
        Долгий путь от излома, и вот вижу в небе ангела. Он был огромен, метра два с половиной. Крылья его имели удивительный, кристально-белый цвет, кончики крыльев отливали яркой синевой. Глаза его также были наполнены синью.
        И вот он стал стремительно к нам приближаться. Стало видно его блистающую броню, два больших меча - не думал, что встречу двуручного ангела. Стало немного не по себе - ангел летел на нас, его Искра была сильнее и ярче моей раз в десять.
        Я стал создавать молнию. Попал, но бесполезно, еще одну - эффекта нет.
        Он стремительно приближается, Улль и Один атакуют его, даже не пытаясь пробить броню, - метят в крылья! «Пора впадать в панику…» - мелькнуло в голове. Третья молния была удачнее, я попал ему в крыло, и ангел резко понесся к земле. Когда он поднялся, к нему уже мчалась очередная молния, но он выставил щит и молния не причинила ему вреда. В ответ ангел создал луч света - хорошо, что не попал. Мазила! Боюсь, что даже создай я щит, он бы не выдержал, столько энергии было вложено в плетение.
        Вижу, как ангел громадными шагами бежит к нам, создаю плетение, называющееся Серая Плеть. Очень энергоемкое, но из-за малой площади, по которой наносится удар, его мощь намного превосходит все остальные заклинания из моего арсенала.
        Один и Улль все так же на расстоянии атакуют эту машину смерти. Успеваю до столкновения с ангелом активировать серую плеть. Щит ангела не выдерживает, плеть рассекает его, как нож масло, удар по броне - она не выдерживает! Удалось ранить - чудо, не иначе.
        Теперь ангел не так быстр, одно крыло подпалено и окровавлено. Он ранен в бок, куда попала плеть, - жаль, но времени на второе плетение уже нет.
        И вот он налетел. Первый его удар принимаю на щит - невероятная сила, меня просто сдвигает на полметра назад. Устоял только лишь благодаря тем секундам, что позволили подготовиться к удару. Второй удар меча принимает на свое лезвие топор Перуна. Арес атакует, но ничего не может сделать - броня слишком крепка, а до головы ангела-великана он просто не достает. Улль стреляет в лицо врагу, вижу, как стрела ломается, - неужели его кожа так прочна? Или это магическая защита?
        Скорость ударов ангела очень велика, с трудом, но успеваю их блокировать. Вижу, как Перун со всего размаха, со всей силы бьет топором в бок ангелу, - сноп искр и - ничего, он лишь немного покачнулся.
        Как его убить? Он невероятно силен. Копье Одина, брошенное практически в упор, наносит порез на скуле ангела. Мне становится страшно.
        Вижу, как ангел отпрыгивает от нас, неожиданно, мне даже не удается среагировать, что уж говорить о моих соратниках.
        Но что он делает? Подняв мечи на уровень груди, он резко разводит их, после чего сводит крест-накрест. Синяя волна несется к нам. Успеваю поставить щит, но он не выдерживает, разлетается, как скорлупа! Волна накатывает, к счастью, обереги берут на себя основную силу удара, да к тому же щит!
        Перун, Арес и Один, как кегли, отлетают назад и теряют сознание - обереги спасли им жизнь, но сила удара слишком сильна. В строю остаюсь только я и Улль, который находится в отдалении от нас, продолжая стрелять из лука.
        Несусь к ангелу и атакую его с прыжка, чтобы увеличить силу удара. Он успевает поставить блок одним мечом. По ходу дела замечаю, что свет, исходящий из его глаз, немного уменьшил интенсивность.
        И тут Улль попадает ангелу в глаз, что слегка дезориентирует последнего. Спешно плету серую плеть, молясь лишь о том, чтобы успеть. Успеваю! Но синяя пленка все так же неизменно возникает перед ангелом. Правда, плеть рассекает ее и наносит еще одну рану. Жаль, раны не очень опасные, но даже они существенно помогают, ослабляя ангела.
        Ангел приходит в себя и приближается ко мне. Успеваю создать и кинуть в него огненный шар - пытаюсь как можно основательнее ослабить врага. Жуткое зрелище, на месте одного из синих глаз торчит оперение стрелы. Вот интересно: стрела вошла в глаз до оперения, по идее, мозг (или что там у них в черепе) должен быть поврежден - мгновенная смерть, но почему-то этот урод не умирает!
        Скорость ударов ангела, так же как и их сила, уменьшилась, но и я порядком устал. Две серые плети, молнии и огненный шар - это слишком много даже для моей немало усилившейся Искры.
        Обмениваемся ударами, наступило хрупкое равновесие. Улль удачно попал в место, где моя серая плеть рассекла доспех. Очередная рана, и ангел теряет еще немного сил. Краем глаза вижу, как Арес, Перун и Один приходят в себя. Перун первым атакует ангела со спины. Его удар не пробивает доспех, но ангел теряет равновесие. Пользуюсь этим и бью ему в шею. Рана получается неплохой - кровь сильно брызжет мне на доспех. Но и этот удар не убивает ангела! Такое впечатление, что он бессмертен.
        Враг на секунду замер, после чего уцелевший глаз его полыхнул синевой, ослепив меня и остальных… и вот он атакует. Чудом успеваю принять удар на щит, но неудачно - удар силен, рука со щитом начинает неметь.
        Перун отмахивается топором и попадает по второму мечу ангела. Эффект неожиданности противником утерян, а второй раз такой трюк с ослеплением у него не получится. Атакую мечом, но без толку - он опять успевает поставить блок, и я едва принимаю на щит его контратаку вторым мечом. Арес вновь и вновь безуспешно бьет врага мечом - его броня держит напор.
        Вижу, что удары моих соратников безуспешны. Отхожу немного назад, мне нужно, чтобы ангел отвлекся, тогда-то я и атакую. И вот он отвлекается на Ареса, блокируя его одним из своих мечей, а вторым бьет по щиту слуги. Арес принимает удар и падает на спину - для него это слишком сильная атака. Но я успеваю воспользоваться шансом! Резкий вертикальный удар мечом по голове - мой меч рассекает голову ангела и застревает в ней. У меня нет сил вытащить его оттуда.
        Ангел-гигант стоит, покачиваясь, а потом начинает медленно оседать. Интересно, ангелы и демоны во время боя молчат - немые, что ли? Или просто им нечего сказать? Перевожу дух, наблюдая за тем, как его Искра выпадает из тела. Медленно прикасаюсь к ней и чувствую невероятный прилив сил. Усталости никакой нет, тело поет от Силы! Да, думаю, что сейчас моих сил хватит на еще одну такую схватку. Хотя, наверное, я переоцениваю себя - эйфория от такого прилива энергии затмевает доводы разума.
        Глава 25
        Стоило осмотреть труп ангела. Неспроста же он летел один, да еще не так далеко от разлома - спуска на первый круг ада.
        Обыскав мертвеца, мы нашли лишь кусок бумаги, на одной стороне которой тускло светились руны удержания. Судя по наполненности энергией этой бумажки, она скоро растворится. Интересно, что это? Но все стало понятно, когда я посмотрел на другую сторону. Эта бумага была не что иное, как письмо. Читать чужие письма нехорошо, но тут не тот случай, да и потом - откуда и зачем в мире магии письма и кто переписывается?

«Привет, Михаил. В очередной раз пишу тебе, о белокрылый повелитель идиотов. Прошлое письмо, наверно, не дошло, дублирую его трижды и посылаю с разными вестниками (до чего же твои воины безмозглы - мои рабы и то умнее, вот только летать не все могут). Ситуация складывается следующая.
        Действительно, Дьявол собирается идти к престолу Метатрона. В очередной раз будет Последний бой, если, конечно, «четверо» в очередной раз не изведут под корень дьявольскую армию. В этот раз с Дьяволом выступают Асмодей - истребитель, Вельзевул - владыка тьмы, Самаэль - владыка воздуха и загробного суда. Питон и Белиал пока под вопросом. Люцифер, как обычно, послал нынешнего Дьявола подальше и закрылся на своем восьмом уровне. Что он делает - непонятно, но, думаю, он просто устал. Да, и если Последний бой между Метатроном и Дьяволом все же состоится, то, вероятнее всего, Люцифер и станет следующим Дьяволом - чувствуется, что он теряет вкус к жизни, так что вполне вероятно, что так и будет, а его имя - Люцифер возьмет кто-то другой. Также, возможно, он откажется от такой «чести», как уже не первое тысячелетие делаю это я. Развеяться ему надо бы.
        Наши войска собираются на минус третьем уровне, после чего выступят через западный разлом. Если, как ты говорил, нынешний Гавриил достоин стать следующим Метатроном, то лучше отзови его из бойни, например, под предлогом прорыва с востока. Да и сам не подставляйся, оно тебе надо?
        Пока же наша армия только собирается, а равновесие уже качается. Войска готовятся к встрече с первым из четырех. Вот подойдет Вельзевул со своими легионами, и Голод точно материализуется. Будем выступать - придет Чума, как раз по времени будет ее час. Постараюсь, чтобы Война появился, когда наше войско пройдет хотя бы до первого уровня небес. Также очень надеюсь, что четвертый всадник - Смерть в этот раз не успеет материализоваться. Уж очень большая морока искать и учить тех, кто возьмет имена Самаэля, Асмодея и других неудачников, встретивших Смерть. В общем, лет через пять войска соберутся окончательно, после чего выступят…
        Думаю, по окончании этого Последнего боя взять отпуск на пару столетий, смотаться в соседнюю реальность. У тебя какие планы? Слышал о том, что наваял последний Творец? Хочется посмотреть, хотя и боязно…
        Надеюсь, мне не придется ждать несколько лет твой ответ:).
        Твой брат Сатан».
        Только я дочитал, как послание осыпалось пеплом.
        Мой глаз начал подрагивать - привет, нервный тик. В открытый рот могла залететь не одна стая мух. То, что я прочел, можно было принять за прикол, но что-то мне слабо верится в такие приколы.
        Мыслей в голове не было - настолько сильно было мое удивление. Через некоторое время, чуть-чуть отойдя от шока, я почувствовал себя очень неуютно. Такое впечатление, будто, ребенком сидя в песочнице, случайно уловил разговор взрослых дяденек. Понять-то мало что понял, но того, что понял, хватило, чтобы полностью перевернуть мое представление о сложившемся положении вещей.
        Кто там у нас Михаил - архангел? Сатан, это, наверное, Сатана, значит, будем считать его архидемоном. Мало того что они братья, так они еще и переписываются регулярно. Причем Сатана спокойно рассказывает о планах Ада, о войсках и выдает другую стратегически архиважную информацию.
        Не совсем понял про «четырех» - Голод, Чума, Война и Смерть - кто это? А нет, вроде что-то припоминаю - всадники апокалипсиса. Кажется, так их называют - предвестники конца света. Доберусь до города - уточнить нужно будет.
        Ясно одно - Ад собирает войска, это должно быть что-то с чем-то. Пять лет - срок немаленький, но и небольшой по здешним меркам.
        Закономерный интерес вызывает упоминание о Последнем бое. И о том, что Сатана хочет после него взять отпуск - это вообще бредятина в высшей степени. Нормально, да? По окончании Последнего боя положен отпуск. Ага, конечно, после трудов праведных, точнее, неправедных просто необходимо синее море, яркое солнце и горячие девицы. Нет, скорее наоборот, желательно поплескаться в нежной лаве, покувыркаться с охлажденными девицами и похлебать серной кислоты? Кто отпуск дает архидемону, архиархидемон, что ли? Судя по содержанию письма - за высшие заслуги - удачно грохнул свои легионы на поле боя. Тогда какой же он последний? Для кого? Мир абсурда какой-то.
        Нет, не могу думать об этом всем. Мозг кипит, просто не получается все осмыслить. Неужели такая мелочь может столь сильно и столь быстро изменить мировоззрение? Чертово письмо!
        Чувствую себя даже не пешкой в чужой игре, а так, не пойми кем. До пешки, похоже, еще расти и расти. Тут легионы в расход бросают, архидемонов, как разменную монету используют. Кто тут я? Пылинка, даже не заготовка под пешку…
        Но, если вдуматься, сама по себе ситуация забавная. Только размышлять стоит попозже.
        - Обыскали? Больше ничего нет? - спросил я у Ареса.
        - Нашли несколько заготовок с нанесенными рунами.
        - Дай посмотрю.
        Шесть тонких стальных пластин. Действительно, заготовки под обереги, причем нужно их только запитать силой. Так, а что они дают? Туман, ага, понял, создают туман вокруг Искры и делают владельца невидимым в течение нескольких часов для энергетического взгляда. Очень полезная штука при засаде. Нужно только заполнить их энергией, и Искру укутает туман.
        - Неплохо, - сказал я вслух. - Что с доспехами и оружием?
        - Доспехи нам не унести - слишком тяжелые. Мечи обычные, ничего особенного - почти разряжены, - доложил Арес.
        - Значит, совершенно не имеет смысла тащить их с собой.
        В ответ, получив кивок, решаю идти дальше.
        Охота продолжается. Мне же стало интересно - получится или нет что-то воплотить из трюков, которые демонстрировал ангел-вестник. Ведь моя Искра теперь насыщенно-синего цвета. Да и маг говорил, что способности должны передаваться.
        Вначале старался вызвать свет из глаз. Не получалось ни разу, как бы это выразиться - ни в одном глазу. Что только не пытался сделать - безуспешно! И так и сяк, в ответ ничего. Та же судьба постигла попытки воспроизвести синие волны энергии, исходившей из мечей ангела-вестника. Я, естественно, использовал только один меч, куда нам сирым браться сразу за два.
        Получилось примерно на третий день. Взмахнув очередной раз мечом, я увидел, как он засветился синью, по лезвию пробежали голубые искры, будто электрические. Взмах, и синяя волна отходит от меча метра на четыре. Вернее, даже не волна, а дуга.
        Радости было… Да ни фига ее не было. Эта дуга-волна съедала десятую часть всей энергии Искры. Эффект от нее неизвестен, так что толку с нее как с козла молока. Вроде можно надоить, а пить потом это кто будет? Себе дороже выйдет.
        Может, эффективность и затраты со временем уменьшатся? Ну а если нет, то смысла в этой способности совершенно нет - балласт. Даже охотиться с ее помощью не получалось - затраты энергии очень велики. Получаемые с охоты Искры не восстанавливали резерв. Еще же нужно было усиливать моих соратников.
        Зато молнии теперь регулярно вылетали из моих рук. Серая плеть так же частенько мелькала, но реже, чем молния. Однако в использовании магии необходимости фактически не было. Слабых монстров я рассматривал как тренировочные движущиеся манекены, некоторых даже предпочитал оставлять своим воинам - им тоже необходимо тренироваться.
        Да, после столкновения с демонами Искры слуг усилились знатно. Теперь они были, пожалуй, даже сильнее меня на тот момент, когда я выходил из последнего города. Немного, но все же сильнее.
        Начался новый вид охоты - за материей. И пора было получить знания о том, как целесообразно распоряжаться обретенной силой.
        Глава 26
        Бойня. Перед моим взором происходит очередная битва. Но в этот раз она необычна. Очень и очень необычна.
        Начнем с того, что мы увидели, как напали на большой караван серых душ. Странно, что защищают его не только охранники - люди, но и ангелы, причем судя по силе их душ - сильные ангелы. Нападали же демоны, а вместе с ними точно такие же серые души людей, почти идентичные охранникам каравана.
        Вот интересно - оказывается, временное подобие некоего союза между нами и ангелами (или демонами) возможно? В очередной раз выпадаю из реальности, шокированный этим фактом, - думал, что этого просто быть не может, потому что не может быть никогда. Интересный феномен. Осталось еще обнаружить совместную охоту ангелов, демонов и серых душ на каких-нибудь серых демонгелов - и все, можно спокойно констатировать факт сдвига собственной крыши.
        Четыре телеги - весь караван. Клетки с заготовками будущих стражей, мешки какие-то - вот содержимое телег. Ближе подходить желания пока почему-то не было. Ограничиваюсь наблюдением.
        Среди мертвых тел пятерым затеряться запросто, особенно если есть обереги «туман». Минимум несколько часов можно заметить только визуально.
        Я обдумывал гениальный, не меньше, план по нападению на этот караван… Ну хорошо, не гениальный, а попахивающий началом сдвига крыши, но был выбор! Рискнуть еще раз, очень по-крупному - поставить на кон все, что есть, и сорвать куш или бесславно отступить. Ладно, не бесславно, а разумно. Связываться с такими силами опасно.
        Я сидел и ждал, ждали моего решения и мои люди. Да, теперь уже люди - нельзя их называть просто союзниками, воинами, соратниками. Вместе пролитая кровь объединяет почище вина и клятв. Верю им, доверяю спину и рассчитываю на их клинки - отношение должно быть соответствующим. Нельзя относиться с презрением к тому, кто спасает тебе жизнь. Судьбы наши крепко связаны.
        - Что скажете?
        - Наши шансы минимальны, - тихо сказал Улль.
        - Они сильны, - добавил так же шепотом Арес.
        - Слишком много магов и боевой магии - обереги могут не выдержать такого напора! - это уже высказался Перун.
        - Добыча будет просто невероятной. - У Одина - это уже стало обыденным - своя точка зрения.
        Я все еще думал, продолжая наблюдать за боем. Их всего два с половиной десятка, если считать обе стороны. Ну, может, чуть больше или меньше, но они сильны и владеют магией. Против одного из них я выйду и могу попробовать победить, но против отряда. Не вариант.
        - Водка, водочка! - осенило меня.
        У меня есть водка, которая на несколько порядков усилит меня на время. Дебил, совсем вылетело из головы, нужно было хлебнуть еще тогда, когда ангел-вестник на нас напал. План начал формироваться в голове.
        - Так, слушайте сюда и смотрите туда. Нападаем следующим образом: вначале я иду один - вы смотрите и, когда врагов станет намного меньше, вступаете в бой. Каждому из вас сейчас дам по паре глотков водки - она временно усилит Искру.
        Получив согласные кивки, продолжаю наблюдать.
        Пора, решаю я, когда общая численность сражающихся снизилась до полутора десятка человек (не совсем, конечно, человек, а ангелов, демонов, короче, охранников и налетчиков).
        Достаю водку, залпом выпиваю почти пол-литра. Наблюдаю интереснейший эффект - глаза начинают гореть. То оранжевый, то синий, то зеленый огонь попеременно исходит из моих глаз. И очень редко проскальзывала тьма ночи или белый свет дня.
        Какое-то безумие завладело моим разумом - впереди враг! Убить их всех! Командовал разум, а тело с радостью помчалось в бой.
        Последней разумной мыслью было: «Либо пан, либо пропал».
        Дальнейшее наблюдаю как будто со стороны. Подбегаю и резко выбрасываю из меча волну пламени. Из-за элемента неожиданности сразу двое охранников или налетчиков - не разобрать - загораются. Их крики не трогают меня, а только смешат.
        Ха-ха-ха!
        В душе моей пламя
        Горит первый раз,
        Не утихнет оно
        Теперь никогда!
        Ты чувствуешь жар
        Последний раз… -
        запел я неожиданно даже для самого себя, будто тело стало принадлежать не мне, а кому-то более древнему и умудренному жизнью. Это было… странно. В голове зазвучала музыка, поглощая все остальные звуки. Был только бой, и ничего больше. Смерть или Жизнь?
        Я ярче жар-птицы,
        Опасней змеи,
        Мое тело горит изнутри.
        В глазах два угля,
        В жилах теплый металл.
        Все отлично, пройду через ад.
        Небеса содрогнутся от жара души,
        Все прекрасно, падут и они!
        За спиной образовались огненные крылья. Взлетаю и яростно врезаюсь в ангела, обнимая его огненными крыльями. Мой меч перерезает ему горло. Вижу исказившееся лицо ангела - больно, наверно. Он мертв - Искра моя. Реальность или мечта?
        Огонь на руках, огонь на плечах,
        Ласкает он тело, меня защищает…
        Огненный щит из синего пламени сам собой закрывает меня от молнии и еще от одного неизвестного заклинания. Лечу вниз - необходимо наказать того, кто атаковал меня, и боюсь, что этого наказания ему не пережить. Явь или сон?
        Ты чувствуешь, видишь этот поток?
        Этот жар, эту боль, эту силу…
        Щит мага пробит моим мечом, рукоять горит светом, а лезвие пылает тьмой. Контраст невероятный. Вонзаю клинок в живот магу - он умирает. Не спасли его ни обереги, ни прочные доспехи. Оковы или свобода?
        Умри и живи,
        Возродись через годы.
        Сбрось каленый металл,
        Что шею твою обвивает с рожденья.
        Вновь взлетаю. Смотрю на бой сверху - в воздухе я остался один.
        Смотрю внутрь себя - Искра пылает, ее не скрывает даже «туман». Ничто не может остановить этот безумный танец огня. Не сгореть бы. Остановиться или идти?
        Бой на мгновение замер - осталось девять врагов! Убью их всех, почему-то точно это знаю. И что теперь?
        Да ничего. Пламя, вырывающееся из души, ведет меня!
        Вызываю огненный дождь на головы врагов. Оранжевый, синий, зеленый, белый и желтый - вот цвет огненных капель, которые падают на головы противников. Нет спасения от огня: магическая защита не выдерживает - доспехи плавятся и опадают черным пеплом на землю. Тела только что убитых врагов превращаются в прах. Их Искры широким веером летят ко мне! Все мертвые тела тают, как снег весной под ярким, теплым солнцем.
        Боль силу рождает,
        Крылья дарят тепло.
        Смерти нет, как и жизни,
        Мне давно все равно…
        Бой окончен. Живых не осталось. Но музыка играет дальше - безумие и не думает угасать! К счастью или нет, но к кому-то подоспело подкрепление - десяток, а может, и того больше демонов. Радостно лечу им навстречу и атакую.
        Дальнейшее помню очень смутно. Ведомый музыкой, объятый огнем, я бил их, а они меня. Магия - сталь. Помню, что кусал кого-то, чувствовал кровь на губах - это вызывало улыбку. Скулу кто-то распорол когтистой лапой. Боль не отрезвила меня, напротив, она только совершенно отключила меня, так я утерял даже такую тонкую связь с миром, как простое наблюдение.
        Глава 27
        Что за черт? Где я? Не понял, что случилось? Ага, начинаю вспоминать.
        Караван, ангелы, демоны, водка, бой. Я живой, значит, удалось воплотить мой безумный план в реальность. Но где я? Телега, надо осмотреться, позвать кого-то. Приподнимаюсь и тут же со стоном валюсь обратно. Грудь болит, будто раскаленный гвоздь в нее вбили, а еще пару загнали под ребра и добавили в позвоночник.
        - Стой! - крикнул кто-то из моих людей, но кто конкретно, я не разобрал из-за кровавой пелены перед глазами, которую вызывает боль. - Давай воды.
        Делаю глоток, второй, за ним еще и еще. Чувствую, что вода кончилась. «М-да, умеем мы обмыть покупку на сумму, превышающую стоимость приобретения», - мелькнуло в голове. Но тем не менее пожар в теле потушен, лишь угли былой боли тлеют, напоминая, что она была реальной и может вернуться.
        - Что случилось? - просипел я, до конца не отойдя от боли.
        Тут-то мне и довелось услышать рассказ про феерическое продолжение битвы. После того как я расправился со всеми возле каравана, в бой вступили демоны, которые, скорее всего, и были инициаторами нападения, но сами в схватку не лезли. Однако после того, как я вмешался и убил всех, они не могли не атаковать.
        Десятка достаточно сильных демонов во главе с возможным архидемоном - увы, сравнивать было не с чем, архидемонов никто из нас не встречал, поэтому данное определение условно. Этот главный демон сильно отличался от остальных. Рост под два метра, рога в количестве шести штук, крылья, лапы, сжимающие огромный меч. Доспехи были такими же впечатляющими. Интересно, почему многие игнорируют шлемы?
        Но самое интересное было в том, что Искра этого демона была ненамного слабее моей в состоянии пьяного безумия. Мой плюс - поглощенные только что Искры, добавочная Сила; минус - я истратился, чтобы заполучить эти Искры. Минусом было также то, что у этого демона имелась сильная крылатая свита. По последней причине моим слугам пришлось отсиживаться в засаде и только наблюдать.
        Сражение было фееричным, яростным и безумным. Я сбивал демоническую свиту на лету, чтобы они не мешали сражаться в воздухе, но никак не мог достать главного демона, прикрытого слишком мощной защитой. Меня же спасал огонь, как выразились мои люди, который опрокидывал все вражеские атаки.
        Наконец все демоны сопровождения были сбиты на землю и оказались бессильны помогать своему господину. Небо очистилось… Однако я не стал убивать архидемона, лишь попытался повредить ему крылья и вывести из строя. Безумство? Да! Но безумство-то это оказалось не таким безумным, как казалось со стороны, - действовал я верно!
        Удар - блок, отлетаю и бью потоком огня. Безуспешно - щит спасает архидемона, и теперь атакует уже он. С руки его сорвалась черная молния, но сфера белого пламени поглотила ее. Когда стена белого пламени спадает, демон уже передо мной. Блок - удар, напитываю меч магией, но и демон делает то же. Его меч горит тьмой, а мой сверкает белым пламенем. Мое преимущество в ближнем бою - я со щитом. Но у архидемона преимущество на расстоянии - есть свободная рука для создания заклинаний.
        Щит мой покрывается синим пламенем, за спиной багрово-огненные крылья. По доспеху скользят зеленые молнии. По телу, точнее, по броне - оранжевые всполохи. Нечто подобное происходит и с демоном, но его цвета приоритетно темные, коричневого и фиолетового, темно-синего и совсем черного.
        Мы зависли в воздухе, глаза в глаза, клинок к клинку. Тьма и Огонь столкнулись, и никто не уступает! Однако один из моих ударов щитом по его морде приносит мне несколько мгновений, во время которых враг дезориентирован. Мой меч сверкает особенно ярко, обнаружив щель в доспехах демона и пронзив его плоть.
        Рык боли и ярости. Тьма сверкнула в глазах чудовища, и он ринулся в контратаку!.. Не успеваю выдернуть меч из его раны, поэтому принимаю удар на щит. Удар настолько сильный, что теперь ошеломлен я и чуть было не падаю к земле. Однако огненные крылья планируют помимо моей воли, и вот уже падение превращается в полет. В спину бьет демоническое заклинание. Это больно, но обереги ослабили атаку - я выжил!
        - Тут-то мы и поняли, что надо подбираться поближе, - добавил Улль. - Пока демоны отвлечены, есть возможность ударить со спины и собрать обильную жатву. Мы начали медленно красться к месту вашего сражения.
        Дальше вновь продолжает рассказ Арес:
        - Вы сцепились, как дикие звери. Каждый наносил врагу по несколько смертельных ударов, но никто не умирал. Будто животные, вы дрались всем, что могло нанести врагу урон, - зубы, когти… У вас давно развалились доспехи, мечи осыпались пылью, а твой щит перестал существовать. Вы воевали лишь воплощенной энергией…
        Мои огненные крылья терзали плоть архидемона, оставляя ожоги (странно звучит, как, интересно, можно обжечь демона?), а его тьма, которая заменила ему крылья, давным-давно спаленные мною, хлестала меня невыносимой болью. Огонь в моих глазах бился с Тьмой в глазах архидемона.
        Бой превратился не в противостояние меня и архидемона, но в битву стихий, где победитель получит нечто большее, чем просто жизнь.
        В какой-то момент я начал побеждать, тогда мои люди и решили напасть. Четверо демонов упали замертво, даже не поняв, что их убило, - настолько они были поглощены происходящим в небе. А ведь каждый из них владел хоть и слабой, но магией - могли помочь своему повелителю. Вторую четверку постигла участь первой, и лишь один из демонов второй четверки по недоразумению выжил и даже предупредил последнего оставшегося демона. Моим людям, неплохо накачанным допингом, не составило особого труда завалить хоть и сильного, но одинокого демона.
        Искры были собраны в специальный пузырек, я должен был позже решить, как их распределить и что с ними делать.
        И вот я достал архидемона. Мой меч вошел ему в подбородок, пробил череп и вышел из затылка пылающим белым огнем. На мгновение его тело будто одеревенело, после чего превратилось в пыль, оставив после себя черную Искру величиной с мячик для игры в пинг-понг.
        Искра летела к земле, а я рванул за ней - безумие все еще владело мною. Догнав Искру, я ухватил ее рукой, после чего на миг остановился и закрылся от всех огненными крыльями, будто гусеница спряталась в кокон.
        - В этот момент мы сильно испугались, - сказал Перун. - Огненный кокон будто оплели черные нити, их становилось больше, и наконец кокон лопнул, а твое тело упало на землю. Повезло, что было не так уж высоко. Мы подобрали тебя, убедились, что жив, после чего положили на телегу… Дальше было просто - четыре телеги, нас тоже четверо, каждый взял по одной, и отправились подальше от места сражения. Ты очнулся, попил воды и выслушал всю историю до конца. Теперь знаешь все, что мы видели.
        - Уже смотрели, что в телегах? - поинтересовался я.
        - Еще нет, спешили уйти как можно дальше от места сражения, - доложил Один.
        - Привал, - командую я.
        Необходимо срочно разобраться в себе и в товаре. Отсюда вижу заготовки для стражей, тюки и мешки, пару сундуков - знатная добыча. Но сначала необходимо посмотреть, что там с моей Искрой.
        Энергетический взгляд, и я в ступоре. Моя Искра теперь представляла собой маленький макет Солнца. Вот только мое Солнце было из красного, оранжевого, синего, зеленого, белого и золотого огня. Прожилки фиолетовые, коричневые, сиреневые, бордовые, серые практически не были видны на общем фоне пылающего Огня. Все хорошо, если бы не одно но. У моей Искры появилась Черная Корона - чистая Тьма. Создавалось впечатление, что солнце вместо света дает тьму. Любопытный эффект.
        Но, наверное, больше всего меня поразил размер Искры - почти три сантиметра в диаметре. Ну а если измерять с короной, то можно смело умножать на полтора. Но почему Искра так сильно изменилась? Не понимаю…
        Плевать, хочу проверить заклинание. Интересно, насколько вырос резерв? Создаю Молнию, выпускаю. Создаю Серую Плеть. Да, я стал намного сильнее. Сотни полторы молний для меня теперь далеко не предел. Плетей два - два с половиной десятка создам спокойно, но это приблизительно конечно же. Вполне может быть, что я сильно преуменьшаю, и энергии хватит на две-три сотни молний - эффект короны мне неизвестен, а нынешний потенциал самой Искры оцениваю примерно.
        Было интересно, что за трофеи достались нам после захвата каравана, но вначале нужно было одеться и вооружиться. По неизвестной мне причине я оказался совершенно голым. «Хотя нет, - подумал я, вспомнив бой, - причина очень хорошо известна».
        Одежда нашлась быстро и без особых проблем. Сложнее было выбрать доспехи, щит и меч. Топор и копье искал недолго, а вот подходящие щит, меч и доспехи искали всей командой и отыскали с великим трудом.
        До сих пор не понимаю, как мой план сработал, да еще так гладко.
        Беспокоила лишь боль в теле и особенно в груди, там, где примерно располагается Искра. Но ее вполне можно было терпеть, вот я и терпел. Наверное, тело требует таким образом материю. Вода уняла боль. Стоит попробовать.
        Взяв пустую пластиковую бутылку, я сосредоточился на ней, включил энергетическое зрение и наблюдал, что произойдет. Нет, вижу только, как тело начало впитывать свечение, исходящее из бутылки. Так продолжалось до тех пор, пока бутылка совсем не перестала светиться. На моей руке лежала пыль, а в теле наконец пропала боль. Рад, что угадал с причиной недомогания.
        Но самое главное, что я заметил в энергетическом зрении, - товар каравана мощно светится, а это значит, что там чрезвычайно много материи, настолько много, что даже становится страшно. Однако где наша не пропадала?
        Глава 28
        В одной телеге были мешки, разукрашенные рунами. Посмотрел в первый мешок, и мое лицо невольно скривилось. Ткань, обычная белая ткань - несколько рулонов разной толщины, длины и размеров. А нет, ткань оказалась не только белая, но и бежевая, вот радость-то привалила, что вот только с ней делать. Если считать по весу - килограмм на пятнадцать - двадцать один мешок. Второй мешок и третий также были наполнены тканью. Жаль, в тряпках не разбираюсь, но похоже, что это хлопок, шелк и какая-то синтетика.
        В этой же повозке стояли два деревянных ящика, обитых железом и обильно украшенных рунами. Оба ящика оказались заполнены керамическими, стеклянными, даже хрустальными и другими емкостями и предметами. Преимущественно там лежала посуда, даже целые сервизы. Кружки и стаканы, бокалы - все было очень аккуратно упаковано, каждый вид в своей ячейке, и каждый предмет обмотан тканью, которая, кстати, оказалась ненастоящей, о чем явно говорили руны.
        Думаю, тут такие вещи выступают, как предметы роскоши для самых богатых, возможно, только Лордов. Ценность таких предметов очевидна, не зря же их так бережно везли.
        Следующая телега была с клетками. Четыре клетки, в каждой клетке по пять душ.
        Вопрос: оставить их себе, тренировать и сформировать что-то вроде дружины или продать и выручить за них минимум двадцать пять килограмм металла. Посмотрел на своих людей. Тут же вспомнил про собранные ими во время последнего боя Искры.
        - Все сюда, - позвал я слуг. Когда они подошли, я сказал: - Каждому по две Искры, девятую отдайте мне.
        С удивлением заметил, как они еще немного подросли после впитывания Искр. Посмотрев на них энергетическим зрением, констатировал - неплохо, но слабовато, если сравнивать со мною. Рост воинов теперь стал примерно метр семьдесят пять - восемьдесят, увеличились в плечах, да и в кости тоже.
        Внимательно осмотрев телегу и убедившись, что, кроме душ, там больше ничего нет, я перешел к осмотру третьей телеги.
        В этой находились ящики. В одном хранились различные закрытые емкости с водой - типа бутылок, общим объемом примерно литров на семь. В другом ящике был металлолом, килограмм на тридцать. В четвертом оказалась бумага. Тут были и газеты, и чистые листы формата от А5 до А3, и даже листы из учебников, тетрадей, книг. Макулатура, в общем, - весом килограмм на пятнадцать, правда.
        Еще в одном ящике оказался пластиковый хлам - поломанные детские игрушки, коробки без дисков, флакончики от лекарств и другой объемный, но легкий хлам - десять кило на ящик, не больше.
        В последнем ящике лежал строительный мусор - куски гипсокартона, небольшие куски облицовки, пару маленьких, можно даже сказать крошечных, прямоугольников пенопласта, засохший цементный раствор и так далее. Вес был под тридцать килограмм.
        Да уж, богатство страшное. Понятно, почему караван с таким энтузиазмом пытались захватить.
        Но самые ценные вещи оказались в последней телеге. Там стояло несколько сундуков и деревянных коробов. Сундуки были заперты, но сломать замки оказалось плевым делом.
        В первом сундуке хранилось огромное богатство по здешним меркам. Десять железных коробочек с крышками, в каждой коробочке находился тканевый мешочек с целым килограммом земли!
        Когда я осознал ценность нашей добычи, мое веко вновь стало подрагивать.

«Меня убьют за этот товар, тут без вариантов».
        За один грамм земли на черном рынке дают одну Искру! Тут хватит товара на десять тысяч Искр. Кто даст такую цену? Никто, легче силой забрать. Резко перехотелось открывать второй сундук, так же как и коробы.
        Все же я их открыл. Во втором сундуке лежали в основном монеты. В нем было пять секций. В одной секции, второй по размеру, лежали различные деньги, начиная от копеек и рублей, в том числе и советского образца, и заканчивая центами и другими монетами Земли. В секции поменьше лежали серебряные монеты разной величины, в третьей хранились золотые монеты - и те и другие в основном мне были неизвестны. В четвертой секции находились жемчуг, подвески, цепочки и другие безделушки. Пятая, и самая большая секция содержала четыре шкатулки одинакового размера. Открыв первую, я увидел сложенные в пять рядов железные пластинки размером три на пять.

«Это же заготовки для оберегов, - радостно подумал я. - Ну теперь живем!»
        В другой шкатулке были тоже заготовки, но только серебряные. В третьей, как несложно было догадаться, золотые. Ну а в четвертой было всего семь пластин, но каких-то странных. Посмотрев энергетическим зрением, я чуть не потерял дар речи - платина, ничем другим этот металл быть не мог. Также тут находились платиновые монеты и пара небольших слитков граммов по двести каждый.
        Я схватился за голову и тихо застонал. Похоже, мне здорово не повезло. Настолько, что даже представить трудно. Судя по тому, как охраняли груз и в каком количестве нападали на караван, - стоит ждать тех, кому он предназначался, а заодно и тех, кто ждал свою законную добычу и почему-то не дождался. Никто в своем уме никогда не откажется от такого богатства. Ну а если я засвечусь в городе, то будет мне ой как плохо - слухи об экзотическом и очень ценном товаре быстро разнесутся по городу, а потом, кто знает, может, и за его пределы.
        Мне не жить. Любой Лорд, обнаружив такую ценность, прикончит меня, наплевав на все и вся. Но бросить столько ценностей тоже было глупо. По следам пройти нетрудно, а после того, как осмотрят товар, преследователи точно будут знать, кого они ищут.
        Думаю, есть одна возможность замести следы. Надо попробовать. Но вначале до конца осмотрю груз.
        В следующем коробе находились серые Искры. Тысячи Искр. Двадцать пять сосудов с невероятным количеством Искр. Боюсь, что посчитать их в сосуде будет невозможно. Интересно, почему, когда на караван напали, никто не выпил эти Искры?
        В другом коробе тоже были Искры. Искры ангелов и демонов. Тут сосуды были меньше, так же как и Искры в них, но зато сосудов было ровно в два раза больше.

«Не понимаю, - думал я, беря очередной сосуд и рассматривая Искры сквозь стекло. - Как можно, имея столько Искр, потерять караван? Бред».
        Мое внимание привлек странный сосуд - в нем находилась одна-единственная Искра, но большая и очень яркая. Искра ангела, чуть-чуть больше Искры, которую я недавно выпил у архидемона.
        План окончательно сформировался.
        Души в клетках беру к себе, подкормлю их Искрами и сделаю носильщиками, так как передвигаться дальше на телегах нельзя. Я же, Один, Арес, Улль и Перун будем охранять нашу процессию. Все равно захваченные души не умеют сражаться.
        Отличная идея: ведь в перспективе новые души могут оказаться сильными и преданными воинами. К счастью, средства для их и нашего обучения теперь есть. Думаю, дам каждому из своих слуг под командование по пять новичков. Главное, потеряться как можно быстрее и уйти как можно дальше, да и потом не светиться со златом-серебром. Вспомнить бы еще, почему оно так ценно. Нет, не помню, а и ладно - потом вспомню, все потом.
        Сейчас же пора приступать к работе. Точнее, время получить тучу дополнительных Сил. Однако чувствую, что за это богатство еще придется крепко заплатить!
        Глава 29
        Самое первое, что нужно было сделать, - связать клятвой двадцать душ. Так что пришлось немного задержаться, самому-то мне этого делать еще не приходилось. Одна за другой души связывались со мной непонятной связью. Собственно, какая разница, как это работает, - главное, что работает. Ну а подробности пусть разбирают те, кому делать нечего и жить надоело. Время и без того на исходе.
        Потом начался второй этап. Первыми усиливались мои люди. Каждый получил сосуд с серыми, ангельскими и демоническими Искрами. Рост их стал под два метра, теперь они даже выглядели грозно. Их Искры неплохо усилились, думаю, им можно начинать изучать магию. Это будет хорошая поддержка в бою, даже если они освоят несколько простейших плетений типа Огненного Шара или магического Щита.
        Налюбовавшись на своих людей, я начал усиливать двадцать рекрутов. Им также пришлось скормить по сосуду с серыми, ангельскими и демоническими Искрами. Правда, вначале мне хотелось дать им только по сосуду с серыми Искрами. Увы, таковых было мало, чтобы они без устали могли тащить столь тяжкий груз. Также жаль, что умом они явно не блещут. Надеюсь, что со временем все изменится, будет жаль впустую потраченные Искры.
        Себя любимого конечно же не забыл и не обделил вниманием и заботой. Вначале был испит сосуд с серыми Искрами, потом - с демоническими, ну а последней была сильная ангельская Искра.
        У-у-ух, хорошо пошла! Моя Искра опять изменилась. Стала больше примерно на четверть, может, и того больше. Корона ее теперь исчезла: так и не понял, что она значила? Вид моей Искры радовал меня. Дело за малым - осталось только научиться сражаться на должном уровне.
        Разгрузив товар на рекрутов, мы поспешили уйти как можно дальше и быстрее от брошенных телег. Сами телеги перед уходом мы изрубили в щепки, которые, в свою очередь, были замаскированы трупами. Если повезет, это собьет возможных преследователей со следа.
        Теперь уже было не до охоты - груз намного важнее. Приходилось часто менять направление, избегать ненужных встреч. Мы быстро и уверенно отдалялись от места великой схватки.
        И пока мы шли, я думал: «Опасно нести все с собой. Сделать бы схрон, но я не умею его маскировать так, чтобы энергетическое зрение не могло увидеть материю сквозь землю. Можно было спрятать просто так, но опасно - запросто потеряешь все с таким трудом нажитое».
        Победила жадность, было решено - оставляю все себе. Думаю, в городе на меня сразу не нападут, я все же не слаб. В городе необходимо сразу же найти место, где можно будет надолго остановиться и укрепиться так, чтобы груз был в безопасности. Представлюсь торговцем. Да, должно прокатить - ткань и всякий хлам можно вполне сменять на Искры, на магические знания с воинскими умениями.
        Буду уповать на то, что Лорды торговцев не трогают. Вроде бы не трогают… Интересно, а налоги платить нужно?
        Осталось всего ничего - найти хоть какой-то город. Идти в никуда можно очень долго и бестолково. Однако делать было нечего, указателей точного или хотя бы примерного направления на город не было замечено ни разу. Приходилось уповать на удачу и идти, идти, идти.
        Иногда мы охотились, собирали Искры. Приходилось использовать материю, уж очень долог был путь. Больших схваток мы старательно избегали, от малых же не отказывались - ведь если Искры сами идут в руки, нет смысла их упускать. Через многие дни или недели нам наконец встретился город.
        Этот город был крупнее виденных мною ранее поселений. Насколько он был больше, сразу судить не берусь, но, судя по тому, что вход в город охраняли два десятка стражей и два мага, то примерно раза в два, чем предыдущий.
        Подойдя ко входу в город, я увидел, что стражи внимательно смотрят только на меня, игнорируя всех остальных. Видимо, опасались, раз уделили столь пристальное внимание. Окинув их энергетическим зрением, я в удивлении чуть было не открыл рот. Удивляться было чему: их Искры по размерам были немногим меньше, чем Искры моих людей, но намного больше, чем у рекрутов. Странно, почему они тогда такие здоровенные?
        - Что привело вас в наш город? - спросил меня один из магов, отвлекая от рассматривания стражей.
        - Отдых, торговля, - ответил я.
        - Требуется ли вам сопровождение?
        - Нет, обойдусь своими силами, мне бы только узнать, где можно остановиться. Путь был очень долгим, хочу хорошенько отдохнуть, возможно, задержусь в вашем городе подольше.
        - Наш город рад вольным торговцам. Проходите, я выделю вам проводника, который покажет, где вы можете остановиться.
        Странно, Искры у этих магов были меньше моей примерно на треть. Но видно же, с каким уважением ко мне относятся, а значит, это неспроста. Ладно, будем играть роль до конца, по ходу пьесы разберемся.
        Мы шли по улицам города. Он был действительно крупнее предыдущего - прежде всего, больше домов и шалашей вокруг них. Душ тут сновало столько, что временами казалось, будто я попал в муравейник. Наверное, совершенно отвык от толпы, все больше находясь в чистом поле.
        Смотрел я на них энергетическим зрением и удивлялся. Одни были слабы, как мои рекруты, а некоторые и тех слабее. Другие по силе были немногим слабее моих людей. Более сильные сущности пока не появлялись. А нет, вот и увидел. Человек с Искрой больше, чем у моих людей, а вот еще один. О, а вот, очевидно, торговец, его Искра ничем не уступала моей. Но хватит, энергетическое зрение тут запрещено использовать на улицах, подчинюсь, пожалуй, закону. Не в моих силах еще стать над этим законом.
        Наконец мы дошли до гостиницы. Большое трехэтажное здание. Архитектура стандартная - каменный первый этаж, костяной второй и третий в виде шатра. Разница с гостиницей, в которой я жил до этого, заключалась только в размерах.
        - Кому принадлежит это место? - уточнил я у проводника.
        - Лорду, - последовал ответ.
        Так и думал, но уточнить стоит. Как минимум можно не опасаться, что товар растащат.
        Зайдя внутрь гостиницы, я подошел к управляющему и стал договариваться о номере. Мне требовалась большая комната, где свободно разместятся товар, люди и я. Такие комнаты имелись, но стоили дороже. Пришлось платить. Оплатив за тридцать дней, я приказал своим:
        - Заносите, наш номер под цифрой двенадцать.
        Мои люди занесли товар. Теперь предстояло определиться - что, как и где.
        Нужны тренировки. Необходимо отдать на обучение рекрутов, в то же время обучение моих людей должно быть на уровне. Товар же оставлять без присмотра никак нельзя.
        Быстренько наваял себе план. Рекрутам месяца на получение основ военного дела должно хватить. Как минимум научатся держать оружие и разговаривать. Договорюсь со стражами на обучение моих людей. Обучаться будут попарно. Двое дежурят возле товара, двое в это время тренируются. Через месяц, когда рекруты получат основу, дежурить будет только один человек и десяток рекрутов, в это время второй человек будет учиться магии, а десять рекрутов и двое оставшихся людей будут тренироваться со стражами.
        Только, наверное, придется поддерживать маску торговца, иногда выходить с небольшим количеством товара и торговать. Думаю, можно будет обменивать хлам на Искры. По идее, мое прикрытие не будет раскрыто - торгую же, Искры собираю…
        Потом эти Искры можно будет использовать для собственного усиления, так же как усиления моих людей и рекрутов.
        Глава 30
        Само собой, в первую очередь я пошел договариваться об обучении. Пристроить рекрутов оказалось достаточно просто. У управляющего гостиницей, которая называлась просто и незатейливо «Шатер», узнал, кто обучает воинским искусствам. Оказалось, что лучше всего обращаться к капитану стражей. И почему я не удивлен?
        Найти его оказалось просто. Тренировочная площадка располагалась на севере города. Там же находился капитан. Подойдя к нему, я начал разговор:
        - Приветствую…
        - Чего надо? - лениво и без всякого интереса спросил капитан.
        - Хотел договориться о тренировках для себя и своих людей.
        Дальше начался оживленный торг. Пришлось, конечно, попотеть, чтобы скинуть явно завышенную цену, но я был уже не тем зеленым новичком, чтобы переплачивать. Да и подозрительно было бы, если торговец и вдруг не торгуется.
        Вернувшись в «Шатер», сообщил своим людям, что и как, после чего двое из них отправились на тренировочную площадку.
        Вначале была мысль вместе с ними пойти и присутствовать при начале, но потом, подумав, решил пройтись на местный рынок. Если я представился торговцем, то стоит владеть предметом и знать, что и почем.
        Попутно узнал, где и кто здесь обучает магии. В «Шатре» жило несколько магов. Переговорив с каждым из них, в конце концов, сторговался с одним, которого звали Герман. Он был достаточно молод и только недавно поступил на службу к Лорду.
        Время шло. Я ходил учиться воинским наукам, обучался магии и бродил по городу, разговаривая с торговцами, людьми, охотниками и наемниками. Так, мне удалось выяснить цены на материю, стоимость тех или иных Искр. Придется здесь надолго задержаться, поэтому стоит озаботиться должным прикрытием. Да и потом, у меня есть товар, так не попробовать бы поторговать с прибылью для себя?
        Начальный капитал имеется, и очень неплохой. Другой вопрос, как протиснуться в нишу рынка, как заставить покупателей приобретать товар именно у меня, а продавцов - сбывать товар только мне. Очевидно, что если предложить продавцам более выгодную цену, то они станут сотрудничать исключительно со мной. Весь вопрос в том, как потом продать их товар, который я купил по более высокой цене, чем остальные. Мысли крутились, но пока ничего определенного придумать не получалось.
        Если бы появился новый вид товара, которого ни у кого нет, тогда да, он станет востребованным, только с ценой бы не перегнуть. Что может стать таким товаром? Материя и Искры, больше тут особо ничего не ценится. Реальное оружие? Большинству оно не по карману - нет смысла с ним возиться.
        Мой мозг бурно работал, пытаясь найти способ извлечь прибыль даже из моего не до конца понятного положения. Я перебирал все, что только можно, включая самые глупые и безумные мысли. Но все было не то. Через две недели вроде нащупал ниточку, которая могла бы обеспечить мне доход.
        Казалось бы, чего нового можно придумать в этом месте, да такого, чтобы оно имело спрос. Обереги, вот что я надумал создавать. Схема была такова.
        С помощью плетения Преобразование Материи я соединяю два материала, например металл, который стоит дороже, и пластик, который ценится дешевле. Возможны варианты соединения других материалов. Затраты энергии будут очень высокие, это бесспорно. Думаю, в день смогу без проблем преобразовывать до ста граммов материи, а это два оберега как минимум. Итак, что получается дальше? Дальше получается более дешевая за счет использования двух разных материалов заготовка для оберега. Придется еще поработать, чтобы создать оберег на уровне, но в итоге его можно будет продавать по цене металлического оберега. Сила Искры восстанавливается, так что с этой стороны особых затрат не будет. Тут главное с «позолотой» не переборщить. Слишком мало металла - оберег ненадежен, слишком много - тогда второй материал вовсе не нужен.
        Ожидаемая прибыль будет незначительной, но как минимум она будет окупать проживание в «Шатре».
        Имелся еще один интересный момент, который я хотел бы использовать. Обереги из серебра содержат в себе приличный запас энергии и очень ценны. После того как энергия в них иссякает, они не распадаются в пыль, а очень медленно сами по себе заряжаются примерно через четыре часа. Золото более энергоемко, но скорость восстановления энергии у него дольше, чем у серебра. Одно и то же количество энергии золото восстанавливает примерно на четверть дольше серебра. Золото также не распадается после того, как энергия исчерпывается. Платина вообще уникальна по своим свойствам. Восстанавливает энергию быстрее серебра раза в два, энергоемкость больше, чем у золота, раза в четыре.
        Вот и возникла мысль: что, если добавить немного злата-серебра в железную заготовку? Разрушится ли она? Какое нужно сделать соотношение железа-золота или железа-серебра, чтобы такой оберег не разрушился? Если удастся его сделать, то он будет дешевле серебряного или золотого, дороже железного, а по свойствам, вероятнее всего, где-то между ними. Спрос будет, ведь такой оберег будет многоразовый, и его стоит приобрести исходя из простой рациональности. Да, скорость восстановления энергии такого оберега станет намного дольше по сравнению с золотым или серебряным, но все равно выгодно. Цену же можно будет ставить изначально завышенную, но это, само собой, в случае, если получится сделать такой оберег. Придется экспериментировать.
        Платину я решил использовать сугубо для своих целей. Но не сейчас, и на это были причины.
        Маг рассказал о многоуровневом или многофункциональном обереге - самое оно для платинового оберега. Что значит многофункциональность оберега? Обычные обереги делаются с помощью руны-функционала. Руна, используя энергию материи, создает определенный эффект, но можно поверх этой руны наложить еще одну, и еще, и еще, и так далее.
        Если говорить проще, то, например, возьмем тридцать грамм стали. На нее наносится руна защита от магии. В носителя такого оберега летит огненный шар. Оберег делает защиту, но сам рассыпается из-за того, что вся энергия была использована. Теперь представляем, что оберег стальной весит шестьдесят грамм, значит, он выдерживает два огненных шара, само собой, запущенных не одновременно. Если одновременно, то оберег не поможет. Если поверху руны магической защиты наложить еще одну, то второй огненный шар, пущенный одновременно с первым, будет поглощен защитой. Оберег разрушается. Ситуация третья. Есть стальной оберег весом в сто пятьдесят граммов. Держит он пять огненных шаров, но если в носителя оберега летит молния, он ее ослабляет на одну пятую. Если двойная руна, то на две пятых. Получается, что требуется пять рун магической защиты, чтобы молния полностью была поглощена магической защитой. Вот, собственно, и все преимущество многофункциональных оберегов, не говоря уже о том, что можно накладывать руны с различным эффектом на один и тот же оберег.
        Само собой, на одноразовый оберег нет смысла тратить силы, энергию и время на нанесение рун в несколько уровней. Зато на оберег, который восстанавливает свои свойства, очень даже. Осталось только научиться строить уровни.
        Теперь к магическим и воинским тренировкам добавились еще эксперименты по смешению материи. Ну и само собой, я ежедневно уделял время походам по городу и сбору слухов, новостей и полезной информации, которую можно было услышать, просто проходя мимо беседующей парочки охотников.
        Так, например, чуть раньше других просчитал, что материя немного станет дороже по отношению к Искрам. Незначительно, конечно, но сам факт этого и того, что я об этом быстро узнал, говорил о многом. Цена изменилась в связи с тем, что возле города появилось больше стервятников, медуз и других существ, обладающих нейтральными Искрами.
        Глава 31
        Не ожидал, что эксперименты так меня захватят. Но до чего же было интересно творить. Быть может, это реакция подсознания на разрушения и убийства? Ведь в душе я никому не желал и не желаю зла. Придерживаюсь мнения, что, если бы был выбор, мне и в голову не пришло бы усиливаться за счет смертей существ, которые в принципе мне особо ничего и не сделали. Однако выбора мне не предоставили. Сначала непонятный суд и существа, которые меня якобы судили, - вот их я могу ненавидеть, ибо есть за что.
        Не я начал эту войну, не мне ее и заканчивать. И вообще, это чужая война, чужие интересы столкнулись в неясном для меня сражении. Быть может, именно поэтому меня так захватила мысль создавать обереги? Это не разрушение, а созидание.
        Тренировкам стало уделяться меньше времени. Магия? Да, она меня влекла, но только одним - рунами и знаниями по созданию оберегов. Мое желание сделать новые обереги сравнимо с одержимостью. Неделю ничего толком не получалось. На восьмой день мною был получен первый рабочий образец, который не разрушался, исчерпав свой запас энергии.
        В течение следующей недели я еще не раз смешивал металлы. И вот по истечении месяца мне удалось уловить некоторую закономерность.
        Медь была идеальным металлом для смешения со златом-серебром. Железо подходило хуже, но и оно нормально смешивалось, правда, соотношение немного менялось. Однако, чем прочнее металл, тем хуже он соединялся с волшебными металлами - золотом и серебром, приходилось добавлять их в излишних количествах. Таким образом, например, легированную сталь вообще не имело смысла использовать в смешивании.
        Это было интересно, захватывающе и познавательно.
        В итоге думаю всерьез над тем, чтобы осесть в городе насовсем и жить торговлей. Покупать металлы: серебро и золото, медь и железо. Потом делать обереги. Весь вопрос только в цене. Не хочется свой труд оценивать слишком низко.
        У меня уже было несколько готовых, но достаточно простых оберегов. Не продавались они до сих пор по той причине, что необходимо было проверить и убедиться в их надежности. Разрушаться они пока не собирались, однако время восстановления такого оберега было около десяти - двенадцати часов.
        Вообще, на мой взгляд, идея оказалась крайне удачной. Увеличить массу оберега, а вместе с этим можно улучшить его функциональность. Такой оберег вполне доступно сделать многоуровневым. Придется, конечно, хорошо выложиться, чтобы изготовить задуманное, но, думаю, затраты сил и энергии окупятся. Вопрос лишь в цене, которую даст покупатель.
        В голову мне приходили мысли о том, что не один я такой умный, что и другие маги, смешивая металлы, получают различные виды оберегов. На Земле давно смешивают металлы. Другое дело, что тут невозможно создать плавильную печь - нет ни топлива для огня, ни инструментов для работы. Остается только магия. Причина, почему редко кто делает такие обереги и в основном только для себя, - в энергоемкости процесса создания, а также в крайней редкости серебра и золота. Нужно ли говорить, что моих запасов хватит, чтобы сделать обереги не для одного римского легиона[5 - РИМСКИЙ ЛЕГИОН - изначально 3 тыс. пехотинцев и 300 всадников из имущих граждан. Позже 5-6 тыс. человек образовывали полноценный легион, а в более поздний период - 8 тыс. человек. Состав: пехота и несколько сотен всадников.]…
        Да и потом, мне приходилось очень серьезно заниматься изучением рун, их связей с материей и законов, по которым они действуют. Большинство считало это излишними знаниями, к тому же, чтобы их получить, требуется заплатить, а зачем платить за то, что не будет востребовано. Мне пришлось сменить многих учителей магии, чтобы объективно изучить руны. Я успел позаниматься у каждого мага в городе, а это более нескольких десятков человек. Брал я отдельные уроки по рунописи и созданию оберегов. Пришлось даже временно оставить изучение новых плетений - информация о рунах и оберегах сейчас была важнее. Особенно в свете последнего события.
        Казалось, в тот день не происходило ничего необычного, но все резко изменилось, когда неожиданно ко мне заявился страж и сообщил, что Лорд хочет видеть меня и о чем-то поговорить.
        Я не сомневался, что рано или поздно Лорд обратит на меня внимание и захочет увидеть. Торговцы сами по себе редки, а я был колоритным персонажем. Пришел в город с товаром, почти без охраны. Почти не торгую - что это за торговец такой? Отправил учиться своих людей, да и сам учится, магию осваивает опять же. Странно все это. Так что я был готов к такой встрече. И даже взял готовые обереги нового вида, включая мою нынешнюю гордость - оберег с двойной руной магической защиты. Совсем недавно мне удалось все же наложить вторую руну поверх первой руны на посеребренном обереге.
        Встреча проходила в крепости Лорда, если так можно сказать о здании, в котором он жил. Строение это было достаточно высоким - три этажа. Когда я зашел внутрь, то увидел, что на каждом этаже между полом и потолком было расстояние примерно метра три с половиной.

«Впервые увижу Лорда»… Мысли мелькали калейдоскопом: то одна, то другая, то третья - ни одна долго не задерживалась. В первую очередь, когда я предстал перед Лордом, мой взгляд метнулся на его Искру. Пусть пользоваться энергетическим зрением как бы нельзя, но уж очень сильно хотелось знать, насколько сильны Лорды. Сильны, конечно, но как-то неубедительно. Его Искра была больше моей раза в три - три с половиной. Лорда делает свита? Ну не знаю. Любой страж из стоявших неподалеку от Лорда был слабее меня раза в два. Будто Лорд тут всего несколько лет правит и просто сил не успел набраться. А может, так оно и есть или что-то не дает развиваться ему дальше? Надо будет обдумать эту мысль, ведь вполне возможно, что чем больше становится Искра, тем сложнее ее увеличить.
        - Лорд хотел видеть меня? - спросил я, поклонившись. Вежливость - залог успеха, так что спина не переломится, да и мой поклон был данью уважения к «сильнейшему».
        - Да, - сказал, как отрезал, Лорд, - ты необычный торговец, и ты меня заинтересовал. Чем ты торгуешь?
        - Торгую я всем, что может принести прибыль. Последний поход был тяжелый, моя охрана погибла в неравной схватке, часть груза утеряна, но главное, я остался жив, - начал пудрить Лорду мозги мой язык, который, как известно, без костей. - Однако основной товар, который я могу предложить, это обереги, в том числе многофункциональные и многоуровневые. Обереги не простые, есть самовосстанавливающиеся и простые, разной емкости. Мало их осталось, однако изготовить можно, если цена будет достойной.
        - Обереги - дело хорошее, - задумчиво сказал Лорд. Очевидно, моя речь его немного отвлекла, но при этом вообще думал о чем-то своем. - И сколько ты можешь предоставить оберегов, тех, которые сами собой восстанавливаются?
        - Не в количестве суть, а в качестве и объеме содержащейся энергии, ну а исходя из запросов, будет соответствующая цена.
        - Вот что, недавно на мой город нападали. Причем потрепали нас серьезно. Многие души пали, среди них было немало стражей. Конечно же я тренирую новых солдат, но на восстановление требуется время. Мне нужны обереги, причем хорошие обереги, - цена не тот вопрос, когда дело касается моей безопасности и благополучия города.
        - Само собой, - быстро встрял я. - У меня есть опытные воины. Они могут на время поступить под командование вашего капитана - таким образом, пока я буду делать обереги, город пополнится четырьмя отличными бойцами, которые могут дежурить на въезде в город, патрулировать улицы. За это я потребую лишь бесплатное обучение их воинской науке в свободное от патрулирования время.
        - Пусть так, - сбившись с мысли, сказал Лорд. - Мне нужно много оберегов, так что хотелось бы знать, какое количество ты сможешь изготовить?
        Разбежался, так я тебе и сказал.
        - Лорд, уверяю вас, вашей дружине хватит. Вот только время требуется на их изготовление и заклинание, да и жилье снимать дороговато. Возможно ли наше проживание за счет города? - нагло добавил я и тут же продолжил: - Остается решить только вопрос цены оберегов и моей работы.
        Дальше уже начался чистый торг. Не понимаю, такое впечатление, что чем дольше живешь в этом мире, тем тупее становишься. Лорд очень долго думал, в отличие от меня. Быстро посчитав цену материалов для каждого из видов заказанных оберегов, умножаю на три - для простора в торге и добавляю еще полстоимости материалов, как цену за мою работу и время.
        Торговец из лорда что из ангела стриптизер. Как с такими мозгами можно управлять городом? Не понимаю. Зато знаю одно - долой охоту, даешь торговлю. Это безопаснее, да и намного выгоднее.
        Цена оговорена - ожидаемая прибыль троекратная, заказ получен. Работа на три-четыре месяца, о чем я сразу сказал Лорду, но торопиться не будем - проживание-то бесплатное, однако и терпение Лорда испытывать не будем. Так что задержку в месяц, максимум два можно еще обеспечить, однако сильно наглеть не стоит.
        Видно, что Лорд очень нуждается в оберегах, если платит такую цену. Или он просто глуп, а глупцы, как правило, долго не живут. Был бы я всего в два раза сильнее, наверняка рассматривал бы вариант убийства Лорда и его дружины. Самому стать Лордом было бы неплохо, но рано - нет таких сил, да и дружину стоит подготовить!
        Но кто сказал, что это не осуществимо? Удача любит людей храбрых, смелых и безрассудных, жаль, что в большинстве своем эти качества сосуществуют в прямом симбиозе с глупостью.
        Глава 32
        Верю ли я Лорду? Да ни на йоту. Чего стоит его слово? Что ему мешает устроить мне несчастный случай?
        Возможно, он и правда так глуп, как мне показалось, но мне почему-то в это верится с трудом. Не может глупец править в мире, где выживает сильнейший, умнейший и конечно же хитрейший. Собираюсь ли я выполнять заказ? Конечно, собираюсь, надо же создавать обереги для своей дружины. Но требовался совет, поэтому я высказал все мои соображения и обрисовал ситуацию после встречи с Лордом своим людям.
        - Какие мысли есть? - в конце концов спросил я. - Быть может, будут идеи?
        - Лорд не выпустит нас из города живыми, но и до того момента, как будут готовы обереги, он не станет ничего делать.
        Так я и предполагал. Высокая цена с вялой торговлей. Уступки в виде обучения моих людей и бесплатного проживания - слишком подозрительно.
        Не верю я в честность Лорда. Однако, когда я смотрел на него, у меня появилась идея, даже две идеи, как выбраться из сложившейся ситуации, да еще с прибылью.
        Оружие - пора сделать для себя настоящее оружие. Платина у меня есть, золото и серебро тоже. Но последние металлы не особо нужны, разве что добавить чего-то одного. Сложность только в преобразовании стали и платины, не говоря уже о добавках золота или серебра. Энергии потребуется неимоверное количество, но, думаю, этот вопрос решить можно путем использования заготовленных Искр. Один из моих людей во время процесса будет пополнять мой запас энергии. Другая сложность в форме меча. Стандартное плетение не предназначено для создания формы.
        Поразмыслив, придумал, как обойти этот момент. Будет нелегко, но вполне реализуемо. Если затем нанести на меч руны, такое оружие легко пробьет большинство магических щитов и доспехов. Идея хороша, нужно дополнительно использовать эффект неожиданности, и, глядишь, удастся даже побороться за место Лорда, убив его и завладев его Искрой.
        Другим моментом было кольцо из платины на пальце Лорда. На кольце были руны, а потому я решил создать себе такие же. Причем полный набор на обе руки. Для начала, скорее всего, только на одну руку. На большее времени не хватит. Думаю, на левую руку создать пять атакующих колец. На платине можно использовать не просто руны, но и связки из них, тем самым делая предмет волшебным. Энергоемкость платины подобное позволяет. Пять молний, сорвавшихся с руки, и одновременный удар мечом - это сильно. Особенно учитывая тот факт, что на меч также будут наложены руны и даже, возможно, связки из них.
        - Тренируйтесь пока, подумаем, как выйти из этой ситуации.
        Быть может, мои страхи напрасны? Возможно, и так, но не верю я в доброту душевную людей, населяющих этот мир, да и верить словам правителя, как показывает практика земной жизни, бесполезное, а зачастую гиблое и опасное дело.
        Мысли интересные витают. Идеи тоже хорошо, но получится ли воплотить задуманное? Придется постараться, другого варианта не вижу. Опасно пускать все на самотек. Хорошо, если я ошибаюсь, - так даже лучше будет. Но все ясно станет только тогда, когда наступит день расчета.
        Еще подумав, решил постараться точно узнать о дальнейшем сотрудничестве с Лордом. Насколько он готов уступить? Сколько времени удастся выиграть? А начну я, пожалуй, с того, что попрошу начать тренировать двадцатку воинов, которые вот-вот должны закончить свое обучение.
        Удастся договориться на бесплатное обучение - значит, дело явно нечисто, ну а если нет, придется думать еще.
        Следует на время забыть о тренировках с оружием, вернее, не забыть, а сократить тренировки. Та же песня с магией. Чтобы создать артефакт, необходимо все хорошо продумать, переосмыслить, прикинуть, что к чему, и только после этого начинать его творить. Пора делать заказ, время не ждет.
        Были размышления на тему создания настоящего щита с рунами защиты, доспехов или хотя бы кольчуги. Все хорошо, и даже металл есть, но не знаю я, как это делается. Щит еще ладно, а вот кольчугу или броню - мыслей ноль целых, примерно столько же десятых. Разве что изготавливать их по частям, а затем соединять части воедино. Будет ли толк? Сложный вопрос, и ответ на него пока получить не у кого.
        Да и не получится быстро сделать что-то толковое. Ведь все это время мною будут делаться не только обереги, а это по нескольку часов на оберег, но и создаваться кольца, а это уже сложнее, и конечно же меч…
        Жаль, что рукоять придется отливать металлическую, соединенную с лезвием меча воедино. Но еще и ее отдельно создавать, это чересчур сложно. Да и не знаю я толком технологию, как лезвие и рукоять должны состыковываться. Хорошо еще, что догадался украсить рукоять рунами, чтобы не сушила руку при сильном ударе о твердый тупой предмет типа головы. Опять же будет дополнительная защита кисти руки.
        Вместе с началом работы я приступил к более активной скупке Искр. Они потребуются при создании меча.
        Вот уже люди мои закончили начальное обучение воинским искусствам. Пришлось идти к капитану и торговаться:
        - Подучите моих ребят воинскому ремеслу?
        - Да, цену ты знаешь.
        - Хорошо, я заплачу, но тогда заказ вашего Лорда задержится на три месяца - мне придется дольше восстанавливаться.
        - Это неприемлемо, - сразу завелся капитан, когда я повторил одно и то же, но разными словами уже в четвертый раз.
        - Или так, или никак, - говорю я. - Мне нужно работать, а они будут мешать мне.
        - Договор был на четверых.
        - Обстоятельства изменились, - талдычу одно и то же.
        Внезапно он успокоился и сказал:
        - Хорошо, пусть тренируются.
        Было ли это странно? Несомненно. Яростный спор и резкое согласие, что-то не так. Версия о том, что меня собираются в скором времени грубо поиметь, начала подтверждаться. Мне это не нравится, но не покидает надежда на такое развитие событий, при котором смогу переиграть Лорда и его людей…
        Интересно, конечно, получается, но какие варианты? Если Лорд сдержит слово, то мои опасения лишены смысла. Что делать, если не сдержит? Бежать? Сражаться? Я один, пусть даже с сильным оружием и кольцами-артефактами, а у Лорда под рукой всегда десяток стражей, да и сам он намного сильнее меня. В лучшем случае стоит рассчитывать на один удар, но что если не прокатит?
        Подумал, потом еще раз прикинул все «за» и «против», и нарисовалась еще одна мысль. Стоит сделать платиновый наконечник для стрелы, причем можно не чистую платину использовать. Эффект сделать настолько разрушительным, что при попадании наконечник разом выкинет всю свою энергию и самоуничтожится. Сложность в том, чтобы добраться до Лорда, минуя его охрану, да еще успеть нанести ему максимально тяжелую рану, в идеале убить. Не думаю, что с одного удара это удастся сделать.
        Хорошо, но нужно что-то еще, чтобы отвлечь внимание и дезориентировать охрану Лорда. Свет из глаз? Да, попытаюсь использовать и этот трюк, возможно, получится.
        М-да, даже если нас будет пятеро, то много ли мы навоюем против всего города? Поддержат ли маги Лорда в случае, если мы столкнемся с ним в схватке? Останутся ли маги в стороне в случае, если каким-то непостижимым и необъяснимым чудом я убью Лорда? Что будет со стражами, связанными клятвой, в случае гибели Лорда? Придется всех убить или как?
        А быть может, все-таки просто сбежать? Найти другой город и продолжить там самосовершенствоваться. Месяца три, и будет готов меч, обереги для меня, моих людей и воинов. Возможно, удастся сделать кольца-амулеты или талисманы. Быть может, не полный комплект, но и то будет неплохой поддержкой. Сейчас мне нужна спокойная обстановка, чтобы изготовить защиту, да некоторое время для обучения.
        В тактическом отступлении есть свои плюсы, особенно если получится немного пограбить Лорда. Хм… идея не лишена смысла, вот только нужно избавиться от лишнего груза - бежать придется налегке. А что у меня лишнее? Разведать требуется многое. Стоит ли оно того? Возможно. Не знаю. Пока не знаю, что делать и как действовать дальше. Пока есть время - буду работать, создавать обереги, оружие. Дальше видно будет. Может появиться шанс для других действий, а может, что-то случится или нет. Информация интересная всплывет, которая поможет принять верное решение. НЕ ЗНАЮ. Слишком трудно вот так просто взять и определиться, как поступать. Особенно когда имеется большой дефицит информации.
        Подозрения и размышления о подозрениях - может, паранойя? Или седалищный нерв чувствует проблемы в будущем? Вот только как понять, какие действия будут правильными?
        Испепели огонь эту неопределенность, но, пока ничего не решено, буду думать и творить.
        Глава 33
        Подходит к концу третий месяц моего пребывания в городе. И два месяца, как мною был взят крупный заказ на создание оберегов. По сути, я их уже создал, вот только носят их мои воины. Четверо из них - Арес, Перун, Улль и Один получили отличные золотые обереги на защиту, а к ним еще и по серебряному - резервному. Так сказать, последний шанс. Бывшие резервисты, а теперь почти полноценные бойцы носили смешанные обереги. У них была меньшая энергоемкость, функциональность, и, соответственно, они стоили меньше.
        Вооружение и броню для них легко удалось приобрести за сущие пустяки - все привезли с поля битвы. Разделил я их просто. Пятеро лучников под командованием Улля - почти без доспехов и защиты, не считая оберегов; вторая пятерка под командованием Одина - резервный отряд поддержки, они имели легкие доспехи и оружие; третья пятерка под командованием Ареса имела лучшие доспехи, щиты, шлемы, «латы»; ну и последней пятеркой командовал Перун - у них были средние доспехи, но тяжелое вооружение.
        Удивительно, однако учили моих людей на славу. Очень скоро это стало заметно. Изменилась походка, настрой, наконец, появился проблеск разумности в глазах, а то иметь дело с куклами - не очень перспективно.
        Четверка моих сержантов, как стал я их называть, начали изучать магию. Ничего сложного - стихийные Щиты, Огненный Шар, Молния и другие относительно легкие заклинания. За это время мне удалось выучить немного новых боевых плетений. Стрела Ангела - нематериальная стрела, обладающая очень сильной пробивной способностью. Обычная защита от магии лишь слегка ее ослабит, но по причине своей силы ангельская стрела способна пробивать до нескольких противников за один раз. Второе плетение называлось Малая Демоническая Цепь. Эдакое оружие массового поражения, требующее много энергии, но бьющее по нескольким противникам сразу. Создается плетение, активируется, и из руки мага бьет что-то похожее на цепь. Радиус поражения не очень, конечно, «массовый» - до десяти метров, но все попавшие под него получают ранения или умирают, если их сила небольшая или враги не обладают оберегами. Управлять цепью можно в течение десяти секунд, потом она разрушается. Сомнительное заклинание, которое стоит создавать, если вокруг много слабых врагов.
        В данный момент мною изготавливались боевые и защитные кольца из платины. Заготовки уже созданы - пришлось потрудиться, чтобы придать платине форму кольца, да еще такого, чтобы нормально сидело на пальце. Ювелир из меня, конечно, так себе, но ничего, вполне прилично вышло. В данный момент готово было девять колец. По моим планам, все девять должны были пойти на левую руку.
        Одно кольцо заклиналось мною на создание Серой Плети, второе - на Молнию. Третье - на Ангельскую Стрелу, а четвертое кольцо предназначалось для сотворения Огненного Шара. Изначально думал четвертое кольцо использовать для другого плетения, но против слабых врагов или в качестве отвлекающего внимание маневра Огненный Шар подходит лучше всего. Кольцо с Ангельской Стрелой находилось на мизинце, на нем же было еще одно кольцо, но уже защитное - туда удалось впихнуть целых четыре плетения стихийных Щитов. Жаль, что Ангельская Стрела была энергоемкой, и их число ограничивалось тремя заклинаниями. На безымянный палец было надето кольцо с Серой Плетью - таких заклинаний можно было создавать около дюжины. Туда же было определено кольцо с магическим Щитом. Средний палец украсили кольца с Молнией и обычным Щитом от физических повреждений. Указательный палец получил кольцо Огненного Шара и кольцо с рунами, которые давали защиту, сходную с защитой оберегов, а также препятствовали кому бы то ни было использовать энергию моих колец в своих целях. Последнее кольцо, самое большое и массивное, которое было надето
на большой палец, являлось аккумулятором. Вдруг Щиты исчерпаются? Или срочно понадобится пальнуть еще одной или несколькими Ангельскими Стрелами? Мало ли? Сложнее всего было связать это кольцо с остальными, чтобы оно, в случае чего, отдавало энергию по назначению.
        Сначала было непривычно носить такое количество колец, да и вес у них не такой уж маленький. Конечно, с моей силой это было почти незаметно, но все же дискомфорт поначалу был.
        Осталось самое сложное, то, собственно, к чему я и готовился все последнее время. Создание меча.
        Месяц шла работа. Платина смешивалась по частям с серебром, золотом, сталью. Потом эти части соединялись и перемешивались между собой. Это было очень трудно, долго и муторно. Решение использовать немного золота и чуть больше серебра обусловливалось тем, что у меня не было уверенности в том, что удастся создать меч, но такой, чтобы он не сломался от сильного удара. Рунами-то, конечно, меч будет укреплен, однако только бы не получилось слишком хрупкое лезвие. Тут даже руны сильно не помогут.
        Меч медленно, но верно формировался. Пришлось делать его полностью из металла: в рукоять добавлялось чуть-чуть больше золота, к краям лезвия было больше серебра, платина же большей частью находилась в крестовине и центре клинка.
        Когда меч был готов, пришла пора зачаровывать его. Конечно, меч не был вершиной кузнечного мастерства, но вполне хорош собой. Теперь каждый день мною наносились все новые и новые руны - вдоль лезвия по центру меча тонкой цепочкой с двух сторон. Поверх них еще слой, а за ним третий и четвертый. Всего моих сил и способностей хватило, чтобы наложить пять слоев рун. Дальше были руны на рукояти, там поместилось четыре трехуровневых круга рун. Крестовина также не избегла участи быть разрисованной. В дальнейшем, когда стану более умелым и более сильным, думаю увеличить количество слоев. Но пока было сделано все, что в моих скромных силах.
        Мне бы точно не успеть за полтора месяца сделать такое оружие, если бы не постоянная подпитка серыми Искрами, которые я обменивал на материю. К слову сказать, пришлось сменять в общей сложностью килограммов сорок материи. В ход шли ткань - как самая большая по объему, пластик, строительный мусор, ну и так далее. В общем, все то, что занимает много места и мне не особо нужно.
        Еще две недели я делал обереги и прочее разное всякое.
        Для Одина было изменено его копье - наконечник стал серебряным с добавлением золота да еще с рунами. Уллю смастерил десяток наконечников для стрел из смеси железа и серебра. Арес и Перун не получили пока ничего, но будет время - сделаю.
        Увлекшись работой, я перестал обдумывать сложившуюся ситуацию. А подумать было над чем. В итоге я все-таки принял окончательное решение. Идти против Лорда нереально. Он слишком силен, и завалить его мне удастся лишь чудом. Рисковать всем, что у меня есть, а есть уже немало, желания не возникало. Однако и просто так бежать в никуда смысла не было. Поэтому следующим моим шагом был сбор информации о других городах.
        И почему я раньше не озаботился этим? Лучше поздно, чем никогда. Так что, взяв материальный товар, я пошел на площадь, где в основном проходил торг. Смысл просто так тащиться? Если уж идти, то надо совместить полезное с полезным. Получу еще Искр, а заодно узнаю о других городах.
        Торг шел сегодня как-то вяло, но это не помешало мне выяснить все, что меня интересует.
        Ближайшие соседи Лорда находились от города в трех днях на север. На северо-западе был еще один город, но небольшой. Пять дней на северо-восток - есть еще город. В семи днях на восток - город, в восьми на севере - город. На юге городов на расстоянии до двадцати дней вообще нет. На двадцать дней пути вокруг этот город самый крупный.
        Поторговав и вызнав пути отхода, я удалился к себе. «Шатер» располагался недалеко от торговой площади, поэтому долго идти не пришлось. Поднявшись в номер, стал думать. Выбор есть, но вот куда направиться?
        Две недели дум, которые сопровождались сотворением оберегов на продажу, и вроде даже придумал, как без потерь выбраться из города. Да еще так хитро, чтобы Лорд на меня не обозлился. Не хочу наживать себе лишних врагов.
        Вот только план мой полетел к чертям! На город напали…
        Глава 34
        Ворвавшись в мой номер, Арес быстро начал рассказывать:
        - Перед городом с южной стороны армия небес. Это нападение!
        - Есть возможность беспрепятственно уйти из города… - начал я просчитывать варианты.
        - Нет, летучие отряды ангелов уже над городом. Окажемся за стенами, и они не откажутся напасть.
        - Сколько врагов? - спросил я, собирая обереги, которые заказывал Лорд.
        - Несколько тысяч воинов неба, около сотни золотокрылых кружат неподалеку, более точно сказать пока невозможно.
        - Хорошо, вооружайтесь и готовьтесь к бою. Буду ждать вас у резиденции Лорда.
        Значит, мои опасения частично оправдались. Лорд платил такую цену из-за надвигающихся неприятностей, и он о них точно знал. Если же учесть, что его дружина не полная, как он сам говорил, то крепко стоит подумать о будущем.
        Подбегаю к резиденции и говорю стражу:
        - Я к Лорду, доставил его заказ!
        - Проходите, Лорд уже отправил за вами, но вы пришли раньше.
        Поднимаюсь к Лорду и сразу же говорю:
        - Заказ полностью выполнен, хотелось бы получить расчет.
        Даже в это время мне не хотелось терять прибыль. Пусть на улице война, но если мне удастся пережить штурм города, то не факт, что оплата последует. Сейчас же в оплате я был уверен на все сто. И еще вдруг решил предложить свои услуги как мага и воина, также и моей, хоть и небольшой, дружины, но зато хорошо оснащенной.
        - Капитан, расплатись с уважаемым торговцем, он выполнил свою часть сделки. И доставь обереги новым стражам.
        - Да, мой Лорд, - сказал капитан, после чего забрал товар и вышел за оплатой.
        - Лорд, тучи сгустились над городом, могу ли я за скромную плату чем-либо еще помочь? Мои воины хоть и не так сильны, как твои, но они хорошо обучены, и у них обереги, не уступающие оберегам твоих стражей.
        - Это было бы кстати. Но какова цена? Отстоим город, и я отплачу тебе сполна, в том мое слово. Клянусь!
        Мою Искру кольнуло, а перед глазами полыхнуло. Глаза Лорда на несколько секунд затянулись молочной пленкой, после чего все прошло. Так тут все же есть клятвы, которые не нарушают?! Какая неожиданность и как своевременно мне удалось об этом узнать. Теперь тем более уходить из города нет смысла - шанс потерять воинов в штурме достаточно велик, но точно могу сказать: если уйду из города, потери будут еще больше.
        - Тогда до встречи в бою!
        - До встречи, - тихо сказал Лорд.
        Выйдя из комнаты, я услышал рев Лорда, да такой, что даже камни в стенах затряслись, а потолок чуть не рухнул:
        - Где мои доспехи и оружие?!!
        Поморщившись, я продолжил свой путь. Предстоял бой, тяжелый и роковой, так вроде говорится? Но теперь мое маленькое войско готово. Вооружено, обучено. Сержанты владеют магией, у меня есть кольца, напитанные магией, и меч, смертоносность которого еще предстояло проверить.
        На выходе меня поджидал капитан с оплатой за обереги. Шкатулка с солнечным песком. Стоимость этого песка была очень велика, ценился он выше, чем земля, примерно как платина. Пришлось выбрать компактность, а то у меня и без того осталось еще груза на сотню с лишним килограммов.
        Выйдя из резиденции на улицу, я увидел свое небольшое войско. Улицы казались пустыми, будто город вымер. Но это было обманчивое впечатление - все население находилось возле южной стены. Жаль, толщина ее была небольшая, поэтому большинство душ находилось внизу.
        Некогда было удивляться такой разношерстной, вооруженной чем придется толпе. Тут были и торговцы, и охотники с наемниками. Стражи и самые вооруженные жители города стояли на стене, ожидая штурма. Вот что значит всем миром встать на защиту дома родного. Каждый понимает, что единственный шанс выжить - отстоять родной очаг.
        Златокрылые ангелы начали атаку стены сверху. Они намеревались сократить численность стражей, что им и удавалось, но не без труда конечно же. Сила златокрылых оказалась недостаточной, но их насчитывалась целая сотня, и они поголовно были хоть и слабенькими, но магами. Теряя одного стража за пятерых златокрылых, войско людей отчаянно оборонялось.
        Изменения произошли, когда от сотни златокрылых остался дай бог один десяток. К златокрылым ангелам прибыло подкрепление в количестве примерно трех сотен белых ангелов. Крылья их были белоснежными, Искра каждого такого ангела была в три раза сильнее, чем у златокрылых. Но что самое страшное, они владели магией. Тут-то мне и пришлось вступать в бой.
        - Сидите тихо и не высовывайтесь раньше времени, - сказал я и пошел ближе к стене.
        Тактика белокрылых была проста - они били магией, после чего пикировали на стену и пытались если не ранить, так столкнуть стража вниз. На простых людей они не обращали почти никакого внимания - и зря. Тут были охотники и наемники, знающие, с какой стороны натягивать лук; были и торговцы, каждый из которых обладал несколькими десятками боевых заклинаний. И пусть им не нашлось места на стене, зато они, не привлекая внимания, метко стреляли в белокрылых. Жаль, что магическая защита ангелов отлично справлялась с защитой их от стрел и несильной магии. Возможно, что у них имелись свои обереги. Однако все равно защита ангелов давала слабину: стрелы и магия, короткие копья и томагавки, метательные топоры - все шло в ход и собирало свою кровавую жатву.
        Искры доставались тому, кто убивал или добивал того или иного ангела. Тут, похоже, действовал еще какой-то непонятный и неизвестный мне доселе закон.
        Когда я прибежал, белокрылых ангелов почти не осталось, зато наши маги вступили в бой. За время, которое выиграли в битве белокрылые ангелы, армия воинов неба добралась до стены города. К этому моменту мне удалось подняться наверх.
        При виде вражеской армии мне оставалось только нецензурно выругаться. Внизу теснилось несколько тысяч воинов неба! Нет, тут их было намного больше. Как бы не несколько десятков тысяч. У страха глаза велики, конечно, но не меньше десяти тысяч - это гарантировано. Если тут только воины неба, то город выстоит, но неизвестно, какие войска еще имеются в этой армии.
        Впрочем, под этой городской стеной воины неба и бесславно гибли. «Не понимаю, - думал я, кидая очередной огненный шар, который спокойно убивал воина неба, - на что они рассчитывают, идя в атаку без лестниц и осадных орудий?»
        Но через час все стало понятно. Эти полуразумные создания строили лестницу из трупов своих сородичей. Путем нехитрых подсчетов выдаю с высокой долей вероятности следующий прогноз. Через двадцать минут сражения в таком темпе, если ничего не изменится, воины неба ворвутся в город. Минимальная толщина тела ангела в доспехе, допустим, двадцать сантиметров, стена высотой - ну пусть будет десять метров, а может, и того выше, но стена точно не выше одиннадцати метров в высоту, это как пить дать. Пятьдесят тел друг на друга, и конструкция будет примерно равна высоте стены. Даем погрешность в виде беспорядочности наваливания тел друг на друга - пусть будет пятьдесят трупов. Конечно, все эти расчеты крайне приблизительны, все же магия будет уменьшать «лестницу», а вот насколько эффективно - нельзя сказать даже теоретически. Тут многое зависит от сил защитников города. И то, думается мне, слишком много взял, а может, и нет. В любом случае пусть будет пятьдесят. Этого хватит с лихвой. Это самый высокий ряд, остальные ниже. Берем одно тело за шаг ангела, значит, пятьдесят ступеней - плюс-минус, считать смысла
нет. Все же магия тут может выручить как одну, так и другую сторону. Итого тысяча двести семьдесят тел при таком подсчете возле самой стены и остальные ниже. Это максимум, на который можно не рассчитывать особо. Минус еще сантиметров пятьдесят - последние полметра можно преодолеть играючи. Рост воинов неба примерно метр восемьдесят. Получается следующая картина. Им нужно всего около двадцати - двадцати пяти тысяч тел, чтобы создать нормальный, достаточно широкий подъем. Идиотизм полный, конечно, но как раз сейчас я наблюдаю реализацию этого суперплана.
        Много ли это или нет - сложно сказать. Но судя по тому, что их используют как мясо, то для ангелов иной судьбы и не уготовано. Их цель - дать путь более сильным войскам. Самое смешное, что и магией-то тела не спалишь - невыгодно энергетически тратиться на уменьшение лестницы. К тому же воины неба истощают энергию магов и защитников. Даже я, набив уже около пары сотен воинов неба, начал замечать, что капля за каплей, но количество энергии уменьшилось.
        И снова налетели златокрылые. Откуда только они взялись? Ого, их около пяти сотен. А не много ли, господа?
        Все внимание переключилось на вновь прибывших. Бросив взгляд за стену, вижу, как воины неба подтаскивают тела своих сородичей и укладывают их, создавая себе лестницу. К тому же вижу несколько сотен воинов неба, мчащихся к городу. Они что-то несут… Мертвая земля? Вот что еще они будут использовать для создания лестницы. Переключаюсь на златокрылых ангелов. Атакую огненными шарами, причем стараюсь бить раненых и тех, кто начинает пикировать вниз.
        Златокрылые, которые «в пике», самая лакомая цель - щит таких целей почти никакой - сказываются многочисленные атаки стрелами и другим оружием защитников. Еще лучшей целью были раненые - их щит умер, оставалось только попасть в них огненным шаром, и Искра летит ко мне. Но без фанатизма. Есть возможность - добиваю, нет, ну и ладно, нас тут еще пока достаточное количество, найдется кому добить врага.
        Обращаю внимание на воинов неба с корзинками за спиной. Они уже близко, атакую их. Огненные шары вылетают из моей руки один за другим, скорострельность как у автомата, только собранного на коленке. Шар в секунду как минимум, а то и два. Иногда промахиваюсь - расстояние играет свою роль, но чаще, конечно, попадаю. Этим маневром выигрываю время. Воинам неба приходится брать корзинки у своих падших товарищей и тащить их дальше. Также некоторые идут от стены обратно, после чего берут и подносят тела для возведения подъема. Не думал, что увижу когда-нибудь такой маразм - отходить от стены, чтобы притащить к ней мертвеца, да еще в то время, как сверху поливают атакующую армию магией.
        Уничтожив полсотни носильщиков или около того, вынужден отвлечься. Златокрылые заметили, что я атакую воинов неба, поэтому и бьют меня магией. Платиновый оберег на шее легко поглощает вражеские заклинания. Но не дело тратить его энергию впустую, так что создаю щит и отстреливаюсь от златокрылых ангелов огненными шарами.

«Тухло атакуют, что-то не то, наверное, еще что-то припасено», - мелькают мысли. Даже думать успеваю в процессе. Однако энергия медленно, но утекает. Не помогает даже постоянная подпитка от Искр погибших воинов неба и златокрылых ангелов.
        В течение следующих сорока минут уничтожаются все златокрылые, а их жалкие остатки улетают на север, кстати, почему туда? Ведь ангельская армия на юге стоит.
        Внимание вновь обращается на воинов неба. Их лестница уже высотой метра два, может, даже чуть больше. Получается, наполовину примерно построили. Опять их атакуют, атакую и я.
        Записав на свой счет еще около трех дюжин воинов неба, вынужденно отвлекаюсь. Стоит немного восстановить резерв. Потрачены капли из-за постоянной подпитки Искрами убитых, но и они могут сыграть свою роль, да еще какую. А ведь получается, что моя Искра стала еще больше за время пребывания в городе. И дело даже не в последнем бою на стене или в подпитке серыми Искрами во время создания меча. Кстати, так и не проверил его. Все дело в манипуляции рунами и энергией, которые сопровождались заклинаниями. Искра просто стала больше. Так получается, что ее можно и развивать без подпитки? Неужели поэтому маги предпочитают сидеть в городе? Да и Лорд не так часто выбирается за стену. Искра растет из-за тренировок, так какой смысл рисковать? Почему мне никто не говорил об этом? Кажется, понимаю. Тогда попросту некому будет охотиться и нести материю в города.
        Через час с лишним, когда Искра восстановилась, так же как и энергия платинового оберега, возвращаюсь наверх. Собственно, тут как раз и начиналось интересное действо - лестница почти достроена. Теперь понятно, почему Лорд не вышел на стену раньше, - зачем бить рабочих пчел, когда предстоит разить пчел-воинов и их королеву.
        Вместе с воинами неба в бой теперь шли воины, которых я окрестил «гвардией неба». Эти гвардейцы были более рослыми, чем воины неба, их защита была прочнее, к тому же каждый из них имел легкий оберег - защиту от трех-четырех попаданий. К тому же физическая сила (так же как и сила Искры) гвардейцев в три раза превосходила силу воинов неба.
        Если воины неба - солдаты, то гвардейцы неба уже сержанты. Хорошо, что их было не так уж много. Примерно один гвардеец приходился на десяток воинов.
        Стражи без устали махали своими мечами. Удары были стремительны и сильны - воины неба разрубались на части, гвардейцы нет - им помогали обереги и более совершенная защита тела, но и они не могли устоять под богатырскими ударами стражей.
        Погибших было много, и все они падали вниз. Как мне удалось заметить - внизу воины неба подбирали трупы и расширяли ими лестницу. Пока подъем был только четырех с половиной метров в ширину. Вскоре он стал шестиметровым, семи, семи с половиной… и тут слышу:
        - Смена! - Это голос капитана, узнаю его.
        Стражи спрыгивают со стены, и их место занимают свежие силы. Хорошо продумано - есть возможность усилить своих стражей, да еще так просто. Приходит в голову мысль: а почему мне этим же способом не воспользоваться?
        Спускаюсь вниз - меня в обе стороны без проблем пропускают, видя силу Искры. Нахожу свою дружину и командую:
        - Всем со мною на стены. Улль, Один - стрелы и копья берегите, старайтесь работать врукопашную.
        Мы наверху. Тесно, но что делать? Продвигаемся к краю лестницы. И вот враги. Арес со своими людьми и Перун со своими в первых рядах, за ними копьеносцы и лучники, вооруженные короткими мечами. Наблюдаю, как идут дела, и готов, если что не так, вмешаться. Мы заняли три из восьми метров лестницы, вытеснив с этого пятачка всех.
        Пока дело идет неплохо. Сержанты справляются с гвардейцами неба, а дружинники с воинами. Очень редко приходится помогать дружинникам огненными шарами - это ведь их первый бой. Так сказать, боевое крещение. Сержантам помощь явно не требуется.
        Посмотрим, что у ангелов есть еще в загашнике!
        Глава 35
        Следующий час боя не принес ничего нового и интересного. Воины и гвардейцы неба все так же шли в бой. Они платили за каждого защитника поселения минимум пятью своими сородичами. Мои люди держали четыре с половиной метра стены - лестница из тел растет.
        Иногда налетали златокрылые и белокрылые ангелы. Обычно соотношение было пять - десять к одному. То есть получалось, что нападала сотня златокрылых и десяток белокрылых, правда, меньше чем по три сотни отряды вообще не прилетали, но это так, к сведению.
        Стену пока еще легко можно было держать - что с успехом и делали до тех пор, пока воинов неба не стало очевидно меньше, а гвардейцев все прибавлялось и прибавлялось. Все чаще капитан стражей командовал смену - это позволяло оберегам стражей, да и им самим немного восстанавливаться.
        Само собой, и мои воины часто менялись. Обычно эти четыре с половиной метра держали два сержанта и десяток воинов. Из-за хороших оберегов и быстрого восполнения их энергией сержанты постоянно были впереди десятка. Рядовые дружинники не обладали достаточными навыками боя, однако с гвардейцами худо-бедно справлялись, что уж говорить о воинах неба. Вот только их обереги были не очень хороши, но и те в данных условиях весьма способствовали в бою.
        Против крылатых ангелов я изредка использовал кольца - в любом случае они скоро восстанавливали запас энергии, да и разряжались обычно не полностю. Магию тоже предпочитал беречь - по атакам можно судить, что основные силы врага еще на подходе, а это так - разминка.
        Трудности начались, когда воинов неба почти не осталось, а вот гвардейцев стало многовато. Пришлось в два раза чаще менять своих людей, давать им отдых и время на восстановление оберегов. Выработался некий режим, когда на десять минут боя приходилось десять минут отдыха. Все было нормально еще в течение часа. А потом со стороны ангелов в бой пошли новые войска и среди них новые персонажи.
        Новички выглядели грозно. Рост этих созданий был выше двух метров, примерно два десять - два пятнадцать или около того. Искры у них были мощные, причем по силе они почти не уступали стражам. Из моих воинов только сержанты могли противостоять этим машинам, сеющим смерть.
        Новый противник был облачен в сверкающие доспехи (интересно, с чего бы им сверкать, солнце-то не светит по причине его отсутствия). Вооружение тоже внушало почтение: по местным меркам, похоже, это было близко тяжелой артиллерии - секиры, немногим уступающие им по размерам топоры, массивные двуручные мечи. Стражи начали получать первые существенные раны и стали нести потери. До этого если страж и погибал, то скорее случайно. Новый враг стал моей приоритетной целью. К счастью, такие воины были редки. Поскольку из их глаз шло белое свечение, я решил называть их «воинами света».
        Воины света с нашей стороны были редкими гостями. И как только я видел одного из них, сразу бил магией. Если не убивал, то по меньшей мере ранил, после чего сержант или сержанты добивали его. Совсем тяжко становилось, когда сверху нападал отряд летучих ангелов, а снизу атаковали гвардейцы неба с поддержкой воинов света.
        Маги, следуя моему примеру, стали в первую очередь уничтожать воинов света, не забывая, правда, о крылатых ангелах. Становилось трудновато: враги атакуют с возрастающей мощью, что же будет дальше?
        Лестница становилась все шире, и стену удерживать теперь было не так просто. Плюсы сводились к тому, что враги, карабкаясь по трупам своих сородичей, сильно замедляли темп продвижения, так что преимущество все еще было на нашей стороне. До тех пор, пока воинов света не стало еще больше.
        И вот уже двадцать моих дружинников и четыре сержанта были в бою. Обереги держали, сержанты помогали своим подчиненным магией, да и я не спал. Ситуация стабилизировалась благодаря магам города, которые активно сдерживали воинов света. Жаль только, что их энергия не бесконечна.
        Вскоре часть наших сил была отвлечена магами ангелов. Последние не спешили идти на штурм: расположившись в сотне шагов от стены, они методично создавали заклинания и метали их в защитников. Часто промахивались, бывало попадали по своим, но все равно создавали опасную ситуацию. В конце концов мне тоже пришлось переключиться на них.
        Прошло еще минут тридцать. За это время я убил сорок шесть магов противника: они почему-то держались тройками, что облегчало попадание в цель. Моей дружине, не без моей помощи и помощи сержантов, удалось уничтожить несколько сотен гвардейцев и около сотни воинов света. Оказывается, хотя сила у них была достаточно велика, умения было все-таки маловато, да и мозгов явно не хватало. Оценив ситуацию, командую:
        - Вниз со стены, отдыхаем и восстанавливаемся.
        Нам требовалась хотя бы пара часов отдыха. Наше место заняли другие горожане и стражи. Следующий час прошел относительно спокойно, всего два раза нападали златокрылые и белокрылые ангелы. Улль со своими лучниками работали по ним, остальные отдыхали. Еще через полчаса на нас напали новые летающие ангелы.
        - Небесные каратели! - закричал кто-то.
        Ну вот теперь хотя бы точно знаю, как называют этих ангелов с большими серебристыми крыльями. А то все время самому приходится придумывать названия.
        Небесных карателей было немного, но каждый из них был необычайно силен и владел мощной магией. К слову сказать, они стреляли магическими стрелами. Заклинание сильнейшее, и раньше мне не доводилось видеть, как его используют ангелы. К тому же эти ангелы оказались с хорошей защитой. Из моего скудного магического арсенала их защиту смогло пробить только плетение Стрела Ангела, на создание которого я немедленно перешел. К слову сказать, немногим меньше полусотни карателей было на моем счету.
        Пока мои люди отдыхали, я метался по улицам города под прикрытием зданий. Использовал исключительно стрелы ангела, да так, чтобы меня не было видно. Из-за высокой скорости полета стрелы каратели никак не могли меня засечь. Самое забавное оказалось то, что вся сотня пыталась найти именно меня, летая над городом и получая выстрелы от горожан и магов. Можно сказать, получилось некое подобие ловли на живца.
        Жаль тратить энергию, но эти небесные твари были слишком сильны: убивая карателя с двух стрел, от его Искры мне удавалось полностью восстановить потраченную энергию на создание заклинаний и даже немного восстановиться, совсем немного. При этом моя Искра понемногу росла. Жаль, что не удавалось часто попадать в небесных карателей - уж очень они быстро перемещались, да еще и соответствующий навык у меня не наработан. Так что реально в среднем мною использовалось три стрелы на отстрел одного небесного карателя.

«Вот мне интересно, а когда Лорд соизволит вступить в бой?» - думал я, найдя своих людей и усаживаясь на землю рядом с ними. Хотелось еще отдохнуть, да и дополнительное время на восстановление не помешает.
        - Мы восстановились и готовы идти в бой, - сказал Перун.
        - Хорошо, идите, но только будьте осторожнее. Вперед не суйтесь особо. Я еще отдохну. Почувствуете, что силы на исходе - отходите и отдыхайте. И постарайтесь обойтись без потерь, не горю желанием растить себе новое войско.
        После того как дружина ушла, я еще посидел, отдохнул и даже восстановился. Идиллия закончилась в тот момент, когда налетел еще один отряд небесных карателей, и раздались крики:
        - Архангелы?!
        Надеюсь, Лорд соизволит появиться?
        И только я подумал об этом, как из резиденции Лорда вылетели три дюжины крылатых стражей и Лорд собственной персоной. Видимо, настало время выпускать резервы. Пора и мне на стену - пропустить такое зрелище никак нельзя. Тем более у меня тоже должны вырасти крылья. Интересно, удастся их вызвать или нет? Если нет, то придется ограничиться наблюдением и поддержкой с земли. Буду этакой системой ПВО, а вот если удастся их вызвать… Чего гадать, пробовать надо!
        Глава 36
        Жалею, что раньше не тренировался вызывать крылья. Оказалось, что сделать это не так-то просто, когда тебя постоянно отвлекают воины света. Да еще тут маги эти настырные мешаются.
        В общем, взлететь не получилось, пришлось наблюдать бой Лорда снизу. Он схватился с достойным противником - Искры их были примерно равны. Вооружение и доспехи Лорда были настоящими, покрытые рунами на манер моего меча и колец. Судя по всему, Лорду, как и его летающим стражам, противостоят архангелы. Всего архангелов было трое, но лишь у одного из них Искра была равна по силе Искре Лорда. Остальные двое были примерно моего уровня по силе и размерам Искры. Против каждого из этих двух архангелов стояли по пятеро крылатых стражей. Остальные двадцать противостояли многочисленной свите архангелов.
        К сожалению, не было возможности постоянно наблюдать за боем вверху: подошли новые воины из армии неба. Стражи неба, как уловил мой слух, таково название этих машин убийства. Это был переломный момент битвы. Армия небес практически перестала существовать, но и защитников осталось не так уж много. Судя по тому, что шли они отдельными десятками и все давали им дорогу, стражи неба были сильными воинами. Похоже, требовалось выстоять только против них. Последние резервы? Что же, постараюсь встретить их достойно.
        Сила Искр стражей неба была велика, но моей уступала. Пришло время проверить в деле мой меч. Не хочу терять своих воинов, не для того я их оберегал, холил и лелеял, чтобы сейчас опять оказаться в одиночестве.
        Делаю первый шаг навстречу стражам неба, достаю меч и готовлюсь выстоять один против сорока. Героем себя не ощущаю - скорее, немного идиотом и самоубийцей. Слышу, как за мною делают шаг мои сержанты - приятное тепло от их поддержки проходит по моему псевдотелу, рождая доселе неизвестное чувство…
        Кольца выплевывают молнии, ангельские стрелы, огненные шары, серые плети. Полностью исчерпав энергию колец, уже сам создаю ангельские стрелы и направляю их в стражей неба. Неожиданная и яростная магическая атака убивает семерых стражей. Еще четверо пали от ангельских стрел. Мои сержанты посылают огненные шары, которые бесполезны, но хотя бы истощают защиту.
        Созданная мною малая демоническая цепь убивает троих стражей. Настает время рукопашной схватки. Стражи неба уже в нескольких метрах от меня, но я не спешу к ним навстречу. Вместо этого резко бью мечом по горизонтали, вызывая волну магического пламени. Урон от нее ощутим - десятерых стражей неба как корова языком слизнула.
        Не решаюсь на создание еще одной волны пламени - энергетически невыгодно. Начинаю работать мечом. Меч великолепен - по лезвию пробегают синеватые энергетические искры. Магическую защиту он не замечает, доспехи разрубает, как масло горячий нож, и даже лезвие мечей не преграда для него.
        Против этого меча у стражей неба шансов не было. Ловлю кураж от легкости, с которой убиваю достаточно серьезных противников. Энергия их Искр дарует легкость в теле и неописуемый, какой-то детский восторг. Чувствую, как за спиной распахиваются крылья. Меня не остановить!
        Приподнимаюсь в небо и атакую стражей неба, которых еще не успел достать, - шансов у них не было. Чувствую жар, исходящий от моих огненных крыльев, но меня он не обжигает, напротив, согревает. Добив стражей неба, отдаю приказ сержантам вести дружину в атаку - серьезных противников для них на земле не осталось.
        Сам же лечу вверх, нужно было увидеть, что происходит у Лорда. Битва в небе была не в пользу людей. Лорд противостоял в одиночку двум архангелам, а его стражи с трудом сдерживали третьего архангела и всю свиту. Потери стражей были велики - треть изначального состава мертва. С ходу атакую слабого архангела, который вместе со своим более сильным сородичем наседает на Лорда.
        Моя атака неожиданна и стремительна. Не имея достаточных навыков в воздушных сражениях, просто налетаю на врага, давя своим весом, и пытаюсь пробить мечом его доспех. Магическую защиту меч прошел, с трудом, но пропорол доспех. Мои крылья обжигают архангела, а меч в его ране не дает ему возможность сопротивляться. Он постепенно умирает - соскочить с меча бедняге не удается. Жалкие попытки жертвы атаковать потерпели фиаско - щит и активированные магические щиты из колец исправно держат удары.
        Наконец архангел испускает дух, и его Искра поглощается мною. Налетаю на второго архангела, он сражается со стражами. Атакуя со спины, я пронзаю его насквозь. Меч падает из мертвой руки. Удивительно, как просто удалось мне сразить столь могучих противников. Будто само «провидение» помогает. Стражи, не скованные теперь мощью архангела, атакуют в полную силу его свиту.
        Смотрю, как сражается Лорд. Он ранен и ослаб. Его противник силен и полон сил. В голове ураганом проносятся мысли: стоит ли помогать Лорду или нет. Возможно, целесообразнее подождать и перехватить Искру Лорда, после чего сойтись в схватке с архангелом? Или архангел убьет Лорда, после чего получит его Искру. Тогда мне с ним не справиться.
        Налетаю на архангела, но он видел меня, а потому готов. Его меч тоже настоящий, понимаю я, сделанный из серебра и золота, а не из платины. Да и доспехи его явно не просты. Собственно, у Лорда вооружение и амуниция тоже необычные - чувствуется, что к ним приложили руку мастера.
        Непостижимым для меня образом архангел сдерживает атаки с двух сторон. И самое неприятное, он не просто их сдерживает, но и вполне успешно контратакует. Скорость его движений вызывает зависть, мастерство заставляет скрипеть зубами - тоже хочется на таком уровне владеть мечом и щитом, но сейчас для меня это недостижимо.
        Каким-то образом он успевал атаковать магией. Моя защита уже не раз принимала на себя магические удары архангела. Щиты в кольцах исчерпали энергию, и даже девятое кольцо было пусто, оставался только оберег из платины. Долго ли он продержится при такой интенсивной нагрузке?
        Не могу ничего существенного сделать - архангел значительно превосходит меня во всем. Лорд почти ему равен, но сказываются раны и то, что он противостоял до этого времени двум архангелам.
        Ко всему прочему, архангел еще умудрялся атаковать крыльями. Хлесткие удары были сильны и опасны. Думал, что отрублю ему крыло, но куда там. Бесполезное дело: такое впечатление, что крылья у него состоят из тумана, только белого и крайне насыщенного. Крылья Лорда были едва заметны, будто два сгустка ветра за спиной. Глаза Лорда затянуты молочной пленкой, а глаза архангела светятся светом.
        Вот интересно, а у меня глаза светятся огнем, как в прошлый раз? Крылья-то огненные. Но не время отвлекаться. Трудно сделать что-то, что могло бы поразить существо, на порядок превосходящее меня по мастерству, силе и скорости. Как только мне не приходилось атаковать! Безуспешно, только сам получал удары, нейтрализуемые моим защитным оберегом.
        Гнев заполнял душу. Бессильная ярость охватила меня. Так, по моему мнению, берсерки[6 - БЕРСЕРК - в древнегерманском и древнескандинавском обществе так звали воина, посвятившего себя богу Одину. Перед битвой берсерки приводили себя в ярость; в сражении они отличались неистовостью, большой силой, быстрой реакцией.] впадали в ярость, забывая на время обо всем на свете, полностью отдаваясь бою. Удары мои становились все сильнее и быстрее. Правда, архангел все равно умудрялся их парировать или принимать на свой щит.
        Переломный момент наступил, когда архангел, проведя удачную атаку, смог зацепить Лорда и на долю мгновения задержался возле него. Шанс! Тут же приблизившись, я атаковал. Удар огненным крылом и одновременно мечом, но нет - щит закрыл тело. Тогда еще удар, и вот оно - удар достигает цели.
        Лезвие меча зацепило архангелу шею. Кровь брызнула, но этого было очень мало, чтобы уничтожить сущность такого уровня. Надавливаю на меч, архангел, наоборот, пытается оторваться от Лорда и отлететь. Взлетаю чуть выше и всем своим весом наваливаюсь, не давая архангелу возможности уйти от моего меча.
        Быстро падаем вниз. Он в попытке вырвать меч из раны, а я, наоборот, стараясь глубже засадить ему в шею лезвие. Его меч блокирован щитом, а щит не сможет отбить мой меч из его раны, не сделав ее еще шире. Наконец ударяемся о землю. Клубы пыли взвились в воздух, забивая глаза, рот и нос. Но чувствую, как меч пронзает шею архангела насквозь, меч его прижат моим щитом, свой щит он выпустил от удара о землю.
        Архангел борется до последнего. Умирая, он все же делает попытку вырвать меч из раны, схватившись за лезвие рукой. Не вышло - масса моего тела больше, чем сила одной его руки, хотя архангелу почти удалось высвободиться. Вот только жизненных сил совсем немного не хватило!
        Моя Искра теперь по размерам больше, чем у Лорда, - бояться его не имеет смысла. Добить, что ли? Не уверен.
        - У города не может быть двух Лордов, - слышу за спиной голос Лорда.
        - Мне не нужен город, - неожиданно для самого себя отвечаю ему. - Я буду жить в нем, но править по-прежнему будешь ты.
        - Уверен, что не хочешь большего?
        - Уверен… Но не уверен, что меня подобное положение будет устраивать всегда…
        - Хорошо, пусть будет так, - отвечает Лорд.
        Ну да, что ему еще остается - я ведь сильнее. К тому же он ранен и истощен. Я тоже не совсем в форме, но даже в этом состоянии гораздо сильнее его.
        Теперь мне предстояло многое выяснить. Вопросов накопилось слишком много. Почему, например, армия небес действует так глупо и бездарно? Какова вообще цель их битв? Почему, в конце концов, никто и никогда не слышал ни одного слова от демонов или ангелов? И это очень малая часть накопившихся вопросов.
        Раньше у меня не было возможности узнать все это. Принцип простой: чем ты сильнее, тем тебе проще получить информацию, без боязни взглядов искоса и вопросов, зачем мне это. Кто сейчас откажется удовлетворить мое любопытство под надуманным предлогом? Наступило время ответов на сотни вопросов. Или время на появление тысячи других?
        Остатки армии неба добивали сообща. Это было нетрудно, учитывая, что самых сильных солдат армии уже уничтожили. Сражение закончилось победой людей. Город выстоял!
        Глава 37
        Трофеи впечатляли своим разнообразием и количеством. Надо было бы радоваться, ведь куча всякого разного, значительное увеличение моей Искры и Искр моих людей. Я стал весьма влиятельным в городе, так сказать авторитетом. Кроме того, есть время для обучения.
        Но все это меня не радовало. К чему это все? Устал. Сколько можно сражаться, убивать и рисковать головой ради чего-то эфемерного и практически недостижимого? Не хочу править, не хочу воевать, не желаю, в конце концов, быть пешкой на этом поле боя, а мы все тут пешки. Почему так думаю? Поговорил с Лордом, вот почему.
        Узнать причину, по которой Лорды не держатся долго в городах, мне удалось без труда. Вообще, этот разговор с Лордом многое прояснил.
        Мы находились в его резиденции и просто беседовали, вернее, я спрашивал, а Лорд отвечал.
        - Почему армия неба напала на город? - Это был мой первый вопрос.
        - Трудно ответить просто. Начнем с того, почему Лорды не держатся долго в городе. Видишь мою Искру? Я ее усилил за два года. Полгода назад я стал Лордом, о чем сейчас немного жалею…
        - Почему?
        - Все просто. Города имеют еще одну цель своего существования - накопление, скажем так, «критической массы» сильных Искр. Заметил силу Искр горожан? Слабые, не так ли? Специально в городах не скапливается много горожан с сильными Искрами - чревато частыми нападениями ангелов или демонов. Для этого на входе стоят маги и контролируют, так сказать, количественный и качественный состав. Рост города должен быть плавным и относительно незаметным.
        - Не понимаю, чем грозит большое количество сильных Искр в одном городе?
        - Знаешь, откуда берутся архангелы и архидемоны? - вопросом на вопрос ответил Лорд.
        - При поглощении Искр они становятся сильнее и могут повышать свой ранг, мне так казалось, - отвечаю я.
        - Да, но этот способ долгий, особенно для ангелов и демонов - ума-то особого нет у них, а для его развития нужны не только Искры, но и грамотные военачальники, от которых более слабые набирались бы опыта.
        - Все равно, при чем тут «критическая масса» Искр? - переспрашиваю, недоумевая.
        - Как раз к этому и подхожу. Второй способ получения сильных и грамотных военачальников - это найти сильную Искру, которая принадлежит человеку или хорошо развитому стражу. После изъятия этой Искры ее доставляют на небеса или в подземелья, после чего преобразовывают в демоническую или ангельскую. Дается тело, и вот новая сильная сущность готова, причем эта сущность обладает всем опытом, знанием и умениями человека - бывшего носителя Искры.
        - Получается, города - это плантации? Тут дают вырасти Лорду, капитану, возможно, паре сильных магов и воинов, после чего нападают и изымают их Искры?
        - В целом именно так. Поэтому в городе все слабы - опасно сильным душам тут находиться. Заметил уже, что многие местные вдруг резко начали уходить из города? Слишком много сильных душ в одном месте - новое нападение очень вероятно в ближайшее время. Но если они уйдут, а вместо них придут более слабые люди - новички, то нападение будет отложено!
        - Тогда почему не прилетает дюжина архангелов, например? Таким образом, у них потерь вообще не было бы. Почему приводят слабых воинов, а потом фактически убивают их?
        - Это последняя «подкормка». Каждого горожанина усиливают таким образом, а через них - рядовых воинов армии. Ангелы и демоны не могут впитывать в себя родственные Искры, вот и получается следующее: слабый горожанин убивает сто слабых воинов и становится более сильным. Дальше, если он все еще жив и убивает несколько десятков более сильных воинов, то его Искра становится еще сильнее и больше. Потом эту Искру «выколупывают» и используют более сильные воины, так они получают крылья, силу и повышают ранг.
        - Выходит, они убивают слабых, чтобы более сильных сделать еще сильнее?
        - Именно. Только поэтому армии демонов или ангелов проигрывают: глупая тактика приносит негарантированную победу - горожане могут и отказаться умирать!
        - Тогда получается, что нападение на город следует только из-за желания изъять сильные Искры, а также усилить некоторых своих воинов.
        - Совершенно верно.
        - И что, все города подвергаются таким атакам? Все города - кормушки? - спрашиваю с некоторой долей обреченности и одновременно надежды.
        - Нет. В данный момент существует два города, на которые ангелы и демоны опасаются нападать.
        - Что же это за города такие?
        - Первый город называется Охра, там правит Лорд Святослав. Ему очень много лет, а мастерство и Искра его настолько велики, что он может в одиночку противостоять даже десятку сильнейших архангелов или архидемонов. Каждый из его стражей также равен не самому сильному, но все же архангелу или архидемону. В этом городе живут лучшие воины и сильные люди. Там изучают особые техники ведения боя, а также учатся пользоваться силой Искры для придания телу особых свойств, ну и конечно же развивают различные способности. Лорды городов, набравшие достаточно сил, стараются уйти в этот город, уступив место следующему. Сложно все это, в городе на какое-то время становится слишком опасно жить - старый Лорд не ушел, новый не приступил к обязанностям, его стражи недостаточно сильны. «Критическая» масса превышена, но и сделать ничего нельзя. Остается уповать на удачу. Не каждый Лорд добирается до города воинов. Очень лакомая цель и для демонов, и для ангелов. Второй город находится неподалеку от первого, называется он Сомла, а правит там Лорд Олег. Лет ему не меньше, чем Святославу, соответственно в силе и мастерстве
он не уступает Святославу. Так же как и его дружина. Но направление у этого города немного другое. Чаще этот город называют городом магов. Ну а город Святослава - город воинов.
        - Почему же эти города настолько сильны?
        - Из-за расположения, а также по той причине, что Лорды дружат друг с другом и всегда помогают в случае нападения на один из этих городов.
        - В чем же особенность расположения?
        - Неподалеку от этих городов есть разлом, ведущий в подземелье, причем этот разлом можно использовать, даже не имея крыльев. А над этим разломом находится воронка - вход на небеса.
        - Это необычно?
        - Да, это очень необычно. На самом деле разломы и входы на небеса больше нигде не совпадают, кроме этого места. Ангелы и демоны очень часто сражаются там, и этим пользуются люди. Почему позволили так усилиться этим городам - не спрашивай, не знаю.
        - Нужно будет посетить это место, - задумчиво сказал я. - А как далеко находятся эти города?
        - Чтобы туда добраться, потребуется идти около трех месяцев, - ответил Лорд.
        Были и другие вопросы, которые я не мог не озвучить.
        - Я не видел тут женских душ, почему так?
        - Высокая эмоциональность предполагает быстрый прием и отдачу энергии, более быстрое восприятие. Они легче отдают энергию своих Искр, а также их легче изменить. Поэтому очень-очень редко тут можно встретить женскую душу. Соотношение примерно одна женская душа на десять - пятнадцать мужских. Ну а при такой статистике, учитывая смертность новичков, неудивительно, что они очень редко встречаются и предпочитают особо не светиться.
        - В смысле «изменить»?
        - В самом прямом смысле - сделать из них ангела или демона, стереть личность и в бой, рядовым или кем-то посильнее, если личность женщины была сильной при жизни. И если мужчин при приходе сюда в основной массе делят между собой примерно поровну и отправляют к себе в качестве энергоподпитки, серых сбрасывают «на удачу» на эти земли, то с женщинами - иная картина. Можно сказать, женщины продолжают дарить жизнь и этим странным мирам. Они становятся ангелами или демонами. Вот как определяется, кто кем станет, - не знаю и не понимаю. Поверь моему опыту, каждая из них в течение часа - сто раз ангел и сто раз демон. Все, что знаю, - для того, чтобы как-то разрешать спорные вопросы, при входе рядом с каждой парой ангел - демон есть посредник. Что же касается детей - с ними даже легче, они чисты, как заготовки, но какова их судьба - мне неизвестно.
        - Ладно, а что насчет силы Искр? - Увидев непонимание на лице Лорда, уточняю: - Насколько размер Искры зависит от силы, как влияет насыщенность цвета?
        - Понял. Чем больше объем, тем больше Сила, чем выше плотность, тем ярче Искра и тем больше в ней энергии. Со временем размеры Искры растут очень медленно, но вот плотность, наоборот, увеличивается. О цвете Искр точно не скажу, но тут идет влияние на тело и способности оперировать магией.
        Были еще вопросы, а также ответы на них. Был и простой разговор о будущем. Я заверил Лорда, что, как только он восстановит свою дружину, я покину город. В свете новых знаний оставаться здесь крайне опасно как для города, так и для меня.
        Также мне была вручена награда за помощь в сражении - осколок солнечного камня. Вместе со шкатулкой, в которой лежал солнечный песок, я становился очень богатым человеком. И это не учитывая остальные товары, а также трофеи, взятые в бою.
        Перун получил настоящий доспех из серебра и стали, отделанный рунами усиления, укрепления и магической защиты. Арес получил меч архангела и настоящую кольчугу, укрепленную и зачарованную. Себе я сменил щит - архангельский был намного лучше. Также надел пластинчатую броню и шлем архангела. Все остальное трофеи я доверил разбирать своим сержантам. Так сказать, выбрать, что им по душе. Настоящее оружие и доспехи, другие мелочи вроде колец и амулетов-оберегов - все отошло моей дружине, значительно усиливая ее.
        Судя по тому, как их Искры увеличились, - оружие, элементы амуниции и магические вещи не пропадут.
        У меня же не было никакого желания копаться в куче трофеев. Грустные мысли одолевали душу. Хотелось отдохнуть, но вместо этого я тренировался - меч и щит, магия, руны и многое другое. Теперь постоянные занятия и тренировки стали для меня работой, трудной и надоедливой. Однако понимание, что этого не требуется, чтобы быть, не оставляло меня. Приходилось пересиливать себя, а еще следить за своими людьми. Им тоже нужно было заниматься и тренироваться.
        Впереди ждал поход. Еще мне хотелось взять языка. Нужна информация о том, как попасть домой! А кто может обладать такой информацией, кроме ангелов и демонов?
        Глава 38
        Что заставляет человека продолжать жить и бороться? Почему, даже умерев, некоторые люди продолжают цепляться за прошлое, не понимая, что возврата не может быть? Нет шансов вернуться на землю, не получится даже нормально жить, возможно, удастся как-то существовать, но не жить. Можно тешить себя иллюзиями, но к чему? Реальность такова, что отбивает охоту дальше бороться у самых стойких людей.
        Возникает интересный момент и не менее интересные вопросы. Есть ли судьба? Возможно ли вырваться из сложившегося круга? С системой бороться смысла нет. Однако можно ли стать вне системы? Не хочу постоянно сражаться - это утомляет. И, насколько бы психика не была пластичной, гибкой или еще какой-то, все равно невозможно постоянно выживать. Рано или поздно рука, щит держащая, дрогнет, пропуская удар намеренно. И что тогда? Небытие и пустота? Конец даже этому жалкому подобию жизни?
        Пока есть цель - сражаться можно, но что будет, если то, что мною было задумано, невозможно? Вот ну не получится вернуться… И что тогда делать? Сдохнуть разве что. Не хотелось бы, очень жаль усилий, затраченных на достижение цели.
        С каждым прожитым днем все отчетливее понимаю, что контролировать себя становится все тяжелее и тяжелее. В душе скопилось слишком много противоречий. Желание жить любой ценой и нежелание жить так, как живу сейчас. Ярость - от бессилия что-то изменить и гнев, плавно перерастающий в черную ненависть к ангелам, демонам и, как это ни печально, даже к простым людям. Но было что-то еще, чувство, мне ранее неизвестное. Оно меня и спасало, держало от необдуманных поступков. Не могу описать - нет таких слов, но самое близкое по смыслу, наверное, будет слово «спокойствие». Чувство, возникающее в тот момент, когда получаешь удовлетворение после чего-либо - работы, тренировки… Умиротворение не бывает долгим, но как же хочется его продлить, избавится от мыслей и просто чувствовать себя спокойно.
        В данный момент подхожу к резиденции Лорда. Привычные для взгляда стражи охраняют вход. Нужно встретиться с Лордом и обсудить один момент. Меня не пускают, просят подождать. Стараюсь не выйти из себя. С большим трудом удается удержаться и не ворваться в резиденцию, попутно силой раскидав стражей.
        В тот момент, когда мое терпение практически было на исходе, мне наконец позволили войти. Поднявшись на второй этаж, начинаю с ходу интересоваться:
        - Почему меня не пускали?
        - Дела были, - отвечает Лорд.
        - Ладно, все нормально. Хочу научиться понимать ангелов и демонов.
        - Научу, - отвечает он. - Тут на самом деле ничего особо сложного нет. Главное, это усвоить плетение, позволяющее слышать их мысли, а чтобы самому им что-то говорить, требуется еще одно плетение.
        Научиться оказалось, правда, несложно.
        Шли дни, недели, а за ними и месяцы. Мастерство владением меча росло. Изучены были новые плетения и руны. И вот наконец, настал момент, когда мне просто стало нечему учиться в этом городе. Если техника сражения была не особо идеальна - ее всего лишь стоило отточить, а пока-то за счет силы я все равно брал верх. Магия изучалась достаточно просто, еще легче было запоминать руны. Пришлось, чтобы не забыть плетения и руны, завести себе книгу, куда записывал руны и плетения.
        Иметь отличную память, несомненно, очень полезно, но рассчитывать на нее не всегда стоит. Ошибка в одной руне может испортить плетение, и тогда будут не очень хорошие последствия. И если в легких плетениях последствия ошибки не особо критичны, то в более громоздких и сложных стоит всерьез опасаться за свою жизнь.
        Единственная причина, по которой я остаюсь до сих пор в городе, заключается в обучении моей дружины, а также торговля. Да, теперь большую часть моего времени нахожусь на торговой площади и торгуюсь с охотниками или наемниками. Процесс торговли сам по себе увлекал меня - мысли отступали на задний план, и накатывал азарт. Что может быть лучше, чем выторговать немного больше предложенного или обжулить того, кто сам изначально пытается дать нестоящую цену.
        Ну и конечно же еще одна причина торговли была в том, что она позволяла избавиться от лишнего груза. Немаловажная причина. Особенно учитывая трофеи. Поэтому интенсивно, но аккуратно, дабы не сбить рынок, шел обмен материи на Искры. Шел достаточно хорошо, живо. Главное, что не было времени скучать.
        Когда все воины моей дружины освоили простейшие заклинания, было решено трогаться в путь. К этому времени многое было распродано и разменяно. Оставались вещи, имеющие наибольшую ценность, и наименее громоздкие. Солнечный камень и солнечный песок - оплата Лорда за помощь в сражении и оплата за обереги. Примерно десять килограмм земли, семь литров воды в разных емкостях, тоже материальных. Немного преобразованного металла (сталь, железо и др.) - разменная монета, которую легко обменять на что-либо иное. Ну и многое другое, включая остатки золота и серебра. Платины, увы, не осталось совсем. Последние куски извел на создание оберегов моим сержантам. К слову сказать, и остальной дружине были сделаны обереги получше. Так что теперь у них был двойной комплект, а у сержантов так и вовсе непрошибаемая защита - платина же.
        Себе я создал новый вид оберега. Так сказать, набор специальный! За основу были взяты обычные четки. Вот только мои четки были из золота и серебра, с различным, со стороны может показаться хаотичным, чередованием бусин. Каждое звено было отдельным оберегом с дополнительной функцией поддержки соседнего оберега. Работало это примерно так: меня атакуют огненным шаром - одно звено создает щит из воды. Дальше атакуют еще огненным шаром - щит держится, пока не истратится энергия в обереге. Когда звено теряет энергию, а атаки происходят все тем же огненным шаром, то энергия начинает тянуться из соседних звеньев, а те из соседних - и получается, что, пока энергия из всех четок не истратится, - щит не пропадет. Особенность заключается в том, что на каждую атаку реагирует оптимальная защита. На огненный шар - щит стихии воды, на ледяную стрелу - щит стихии огня, на молнию - пылевая завеса, на физическую атаку, будь то стрела или удар мечом, - щит от физических повреждений.
        Были доработаны платиновые кольца на левой руке. Оказалось, что защита при их использовании не очень хороша. Так что путем нехитрых преобразований все защитные кольца стали боевыми. Только девятое кольцо-накопитель все так же осталось накопителем и резервом последнего удара. Учитывая четки, защитой я был обеспечен.
        Было интересно работать при помощи рун с материей. Например, путем нехитрого наложения нескольких рун брусок металла превращался в гранату. Такой эффект достигался мгновенным высвобождением всей энергии металла и переходом материи в энергию. Из-за скорости преобразования получался взрыв, вот только без осколков. Зато его разрушающая мощь и поражающий эффект были очень впечатляющими.
        Далеко не дешевое удовольствие. Было, конечно, жаль испорченных материалов, но чем только не пожертвуешь ради утоления скуки и тоски. К тому же теперь у меня было несколько гранат, и по одной было вручено каждому сержанту. Ситуации разные бывают, мало ли что может случиться в пути.
        Искры, которые выменяли на материю и трофеи или взятые моим отрядом в последнем бою, я решил поделить. Себе беру четверть всех Искр. Четверть отдаю сержантам. А остальное делится поровну между воинами дружины. Получилось, что мне досталось в четыре раза больше, чем сержантам, а каждому из сержантов досталось в два раза больше Искр, чем обычному рядовому воину-дружиннику. Мне кажется, достаточно справедливое распределение.
        Больше ничего не держало меня и дружину в этом городе. Лорд обучил новых стражей. Конечно, они не скоро станут такими же сильными и умелыми в бою, как прошлые. Зато новых стражей стало в три раза больше, чем предыдущих - наверное, количеством Лорд заменяет качество. К тому же после того, как я уйду, город избавится от критической массы сильных Искр, и нового нападения ждать в скором времени не приходится.
        Путь мой лежал в города, которые давно стоят и пока никто их не разрушил. Город воинов и город магов. Надеюсь, хотя бы там смогу обрести ответы на свои вопросы, смогу узнать, как вернуться домой.
        В крайнем случае надеюсь, что получится избавиться от пораженческого настроения, а также от сильных его перепадов, если не по пути в эти города, то там уж точно. Возможно, даже обрету себе новую цель, новую причину бороться дальше за свое существование.
        Ведь невозможно жить и точно знать, что в конце итог будет один. Нужна хотя бы надежда на то, что дальше станет лучше, все изменится.
        Глава 39
        Путь в город воинов, а именно туда в первую очередь я и стремился, чтобы повысить уровень владения оружием самому и моей дружины, был далек. Иногда приходилось вступать в бой, иногда игнорировать чужие, наиболее масштабные сражения по причине нежелания вмешиваться и тратить кучу времени. Выйти просто так из боя не получится, а значит, придется доводить его до конца. И зачем, спрашивается?
        Чаще всего мне даже в бой не требовалось вступать, наблюдал со стороны. Оберег с наложенным на него «туманом» делал невидимой для энергетического зрения мою дружину на достаточно продолжительное время. Это позволяло охватывать полукругом небольшие места сражений, после чего быстро всех вырезать. Искры, полученные в ходе таких операций, доставались моей дружине и сержантам. Себе я их не брал вообще - слишком мелкие, рациональнее усилить простых воинов.
        Не обошлось и без испытаний новых заклинаний. Огненный Дождь стал моим любимым заклинанием. Это феерическое плетение покрывало площадь в двадцать пять квадратных метров, примерно, разумеется. Он выжигал даже мертвые тела, лежащие на земле, уничтожал оружие и доспехи. Все, что оставалось после ангелов и демонов, попавших под это заклинание, можно было уместить на одной руке. И умещать стоило не пепел, а Искры. Жаль только, огненный дождь съедал треть моего теперь далеко не маленького резерва.
        Интересная ситуация получилась, когда, создавая в первый раз это плетение в боевой обстановке, мною была случайно сделана ошибка. Маленькая такая ошибка, чуть не стоившая мне жизни, а всего-то перепутал одну руну. Вместо зеркальной руны поставил обычную. Было, наверное, забавно посмотреть со стороны, как огненный дождь полился не на сражающихся ангелов и демонов, а на меня. Причем я был в эпицентре. К счастью, моя дружина не попала под это заклинание. Четки показали себя превосходно, создав купол из воды, а платиновый оберег, висевший на шее, подстраховал. К тому времени, когда я выбежал из-под дождя, энергия в четках кончилась, так же как и в обереге. Спасли трофеи, взятые в том самом глобальном бою, где мне довелось сражаться за город. Броня, шлем и щит архангелов. Создав тонкую энергетическую пленку, они защитили мое тело от ожогов. Хорошо иметь столько защиты!
        В тот раз все обошлось. Дружина справилась и без меня, покрошив в капусту всех, не разбирая, кто к какой расе относится.
        При испытаниях шаровой молнии - тоже нового плетения, ко мне пришло осознание того, что изобретение гранат явно излишне. Эффективность шаров выше, а затраты - только на энергию. И нет нужды расходовать материю, трудиться над наложением рун на предмет. Почему так получалось? Наверно, потому, что при любом соприкосновении шаровая молния взрывалась, и несколько кубических метров пространства выжигались огромным разрядом энергии. Визуально это было похоже на десятки, сотни и, наверное, даже тысячи молний, мелькающих в воздухе. Против здоровых и хорошо бронированных врагов самое то. Проверено. Да и невыгодно тратить столько энергии ради убийства нескольких достаточно слабых противников. Легче ангельской стрелой, плетью или даже малой демонической цепью приласкать.
        Конечно, были и другие плетения, но сейчас не самое подходящее время, чтобы о них вспоминать. Пришла пора выбить информацию из пленника - достаточно сильного демона. Чтобы пленить его, потребовалось много усилий, так что не хочу тратить время понапрасну. Тем более что демон как раз очнулся.
        Создаю плетение, позволяющее слышать мысленную речь демонов, и тут же подвешиваю второе плетение, которое позволяет мне транслировать ему мысли.
        - Слышишь меня? - задаю первый вопрос.
        - А? Чего, где это я?
        - Как зовут, звание, должность, кто командир?
        Давление усиливается, тем более каждый вопрос сопровождался ударами.
        - Кха… Выкуси, ничего не скажу. Мой командир - самый лучший, сильный, смелый… Найдет тебя, в клочья порвет. Ты знаешь, сколько у него таких демонов первого ранга, как я?

«Он что, идиот?» - подумал я. Ладно, попробуем по-другому.
        - Ого, а как он узнает о том, что тебя убил именно я?
        Демон задумался и, когда мое терпение уже почти иссякло, говорит:
        - Не знаю, но точно узнает.
        - И за всех он мстит?
        Стараюсь не засмеяться после этого вопроса, но, получая ответ, не выдерживаю и, нарушая концентрацию, «стираю» оба плетения и отворачиваюсь от демона, давясь смехом.
        - Конечно, за всех. Один за всех, все на одного. Так все говорят.
        Мысленно повторяю ответ демона снова и снова, смеюсь и не могу остановиться. Наконец успокоившись, возобновляю плетения и приступаю к дальнейшим расспросам.
        - Давай я передам твоему командиру описание и имя того, кто убил его воина. Тогда ему будет легче найти твоего убийцу.
        - Хорошая идея, - и опять после значительной паузы говорит демон, у которого мозгов явно никаких нет.
        - Так кому передавать и куда идти?
        - Туда, - говорит он, показывая в сторону, куда мы с дружиной и так шли ранее. - Передавай архидемону Бзизаштрару, что его воина Багазмертаргу убили. Ну и не забудь рассказать все подробно, как Багазмертаргу бился крепко и уничтожил тысячу ничтожеств.
        - Обязательно. А много у твоего архидемона таких, как ты, воинов?
        - Мно-о-ого, очень много, - гордо начал демон.
        - Ну а примерное число?
        Вот баран рогатый, в прямом смысле слова рогатый. Если он и дальше будет так тупить, то я не выдержу и сам его прикончу. Мои сержанты - гении по сравнению с этим местным цицероном, а я вообще тогда не знаю кто.
        - Много, не знаю точно. До стольких считать умеет только великий архидемон Бзизаштрару.
        - Больше, чем у меня людей?
        - Не знаю. А сколько у тебя людей?
        - Не видишь, что ли? Много.
        - У великого архидемона Бзизаштрару тоже много воинов. Но таких сильных, как я, у него меньше, но все равно много!
        - Кончайте это недоразумение, - приказал я сержантам.
        Не могу больше разговаривать с этим существом. Это даже не уровень интеллекта ребенка, нет, это уровень полного дегенерата. Понятно теперь, почему Лорды иногда умудряются отбивать нападения на города. С такими солдатами у армии должен быть не просто численный перевес, нет, тут нужно что-то большее.
        Того архидемона Бзизаштрару я все же убил. Искры его свиты достались сержантам и рядовым бойцам, а мне более сильная Искра архидемона.
        Сначала его атаковали мои лучники и копейщики. Я создал огненный дождь - больше половины свиты как корова языком слизнула. Три шаровые молнии в архидемона и добивающий удар моим рунным мечом. Из-за неожиданной атаки, которая была достигнута знанием места их положения и оберегов «туман», делающих нас невидимыми, мы получили преимущество. Так что совсем не удивительно, что оно было реализовано на все сто процентов. Особенно учитывая, что вместе со стрелами и копьями во врагов летели хоть и слабые, но все же магические удары - огненные шары, молнии и другие.
        Ничего сложного. Убил - усилился и все дела.
        Да, так примерно и протекал мой путь в город воинов. Иногда забредали всей дружиной в города. Отдыхали, новому учились, но потом все равно выдвигались дальше. Опасно долго задерживаться в одном городе - вдруг нападут?
        Теперь продвижение вперед дополнилось новой тактикой. Отлавливали в стычке демона или ангела крупнее рангом (ориентировался на силу их Искр), узнавали, где их более сильные командиры и свита. Затем, пользуясь невидимостью, неожиданно атаковали сильные отряды, где во главе стоял кто-то с приставкой архи-. Элемент неожиданности да нарастающая практика в таких операциях позволили мне не потерять ни одного человека! Это уже было много, а учитывая, что усиление шло дальше, можно с уверенностью говорить - тактика успешна! Ну а если она приносит успех, то не воспользоваться ею грешно.
        Выборочные бои с определенной целью несколько разнообразили долгую дорогу. К сожалению, информации приходило практически ноль. Примерно одно и то же - мой командир самый-самый и я тоже «клевый перец», за меня отомстят и так далее. Допросы командиров более высокого ранга позволяли вести чуть более длительную беседу, с натяжкой, можно сказать, даже более насыщенную.
        Правда, через какое-то время мне наскучило слышать почти одно и то же. Начиналось все достаточно стандартно. Как очнется - попытка вырваться и «мыслевопль»: «Я тебя порву! Я самый сильный на этом участке. Здесь моя территория, освободи меня, и умрешь быстро…» И так далее в вариациях. Предлагали откупиться, переманить, короче, все как всегда и как везде. Однако чаще всего меня пытались запугать. Тоже мне напугали ежа голой ж… «Придет архидемон, ангел (нужное подчеркнуть) первого, второго, третьего (разницы никакой, весь смысл в том, что он выше по положению и сильнее) ранга и убьет тебя, если не отпустишь». Скучно слушать одно и то же.
        Сейчас мы выдвигались на позицию. Очередной плененный архидемон после обычного вступления проговорился, где искать его командира. Это должно быть очень сильное существо. По идее, ведь ему подчинялся все-таки далеко не слабый архидемон.
        Я был удивлен, когда мы подкрались ближе к месту, занимаемому этим существом. Начать с того, что там был разбит шатер! Да-да, первый раз в новой жизни вижу походный шатер. Вокруг сновали демоны, но к шатру близко никто не подходил. Знаками показываю, что необходимо рассредоточиться. Ожидаю исполнения приказа. Все заняли свои позиции.
        Последние мгновения перед отдачей приказа «в атаку» протекают в сомнениях: справлюсь ли? Не слишком большая добыча? Прочь сомнения! Даю знак атаковать.
        Пять лучников, пять копейщиков и их сержанты встали и с расстояния быстро атакуют не ожидавших этого демонов. Магическая защита свиты сильна, но новая разработка по усилению стрел и копий оправдывает себя - защита пройдена, демоны беззвучно оседают на землю. Второй залп, третий. Свита видит, откуда их атакуют, - несутся на нас. Встают люди Перуна и Ареса. Слитная магическая атака - свиты практически нет. Жалкие остатки уничтожаются воинами врукопашную. «А ведь неслабый у меня отряд получился», - с гордостью подумал я.
        Полы шатра откидываются, и я замечаю трехметрового демона с невероятной искрой. Его облик напоминал мне вареного рака - такой же красноты, и примерно таким же образом, как у рака, хвост покрывает хитин. У него защищено все тело! На этом фоне полутораметровые усы перламутрового цвета очень выделяются и кажутся неестественными, какими-то приделанными частями.
        Как-то вдруг сразу понимаю, что, наверное, стоило не рисковать. Потери, кажется, неминуемы - Искра слишком сильна, да еще и странновата.
        Неожиданно натыкаюсь взглядом на его небольшие, на таком-то теле, черные и безжизненные глаза. Слышу в голове насмешливый голос:

«Это будет очень интересно. Жаль потраченного времени, но такую игру упустить нельзя».
        Неожиданно архидемон, а это действительно истинный повелитель демонов, бросается на свой меч. Тело его окатывается огнем. Вижу, что Искра его разделяется на две части. Меньшая часть летит ко мне, а большая уходит под землю. Чувствую, как эта часть Искры сливается с моей Искрой-солнцем, но не понимаю, что происходит.
        Изучаю свою Искру - не нашел никаких изменений. Понять логику этого существа невозможно: что это вообще такое было? Какое-то ритуальное самоубийство? Как же мало мне понятно и известно.
        После этого случая выбираю цели намного осторожнее. Из-за принятых мер дальнейшая дорога прошла без эксцессов. Только постоянно мучила мысль: что это было?
        И в один прекрасный день, когда уже совсем недалеко находился город воинов, несмотря на все наши меры предосторожности, на нас напали.

«Слишком сильным стал по местным меркам», - понял я, рассматривая гостей. Архангелы в количестве целой дюжины приближались ко мне. Очевидно, им нужна моя Искра, которая за долгий и сложный путь до города воинов увеличилась почти на пятьдесят процентов. Искры моей дружины также усилились. Хорошая жатва для светлого воинства.

«Что делать? - билась в голове мысль. - Биться - безумие, их двенадцать, и они крайне сильны. Можно вступить в бой, после чего сбежать. Потеряю дружину, но сам, думаю, успею добраться до города воинов. Там они меня точно не достанут! Если приму бой - умру сам и потеряю всех людей. Бесполезная жертва. Могу забрать Искры у дружины и усилить сержантов. Есть возможность прорваться. Рвануть всем в разные стороны - нас много, есть шанс кому-то уцелеть, учитывая туман невидимости. Какое решение принять? Столько возможностей и вариантов. Чем или кем пожертвовать? Здесь, в этом странном мире, где предательство - обыденность, а ложь - норма. Где слово «крыса», брошенное человеку - не оскорбление, а стиль жизни и даже похвала. Почему я, весь пропитавшийся этим отравленным воздухом, привыкший к вечному смраду, не могу поступить иначе? Какие проблемы! Надо выжить! Но где-то слишком глубоко в душе тлеют осколки прошлой жизни, они не дают решить, принять судьбу…»
        Выбор должен быть сделан, и я его сделал!
        Глава 40
        - Все к городу! Быстро, - командую я.
        - Но… - попытался возразить кто-то.
        - Быстро, без лишних разговоров и вопросов. Догоню вас потом, - добавляю уже в спины воинам.
        Легкая дрожь била мое тело. Боясь передумать и отступить, вызываю крылья и взлетаю навстречу архангелам.
        Требуется время, оно будет получено. Дюжина архангелов, каждый из которых силен, как… как архангел!!! Черт их побери! Каковы шансы бежать от них, если вступлю в прямой контакт? Их оружие из самовосстанавливающихся материалов немногим уступает моему, так же как и вся остальная амуниция - доспехи, щиты, у кого они есть…
        О победе речь не идет, главное - выиграть время, чтобы мои люди оказались в безопасности. Сам не понимаю, по какой причине поступил так, а не иначе. Герой хренов - остался в одиночку встречать всю «дюжину». Мог ведь бросить дружину, думаю, меня бы не догнали. Но кем бы я был в этом случае? Как жить дальше, понимая, что поступился самым главным принципом своей жизни - всегда оставаться собой? В конце концов, никто ведь не узнал бы о сложившейся ситуации, где пришлось переступить через себя. Ведь казалось бы, чего тут такого? Жизнь стоит спасти любой ценой, а остальное можно исправить позже. Оказалось, не могу. Не получается переступить через себя, ведь тогда само существование, все дальнейшее бессмысленно. Жить всегда против всех? Невозможно! Для меня невозможно, да и правильно говорят: самый страшный судья для самого себя - это ты сам.
        Смерть? Приму ее достойно и, наверное, с радостью. Конечно, у меня нет ни малейшего желания умереть, но, если сейчас так сложится, все равно не стану жалеть о принятом решении.
        Казалось бы, ради кого иду практически умирать? Ради тех, кого купил, а потом растил для собственной безопасности, помощи и в конечном счете чтобы в случае чего можно было спастись ценой их жизней. В какой же момент все изменилось? В какой момент я поставил свою жизнь вровень с их подобием существования? Что же я делаю и почему?! Не понимаю уже ничего.
        Все запуталось. Перестаю понимать свои поступки и совершенно нелогичные действия. Неужели мне надоело все это существование до такой степени, что готов умереть?
        Однако умирать не хочется, отчетливо понимаю это, прислушавшись к себе. Тогда в чем причина моих столь глупых действий?
        Плевать. В душе была уверенность в правильности данного поступка. Прочь сомнения. Решение принято, а там - будь то, чему суждено, и все, что в моих силах, - сделаю! Как это еще говорят - делай, что должно, и будь что будет… Обретя гармонию внутри себя, и умирать не так страшно. Дальше было не до лишних размышлений - я подлетел к ним на расстояние эффективного удара магией, и бой начался.
        Массированный удар огненным дождем по идее должен был как минимум снять их защиту. Так это происходило с моими щитами и оберегами. Ожидаемых успехов это заклинание не принесло - или защита у архангелов сильная, или по какой другой причине, не могу сказать точно. Боевые заклинания из моих колец должны были хотя бы одного ранить, если не убить, - облом, защита сдержала мои атаки. Энергия в кольцах кончилась, а мне пришлось в срочном порядке защищаться.
        Очень удивительно было наблюдать, как четки почти мгновенно теряют энергию. Думать времени не было, на дистанции они меня просто задавят магией. Лечу к ним, достав меч.
        К тому моменту, когда я приблизился к ним на расстояние удара мечом, четки были пусты, платиновый оберег еще держал защиту, ненадолго, скоро перестанет - энергии маловато осталось.
        Создаю волну пламени и атакую архангела, на которого пришелся мой магический удар. Удивительно, что до сих пор мне удавалось сражаться да еще и наносить ранения архангелам. Их защита оказалась ничем для моего меча, поэтому вскоре первый архангел был убит. Однако, пока я держал меч в его ране, чтобы Искра покинула его тело и ее можно было впитать, сам я получил несколько серьезных ранений. Искра-то залечила раны, но все равно доспех уже хорошо пробит. Думается, скоро от доспеха останется только куча металлолома.
        Щит хорошо сдерживал удары до определенного момента. Внезапно один из архангелов атаковал меня лучом света. Хорошо, что, не полагаясь на оберег, принял его на щит. Удар был настолько сильным, что руны на щите раскалились, отдавая всю энергию разом, от них пошел жар, мне даже показалось, что щит начал плавиться. Следующий удар, который я принял на щит, подтвердил мою правоту. Так что теперь у меня нет щита.
        Сложность боя была в том, что меня атаковали с разных сторон - со спины, снизу и сверху. Радовало, что хотя бы не все одновременно. Не стоит рассчитывать на это, последний удар явно показал, что те архангелы, которые не атакуют, просто выжидают удачного момента, чтобы применить магию. Приходилось извиваться как змея и крутиться волчком, отбивая все удары и иногда нанося свои.
        Каждое свое ранение я разменивал на три-четыре вражеские. Вот только их было больше, и все мои успехи на этом заканчивались.
        Наконец удачный момент представился: отбив удар, убираю крылья и падаю вниз. Попадаю на спину архангелу и тут же бью его мечом. Пронзив врага, падаем вниз. За это время выходит его Искра, и я исцеляю свои раны. Вызвав крылья, уклоняюсь от атак архангелов, которые бросились за мною. Все было хорошо, но не так гладко, как хотелось бы.
        Почему? Все дело в группе поддержки. Их магические удары полностью исчерпали мой оберег, и в этот раз мой бок сильно пострадал от луча света.
        Радует, что скорость моих движений становится выше. Без труда, даже раненый, отбиваюсь от многочисленных атак. Трудно без щита контратаковать, но делать нечего. Все, что мне оставалось, так это ждать подходящего момента и мгновенно нападать. Жаль, что моментов этих было так мало.
        Удача отвернулась от меня, и боковой удар в голову сбивает шлем с моей головы. Успеваю поймать его - хватательный рефлекс работает, но достаточно трудно сориентироваться, в глазах летают черные и белые мушки. Пока мушки рассосались, я получил еще несколько ран. Повезло, конечно, что шлем был надет, - несколько ударов было принято именно им, как щитом.
        Вскоре представился еще один шанс. Сокращаю дистанцию и бью архангела в грудь. Несемся к земле - необходимо время, чтобы Искра вышла и мои раны исцелились бы. Искра вышла из тела архангела, но раны до конца не исцелились - их слишком много и они достаточно серьезные - энергии уже не хватает, чтобы сразу все залечить. Мелкие порезы затянулись, легкие раны и чуть тяжелее - закрылись, а вот серьезные только немного залечились. Ну почему так неправильно действует это свойство Искр исцелять! Нет бы вначале серьезные, а мелкие так и вообще не надо трогать. Неправильный мир, и законы тут дурацкие.
        И все бы хорошо, если бы не очередной удар магией в спину и не меч архангела в бок. Пропустил момент, архангел меня догнал и тут же ткнул мечом. Не самое приятное ощущение. Чувствовалось, как энергия уходит, жизнь покидает тело.
        К счастью, мне удалось извернуться и соскочить с лезвия, одновременно атаковав нападавшего. Воткнув меч ему в забрало, наблюдаю. Еще один магический удар игнорирую, ведь Искра почти покинула тело этого архангела, что сулит исцеление, хоть и не полное.
        Искра - жизнь, но в этот раз незатянувшихся ран стало еще больше, особенно учитывая лучи света, почти непрерывно жалящие меня.
        Нет, меня опять ранили, но и я не преминул этим воспользоваться. Все хорошо, однако спину пронзает невероятная боль. Потом бок. Держу меч в архангеле, а меня проткнули в этот момент сзади и сбоку. Да еще и сверху в плечо и частично в шею… Сволочи, не упустили момента запустить луч света. Боль адская в буквальном смысле этого слова. Последнее, что помню, Искра архангела входит в мое тело и соединяется с моей Искрой, после чего сознание ускользнуло от меня. На грани его исчезновения понимаю: «Это конец, я проиграл».
        В тот самый момент Арес, Перун, Один и Улль с дружиной достигли города и объяснили ситуацию стоящим на страже людям, пообещав заплатить за помощь (а заплатить очень даже было чем). Крылатый отряд стражей вылетает на помощь.
        Жаль, но было уже поздно!
        Оставшиеся в живых архангелы подбирали Искру убитого ими человека. Они обращались с ней очень осторожно, аккуратно поместили в сосуд и улетели в небо.
        Глава 41
        Судьба - интересная штука, особенно она интересна, когда власть ее над кем-то ослабевает. Ведь по сути-то, какова судьба у мертвых в послесмертии? И ладно бы у простых людей, но что делать тем, кто потерял смысл жизни?
        Арес, Перун, Улль и Один находились в городе воинов, но, потеряв своего Лорда, они потерялись. Имея большое богатство в виде материи, вооружения и амуниции, хороших, самовосстанавливающихся оберегов, а также знаний о магии и умения обращаться с оружием, тем не менее они просто-напросто не знали, что делать.
        Вернулись посланные стражи, но на месте сражения они нашли только тело их Лорда, куда же делась Искра? И почему, в конце концов, остается едва уловимая связь, та самая связь, которая образовалась клятвой?
        Что делать и как жить? Нет больше того, кто направил бы и сказал, как поступить. Силы есть, но вот инициатива еще не проявилась. Поэтому, немного посидев в гостинице под названием «Приют Путника», сержанты решили заняться тем же, чем они занимались и ранее. Тренироваться и усиливаться, думать, в меру своих сил, над дальнейшими планами и ждать…
        Лорд мертв, но не до конца. Это вселяет надежду, однако как помочь тому, кто вырастил и воспитал их, а потом поступил вопреки логике и спас их от предназначения - защитить Лорда.
        В это же самое время на третьем небе или, как сказали бы людские души, на плюс третьем уровне небес шел неторопливый разговор. Этот разговор как раз и касался Искры теперь уже несомненно Лорда Григория.
        - Вы неплохо поработали, но не избежали потерь в ваших рядах.
        - Да, ваше светейшество. Он дрался, как одержимый демонами.
        Пресвятой архангел Варигэль ненадолго задумался. Непонятно, о чем он думает, возможно, об этой странной, но сильной Искре, а может, и о чем-то ином. Наконец Варигэль отогнал мысли и заговорил:
        - Вот что, опустите эту Искру в третий источник Света вне очереди. Ощущаю необычную силу, и она должна служить силам Света.
        - Да, ваше светейшество, позволите исполнять? - с легким поклоном отозвался старшина тридцать седьмого поискового отряда архангел второго ранга Локрагэл.
        - Идите, после исполнения моего поручения пополните свой состав за счет новичков, на то мое дозволение и воля. Затем прошу ко мне, есть новое задание для вашего отряда.
        - Вечно служу делу Света, - быстро отозвался Локрагэл, после чего взмыл в воздух и полетел по направлению к третьему источнику Света.
        Возле источника находилось несколько дюжин прекрасных нимф, но ровно настолько, насколько они были прекрасны, настолько же они были и опасны.
        Локрагэл сел неподалеку от них, встал на одно колено и, преклонив голову, сказал:
        - Светлейший архангел Варигэль приказал доставить к этому источнику Искру и начать ее преобразование вне очереди.
        - Встань и служи Свету, - ритуально отозвалась одна из прекрасных нимф.
        Локрагэл встал, подошел к источнику и медленно достал заветную Искру. Опустив ее в источник, он поклонился и попрощался:
        - Вечно служу делу Света.
        Не дожидаясь ответа, он взмыл вверх и улетел.
        На бескрайнем облачном поле третьего неба заработал еще один источник на полную мощность. Источник хранили две дюжины преисполненных светом женских душ. Их цель была охрана, поэтому никто из них не смотрел, что происходит в самом источнике, который должен выжечь все цвета, кроме Света, и заменить тьму энергией неба.
        Пожалуй, даже великие архангелы удивились бы, заметив происходящее в источнике.
        Сам источник выглядел как небольшое каменное сооружение в виде чаши, исписанной рунами. В этой каменной чаше были «слезы праведников» - магическая субстанция, которую могут получать только сильнейшие архангелы. Как они ее получают, знают только они сами, но доподлинно известно, что при этом им нужны души праведников - чистые души, содержавшие в себе один только Свет.
        Обычно, когда источник начинал работать, «слезы праведников» загорались призрачным Светом и начинали преобразовывать Искру. И в этот раз все поначалу было так же. Вот только внезапно Искра подернулась едва заметной пурпурной пленкой. Не такая уж и редкость - защита от преобразования, но она долго не удержится, ведь источник обладает невероятным запасом энергии Света, а защита держится, только пока есть энергия в Искре. Удивительным было другое. Искра достаточно больших размеров неожиданно начала сжиматься. Сжатие остановилось лишь в тот момент, когда Искра достигла всего каких-то пары сантиметров в радиусе.
        Вот из этой Искры вылетели десятки тонких белых щупалец. Они были частью Искры, а потому без проблем миновали защитную пленку, ограждающую энергию источника Света от Искры. Выйдя за пределы, эти тонкие беловатые жгутики стали поглощать энергию, но не потоком, который выжег бы все, кроме Света, а частями. Это позволяло энергии спокойно усваиваться.
        Очень медленно пустое пространство между небольшой Искрой и защитной пленкой стало заполняться Светом. Процесс был долгим, но со временем Искра заполнилась до прежних размеров и даже стала немногим больше, чем ранее. Ну а если судить по насыщенности, то сила ее возросла значительно.
        Родилась новая большая Искра, белая с небольшими желтыми прожилками, а вот внутри ее зрело зерно предыдущей Искры, которая никуда не делась. Ей нужно было восстановиться - много энергии она потратила на борьбу за спасение своего естества.
        На самом деле все, что происходило, было не случайностью. Действия Искры были подчинены моим мыслям. Да, умерев во второй раз, я не перестал думать и даже каким-то образом продолжал ощущать окружающий мир.
        Защитная пленка являлась подарком архидемона, встреченного мною на послесмертном пути. Мерзкое ракообразное, но тем не менее спасибо ему за подарочек. Все остальные действия были чисто моей инициативой. Идеальная маскировка - с виду Искра белая и пушистая, а в самом центре находится мой разум, моя душа.
        Теперь мне предстоял очень долгий путь. К сожалению, управлять новым телом, которое мне будет дано в связи с изменением Искры, не получится. Ничего, побуду некоторое время тупым ангелом или архангелом, кого они пытались получить - узнаем позже.
        Сейчас было важнее восстановить Искру и медленно захватывать оболочку Света, которая мне пока еще не принадлежит.
        К слову сказать, вместе с поглощенными мною Искрами я получал не только силу, но и обрывки знаний и умений. Есть уникальная возможность разобраться во всем этом. Познать возможности Искры, как новой, так и старой. Да и просто интересно.
        Увы, моя Искра была отрезана от внешнего мира оболочкой, которая не позволяла быстро восполнять энергию, поэтому ей требовалось время.
        Вот чувствую, что меня куда-то понесли. А вот оболочка начала приспосабливаться к новому телу. Этот процесс был небыстрым, но и очень долгим его назвать не получается.
        Наблюдая за своим новым телом, понимаю, что старое было куда как лучше. Ну что это такое! Примитив и стандарт! Глаза горят белым светом, волосы как снег, такие же брови. Широкие скулы, большой нос да губы, будто у замерзшего человека бело-синие. Рост примерно два двадцать. Мускулистые ноги и руки, широкие плечи и мощный торс - это хорошо, а вот крылья, создающие ореол белого цвета, мне не нравятся.
        Оружие у меня было то же: мой рунный платиновый меч. Щит другой, так же как шлем, доспехи, кольчуга, наручи и многое другое. Жаль, что только меч был материальным, очень жаль. Могли бы и мой шлем оставить, там всего-то нужно выправить его. Жлобы, одним словом, могли бы о кадрах и получше побеспокоиться. Ну да ничего страшного.
        Главное, что я жив и могу продолжать бороться. Это уже многого стоит. И хотя для того, чтобы вернуться, мне потребуется много времени и сил, но ведь это, похоже, возможно.
        Еще стоит разобраться с причиной моего поступка, а также проверить, все ли я помню, - возможна частичная потеря памяти или того хуже. Трюк, провернутый в источнике, - неопробованный, так сказать, экспериментальная разработка, спланированная и выполненная на коленке.
        Ну и конечно же хочется познать и научиться владеть тем, что дали мне смерти тех архидемонов и архангелов, Искры которых стали частью меня.
        - Встань, брат, и служи делу Света, - услышал я.
        Мое тело бодро отреагировало, поднялось и сказало:
        - Вечно служу делу Света.
        - У меня есть для тебя задание, архангел.
        - Буду рад выполнить волю вашу, светлейший архангел Варигэль.
        - Хорошо…
        Ну вот ни минуты покоя. Надо бы проследить, чтобы мою оболочку не поранили и тем паче не убили в процессе выполнения этой самой воли. Ну а пока начнем разбор Искры!
        Глава 42
        Совершенно случайно, в тот момент, когда мое тело оправилось куда-то относить послание светлейшего архангела Варигэля другому архангелу, я открыл для себя глубокое погружение в недра Искры. Это чудо. Мне кажется, что невозможно полностью понять, что происходит внутри Искры, но то, что я видел и осознавал, было прекрасным.
        Вокруг меня проносились разноцветные потоки, которые включали в себя яркие кусочки чего-то. Я будто оказался внутри радуги, и она хаотично двигалась вокруг меня. Сколько цветов и оттенков, сколько фигур и форм. Прекрасное зрелище, но слишком хаотичное - трудно понять, что где находится и что для чего предназначено.
        Сам я выглядел как небольшая серая сфера, висящая на одном месте. Попытался сдвинуться с одного места… и мне это удалось без труда. Как это приятно - путешествовать в этом нескончаемом потоке хаоса.
        В один прекрасный момент я достиг границ Искры. Она выглядела как серая пелена с пробегающими по ней перламутровыми волнами. Появилось знание, что могу выйти за пределы, но там чужеродный свет. Покину пределы Искры и потеряю себя.
        Вернувшись назад или примерно туда, откуда началось мое путешествие, ведь в этом хаосе пока непонятно, как ориентироваться, начинаю думать: что дальше?
        Попробовал окинуть взглядом всю Искру - получилось, но не без проблем. Теперь что-то четко разглядеть не получалось - слишком мелки подробности и потоки энергии в Искре. Также перестал видеть мою серую сферу, вернее, она видима, но слишком размыта. Я точно знал, где она находится, и чувствовал, что и отсюда могу ею управлять. Она как бы была якорем, за который цеплялось сознание. Точка отсчета.
        Интересно, а что в этом хаосе позволяет вызывать огненные крылья?
        Оп-па, что-то новое. Появилось ощущение другого элемента. Двигаю к нему сферу и, когда она была очень близка от этого элемента, «ныряю» в нее. Опять все приблизилось, и можно разглядывать в подробностях все детали. Чувство же элемента, который, скорее всего, вызывает огненные крылья, не потерялось. Нахожу его. Да, это точно он - небольшой комок огня, который летает как комета, оставляя за собой хвост. Вокруг этой кометы вращается огненный вихрь, он как будто подталкивает ее. Приблизившись еще, хочу дотронуться до кометы.
        Неожиданно легко комета останавливается. Вот поток, который двигал ее, приближается ко мне, делает несколько кругов вокруг моей сферы и возвращается к комете. Этот поток касается кометы, и вторая его часть подходит ко мне. Касаясь стенки сферы, он прилипает. Комета же приобретает форму сферы, но чуть меньше, чем моя. Теперь ее и мою сферу соединяет нить энергии.
        Внезапно приходит знание: это умение теперь часть меня, его невозможно забрать, не уничтожив главную сферу. Понимание: крылья теперь будут немного другими, какими точно - неизвестно.
        Я в восторге от возможностей, открывающихся мне. Невероятно, конечно, но двигаться сложнее не стало, вторичная сфера не мешала, будто ее и нет. Она двигалась вместе с основной сферой как привязанная.
        Хочется еще попробовать, касаюсь другого элемента. Выглядит он как несколько осколков одного целого, хаотично перемешивающиеся между собой. Передвигал их так же, как и в прошлый раз, некий поток, но на этот раз он был черным, а сами элементы коричневые. Что оно такое, интересно, и что дает?
        Вспышка, и перед глазами вижу следующую картину.
        Демон атакует ангела, демон силен, но ранен и истощен, а у ангела очень мощный щит. Вот демон выкидывает свободную руку, и с нее слетает несколько десятков мушек, которые прилипают к защитной пленке ангела и начинают растворять защиту. Демон, мысленно прокричав что-то (мысленно!!! прокричав!! но именно так мне это представилось), яростно бросается атаковать ангела, у которого часть защиты уничтожена.
        Занавес. И снова я серая сфера. Понимаю, только что стал свидетелем применения этого умения. Получается, оно дает возможность делать брешь в защитном щите, очень неплохо. Хочу так же!
        Проделываю процедуру, как и с крыльями. Удалось. Поток, гоняющий мушек, стал нитью, соединяющей главную сферу с той, в которой метались мушки. Да, теперь все мушки, которые также перемещались и перемешивались между собой, теперь заключены в коричневую с чернотой полупрозрачную сферу.
        Удивительно. Но стоит, наверное, подумать над тем, что бесконечно добавлять умения не получится - места не хватит, чтобы соединять новообразованные сферы с главной сферой. Может, попробовать соединять сферы между собой, а потом от одной из них вести нить к главной? Хм… Мысль не лишена логики. Попробую создать что-то подобное молекулярной цепочке. Должно получиться.
        Можно сортировать их по цвету, назначению. Только проверю, получится вообще или нет.
        Стоп, успею еще. Не нужно увлекаться. Стоит посмотреть, как там мое тело. Не хочу терять его еще раз - чревато большими неприятностями! Не факт, что удастся второй раз пережить то, что уже было пережито. Да и умирать не хочется!
        Внешний пейзаж не особо изменился. Белая равнина, ангелы и другие, ангельские или ангелоподобные существа.
        Так, послание доставлено. Лечу на доклад. Подлетаю даже? Ну тогда подожду, а заодно посмотрю, где живут архангелы.
        Ну что сказать, их жилища были достаточно примитивными, просто белый холм с входом и полый внутри. К слову сказать, интересно, что это за материал. Не материя, но и не земля. А, да какая разница. От этого знания все равно ничего не изменится.
        - Светлейший архангел Варигэль, ваш приказ выполнен, - поклонившись, начинаю разговор. Ну не я сам, а мое тело. Не суть важно.
        - Хорошо, тебе стоит научиться командовать, так что ступай. Прибудешь к тренировочному лагерю, принимай под командование отряд и служи делу Света. Когда освоишься и будешь готов - прибудь ко мне, есть дело, угодное Свету.
        - Хорошо, ваше светейшество, вечно служу делу Света, - поклонившись, ответило тело и пошло прочь.
        Ничего особо интересного, так что ныряю обратно в «глубину» и начинаю изучать осколки чужих Искр, которые не были растворены.
        Нет, стоп. Еще успею, сейчас, когда энергия в моей Искре восстановилась, нужно начинать захват чужеродной энергии - оболочки, созданной источником Света.
        На самом деле было достаточно много безуспешных попыток перехватить хоть каким-то образом власть над чужеродной энергией. Так было до тех самых пор, пока я не понял одну простую истину: Искра не едина и монолитна, она состоит из десятков, сотен или тысяч отдельных кусочков и фрагментов, по желанию носителя. Только тогда до меня дошло, что нужно не сразу перехватывать контроль над какой-то большой частью Искры, а по маленькому кусочку.
        Мои действия напоминали вирус, который поражает организм, начиная с одной клетки, а потом все больше и больше клеток заражаются… Вот и я выпускал щуп, окутанный тонкой оболочкой света (которого у меня было предостаточно - ангелов и архангелов же убивал), за «барьер», отделяющий мою Искру от испепеляющего света. Потом захватывал кусочек возле стенки и заносил его внутрь «барьера». Через какое-то время, которое зависело от размеров этого кусочка, энергия становилась «своей». То есть она теперь хоть и имела цвет света, но он не причинял вреда моей Искре.
        Вот так я и действовал: кусочками преобразовывал энергию источника, иногда отвлекался на просмотр картинки из «вне меня». Тело тренировалось, ну и пусть. Главное - в бой не лезть сейчас, а остальное неважно!
        Не забывал я и о способностях. На время отложил их сбор, изучение и исследование того, что у меня есть. Но спустя какое-то время вернулся к ним. Была выработана достаточно практичная и удобная система: десяток кусочков света, потом быстрый просмотр глазами тела, что и как там происходит, а потом исследование и изучение способностей, доставшихся мне по наследству.
        Глава 43
        Процесс шел по запланированному ранее сценарию. Чужеродная энергия медленно, но верно преобразовывалась, становясь «родной». Вплотную подошел к отметке, когда потери энергии у «тела» станут критическими, и это будет заметно невооруженным глазом.
        Мои наблюдения за поведением тела привели меня к некоторым выводам. Например, для меня было непонятно, каким образом оно мыслит и действует. После некоторых размышлений мне все же стало понятно, что источник Света не просто уничтожает некоторые виды энергии, но и создает матрицу нового сознания. Таким образом, получается как бы новая личность. Далеко не идеальная, глуповатая, но вполне способная обучаться личность. Вот только скорость обучения разнится, судя по тем же наблюдениям. От чего оно зависит? Наверное, от совокупного опыта предыдущей жизни. Чем его больше, тем быстрее личность зреет и формируется. Становится даже интересно. Ситуация похожа на программу с некоторыми ограничениями в плане размышлений и запретами в плане самого направления мышления. Доступ к информации прошлой жизни закрыт, а потому не стоит ждать в скором будущем, что личность станет полноценной. Сейчас она не больше чем шаблон действий - ходить, сражаться в меру своих сил и умения, которых нет, и выполнять приказы. Интересно, каким образом это реализовали, такая тонкая, сложная работа и ради чего? Не слишком ли сложно?
Хотя о чем это я, какой смысл пытаться понять чужую логику, тем более настолько чужую!
        Одно точно было понятно: энергия Света, полученная от источника и образовавшая новый, можно сказать, слой Искры, была однородной, без хаотичных частиц, без каких-либо отклонений, просто белый монотонный ток светлой энергии. А может, и не совсем светлой. Цвету я уже не доверяю, только интуиции и чувствам. И тому есть причины, но о них несколько позже.
        Рассуждая таким образом, стал искать центр, возможно, такой же, как моя серая сфера, но только в белом мареве. Должен же быть «центр управления». Действительно, через какое-то время нашел белую сферу.
        Но толку от того, что она была найдена, оказалось немного. Теперь была уверенность в том, что я прав, и только. Имелись, конечно, мысли насчет этой сферы, но пока они не реализованы по той простой причине, что не хватает энергии, да и глупо сейчас начинать действовать.
        Ну, вот захвачу ее, что дальше? Чужеродная энергия никуда не денется. Или денется? По идее, она должна усвоиться, как и обычные Искры. Но вдруг нет? Что мне делать с этой энергией, когда нужно спасать свой зад - среди ангелов долго серому не продержаться. Автоматически стану приоритетной целью. Далеко ли убегу, многих ли убью - неважно, итог один - смерть. Меня же это не устраивало, потому и искал альтернативный вариант, другую возможность. Нужно было и себя не выдать, и энергию продолжать выкачивать, и сферу тела не трогать - должно же оно каким-то образом управляться.
        Казалось, неразрешимая дилемма, но ко всему можно найти свой ключик и на каждую задачу свое решение. Мое решение было не особо элегантным, зато практичным. Какой смысл придумывать что-то необычное и мудреное, когда можно просто-напросто взять и частично подчинить светлую сферу. Самое главное - это именно что «почти» подчинить. Как реализовать подобное, уже имеются мысли, но пока рано. Тем более тело тренируется, что смотрится достаточно забавно - неуклюжие движения, глупые выпады и удары. Хорошо, что внимания на такие тренировки никто особо не обращает.
        Продолжался и разбор способностей. В первую очередь решался вопрос ограничения их количества. Очень много сил и времени было потрачено на решение этой проблемы. Молекулярная структура не оправдала себя. Очень мало способностей могли взаимодействовать. Да, такие можно было «крепить» друг к другу и потом к ядру - серой сфере. Была попытка отсортировать способности по цвету, но и она не дала нужный мне результат - только по схожему назначению и специфике воздействия их можно было соединять. Так что цветовая гамма не очень актуальна в этом плане.
        Наконец решение было найдено. И, как это часто бывает, совершенно случайно. Кто бы мог подумать, что главная сфера, которую я стал называть ядром, может делиться на части? Выделив шесть небольших частей, я полностью решил проблему с ограничением по количеству активных способностей на ближайшее время. Эти части были небольшими и стали своеобразными проводниками. Дальше еще лучше. Поразмыслив, додумался до того, чтобы выделить каждый из этих шести проводников под одну группу, но ни в коем случае не стихию и не цвет. Хотя, признаться честно, первая попытка была как раз разделение по стихийному воздействию и применению, потом по цвету, но неэффективно - путаться начинаю: что, где и для чего? Вообще, все способности делились на несколько основных групп.
        По применению:
        Атакующие - типа того же разрушения защиты, создание некоторых заклинаний, не отвлекаясь на создание плетений из рун. Это вообще меня убило: какой смысл учить магию, когда можно напрямую, без создания плетений творить идентичные по эффективности заклинания - те же Молния, Огненный Шар, Ангельская Стрела и многие другие. В общем, к этой группе относилось все, что может нанести повреждения или хоть какой-то урон врагу.
        Защитные - различные Щиты, защитные техники, как, например, одна из поразивших меня способностей создавать что-то наподобие каменной кожи с помощью пыли, которая облепляет тело и создает далеко не идеальную, но достаточно умеренную защиту - как от заклинаний, так и от физического воздействия. Само собой, все способности были в зачаточном состоянии, и не следует ожидать, что как только верну контроль над телом, сразу же стану непобедимым, аки терминатор!
        Функциональные - крылья и другие подобные по смыслу полезные способности. Одна из самых ярких - мерцание, когда создается небольшое поле вокруг тела, и оно как будто становится невидимым в физическом плане. Плетение подобное «туману», делающее Искру временно невидимой, тоже сюда относится.
        Остальные три проводника были отведены для объединения нескольких способностей в единую связку. К примеру, чтобы задействовать крылья, мерцание и туман, нужно вызывать их по очереди и обязательно через хотя бы минимальный промежуток времени, разный для каждой из способностей. Это определялось связью ядра и способности. Ну а чтобы использовать способности одновременно, нужен проводник, который соединяет способности в связку. Вот таким образом и можно было делать одновременную активацию нескольких похожих по назначению способностей. Три проводника соответственно для трех групп.
        У меня пока связок было не так много - две атакующие, две защитные и три функциональные. Но это далеко не предел.
        Сложности были в прокладывании связей между сферами со способностями, проводниками и ядром. Но и с этим мне удалось справиться, найдя достаточно оригинальное решение. Переработанные сгустки света хорошо подходили на эту роль - видны хорошо, не сливаются на общем фоне, не теряются в хаотичном передвижении разноцветных потоков - в общем, идеальное решение возникшей проблемы, тем более что недостатка в проблемах пока не было. Теперь нужно было только развивать выбранные и соединенные способности, но это не сейчас - требуется тело. Потому, пока есть время, все тщательнее и тщательнее просматриваю внутреннее пространство Искры на наличие полезных способностей, готовых к использованию. Да, некоторые способности невозможно было даже использовать - настолько они слабые и деградировавшие. Прискорбно, конечно, но что поделаешь. Были и бесполезные, с моей точки зрения, способности, их я вообще игнорировал - только место занимали бы возле проводников, да и вдруг перепутаю их с чем-то полезным. Так же находились способности-аналоги - их, после некоторых раздумий, все же подсоединял к проводникам - лишними не
будут, а кушать ведь не просят.
        Процесс, как говорится, шел. Это было хорошо, но вот настал момент, когда мне пришлось отвлечься и обратить пристальное внимание на окружающий мир и участие тела в нем. Ведь мне, к несчастью, дали первое боевое задание.
        Глава 44
        Прежде чем дали задание, со мной провели что-то типа вводной беседы. К сожалению, я не слышал разговор и не наблюдал за окружающим миром, а исследовал внутренний мир своей Искры. Так что подробности мне неизвестны. По последним фразам, которые мне все же удалось услышать, было понятно только то, что мне предстоит спуститься с тридцатью воинами вниз и достать дюжину демонических Искр.
        Думаю, это что-то вроде проверки. Как иначе объяснить такой приказ? После мне начали втирать, как и что нужно делать, куда доставить Искры. Самая полезная информация поведала, каким образом работает спуск с уровня на уровень для бескрылых воинов, а также саму цель миссии и место, куда мне потом следует доставить Искры. Все остальное - шлак, в том числе разговоры о великой цели и не менее великой ответственности. Ведь мне дают целых три десятка недоумков, по интеллекту, наверное, даже не превосходящих обезьян. Хотя нет, это будет обидно для обезьян, нашел с кем сравнивать.
        В общем, пока мы дошли до разлома, ведущего на более низкий уровень, пока спустились… Кстати, оказывается, тут существует что-то вроде подъемников, которые осуществляют транспортировку бескрылых войск с уровня на уровень. Магические и совершенно невидимые. Не знал бы, что подъемник есть, - никогда не нашел его как пить дать. Потом был еще один поход до следующего разлома и еще одного, а потом наконец мы оказались на поле боя.
        Несколько забавно было наблюдать, как неуклюже командует ангел (или он архангел все же), управляющий моим телом.
        Еще забавнее стало, когда дело дошло до первого боя. Блин, имея такую силу, сражаться самому обычным мечом, пусть и зачарованным, в первых рядах - это не просто глупость, а даже не знаю, как это назвать. Сбор Искр - это, конечно, замечательно, но какой смысл продолжать биться дальше, когда задание выполнено? Специальный сосуд из сотворенного и зачарованного стекла содержал в себе дюжину Искр, а архангел продолжает сражаться. Ситуация меня стала беспокоить сильнее, когда на помощь к демонам подошел еще один отряд. Тут уже стало не до шуток. Как бы то ни было - это ведь и мое тело!
        Почти все куклы-воины, которые были даны архангелу в подчинение, уже мертвы. Только трое еще живы, а противников остается достаточно много. Архангел магией не пользуется, что странно - силы-то много, крылья тоже - улететь можно легко.
        Пришлось принимать экстренные меры и очень аккуратно воздействовать на белую сферу - ядро, которое вроде как отвечает за сознание архангела. Потратив кучу энергии, а так же ценой потери значительной части переработанной белой субстанции - части чужеродной Искры, сотворенной источником Света, мне удалось частично установить контроль над белым ядром. Причем сделать все так, что даже архангел не заметил этого. Не знаю, как он будет прояснять для себя поступки, не свойственные ему, типа сегодняшнего бегства с поля боя, которое я сразу же устроил, как только получил хоть какой-то контроль над Искрой. Может, интуицией, а может, еще что-то придумает, если вообще будет думать.
        Главное - тело спасено, задание выполнено, а значит, выиграно еще немного времени, чтобы переработать чужеродную Искру.
        Жаль, что пришлось так потратиться, но теперь у меня есть уверенность в том, что от ядра зависит очень многое, и если я уничтожу белое ядро, то имеется достаточно большой шанс на то, что враждебная энергия станет нейтральной. Вот только были у меня другие планы на это ядро - когда еще выдастся шанс изучить его? К тому же хочу попытаться его подчинить - применение, думаю, найдется, и не одно.
        Мысли и идеи витают хорошие и интересные. Но кто бы мог подумать, что именно в этот самый момент, когда я летел сдавать Искры и докладывать о выполнении приказа, достаточно глубоко под землей собиралась армия демонов.
        Чаша весов, которая почти всегда была в равновесии, качнулась: ведь такого количества легионов великих архидемонов давно не собиралось. Мир породил первого всадника апокалипсиса в попытке качнуть чашу обратно, дабы равновесие восстановилось. Голод охватил несколько легионов, они обезумели, прекратили подчиняться приказам своих командиров и набросились на своих сородичей.
        Многие погибли, а еще больше заразились Голодом и старались поглотить как можно большее число Искр своих сородичей, чего в обычной жизни невозможно. Хаос охватил целых четырнадцать легионов, и только великий архидемон Вельзевул смог остановить распространение Голода. Все, что требовалось, - найти воплощение всадника и уничтожить его. Трудно было его обнаружить посреди творящегося Хаоса, еще труднее победить, но Вельзевул справился, ведь недаром он великий архидемон, а не просто какой-то там демон-владыка.
        Это был первый знак, первая попытка мира восстановить равновесие. Попытка неудачная, но будут и другие, а потому демоны увеличили быстроту сбора войск. Сам Дьявол покинул свое пристанище и выступил со свитой в путь. Через несколько лет армия демонов отправится в поход. Ирония была в том, что ангелам не было известно об армии демонов и о готовящемся нашествии. Нет, это было известно тем, кому надо, но никто из них не пошевелил и пальцем, чтобы что-то сделать. Им было все равно, их дела были важнее, чем очередной Последний бой…
        Более интересная ситуация складывалась в городе воинов, где до сих пор находилась дружина под командованием четырех сержантов, носящих имена богов. Вся дружина усердно училась, занималась и тренировалась.
        Казалось, не было причин, подталкивавших их развиваться, но что-то пошло не так: изменилось ли отношение сержантов к своей судьбе, к миру и вообще к ситуации, в которой они все оказались, неважно. Важно было другое: их умения возросли многократно, может быть, это подвигло их к действиям.
        В общем, точно не ясно, почему, когда и кто из них решил изменить ситуацию, но ими было принято решение отправиться в город магов. «Овладеть магией необходимо», - поняли они. Хотя бы на чуть более высоком уровне, чем дружина сейчас ею владеет, благо средства, позволяющие обучаться, еще имеются.
        Всегда, когда чаши весов так сильно качаются, в мире происходят странные вещи. Стоит ли удивляться тому, что Лорды великих городов уже знали о предстоящем Последнем бое и о великой армии демонов, а также собирались принимать самое активное участие в войне.
        Забавным было другое. Например, появление мятежных ангелов, которые убивали своих сородичей по неясным пока причинам. Никто не знал, кто они, откуда взялись и почему делают то, что делают, - убивают своих сородичей. Это не такая большая редкость на самом деле, но всегда были сразу известны и виноватые, и причины уничтожения сородичей. Будь то сражения за сферы влияния, территории, источники или просто души. Тут же ситуация была иной, а потому странной.
        Изменения и странности происходили повсюду: у ангелов, у демонов и даже у монстров - кто бы мог подумать, что у них начнет проявляться разум, но мне не дано было заметить эти изменения. Как минимум сейчас точно. Были более архиважные дела, например сдача Искр, отчет о выполненной работе.
        Впервые, кстати, увидел толстого ангела. Комичное зрелище на самом деле. Хотя чему удивляться? Как еще будет выглядеть тот, через кого проходят Искры? Другой вопрос, зачем они нужны. Жаль, что ответами меня не спешили порадовать.
        Тут же поручили еще одно задание, причем практически идентичное предыдущему. Различия были только в том, что в этот раз отряд моих воинов был несколько больше, чем в прошлый раз, да Искр нужно было принести не дюжину, а два десятка.
        И снова мне пришлось вмешиваться. Ну не понимаю я стремление, суицидное по своей природе - или убить всех, или умереть самому. Какой в этом смысл? Поэтому в очередной раз, бросив остатки своего отряда, улетел докладывать о выполненной работе.
        И в очередной раз, прослушав тухлые речи на тему: как хорошо служить делу Света, какой я молодец, что выполнил задание в полной мере, и т. д. - получаю еще одно задание.
        После одиннадцатого задания, когда я угробил целую сотню воинов и добыл целых пятьдесят Искр, меня окончательно достал весь этот бред. А потому, подумав, решил действовать. Вот только было несколько возможных вариантов развития дальнейших событий.
        Один из этих вариантов был захват белого ядра, благо за это время мне удалось скопить достаточно энергии, а также ослабить архангельскую искусственно созданную Искру, чтобы не особо переживать за исход дела. Другие варианты предполагали действовать тоньше, соответственно дольше и изящнее.
        Ситуация решилась без меня, а именно в тот момент, когда я докладывал о выполнении задания, меня внезапно повысили. Или нет? Не суть важно, главное, что теперь мои задачи изменятся. Тогда я решил немного подождать и действовать в соответствии с новыми обстоятельствами. Быть может, удастся остаться в плюсе даже в этот раз.
        Действительно, узнав о месте назначения, а также о моих новых обязанностях, я пересмотрел изначальный план действий.
        Теперь я курьер. Я доставляю Искры демонов и ангелов с уровня на уровень. Что же тут хорошего? Да все просто - это нескончаемый поток энергии, проходящий через мои руки. А потому было бы глупо не урвать часть этого потока себе. Самое сложное было в том, чтобы узнать, каким образом проходит подсчет высылаемых и принимаемых Искр. Ведь вполне может статься так, что отправляют всегда одинаковое количество по определенным адресам. Но нет. К счастью, всегда посылали разное количество Искр. Также следовало выяснить, дублируются ли сообщения о высланном количестве Искр, что оказалось не так легко сделать. В общем, выяснив все это и выявив дефекты в системе, я собирался воспользоваться оплошностью, а для этого мне нужна была маскировка. Фактически требуется полный контроль над белым ядром, без которого не удастся ничего сделать.
        Пришлось постараться, чтобы что-то получилось. Увы, на данный момент мне не удалось получить полный контроль - лишь частичный, а полный контроль только на небольшое время. Пока хватало и этого.
        К счастью, частичный контроль позволял незначительно изменять записи, а также поглощать несколько Искр (иногда и вовсе одну) с каждой доставленной партии. Сложность заключалась еще в одном. Нужно было миновать белую часть Искры и доставить нейтральные или мертвые Искры в свою «родную». Таким образом, я немного сам по себе усиливался, а вместе с тем рос мой контроль над белым ядром.
        Недолог тот миг, когда я полностью захвачу контроль, да так, что никто этого и не заметит со стороны. Однако все равно стоит опасаться встреч с сильными и старыми архангелами, ведь, вполне возможно, что они мгновенно раскусят меня, мою маскировку и мои действия. Не хотелось бы этого, а значит, следует действовать неторопливо и осторожно!
        Глава 45
        Контроль над белой сферой рос. Хорошо, когда реакции на большинство моих действий нет. Так что для начала белое ядро было передвинуто ближе к границе, отделяющей мою Искру от этого искусственного образования в виде белой Искры. Ничего сложного, но работать предстояло осторожно. Приходилось тратить на такие действия очень много энергии и внимания. Поэтому достаточно часто тело действовало без моего даже частичного контроля.
        Со стороны, конечно, кажется, что все просто, но это далеко не так. Приходилось вникать в суть белого ядра, сравнивать ее со своим, находить отличия, наблюдать за отдельными элементами. Да, поначалу я даже не подозревал о том, что ядро не монолитно, а состоит из тысячи как бы блоков, секций, отделов - не могу подобрать наиболее правильное определение. Для меня, например, остается загадкой, каким образом мне удалось отделить от своего ядра несколько частей, которые восстановились в ядре сами собой спустя какое-то время. Теперь получается, что имеются совершенно автономные модули, и все их отличие от главного ядра в том, что они проще устроены.
        До чего же все это было сложно изучать, особенно когда опасаешься что-то трогать лишний раз, ведь неизвестно, какая, откуда и на что последует реакция. Все, что удалось мне вычислить, так это модули или части - не могу полноценно их охарактеризовать словами, - которые предполагаемо отвечают за память, жизненный опыт, мышление, реакцию на внешние раздражители и некоторые другие, но не менее важные вещи. Вполне может быть, что какие-то части и были перепутаны, потому и приходилось действовать осторожно. Белое ядро очень помогло мне в изучении своего ядра. С его же помощью я предпринял первые попытки воздействия не на ядро целиком, а на некоторые его составные части. Таким образом, я думал, уменьшатся затраты энергии. К моей нескончаемой радости, все так и произошло.
        Блок памяти у белого ядра, как ни странно, был более сложен, чем у меня. Он также был более упорядоченно «сделан» и расположен, но его размер был меньше, чем у меня. Другой блок, отвечающий за реакции на внешние раздражители, был, напротив, больше, чем у меня. Рядом же находился невероятный по размерам и сложности блок, который, по моим представлениям, должен был строить логически-ассоциативные цепочки. Блок, отвечающий за эмоции, у меня был намного крупнее, чем у белой сферы. Там он вообще служит как соединяющий несколько элементов. Наверное, его и вовсе не было бы, но без него конструкция ядра становилась неустойчивой, в моем представлении, конечно. Блок жизненного опыта у меня был неплохо развит по сравнению с находящимся в белом ядре.
        Визуально все эти блоки и их взаимосвязь можно представить достаточно просто и одновременно тяжело. Блоки и элементы в виде кирпичиков, а связи - в виде сотен нитей между ними, но это очень и очень грубое представление. В реальности даже разглядеть границы блоков было нелегко, не говоря уже о размерах и связях. Так что мною была проделана невероятная, не побоюсь этого слова, гениально-титаническая работа по их исследованию.
        В результате мне удалось вычислить главную проблему, которая стояла передо мной. Чужеродность энергии, а также ядра. Всего и нужно-то было сменить полюса в ядре, стереть несколько элементов в некоторых блоках - и все. Весь вопрос был в том, как это сделать. Вопрос был, а ответа я не находил. Ну ладно, элементы в блоках еще куда ни шло - удалить можно, научился вроде, после некоторых испытаний и экспериментов. Но каким образом поменять полюсы, для меня оставалось загадкой. Каким-то шестым чувством я вроде и понимаю, как это сделать, и, главное, уверен в том, что это реально, но как это осуществить на практике? Ведь воздействие должно идти нелокальное. Или нет? Боюсь, что у меня есть только одна попытка. Теперь осталось только выбрать подходящее время для решающего эксперимента да накопить на всякий случай энергии как можно больше, а то мало ли что может случиться в процессе.
        Работа курьера непыльная, да еще и прибыльная. У меня скопилось уже около десяти тысяч Искр разных размеров, цвета и насыщенности. Это в большинстве своем были Искры демонов, но и ангельские попадались. Соотношение примерно три доли демонических и одна ангельская. Хранились они в моем личном сосуде. Я даже удивился, как легко его удалось экспроприировать со склада. Никто не ждал от меня того, что я банально стащу один из них. Причем такой сосуд, через стенки которого не видно, есть что-то внутри его или нет.
        Вообще, по моим наблюдениям, странно выходило. Такое впечатление, что устройство жизни ангелов, как у муравьев. Есть рабочие, выполняющие разные работы, воины, которые защищают рабочих и воюют, а также королевы - великие архангелы, от которых и исходили все приказы по цепочке. Эффективность такой системы сомнительна, так же как сомнительно вообще существование этой системы в условиях нескольких миров. Бредом отдает. Другой пример, который приходит в голову, это когда я читал космическую фантастику и там были механические расы, так вот ангелы как механизмы: ни вопросов, ни желаний, ни эмоций (минимум последних, они немного все равно есть). Суть и смысл такой системы мне непонятны.
        О чем это я, какая тут разница. Мое дело маленькое, но коварное и злобное. Пользуясь случаем, утащить как можно больше, пока меня не спалили и не прикончили. Чем больше ресурсов, тем больше вероятность того, что мне удастся найти дорогу домой, в свой несовершенный, но такой родной и такой привычный мир.
        Интересно, как там мои люди, живы ли? Что делают, знают ли о том, что я еще жив? Интересно, дошли они до города? Эх, надо прекращать этот балаган и спускаться вниз, найти их да и искать путь домой. Тут нечего ловить - интеллектуальные разговоры между ангелами невозможны, все речи только по делу. Ведь у каждого своя функция, свое дело и задание. А значит, и узнать ничего у «низших» иерархов невозможно, а до высших мне не добраться. Что поделать, силенки не те. Пока не те…
        Потому, получив особо крупную посылку, решительно отправился ее доставлять, даже не интересуясь ее содержимым: последняя, потом сваливаю - настроился я.
        Вот интересно, почему, когда что-то планируешь, находится что-то или кто-то мешающий выполнить этот план. И зачем вообще он нужен, этот так называемый «закон подлости». Ну вот откуда мне было знать, что посылка предназначается архангелу, который сможет увидеть мою истинную суть? Знал бы об этом, плюнул и не полетел ее доставлять, а так пришлось попотеть.
        Глупость совершил я, большую глупость. Ведь должен же был меня насторожить милый домик из белых блоков, таких ведь раньше я не встречал. Я был просто обязан понять, что не все так просто, поостеречься или хотя бы затаиться. Быть может, пронесло бы. Вместо этого я активно рассматривал окружающий пейзаж, обстановку, а затем и интерьер в доме, который был выполнен в оригинальных светлых тонах. От этой оригинальности все чаще появляется желание намалевать черной краской пару-тройку матерных слов, причем с «ашипками».
        Войдя в зал или просто большую комнату, я, как положено в этих случаях, обратился к хозяину дома - очень сильному архангелу, судя по Искре:
        - Ваше светейшество, посылка доставлена.
        К слову сказать, посылка была в виде зачарованного металлического ларца, сорока - сорока пяти сантиметров в длину и двадцати пяти - тридцати в ширину, украшенного различными, в том числе и незнакомыми мне, рунами.
        - Поставь на стол, - глухо отозвался архангел, не поворачиваясь ко мне.
        Поставив ларец на красивый столик, я поклонился и сказал:
        - Я могу идти, ваше светейшество?
        - Иди и служи делу Света, - ответил он и повернулся ко мне.
        Внезапно глаза его засветились, и, судя по всему, он увидел мою суть, что подтвердили его следующие слова:
        - Кто ты?
        Мне хватило мгновения, чтобы понять, что моя сущность раскрыта. Еще одно мгновение ушло, чтобы подчинить тело своему ядру. Не говоря ни слова, достаю меч и атакую. Атакующая связка недавно обретенных способностей позволяет отвлечь архангела от главного удара мечом. Пламя из моих глаз обжигает ему лицо, несколько мушек, слетевших с рук, въедаются в защиту, а несколько магических ударов разного плана ненадолго ошеломили противника. Минуя защиту, меч вошел в грудь архангелу. Глаза наши встретились, его желтый свет столкнулся с моим огнем. Силы стали покидать архангела, и когда я уже праздновал победу, то почувствовал, как что-то вонзается мне в подмышку.
        Пришпиленные, как бабочки, мы стояли и смотрели друг на друга, а жизнь стремительно вытекала из наших тел. Дополнительные повреждения, которые я наносил, немногое дали, но и то хлеб. Возможно, это и сыграло свою роль… Вот настал тот миг, когда связь с телом оборвалась. Причем, что самое забавное, произошло это практически одновременно.
        Вот только в этот раз я не потерял сознание, как тогда, когда меня убили архангелы. Моя Искра, которая все так же была окружена чужеродной энергией, висела в воздухе. Рядом висела желтая Искра поверженного архангела, но и у него, судя по всему, уже был опыт действий вне тела. Так что его Искра приблизилась к моей и начала сливаться с ней.
        Это то, что можно было наблюдать со стороны, в моем же представлении все было иначе. Вот вишу я спокойно, пытаюсь понять, что делать дальше, и тут на меня налетает вихрь, который пытается порвать меня в клочья.
        Растерявшись от неожиданности, пытаюсь хоть как-то противостоять такой атаке. Без особого успеха, к слову сказать, - стенки моей Искры трещат по швам, недалек тот миг, когда они лопнут и архангел доберется до моего ядра. А в том, что его цель именно ядро, я почти не сомневался.
        Все, что могу сделать, так это отпустить контроль над белой сферой, которая остается нейтральной к желтой энергии архангела. Как оказалось, принятое мною решение было правильным. Атаки желтой энергии резко прекратились. Малоразвитое белое ядро все еще не обнаружило чужеродность в центре, но зато видит прямую агрессию, на которую и последовал ответ.
        Забавно наблюдать, как желтое ядро сражается с белым и как вокруг них буйствуют «стихии» белого и желтого цвета. Естественно, белое ядро начинает проигрывать почти сразу, а потому, немного собравшись с мыслями, атакую уже я.
        Это противостояние было похоже на столкновение нескольких красок, тонов и цветов, где ведущая роль отводится главному ядру. Меня жалили со всех сторон, причем и мой невольный союзник - белая сфера и мой первоначальный враг - архангельская Искра.
        Чувства, которые я испытывал от этого сражения, абсолютно непередаваемые обычными словами. Все происходило на уровне ощущений, и при этом минимум действий. Просто главные ядра давили друг на друга, и вокруг них бушевала родственная им энергия, пытаясь поглотить чужеродную. Как бараны рогами уперлись друг в друга, причем втроем, так и бодались. А вот чувства, они да, были особыми. Будто ледяной ветер в лицо дует со страшной силой, снося все мысли и эмоции, или как противостояние волне, которая при всем твоем желании и при любом твоем противостоянии снесет твое тщедушное по сравнению со стихией тело. Жар, будто летишь в жерло вулкана или будто попадаешь в центр тайфуна, водоворота, шторма, цунами… Нет, словами слишком сложно все это описать.
        Мое преимущество заключалось в шести автономных центрах и нескольких десятках сфер, которые были присоединены к ним и также давили на моих противников. У желтой сферы имелось несколько подобных соединений, но они как-то не внушали мне доверия, да и активность у них была слабой. Собственно, только из-за моих второстепенных сфер меня не стерли эти невероятные ощущения. Так что спустя, казалось, вечность разрушилась белая сфера. Она была самой слабой, а потому и не смогла выдержать противоборство. Через еще одну вечность желтая сфера взорвалась, будто сверхновая звезда, не выдержав давления моей сферы и шести автономных второстепенных.
        Это была победа, тяжелая, но абсолютная. Чужеродная энергия стала нейтральной, как я и предполагал. Уничтожив главное ядро, энергия теряет полюс и становится нейтральной. Так и произошло. Теперь вся эта энергия усваивалась мною и преобразовывалась в мою энергию.
        Вот только что делать далее? Тела-то нет, а без тела Искра далеко не уйдет - быстро станет лакомой добычей, а мне этого хотелось бы избежать.
        Надо хорошенько подумать, но мысли не торопились посетить мое ядро.
        Даже забавно думать о том, что мыслит не мозг, а ядро, вот прикол-то. Наверное, ученые сошли бы с ума, узнав, что мыслит не мозг, а душа. Хотя почему так?.. Но все эти и другие отвлеченные мысли были не чем иным, как попыткой забыться после тяжелого боя.
        Стоял главный вопрос, который следует серьезно обдумать. Что делать дальше? В таком виде путешествовать нельзя. Да уж, трудно придумать что-то, когда все естество трясет после боя, да еще и давно забытая эйфория от поглощения такого количества энергии дает о себе знать.
        Глава 46
        В растерянности я, точнее, моя Искра продолжала висеть в воздухе. Одновременно с этим в Искре происходили необычные изменения. Чужая ранее, а сейчас нейтральная энергия интенсивно поглощалась моей Искрой. Мое главное ядро с второстепенными ядрами вернулось в центр Искры, вот только граница, отделяющая Искру от окружающего мира, не исчезла. Правда, энергия свободно проходила сквозь эту своеобразную границу. Интересно, почему граница не исчезла? Ведь по идее она больше не нужна.
        Когда энергия благополучно стала частью моей Искры, я с недоумением заметил, что моя Искра перестала увеличиваться в размере. То есть вообще перестала. Она также оставалась сжатой после источника Света до нескольких сантиметров. А ведь, по сути, энергии поглощенной Искры архангела должно было хватить, чтобы раза в три-четыре, а то и во все пять, как минимум увеличить в размерах мою нынешнюю Искру. Да вот не получилось, хотя сил у меня определенно прибавилось, так же как энергии. Увы, со стороны не очень в таком состоянии рассматривать Искру, поэтому ничего толком сказать не могу. Внутри же стало чуть больше белого и желтого цвета, увеличилось количество их потоков - да и все, по сути. Новых элементов не заметно, так же как чего-то сверхнеобычного.
        Однако вопрос оставался открытым. Что делать? Двигаться вроде получается, чувствую, как Искра меняет свое положение в пространстве, но вот наблюдать за окружающей средой не особо выходит - все идет на уровне ощущений. Чувствую, где пол, потолок, стены, предметы обихода, они же мебель. В таком виде далеко не уйду, а поэтому срочно требуется тело. Вопрос в другом: где его взять?
        Хотя чего долго думать, нужно для начала попытаться вернуться в старое тело, быть может, получится заживить повреждения оболочки. Моя Искра стала медленно опускаться вниз. Медленно, грустно и печально, но Искра достигла тела. Вот она вошла в него и обосновалась. Что дальше? Было несколько попыток реанимировать тело, но все безуспешные. Жаль, видимо, ничего не получится. Очень жаль, такой хороший вариант упущен. А что же делать теперь? Где оболочки находятся?
        К моему счастью, прежде чем моя Искра покинула мертвую оболочку, мне показалось, что я что-то почувствовал. Смутно и едва уловимо, но какой-то едва заметный отклик был получен. Тогда я стал прислушиваться, стараясь не обращать внимания больше ни на что. И снова это повторилось. Будто сердца стук. Тогда я очень медленно стал двигаться в этом направлении. И тут меня будто подхватила чья-то длань, после чего Искру потащило по телу куда-то. Движение остановилось так же неожиданно, как и началось, и теперь можно было почувствовать, как энергия стремительным потоком покидает мою Искру. Она распространялась по телу быстро и стремительно, как поток течения реки. И этот поток будто заново оживлял тело.
        Невероятное ощущение, будто миллионы иголок воткнуты по всей поверхности тела. Вместе с этим я почувствовал дискомфорт в суставах, их стало крутить, будто я старик и они реагируют на сильнейшую метеорологическую активность. Потом настал черед костей, такое впечатление, что каждую косточку поломали несколько раз, после чего срастили и еще пару раз поломали. Вот только боли не было, зато отчетливо слышался хруст костей. Внутренности горели огнем, в пищевод будто налили расплавленного свинца, а глаза обрызгали кислотой. К счастью, эти болезненные ощущения быстро прошли. И вот глаза открылись, и я сделал первый вздох.
        Удержавшись от крика боли при неосторожном вдохе, я осмотрелся по сторонам. Рядом лежал мой меч и меч незнакомый мне, наверно, убитого мною архангела. Других тут вроде не присутствовало.
        До чего же непривычно было, будто заново родился. Или, может, так оно и есть? Ведь это не иначе как чудо, что мне удалось выжить, да еще и полностью вернуть контроль над телом. Хорошее чудо, но все равно меня качает, и почему-то небольшая слабость бьет по всем конечностям. Да и встав, с удивлением констатирую, что ходить не так-то просто. Отвык, наверное, пока был лишен возможности доступа к телу, и ходить, и двигать руками-ногами, да и тело пока ощущается непривычно, как одежда. Требуется немного времени, чтобы прийти в себя. За это время можно потихоньку расходиться - привыкнуть вновь, быть живым. Да и пора помародерствовать, или, вернее, собрать все причитающиеся мне трофеи в доме у очень сильного архангела. К тому же посмотрю, что в посылке находится: раз уж решил, что она последняя, то не оставлять же ее нетронутой.
        Для начала я осмотрел оружие архангела, которое оказалось лучше, чем мое. Вот же. Этот меч был полностью из платины, причем смешан он был не с чем иным, как с пылью солнечного камня, что подтверждалось едва заметным солнечным ореолом вокруг лезвия, так что его ценность трудно представить. Щит оказался также сделан из платины, да еще и смешанной с пылью лунного камня. Впервые, кстати, вижу эффект от пыли лунного камня: едва заметное тускло-бледное свечение, по моему мнению, не совсем похоже на свет луны, но мне-то какая, по сути, разница? Главное, что теперь я стал очень обеспеченным человеком.
        Но когда я посмотрел на тело поверженного архангела, то сбился с ритма мыслей. Дело в том, что тело архангела, которое лежало на полу, было моим бывшим телом. Видимо, я по ошибке перепутал оболочки и вселился в тело убитого мною архангела, вот ведь. Теперь остается только узнать, чем это мне грозит и грозит ли хоть чем-то? «Не критично и не срочно в данный момент», - пришел к такому итогу я. В ближайшее время меня могут рассекретить только его знакомые, но вряд ли у архангела часто бывают гости. Остальным же тут делать нечего. Значит, опасности ждать с этой стороны не стоит, а с какой стоит? Все же не следует расслабляться, ведь, как правило, все идет наперекосяк, когда выстраивается достаточно логичная цепочка последующих действий.
        В посылке оказались Искры, которые были поглощены мною без всякого сожаления. Увы, Искра и не думала увеличиваться, а ведь тут было не меньше тысячи не самых слабых демонических Искр. Почему же моя Искра не увеличивается в размерах, хотя я чувствую, что сила ее растет? Ведь размер - это показатель, без него меня попросту не станут воспринимать всерьез. Или, наоборот, считать это за благо? Ведь таким образом я перестану быть целью, на которую стоило бы охотиться из-за размеров и силы Искры. Вернее, из-за силы-то и стоило бы охотиться на меня, но без показателя «размер» это достаточно трудно будет сделать.
        Не суть важно, будущее покажет, хорошо это или плохо. Радует, что хотя бы Сила увеличивается.
        Со своего старого тела я снял сосуд с кучей Искр и употребил их без остатка. Хотелось еще раз проверить, увеличится хоть на самую малость Искра или нет. Ура, увеличилась, но столь незначительно, что если бы я не присматривался, то и не заметил бы. На пару миллиметров раздвинулся барьер, а ведь поглощено было очень много Искр. Раньше такое количество поразило бы меня, а теперь и этого, получается, мало? Страшно представить тех, кто столетия или, не дай огонь, тысячелетия откармливаются и расширяют свои Искры по миллиметру за тысячи поглощенных Искр, и размер их Искры большой. Это же настоящие монстры, как таких земля держит?
        Так, отвлекусь, надо собирать и другие трофеи. Одно я узнал точно - Искра не потеряла возможность расширяться, но теперь это будет происходить невероятно медленно, долго и печально, а количество Искр, необходимых для увеличения моей Искры, придется исчислять тысячами, а то и десятками тысяч.
        Доспехи мне не подошли. Все, что я взял из этой амуниции, так это кольчугу, сделанную из платины с уже привычными добавками лунной и солнечной пыли - уж очень характерен цвет. Да еще на каждом кольце у этой кольчуги было по нескольку рун, а ведь кольчуга была двойного плетения. Хороша кольчуга, но и весу в ней должно быть немало, а ведь я его совсем не чувствовал. Также я надел шлем, который слегка светился. Интересно, а не слишком ли я буду выделяться в светящейся амуниции? И только подумал об этом, как свечение от кольчуги и от шлема, который я держал в руке, уменьшилось настолько, что его стало незаметно. Также пропало свечение щита и лезвия меча, ножны от которого я никак не мог найти.
        Пластинчатый доспех оказался мне великоват. Почему? Не знаю, может, это трофей? Возможно, но дорогой трофей - характерное свечение подтверждает его ценность. Были найдены весьма неплохие перчатки, тонкая кожа, которая была прошита платиновой нитью, да так искусно, что диву даюсь. Причем нить была разных цветов. Первая самая встречаемая, обыкновенная, и две другие, скорее всего, с добавками тех же самых частиц лунного и солнечного камня. Эти золотистые и тускло-серебристые нити вышивали руны, защитные от магии, физических повреждений и другие, не менее важные. Невероятная по красоте и сложности работа! Настоящее произведение искусства. Обувь также была несколько необычной. Начать с того, что она была мне несколько великовата, но в пределах допустимого, а еще подошва была целиком из платины, толщина не сказать что большая, но и не в пару миллиметров. Хотя изнутри чувствовалась кожа с каким-то мехом. Носок был обит платиной, так же как задняя часть. Добавить к этому шипы на каблуке да многочисленные руны и вот результат - обувь. Зачем, интересно, такая?
        Одежда была необычно слишком красивой, никогда такой не видел ни на ангелах, ни на демонах. А ведь другой одежды не было, пришлось надевать эту. Непросто было выбрать такую, которая подойдет мне по размеру. Создавалось впечатление, что вся одежда как в магазине каком-то - разных размеров.
        Инвентаризация содержимого карманов, рабочего стола, тумбочки, шкафов и других тайников и мест предполагаемого хранения ценностей дала мне много ценных вещей.
        Наиболее важная находка заключалась в куске лунного камня, не такого большого, но и не маленького, грамм триста - триста пятьдесят камешек тот весит. Не менее важными были трехкилограммовые слитки платины в количество четырех брусков. Еще я нашел шесть предположительно драгоценных камней разного цвета, но так как я никогда не видел драгоценные камни, то и сказать не могу, они это или нет. Но назначение их было точно непонятно. Золото в монетах, килограмм восемь, плюс-минус, точно не скажу - не весы же я. Было найдено еще оружие, как из платины, так и из золота-серебра. Но все это оружие и доспехи были хуже моих. Тем не менее я не побрезговал и собрал все, что там было. Да, получился здоровый и тяжелый баул, вес которого в своем нынешнем состоянии я легко мог выдержать - проверено. Лунный камень и металлы я убрал отдельно, ведь может так статься, что мне придется бросить этот баул, не хотелось бы лишаться всего сразу.
        Собрав все мало-мальски ценное в доме, я выдохнул и пошел к выходу. Мой путь сейчас лежал к хранилищу Искр и трофеев. Хочу вернуть свои кольца, а также наглым образом ограбить хранилище Искр. Охрана там слабая, так что в успехе я был уверен.
        Уже выходя, я мимолетно глянул в зеркало и на мгновение остановился. Кто бы мог подумать, что в отражении я увижу себя. Да, тело, оказывается, мое, то самое, в котором я провел столько времени, путешествуя по этому, творцом проклятому, миру. То самое тело, к которому я так привык и в котором впервые попал в этот мир.
        Были лишь незначительные изменения: в глазах пылает пламя, лицо стало жестче и суровее, губы потеряли свой цвет, да еще и брови, которые тронула седина, а в остальном лицо не изменилось. Изменилась ли фигура - не видно из-за кольчуги и баула, который я взвалил себе на плечо.
        Улыбнувшись, я развернулся и вышел из дома. Перехватив баул, чтобы крылья его не прожгли, я вызвал их и взлетел.
        Как же мне надоело выживать. И если раньше все мои мысли были просто мыслями, то сейчас я действительно был готов залить кровью весь мир, предать огню тысячи душ только ради одной цели - вернуться домой и жить, просто жить своей жизнью!
        Глава 47
        Перелет не занял много времени, а вот сложности в пути все же случились. Слишком уж заметны огненные крылья, а потому пришлось нескольких особо шустрых и наблюдательных ангелов ликвидировать, не забывая испепелить тела и забрать Искру, чтобы никаких следов не оставалось.
        Из-за этого путь до склада, на котором я раньше работал курьером, занял несколько больше времени, чем изначально планировалось. Осторожность не помешает, ведь устраивать массовую свалку в стане врага опасно да и попросту глупо. Тут главное - действовать осторожно, неторопливо и без лишней суеты.
        Почти добравшись до складов, я приземлился и начал все обдумывать до малейшей детали. Сложность была не в том, чтобы ограбить склад-хранилище, а в том, чтобы потом уйти от возмездия. Мне известно, где располагается хранилище Искр, так же как и хранилище интересных в понимании ангелов и архангелов артефактов. Вся проблема в том, что эти отделы огромны, но внутрь мне ни разу не удалось попасть. А ведь еще есть закрытая зона, и что там, мне абсолютно неизвестно.
        Итак, моя цель - Искры, артефакты и закрытая зона. Я просто не могу упустить возможности там побывать. Посещать отделы необходимо именно в таком порядке. Сначала Искры - личная сила, не зависящая от внешних факторов, потом артефакты - дополнительная защита и наконец закрытый отдел. Успею ли я до подхода архангелов из карательной длани? Нужно постараться успеть. В идеале мне удастся убить всех до того, как кто-то вызовет подмогу через специальный кристалл, что ли? Точного названия не знаю. По идее у меня будет время на то, чтобы очистить хранилище от начала и до конца, но на случай надейся, а сам не плошай.
        Даже если я уничтожу всех еще до того момента, как они меня увидят, никто не даст гарантию, что не вернется один из курьеров или посетитель не зайдет, и такое может быть. Так что в худшем случае у меня есть минут пять, из расчета на это время мне и следует планировать всю операцию. Встречаться с архангелами из карающей длани у меня нет никакого желания. Уж очень разношерстные по силе там существа. Один раз видел командира руки, это значит, у него под командованием пять архангелов из отряда карающей длани. Так вот моя прошлая Искра - как бусинка по сравнению с жемчужиной. Десятисантиметровая Искра это что-то с чем-то. Но и, напротив, есть архангелы из этого отряда, Искра у которых не превышает пяти сантиметров в диаметре. Разбираться в причинах такого соотношения у меня желания не было, поэтому загадка: почему так? - останется неразгаданной.
        Итак, пять минут. Полторы минуты на отдел с Искрами, полторы на отдел с артефактами и предположительно минута на закрытый отдел. Остальное время пусть будет в резерве. Кажется, времени так мало на все про все, но вместе с этим и очень много. Да, очень много, когда все тщательно спланировано и, главное, имеются идеи по воплощению этого плана в жизнь.
        Так, мне необходим еще один мешок, типа того же баула с оружием и амуницией, который я взял из дома архангела. Хорошо, что заранее подумал об этом. Белоснежные простыни вполне заменят мешок.
        Оставив все лишнее, я вызвал крылья и взлетел, предварительно обвязав себя простынями вокруг пояса.
        Влетаю в приемную и начинаю обратный отсчет. Сразу же с моих рук слетают первые боевые заклинания.
        Триста, двести девяносто девять, двести девяносто восемь, семь, шесть…
        Лишь несколько кучек пепла остается на месте ангелов, стоявших на приеме-выдаче, на месте охраны и в зале ожидания, как я его называю. Всего пять секунд - и все не просто мертвы, их Искры стали частью меня, а тела превратились в прах. Ничего сложного, ангельские стрелы да мушки, разъедающие защиту, после чего еще по одной ангельской стреле тем, кто жив, и огонь, чтобы от тел ничего не осталось.
        Бегу дальше в первый зал, туда, где хранятся Искры. Морально я был готов к тому, что увижу, и все равно сбиваюсь с шага, но не мысли. Отсчет продолжается.
        Двести семьдесят шесть, пять, четыре…
        Величие зала давит, но сбросить его удалось с легкостью, лишь только вспомнил о цели. Множество стеллажей, у каждого не один десяток полок, расписанных рунами, - примитивная защита, но от этого не менее действенная. Искры хранятся в открытых сосудах с широким горлышком, но не собирать же их вручную. Быстрый анализ ситуации, и решение найдено. Бегу к центру зала, останавливаюсь и погружаюсь на мгновение в недра Искры. Отсчет продолжается, набатом отдавая в моей голове.
        Двести шестьдесят три, два, один…
        Нахожу в недрах Искры нужную сферу, концентрируюсь на ней и гоню в нее всю доступную энергию. «Хватит, - решаю я после пяти секунд, - иначе слишком долго».
        Выхожу в реальный мир и активирую способность. Во все стороны от меня волной пошел спрессованный воздух. Основной поток направлен вверх, поскольку я нахожусь внизу, и то, что должно было бы идти вниз, пошло вверх, уж не знаю почему. Эта способность по идее должна была активироваться в воздухе, отталкивая всех находящихся рядом существ. Идея удалась: ближайшие сосуды с Искрами просто отшвырнуло от меня, волна распространялась, сверху падали сосуды и Искры. Первые сосуды, которые получили самый сильный толчок, сбивали другие, а те еще одни, да еще и волна шла. Сильный грохот ненадолго оглушил меня, но я не теряюсь и помню, что время идет. А потому начинаю действие два.
        Сосредотачиваюсь и напрягаю волю, призывая тем самым все Искры, которые находятся на полу или еще не достигли его - полки-то были высокие. Чувствую широкий поток Силы, вливающийся в мою Искру. Также чувствую, как она растет, медленно увеличивается в размере. Но все когда-то заканчивается, закончилась и река Силы, сначала сменившись ручейком, а после и вовсе тоненький ручеек пересох.
        А отсчет продолжается!
        Двести тридцать шесть, пять, четыре…
        Бегу в следующий отдел. Под ногами хрустит стекло разбитых сосудов. Жалко, что мне не хватило сил сбить сосуды с самых верхних стеллажей, но время не ждет. Жадность не раз подводила людей. Вбегаю в другой отдел. Пока тревога не поднялась, констатирую факт, что тревожные кристаллы не светятся. Обнуляю счетчик и вбегаю во второй отдел с артефактами, по пути распутывая простыню.
        Уж если счетчик обнулен, можно задержаться в этом отделе на две с половиной минуты. Это хорошо! Отсчет начался заново.
        Триста, двести девяносто девять, восемь, семь…
        Стеллажи, но тут они не такие высокие, как в предыдущем отделе, видны даже самые верхние полки. Останавливаюсь и быстро оцениваю: что, где и какая ценность лежит.
        Справа различные вещи из материи: предметы обихода, сплавы, детали и многое другое. Эти стеллажи занимают много места, но я не за материей сюда пришел. Вот несколько длинных, обрамленных рунами стеллажей с материальными вещами. Тоже не то.
        Дальше пошли стеллажи с оружием и предметами амуниции, а также обереги из различных сплавов, но с примесью металла, который не давал распадаться конструкции при полностью истощенной структуре, а также постепенно восполняющей энергию этих предметов. Неплохо, но бесполезно для меня. Ценность средняя.
        Серебряные изделия, а за ними и золотые. Уже лучше, но хочу платину. А вот и она! Бегу к этому стеллажу. Отсчет продолжается!
        Двести шестьдесят девять, восемь, семь…
        По ходу связываю простыню таким образом, чтобы набить ее можно было без проблем, и при этом не потерять ничего. Начинаю сбор трофеев. Почти через минуту замечаю, что чем дальше, тем чище вещи. В гневе выворачиваю все уже собранное и бегу в самый конец зала. Нахожу чистые изделия из платины, причем с различными добавками изменяющих структуру предметов. Некогда разбираться, начинаю сваливать все в кучу… Отсчет ведь продолжается.
        Сто девяносто девять, восемь, семь…
        Делаю упор на мелкие предметы: кольца, амулеты, браслеты, ожерелья, обереги. Чувствую, что простыня может не выдержать, и рисую на ней руну, делая прямую подпитку из своей Искры. Дошел до места, где находились предметы из неизвестных мне материалов и веществ. Доля мгновения на размышления, ведь отсчет идет. Быстро собираю, благо их немного, а вот места маловато остается.
        Сто шестьдесят четыре, три, два…
        Время подходит к концу, бегу на выход, по пути забивая карманы одежды предметами с непонятной структурой.
        Закрытый отдел. Что же таит в себе это место? Времени остается все меньше. Я подбегаю к двери, которая должна вести в этот отдел. Ни разу не видел, что есть за этой дверью, - туда заходили сильные архангелы, и только они. Слабым к этой тайне дорога была закрыта, это я знаю точно.
        Сто тридцать пять, четыре, три…
        Как же открыть эту дверь? Черт, плевать! Пойду напролом. Благо Силы у меня очень много, да и лишняя в данный момент эйфория от поглощенной Силы мешает, как раз заодно избавлюсь от нее. Ставлю мешок с артефактами подальше и начинаю долбить дверь своими способностями и заклинаниями.
        Семьдесят, шестьдесят девять, восемь…
        Давай же, ну! Еще чуть-чуть. Чувствую, что поддается.
        Капля пота стекала по моему виску к подбородку, где срывалась и терялась в своем недолгом полете. Лицо было напряженное, даже пугающее. Из глаз пылало пламя, в волосах мелькали искры электричества. На бровях, казалось, выступил иней, а ноздри широко раздулись, будто ярость переполняет все естество их хозяина.
        Я давил изо всех сил, применял множество атакующих связок, плетений и даже использовал свои новые способности. Это помогало, но медленно. Наконец защита истощилась, и очередное заклинание разбило дверь в щепы. Войдя внутрь, я создал огненный шар, чтобы стало чуть больше света, ведь в этом отделе царила странная для небес тьма. Никогда не думал, что она вообще тут уместна. Но тем не менее это было так. В голове же свою коварную работу продолжал неумолимый счетчик.
        Пятьдесят восемь, семь, шесть…
        Помещение было небольшим, будто кладовка в одном из магазинов Земли, с рядами полок, прикрепленных к стенам. В конце висели крючки и немногочисленная одежда. Зато на полках лежало настоящее сокровище: земля, несколько видов семян, лунные и солнечные осколки камней разных размеров, прочие, скорее всего уникальные, предметы и имеющие огромную ценность вещи.
        По моим губам пробежала усмешка. Сорвав плащ с крючка, я сложил его в виде мешка, после чего принялся сгребать в него все подряд. Вынеся полный и завязанный плащ из отдела, оставил добычу возле белого мешка-простыни.
        Вернувшись обратно, я взял на этот раз штаны, завязал штанины и принялся насыпать туда землю. В следующий раз я использовал для этих целей рубашку, а потом последние элементы одежды - шляпу и большие сапоги на шнуровке. Связав все между собой, банально повесил себе на шею, а шляпу засунул за пазуху - и плевать на то, что я испачкаюсь!
        Выйдя, я стал грузиться. Жаль, что за спину ничего нельзя положить - огонь как-никак. Поэтому когда я загрузился и взлетел, таймер отсчитывал последние секунды.
        Три, два, один…
        Удивительно, но мне удалось. Вернувшись за баулом с добром архангела, я взял его и дал деру. Мне нужно уйти как можно дальше от склада, а еще желательно покинуть этот уровень, в идеале достичь города воинов, где меня ждет дружина и где я буду хоть в какой-то безопасности.
        Жаль, что я не знал о том, что моя дружина находится в городе магов… Но что бы это изменило по сути? Или изменило бы многое?
        Неважно! Важно то, что совершенное мною хищение ценностей настолько значительное и совершено при этом из самого центра территорий Света, что мне его никогда и никто не простит. Главное, чтобы не узнали, кто это сделал. Потому-то тела убитых и сжигались! Пусть ищут, а даже если найдут - пусть заберут свои ценности обратно. Мы еще посмотрим, кто кого! Учитывая возросшую силу и новообретенные, хоть и слаборазвитые способности, противостоять мне сможет далеко не каждый архангел. Да еще стоит разобраться с похищенными ценностями. Думаю, в них таится не один сюрприз. Жаль только, что теперь я становлюсь очень лакомой добычей, причем для всех.
        Эх, и снова я против всех! Ведь мало кто упустит случай заполучить такую Искру, избавившись от ненужного тела. Я бы точно не упустил!
        Глава 48
        А ведь что-то мне все чаще приходится ходить по краю, что называется. Да, каждый раз мне удается выйти не только сухим из воды, но и вынести с собой достаточно «воды» и ненадолго утолить свою жажду. Вот и теперь - риск был велик, и даже не в том, что я взял хранилище, но в том, что сумел уйти от возмездия, которое неминуемо обрушится на чью-то спину. По сути, я поступил глупо. Трофеи - хорошо, но прятать их от лишних глаз невозможно - слишком много похищено.
        Приходилось делать очень частые привалы. Способности, делающие меня менее заметным, а в будущем, надеюсь, и вовсе невидимым во всех спектрах, весьма существенно облегчали передвижение. Сейчас же, чтобы хоть как-то оставаться незаметным для больших отрядов, приходилось тратить очень много энергии. А еще я опасался, что маскировка спадет на глазах какого-нибудь отряда ангелов или архангелов. Вдруг они успеют вызвать на помощь? Тьфу, блин. По факту мне все они на один укус, а я их боюсь!
        Опасаться стоило только кучи архангелов, охраны источников и великих архангелов да еще некоторых деятелей, которые вроде бы и архангелы, да по силе великие, но таковыми не являются. Вообще иерархическая система у ангелов очень мутная. Даже нет желания вникать в нее. Я пытался, но это настоящее издевательство над моим сознанием. Возможно, за десяток или сотню лет я и запомню эту градацию, но не за такой короткий срок.
        Сейчас я вновь устроил себе привал. Мне уже удалось спуститься на уровень ниже. Достижение не такое чтобы уж очень большое, но чем богаты, тем и рады, как говорится. За это время пришлось четыре раза отдыхать - энергия при использовании стольких способностей одновременно тратится как в печи на деревянных поленьях, пока подбрасываешь - тепло. Приятно думать о трофеях, но сразу же возникает закономерный вопрос: а что с ними делать вообще? Известное дело, что большая часть трофеев достанется моей дружине, как то: оружие, обереги очень мощные, а не мои кустарные поделки, элементы брони в виде кольчуг и нескольких шлемов. Ну часть реализую… Однако остаются земля, семена и другие полезные вещи, которые хотелось бы использовать с толком, но вот была одна проблема.
        Нет, проблема была не одна. Их было несколько, причем все они были взаимосвязаны, и стоило подумать об одной проблеме, тут же возникала новая…
        У меня не было места, где хранить ценности. Не могу же я цербером стоять и охранять их? Верить тут никому нельзя, а поэтому что? А поэтому или все таскать с собой, или искать варианты. А какие они могут быть? Допустим, объявлю я себя Лордом, благо Силы позволяют. С ними и моей дружиной мне даже, может, удастся свергнуть Лорда и занять его место. Думаю, это реально, но есть ли в том смысл, вот в чем вопрос.
        По идее есть, однако вместе с этим имеется несколько нюансов. Первый, и самый главный, заключается в том, что, взяв под свою руку город, я лишаю себя мобильности. Не так-то просто собраться и свалить из места, которое ты поневоле со временем считаешь домом, а это непременно случится! К тому же стоит ждать нападений на город - критическую массу Искр никто не отменял, а мне неизвестно, по какой шкале оценивают эту критичность: считается ли насыщенность Искры или только по размерам идет оценка. Не зная этого, я буду вынужден жить в постоянном напряжении. Ну а узнать банально не у кого - вот ведь как бывает. Сходить с ума, предаваться паранойе и думать, что завтра за моей Искрой придут, не очень хочется. Ну и наконец, последняя причина, по которой мне придется отказаться от идеи взять город под свою руку, банальна и проста - мне не хочется править. Пусть даже правитель ничего не делает, но сам статус поневоле накладывает обязанности, которые необходимо исполнять. Делать что-то против своей воли? Ну уж нет, не в этой жизни. В прошлой жизни еще ладно, но только не в этой! Это пройденный этап.
        Таким образом, встает главный вопрос всех времен и народов. Что делать дальше?
        Обмозговывая мысли и так и эдак, не нахожу вариантов. Даже спрятать часть трофеев нецелесообразно. Увы, вполне может сложиться такая ситуация, когда мне не удастся их достать, а значит, со временем они окажутся в загребущих руках кого-то другого. Потому придется входить в город воинов, при этом выглядеть как клоун - ничего не поделаешь, такое количество добычи, да еще в столь специфичной «обертке», не так часто туда приносят. Впрочем, есть надежда, что никто не захочет со мною связываться - Сила моя налицо. Жаль, что законы города мне неведомы и есть ли они там вообще?
        Подозрения мое появление вызовет неминуемо, как пить дать. Главное - как можно быстрее найти мою дружину, а с ней и новыми Силами, которые дадут артефакты, обереги, оружие и амуниция, мне можно не опасаться внезапного нападения. В целом план шит белыми нитками, но за неимением ничего лучшего принимаю его к реализации.
        Конечно, я несколько пожадничал. Думаю, не стоило брать такое количество всякого-разного. Потерю стольких ценных вещей не спустят никому. Непременно следует ждать неприятностей, ведь рано или поздно меня найдут. Одно радует: судя по интеллекту исполнителей, в шкуре одного из которых мне удалось побывать, можно с уверенностью говорить о том, что, скорее всего, случится это поздно, чем рано. Однако к неприятностям готовиться надо заранее.
        На момент моего подлета к выходу на приграничные земли, или на нулевой уровень, погоня меня так и не настигла. Зато мне довелось стать свидетелем крайне интересного сражения. Почему интересного и что так привлекло мое внимание в заурядной битве? Все просто: сражались ангелы против ангелов, среди сражавшихся были даже архангелы, что странно. Никогда не думал, что они воюют между собой.
        Удивлению моему не было предела, когда один из отрядов разгромил второй, а Искры поверженных врагов были не просто собраны. Нет, в этот раз Искры использовались, поглощались, что вообще ни в какие рамки не укладывается. «Безумие какое-то», - думал я, наблюдая, как отряд слаженно поднялся в воздух и полетел в противоположную от меня сторону. Еще немного посидев и задумчиво покусав губы, но так и не придумав мало-мальского объяснения случившемуся, я поднялся в воздух и неторопливо полетел дальше.
        В этот самый момент несколькими уровнями выше великий архангел Рафаэль рвал и метал. Перед ним стояло несколько великих архангелов, но они находились на несколько ступеней ниже по силе и развитию, чем Рафаэль, поэтому и стояли, смиренно пережидая гнев своего владыки.
        - Как, как могли ограбить второе хранилище? И почему, почему я узнаю об этом сейчас? Я вас спрашиваю! - разъяренно кричал великий архангел.
        - Великий, - поклонившись и уставившись в пол, начал говорить один из присутствовавших великих архангелов, чьи имена пока были скрыты под покровом тайны. - Мы рассчитывали сами найти злоумышленников, после чего наказать их.
        - Мы не хотели беспокоить вас, - продолжил второй, так же как и первый, не смея поднять глаза на своего повелителя.
        - Вы понимаете, какой это удар по моей репутации? Мало того что все чаще рабы сходят с ума и нападают друг на друга, после чего поглощают Искры поверженных и убитых собратьев, так еще и это. Дело даже не в потерях, их можно компенсировать за счет резервов, но игнорировать наглое вторжение нельзя!
        - Великий, нам не удалось выяснить причину, по которой рабы и слуги сходят с ума.
        - Я что-то такое помню, но это было так давно, - задумчиво сказал великий архангел Рафаэль, успокоившись и укротив свой гнев. - Продолжайте поиски наглецов, нанесших удар по моей репутации. Узнайте, кто это был, найдите и убейте! Также продолжайте выяснять причины безумия… А мне надо подумать и вспомнить, когда я такое уже видел или слышал о чем-то подобном.
        На том и закончился разговор великого архангела Рафаэля со своими великими слугами. И не так-то важен был бы этот разговор, если бы в этот самый миг не случилось кое-что еще.
        Кто бы мог подумать, что один из великих архидемонов не станет дожидаться, пока соберется полностью войско ада. Потеряв терпение и разгневанный потерей значительной части своих легионов после атаки первого всадника, он, наплевав на приказ, выступил с подчиненными непосредственно ему легионами.
        Как маленький камешек, он стронул лавину. Никто не пожелал остаться в стороне и смиренно ждать Дьявола. Нет, легионы двинулись, очень медленно, но лавина пошла. Путь был не близок, а учитывая скорость передвижения, то только через несколько месяцев армия достигнет приграничных территорий. Демоны вознамерились преждевременно покорить небеса.
        Великая битва начиналась…
        Обезумевшие ангелы и немногочисленные архангелы собирали свою кровавую дань на небесах. Многие из них не утратили разум, напротив, они вспомнили, кем являются на самом деле, но жаль, что эмоции застилали им глаза, принуждая бросаться на всякого увиденного бывшего собрата. Проблемы были велики, и лишь единицы знали, что это означает. Последняя битва приближалась.
        Серые души не могли не заметить уменьшения количества нападений. Это было странно и пугающе. Очень многие не знали, чего ждать, а поэтому готовились к худшему. Собственно, правильно делали.
        Тем временем дружина постигала магические навыки. В основном все заклинания и плетения, познаваемые сержантами, были направлены на уничтожение врага.
        Самое интересное, что каждый воин дружины знал, что Лорд жив, но по какой-то причине они не торопились найти его, быть может, даже спасти или просто помочь.
        Многие странности происходили в это смутное время. Еще одна странность была в том, что монстры обретали разум, сбивались в огромные стаи и даже нападали на города, чего очень давно не случалось. Кто бы мог подумать, что именно в этот день один из городов падет под напором очередного вожака монстров. И, самое удивительное, монстры не ушли после убийства Лорда и всех защитников. Нет, именно сегодня родился новый Лорд. Лорд монстров. Под его знамя собиралась настоящая армия различных существ. Присутствие Лорда монстров делало обычных стервятников многократно сильнее и умнее. Это было странно и страшно!
        Размеренные серо-монотонные дни давно закончились, и только теперь поняли это абсолютно все!
        Глава 49
        Медленно из-за навьюченного на меня барахла, но верно продвигаясь вперед, я начал замечать какое-то нездоровое оживление. Чем ближе я был к цели и соответственно чем ниже я спускался, тем больше мне встречались на пути отряды ангелов. Заодно встречались такие существа, каких ранее мне не доводилось видеть. Их было мало, но тем не менее. Чего стоит всадник на Пегасе? Или десяток всадников, разъезжающих на боевых единорогах?
        Откуда они взялись? Вроде и нет причин, а может, это норма для данного уровня? Кто его знает, возможно, это патрули, которые ловят нарушителей. Причем, судя по силе их Искр, они вполне могут справиться не с одним отрядом достаточно сильных демонов, а то и пару архидемонов осилят, если они будут не особо старыми, а значит, и сильными.
        Мне не хотелось встречаться с патрулем, но по закону подлости, не иначе, меня заметили. Когда я отдыхал, восстанавливая энергию Искры, на меня напала дюжина всадников на единорогах. Причем Искры единорогов были не слабее, чем Искры у слабеньких, но все равно архангелов. У меня непривычно затряслись поджилки. Конечно, я знал, что силен и что справлюсь с этим отрядом, но не в этот момент, когда я основательно истощен. Да, способности мои были слабо развиты, на их активацию, поддержку и контроль требовался океан энергии. Приходилось количеством энергии компенсировать качество исполнения, вернее будет сказать, уровень развитости. Не суть важно, главное, что я попал!
        Да и разве могло произойти иначе? Сколько раз я говорил себе оставлять хотя бы половину энергии в Искре. Так нет же, хотелось быстрее добраться до города воинов, потому и тратил больше запланированного. Да и единороги меня смущают, пожалуй, даже больше, чем их всадники. Чего от них ждать, я не знал, а пакость неминуема, недаром же их Искры так сильны. И что-то подсказывает, что их наездники не будут сидеть сложа руки.
        От испуга или еще от чего, но случилось то, чего я ну никак не ожидал от себя. Наблюдая за приближением всадников, мой взор обратился внутрь. Увидев Искру, я обомлел, и даже все мысли выскочили из головы. Дело в том, что все белые, желтые и другие потоки светлых цветов и тонов, которые, как я подозреваю, ранее принадлежали ангелам и их более сильным и развитым собратьям, взбунтовались. Их резко потянуло к стенкам Искры, которые никуда не делись, а все так же стояли и равномерно, медленно пульсировали пурпурными волнами. Потоки прошли сквозь этот барьер и окутали его с другой стороны. Будто покрывало накинули на мою Искру. Теперь она выглядела иначе, будто две границы образовались - одна поверх другой. Формирование новой границы заняло очень короткое время. Выйдя из состояния внутреннего самосозерцания, я обратил энергетическое зрение на свою Искру. И рассматривал ее, что называется, «офигевая», все оставшееся время, до того момента, как меня окликнули.
        - Извините, светлейший, мы обознались, - привлек мое внимание один из всадников.
        Несколько единорогов заржали, как самые настоящие лошади, после чего всадники развернули своих животных и поехали прочь. В голове мелькнула мысль о том, что и эти архангелы, очевидно, не блещут умом. Действительно, что я могу тут делать в полном одиночестве без свиты? Естественно, стоять над кучей светящихся Силой артефактов посреди степи и смотреть внутрь себя! Наверное, это обыденное дело для архангелов - выбраться куда-нибудь с мешком всякого-разного и медитировать. Без мешка нельзя - хуже идет концентрация. Дурдом!
        Ну а вообще понятно, почему они извинились. Все дело было и есть в Искре. В энергетическом видении она стала светлых тонов, вот только непонятно какого цвета, и желтоватым отдает, и другими цветами, но больше всего было белого, поэтому ошибиться никак нельзя - это Искра ангела или даже архангела, судя по уважительному обращению всадников, но ведь это моя Искра!
        Рассматривая ее, я начал паниковать: ведь с такой Искрой мне нечего делать в городах людей, в том числе и у воинов, и у магов. И только я подумал о том, чтобы все вернуть назад, как тут же случилась обратная трансформация: покров, охватывающий границу Искры, распался на куски и многочисленные лоскуты - потоки, которые беспрепятственно вернулись внутрь.
        Наблюдая за Искрой в приближенном виде, я задумался. Данная трансформация - невероятное зрелище. Причем не в смысле красоты или эффектности, а именно в плане действия. Я даже подумать не мог, что возможно нечто вроде увиденного.
        Забыв о том, где нахожусь, об опасности разоблачения и обо всем, не связанном с Искрой, начинаю размышлять, как это вообще получилось. И самое главное, можно ли это повторить по собственному желанию и в любой момент?
        Путем долгих попыток и наблюдений мне удалось понять, как повторить такую если не идеальную, то близкую к идеальной маскировку. Хорошо, что при наблюдении в приближенном состоянии время бежит медленнее, не так, как хотелось бы, но и этого хватает! За время этих исследований мне удалось полностью восстановить энергию Искры и даже повторить «покров».
        Заставив, а по-другому никак - проверено, лоскуты-потоки собраться в единое целое, я вывел их за пределы Искры. Причем делать это нужно было не в одном месте, а по всей внутренней поверхности Искры, медленно и равномерно выдавливая наружу, не забыв при этом равномерно распределить объединенную «массу» вдоль внутренней поверхности Искры. Дело небыстрое и непривычное, но мне удалось справиться, после чего вернул все в прежний вид. Во второй раз осознанно получилось быстрее и легче. На тридцатый раз это получалось делать быстро, причем настолько, что по времени можно было сравнить с первым рефлекторным позывом, который получилось сделать без осознанного желания. Удивительно, но ведь удалось.
        Трудно осознать, что случайно получилось сойти за «своего», а если попытаться так же замаскировать Искру под демоническую? Думаю, эта идея не лишена смысла, ведь в моей Искре есть и темные лоскуты-потоки: начиная с коричневых и бордовых цветов и тонов, заканчивая черными, как космическая пустота.
        И снова попытки заставить потоки подчиняться. Это походило на тренировку атрофированных мышц. Я вроде и могу ими управлять, но не слушаются, сволочи. Так и тут, все внутренности Искры - это неотъемная часть меня, и я могу управлять ею, но необходимы тренировки, чтобы научиться это делать! Потратив время, я сумел добиться желаемого результата. Ничего не дается просто так, ну почти ничего… Все же желание поймать халяву сильно у каждого человека моего поколения, да вот только не бывает халявы!
        Убедиться в этом мне тогда довелось тоже. Ведь, усиливая свою Искру за счет чужих, я беру не только Силу, но и часть мусора. Иногда мусор оказывается полезным - это способности, которые можно развить во что-то большее, а иногда это части логических модулей, строящих поведение ангелов и демонов, создавая им ограничения. Эти модели, блоки и весь подобный им мусор, созданный источниками Света или Тьмы, незаметен, если не заглядывать особо внутрь Искры. Но этот мусор накапливается и влияет на суждения, действия и даже поведенческую логику. В любом случае, подозреваю, я поступил бы иначе очень во многом, если бы сохранял трезвость суждений. Думаю, что в моем случае все еще хуже, ведь если со временем часть мусора рассасывается в Искре, то по логике вещей у меня из-за быстрого набора Сил это просто не было осуществлено.
        Да и сейчас мусор влияет на мое суждение, взять то же бредовое стремление нахапать всего и как можно больше в хранилище - ни к чему это было, совершенно ни к чему, а сейчас и бросить как бы жалко, опять же след оставлять ни к чему…
        Трезвость мыслей сохраняется только во время погружения внутрь Искры. Этим я как бы отделяю себя - главное ядро - от всего остального, и оно не влияет на мои мысли. Или влияет? Вот как понять, интересно, если мне толком ничего не известно. Да и избавиться от мусора не мешало бы, но каким образом? Вот в чем вопрос, который остается до сих пор без ответа. Ладно, буду думать.
        Обелив Искру, я заметил, что энергию такая маскировка немного, но съедает. Причем намного меньше, чем связка, маскировавшая меня ранее, а в совокупности, думается мне, что путь мой дальнейший до города воинов пройдет без происшествий и боевых столкновений.
        Правда, не прекращаю поражаться интеллекту ангелов и даже архангелов. Дюжина всадников, и ни один не задался вопросом: что я тут делаю и что делают тут эти вещи - баул и узел. А если глянуть в энергетическом зрении, то вопросов точно не избежать, но нет - ни одного вопроса! Почему? Не пойму.
        Гореть им всем в вечном пламени, надоело задавать вопросы и самому на них отвечать, не имея возможности даже понять, прав ли я в том или ином суждении. Или, может, не прав? Или прав, но только частично. Информации очень не хватает, и это большой минус. Особенно учитывая потерянное время, в течение которого моя сущность была в заключении. Ведь может так сложиться, что скоро армия демонов выйдет в путь, а там и до Последнего боя недалеко.
        Кстати, а ведь данную информацию можно продать. В том же самом городе воинов, например. Да и избавиться от лишнего хлама, хоть и достаточно ценного, не мешает. О чем я опять думаю? Нет, не время и не место. Вот буду в городе, буду думать, а пока сосредоточусь на полете.
        Глава 50
        - Дядько, смотри, - оторвался от тренировки один из новых воинов, которого признали достойным служить в дружине вместо убитого в последнем бою воина Лорда Святослава.
        - Что там, Савл? - отвлекся мастер-наставник, который обучал дружину и совершенствовал одновременно с этим свою технику владения мечами.
        - Человек какой-то идет и что-то тащит! - показал парень пальцем на едва виднеющийся силуэт одинокого странника, идущего в сторону города.
        - Вижу, Савл, но он еще далеко, так что продолжай тренировку. Святослав не потерпит неучей в своей дружине.
        - Хорошо, дядько, - отозвался сравнительно молодой воин, одетый в полный доспех, исчерченный рунными цепочками.
        - Давайте, ребята, тренироваться. Еще пару часиков, и будем возвращаться в город. Не ленимся. Игорь, куда ты так бьешь? Не открывай бок при ударе, не забывай про щит! Давайте-давайте, - подгонял дружинников еще крепкий, но совершенно седой как лунь старик, вооруженный только двумя мечами и без малейших признаков доспехов.
        Тренировка шла своим чередом, но через какое-то время еще один воин отвлекся и сказал:
        - Дядько, там чужак, и у него богатая добыча. Давай нападем на него, возьмем добычу на меч?
        Старик посмотрел на незнакомца, прищурился, захватил ус губами и немного пожевал его, после чего развернулся и ударил воина, произнесшего эти слова, со всего размаха и от души прямо в грудь. Воина снесло как пушинку, будто грузовик снес пустой мусорный бак. Воин согнулся на земле в позе эмбриона и пытался вздохнуть или просто ослабить боль от удара, ведь его неплохо откинуло. Старик же, окинув взглядом прекративших тренировку дружинников, приказал:
        - Поднимите Дэна на ноги.
        Двое дружинников помогли словившему богатырский удар, сразу стало видно, что даже доспех на нем погнулся: грудная пластина, где толщина брони самая большая, вогнута внутрь, тем самым мешая парню дышать полной грудью. Да и инерция была столь велика, что вполне могли быть сломаны ребра и внутренности пострадать могли. Очевидно, что на сегодня тренировка для этого воина закончилась.
        - За что я ударил Дэна? - задал вопрос старый мастер-наставник дружинникам. Он даже в этом нашел чему учить не умудренных опытом воинов.
        - За глупое предложение? Не стоит нападать на чужака просто так, пусть даже за большую добычу… - начал говорить Савл.
        - Нет, - ответил старик, усмехаясь в усы и поражаясь, что до сих пор в этом мире еще встречаются не понимающие реалии изменившейся жизни. Жаль, что такие люди не способны приспособиться и всегда будут на вторых ролях! - Все иначе, учитесь думать всегда и везде. Что вы видите? - задал очередной вопрос мастер-наставник, после чего, не дожидаясь ответа, продолжил: - А видите вы человека, который тащит кучу разных вещей. При этом Искра у него вроде не такая и большая, верно? Но вот ведь в чем проблема: как столь слабый человек смог отстоять столько добра? И где он его взял? Исходя из всего вышеперечисленного делаем вывод: перед нами не тот, кто виден на первый взгляд, а поэтому связываться с противником, не зная его возможности, глупо и очень неразумно. Можно проиграть схватку из-за недооценки противника. Все всем понятно? Продолжаем тренировку, а Дэна отнесите в сторонку, пусть немного придет в себя. Помните, что в каждый бой нужно идти как на последнее сражение, и каждого противника следует всегда оценивать без лишних эмоций, присматриваясь не только к Искре. Зачастую тело скажет больше, чем Искра…
        - Да, дядько…
        В этот самый момент в небесах бушевал один из великих архангелов:
        - Ты хочешь сказать, что вы, архангелы из карающей десницы, не смогли найти расхитителя хранилища? Я тебя спрашиваю, Азнаил, - еще громче продолжил великий архангел Рафаэль.
        - Великий, - глубоко поклонившись, начал Азнаил, - мы не нашли ни одного следа. Тот, кто мог бы совершить столь страшное преступление, остался неизвестным нам. Даже нимфы не смогли взять след, а только указали общее направление его бегства и назвали «вкус» Искры святотатца. Однако это ничего не дало нам. Пройдя по следу, мы ничего не нашли. Похититель просто испарился!
        - Так, значит, это кто-то из наших? Кто-то хочет занять мое место? Сначала усиление границ, хоть и незначительное, но все равно заметное. Потом Гавриил отбыл по приказу Михаила сторожить разлом, причем не взяв с собою ни одного крылатого.
        - Великий, дозвольте доложить.
        - Что еще? - отвлекшись от своих дум, спросил Рафаэль.
        - Михаил передал управление своими полками великому архангелу Уриилу. Замечены серафимы, они как-то слишком активны в последнее время. Да и херувимы что-то затевают. Метатрон все так же молчит и не отвечает на заданные вопросы. Так что активность непонятная. Другие великие архангелы обеспокоены усилением Уриила, ослаблением Гавриила и непонятным исчезновением Михаила. Их армии готовятся к бою! Обстановку накаляют предатели и серафимы с херувимами.
        - Все непонятнее и непонятнее. Куда делся Михаил?
        - Неизвестно, великий. После того как отбыл великий архангел Гавриил, что подтверждают архангелы, великий архангел Михаил пропал. Видевшие их утверждают, что оба великих архангела часто разговаривали между собой и что это Гавриил куда-то удалился, не иначе как по приказу Михаила. Из его окружения с ним исчез только Азраил - главный командующий войсками и первый заместитель Михаила.
        - Что-то затевается, но тогда тем более непонятно, кто нанес удар по хранилищу? Кому это выгодно? Очень тонкая работа! Иди и служи делу Света, - попрощался великий архангел Рафаэль и, дождавшись, пока дверь закроется, начал размышлять вслух: - Возможно ли, что данный налет - отвлекающий маневр? Должно быть, так. Близится война за передел сфер влияния, территорий и источников. Давненько таких войн не было, но мне есть чему всех удивить, - злорадно ухмылялся великий архангел Рафаэль. - Азнаил, готовь армию, открыть все хранилища, и будь готов к войне, - взревел великий архангел Рафаэль, да так, что его было слышно даже за дверью.
        Безумные дни начинались…
        Еще удивительным было то, что Лорд монстров, тот, кого уже все Лорды признали грозной опасностью и великой силой, начал свои не понятные никому действия. Вокруг города стали скапливаться в огромном количестве монстры, в том числе и драконовиверны, на которых теперь сидели всадники.
        Стаи стервятников теперь организовывали отряды, которые уходили в дальние рейды за пищей для армии, а сила Лорда все росла и росла. Влияние распространялось все сильнее и сильнее.
        Соседние Лорды, обеспокоенные сложившейся ситуацией, выступили единым фронтом, но их дружины не вернулись, так же как и капитаны. Их постигла незавидная участь! Устрашенные Лорды вместе с горожанами покинули свои города. Их путь лежал в единственные обители душ людских - города воинов и магов! Лорды и горожане брали все мало-мальски ценное и отправлялись в путь в надежде обрести защиту от неизвестной прежде напасти!
        Армия монстров росла. И вот пришло время, когда она разрослась настолько, что пришлось рассредоточить армию и на соседние города. Еще три города стали обителью монстров, а командовать ими стали самые сильные, самые умные монстры, те, кто был способен соображать не хуже Лорда.
        Непонятно, чего они ждут и какие цели преследуют. Неясно, чем грозит миру такая активность монстров и по какой причине они вдруг поумнели. Хорошо хоть поумнели они не везде, а только на некотором расстоянии от своего Лорда.
        Демоническая армия шла. Легионы печатали шаг, и эхо этих шагов скоро должно было достигнуть ушей людей, а чуть позже и ангелов!
        Глава 51
        Даже самый долгий путь заканчивается рано или поздно. Закончился и мой путь в город воинов. С новой маскировкой мне оказалось нетрудно миновать не блещущих умом и интеллектом стражей, охранников и разведчиков. Так что оставалось лишь одно - найти город. К удивлению, мне повезло. Отловив одну из команд охотников, я прижал их и заставил выложить, куда и как долго идти, чтобы попасть в пункт назначения. Само собой, они все рассказали, да еще и с радостью, лишь бы избавиться от меня. И вот всего через четыре дня полета предо мной предстали стены города. К тому времени я даже научился отличать день от ночи, настолько вжился в этот мир, а на мелочи, свойственные ему по жизни, и вовсе не обращал внимания - а именно на кучи мертвых тел, постоянный трупный запах и другие пустяки.
        Странным было то, что стервятников здесь вообще видно не было, так же как и медуз, и других монстров, и хищных животных, населяющих этот мир. Необычно, но не критично, а потому я списал этот феномен на свою возросшую силу и на то, что эти чудища чувствуют меня загодя и убираются с моего пути. Глупость, конечно, но тогда это объяснение мне казалось наиболее верным.
        Охра действительно выглядел как настоящий средневековый городок. Не берусь сказать, сколько в нем населения, но, судя по широкой и очень высокой стене, можно точно сказать, что город полноценно защищен. Стены были сложены не из камней, что меня удивило, а из больших блоков серой земли. Работа не просто титаническая, ведь землю нужно было еще наверняка и магией обрабатывать, да еще и соединять как-то блоки. С учетом высоты и ширины стен очевидно, что город строился силами многих людей и достаточно продолжительный срок, возможно годы и десятилетия. Перед стеной был не то чтобы овраг, нет, скорее оттуда и брали землю, отчего казалось, будто перед стенами образовалась низина, но никак не полноценный овраг или ров. Да и не думаю, что ров как оборонительный рубеж тут имеет значение!
        Привлекать внимание крыльями и вообще своим приходом было бы излишне самонадеянно, потому я спустился вниз на расстоянии, от которого город можно было видеть, и, убрав крылья, медленно направился к городской стене. Чем ближе я подходил, тем выше росла стена. У Охры оказались даже настоящие ворота, сделанные из земли, которую, судя по всему, спекли определенной формой. Необычно, не знал, что такое возможно.
        По ходу дела мое внимание привлекла тренировка дюжины воинов. Их тренировал какой-то старик, причем тренировал жестко и без малейших поблажек. Наверное, местные охотники или воины, а может, и дружинники. Кто его знает? Искры воинов по размеру были немногим больше моей, но не могли с ней сравниться ни по насыщенности, ни по Силе. Искра старика была самая большая. Однако и ему было далеко до меня, я чувствовал это каким-то новым чувством, дававшим мне знание, - сильнее моя Искра чужой или нет.
        Тащить за спиной кучу вещей мне уже давным-давно надоело. Весьма неудобно, да еще и руки постоянно заняты. Не единожды я успел пожалеть о том, что не знаю заклинания левитации или чего-то в этом духе. Не душила бы жаба, так давно выбросил бы все лишнее, но ведь жалко - ценное добро. Вот так вот постоянно подбадривая себя тем, что еще немного и можно будет передохнуть, продолжал идти. Впрочем, теперь и правда еще немного и можно будет передохнуть. Наконец я оказался перед воротами - входом в город.
        Охраняли ворота всего четыре воина. Зато они были людьми, и каждый из них имел Искру, сравнимую с Искрой Лордов встречавшихся мне ранее городов. Действительно воины, а не просто кто-то там. Вполне возможно, что у каждого из них есть своя собственная дружина. Ведь Искра-то сильна. Почему именно они стоят на страже? И где стандартный маг? Ничего, скоро все выясню, а может, и не стану этого делать. К чему оно? Само потом все станет ясно.
        - Стой, - начал один из них. - Кто такой, откуда и зачем в город идешь?
        - Зовут меня Грэг Мутный. Иду я из села Большие Сиськи, прошел уже через деревню Толстый Зад, вот теперь и к вам дошел, - начал я, откровенно издеваясь. - Направляюсь в город, чтобы на других посмотреть, себя показать.
        - Все с тобой ясно, проходи давай, шутник. Иди прямо и через четыре квартала упрешься как раз в «Павильон». Там можешь остановиться на время. Да, законы просты: не устраивать драк в черте города, не воровать, не грабить, не убивать и не действовать на нервы воинам города, а то только сделаешь шаг за город, как тут же на тебя нападут. Надеюсь, все понятно?
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я стражника за подсказку.
        Так после небольшого, но содержательного диалога я наконец оказался в городе воинов. Как же долго мне пришлось до него добираться!
        Внутренняя архитектура Охры в сравнении со всеми ранее встречавшимися мне городами отличалась, как архитектура современного продвинутого села отличается от устройства средневековой деревни. Сравнение, конечно, так себе, но сопоставлять со средневековыми городами, где было грязно и воняло нечистотами, было попросту глупо. Начать с того, что тут дома построены из каменных блоков, похожих на кирпичи, но только большие и высокие, почти квадратные. Вот и дома тут были достаточно высокие, этажа по два-три, а то и все четыре. Верхний этаж, правда, обычно строили не из сплавленной в блоки земли, а из ребер неизвестных мне животных. Причем, мыслю, это было сделано из практичных соображений: тем самым крыша была более защищена от проникновения сверху с помощью магии. Было видно, что кости содержали в себе немного магической энергии, которая восстанавливалась со временем, а еще удалось разглядеть руны. Наверное, не так-то просто раздолбить такую крышу, а укрыться от нападения летающих ангелов или демонов в таком доме гораздо удобнее. Окон в таких домах не было. Наверное, они тут излишни. Трудно сказать, но в
случае нападения на дом, думаю, что удержать один проход, не отвлекаясь на окна, намного легче. Отступать здесь есть куда - на верхние этажи, лестницы в домах можно держать малыми силами. Зная тактику ангелов и демонов - атаковать, чтобы задавить массой, - приходится признать здравый житейский смысл такого варианта обороны.
        Расстояние между домами было столь малым, что стены практически вплотную прижимались друг к другу. Скорее всего, это тоже сделано для укрепления обороноспособности в случае нападения. Что-то подсказывает мне, что взять Охру обычной тактикой демонов и ангелов просто нереально.
        Улицы в городе были не очень широкие, но разойтись на них вполне можно. Через квартал улицы стали шире, а еще через два так и вовсе увеличились намного. А вот и «Павильон» - место, где мне посоветовал остановиться стражник.
        Стараясь не привлекать к себе лишнее внимание, что было крайне непросто сделать - мой внешний вид и куча вещей в руках не могли не привлекать любопытствующих, - я зашел внутрь. Убранство этого заведения не особо отличалось от стандартных гостиниц этого мира. Так что, подойдя к управляющему и заплатив ему за месяц проживания, я взял ключ от своего номера, после чего боком, как краб, - мешали вещи - стал подниматься по лестнице наверх. В номере я с улыбкой осмотрел шкаф, в котором полагалось хранить вещи, взглянул на ключ от него, потом на кучу своих вещей и не стал заниматься ерундой - все равно все не поместится. Потому просто сбросил надоевшие вещи на пол, сел и задумался.
        В данный момент мне виделся только один вариант дальнейших действий, но и тот мне не особо нравился. Желательно было разобрать артефакты, отобрать вещи для себя и для моей дружины, отделить вещи, которые не пойдут в продажу, и отобрать лишнее - что не жалко продать.
        Тут, казалось бы, и должно было начаться самое интересно, но как бы не так. Мне было банально лень заниматься разбором трофеев. Поэтому, немного подумав, я взял и передвинул кровать. Причем поставил ее таким образом, чтобы она перекрывала входную дверь, которая открывалась внутрь комнаты. После этого я лег на кровать и решил отдохнуть.

«Почему бы и нет? - думал я. - Сколько всего произошло и сколько времени я без сна? Непорядок, надо отдохнуть, пока есть такая возможность. Кто его знает, когда удастся еще раз прилечь. Трофеи никуда не убегут, дверь забаррикадирована, и попасть сюда можно, только сдвинув кровать со мною вместе».
        Так что, немного полежав, я закрыл глаза и спустя несколько минут заснул.
        В этот самый момент в Сомле - городе магов моя дружина, изучавшая магические искусства, отвлеклась от своего дела. Причина была простой до безобразия. Из-за постоянных магических тренировок Улль обрел более высокую чувствительность к магическим манипуляциям. Вместе с этой чувствительностью он смог более точно почувствовать направление, в котором находится их Лорд.
        Или, возможно, он смог более точно почувствовать его из-за того, что расстояние было невелико? Это ведь тоже могло сыграть свою роль. Так что, убедившись, что связь никуда не исчезла и все так же отчетливо чувствуется Уллю, сержанты приняли решение выдвигаться.
        Сборы были недолгими, и вскоре дружина покинула город. Шли они обратно в Охру - город воинов.
        Адские же легионы продолжали свое движение. Однако вскоре что-то изменилось, причем не в лучшую для них сторону. Слабость поразила многие легионы. Второй всадник в этот раз не воплотился материально, но и удар его невозможно было отразить. Многие демоны стали слабее, поэтому скорость движения армии замедлилась. Кто бы мог подумать, что проклятие обернется благословлением? Ведь именно замедление похода позволило Дьяволу догнать армию.
        Глава 52
        Тут так редко удается поспать, но как же это приятно. Просто спать, без снов и бесконечных мыслей, терзающих разум. Только ради того, чтобы понять ценность такой простой вещи, как сон, стоило умереть и очутиться в этих местах, пройти через настоящий ад и ощутить прелесть жизни. Как странно, потеряв все, каждый человек продолжает цепляться за старые привычки.
        Медленно открыв глаза и мысленно прокрутив в голове все произошедшее за последнее время, я стал неспешно возвращаться к существующей реальности. Для начала все равно следовало разобрать вещи, «реквизированные» из хранилища ангелов и архангелов. В первую очередь нужно разделить их на те, которые будут использоваться мною, так сказать, для личного пользования. Потом отдельно отложить необходимое для моей дружины. И наконец на продажу и обмен. Ведь Охра город очень большой, здесь наверняка найдется достаточно полезных и конечно же дорогих диковинок. Опять же информация - тоже своеобразный товар. И почему-то думается мне, что узнать, как попасть отсюда домой на Землю, просто так не удастся.
        Поднявшись и оправив слегка помятую одежду, я принялся развязывать баул.
        Что тут у нас? Мечи, кольчуги, кинжалы - это откладываем отдельно, для дружины. Хотя и себе, быть может, что-то отберу. Но это потом, вначале следует разобрать все. Дальше пошли вещи поменьше: кольца, браслеты, несколько подвесок, около полудюжины пар сережек, просто одиночные серьги. Кое-что и мне сойдет, ведь, судя по фасону, серьги явно неженские. Были искусно сделанные цепочки, пара ожерелий, женская бижутерия… Или правильнее говорить женские драгоценности? Само собой, были обереги, амулеты, талисманы. Все предназначенное женщинам, типа брошек с камнями-рунами, ожерелий или бус из жемчуга, исписанных рунами, и другие подобные вещи откладывались на продажу. Осталось из этой категории совсем немного и преимущественно самые мощные вещички. Места они занимали немного, зато имели достаточно неплохую стоимость.
        Из всей этой мелочи я откладывал также наиболее энергоемкие вещи, которые способны были защищать или атаковать. К слову сказать, последних, атакующих, было не так и много. Да и руны некоторые мне были незнакомы, так что перед применением еще стоило в них разобраться или найти того, кто помог бы мне разобраться. Те предметы, что имели относительно большой размер, а вот энергоемкость у них была так себе по сравнению с другими предметами, откладывались в сторону - на продажу или обмен.
        Отдельно шли предметы с неопределенными свойствами, а зачастую и структурой. Туда же отправились предметы повышенной энергоемкости и из неизвестных материалов. Например, был очень странный кинжал, рукоять которого состояла из цельного рубина (вполне возможно, что это другой камень, ведь я определил по цвету - красный) с выступающими наружу рунами. Лезвие кинжала было вырезано из цельного сапфира (определял также по цвету - голубой), руны на нем были вплавлены в лезвие и имели зеленый цвет - вполне возможно, что выполнены они из изумруда. Энергоемкость кинжала невероятная, руны мне неизвестны, так же как и их назначение. В общем, непонятный артефакт с невероятной структурой. И такая вещь была не одна!
        Во втором мешке с личными вещами убитого мною архангела тоже нашлись интересные вещи: броня-кольчуга и оружие - мечи и так далее. Этот мешок разбирался быстрее предыдущего из-за того, что мелких вещей тут было намного меньше. Да и те, что были, не особо впечатляли.
        Настало время разгребать последние узлы. Я даже поморщился, посмотрев на то, что навязал. И был смысл грабастать столько всего? Это уже не хомячество, а барсучество какое-то. Как только удалось дотащить столько? Кстати, почему это стража впустила в город одинокого странника, который волок на себе столько барахла? Ведь тут одиночки долго не живут, и турист с подобной поклажей давно должен был бы стать жертвой разбоя. Плевать! Другой вопрос: что со всем этим добром делать и где его складировать? Вот, например, земля из шляпы: куда ее девать, не носить же там постоянно, да еще и за пазуху засовывать, чтобы никто не увидел. Ладно, вначале стоит все это перебрать, чем я и занялся, уже через силу - надоело копаться.
        Лунные и солнечные булыжники отдельно, туда же семена, землю. Часть, конечно, пошла в кучу - на продажу или обмен, часть к вооружению личному и дружине.
        В итоге получилось, что горка вещей на продажу или обмен по размерам оказалась примерно такая же, как и горка с вещами для личного пользования и дружины.
        Когда разбор был завершен, я оказался в тупике: а теперь что делать? Уйти и оставить все это без охраны? Можно, конечно, но слишком рискованно. Однако и сидеть, как Кощей, да над златом чахнуть, тоже не вариант, причем совсем не вариант. Охрану бы приставить, но проблема в том, что и ей верить нет резона. Кинуть могут только так. Таскать все с собой? Ну это совсем бред - привлеку лишнее внимание и точно нарвусь на неприятности, тут и к гадалке не ходи. Таки что же делать бедному еврею?
        Пока мои мысли витали вокруг решения нелегкой дилеммы, в городе воинов, не так далеко от «Павильона», в резиденции Лорда, шел неспешный разговор. Разговор этот был между самим Лордом и мастером-наставником, старым воином, которого все называли просто дядькой.
        - Ну чего ты хотел поведать мне, дядько? - тихо спросил Лорд. - Неужели возникли проблемы с обучением новиков?
        - Нет, мой Лорд, обучение идет по плану. Воины неплохие, но глупые. Силушки набрались, да вот думать не научились.
        - Хватит, дядько. Думаю, ты пришел не для того, чтобы рассказать мне о талантах или глупости новиков. Не сомневаюсь, что ты сможешь их обучить военному ремеслу как надо. Уж если ты не сможешь, то никто не сможет. Так что давай рассказывай истинную причину твоего прихода.
        - Сегодня во время тренировки в город пришел необычный странник.
        - Так-так, и чем же он необычен? Что привлекло твое внимание? Должно быть, зрелище и правда необычное?
        - Так и есть, - продолжил дядько, теребя свой ус. - Начать хотя бы с Силы Искры, она велика, но и мала одновременно. Думаю, что Сила его примерно равна силе Лорда, но по виду этого не скажешь, только по ощущениям.
        - Интересно, но не так уж и необычно. Что-то должно быть еще? - попытался угадать Лорд.
        - Конечно, есть и еще. Структура Искры необычна, похожа на работу белых по созданию своих слуг и рабов, однако лишь похожа. Также ощущается родственная им энергия, однако с примесями нашей Силы.
        - А вот это уже необычно. Если бы не невероятный интеллект наших «друзей», можно было бы заподозрить шпиона, но это было бы слишком сложно и опасно. Согласен?
        - Думаю да, легче устроить налет с целью сбора информации, чем внедрять кого-либо. К тому же еще есть кое-что.
        - И что же? Ты встретил прямо-таки человека-сюрприза какого-то, - усмехнулся Лорд.
        - Трофеи, у него были невероятно богатые трофеи. Такое впечатление, что он взял на меч резиденцию одного из великих архангелов, чего конечно же не может быть. Ведь мы бы об этом уже знали.
        - Верно, - сказал Лорд, после чего на мгновение задумался и спросил дядько: - А трофеи действительно ценные? Многочисленные? Возможно, стоит пополнить запасы?
        - Нападать не стоит, - покачал головой дядько, после чего закусил ус и сказал: - Я против. Странник необычный, а потому опасно нападать на него, да еще в нашем городе!
        - Да при чем тут нападать? У вас все мысли только о войне и битвах. Я торг хотел устроить.
        - Добре тогда, торг это дело, - улыбнувшись в усы, сказал дядько, который действительно думал сперва об одном…
        - Пусть мои люди узнают, где он живет, навещу его лично! - распорядился Лорд. - По твоим словам, эта залетная птица стоит того, чтобы на нее посмотреть. Заодно посмотрю, что там у него имеет цену, а что - барахло!
        - Я распоряжусь, - согласно кивнул дядько.
        Глава 53
        Кристалл, подчиняясь приказу, отправился в «Павильон», одну из трех гостиниц Охры, где мог бы остановиться тот, кто заинтересовал Лорда. Нужно было найти необычного странника, который появился вчера в городе. Не такое уж и сложное задание, но провалить его было нельзя. Поэтому со всей ответственностью подойдя к заданию, Кристалл лично отправился в «Павильон». Зайдя в гостиницу, Кристалл направился к управляющему и начал разговор.
        - Здорово, - сказал он.
        - Приветствую, Кристалл. Что привело тебя к нам? Лорд недоволен работой «Павильона»?
        - Нет, с этим все в порядке. Я тут за информацией.
        - Чем могу помочь?
        - Интересует странник, прибыл вчера, предположительно с богатыми трофеями. Достаточно сильный.
        - Был один с трофеями, да. Но вот что сильный, я бы так не сказал.
        - Ясно. Он еще тут?
        - Да.
        - Хорошо, я доложу Лорду.
        Кристалл не был уверен, что нашел того, кто нужен Лорду, но доложить он был обязан. Поэтому посыльный поспешил в резиденцию…
        Пока я сидел и думал, все уже решилось за меня. А началось со стука в дверь.
        Громкий стук отвлек меня от размышлений. Схватившись за меч, я встал и подошел к двери.
        - Кто?
        - Святослав, Лорд Охры - города воинов, - раздался ответ.

«Ого! Вот ведь баран, странным было бы, если бы меня не заметили, но Лорд…» - мелькнула мысль.
        - Мы не собираемся нападать, - правильно истолковав паузу, продолжил голос. - Узнав о твоих трофеях, решили познакомиться с ними и, возможно, кое-что приобрести!
        Порадовался тому, что успел отложить для себя и своей дружины все мало-мальски ценное. Все спрятано в шкафу, но туда не все поместилось - осталась земля и еще кое-что.
        - Хорошо, но пусть входит только Лорд, - ответил я.
        Вообще рискованно было соглашаться даже на это, но разве у меня был выбор? Будь их воля и желание - вошли бы и так. Раздался щелчок, и дверь открылась. Вошел человек, видимо, Лорд. Он сам запер дверь на ключ, чтобы зря не нервировать меня.
        - Так и знал, что имеются дубликаты ключей, - зло сказал я.
        Лорд, если это, конечно, был он, поинтересовался:
        - Покажешь свои трофеи?
        Просто поинтересовался, будто все нормально и ничего не происходит. Ну да, так я и повелся на это.
        Не опуская меча, я показал рукой на кровать, где были разложены остатки добычи.
        - Смотри, - с виду безразлично сказал я, в любую секунду готовый отбиваться, случись что-то неожиданное.
        Повернувшись ко мне спиной, Лорд подошел к кровати и стал рассматривать ценности. Он медленно перебирал все это, рассматривал, замирал на несколько мгновений, но я не терял контроля над ситуацией, конечно, настолько, насколько это возможно в таком положении.
        Пока Святослав рассматривал артефакты, я решил разглядеть его Искру, чтобы хотя бы примерно представлять, к чему готовиться в случае сражения. Искра, представшая моему взору, поразила меня. Чем? Да своими размерами и формой. Начать с того, что по размерам она была как моя Искра, но вот внешне она походила на большой драгоценный камень с невероятно искусной огранкой. Чувствовалась исходящая от нее мощь. Не знаю, какими знаниями и умениями, какой силой необходимо обладать, чтобы сделать такое со своей Искрой, да еще и наверняка не только не в ущерб себе, но и с великой пользой.

«Справиться с таким титаном не в моих силах», - отчетливо понял я. Мой меч не более зубочистки для него, а все мои способности ничто без должного развития. Столкнись мы через какое-то время, исход был бы неясным, но сейчас у меня просто нет шанса. Все, что я могу, так это дать максимальный отпор, после чего попытаться сделать ноги, впрочем, чтобы потом вернуться. При этом еще не факт, что мне удастся убежать. Одна надежда на мирный исход переговоров.
        И после некоторых раздумий я был даже готов согласиться на то, чтобы меня оставили в покое, пусть даже заберут эти артефакты - жизнь дороже. Неприятно чувствовать себя мышью перед удавом. Но все же не хотелось бы терять столько добра, которое досталось мне такими потом и кровью. Или, вернее, потерей тела и другими неприятностями, типа служить кому-то, будто я раб безвольный.
        Пока я выдумывал себе всякие страсти, Лорд осмотрел все и, повернувшись ко мне, спросил:
        - И какую цену хочешь за свои товары? Что тебя интересует?
        После некоторых колебаний и размышлений я все же решил ответить нейтрально. Думаю, этим мне удастся выяснить, насколько сильно мне стоит опасаться гибели.
        - Трудно сказать, что я хочу получить. Такой товар нынче редок, но я готов к разумным предложениям.
        - Хорошо, - улыбнулся Святослав. - Думаю, я могу предложить кое-что из того, что тебе понравится. За это я хочу, кроме того, что лежит на кровати, получить и то, что находится под ней.
        Меня пробил озноб. Волосы на затылке стали дыбом, и я уже готов был атаковать Лорда, отвлечь его внимание и, вызвав крылья, улететь прочь. Но все же решил окончательно все прояснить. Ведь под кроватью в простыне была земля, лежали семена, лунные и солнечные камни и прочие имеющие великую ценность артефакты, непригодные для боевых действий.
        - И что же Лорд готов предложить мне в обмен на все это? - постаравшись скрыть свои эмоции, спросил я.
        - Видишь мою Искру? - вопросом на вопрос ответил Лорд и, не дожидаясь ответа, продолжил: - Я структурирую твою Искру точно так же, благо у меня есть для этого материал. За мою работу и за материал ты отдашь мне все это, - сказал он, обведя рукой кровать.
        - Каковы гарантии выполнения сделки? И что я получу, если моя Искра изменит структуру?
        - Все еще хуже, чем я думал, - усмехнулся Святослав. - Подумай, почему я Лорд такого большого города и до сих пор держу в нем власть? Нарушать слово в моем городе для меня неприемлемо, слишком большой урон для моей репутации.
        Не особо поверив в эти объяснения, но признав их более-менее разумными, я согласился с приведенными доводами.
        - Ладно, допустим, я верю, но что мне это даст в итоге? Какой ожидается результат?
        - Искра почти перестанет увеличиваться в размерах, она будет расти как бы внутрь. Мощь возрастает, но со стороны этого видно не будет. Но самое главное, что внутренний хаос перестанет оказывать влияние на поступки человека. Разум очистится, а все осколки личностей, поглощенные вместе с чужими Искрами, будут изолированы до своей ликвидации, что происходит только со временем. Порой на это требуются годы или даже десятилетия, смотря какая Искра была поглощена и какая личность была у хозяина Искры.
        Пораскинув мозгами, прикинув все «за» и «против», решил узнать:
        - Я не уверен, что заплаченная мною цена соответствует покупке!
        - Подумать только, я предлагаю ему то, чем обладают только люди из Круга Воинов, Совета Магов, кандидатов в них, некоторые Лорды, а также их немногочисленные приближенные. Так он в ответ еще и сомневается.
        Все обдумав и уловив скрытую угрозу в последних словах Святослава, я решил согласиться. Торговаться, когда сила не на моей стороне, глупо и необдуманно. Для здоровья это явно не будет полезно. Да и плюсы очевидны - избавлюсь от хлама, хотя придется отдать и некоторые ценные вещи, причем очень даже. Но главное, останусь при своем - не отдам сильнейшие артефакты, убранные в шкаф. Хорошо, что Лорд внимания на них не обратил, а ведь мог бы потребовать и все остальное - и попробуй тут откажи: сотрет в порошок и скажет, что так и было, а все согласно покивают головами и подтвердят!
        - Договорились, - ответил я, оторвавшись от своих мыслей.
        Или, может, я сам себя накручиваю? Да нет.
        - Хорошо, тогда будь готов к вечеру. Я поставлю охрану у твоих дверей, чтобы сюда никто не забрался. Плату заберу, когда выполню свою часть сделки.
        Ну да, а еще охрана проследит, чтобы я никуда не сбежал. А что, собрал бы вещички и поминай как звали.
        - Увидимся вечером, - ответил я.
        Когда Святослав покинул мой номер, я наконец смог расслабленно выдохнуть. Не ожидал, что напряжение будет так велико. Кто бы мог подумать, что моей скромной персоной заинтересуется сам Лорд. Но уж лучше бы он забыл про меня - безопаснее. Стоит взять на заметку: советовать следует только тем, кто намного слабее, а то увидят артефакт непонятного назначения, возьмут и пырнут кинжалом да магией или еще чем приголубят. Зачем платить за то, чего я не собираюсь продавать, если можно решить проблему столь радикально? И никаких сделок с теми, кто превосходит меня в силе, - чревато. Ну а если и придется пойти на сделку, то как минимум на своей территории и будучи подготовленным ко всем неприятностям, с планом быстрого отступления!
        Лишь после того, как моя Искра изменила свою структуру, я понял, что цена, уплаченная Лордом, хоть и сильно занижена, примерно раза в три по лично моему субъективному мнению, но все же не чистый развод лоха на бабки.
        Все это случилось вечером. Правда, я узнал о том, что наступил вечер, только по приходу Святослава, ведь покидать гостиничный номер было бы нелогичным. Охрана, воры и все такое. Зачем платить за то, что можно просто взять? Ну а верить на слово я давно разучился. Не я такой - жизнь такая!
        Войдя в номер, Лорд начал командовать и одновременно рассказывать:
        - Стань возле стены. - Я подчинился, а он продолжил выдавать ценные указания: - Теперь подними руки, расслабься, переключись на второе зрение и наблюдай за процессом. Видишь этот камень? - спросил Лорд, показывая на полупрозрачный камешек, который висел над его ладонью. - Это невероятно ценная вещь. Он называется «камень душ» и существует в двух мирах одновременно - в материальном мире, его можно потрогать и ощутить, а также в энергетическом - на него можно воздействовать магически, помещать внутрь его руны и любые неактивированные плетения. Но главная его ценность в том, что он полый внутри, пустой и эту пустоту можно наполнить чем угодно, и наполнять практически бесконечно. Когда эта пустота будет заполнена, камень станет расти, но это будет происходить очень медленно и незаметно, уж поверь моему опыту. Фактически это мини-мир, размеры которого невозможно точно определить. Да и вряд ли кто пытался это сделать - испортить камень, просто попытавшись измерить его максимальную емкость. Все, что требуется, это поместить камень в твое тело - что нетрудно и затем поместить в него твою Искру - что тоже
достаточно просто. Мы проделаем это без труда, а там все само собой произойдет. Ну должно произойти, - признался Лорд. - Не так уж часто приходится вставлять камень душ в чье-то тело, но, как правило, структуризация происходит сама собой.
        - Так это что, еще и опасно? - опешил я.
        - Не думаю, - бодро сказал Святослав, предварительно зажав меня в тисках своей Силы и создав вокруг меня что-то вроде силового кокона. Обалдев от неожиданности, я не успел среагировать, ну а потом было уже поздно.
        Камень вошел в мое тело.
        Глава 54
        Ничего не делается и уж тем более не дается просто так. За все всегда нужно платить, и даже если кажется, что откуда-то мистическим образом приходит халява, то лучше остеречься, ведь все равно жизнь возьмет свою плату, так или иначе. Вот и я вроде бы получил столько всего, да только удержать не получилось. Вместо этого мне еще и боль приходится испытывать, да еще и бороться за свою душу, опять… Хотя бывало ли иначе? Сколько раз я уже прошел по грани и все еще жив? Надеюсь, внедрение камня не станет последним звеном, которое оборвет мое существование. Было бы крайне обидно!
        Камень вошел в мою шею, после чего стал медленно опускаться в район солнечного сплетения. Приятных ощущений в этой процедуре было мало - больно, противно и хочется отключиться, чтобы только не чувствовать эту гадость. Но терять сознание нельзя - необходимо контролировать все, чтобы не приключился «несчастный случай». Не верил я Святославу, не верил, и все тут. Благо повод был, да еще какой.
        В один прекрасный момент камень достиг Искры. Тогда-то я и перешел на рассмотрение ее внутренней части. Если отбросить весь негатив, то слияние можно даже назвать красивым зрелищем. Камень медленно, как айсберг, наплывал на стенки Искры, после чего, миновав их, стал как бы всасывать ее. Мое чутье не уловило угрозы, а потому я просто наблюдал за всем этим. Камень двигался все дальше и дальше, полностью занимая место Искры, а она все сильнее заходила в него.
        Тут-то я и задался вопросом: а смогу ли я маскировать свою Искру после таких преобразований? Получится ли у меня координировать способности или цепочки распадутся? Удастся ли рассматривать структуру Искры? Надеюсь, ничего плохого не случится.
        Наконец процесс становления камня на место Искры и ее поглощение был закончен. Без труда мой взор проник внутрь камня, и я стал наблюдать за интересными процессами. Бесполезные куски, элементы, части блоков, которые мне не удавалось узнать, а также другой мусор был заключен в одну ячейку. Имелись еще ячейки, при этом каждая из них имела свой цвет, свою тональность. Их количество не поддавалось исчислению, и они стояли как бы особняком. Мелкие ячейки объединялись в более крупные, а те еще в более крупные, пока не доходило до общего цвета типа: красные, зеленые, синие, белые, черные и так далее. В условном центре камня имелась ячейка, в которой располагалось главное ядро, ядра-проводники или вторичные ядра, цепочки способностей и связи между ними. Причем каждая ячейка, как я успел убедиться, была обособлена, и ее можно было рассматривать по отдельности или несколько ячеек вместе. Объединение ячеек также было возможно. Потом так же просто было их разъединить. Стоило только пожелать.
        Были и другие ячейки, которые я особо не изучал: в одних находились потоки, водовороты, что-то похожее на снегопад, дождь и другие якобы явления природы. Может, даже не якобы, но визуально были и такие ячейки. В общем, имелось еще много того, чего не время и не место изучать.
        Однако стоило помнить, что цвета - это не назначение по применению, да и есть ли это применение в данном случае, вот в чем вопрос. Так что не следовало увлекаться, вот я и не стал этого делать. Просто констатировал факт изменений. Главное - ничего непоправимого и вредного не получилось, а все плюсы изменений узнаю по ходу пьесы.
        Вынырнув в реальность, я увидел, что Лорд ушел и забрал с собой назначенное вознаграждение. Однако содержимое шкафа он не тронул, отчего я облегченно вздохнул. Поднявшись и перенеся свое, будто ватное, тело на кровать, я стал проверять, действует ли маскировка. Вернее, началось все с изучения Искры, так сказать, со стороны, а потом уже приступил к проверке.
        Искра моя с виду не стала меньше, что уже радует. Зато у нее появились грани. Красиво, мне понравилось. И что характерно, так это небольшое мерцание, исходящее, казалось, из центра Искры. С виду она была тускло-серой, едва заметно светящейся, что явно указывало на мою принадлежность к людям, а не к их извечным противникам.
        И наконец, настало время проверки моих способностей к изменению внешнего слоя Искры. К счастью, это оказалось даже проще, чем раньше: не нужно было делать лишних мысленных «телодвижений», стоило только пожелать - и ячейка светлых или темных тонов покрывала тонким слоем внутреннюю часть моей обновленной Искры. Выходило, что Искра меняла свой цвет на бледно-белый, едва светящийся, или на тускло-черный, с трудом уловимым матовым блеском.
        Маскировка в порядке, относительном, конечно. Теперь так просто не разберешь, свой я для них или нет. Вроде да, но как-то неубедительно. Видимо, нужно просто больше энергии и чужих Искр. Но заметно было, что ангельский слой был немного, но все же больше, чем демонический. Незначительно, конечно, но уже заметно для меня.
        А все же было приятно и удобно использовать только мысли для изменения внутреннего мира Искры, не требовалось даже напрягаться, концентрироваться, волей управлять и все это двигать. Все же полезное приобретение, хоть и невольное!
        Ладно, все это можно оставить на потом. Вопрос номер раз: где искать мою дружину? Вопрос номер два-с: чего мне еще ждать от этого города? И вопрос номер три-с: стоит ли пытаться продать информацию о Последней битве, которая быстро назревает, и об армии демонов. Ну и еще осталось решить: что делать с оставшимися артефактами, да еще определиться с тем, что я буду дальше делать.
        Итак, цель прозаически проста - вернуться домой. Что для этого требуется? Найти любую информацию, которая мне поможет. Кто может располагать этой информацией? Лорд такого крупного города, как Охра, не иначе! Предметом торга в этот раз будет моя информация, если, конечно, мне просто так не выдадут секрет возвращения или хотя бы не укажут направление, по которому стоит двигаться, чтобы нарыть нужную информацию.
        Почесав, как умный человек, темечко, я встал и вышел из комнаты, не забыв ее запереть. Все равно это не поможет, но хотя бы задержит воров. Все же надеюсь, что мне повезет и никто сюда не полезет. Можно было, конечно, сменить амуницию, оружие и обереги на лучшие и более мощные. Но не хотелось показывать Святославу, к которому я и направлялся, что у меня есть куда лучший товар, чем тот, что я ему предложил. Неизвестно, что взбредет ему в голову. Не стоит дразнить быка красной тряпкой.
        Найти резиденцию оказалось нетрудно. Труднее было попасть внутрь ее, но после недолгих пререканий со стражником-человеком, который стоял у входа, меня все же пустили внутрь. Потом пришлось ждать еще около часа, и вот наконец, я стою перед Лордом.
        - Что привело тебя? - сразу спросил он.
        - Хотел бы кое-что узнать, - начал я.
        - Ну попробуй узнай, - усмехнулся он.
        - Меня интересует переход в материальное тело, желательно в родной мир или можно даже в другой. Надоели бесконечные сражения, - признался я.
        - Ничем не могу помочь, - ответил Лорд после непродолжительной паузы. - Возможно, кто-то из Круга Воинов и знает, но только не я.
        - Как я могу поговорить с ними?
        - Круг не станет собираться ради тебя, - улыбаясь, сказал Святослав.
        - А если у меня есть ценная информация, в обмен на которую я хотел бы получить другую информацию.
        - И что же такое ценное ты знаешь? - с виду безразлично спросил он.
        - Мне нужна названная информация, а своими знаниями я просто так делиться не собираюсь.
        - Ладно, я соберу Круг, тебя известят о часе, - согласился Святослав. - Надеюсь, ты отдаешь себе отчет в том, что обещанная новость должна быть действительно ценной?
        - Да, понимаю. Думаю, вы не будете разочарованы.
        Развернувшись, я пошел прочь. Неприятный человек этот Лорд Святослав. Или это я так изменился и уже просто не переношу общение с настоящими людьми? Нет, скорее всего, дело в том, что в глубине души я зол на Лорда и даже затаил обиду. Мало кому приятно, когда его принуждают к чему-то. В моем случае к сделке, которая хоть и оказалась достаточно выгодной, но все же…
        Ничего, придет мое время, и Лорду все воздастся сторицей…
        На самом деле все прошло если не идеально, то близко к тому. Главное, из меня не стали выбивать информацию силой, а там уж можно будет поторговаться. Врасплох меня теперь не застать, так что вытяну все возможное по интересующему меня вопросу и только на этом успокоюсь.
        Однако сейчас мне нужно было сделать еще кое-что, а именно узнать о моей дружине, в идеале - найти ее. Город не так велик, как кажется. Думаю, достаточно быстро удастся что-то нарыть о моих людях.
        Пришлось идти на рыночную улицу, где совершались сделки всех видов. Там без привлечения внимания можно было узнать, где находятся интересующие меня люди. Медленно продвигаясь вдоль прилавков, я рассматривал товары. Нужно же было знать, чем живет Охра и ее жители. Действительно, город был намного богаче прочих, виденных мною ранее. Об этом можно было судить по товарам - достаточно сильным оберегам, но не чета даже моим старым, настоящим, с добавками стойких к разрушению металлов, типа серебра и золота, оружию, а также доспехам и кольчугам. Некоторое оружие было «чистым», а другое - зачаровано, с рунами, иногда даже в несколько слоев, что для меня было отчетливо видно даже без переключения на энергетическое зрение.
        Продавали тут серебряные и золотые изделия, в основном, конечно, небольшие и «разбавленные», но даже сам факт такой торговли показывал состояние жителей города, их силу и многое другое.
        Так, медленно продвигаясь и подолгу останавливаясь, интересуясь то тем, то этим, изредка задаю вопросы в тему… Нарисовалась следующая картина.
        Моя дружина действительно была в Охре. Послав мне помощь, пришедшую слишком поздно, дружина дождалась, пока мое предыдущее тело доставят в город, после чего они предали тело огню (магическому конечно же). Дальше ребята задержались в городе, потренировались тут и отправились в другое место. Предположительно в город магов. Одно было ясно: в этом городе их точно нет. Значит, следующая остановка - город магов, все равно хотел там побывать! Но прежде дождусь, пока соберется Круг Воинов, вдруг они владеют нужной мне информацией? Потом стоит и в Сомлу - город магов.
        Мне еще требовалось разобраться с артефактами непонятного назначения. Как-то не особо прельщала мысль носить с собой что-то непонятное. Ясно, что они ценные, иначе не хранились бы так тщательно, но вот какого рода ценность они собой представляют, уже вопрос. Да и вообще, обезьяна с гранатой долго не живет.
        Найти специалиста по артефактам не составило труда. Потом, путем визуальной оценки с расстояния рекомендованного мне человека и сравнения его Искры с моей Искрой, я все же решился довериться ему и дать изучить артефакты. Естественно, мы с ним еще не разговаривали. Рано, вот соберется Круг Воинов, переговорю с ними, перевооружусь, и можно будет звать старикана к себе. А то мало ли, вдруг сейчас его приведу, а потом, когда уйду, он вернется, да не один. Не потащу же я на такую встречу все свое барахло? Это как повесить себе на шею табличку: смотрите, что у меня еще есть, кто хочет, может забирать!
        Нагулявшись по городу, много всего наслушавшись и узнав для себя интересные, ранее неизвестные мне вещи, я решил вернуться в «Павильон». Неизвестно же, когда соберется Круг Воинов, так что стоило сидеть на попе ровно и ждать в номере. К тому же оставлять добро без пригляда не очень хотелось, хватит и так рискнул уже.
        Вернувшись, я почти не удивился, когда ко мне подошел управляющий и сообщил, что завтра на рассвете ко мне придет человек от Лорда. Ну лично мне-то прекрасно было понятно для чего. Зато теперь у меня есть еще некоторое время, чтобы привести мысли в порядок и даже отдохнуть.
        Поднявшись в номер, в первую очередь проверил шкаф. Все оказалось на месте, что попросту не могло не порадовать. Я закрыл шкаф на ключ и плюхнулся в кровать - почивать.

«Уже и не помню, когда последний раз раздевался по своей воле», - мелькнула веселая мысль. Немного поворочавшись и продумав завтрашний диалог, я заснул. Все же предстоит серьезный разговор, так что новые силы и свежая голова не помешают.
        Глава 55
        Пробуждение было относительно приятным. Относительно из-за того, что меня разбудил стук в дверь. Если бы не это, так все было бы просто великолепно.
        - Да, - рявкнул я, еще не избавившись окончательно от остатков сна и не отрывая голову от того, что заменяло мне подушку.
        - Лорд велел проводить вас, - раздалось из-за двери. - Воины Круга почти собрались.
        - Хорошо, - сказал я, резко прогоняя остатки сна. - Минуту, и я выйду.
        - Буду ждать внизу, - последовало в ответ.
        Быстро оправил одежду, прицепил меч к поясу и пошел вниз. Меня ждали трудные переговоры. Они будут трудными хотя бы из-за того, что я вынужден предстать перед очень сильными воинами, и неизвестно, чего от них ожидать. Вчера в торговых рядах я выведал лишь то, что Круг состоял из тридцати шести воинов, или трех полных дюжин, плюс, естественно, Лорд Святослав. Имелись также более сотни кандидатов на вступление в Круг, но по причине того, что места высвобождались редко, они многие годы оставались лишь кандидатами. Только после кончины действительного члена Круга в него вступал очередной кандидат, зачастую ученик одного из мастеров - Воинов Круга. Лорд как бы был в составе Круга, но не входил в него. Вот такая система. Еще один плюс в пользу Охры. Такая мощная организация может сдерживать очень большие силы, так что атаковать город следует весьма крупной армией и с очень могущественными существами.
        Подобная система была и в Сомле - городе магов, но там был Совет. В него также входили три дюжины магов, но Лорд Олег в Совет не входил. Советом руководил Верховный маг, как многие говорят, второй Лорд города.
        Но слухи противоречивы, а поэтому подробнее судить сложно, где правда, а где ложь и «деза».
        Спустившись вниз, я на мгновение остановился, чтобы высмотреть сопровождающего. Мало ли где находится собрание Круга Воинов. Увидев поднявшегося из-за дальнего столика человека и удостоверившись, что это именно тот, кто мне нужен, спросил:
        - Далеко нам идти?
        - Нет, через десять минут будем на месте, - получил лаконичный ответ.
        Мы вышли из «Павильона» и уже через десять минут подошли к зданию, которое очень сильно походило на резиденцию Лорда, но находилось на соседней улице. Сама резиденция отсюда была отлично видна.
        - Нам сюда, - подтвердил мои догадки проводник, имя которого я не догадался спросить, а сейчас как-то неудобно даже было спрашивать.
        Войдя в дом, мы направились к дальней закрытой двери.
        - За этой дверью тебя ждет Круг, - сказал сопровождающий и отошел в сторону, как хорошо вышколенный дворецкий.
        Я вошел в огромный, величественный зал. Здесь было очень светло, но откуда лился свет - не понять, поскольку видимые источники освещения отсутствовали. Непривычно попадать из легкого полусумрака, который постоянно был в этом мире, в столь освещенное место. Вот что значит привычка. Оказывается, от яркого освещения я совсем отвык, теперь оно доставляло даже некоторый дискомфорт. Потолок в зале был высокий, наверное, на все три этажа без каких-либо перекрытий и колонн. Похоже, что этот зал занимал почти все здание, более похожее на полое внутри яйцо.
        Напротив меня неправильным полукругом на некотором возвышении и на равном расстоянии друг от друга стояли кресла или, уместнее будет сказать, троны. Не суть важно, в общем, будем считать тронами. В центре полукруга восседал Лорд Святослав. Всего в заседании участвовали двадцать два воина, включая Лорда. Круг был неполон, но это меня совершенно не смутило. Сделав несколько шагов вперед, я приблизился к ним и остановился ровно посредине зала.

«Прямо-таки как в фильме про джедаев», - почему-то мелькнула мысль, хотя общего тут было весьма немного.
        - Приветствую Круг Воинов, - поприветствовал я. - Позвольте выказать вам свое уважение и задать несколько интересующих меня вопросов. Со своей стороны я поведаю то, что мне невольно стало известно. Эта информация очень заинтересуют вас, ручаюсь.
        - Спрашивай, странник, - сказал Лорд.
        - Меня интересует возможность обретения материального тела. Но вместе с этим у меня есть очень большое желание покинуть этот мир в данном теле. Хотелось бы вернуться на Землю, в мой родной мир, но можно и в любой другой. Главное условие - это наличие там жизни, желательно человеческой цивилизации.
        - Кристалл, Шафрам, насколько Кругу известно, вы более других интересовались возможностью сбежать из этого мира и шансом на обретение полноценного материального тела, - сказал Святослав. - Расскажите, что вам известно!
        - На самом деле каждый в свое время интересуется этими вопросами, - начал один из воинов. Вот только определить, кто из двоих ранее названных воинов это был, не представлялось возможным. Впрочем, все стало ясно буквально в следующую минуту. - Мы с Кристаллом пошли дальше всех здесь присутствующих, причем в то время, когда уже входили в Круг Воинов.
        - Узнать много мы не смогли, - продолжил второй воин, Кристалл. - Так же как и найти путь, который привел бы нас к достоверной информации. Нам даже неизвестно, возможно ли это или нет. Мы ходили в дальние рейды, брали в плен очень сильных архангелов, приближенных к великим архангелам и архидемонам, но они ничего не знали об этом.
        - Да, - подтвердил Шафрам. - Однажды нам даже удалось взять в плен великого архидемона. Вот только развязать ему язык мы не смогли, как ни старались. Возможно, нам бы это в конце концов удалось, но великий архидемон был чрезвычайно силен, и нам пришлось убить его, когда он попытался сбежать, разорвав сдерживавшие пленника оковы.
        - Мы думаем, что кто-то из великих архангелов или архидемонов должен знать ответы на все твои вопросы, да вот спросить их так просто не получится. Они скорее умрут, чем ответят серым, как сбежать из этого мира. Держать это в тайне вбито им на уровне подсознания.
        - Ясно, - задумчиво сказал я. - Еще зацепки есть?
        - Совет Магов изучал свойства блуждающих порталов. У них есть теория, что через такие порталы можно попасть как в наш, так и в другие миры, потому что достоверно известно, что вещи попадают в этот мир не только из нашей реальности, но и из других, не связанных с нашими мирами.
        - Это все, что нам известно, подробнее и больше можно узнать у магов. Большей информацией Круг не располагает, - подвел черту Лорд Святослав.
        Не так уж и густо, но и не пусто. Ниточка вроде есть, осталось только замаскироваться и прийти к дяде великому архиархангелу и попросить: «Дядя, а расскажите-ка мне секрет, как перемещаться между мирами и тело обрести материальное?»
        Силенок-то не хватит узнать все силой, это факт. Если двое из Круга, да еще, скорее всего, со товарищи с трудом смогли спеленать великого архидемона, то с моими нынешними силами и пытаться не стоит.
        Значит, цель меняется. Нужно стать сильнее как минимум в два раза, а потом можно вернуться к задаче номер один. Также стоит найти свою дружину, ну это и так понятно. Да, придется лезть в самое пекло, чтобы успеть усилиться до Последнего боя, чтобы в его суматохе взять языка из высокого начальства. Кстати, можно будет выпытать информацию под личиной. Это будет не то же самое, что допрос поведет серый или незнакомый сородич, - шанс добыть нужную информацию более высок.
        - Теперь твоя очередь поведать нам причину, по которой Круг должен был собраться и делиться достаточно ценной информацией неизвестно с кем, - отвлек меня от размышлений Лорд.
        - Да, я помню, зачем мы тут собрались. Не сомневайтесь, мне есть о чем вам рассказать.
        И я принялся рассказывать. Мой монолог был не особо долгим. Только ключевые моменты: как перехватил слабого и глупого гонца, убил его и вскрыл письмо, адресованное одному из великих архангелов, а отправитель был один из великих архидемонов. Имена конечно же не упоминались - чревато. Также упомянул, что вскрытое письмо вскоре после прочтения самоуничтожилось, так что представить его как вещественное доказательство невозможно. Ну и само собой поведал замершей публике содержимое письма, о всадниках апокалипсиса, Последней битве и армии демонов. Вскользь коснулся странных междоусобных стычек демонов с демонами и ангелов с ангелами. Естественно, рассказано было не все, однако и этого хватило! В зале на несколько мгновений воцарилось гробовое молчание.
        Первым заговорил усатый старик, которого я видел, когда шел к воротам Охры. Именно он тренировал людей, причем жестко и даже жестоко.
        - Так вот почему демонов стало меньше, а ангелы настолько активизировались…
        После его слов зал взорвался. Каждый решил сказать свое емкое и веское слово. Мне удавалось улавливать только обрывки фраз, но и их хватило, чтобы сложить некоторую картину мира.
        - …вот откуда появился Лорд монстров!
        - …ясно теперь, почему отряды демонов стали сильнее, а ангелы…
        - …цены на Искры подскочили, знамо дело…
        - …главное, чтобы договор не нарушили…
        - А ну тихо, - взревел Лорд Святослав. - Что вы как бабы на базаре? - уже тише добавил он, когда разговоры сами собой затихли. - Значит, так, информация ценная и нам следует ее обдумать. Завтра Круг решит, как наградить тебя, потому что обмен выходит не совсем равноценный. Советую тебе в ближайшее время отправиться в Сомлу - город магов и поведать Совету обо всем, что ты рассказал нам.
        - Спасибо, - ответил я, слегка поклонившись, после чего развернулся и вышел прочь.
        Дверь закрыли, и у меня не было ни единого сомнения, что сейчас там началось настоящее обсуждение жуткой новости, которую я им принес. Вот ведь, стоило немного изменить текст письма, добавить пару своих предположений, ненавязчиво - нет, но и этого хватило, чтобы, не исказив смысла, разжечь настоящий пожар. А главное - толково подготовиться к разговору. Давно мне не доводилось практиковаться в плетении словесных кружев. Спасибо моему образованию!
        Ну а сейчас предстояло найти того, кто пояснит назначение некоторых доставшихся мне артефактов, после чего я отправлюсь на поиски своей дружины, чтобы в кратчайшие сроки усилиться и сравняться по могуществу с великими сущностями. Сделать это будет нелегко - уж очень насыщенный план, а времени не так уж много. Тут главное успеть, все сделать как надо. Трудности будут, куда же без них, но что поделать - жизнь такая. Придется изворачиваться.
        Направившись в сторону рынка, я размышлял. Мысли мои теперь витали вокруг исследования артефактов. Думал же я о том, как поступить с экспертом - убить после экспертизы или все же не стоит? Так и не определившись, решил действовать по обстоятельствам. Люди ведь разные бывают, но, как правило, если есть вероятность неприятностей, их стоит ждать. Природа человека такова: сделай ты или сделают тебя или с тобой… Неважно что, но чаще всего приятного ожидать не следует. Ну а если учесть еще особенности этого мира, то и вовсе при малейшем подозрении лучше пустить в расход, чем потом постоянно оглядываться и ожидать платинового кинжала под ребра.
        Дойдя до рынка и узнав, где находится интересующий меня человек, я поспешил к нему. Хорошо, что я давно озаботился поиском эксперта. Пусть у него профессия не особо востребована, зато для меня это самое оно. Вероятность того, что пропажу такого человека обнаружат не сразу, велика. Это мне на руку. Главное, отвести от себя подозрения - получить «волчий билет» в такое место, как город воинов, не очень бы хотелось.
        Глава 56
        - Здравствуйте, - поздоровался я с человеком, который должен был мне помочь определить назначение артефактов. - Нет ли у вас желания подзаработать?
        - Хорошо, давайте посмотрим, - согласился он.
        - Вещи, требующие определения, находятся в моем номере в «Павильоне».
        - Тогда не будем медлить, молодой человек, идемте же, - поторопил он меня.
        Пока мы шли в гостиницу, мне удалось немного подробнее рассмотреть этого человека. Мужчина с намечающейся лысиной на темечке, цепкий взгляд, круглолицый, с густыми, черными как смоль бровями. На поясе у него висели меч, кинжал и несколько метательных ножей. Искра не особо сильная.
        - И насколько вообще востребованы услуги таких людей, как вы? - поинтересовался я.
        - Раз на раз не приходится, но в последнее время потребности в определении разных предметов возросли.
        - Понятно. И сколько стоит оценка?
        - Оплата сдельная, от одной сотой стоимости оцененного предмета.
        - Почему так?
        - Есть очень ценные вещи, а есть практически ничего не стоящие пустышки. Поэтому цены колеблются, да и важная роль во всем этом отведена молчанию оценщика.
        - Ясно.
        И пока мои мысли кружились в очередной раз вокруг того, что делать с этим человекам, когда он закончит свою работу, мы успели дойти до гостиницы и, не останавливаясь, поднялись в мой номер. Заперев дверь, я начал выкладывать артефакты из шкафа.
        Началось самое интересное. Приходилось отслеживать реакцию оценщика, а то мало ли, вдруг обмануть попытается. Да и следовало быть готовым ко всяким неожиданностям. Радовало только то, что я, в отличие от оценщика, был в доспехах.
        Самые интересные вещи были и самыми ценными.
        Например, тот кинжал, который так привлек мое внимание, располагал очень большим запасом энергии и мог пробить практически любой магический щит. Он также обладал свойством разрушать магические структуры, причем любые. А все из-за просто невероятного количества внутренней энергии.
        Наличествовала интересная серьга, которую я сразу после оценки без всяких колебаний засунул в правую мочку своего уха. У нее было свойство чувствовать магию на значительном расстоянии и позволяющее знать, насколько близко кто-то колдует. Полезность, может, и спорная, но местами очень даже может пригодиться. К тому же пришлось всего лишь проколоть ухо, а это не так больно при пониженной чувствительности.
        Браслет, который я надел на руку, воздействовал на тело. Он давал дополнительные силы, быстро лечил раны, пока в нем сохранялась энергия. Так что в условиях боя он неоценим! Особенно учитывая камни, которые являлись природным источником энергии: не обычные драгоценные камни из нашего мира, а другие, тусклые и непримечательные, разных цветов и размеров. Вероятнее всего, камни эти происходили из других миров. Браслет был достаточно большой, и пришлось застегнуть его выше локтя, чтобы не слетел с кисти руки.
        Несколько браслетов украсили мои ноги. Странно чувствовал я себя, когда надевал их. Но полезность браслетов была несомненна - мощная защита никому не помешает. Еще один защитный браслет оказался на второй руке, на запястье. Хорошо сел, несильно сжимает руку и не спадает.
        Кольца украсили мои пальцы. На левую руку были надеты перстни и одна массивная печатка - самые мощные защитные кольца из всех, которые у меня были. Туда же уместились пяток тонких колец, но уже атакующих. На правой руке были не такие мощные кольца, но и задача у них была немного другая. Главная их цель - усилить удар меча, разрушить щит или хотя бы ослабить его под действием удара. Их энергоемкость была так себе, но ожидаемый суммарный эффект должен впечатлить! Правда, все в совокупности они смотрелись не очень эстетично, но какое мне дело до красоты - главное функциональность.
        Так же медленно, но планомерно шел осмотр других предметов. Я потихоньку обвешивался всяким-разным, как новогодняя елка. Оценщик не выказывал никаких признаков личной заинтересованности, просто сухо рассказывал об очередной вещи. Быть может, не стоит его убивать? Ладно, там видно будет.
        Теперь на мне был новый шлем. В нем имелись какие-то добавки и камень, заложенный в верхушку шлема изнутри. Он обладал не только отличными способностями к защите от физических и магических ударов, но и создавал по мере необходимости защитную сферу от негативных воздействий в виде ядовитых облаков и других неявных угроз.
        Также мною был сменен доспех и поддоспешник. Поддоспешник был в виде двойной зачарованной кольчуги. Хорошая вещь, причем зачарован он был на уменьшение физического воздействия. Функционировал он постоянно и создавал небольшое энергетическое поле, которое выступало даже за пределы доспехов.
        Доспех был необычен. Из толстых зачарованных пластин, плотно прилегающих друг к другу. У него также был воротник, почти достающий до подбородка, украшенный рунами. А низ доспеха представлял собой что-то вроде мини-юбки из пластин, которая частично прикрывала пах и бедра. На груди этого доспеха было нарисовано защитное плетение, а не простой набор рун, причем, судя по энергетической емкости этого доспеха, внутри каждой пластины имелось что-то, что давало дополнительную энергию.
        Из отдельных гнутых пластин нашлись приспособления, чем-то напоминающие налокотники и наколенники. Поскольку они были зачарованы, становится понятно, почему я их тоже надел. К слову сказать, налокотники и наколенники подошли далеко не идеально, но и так сойдет. Главное, что дополнительная и необременительная защита присутствует.
        Одежда тоже сменилась. Я надел взятые из хранилища штаны и рубашку. Они подошли почти идеально. В дальнейшем буду пользоваться такими же плащом и шляпой - уж очень они мне приглянулись!
        Еще у меня появились новые меч и щит. Старые вещи, думаю, подойдут для моей дружины, так же как и остальная амуниция. С внутренней стороны щита было несколько камней, которые поддерживали защитные руны. Сам же щит был не просто цельнометаллический, но и с каменной окантовкой, которая, по словам оценщика, превосходила прочность металлов в разы. Меч тоже был очень хорош. Руны усиливали его прочность, улучшали режущую кромку, усиливали удар и еще делали много полезных вещей. Главное, что он был изготовлен из металла, который в нашем мире не встречается. Он также был энергоемок до неприличия.
        Последним эксперт оценил набор оберегов. Часть из них я повесил поверх доспехов, а часть под них.
        Вещи, которые предназначались для моей дружины, мы сложили отдельно. Больше всего было оберегов и колец. Меньше всего оружия и амуниции, что и понятно - все это занимает слишком много места.
        Один из оберегов пришлось отдать как плату. Передумал я его убивать, ни к чему мне это. Расплатившись с оценщиком полностью, я дождался, пока он уйдет, после чего взял несколько артефактов попроще и отправился на рынок. Мне нужно было что-то вроде вещмешка. Не носить же шмотки в самодельных сумках.
        Найти подходящую тару труда не составило. После долгих торгов мне удалось приобрести мешок, зачарованный на прочность и повышенную емкость. Он больше напоминающий рюкзак с лямками и имел свое энергетическое поле, которое защищало его от повреждений. Питалось все это от серебряных пластин, вшитых в днище рюкзака.
        Вернувшись в гостиницу, я бросил мешок на кровать и решил обдумать свои следующие действия. Тут меня больше ничего не держало. Ждать решение Круга Воинов по награждению меня за информацию не хотелось - непонятно, чем это может для меня обернуться.
        Осталось только собраться и побыстрее убраться из Охры!
        Глава 57
        Однако прежде чем начинать что-то делать, я решил еще раз подумать. Прошло то время, когда мои поступки опережали мысли. Теперь предстояло выработать план дальнейших действий, причем желательно с учетом всех подводных камней.
        Прокрутив в голове несколько сюжетов развития будущих событий, как я их видел, разложив с учетом имеющихся данных все мысли по полочкам и подтвердив, что выбранный способ действия верен, окончательно утвердился в том, что самое лучшее - как можно быстрее покинуть город. Но вот ведь беда - всегда бывает что-то, песчинка на весах судьбы, которая меняет все, разрушает самые идеальные планы или хотя бы заставляет искать другой путь осуществления желаемого. К чему это я? А к тому, что именно так все и произошло.
        Обдумав свои дальнейшие действия и приняв решение, я поднялся с кровати, но не успел сделал и пары шагов, как стук в дверь заставил меня замереть.
        - Да, - громко откликнулся я, привычным уже движением обнажая меч и мягко смещаясь к ближайшей стене.
        - Из Круга Воинов, - раздался голос из-за двери. - Есть предложение!
        - Откуда мне знать, что ты не врешь?
        - Даю тебе слово, - говорит голос из-за двери.

«Засунь себе это слово знаешь куда?»
        - Хорошо, убедил, - отвечаю я и продолжаю: - Сейчас открою дверь и очень надеюсь, что ты будешь там один.
        - Я один.
        Засунув свой новый кинжал себе в рукав и перехватив поудобнее меч, открываю дверь. Тут же отскакиваю назад и принимаю защитную стойку. Вместе с этим я вполне готов использовать атакующую магию, свои особые способности или силу артефактов - смотря что будет наиболее актуально. Короче, встречаю опасность во всеоружии.
        К счастью или нет, это были не убийцы, наведенные на меня оценщиком, и не возмездие Лорда, а также не шпионы небес или ада, прознавшие, что я слишком много знаю и даже поведал часть того, что мне известно, Кругу. Последнее, конечно, бред, но разве сам этот мир не бредовый?
        - Оу, - подняв руки перед собой и войдя в комнату, произнес седоусый и седовласый воин, который действительно входил в Круг, если меня не подводит память, - убери меч, никто на тебя не собирается нападать. Я только хочу поговорить и предложить кое-что для тебя, несомненно, интересное. Мне продолжать или уйти?
        - Ладно, продолжай, - опустив меч, но все так же настороженно осматривая его, говорю я.
        - Слышал, что ты разыскиваешь некий отряд воинов.
        - Кто говорит?
        - Да так, то тут, то там, разные люди разное болтают. Если они ошибаются, то и говорить не о чем.
        - Хорошо, допустим, я действительно интересовался одним отрядом, который некоторое время назад должен был находиться в Охре.
        - Понимаю. А насколько важно для тебя найти этих людей? И как быстро?
        - Относительно, но давай не будем ходить вокруг да около, ближе к телу, как говорится. Если имеешь какие-либо сведения, так говори или предлагай, - заканчиваю достаточно резко и демонстративно слегка приподнимаю меч.
        - Знаю, что тех, кто тебе нужен, сейчас в нашем городе нет, - перешел наконец к делу визитер, - но в моих силах точно узнать, где они сейчас находятся. Однако, как нетрудно догадаться, не за просто так.
        Взвесив все «за» и «против», спрашиваю:
        - И какова же цена твоей услуги?
        - Не столь велика, как может показаться, - ответил старик. - Два дня твоего времени.
        - Подробнее можно? Мне мало о чем говорят твои слова.
        - Все просто. Я занимаюсь обучением воинов для дружины Лорда. У нас на завтра запланирован поход против достаточно сильного противника. Не хочу рисковать своими людьми понапрасну, а привлекать кого-то из Круга дороговато. Так почему бы не убить нескольких зайцев сразу? Узнать о передвижении отряда просто: после похода я с тобой лично отправлюсь на крыльях в город магов и сговорюсь с архимагом о сети поиска, для меня это несложно. Так ты почти сразу узнаешь, где интересующие тебя люди, если они, конечно, на этом уровне. От тебя требуется только помочь сберечь моих людей. Все же противник сильный и опасный, не хотелось бы потерять кого-то из них так просто.
        - Понял. - Без вариантов, принимаю решение, как я надеюсь, правильное. - Согласен. С моей стороны я сделаю все, чтобы твои люди не погибли в этом походе, а ты со своей стороны делаешь все, что в твоих силах, для поиска интересующих меня людей.
        - Отлично, рад, что ты согласен. Выступаем через два часа. Встречаемся на выходе из города. Если тебя там не будет через два часа, считаем, что сделка недействительна и ты передумал.
        - До встречи, - говорю я старику уже в спину.
        - До встречи, - соглашается он, выйдя из моего номера и обернувшись: - Хороший плащ и шляпа - редкие тут вещи!

«Ну и к чему ты это сказал?»
        Старый воин ушел, я же, заперев дверь, сел на кровать и, подперев голову руками, задумался, рассматривая шляпу. По сути, решение правильное, но верить этому человеку оснований нет. Однако стоит собирать вещи, чтобы не опоздать. Ведь в любом случае, даже при самом худшем раскладе, я потеряю только время, которого у меня достаточно.
        Начинаю паковать артефакты в заплечную сумку. После того как все было убрано, на что потребовалось минут двадцать - тридцать, закидываю рюкзак на плечо и, окинув последним взглядом гостиничный номер, удаляюсь.
        Пользуясь лишним временем, захожу на рынок, однако ничего особого там не нашлось. Пройдясь среди торговцев и перекинувшись с ними несколькими словами, направляюсь к городским воротам Охры.
        Идя по улицам, замечаю брошенные мельком взгляды на меня или, вернее, на мое новое облачение и оружие. Приятно, но настораживает. Если я привлекаю лишнее внимание, стоит ждать неприятностей. Или не стоит? Кто знает, может, опять паранойя. Вот только осторожность лишней не будет.
        Подойдя к воротам, замечаю, что на выходе стоит отряд воинов со старым членом Круга во главе.
        - Ребята, этот человек пойдет с нами.
        - Вот так просто?
        Я кивнул всем воинам - а их было четырнадцать, со мной и стариком шестнадцать, - и мы без лишних слов отправились в поход. Наш путь лежал немного в стороне от города магов, в направлении разлома, где находится логово дракона.
        Самое смешное, что если бы мы вышли из Охры на четыре часа позже, то к этому времени как раз подошла бы моя дружина, но по злой иронии нам было суждено разминуться.
        Через несколько часов пути мне все-таки приходит в голову здравая мысль уточнить, собственно, а на кого мы будем охотиться. Надо же узнать больше о предмете охоты и о том, как и, главное, зачем его убивать. Обращаюсь к старику:
        - Слушай, можешь рассказать об этой охоте подробнее?
        - Да, охота на дракона. Правда, это не совсем дракон, а просто тварь на него похожая. Извергает кислоту, огонь и пар. Как ему это удается и в какой последовательности вся эта дрянь будет из него вываливаться - не знаю. Опасны две передние лапы и хвост, усеянный шипами. Подвижная шея, плотная кожа, которую трудно, но можно пробить. Уязвимые места: там, где шея переходит в туловище, под хвостом, глаза и несколько точек между костяными наростами на спине и животе. Также у него практически абсолютный иммунитет к магии - особенность Искры, которая позволяет создавать антимагическое поле вокруг тела дракона.
        - Как же его убить? - спросил я.
        - Увидишь, тут есть свой маленький секрет.
        - Дракон, на которого мы идем, насколько он силен?
        - Ну если сравнивать его с нами, то по силе он как один из Круга, может, чуть сильнее даже, однако мы берем умением, а не силой. В сравнении с архангелами можно сказать, что он будет на равных противостоять пятерке из карающей длани.

«Ничего себе, это что, шутка? Разве есть такие монстры, которые могут противостоять пятерке очень сильных архангелов?»
        - И как много еще есть монстров, которые могут на равных тягаться с архангелами или архидемонами?
        - Такие существа редки, но они есть. Драконы, неприкаянные, черные гепарды, горгульи, х’гары; единственное растение, существующее в этом мире, - цветок смерти, еще около дюжины существ, но они слабее будут.
        - Можешь вкратце рассказать о них? Все равно еще идем, - прошу я, изнывая от любопытства. Тем более информация никогда лишней не бывает.
        - Да, легко. Неприкаянные - безумные души, которым удается набрать много сил. Явление редкое, но возможное. Становятся крайне быстрыми, сильными, и их главный козырь - полный иммунитет ко всем видам оружия, кроме, пожалуй, самого сильного - магически зачарованного. Убить их можно только магией, и только сильной магией! Черные гепарды - существа, формой тела похожие на земных гепардов, но черные как смоль, а еще невидимые простому глазу. Разглядеть их можно только магическим зрением. Они быстры, словно молния, а еще нападают всегда неожиданно, и жертва попросту не успевает среагировать. Тем и опасны. Горгульи. Ты наверняка видел птеродактилей и других подобных летающих тварей. Теперь представь себе летающую тварь с каменной кожей, на которую почти не действует проявленная (материализованная, типа молний, огненных шаров, в общем, магия с визуальным эффектом, наносящая физические повреждения) боевая магия и оружие - кожа-то каменная. Добавь сюда маневренность, крылья и магическое дыхание, способное пробить даже щит архангела. Х’гары - духи, которые принимают облик жертвы, со своими особыми навыками и
умениями. Они очень опасны своей непредсказуемостью. Бывает, что х’гар убивает простой ангел, а бывает и пятерка архангелов ничего с ними поделать не могут. А еще х’гары обитают повсеместно, в том числе и среди демонов и ангелов. Со временем они получают разум, собственно, из-за него их еще и не перебили, уж очень неприятные существа. Цветок смерти, наверное, не самое подходящее название для полуразумного растения, которое похоже на куст с длинными ветками, усеянными шипами. С помощью этих веток цветок атакует, раздирает жертву, а также перемещается. Владеет сильной магией. Может атаковать из-под земли. Живучее существо, крайне трудно убиваемое, но редко встречаемое.
        В объяснениях и разъяснениях путь к логову дракона был пройден очень быстро. И вот начинается охота. Правда, что делать и как действовать, мне неизвестно, но я не робею и спрашиваю:
        - Так что делать? Как будем действовать?
        - Просто нужно выманить дракона из его логова.
        - И как мы это сделаем?
        - Сейчас увидишь. Вот, повесь на шею, - говорит мне старик и протягивает какую-то вещь на веревочке.
        - Фу, ну и вонь. Что это за фигня такая? - спрашиваю и одновременно с этим вешаю сей крайне неприятно пахнущий предмет себе на шею.
        Из логова доносится яростный рев разъяренного хищника. За несколько мгновений до того успеваю заметить, как один из воинов что-то закидывает в дырку в земле, которая и является входом в логово. Не знаю, что так сильно разъярило дракона, но он буквально выскакивает оттуда, будто чертик из табакерки. И одновременно с этим ревет, будто раненый и умирающий зверь. Окидываю взглядом замерших воинов и краем глаза замечаю, что у них на шее ничего не висит. Смотрю на дракона и вижу, что он смотрит на меня.

«Теперь мне понятно, как охотятся на дракона. Да, легко и просто, используя приманку!» Кто бы мог подумать, что приманкой окажусь я. Все, что успеваю сделать, это свободной рукой сорвать вонючий мешочек с груди и откинуть его подальше. Однако поздно - дракон разъярен и видит во мне причину своего бешенства.

«Посмотрим, кто кого! - думаю я, создавая перед собой щит и обороняясь им от кислотного дыхания. - Так и знал, что все это одна большая подстава!» Но, когда кислота начинает разъедать щит, становится не до рассуждений!
        Глава 58
        За первым щитом был установлен второй и сразу же третий - ничего сложного, но главное, они были мощные. Нужно было выиграть хоть немного времени, чтобы сориентироваться в ситуации. А она, скажем честно, была аховая. Ожидал ведь подлянки в любом виде или проявлении, но все равно подставился, позволил себя развести, как лоха на вокзале.
        До чего же смешно, на себя я злился намного сильнее, чем на того, кто меня обманул, и на того, кто меня сейчас убивает. Но отвлекаться было пока чревато, и гневу пришлось отступить, уступая место здравому смыслу и рациональному взгляду на происходящее.
        Накинув еще один щит взамен разрушенного щита, думаю, что делать дальше. Улететь - не вариант, дракон крылат, и в воздухе мы останемся один на один. Убить его, находясь под постоянными атаками, трудно, учитывая бронирование туши и невосприятие драконом магии. Значит, остается только выдерживать атаки и ждать, пока его убьют. Отвлекать внимание. Что может быть лучше? Моя роль приманки, но почему мне не рассказали весь план целиком, я ведь вполне могу держать атаку дракона, чем занимаюсь вот уже с десяток секунд - вечность.

«Да чтоб вас всех!» - мысленно выругался я, заметив, что кислота с огнем создают гремучую смесь и почти мгновенно разрушают щит. Просто кислоту или огонь по отдельности щит держит какое-то время, но как только к кислоте добавляется огонь, щита нет. Радует, что они не могут действовать одновременно. Сначала кислотные брызги, потом мгновение - и струя огня. За это время успеваю более подробно рассмотреть дракона.
        Большая туша, сколько метров, сразу и не скажешь, но в высоту явно больше трех с половиной метров. Длинная шея, даже чересчур. Метра три, а то и все четыре в длину, да еще и гнется в разные стороны. Голова похожа на голову обычной ящерицы, только размерами больше, намного больше. Ну и зубы выпирали из пасти, даже когда она была закрыта. Да еще глаза были чрезвычайно маленькие и странного изумрудного цвета.
        Пока я стоял на одном месте и сдерживал ярость дракона, воины под командованием старика уже приблизились к нему сзади и по бокам на достаточное расстояние, чтобы атаковать. Вот только их атаки скорее походили на комариные укусы. Приятного мало, но вполне терпимо. Зато дракон отвлекся от меня, а это уже неплохо. Только удар старика оказался ощутимым для дракона, а иначе с чего бы ему отвлекаться от меня и атаковать его?
        Старик не ставил никаких щитов, но использовал одну из своих способностей. Что-то вроде этого, но намного менее развито, имелось и у меня. Старик создал вокруг себя поле, которое защищало его от магических атак. Причем способность эта была настолько развита, что в оболочку он заключил полностью все тело. Я же при всем желании смогу создать оболочку на кисть руки, а может, и того меньше. Конечно, можно сделать и больше путем использования намного большего количества энергии, да вот нерационально это было - легче щит поставить.
        Дальнейший бой протекал как-то вяло. Возможно, это получилось из-за того, что ни дракон, ни мы не могли пробить защиту друг друга. Еще сложнее было подобраться на расстояние удара. Уж очень коварное было дыхание у дракона, к тому же изрядно напрягал подвижный многосуставчатый хвост.
        Я бы, может, что-то и сделал, но дракон обращал на меня слишком много внимания, поэтому мне приходилось защищаться, а то ведь один пропущенный удар - и все, бой для меня кончится. Приходилось изворачиваться и думать, как увернуться от очередной атаки чудовища. Ну а что было делать? Тактика истощения противника меня не устраивала. Надо было нанести хотя бы один точный и мощный удар, но подобраться к дракону было непросто. Рисковать не хотелось никому, поэтому и сложился столь неустойчивый паритет.
        Но вот когда я уже отчаялся дожидаться, что огнемет с кислотными брызгами кончится, кто-то нанес удар, на который дракон отвлекся на продолжительное время, и мне удалось развеять свои щиты, затем, быстро сократив расстояние, атаковать. Несколько сильных и точных ударов по шее, которая очень удачно повернулась ко мне изгибом, пустили дракону кровь. Рана была неглубокой и, наверное, даже неопасной. Но больше всего меня удивил факт, что столь мощное оружие, как у меня, оружие, сделанное из реальной материи, бессильно против дракона!
        Останавливаться было нельзя. Еще несколько ударов расширили рану и вызвали боль у дракона. Мне опять пришлось уворачиваться, чтобы не попасть под удар передних лап чудища. Удалось, не разорвав дистанцию, оказаться с другой стороны шеи и нанести еще несколько ударов.
        Живучая, зараза.
        Шея дракона изогнулась совсем уж под немыслимым углом, и меня окутало облако раскаленного пара с капельками кислоты. Обереги и защитные кольца сдержали эту атаку, ведь сам я среагировать просто не успевал. Однако при этом защита истощилась примерно на треть, а это крайне много, учитывая энергетическую емкость оберегов.
        Зато выдался момент вновь перескочить на другую сторону и ударить по той же ране. Когда я рубил шею дракона, чувствовал себя дровосеком, колотящим тупым топором по многовековому дубу. Не ожидал я, что дракон так среагирует на мою атаку, сделает широкий шаг вперед и все-таки ударит меня передней лапой.
        В очередной раз спасли меня обереги. Но удар был очень силен, и меня откинуло назад. Щит и тут помог, смягчил падение… Но тут же меня накрыла стена пламени! И снова спасли обереги. Да вот только из-за всех этих кульбитов энергии в них осталось крайне мало.

«Плохо, очень плохо, - думал я. - Ведь я просто не успеваю среагировать на изменение ситуации: рептилия быстра, атаки же ее стремительны и разнообразны. У самого энергии завались, а обереги почти пустые. Не получается у меня колдовать и атаковать одновременно. Либо держать щит, быть почти полностью в безопасности и надеяться, что противник истощится быстрее меня, после чего атаковать. Либо атаковать сразу и при этом надеяться исключительно на обереги, поскольку во время боя ставить щиты мне затруднительно». Нет, в сражении с ангелами и демонами, да даже с архангелами и архидемонами, мне удавалось реагировать на атаки врага быстро и даже колдовать в процессе боя, но тут была совсем другая ситуация.
        Теперь мне понятно, почему некоторые монстры столь опасны.
        И снова защита. Создание новых и удержание старых щитов - ничего трудного. Жаль, что воины и даже старик ничего не могут поделать, хотя старый и пытается что-то предпринять и только из-за его уколов дракон отвлекается иногда от меня, но весьма ненадолго, будто отмахивается от мухи, а потом снова возвращается к моей особе. Остальные воины вообще ничего толком сделать не могли. Что они есть, что их нет - эффект нулевой. Дракон просто иногда расталкивает самых настырных воинов крыльями, вот и все. Удивительно, как эта ящерка умудряется реагировать на каждый выпад. И хвостом старого бьет, не давая ему нормально атаковать, и крыльями воинов расталкивает, да так ловко и быстро, что они не успевают нанести чудищу хотя бы малую рану. И по мне из огнемета с кислотными брызгами вперемешку палит.
        Поневоле начинаю жалеть, что мои способности столь слабо развиты. Можно было, конечно, кое-что использовать, но вот тратить кучу энергии мне совсем не хотелось, ведь после боя с драконом предстояли разборки со стариком, а он все же из Круга Воинов и далеко не слабый боец. Вот и приходилось выжидать подходящего момента. Должен же он когда-то наступить?
        Однако дракон не совершал ошибок. Нанесенные мною раны на его шее еще не затянулись, но уже успели покрыться коростой.

«Как бы ему глазки-то выбить, зверушке этой гребаной?» - то и дело мелькала мысль. Сзади у него глаз нет, так же как и по бокам, а вот фехтовать со стариком хвостом да отбиваться крыльями от воинов дракон как-то умудряется. Думаю, тут особо ловить нечего, разве что удастся достать до мозга или что там у него есть в голове. Болевой шок и все такое. Если монстр и не издохнет, то подставит брюхо или другое уязвимое место.
        Самое забавное, что старый воин ничего толком не мог сделать с хвостом и это несмотря на весь свой опыт. А ведь именно под хвостом находилась одна из уязвимых зон дракона. И почему-то мне кажется, что он попросту не стремится поразить чудовище?
        Тогда должна быть причина такого его поведения. И какая же она? Ну не могу поверить, что столь сильный и опытный воин не может справиться с драконом в одиночку. Уверен, что будь у меня чуть больше опыта в таких сражениях, я бы один на один его сделал без труда, с моей-то силой! Старик же скорее защищается, чем атакует. Но почему? Возможно ли, что он ждет, пока дракон вымотает меня, после чего убьет двух зайцев одним ударом? Может быть такое? Вполне. Защита оберегов уже почти бесполезна, а все из-за моего стремления быстрее закончить бой. Не к чему торопиться. Энергии пока много, вот и будем ждать развития ситуации. Следует готовиться к предательскому удару в спину, ибо вероятность оного велика. Быть может, даже стоит первым его нанести? Нужно обдумать…
        Между тем я успел порадоваться тому, что приобрел столь замечательную сумку. В бою она совсем не мешает и почти не заметна со стороны. Поразил меня, конечно, и плащ. Были серьезные опасения, что он может запутаться в ногах, но, к счастью, движения он не сковывал, сопротивление при резких движениях не оказывал. В общем, неплохая вещь. А еще на нем не задерживалась кровь, это я тоже успел приметить, когда ее капли из разрубленной шеи дракона попали на меня. Впитывается или просто исчезает - неважно, да и некогда было рассматривать процесс исчезновения пятен, ведь шел бой. Главное - функциональность, а она оказалась на высоте.
        Думаю, у меня был достаточно глупый вид в шляпе на шлеме и плаще поверх доспехов, но удобно, черт возьми. Так с виду сразу и не заметно, есть под плащом и шляпой доспехи со шлемом или нет.
        Отвлекся. Тут бой идет, а я о шмотках думы думаю. Надо встряхнуться и заканчивать этот балаган. Уж очень долго этот бой идет.
        Но вот интересно. Дракон достаточно умен, чтобы не давать старику сменить позицию, а другим воинам - ему помочь. Его действия и выбор целей говорит в пользу если не разума, то сильно развитого инстинкта выживания. Но почему он не улетает? Разве что из-за своего логова или просто понимает, что подставлять брюхо опасно?
        Ну да ладно. Тут решать нужно: или бежать, или продолжать бой. Последнее мне уже изрядно надоело. Лучше атаковать всеми силами. Впрочем, это-то как раз и исключено - не хочу оставаться со старым воином при опустошенном резерве энергии, пусть даже на треть или половину. Но совсем надоело стоять и создавать щиты один за другим, защищаясь от непрекращающихся атак в виде кислотных брызг а-ля сопли и огненного дыхания - да здравствует отрыжка. Поэтому делаем финт ушами и теряемся с поля боя.
        Да, придется отказаться от помощи старика в поиске моей дружины. Однако кто сказал, что нельзя договориться с кем-то еще? Пойду в Сомлу - город магов, найду кого-то из Совета и, заплатив указанную цену, узнаю, где моя дружина. Все просто, как размазать паштет по хлебу.
        Слава моему великому мозгу, который после нескольких пинков, полученных от дракона, все-таки выдал какое-никакое решение. Так что, создав еще с десяток щитов, я вызвал крылья и взмыл в воздух. Едва успел. Уж очень быстро научился дракоша разрушать мои однотипные щиты. Почти опалив мне пятки, поток огня пронесся внизу. Но меня было уже не достать. Так что ему ничего не оставалось, кроме как или последовать за мной, а я не завис на одном месте, но быстро поднимался вертикально вверх. Или дракон продолжит бой с оставшимися противниками. К моей вящей радости, он выбрал второе и не полетел за мною.
        Зависнув в воздухе, я принялся наблюдать за боем, который тем временем кардинально изменился. Старик теперь действовал быстро, жестко и яростно. Возможно, даже на пределе сил, хотя в последнее мне верилось с большим трудом. Однако факт оставался фактом. Он без особого труда прошел сквозь костяную завесу, устроенную хвостом дракона, приблизился, извиняюсь за выражение, к заднице чудища и воткнул в нее меч.

«Хорошо зашел, по самую рукоять», - мелькнула ироничная мысль.
        Оставалось только пожалеть дракона. Мало того что напали на логово, так теперь еще и меч в одно место засунули.
        Что тут началось. Дракон будто сошел с ума. Забыв обо всем на свете, ведомый только одним желанием - растерзать обидчика, он атакует старика, причем неожиданно для меня. Взмахнув крыльями и оторвавшись от земли, раскидывает остальных воинов, наверняка чтобы не мешались. После этого его шея изгибается под невероятным углом, и теперь старика атакуют пламя, кислота и хвост с костяным жалом - стремительный, мощный и очень хорошо защищенный.
        Однако старик держится. Его ноги будто приросли к земле, ни шагу назад. Словно статуя, вокруг которой разливается едва заметное голубоватое сияние защитного поля. Оно сдерживает пламя и кислоту. Последняя, не в силах создать брешь в защите, стекает на землю, где и начинает свое пагубное воздействие, с шипением разъедая ее. Меч старика блокировал все атаки хвоста, усеянного шипами и бронированного костяными наростами со всех сторон.
        Но вот выдержав первый, самый яростный напор дракона, старик переходит в атаку. Пламя его разбери, ради этого зрелища, ради демонстрации такого искусства владения мечом и собственным телом стоило ввязываться во всю эту авантюру. Неповторимая техника, отточенная до идеала. Стремительные движения, и шею твари украшают длинные рубцы. Одновременно воин успевает блокировать атаки хвоста.
        Однако главное было сделано - шея с головой-огнеметом отпрянула и перестала на некоторое время поливать старого обманщика огнем и кислотой. Теперь старик сместился еще немного, после чего двинулся вперед, к слабому месту на шее. Не знаю, как у него получалось блокировать сзади атаки гибкого хвоста, но как-то получалось, и вот его меч втыкается между костными пластинами на границе шеи и туловища. Дракон ревет, одновременно с этим изгибает шею и выпускает облако раскаленного пара с кислотой. Эти пар, кислоту и удары хвоста поле старика не в состоянии выдержать. Мгновений, которые потребовались воину, чтобы вытащить меч из раны, дракону хватило - защитное поле старика не выдержало и погасло.
        Попасть под облако раскаленного пара с кислотой то еще удовольствие. Сомневаюсь, что в нем можно выжить. Однако старик выскочил из него целый и невредимый. Точно, он же использовал свою способность, а вот оберег не задействовался. Теперь настал черед воина…
        Хм, но нет. Его тело опять окутало едва заметное голубоватое поле, более незаметное и как будто разреженное. Однако и оно держало огонь и кислоту. Для пара, как я понял, было маловато. Но изменилась и тактика старика - теперь он защищался, а ведь дракон уже дважды серьезно ранен в две уязвимые точки и при этом живее всех живых, бодрее всех бодрых. Интересно, кто из них победит? Вот не надо было старому воину меня использовать и играть в непонятные игры, экономить силы, тогда я и не сбежал бы из сражения. Но нет, он решил иначе - воля его, вот теперь сам пусть отдувается. Думаю, воин Круга в состоянии справиться с одним, даже столь мощным монстром.
        Или мне следует вмешаться? Искра дракона - лакомый кусочек. Способность защиты от магии мне не помешает, а она, я думаю, перейдет с Искрой дракона поглотившему ее. Да и просто Сила ее велика - противостоять столь могучему противнику так долго и даже на равных сражаться, это чего-то да стоит.
        Тем временем на поле боя начались изменения в пользу воина Круга, чего, собственно, и следовало ожидать. Дракон, получив несколько серьезных ран (а я думаю, удары старика, достигшие цели, были смертельно опасны), стал слабеть. Раны-то, скорее всего, затянулись, но на это потребовалась энергия, которой не становилось больше.
        Оказывается, огонь и кислота - это магия, творимая драконом и отнимающая силы, а сразу и не скажешь ведь. Теперь дракон в основном фехтовал хвостом, изредка изрыгая огненные сгустки. Кислотные брызги прекратились, следовательно, дракон не тупое животное, а понимает, что они все равно бесполезны. Или, как вариант, они просто требуют больше сил, а чудовище их экономит и предпочитает обходиться исключительно огнем. Версии сии не подтверждены ничем - ни первая, ни вторая. Однако других предположений у меня нет.
        Мне было жаль дракона: старик вымотал его, ранил, а теперь снова атакует. Каким-то невероятным образом он ускорился, проскользнул под крыло и ударил врага в брюхо.

«Вот он, мой момент», - отчетливо понимаю, пикирую вниз и наношу удар в стык костяных пластин - одно из малочисленных уязвимых мест у этого существа, и, наверное, единственное на спине, между крыльев. По моей задумке, я должен был нанести последний, добивающий удар, после чего забрать Искру и дальше уже решать - выяснять отношения с ослабленным стариком или уйти по-английски.
        Просчитывался и другой вариант, в котором старый воин забирал Искру, после чего я быстро делал бы отсюда ноги, задействовав стелс-режим из связки неразвитых способностей, рассчитанных на маскировку и тела, и Искры, и всего остального тоже.
        Последний удар был нанесен одновременно. Однако из-за того, что старик меня не видел, я успел хапнуть Искру, которая была необычного оранжевого цвета. Удачно получилось, и прилив сил неплохой, можно даже сказать, ощутимый… Даже с моей Искрой. Понятно, почему охота на столь сильных монстров имеет смысл - усиление значительное за короткое время. Опасно, но жить вообще стало опасно в последнее время, особенно теперь, после смерти.
        Что делать дальше? Решить вопрос со стариком на месте или тихо уйти? Можно забыть о нашей сделке, это факт. Тут к гадалке не ходи, да и не поверю я, что он выполнит свою часть договора. Оставлять же его у себя за спиной опасно, но и просто так убить рука не поднимется. Однако он опасен, силен и опытен. За ним стоит Круг, что опять же немаловажно. Убью его - могу получить проблемы от Круга Воинов, оставлю в живых - опять же не факт, что не получу те же самые проблемы. Сейчас, пока он несколько вымотан, мое преимущество в Силе может дать мне победу, потом придется забыть о возмездии с моей стороны. Тем более предал не я. Вернее, и я предал, но не первый. Дилемма, но к чему сомнения? Уйти могу в любой момент, и он меня не станет останавливать - не в том он положении! Тем более что старик неглуп - глупцы тут долго не живут - и уже сто процентов догадался, кто украл Искру дракона прямо у него из-под носа. Значит, поговорим и попытаемся все прояснить.
        Хорошо начинать диалог, когда есть преимущество, просто сказочно хорошо!
        Глава 59
        Восстановив силы от поглощенной Искры, я совершенно не боялся вымотанного сражением старика. Сила в этот раз на моей стороне, да и по факту - правда с моей стороны! Поэтому и начался разговор достаточно спокойно.
        - Твоя очередь выполнять условия сделки, - сказал я.
        - Ты неправ. С твоей стороны было нарушение договора, - усмехнулся старый воин.
        В чем-то он, конечно, прав, и я мог бы, наверное, даже согласиться с ним, но не стал, ибо считал, что поступил верно. Что и высказал после нескольких секунд раздумий:
        - Давай проясним ряд моментов. Соглашение звучало так: «Я делаю все, что в моих силах, чтобы сохранить жизни твоих воинов». Верно?
        - Да, - согласился он, через силу выдавив из себя ответ.
        - Я нарушил соглашение? - дерзко спрашиваю его.
        - Да, - яростно отвечает он мне в ответ.
        - Поясни, - веселясь, прошу я.
        - Ты ушел от битвы. Мне пришлось приложить много сил, дабы отряд не потерял бойцов!
        - Ну а я весьма долгое время был приманкой, - ехидно замечаю ему.
        - Ты ведь и должен был сделать все, что в твоих силах, - уже менее уверенно и яростно парирует старый воин.
        - Так я ведь и сделал все, что было в моих силах, - включая дурня, настаиваю я.
        - Ты мог еще сдерживать дракона, - не соглашается старик.
        - Мог, - признаю я. - Но что бы это дало в итоге?
        - Многое… - начинает он, но я перебиваю:
        - Скажи мне четко и ясно, в каком месте я был не в своем праве? Где мой поступок противоречит нашему соглашению?
        Старик, смешавшись, пытается протестовать:
        - Ты мог держать дракона еще долгое время!
        - Не мог, - нагло заявляю я.
        - Мог, - не соглашается он.
        - Ты отказываешься от своего слова? - спрашиваю прямо.
        - Нет, но…
        Устав препираться, иду в атаку, что называется, в лоб:
        - Что НО? Ты собираешься выполнять взятые на себя обязательства или нет? Мне нужен четкий ответ на четко заданный вопрос. И все!
        - Я не отказываюсь, но ты не выполнил свою часть договора! - настаивает он.
        - Поясни, - остыв и даже с некоторым бесшабашным весельем требую я.
        - Ты должен был приложить все усилия…
        Тут уже не выдерживаю, перебиваю и, явно издеваясь, говорю:
        - Главное условие было: никто из отряда не погибнет. Так? Я приложил все силы, и все остались живы. В чем я неправ? Все живы?
        - Все живы… - подтверждает он.
        И, не давая старику инициативу, продолжаю:
        - Раз все живы, то с моей стороны условия сделки выполнены на сто процентов. Или я неправ?
        - Все живы, но ты не приложил все усилия при этом, - возражает он.
        - Я приложил все силы, - с жаром говорю я. - Мне даже удалось нанести несколько глубоких ран дракону! Также я пострадал - щиты изъедены кислотой, силы были на исходе.
        Конечно, я притворяюсь. И да, играю роль «бедного родственника». Но почему бы и нет? Ведь я в своем праве. Тем более что меня вся эта ситуация очень забавляет. К тому же сила на моей стороне, и я могу позволить себе строить наш диалог так, как мне того хочется. Тем более учитывая факт, что каждый из нас пытался кинуть другого. Вот только мне посчастливилось приобрести несколько более весомых аргументов в свою пользу, чем моему оппоненту. Как говорится, два вора встретились, и один другого обокрал, правда, тут не воры, а мошенники, но суть-то та же.
        - Итак, ты подтверждаешь условия сделки? Или мне назначить пеню в случае, если ты не собираешься выполнять условия соглашения?
        - Хорошо, - сдался старик. - Я сделаю все, что обязался сделать, но ты неправ.
        - В чем я неправ? Поясни. Не хочу потом считать себя обязанным тебе чем-то. Все по правилам или нет?
        - Ты сделал не все, что в твоих силах, - завел снова старик.
        - Как ты можешь судить о моих силах, если не знаешь их? - зашел я с другой стороны.
        - Я видел, что энергии в твоей Искре остается еще много.
        - Тебе показалось, - нагло заявляю я.
        - Лжешь! - яростно закричал старик.
        - Нет! - весело, стараясь не улыбаться, восклицаю в ответ. - К тому же не ты ли меня подставил? Я ведь не соглашался быть приманкой, не так ли? Я должен был сделать все, что в моих силах, но не по принуждению и не в борьбе за свою жизнь, а добровольно! Или мне что-то непонятно в твоих словах?
        - Ты не был приманкой, - сбавил обороты старик. - Ты делал то, что требовалось…
        - Случилось то, чему суждено быть, - добавил я весело. - Так о чем речь? Ты долго еще собираешься отпираться? Если ты не намерен выполнять соглашение, так и скажи.
        - Все в порядке, - ответил он. - Вызывай крылья, и полетели в город магов.
        - Значит, претензий больше нет? И вопросов ко мне больше нет? - настаиваю на четком и ясном ответе.
        - Все в порядке, - говорит он в ответ.

«Ага, так я и поверил».
        Не соглашаюсь мысленно со своим собеседником, но, само собой, молчу.
        Однако делать нечего, спор исчерпал себя. Ведь очевидно, что я не отступлю и буду требовать выполнения сделки с его стороны. Поэтому стариком были вызваны крылья, и мы устремляемся в небо. К слову сказать, его крылья были несколько другими, будто тонкое, едва заметное глазу сияние лазурного цвета. Интересно, атаковать и защищаться ими можно? И насколько они материальны?
        Передвижение по воздуху намного быстрее, чем идти на своих двоих по земле. Тем более что движение замедляют трупы, которых тут было, к слову сказать, немного. Наверное, сказывается находящееся рядом логово дракона. Пока мы летели, в голове метались противоречивые мысли и желания.
        Думы были преимущественно о рациональности недавно законченного спора. Не стоило этого делать, но опьяненный силой Искры дракона, я не мог молчать. Сейчас, когда Искра усвоилась и не оказывает пагубного влияния на мои суждения, я отчетливо вижу, что совсем недавно, а именно во время спора, моя голова будто перестала рационально соображать. Как баран стоял и настаивал на своем, наслаждался, иногда резко раздражался и даже злился - это ли не показатели неадекватного поведения? Опасная вещь - поглощение Искр. Или этот эффект возрастает по мере роста личной Силы Искры? Думаю, так оно и есть. А еще есть зависимость от личной Силы поглотившего Искру, хотя тут уже не уверен.
        Но мысли сбивались, хотелось прикончить старика, выпить его Искру, а там я и без посторонней помощи справлюсь. Тем более сейчас он один, истощен, а я стал не только сильнее, но и с почти полным объемом энергии в Искре.
        Противниками такого решения выступала моя совесть и те остатки человечности, воспитания и, наверное, морали, которые были привиты мне на Земле, в той, прошлой и такой легкой по сравнению с этой жизни.
        Ведь кажется - убей, стань сильнее. Причем сильнее намного. Но я медлил, сомневался. Что-то внутри меня не давало мне сделать этот, пожалуй, последний шаг, отделяющий меня прежнего от меня настоящего - безжалостного убийцы. Сломать себя было непросто, и я думал: а стоит ли оно того?
        Окажусь сильнее, есть возможность атаковать великого архангела или архидемона, пленить кого-то из них и выбить признание о способе выбраться из этого мира. Вот только что я буду делать потом, когда все же выберусь из этого ада? Смогу ли жить, зная, что совершил ужасный поступок, причем не в состоянии аффекта, не во время яростного боя, а по трезвому и взвешенному расчету.

«Правду говорят, что самый страшный грех - это тот грех, который ложится грузом на совесть, тот, который полностью осознан и творится с полным пониманием последствий», - билась набатом мысль.
        В душе я проклинал себя, проклинал свою слабость. Пусть этот мир чужд людям и крайне жесток, но ведь самое главное во всех ситуациях, даже самых трудных, оставаться собой. К чему идти против себя, ведь мы такие, какие есть. Пусть в этом заключается моя слабость, но ведь бывает так, что слабая сторона оборачивается сильной. Главное - суметь понять, как из слабости извлечь пользу и обернуть ее силой.
        Однако вот и Сомла - город магов. Узнать его можно было издали. Очень характерные стены, вернее, полное их отсутствие. Вместо стен на равном расстоянии друг от друга стояли каменные многометровые столбы, исчерченные рунами, и просто гудели от Силы, которая их питала. Между этими столбами была связь, и вместе они создавали магическую стену, которая была намного надежнее камня.
        Интересно, откуда берется энергия для столбов? И откуда взялись столбы? Облетев город по дуге, мы приземлились на землю и оставшееся расстояние до арки - прохода в Сомлу - прошли пешком.
        У входа в город магов дежурили всего два мага. Их одежды напоминали бесформенный балахон, а капюшоны надежно скрывали лица. Когда мы подошли, один из магов откинул капюшон и произнес:
        - Добро пожаловать в Сомлу - город магов. - Это была симпатичная магичка, лет тридцати на вид.
        Глава 60
        Первая женщина, встреченная мною в этом мире, но меня это почему-то нисколько не удивило. Симпатичная девица, конечно, этого у нее не отнять, однако в душе ничего не шевельнулось. По сути, какая разница? Ну не встречал ранее, так встретил же. Хотя поначалу я и оторопел от неожиданности, но быстро пришел в себя. Тем более старик не обратил на нее особого внимания, а просто кивнул и прошел через арку. Потому, выкинув странную встречу из головы, я последовал за ним.
        Архитектура Сомлы отличалась от всего виденного ранее. Даже в Охре все было иначе. Во-первых, обычные жилые здания. Они были невысокие, два этажа максимум. Несколько позже мне удалось узнать, что они и не должны быть высокими, ведь их высота шла не вверх, а вглубь. Здесь проще было создавать подземное жилье, укрепляя перегородки магией и ею же сплавляя землю до состояния камня. Сил на это требовалось много, однако и итог был впечатляющий, особенно учитывая, что магам приходилось много экспериментировать, и это не всегда было безопасно. Взрыв под землей из-за зачарованных стен и потолков не причинял вреда городу.
        Теоретически можно было таким же образом зачаровать и надземное жилье, но так как оно делалось из камня, то очень трудно было изменить его структуру и придать достаточную прочность, а ведь камней нужно было спаять достаточно много, да еще и правильно. Проще было вырыть яму, создать барьер, засыпать щели между стенами ямы и барьером, после чего вызвать достаточно большую температуру, под действием которой серая безжизненная земля спекалась и создавала почти идеально гладкие стены будущего жилища. Были и еще какие-то особенности, но в них я уже не стал вникать - хватало и того, что удалось узнать. Тем более разве имеет значение, под или над землей жить? Окон что так, что эдак не предусмотрено.
        Еще меня поразили жители этого города, уж очень много было людей в бесформенных одеждах с наброшенными на голову капюшонами. Как я понял, это была своеобразная униформа магов. Вот любопытно, почему маги предпочитают эдакие накидки да еще и с капюшоном, на мой взгляд, дурацкие и непрактичные. Тут также почти не было стражей, их роль выполняли маги.
        Мы медленно шли в центр этого необычного города. И что-то подсказывает мне, что пора озаботиться тем, куда мы направляемся.
        - Куда мы идем?
        - К одной знакомой магине, - слышу и даже не удивляюсь ответу.
        Столько женщин в одном месте, а до этого не встречал ни одной. Странно как-то получается. Не думаю, что это случайность, и, если я прав, необходимо разгадать еще одну загадку местного, давным-давно сложившегося общества.
        - Почему в Сомле так много женщин? Я достаточно посетил городов, в том числе был и в вашем, но ни разу представительниц слабого пола не видел, а тут их минимум уже две.
        Пожав плечами, старик ответил:
        - Тут нет ничего необычного. Просто женщинам, в силу их психологических и эмоциональных особенностей редко приходится идти по пути воина. К тому же они более приспособлены для создания изощренных плетений - особенности восприятия. Обычно, если женщина в этом мире каким-то чудом и выживает, то становится магиней и рано или поздно приходит в этот Сомлу, где у нее есть возможность набраться мастерства. Но это уже зависит от того, насколько ее личность сильна, ну или от удачи.
        - Понятно, - задумчиво протянул я, а затем уточнил: - А что, мужики - плохие маги?
        - Нет, - ухмыляется старик. - Лорд этого города как раз мужик, да еще какой. А уж как маг даст фору любому из Совета Магов. Просто нам обычно легче комбинировать магию и «близкий контакт» с противником, так сказать, сходиться лицом к лицу.
        - Почему так?
        Очередное пожатие плеч и ответ:
        - Вот так. Может, инстинкт, а может, психология. Вот демоны с ангелами, даже сильнейшие из них, предпочитают магическому сражению на расстоянии схватку на холодном оружии. Так сложилось, и что-то менять особой нужды нет. Кстати, мы пришли, - добавил он.
        Мы подошли к небольшому дому, который ничем не выделялся из остальных зданий. Старик начал бить по двери ногой. Дверь затряслась и выдала череду глухих боум-боум. От души и, как мне кажется, с удовольствием попинав ногой дверь, старик остановился и подождал. Через минуту он снова принялся бить в дверь и бил до тех пор, пока она не открылась.
        - Я кому-то сейчас по голове настучу, - раздался звонкий девичий голосок. - А, это ты? - задала она риторический вопрос, увидев, кто к ней ломится в дом. - Чего приперся, старый ган…
        - Я тоже рад тебя видеть, - пожевав ус, перебил ее старик. - Дело есть. Может, пустишь?
        - Знаю я ваши дела, - буркнула хозяйка, но все же пропустила нас в дом.
        - Ну давай выкладывай, чего хотел-то? - заперев дверь, спросила она.
        К слову сказать, бойкий девичий голосок никак не вязался с лицом видавшей виды женщины лет двадцати семи - тридцати. Портили ее едва видимая в полусумраке седина на черных как смоль волосах и глаза умудренной, многое познавшей за свою нелегкую жизнь женщины.
        - Окажешь услугу… - начал старик, но был перебит.
        - Не окажу, - сразу последовал ответ.
        Не обращая внимания на резкий и категоричный ответ, он продолжал:
        - Нужно найти людей. Знаю, что можешь и умеешь, я тебе должен буду!
        - Охренел, старый? Совсем нюх потерял. Я тебе не кто-то там с улицы. Я Верховный маг Сомлы. И ты предлагаешь мне заниматься поисками? Мне что, делать нечего или силы потратить не на что?
        - Группа двадцать четыре человека. Характеристики… Последнее известное месторасположение - Охра, вышли оттуда…
        - Стандартную сеть плести? - вдруг кардинально изменившись в лице, спросила магиня.
        - Давай расширенную.
        - Хорошо, мне нужно минут двадцать. Пока посидите тут.
        После этого она спокойно развернулась и ушла. Я же недоуменно посмотрел на старика. Заметив немой вопрос в моих глазах и вздымающиеся домиком брови, он улыбнулся, закусил ус и сказал:
        - Не обращай внимания. Каждый сходит с ума по-своему.
        Мотнув головой и не желая разбираться во всем этом дурдоме, я стал ожидать, когда магиня закончит творить магию и скажет, где искать моих людей. Примерно через двадцать минут она вернулась и выдала весь расклад:
        - Ближайшая группа из двадцати четырех сущностей с заданными параметрами находится между Охрой и Сомлой. Двигаются в сторону города магов, скоро будут тут, если скорость и направление их движения не изменятся. Все же для детального анализа двадцати минут наблюдения недостаточно. Это все? - вопросительно спросила она у старика, будто не замечая меня.
        - Да, спасибо, - ответил он. - Если что - обращайся.
        - На кой ты мне сдался? Пошел вон из моего дома, а то ходют тут всякие козлы вонючие, мусорят!
        - И тебе счастливо и до встречи.
        - Век бы тебя не видать, - донесся до меня тихий голос, после чего за нами захлопнулась каменная дверь.
        - Бред какой-то, - пробурчал я себе под нос, но, откинув несуразности поведения одной из сильнейших человеческих магинь, обратился к старику с вопросом: - И что теперь?
        - Теперь остается всего два варианта. Либо сидеть в городе и ждать отряд тут или идти им навстречу. Во втором случае встретишь их быстрее, и вероятность того, что они обойдут город стороной, минимальна. В первом случае можешь сидеть на месте и ждать их. Отряд вроде двигается в эту сторону, но тут могут быть варианты. Так что мой совет - иди им навстречу.
        - Так, наверное, и сделаю.
        - Пошли тогда, я провожу тебя.

«Я что, девушка, что ли? Или есть о чем переговорить? Тогда другое дело».
        - Пошли, - соглашаюсь, и мы идем. Старик о чем-то напряженно думал, закусывая ус, и молчал. Видимо, разговор отменяется.
        Но нет, я ошибся.
        - Ты мне нравишься, - начал он, но сбился на секунду, увидев мой офигевший взгляд. - Да не в том смысле, идиот! Придумывают же всякие гадости, а потом слова выворачивают и создают проблемы на ровном месте. Сбил ты меня. - Как же, я даже рта не открывал. - Предостеречь тебя хочу. Что-то затевается, но Круг и Совет не полностью в курсе всех дел, творящихся в мире. Тем не менее наше участие в любых мало-мальски важных событиях неминуемо. Весь вопрос, в каком качестве мы выступим. Тебе же стоит подумать о том, чью сторону принять в затевающемся бедламе, который также неминуем. И желательно определиться заранее, в каком качестве ты будешь выступать. Отсидеться не получится, одиночек очень быстро перемалывают в смутные времена, поверь моему опыту.
        - Я понял, спасибо.
        - Бывай, - сказал он и вызвал крылья.
        Последовав его примеру, я также вызвал свои крылья и тоже полетел. Правда, наши пути на этом расходились.
        И все же стоит подумать над последними словами старика. Понятное дело, что речь идет о том, к какому городу я примкну, но у меня есть и другие варианты - армия света, воинство ангелов или армия тьмы - легионы демонов. В любом случае одному во время войны не выжить, а значит, нужно выбрать свою роль и для начала воссоединится наконец со своей дружиной!
        Немного ранее легионы демонов столкнулись с новой проблемой. Второй всадник явил свой лик. В этот раз он даже не материализовался, нет. Чума избирательна, коварна и хитра. Неведомая болезнь поразила несколько легионов ада. Однако ни одной жизни не забрала. Лишь только слабость телесная накинулась на воинов, а на кого-то и слабость душевная - забирающая энергию Искры и лишающая возможности колдовать. Вожди пришли в ярость, ведь эта болезнь распространялась, как лесной пожар. Действовать следовало незамедлительно.
        В центре армии демонов происходило очень редкое явление. Дюжина сильнейших архидемонов создавала Круг, дабы рассеять проклятие, насланное Чумой. Воздух искрился от переполнявшей архидемонов Силы, земля горела и дрожала, однако каким-то непостижимым образом Круг сохранял монолитность. Что творили командоры ада - известно им одним, но болезнь остановилась и даже отпустила недавно заразившихся воинов.
        Несколько легионов прекратили свое существование. Их испепелила Сила Круга. Страх, что болезнь снова станет собирать жатву, толкал командоров на этот поступок, и демоны подчинялись! Ослабленных воинов резали, как свиней на бойне, и они ничего не могли сделать. Чума нанесла свой удар, времени остается слишком мало, необходимо спешить. И армия ускорила свое движение настолько, насколько это было возможно. Все думали и гадали, какой же удар будет нанесен третьим всадником - Войной. В том, что с ним придется встретиться, уже никто не сомневался.
        Эхо продвижения демонов гремело далеко впереди, и уже скоро, совсем скоро они переступят границу своих владений.
        Первые демоны, воины-разведчики, принадлежавшие воинству ада, ступили в пограничный мир. Война начинается прямо сейчас!
        Глава 61
        Полет прервался, не успев начаться. На меня напали, когда я только отлетел от Сомлы на расстояние видимости. Неожиданность нападения сыграла свою роль, однако защита оберегов спасла меня, но вместе с этим они разрядились процентов на пятьдесят. Чудовищный по силе удар был нанесен пятью архангелами, которые летели несколько выше.

«Твари, откуда они тут взялись и как остались незамеченными в такой близи от города?»
        Следующие их заклинания были встречены щитом. Однако щит не выдержал и лопнул как мыльный пузырь, помножив на ноль всего два из пяти заклинаний. Три копья света врезались в дополнительную защиту, которую давали мне обереги.

«Слишком сильно и быстро атакуют», - возникла мысль, в то время когда я вновь создавал щит.
        В оберегах оставалось энергии, чтобы отбить еще три копья света. Непонятно, почему эти копья столь мощные? И чтобы отбить следующую атаку, я использовал защитные кольца. Щит снова взял на себя два из пяти копий света. Остальные пришлись по защите, которую поставили кольца. Тут же, не опуская руку с кольцами, атакую всем доступным арсеналом.
        Кольца создают различные боевые заклинания, которые одно за другим несутся в архангелов. В это время они, не отвлекаясь на защиту, общими усилиями создают какое-то неизвестное мне заклинание. Вижу, как все мои жалкие потуги в виде боевых заклинаний врезаются в их защиту и не причиняют врагам никакого вреда.
        Снова создаю вокруг себя защиту, и к моменту, когда на мне было навешано уже три щита, архангелы завершают свое заклинание. Они вытягивают вперед руки, с них срываются золотые молнии и сходятся в одной точке перед ними. И из этой точки в меня летит что-то вроде золотого копья с плоским наконечником. Скорость заклинания очень высокая, все будто замирает, и мне удается в мельчайших подробностях рассмотреть форму этого плетения. Наконечник по форме напоминает сердце, ненастоящее, такое, как обычно рисуют на листе бумаги. Очевидно, оно должно пробить защиту, после чего луч золотистого цвета, который как бы образует древко копья, покончит с тем, на кого направлено это заклинание.
        И вот копье уже рядом, защита колец активирована, три щита, которые выдерживали длительное время дыхание дракона, а также остаточная энергия в оберегах - всего этого с трудом хватило, чтобы спасти мне жизнь.
        Три внешних щита лопнули, такое впечатление, будто их и не было. Защита колец ненадолго остановила копье, наконечник замер на мгновение, но потом осыпался золотыми искрами, однако древко своеобразного копья, врезавшись в щиты, один за другим уничтожило все щиты, дарованные кольцами. Копье немного померкло, но не погасло. Обереги работали, как часовой механизм, и едва возникла потребность, отдали всю свою энергию, которой совсем чуть-чуть не хватило, чтобы полностью погасить мощь вражеского заклинания.
        Остаток копья - бледная тень этого заклинания - врезался мне в грудь. Благодаря магическим свойствам моей брони я остался жив. Однако из-за кинетической силы удара меня откинуло метров на пятьдесят назад и метров на сто вниз. Падал я до тех пор, пока не справился с крыльями и не выровнял свой полет.
        Мимолетная вспышка боли в груди ничто по сравнению с тем, что я увидел. Эти архангелы снова создавали свое отвратительное заклинание. Ужас от одной только мысли, что со мной произойдет, попади в меня это копье, подвиг мой мыслительный процесс в черепушке.
        Расстояние большое - долететь и схлестнуться на мечах не успею. Силы много, но нет мастерства быстрого создания щитов и нет знания щита, который остановил бы это заклинание. Ставить множество щитов бесполезно - тут нужно что-то иное, кроме как куча защит, толку от которых как от козла молока. Много силы, энергии… Способности, вот что можно использовать! И пусть они слабо развиты - компенсирую их ущербность количеством энергии.
        Наблюдая, как с рук моих врагов срываются молнии и создают центр будущего заклинания, волевым усилием вызываю обе защитные связки. Напитываю их просто огромнейшим количеством энергии и чувствую изменения. Доспехи и кожа будто сливаются в одно целое и приобретают прочность камня. На броне явно видно, как создается коричнево-серая корка. Примерно в сантиметре от тела возникает защитное поле голубоватого цвета, и поле становится все ярче. Кажется, что стенка поля увеличивается в размере. Вместе с этим воздух вокруг меня будто загустел - это было вызвано сразу двумя причинами: создание вокруг меня сферы из тонкой пленки на расстоянии пяти метров от тела. Пленка показывала границу воздействия и вместе с этим частично ослабляла вражеские заклинания, рассеивая их энергию в пространстве. Ну а загустевший воздух должен был замедлять заклинание, ведь чем больше сопротивление, тем медленнее летит заклинание и тем сильнее оно ослабляется сферой. Тело мое изменило свою плотность, что-то вроде широко известной «железной рубашки», но только воздействие идет на весь организм целиком. И последним видимым эффектом
были искры, бегающие по броне. Их количество и качество оставляло желать лучшего, но их помощь нельзя будет недооценить - благодаря этому вражеское плетение теряет устойчивость, а значит, и силу удара, в идеале распадаясь, не достигнув тела. Последнее, конечно, сомнительно. Однако я рассудил следующим образом: в совокупности вся эта защита должна помочь, тем более в нее вбухано столько энергии.
        Действительно - две существующие на данный момент защитные связки уничтожили вражеское заклинание. Вначале оно замедлилось и немного потеряло цвет, потом, столкнувшись с защитным полем уже почти синего цвета, копье потеряло наконечник и часть своей силы, а остальное довершили «искры распада», которые почти уничтожили копье. Остатки заклинания приняла на себя каменная кожа.
        Уверен, что не будь это заклинание столь узко направлено (атака в одну точку с повышенной проницаемостью сквозь щиты) и столь быстрым, то справиться с ним можно было бы еще проще и с меньшими затратами энергии.
        Рывок вперед. Пока я летел к врагам, дырка в защитном поле затянулась, но само поле утратило свою яркость, а подпитывать его не имело смысла - энергия для атаки важнее.
        Приблизившись на достаточно близкое расстояние, атакую архангелов связкой. Пламя поглотило одного из них и частью задело второго. Когда атакующий поток исчез, от архангела, попавшего под атаку, остались только пепел и Искра, которые, ничем не удерживаемые в воздухе, понеслись к земле. Второй же архангел полностью исчерпал свою защиту и получил ранение - одной руки у него теперь не было.
        В связке было столько всего намешано, что даже рассказывать нет особого желания. Главным был огонь, что-то вроде горизонтально направленного огненного вихря, внутри него огненный луч - наследство архидемонов, а вокруг копья спиралью обвилась змея, горящая белым пламенем, - это уже от архангелов. Огненный вихрь, в свою очередь, находился вокруг огненного покрывала, которое само по себе не могло двигаться, а только увлекалось за ним, повинуясь закону инерции. Внутри этого огненного покрывала находилось еще несколько сюрпризов, большинство которых достались мне от Искр убитых архангелов. Эта связка получила название Триумф Огня. Очень энергоемкая, но атакует сразу нескольких врагов, что и было продемонстрировано. Правда, я рассчитывал на поражение трех архангелов, поэтому и бил в центр, между тремя из них, но немного не рассчитал - связка ведь применяется мною впервые. Да и рассчитана она на атаку очень сильного противника. Стоит ее потренировать, определенно стоит, но не сейчас. В этом бою, с учетом энергетических затрат, мне ее больше не создать.
        Против остальных была применена другая связка. Ее главная функция - уничтожить защиту и нанести как можно больше повреждений. И рассчитана она была на одного врага. Три оставшихся архангела испытали на себе ее силу. Четвертый, с одной рукой и подпаленными боком и ногой был встречен мною магией. Без брони ему хватило нескольких не самых сильных заклинаний, и очередной обгорелый труп падает вниз.
        Как я и рассчитывал, защита архангелов не выдержала моей атаки. Мушки съедали ее, делая не дырки в щитах, но ослабленные места. Иглы проходили через тонкую пленку щитов и атаковали второй слой защиты. Иглы, которым не повезло попасть в ослабленные места, нагружали щит, заставляли его терять энергию. Третий слой атаки состоял из двух частей, действующих одновременно. Первая часть выглядела как маленькие черные шарики - способность архидемона, которые при соприкосновении взрывались, несильно, но опасно из-за того, что удар шел не только от взрыва, но и от звука, который они создавали. Вторая часть третьего слоя атаки досталась мне от архангела и выглядела как светящиеся белым снежинки, которые при соприкосновении между собой соединялись микроразрядами. Стоит ли говорить, какой они наносили урон? Ведь их было много, и связей они образовывали много, правда, действие их было очень недолгим. Все эти эффекты полностью снесли два слоя защиты архангелов, нанесли шоковый - от звука и энергетический - от снежинок удар. Благодаря этому я успел убить еще одного архангела своей магией и ранить другого. Ранение
должно было принести ему смерть, но, к стыду своему, я немного промазал.
        Энергии осталось самый мизер, так что, создав щит, бросаюсь в атаку.
        Тут мое преимущество в защите столкнулось со слишком высоким мастерством архангелов. Атаки быстрые, сильные, да еще и раненого никак не достать. Удивительно, но они активно помогали себе крыльями, иногда отходя от ударов или блокируя их крыльями, которые были необычайно белоснежные. Им даже удавалось наносить хлесткие удары по моей защите. У меня же никак не получалось подловить их, и крылья не помогали, а ведь я пытался их задействовать.

«Да кто вы такие, вашу маму раму?..»
        Приходилось тратить крохи энергии на защиту, потому что щит вскрывался с завидной регулярностью. Наконец выдался момент, когда, зацепив ногу одного из архангелов крылом, я немного откинул его. Пользуясь тем, что против меня остался только один противник, я перекинул щит так, чтобы он висел только на одних ремнях, а кисть была свободна, и выкинул вперед руку с кольцами. Заклинания сорвались с колец и атаковали здорового архангела. Его броня принила на себя часть заклинаний, но все равно их слишком много. Исчерпав себя, кольца опустели, но то, что осталось от архангела, полетело вниз, и энергия оказалась потраченной не напрасно. Против меня остался только один, раненый противник.
        Схватка на мечах продолжается. Ничего не могу поделать, архангел быстрее меня. Удары по щиту, блоки мечом - этого недостаточно, он еще и защиту пробует на прочность, а ведь ранен!

«Откуда вы такие взялись?» - бьется в голове мысль.
        Уверен, что мое лицо покраснело, и если бы я мог потеть, то уже взмок бы аки конь после долгой пробежки галопом. Сражение затягивается, и я искренне не понимаю почему. Враг ранен, у меня великолепное вооружение… Отчего меч противника до сих пор не поломался? Щит у меня тоже неплохой. Да, энергия моя почти кончилась, но ведь я столько занимался с мечом, а вот технике даже ослабленного врага не могу противостоять без щита. Требуется всего один удар, но никак не получается его нанести.
        Я сделал несколько попыток: забыв о защите, тупо летел вперед, наваливался на врага и пытался насадить его на меч - щит должен был, по идее, меня защитить. Безуспешно! Архангел просто немного отлетал и смещался в сторону, после чего атаковал, и щит мой трещал, отчего приходилось в срочном порядке обновлять его.

«Да что за маразм!» - начинал злиться я. И к моменту, когда моя злость почти достигла пика, когда разум отошел в сторону и остались одни инстинкты, мне показалось, что нашел решение проблемы.
        Вновь перехватив щит, я повернулся к архангелу боком и попытался нанести ему несколько ударов мечом. Конечно же мне это не удалось, но главное - противник не видел, что в тот момент делала моя вторая рука. Вытащив волшебный кинжал, сделанный из драгоценного камня, я бросил его в архангела в надежде, что он не будет отбит.
        Враг явно не ожидал такого хода, поэтому и не успел защититься. Кинжал вонзился ему в горло, и архангел выронил меч. Его труп полетел к земле. Я поспешил за ним - нужно было забрать кинжал, собрать трофеи, а мечи и доспехи у архангелов неплохи. Также следует не забывать об Искрах, а они у столь сильных противников должны быть на высоком уровне.
        Достав из горла архангела кинжал, я выпил его Искру и стал избавлять покойника от ненужной амуниции. Когда стащил доспехи, обнаружил оберег в виде пентаграммы, которая была выполнена из платины. Этот оберег все объяснял. Думаю, мне еще повезло, ведь я только что убил боевое звено охотников, находившихся в свободном поиске. Осмотрев трупы, я нашел подтверждение своим мыслям - это был их первый вылет, иначе на их месте сейчас был бы я.
        Глава 62
        Сбор трофеев и Искр уже был делом привычным. Не могу сказать, что разоблачать трупы приятно, но и отвращения от процесса снимания амуниции, оберегов и амулетов с талисманами я не испытывал.
        Радовался я по двум, нет, вру, по трем причинам. Первая - Искры моих противников. Их сила была достаточно велика, чтобы восстановить мой резерв, а также добавить мне Силы. Вторая - сами трофеи: отличные мечи, доспехи и кольчуги. Если уж они выдержали Триумф Огня и всего лишь разрядились под ноль, то что уже говорить о сдерживании физических атак? Это, к слову сказать, еще одна причина моего везения - попади кинжал в доспех, не факт, что пробил бы его. Ну и третья причина моего хорошего настроения заключалась в том, что мне невероятно повезло.
        Когда я был ангелом, то кое-что слышал об охотниках. Их цель - искать сильные Искры, причем по силе не ниже, чем сила нескольких архангелов. Они обычно очень осторожны, выслеживают и нападают исподтишка. Охотники умны, хитры, отлично вооружены и владеют оружием и магией на высоком уровне. Мне крайне повезло, что подвернулся под первый вылет начинающего отряда. Пятерка юнцов, только обученных и натасканных на охоту.
        Нет, не следует недооценивать ангелов и демонов, они разные и каждый выполняет свою функцию. К слову сказать, Охотники еще не самые сильные из иерархии архангелов, что уже говорить о более высоких рангах.
        Порадовавшись в очередной раз своей новой сумке, которая без труда смогла вместить все трофеи, я вызвал крылья и продолжил свой путь. Надо уже наконец найти свою дружину. Ну и в силу последних событий слегка подкорректировать план дальнейших действий. Как-то я не учел, что энергии в Искре у меня теперь завались, а вот мощных заклинаний выучить не довелось, да и истинному искусству владения клинком я так и не научился. Необходимо повысить свой уровень мастерства, не стоит полагаться только на способности и голую энергию. Везение рано или поздно заканчивается, и приходится платить, в моем случае кровью и душой, вернее, Искрой, что, по сути, одно и то же.
        Через некоторое время я увидел группу людей, двигающихся в сторону Сомлы. Вроде бы это моя дружина. Неужели поиски закончились?
        Спустившись на землю и точно разглядев, что это мои люди, я радостно воскликнул:
        - Ну наконец нашлась пропажа!
        - Лорд, - охнул кто-то, не веря своим глазам и ощущениям.
        - Я чувствовал, что вы живы, - добавил Улль, широко улыбаясь. Улыбка была на устах не только у него, но и у всех остальных.
        - Да, друзья, многое пришлось пережить, но я все равно жив.
        - Вы стали сильнее? - удивленно спросил Арес. - Гораздо сильнее!
        - Есть такое, - самодовольно подтвердил я, радуясь, что все же нашел тех, кому можно верить в этом мире. Тех, к кому я успел привязаться и кого не хотелось бы потерять.
        Знаю, что не стоит привязываться к ним, ведь они не люди. Но ничего не могу поделать с собой. Уверен, что в результате моих запланированных действий часть дружины будет безвозвратно потеряна. Это неминуемо, ведь невозможно бросить вызов великим этого мира и обойтись без потерь! И знаю, что буду переживать эти потери, но я готов на них, пусть мне будет больно, но ведь это и есть настоящая жизнь. Иначе чем человек отличается от животного? Только тем, что может задавить инстинкты и поступать так, как велят воля, сердце или разум. Жаль, что они порой хотят разного, но сейчас их желание едино - найти выход из этого проклятого мира.
        - У вас все в порядке? Чем занимались в мое отсутствие?
        - У нас все хорошо, - взял слово Перун. - Повышали уровень мастерства, а когда стали достаточно умело распоряжаться оружием, решили отправиться в Сомлу, где обучились некоторым магическим заклинаниям. Потом мы почувствовали вас и отправились на поиски. Дойдя до Охры, узнали, что вы ищете нас и ушли в город магов.
        - Ясно, тогда делаем следующее: сейчас идете в Сомлу - вам необходимы крылья. Я буду там, мне нужно изучить несколько новых заклинаний. Встретимся в гостинице, где вы останавливались в прошлый раз. Я сниму там для всех номера. Как придете, доложитесь и отправляйтесь на поиски того, кто может обеспечить дружину крыльями.
        - Ясно, - сказал за всех Арес. - Мы останавливались в гостинице «Молния».
        - Хорошо, продолжайте путь, буду ждать вас в городе.
        В целях экономии времени я оставил свою дружину вновь одну. Не пропали же за время моего отсутствия, так что не пропадут и теперь. Тем более по пути в Охру я убил пятерых охотников, так что в ближайших окрестностях опасности нет.
        А мысль изучить новые заклинания очень актуальна, особенно с учетом моих намерений отправиться в глубокий рейд по тылам врага. Там некогда будет жалеть о том, что не выучил что-то и чем-то не овладел.
        Прилетев в Сомлу, я зашел в город через арку, не вызвав особого удивления у дежурных магов. Отыскав гостиницу «Молния», снял там пять номеров: для себя одноместный и четыре шестиместных для дружины. Думаю, Арес, Перун, Улль и Один переросли свои сержантские звания, пусть теперь будут лейтенантами. Сути звания не меняют, а вот внутреннее отношение меняется. Все же повышение, а оно приятно каждому.
        Расплатился за номера - смешная цена, учитывая мое богатство. Так вот разобравшись с этим делом, не теряя времени и не расставаясь с вещами, отправился на поиски учителя магии. Поиски были недолгими, уже второй человек, к которому я обратился, подсказал мне, куда пойти.
        - Учитель магии, да еще и хороший? Брат, тебе надо к мастеру Вильяму. Он хоть и не входит в Совет, но по силе не уступает сумасшедшим бабам, - скалясь, ответил мне молодой парень.
        - И где найти уважаемого мастера?
        - Нет ничего проще. По этой улице до конца, потом направо до перекрестка и четвертый дом по левой стороне от левой руки.
        - Благодарю, - сказал я, нарисовав перед собой карту мысленным взором.
        Найти дом оказалось действительно нетрудно. Подойдя к дому, я постучал. Дверь открыл маг в мятом балахоне с откинутым капюшоном. Вот уж что меня поразило, так это борода, рыжая, с проступившей сединой, до груди. А еще печальные глаза. Впечатление своеобразное, однако прежде всего дело.
        - Извините, мастер Вильям?
        - Именно, юноша. Что привело вас ко мне?
        - Хочу обучиться магии, причем именно мощным и эффективным в бою заклинаниям, чтобы противостоять сильному врагу.
        - Понимаю, но это будет стоить недешево. У вас есть чем расплатиться?
        - Само собой, - отвечал я, - в разумных пределах готов заплатить.
        - Похвально. Давайте определимся точнее. Что именно вы хотите изучить и для чего. Суть заклинания зависит от цели его применения. Мне, конечно, известно многое, но тем не менее всему я при всем желании обучить не смогу.
        Мастер Вильям действительно оказался специалистом высшего класса. Он многое мне подсказал и пояснил, и главное - какие заклинания для меня предпочтительнее в первую очередь, учитывая объем моей Силы.
        Тут же, не откладывая обучение в долгий ящик, мы принялись за изучение первого заклинания, пожалуй, самого важного при пленении мощного архангела или архидемона. Оно называлось Оковы Духа. Заклинание не дает возможности Искре покинуть тело без воли заклинателя. Обычно бесполезное и требующее достаточно много энергии в повседневности, оно оказалось необычайно важным в моем случае. Иначе как допрашивать того, кто в любой момент может покинуть тело, - я лично был свидетелем того, как архидемон просто скрылся под толщей земли. Заклинание оказалось несложным, выучил я его быстро и поспешил в гостиницу. По моим подсчетам, дружина должна была скоро войти в город, если они уже не тут.
        Действительно, мои слуги были в гостинице и спорили с управляющим. Развеяв его сомнения по поводу того, что комнаты сняты именно для этих ребят, мы разошлись по делам. Лейтенанты, которым я сообщил радостную весть о повышении, отправились на поиски мага, способного изготовить для них крылья. Я же снова вернулся к мастеру Вильяму. Новость о повышении вызвала радость, но несильную. Я особо и не рассчитывал, но и те эмоции, которые испытывали мои люди, были приятны. Хоть кто-то радуется!
        Следующие дни не просто прошли, они буквально пролетели, как один миг. Я увлекся учебой и каждый день выучивал новые заклинания. Они восхищали меня, и я радовался им, как мальчишка.
        Второе изученное мною заклинание было Сфера Льда. Представляло оно собой ледяную сферу двадцати сантиметров в диаметре, которая летала над головой мага или того, на кого наложено заклинание. Она кружилась по орбите, будто спутник планеты в миниатюре, и могла метать во врагов ледяные стрелы.
        Особенность заклинания заключалась в том, что сфера была полностью автономна: сколько сил вложишь, столько провисит заклинание над головой и столько ледяных стрел будет выпущено во врага. Было три режима, если можно так выразиться, которые задавались рунами в плетении. Первый - ограниченная автономность, когда маг напрямую управляет сферой и задает цель атаки. Второй режим - полная автономность, руна-ключ «свой - чужой» заранее вешается на мага-заклинателя и союзников, и сфера атакует всех, кто не входит в число «своих». Третий режим - «против всех», когда сфера атакует каждого, кроме того, над кем летает. И даже мага-создателя, если он создаст сферу не над собой.
        Крайне полезное заклинание, его можно сотворить заранее, и у тебя будет постоянная магическая поддержка. Это очень важно в бою, ведь нельзя рубиться на мечах и одновременно атаковать магией!
        Было изучено еще три заклинания: Сфера Огня, Сфера Яда и Сфера Земли.
        Огненная сфера, в отличие от ледяной сферы, атаковала огненными шарами. Ядовитая сфера имела самый малый радиус поражения, увы, брызги кислоты летели не так далеко, но защита разъедалась неплохо, а вот урон от кислоты был так себе. Выглядела эта сфера как зеленый летающий мяч-фонарик. Последняя сфера земляная. Она атаковала дальше всех, да, пожалуй, и сильнее всех. Правда, и тратила энергию быстрее своих аналогов. Атака осуществлялась небольшими камнями, которые летели с очень высокой скоростью. Доспех не каждый пробьет, но вмятину оставит.
        Соответственно у каждой из сфер было три режима. Ну и самое главное - все четыре сферы можно было создавать одновременно, они не конфликтовали и двигались друг за другом по одной орбите! Я был в восторге от этих заклинаний, жаль, они энергоемкие, но думаю, оно того стоит. Несомненно стоит.
        Еще одно заклинание вызывало град, собственно, оно так и называлось. Град был непростым, шел не вертикально, а горизонтально, от мага вперед. Это заклинание охватывало большую территорию, но гораздо эффективнее работал Град сверху, тогда площадь покрытия при атаке была гораздо больше. Град служил альтернативой Огненному Дождю, но последний можно было направлять только сверху вниз, причем с заданием дополнительных параметров, куда он должен падать. Граду параметры задавать не требовалось, но и атака его была сомнительна. Ну убью десяток противников и за ними стоящий десяток, может, больше - и все. Лучше использовать Огненную Стену модифицированную.
        Я изучил только модифицированную Огненную Стену, которая не появлялась на месте, а двигалась вперед. Возникает в семи метрах от мага и медленно двигается вперед. Что может быть лучше против сотни слабых врагов? Все одним ударом! Обычную Огненную Стену я посчитал лишним балластом и не стал изучать. Лучше за эту цену выучить что-то другое.
        Также я изучил модернизированный Огненный Дождь. Теперь он покрывал площадь в десять раз большую, а это пятьсот квадратных метров. Двадцать пять шагов от эпицентра.
        Из защитных заклинаний я выучил Массовый Щит - накладывается улучшенная защита от магии и физических повреждений на всех, кто отмечен меткой-руной. Полезная вещь - можно заранее «заклеймить» дружину и непосредственно перед боем накинуть дополнительную защиту, лишней она точно не будет.
        Еще одним щитом было заклинание Хрустальный Доспех. Это заклинание было направлено против магии, очень хорошая и мощная штука, которая обладала двумя режимами. В первом случае идет непосредственная подпитка от Искры, а во втором сразу закладывается заряд, после исчерпания которого доспех исчезал. Полезная вещь, даже очень!
        Аналогично по количеству и действию режимов, но не по эффекту было заклинание Стальной Купол. Почему купол - не знаю, но визуальный эффект был в виде едва заметной серой пленки, которая противостояла только физическим атакам, игнорируя магию.
        Ну и конечно же улучшенный Универсальный Щит. Снова два режима, защита от магии и от оружия. Однако, если есть возможность, лучше накладывать два щита типа доспех и купол, чем два универсальных. Эффективность в первом случае выше, чем во втором, другое дело, что в бою времени зачастую крайне не хватало, чтобы защитится сразу от всего по высшему разряду, и приходилось защищаться от всего сразу, только бы быстрее накинуть щит.
        Вот такие вот заклинания были мною изучены до того момента, как лейтенанты отыскали способ создать крылья. Пришлось отвлечься и уделить внимание решению этого вопроса.
        Глава 63
        Пока я изучал новые заклинания, моя дружина совместными усилиями смогла найти мага, который взялся создать им крылья. Это достигалось путем помещения определенного плетения в амулет с драгоценным камнем в центре. Оплата была велика, но ресурсов хватало, ведь дружина не смогла все истратить за время моего отсутствия. Пригодилась и земля - десять килограмм и все остальное, амулетов-то нужно было двадцать четыре штуки.
        Заказ амулетов был сделан, и даже подтверждена возможность оплаты. Увы, мастер не хотел работать без гарантий, и я его прекрасно понимаю. Ведь он меня не знает, и не факт, заплатил бы я или нет. После разрешения всех деталей мастер поставил срок выполнения заказа в две недели. Часть заготовок под амулеты у него имелась, но другую часть нужно было создавать заново. Цена могла быть намного выше и срок больше, если бы у меня не было запаса драгоценных камней.
        Потом, после некоторых раздумий, я решил поступить следующим образом. Дружина останется в городе магов и будет ждать выполнение заказа. Попутно пускай изучают магию. Первый раз им не хватило времени на изучение всех простейших заклинаний, так пусть наверстывают пробелы.
        Проверка умений показала, что с оружием они работают очень прилично и дальнейшее обучение пока излишне.
        Перед тем как исчезнуть из города, я раздал дружине новое вооружение и амуницию. Лейтенанты получили самое лучшее, украденное у архангелов. Всем, включая рядовых и лейтенантов, были выданы обновленные обереги. После некоторых размышлений я оружие охотников я передал мечникам под командованием Ареса. Все пять мечей, как раз на пятерых воинов. Ну а воинам под командованием Перуна достались доспехи, кольчуги и шлемы.
        Почему рассудил так? Все просто. Воины Ареса более защищены из-за наличия щитов, значит, им отдается легкое вооружение повышенной мощности, но и о защите не стоит забывать - обереги, да и доспехи у них не самые плохие! Ну а воины Перуна выступают тяжелой пехотой, без щитов, зато с двуручным оружием - им определенно нужна повышенная защита, без нее никак.
        По ходу дела я выучил еще два точечных заклинания повышенной убойности - Фантомное Копье и Магическую Стрелу. Заклинание Фантомное Копье наполовину материально, наносит частью физический, а частью магический урон. Хорошее заклинание, которое может пронзать сразу много врагов, если они имеют слабую защиту. Заклинание Магическая Стрела выглядело, как небольшая толстая стрела с острым трехгранным наконечником. Тоже неплохая вещь, обладающая повышенной пробиваемостью защиты из-за суженной площади воздействия. Минус - сильные существа с развитыми Искрами, даже если эта стрела пройдет сквозь них и их щиты, не погибают.
        Затем я покинул Сомлу и вознамерился оставшееся до окончания исполнения заказа время провести в Охре. Бесспорно, за столь короткий срок мое мастерство особо не повысится, но хотя бы несколько новых приемов и связок я выучу, а время их отработать до автоматизма найдется.
        Предупредив своих, что собираюсь в город воинов, приказал им оставаться тут и ждать меня. В тот же день я вышел за город, вызвал крылья и улетел в Охру.
        В городе воинов пришлось искать мастера, способного научить меня новым приемом искусства владения холодным оружием. К моему глубочайшему удивлению, лучшим мастером оказался мой старый знакомый, старик, которого все зовут дядько. Иду к нему, чтобы попросить тренировать меня и научить чему-то новому.
        - Здравствуйте, мастер, - ехидно начинаю я сразу после того, как он открыл дверь.
        - Не ждал тебя так скоро увидеть, не ждал, - отвечает он. - Нашел тех, кого искал?
        - Нашел, спасибо за помощь, - говорю я. - Но я тут по другому вопросу.
        - Говори тогда, - закусив ус, предлагает дядько.
        - Хочу брать у вас индивидуальные уроки владения мечом и щитом. Это возможно?
        - Вполне. Тебе повезло, из-за последних событий дружина Лорда отдыхает, а я временно свободен и могу уделить это время тебе.
        - Тогда когда начнем?
        - Сейчас и начнем. Заходи в дом. У меня просторный подвал, и я там часто тренирую учеников.
        Почти две недели пролетели как одно мгновение. Я совсем потерял счет времени, уж очень много внимания нужно было уделять тренировкам. И я был весьма рад тому, что мне не пришлось столкнуться в бою с этим человеком. Его уровень мастерства поражал мое воображение. И еще, пожалуй, самое главное - он первый из всех встреченных мною людей отказался от платы за уроки. Меня это поразило даже сильнее, чем его мастерство. Неужели я ошибался, и даже тут, в этом мире есть еще люди, которые способны думать о чем-то, кроме себя, не искать во всем личную выгоду. Поневоле порадовался, что не поддался искушению и не напал на него в тот момент, когда старый воин был ослаблен сражением с драконом.
        Однако нужно было лететь в Сомлу, и вспомнил я об этом неожиданно, уж очень поглотили меня тренировки. Я не спал и не ел - все равно излишне, так как нет полноценного тела, а только тренировался без перерыва, как тот робот.
        - Мастер, - сказал я на исходе двенадцатого дня, - мне необходимо отлучиться ненадолго. Мы можем прерваться?
        - Да, конечно. Приходи, когда сможешь, но знай, что я смогу тебя тренировать еще максимум три недели, может, чуть больше. Потом у меня есть обязательство перед Кругом и Лордом - я обучаю городскую дружину.
        - Спасибо, мастер, - поблагодарил я от всего сердца.
        Как только будут завершены дела в Сомле, я вернусь и продолжу обучение у дядько. И дело даже не в том, что обучает он бесплатно, хотя не буду врать сам себе, и в этом тоже, но еще и в том, какими темпами идет обучение. Двенадцать дней назад я мог выстоять против старика всего несколько секунд, и это притом, что он работал не на полную катушку. Сегодня я уже могу продержаться несколько минут, хотя он все так же работал не в полную силу…
        Вот и город магов. Подлетаю к самым воротам, приземляюсь и чинно прохожу через арку. Потом быстрым шагом направляюсь к гостинице. Поднявшись в номера, выясняю, что амулеты уже готовы.
        - Расплатились? - спрашиваю на всякий случай.
        - Конечно.
        - Тогда собирайтесь, на все про все пять минут. Наша следующая обитель - город воинов. Пробудем там недели три, может, чуть больше. Вам следует еще потренироваться.
        - Зачем? Мы вроде и так неплохо владеем оружием? - спрашивает Арес.
        - У меня есть план, - отвечаю я. - Не уверен, что для его выполнения вашего «неплохо» хватит. Так что вперед. Потом некогда будет учиться, - добавляю я, после чего командую: - Собирайтесь!
        Мы вышли за город и взлетели. Начинаю с интересом рассматривать крылья моих воинов - ничего особенного. Я могу лететь как минимум раза в два быстрее. Жаль, они все одинаковые, сделаны как будто под копирку. Видно, что работа одного мастера. Что-то среднее между крыльями ангелов и демонов, сероватые, просвечивающиеся насквозь, с непонятной структурой. Однако и такие крылья отлично подойдут для моей задумки. Возможно, даже они самый лучший вариант, ведь четко не выражают принадлежность к какой-то определенной стороне.
        Пока мы летели, я успел выяснить, каким магическим приемам обучилась моя дружина. Огненный Шар, индивидуальная защита от магии, Щит - защита от физических атак, Универсальный Щит и четыре разновидности специализированных Щитов - от огня, воды, воздуха и земли. Лучшие из выученных заклинаний: Молния и Ангельская Стрела. Жаль, что последнее заклинание в их исполнении было весьма слабым. Ну а лейтенанты освоили еще заклинания Разведка и Защитный Купол (предназначено для защиты площадей), а также Цепную Молнию и Маскировочную Сеть. К слову сказать, заклинания Разведка, Защитный Купол и Маскировочная Сеть я не знал и решил впоследствии перенять их.
        Заклинание Разведка создавало что-то вроде радара в голове мага, и можно было определять на большом расстоянии наличие врага. Ну а Маскировочная Сеть вызывала сотни или тысячи искорок, в зависимость от силы мага и площади маскировки, которые разлетались и искажали пространство. Отряд или маг становятся полностью невидимыми на расстоянии нескольких сотен метров (вполне возможно, даже большего, метраж тут неточен). С пятидесяти - восьмидесяти метров можно заметить отряд в магическом видении, а еще ближе, даже визуально. Отличное заклинание, которое позволяет маскироваться на привале, когда отдыхаешь и залечиваешь раны. К моей радости, всеми названными заклинаниями владели все лейтенанты, а для моего плана это был большой плюс.
        По прибытии в город воинов дружина разместилась в гостинице.
        - Сами справитесь? - спросил я у лейтенантов. - Сможете найти себе достойного учителя?
        - Да.
        - Хорошо, удачи. Я вернусь через три недели, так и знайте. За это время постарайтесь научиться как можно большему.
        И я тут же отправился к мастеру дядько.
        - Вернулся? - спросил он. - Все вопросы решил? Все дела закончил?
        - Да, мастер. Я готов продолжить…
        И снова обучение. Новые приемы, связки, стойки, удары и уходы. Блоки, атаки, защитные движения и контратаки. Все шло как-то бессистемно, на мой взгляд. Однако я верил мастеру и в точности исполнял его приказы. Иногда проходили спарринги. Не знаю, что он хотел выяснить, проводя их, - все равно я проигрывал без шансов на победу, невзирая на все мои старания зацепить своего противника.
        На исходе первой недели я стал замечать, что скорость моих движений немного увеличилась, а тело действует по большей части будто на автомате. Удивительно, за неполные три недели такой прорыв, а ведь учиться еще целых четырнадцать дней или того больше.
        Действительно, я стал быстрее, мне не показалось. Мастер сам признал мои успехи во время очередного спарринга. Я тогда чуть не достал его мечом, повезло, конечно, но все равно приятно.
        Еще через неделю наши схватки стали очень быстрыми. Я, работая на максимальной скорости, все равно не успевал за мастером. Время каждого тренировочного боя было до пяти - семи секунд, за которые мы успевали совершить до пятидесяти - семидесяти, а иногда и того больше ударов. И это притом, что били сильно, да так, что тренировочное оружие - зачарованные мечи, которые были сняты с трупов и лежали отдельной связкой в углу тренировочного зала, очень быстро выходили из строя, рассыпаясь порой в руках.
        На исходе последней недели наши бои изменились. Теперь мы сражались каждый своим оружием, тренировочное оружие нам больше не годилось. Обычно побеждал тот, чей тренировочный меч продержится дольше и не сломается. В скорости я все еще уступал дядько. Но тут шло соревнование не на скорость, а в технике владения оружием. Именно поэтому тренировочные бои занимали теперь больше времени, чем при отработке приемов. Нужна была практика, и мастер мне ее давал.
        Приходилось часто подкрепляться. Восполнять ресурсы тела растворением материи. Неизбежное зло, так сказать, а иначе такой темп тренировок было не выдержать.
        Мы редко разговаривали, вернее, я почти не говорил, а только исполнял то, что приказывал мне мастер.
        Еще через несколько дней тренировки завершились. К мастеру прибыл гонец от Лорда, и пришло время расставаться. Ведь обучение дружины Лорда - дело важное.
        - Это все? - спросил я.
        - Да, я многому тебя научил. Порой тому, что ты успел освоить, люди учатся годами.
        - Жаль расставаться, я столько узнал от вас! Чувствую, что через какое-то время не только сравнялся бы с вами, но, возможно, и превзошел бы.
        - Ну это вряд ли, - усмехнулся старый дядько. - Ты, может, и стал бы несколько быстрее меня из-за более развитой Искры, но опыт - дело такое, что без него тебе не победить во многих битвах. Помни об этом. Ну а теперь мне пора. Возможно, еще увидимся.
        - Подождите, мастер, - неожиданно даже для самого себя сказал я. - Возьмите подарок… И спасибо за науку!
        Он взял протянутый мною кинжал, вытащил его из ножен, потом закусил ус и повернулся ко мне.
        - Дорогой подарок. Спасибо! У меня тоже есть чем тебя порадовать. Пока ты отсутствовал, три с лишним недели назад, я кое-что узнал, о чем и хочу тебе поведать. Знаю, что ищешь способ прохода в реальный мир. Я говорил с верховной магиней, и она подтвердила, что только кто-то из высших может знать способ выбраться отсюда. Остальные варианты призрачны и сомнительны.
        Я развернулся и покинул своего лучшего учителя.
        Мне не было жаль кинжала из драгоценного камня, который рассекал магическую защиту. Все равно мое владение этим оружием оставляет желать лучшего, в умелых руках кинжал принесет больше пользы. Я многому научился, и теперь архангелы вряд ли будут быстрее меня, даже охотники!
        Дальнейший план был определен, но сначала следовало собрать дружину, чем я и занялся. В гостинице приказал воинам заканчивать тренировки и готовиться к походу. На исходе дня я вызвал лейтенантов и разъяснил им дальнейшие действия:
        - Первое. Мы выступаем именно сейчас. Куда, скажу в должный час. По ходу ведем разведку и тренировку боем. Все мы многому научились, но как усвоили науку, следует проверить на практике. Все понятно?
        - Да, - последовал ответ.
        - Отлично, тогда выступаем!
        Скажу честно, мысли мои были сосредоточены тогда на одном: как пленить высшего? Для этого необходимо попасть на войну и во время очередной разборки осуществить дерзкое успешное нападение. Сейчас же следует по возможности усилиться и приучить себя более рационально использовать энергию при активации способностей. Нам необходимы легкие стычки с монстрами, ангелами и демонами, при которых дружина сможет получать новые и новые Искры, наполняясь таким образом новой энергией. Все Искры рангом ниже архангелов или архидемонов пойдут на подкормку дружинников. Значит, решено, отправляемся на войну.
        Глава 64
        Мы искали, с кем бы сразиться. На удачу, отойдя от Охры на достаточное расстояние, наш отряд столкнулся почти с сотней слабоватых демонов - самое оно для разминки. Триумф Огня почти всю сотню разом и положил, остальных добила моя дружина. Удобно, демоны располагались столь компактно, что даже напоминали телков в загоне на убой. Одна пятая моего энергетического резерва на неполную сотню противников это, конечно, многовато, но со временем, надеюсь, энергетические затраты уменьшатся.
        Дальше были испытания новых заклинаний, в основном, скажем так, оружия массового поражения, таких как Град и модернизированный Огненный Дождь. Дружина показала себя отлично, они сами могли вырезать вражеский отряд без потерь, особенно учитывая то, что воины владеют магией.
        А что? Несколько заклинаний от каждого бойца - и пол-отряда противника уже не существует. Дальше можно добить магией или взять в штыки. Все просто, легко и без особых проблем. Собранные Искры шли на подпитку дружины. Воины становились сильнее, а значит, я тоже увеличивал свою суммарную силу, что было мне только на руку.
        Вскоре пришел черед узнать самое главное, а именно способен ли я изменить цвет Искр моих людей. Если да, то план, который я придумал, воплотить легче, чем действовать в одиночку на завершающем этапе.
        Эксперименты с Искрами, как это интригует. Только действовать следует осторожнее, а то Искра - это дело ведь такое: непонятно, чем может обернуться то или иное действие с нею.
        Для начала мы разбили лагерь, накинули Маскировочную Сеть на него, и только после этого я принялся за эксперименты. Сначала было наблюдение, я рассматривал Искры и думал, как на них воздействовать и желательно аккуратно.
        Первое время я даже не знал, с какой стороны подойти к чужой Искре. Но потом случился прорыв. Я обнаружил, что через тонкий канал клятвы, которая обеспечивала верность дружины, можно влиять на Искру без особых проблем. Спустя какое-то время мне удалось одновременно менять цвет Искр у всей дружины. На это требовалось несколько минут. Думаю, что со временем приспособлюсь делать это быстрее. Ну а если изменять Искру только у одного, то это и вовсе происходило в секунды.
        Убедившись, что мне удастся сотворить из серых Искр ангельские и демонические Искры, я успокоился и, созвав лейтенантов, принялся выдавать расклад на ближайшее время:
        - Как вы убедились, есть возможность без проблем изменить цвет Искры, поэтому дальнейшие действия будут следующие. Первое - маскировка под ангелов и полет на второй уровень неба. По моим данным там находится одно из хранилищ, где собраны Искры, оружие, отличная амуниция. Второе по нашему плану - налет на это хранилище. Третье - в полном здравии сваливаем оттуда как можно быстрее. Пока все понятно? Дальнейшие уточнения будут по обстоятельствам. Главная цель - взять как можно больше полезных артефактов и усилить ими дружину. Зачем это нужно, расскажу после.
        Вкратце прояснив некоторые аспекты дальнейших действий отряда, мы продолжили путь. Мы следовали к разлому, путь к которому я хорошо знал. В целях экономии времени мы летели.
        Конечно, дорога была не самая близкая, да и столкновения случались, но это даже к лучшему. Проверка маскировки и тренировка лишними никогда не бывают. Как хорошо, что ангелы не обращали на нас особого внимания. Чудно.
        Но я не забывал, что стоит опасаться сильных архангелов, они вполне могут зреть сквозь маскировку и запросто увидят истинный окрас Искры, а это чревато большими неприятностями.
        Все равно риск оправдан. Нет иного способа быстро добиться цели, кроме как совершить налет на хранилище. Уверен, после моего нападения на склад на третьем уровне небес охрана усилится, но и я теперь не один в поле воин. Тем более второй уровень небес - это сфера влияния другого великого.
        Долетев до разлома и поднявшись на первый уровень, я остановился и начал выдавать последние указания, ибо потом будет не до того:
        - Сейчас мы полетим без остановок и с ходу атакуем. На все про все - пять минут после начала атаки. Наша цель - хранилище артефактов. Каждый берет столько, сколько сможет унести. Вооружение и амуницию меняйте на месте, на это у вас будет три минуты. Исключение могут составить доспехи воинов Перуна и оружие воинов Ареса. Лейтенанты, вы сами знаете, чего в ваших группах не хватает и с какими амуницией и вооружением у вас слабовато. Дальше перемещаемся в другой зал, там вы усиливаетесь в течение двух минут за счет поглощения Искр, которые там хранятся. Часть из них собираете в сосуды, зачем - потом поясню. Все, что не успеете поглотить вы, поглощу я. - Прокрутив мысленно план и убедившись, что ничего не забыл, я продолжил: - Дальше в темпе отступаем. Пока не долетим до нейтральной земли, не расслабляемся. Всем все ясно? Ну если вопросов нет, то вперед!
        Полет прошел напряженно. Были опасения, что нас остановят, разоблачат обман, но, к счастью, все обошлось. Немного поплутали, не без этого, не сразу мне удалось сориентироваться и найти объект, на который было решено напасть. Однако через какое-то время показалось хранилище. Операция должна вот-вот начаться!
        Охрана действительно была усилена, причем значительно. Четыре архангела из касты защитников - серьезное препятствие, но не для меня. Триумф Огня на каждую двойку, и от них остаются только пепел, амуниция и Искры, которые я поглощаю тут же. Врываемся внутрь - вырезаем охрану, и я показываю направление, в котором следует идти, чтобы достать оружие и новую амуницию.
        Мои воины мчатся вперед - ведь время идет. А я направляюсь в закрытый отдел, где хранится самое ценное. На этот раз выломать дверь не составляет никакого труда.
        - Что-то бедноватое хранилище, - произношу вслух, проходя мимо полок.
        Драгоценные камни, несколько артефактов, пояс с шестью метательными ножами, причем все ножи разные по цвету. Ну и еще кое-что по мелочи типа осколка солнечного камня и несколько бочонков с золотой, солнечной и лунной пылью-песком. Все это было очень быстро погружено в мешок, благо место в нем оставалось, да еще я его магически расширил - отличная вещь. Собрав все, что имело хоть какую-то ценность, я быстро вышел и практически бегом направился к складу. Зайдя внутрь, понаблюдал, как орудуют мои люди. Отлично. Не теряя времени, помчался в самую дальнюю часть и проконтролировал, чтобы все самое ценное собрали в первую очередь. К счастью, там все уже было упаковано.
        - Время, - крикнул я, и все направились к выходу.
        Осталось хранилище Искр, и можно делать отсюда ноги.
        Воины моей дружины как саранча начали разбегаться по хранилищу Искр. Часть они собирали в сосуды, а другую часть поглощали.
        - Быстрее, быстрее, - поторапливал я их. Отсчитав ровно две минуты, я громко крикнул: - Все на выход!
        Когда последний воин покинул хранилище, я использовал заклинание Град, чтобы посбивать все сосуды, после чего притянул своей волей оставшиеся Искры и впитал их без остатка. Уходя, мы оставили после себя перекошенные, погнутые стеллажи, перебитые сосуды и кучи медленно растворявшихся на полу льдин, вызванных магией.
        В хорошем настроении я покидал хранилище. Удивительно, насколько беспечна охрана - дать нам так просто ограбить стратегический объект, это просто что-то с чем-то. Причем, самое смешное, грабим не первое хранилище, а уже второе. Не учатся архангелы ничему, надо же так глупо поступить и поставить охрану всего из четверых защитников. Кого-то это, может, и остановило бы, но не меня. Или, может, их роль заключается в том, чтобы задержать грабителей? Тогда просчитался тот, кто их поставил, - мы действовали стремительно.
        Ну да ладно, к чему пустые размышления, пора делать ноги.
        - Вперед, - сказал я, вызывая крылья и взлетая.
        Надеюсь, маскировка не подведет и теперь, и мы без проблем доберемся до нейтральной территории. И еще хорошо бы, чтобы нас не настигла погоня, а в том, что она будет, я не сомневаюсь. Хотя мы вполне можем отбиться, но схватка задержит нас и, возможно, приведет к потерям, а вот этого мне никак не нужно!
        В свете последних событий вполне можно попытаться напасть на великого прямо сейчас, ну или в ближайшее время. Однако я все равно не уверен, что мне хватит сил его спеленать, ведь у него наверняка есть охрана, да и нападать на него на его территории, с моей точки зрения, как минимум опрометчиво. Поэтому я уходил. Необходимо вернуться в Сомлу и приступать к воплощению второго этапа моего плана.
        Отход оказался невероятно успешным, я даже был удивлен. Такое впечатление, что архангелы попросту не знали, где и кого искать. Ну и хорошо. Меньше проблем. Была даже мысль взять еще одно хранилище, но после некоторых раздумий я отбросил эту мысль. Сейчас, после второго, столь наглого нападения на хранилище, они будут охраняться строжайшим образом, не думаю, что разумно будет рисковать еще раз. Прежде следует оценить «позаимствованное».
        А вот показался город магов.

«Хорошо, что я изменил окраску Искр своих людей, едва мы ступили на нейтральные земли. Теперь нет нужды останавливаться».
        Напряжение стремительно покидало меня. Не шутка ведь - взять еще одно хранилище. Далеко не рядовое событие. Правда, я был несколько разочарован - уж очень все оказалось просто.
        Ладно, пустое. Хорошо то, что хорошо кончается. Теперь пришло время отдохнуть и действовать дальше.
        Сняв несколько номеров на неделю, мы принялись за разбор трофеев. В моей комнате был я, при мне мои лейтенанты и большая гора вещей для сортировки.
        В результате налета мы полностью переодели и перевооружили рядовых бойцов моего отряда, не сменили разве что доспехи воинов Перуна и мечи воинов Ареса, как, собственно, и предполагалось. Рядовые также получили намного лучшую защиту - дополнительные обереги и нескольких атакующих или защитных вещиц типа колец. В запасе остался целый ряд артефактов - обереги, кольца, оружие и амуниция.
        Амуниция и вооружение лейтенантов изменилась ненамного:
        Улль получил новый лук и зачарованные стрелы, каждая из которых была отдельным артефактом. Конечно, эти стрелы будут тратиться с умом, экономно и только против могущественных противников. Против рядовых врагов подойдут обычные стрелы. Он также получил магическую и облегченную броню, не сковывающую движения. Немного похуже были экипированы его лучники, но и у них имелись теперь зачарованные стрелы - вдруг пригодятся?
        Один получил новые шлем, кольчугу, копья метательные в количестве трех штук - самые мощные и отлично зачарованные.
        Арес и Перун также немного изменили свою амуницию. Воины Ареса получили зачарованные щиты, доспехи.
        Настало время отдыха, но не для меня. Я решил обменять ненужное «барахло» - солнечный камень, песок и прочее взятое из закрытого отдела. Ну а где самое лучшее место для обмена бесполезных, но дорогих вещей на очень даже полезные и не менее ценные артефакты? Конечно, на рынке Сомлы. Туда я и отправился.
        Особенно приятно ходить по местному рынку, когда знаешь, что можешь позволить себе очень многое из того, что есть в ассортименте, если не все. Однако ничего особенного сегодня не предлагали, так что, побродив несколько часов впустую, я вернулся в номер.
        Отоспавшись, вновь отправился на рынок. Вдруг что-то интересное будет. И действительно, интересное было, но не из товаров, а из слухов. Армия демонов на подходе, они вступили на нейтральные земли.

«Начинается, - понял я. - Пора форсировать события и выполнять следующую часть плана. Должно получиться, все должно получиться».
        Глава 65
        Стоп, куда я так тороплюсь? Информация, нужно собрать больше информации. Откуда и куда движется армия демонов? Сколько их, хотя бы примерно? Не стоит совать голову в пекло, чтобы потом не пришлось посыпать ее пеплом. Нет смысла бежать куда-то очертя голову. Я все равно не опоздаю. Ведь армии не двигаются со скоростью света, а бои обычно проходят достаточно долго.
        - Отбой, - сказал я воинам. - Задержимся еще в Сомле. Но будьте наготове!
        Несколько часов шатания по рынку и по городу дали мне немного больше пищи для размышлений. Во-первых, я узнал примерное направление, откуда и куда идет армия ада. На пути этой армии раскинулись владения Лорда монстров, который крайне усилился за последнее время. Забавно, что у Лорда монстров тоже есть армия. В ее состав, по разным слухам, входит множество самых разнообразных тварей. Драконы и другие крайне опасные существа - их вроде у него немного, но они очень сильны и опасны даже поодиночке. В составе группы они и вовсе стоят небольшого войска. Достоверно известно, что основные войска Лорда монстров составляют медузы, стаи стервятников, спруты. Немногочисленные элитные войска, помимо драконов, иные хищники.
        Вот-вот должно произойти столкновение. Мне это на руку, даже очень. Есть возможность изучить настоящее глобальное сражение, и даже может выдаться шанс взять в плен великого архидемона. Всерьез на такую удачу я конечно же не рассчитываю, но и исключать такую возможность нельзя.
        Все равно необходимо спешить. Хочется посмотреть начало боя и изучить тактику монстров, ведомых их Лордом.
        Покинув Сомлу, мы двинулись туда, где ожидалась большая битва.
        Стремительный полет, когда мы не отвлекались на истребление редких групп врага, и вот уже видно, что отряды демонов все многочисленнее, сильнее, а ангелов и вовсе не видать. Монстры есть, но ходят они стаями, изредка можно наблюдать сражения отрядов демонов с монстрами. Удивительно, но далеко не всегда демоны выходили победителями из таких столкновений.
        Необходима информация. Чувствую, что суть происходящего ускользает от меня. Да и кое-какие подробности узнать очень хочется. Поэтому поступаю достаточно логично. Дальнейшее - дело техники. Нахожу отряд демонов под предводительством архидемона, если быть честным, откровенно слабого. Судя по силе Искры, архидемоном он стал не так давно, но мне и такой сойдет. Пленить его с моими силами и возможностями не составило труда. Наложив заклинание Оковы, начинаю спрашивать.
        В дальнейших моих действиях было мало приятного. Медленно сжигать палец за пальцем, потом руки, ноги и все ради того, чтобы он заговорил. Слаб оказался этот архидемон, сломался после того, как я спалил ему одну руку по локоть и обе ступни. Странно, конечно, но он запел как соловей - а ведь он демон, вроде как боль для них ничего не значит, а оно вот как оказалось. Но не суть. Главное, что я выяснил.
        Армия еще в пути, и генеральная битва будет тогда, когда первые несколько легионов перейдут в нейтральные земли. Лорд монстров также собирает все доступные ему силы и выступает навстречу армии демонов. Бой будет, но нескоро. Еще много чего я выяснил, но вся информация пока была излишней, зато потом точно пригодится.
        Прикончив архидемона, вызвал лейтенантов.
        - Хотел позже этим заняться, но сейчас самое подходящее время, - начал я. - Слушайте сюда. Быстренько разбивайтесь на отряды и разлетайтесь. Ориентир на сбор - я. По каналу связи найдете. Ваша цель - набрать в кратчайшие сроки по пятьдесят заготовок и привести их ко мне. Ресурсы на покупку имеются, несколько серых городов в пределе досягаемости. Так что вперед.
        Дождавшись, пока моя дружина разобьется на привычные отряды и разлетится в разные стороны, прикидываю время. По идее должны успеть прибыть до того как…
        Пока же немного пошалим. Займусь выборочной охотой на некоторые отряды - потренируюсь. Буду поглощать Искры, а архидемонов потрошить на предмет новой информации. План хорош и вроде без изъяна, поэтому я принялся воплощать его в жизнь.
        Больше недели по субъективному времени я охотился. Информации накопал достаточно много. Узнал, что против Лорда монстров выступает один из демонов-командоров со своими легионами. Это будет крайне интересно, ведь я впервые слышу о командорах!
        Мне удалось истребить порядочное число отрядов, неплохо натренировал использование Триумфа Огня и Проникновение - две связки из способностей, призванные атаковать. Испытал и Сферы - толку от них, конечно, так себе, но в окружении спину прикрыть могут или внимание врага отвлечь, с кем довелось столкнуться лицом к лицу. В общем, продуктивно проведя время, я почувствовал, что мои люди где-то рядом.
        Первым прибыл отряд Одина. Пришлось отходить подальше, чтобы не столкнуться с демонами и монстрами. Почти сразу же, как только разбили лагерь, явились отряды Улля и Перуна. Отряд Ареса немного задержался, но и он вскоре вернулся. Предстояла процедура привязки, но в этом не было ничего сложного.
        В течение суток у меня образовалось что-то вроде небольшой армии. Лейтенанты превратились в генералов, а рядовые стали десятниками. Создав огромную Маскировочную Сеть, мы обезопасили себя от случайного обнаружения. Приняв все возможные меры безопасности, начали главное - обучение армии.
        Часть Искр, которые были взяты из хранилища и не использованы, пошла на подпитку заготовок. При постоянной подпитке они быстрее усваивали знания и быстрее учились владению оружием. К счастью, оружия было завались, так же как и простейшей амуниции, благо недостатка в мертвецах не имелось - вон, под ногами кучи лежат. Ширпотреб, конечно, только обереги чего-то да стоят, но пока и этого им достаточно.
        Иногда из лагеря выходили спаренные отряды заготовок и ветеранов. Так заготовки приобретали реальный боевой опыт. Приходилось страховать их лично, но оно того стоит в конечном итоге. Несколько недель простоял этот лагерь, и пришло время мне взять еще одного пленного и уточнить: когда состоится долгожданная битва?
        Пленный архидемон поведал, что возникли сложности, поэтому генеральное сражение задерживается. Когда я спросил, в чем дело, то получил необычный ответ:
        - В этот раз третий всадник Апокалипсиса Война принял облик Лорда монстров, поэтому командор стягивает силы, чтобы не распылять их.
        Вот так и получилось, что я узнал то, о чем многие серые и не подозревают. Но мне задержка была только на руку. Успею лучше подготовить армию, а значит, минимизирую потери при столкновении.
        Тренировки в лагере методично продолжались, но число выходов на охоту увеличилось. Нужно было откармливать заготовки и превращать их в воинов, а то толку от них сейчас не так и много. Жертвую им даже Искры архидемонов, а что делать - сейчас усиление моей армии важнее, чем личное могущество. Зато они растут и скоро превратятся в настоящих воинов.
        Между делом я выучил новые заклинания, которыми владели генералы, а они научили новому десятников.
        В один прекрасный день чисто случайно выясняется очень забавная штука. Оказалось, что можно маскироваться под монстров и быть для них своими. Это славно, теперь преимущество первого удара работало и против монстров. Подкрасться на расстояние удара к демону, не насторожив его, можно благодаря маскировке, а вот к монстру до нынешнего дня нет. Теперь можно было и это!
        Пришло время доставать из загашников остальное вооружение, взятое из хранилища как раз для новых воинов. Конечно, всем заготовкам не хватило амуниции, улучшенной брони и оружия, но даже в таком виде они теперь представляли собой грозную силу. Пусть даже почти ничего не умеют - научатся, а это главное.
        После раздачи трофеев отряды стали ходить под предводительством генералов, без моей постоянной опеки. А что, магией генералы владеют неплохо, даже десятники кое-что могут, да еще как! Немного позже начались вылазки десятками, под контролем только десятников. Учились все и всему, чему только возможно обучиться в кустарных условиях. Как оказалось, научиться можно было многому.
        Лагерь пополнялся трофеями - оберегами, неплохими доспехами и оружием. Так что моя армия становилась сильнее не по дням, а по часам. Выбранный режим: тренировка - выход с целью подкрепиться Искрами - тренировка - давал крайне хорошие результаты.
        Теперь была у нас и собственная разведка. Ведь армию вполне могли засечь или вычислить - если ума хватит соединить факты. Своими вылазками мы наверняка тревожили многих. Еще бы, стольких убили, да еще и обобрали. Пока наш лагерь не нашли, но мы все были настороже, и разведка в таких условиях была необходима.
        Возникали даже мысли о создании чего-то вроде отряда интендантов, где хранились бы трофеи и полезные вещи, но, подумав, я отбросил эту идею как несостоятельную и трудно реализуемую. Я не планировал осесть в этом месте надолго и строить какое-то поселение. Моя задача - максимально быстро усилить свою армию, соответственно, нет смысла в накоплениях.
        Опасаясь, что нас вычислят, приказал переместиться в другое место. Так наш лагерь стал кочевым. В этом было больше плюсов, чем минусов. Но главное - меньше вероятность нашего обнаружения.
        Все дальше в глубь вражеской территории заходили наши отряды. Атаке подвергались все, исключение составляли очень сильные отряды, на которые попросту могло не хватить силенок. Но со временем таких отрядов попадалось все меньше и меньше, ведь мастерство армии росло, так же как и ее сила.
        Теперь мне постоянно приходилось выслушивать доклады, давать установки и продумывать примерные маршруты, желательно такие, чтобы отряды, случись что, могли бы помочь друг другу, но и не ходили по одному месту дважды или друг за другом.
        Посты и разведка были действенны. На нас стали выходить, но отряды-ликвидаторы под предводительством генералов быстро и беспощадно расправлялись с непрошеными гостями. Генералы достигли силы, когда в одиночку могли противостоять двум не самым слабым архидемонам и даже, возможно, могли бы их сами одолеть. Десятники же могли выстоять против одного архидемона, правда, их победа оставалась под вопросом: тут неизбежно сыграет свою роль момент удачи, а вернее - помощь со стороны. Заготовки все больше становились похожи на настоящих воинов. Пока их нельзя еще было назвать рядовыми, но и заготовками, наверное, называть уже не следовало.
        Все чаще замечали, как отряды монстров и передовые отряды армии демонов сталкиваются в сражениях. Это было нам на руку, теперь мы могли напасть сразу на два отряда, что давало больше Силы и Искр. Да и опасности в этом случае было меньше - все были заняты друг другом и не смотрели по сторонам.
        Близилось генеральное сражение двух могущественных армий. И вот армия демонов двинулась вперед, монстры же спешно сорганизовались для обороны.
        Глава 66
        Успел. Все же удача не покинула меня, и слепой случай позволил завершить трансформацию заготовок в полноценных воинов. Их рост достиг нормы, оружие стало по руке, а доспехи не висят и не шатаются, как на чучелах. Они стали еще сильнее и более умелыми. Еще бы, ведь спать не надо - Искр и пищи от настоящей материи хватает с излишком.
        Кстати, заметил интересную детальь. Если использовать один и тот же материал для преобразования его в энергию, чтобы подпитывать тело, то со временем этого материала требуется больше. Или тело потребляет больше этой энергии, или еще что, но факт остается фактом. Казалось бы, казус, а проблемы в дальнейшем может составить. Посему приходилось следить еще и за этим. Ведь чем больше нагрузка, чем интенсивнее тренировки, тем больше требуется энергии.
        Жаль, нельзя сразу много вогнать пищи. Так, чтобы надолго, - тело попросту не воспринимает больше, чем может вместить и удерживать. В общем, мутно это все и непонятно. Главное было в том, что если кто-то испытывает потребность в энергии, то отказа он не получает.
        Произошли еще кое-какие изменения, а именно в амуниции и вооружении рядовых бойцов. Благодаря постоянным налетам каждый рядовой получил лучшее оружие, доспехи, ну и другие полезные вещи, которые были сняты с мертвецов. Правда, взятое из хранилища, как правило, оказывалось если не лучше, то не хуже найденного. Было жаль бросать столько ценного, но все же барахла, на поживу неизвестным, ну или трофейным командам армии ада, которых все больше стало попадаться на пути. Однако таскать с собой все это не было никакой возможности.
        Взаимодействие отрядов лучники-мечники, которые выступали, как правило, легкой пехотой, возросло. Постоянные тренировки и реальные бои давали возможность чувствовать не только плечо товарища, что было совсем немаловажным, но и поддержку других отрядов, которые могли помочь в случае необходимости.
        В связи с усилением моей маленькой армии по всем направлениям рейды в тыл врага становились все более смелыми, причем атаки происходили иногда далеко от лагеря. Нападали следующим образом: атакуют все под командованием генералов, я наблюдаю сверху и периодически помогаю, если в том есть необходимость. В основном такие нападения направлены на монстров - меньше вероятность, что заметят и обратят внимание на посторонних.
        В преддверии генеральной битвы наши отряды совершенно неприметны. Меняешь цвет Искр и спокойно идешь, не опасаясь нападения монстров или демонов, смотря чей цвет выбран в качестве маскировки. Что бы я делал без этого? Трудно даже представить.
        Время шло. Пленники толком не могли поведать, когда же начнется главное сражение. Локальные случаются - и это не отряд на отряд, а небольшие армии в несколько сотен существ с каждой стороны, причем такие столкновения в последнее время происходят все чаще, а вот главной битвы все нет, что странно.
        Три полных легиона демонов уже переместились на нейтральную территорию. В легионе было пятьдесят тысяч демонов, ну или около того. Кто их там считает вообще? Монстров было примерно столько же. Причем их количество растет. Ситуация была непонятной, однако повлиять на нее практически невозможно. Все мое участие в событиях заключалось в набегах на демонов и монстров.
        Также я летал смотреть на эти демонические легионы. Особо не приближался - опасно, ведь их слишком много, и вероятность того, что меня вычислят, увеличивается. Действительно много, крайне много демонов. Интересно посмотреть на демона-командора - того, кому подчиняется такая толпа, на того, кто смог скопить столько сил, а главное, удерживать стольких подчиненных под контролем.
        У моей армии потерь пока не было - я об этом заботился и старался этого не допускать. Однако без ранений не обошлось, были даже тяжелые, но Искры и материя исцеляют раны лучше всяких лекарств. Столкнувшись впервые с такой ситуацией, я даже пожалел, что не знаю исцеляющих заклинаний, да и вообще мне неизвестно, существуют они или нет. Ведь может так статься, что их нет в природе, а всякое упоминание о лечебной магии в реальном мире не более чем плод чьего-то воображения, очень удачный плод.
        Десятники все лучше осваивались со своей ролью. Набирались опыта в командовании, ведь раньше они только подчинялись приказам, а теперь им приходилось их отдавать, а значит, и думать во время боя, а не просто рубиться в первых рядах.
        Все больше скапливается демонов и монстров, отряды становятся все многочисленнее, сильнее. Охотиться становится опасно - обереги попросту не успевают восполнить потерю энергии, ведь рядовые не могли сражаться и ни разу во время боя не подставиться под удар, пусть даже случайный. Бой есть бой, тем более такой, больше напоминающий свалку. Моей армии необходим был полноценный отдых, хотя бы ненадолго. Чтобы все обереги зарядились, люди пришли в себя и напряжение последних сражений немного отхлынуло.
        Все отряды собираются вместе, и армия отходит подальше от демонов и монстров, дабы создать временный лагерь. Там люди немного отдыхают и тренируются, правда, не особо активно. Я же продолжаю охотиться в одиночку.
        На создание Триумфа Огня тратится все меньше энергии, а эффективность и площадь поражения возрастает, правда, медленно, но я рад и тому. Также у меня проявилось несколько новых способностей. Чахлых, но иногда полезных. Так, например, я мог ускорять свое восприятие, увеличивать скорость движения тела - новая связка, направленная на ускорение. Увы, к моему разочарованию, способность убитого мною дракона так и не проявилась, а ведь иммунитет к магии стал бы очень славным бонусом. Но выявилось еще несколько способностей и даже новая атакующая связка. Некоторые способности я добавил к связкам защиты и одну ввел в состав Триумфа Огня. Новая же связка называлась просто Затмение. Потреблялось энергии море, но эффект был поразительный. Вокруг меня создавалось облако тьмы, столь большое, сколько было вложено в него энергии. На глазах создавалось что-то вроде пленки, которая позволяла видеть сквозь эту тьму. Тьма сковывала движения всех, кто находился в облаке. А еще одна моя способность, входящая в связку, позволяла мне двигаться с моей обычной скоростью. Ну и еще одна деталь, собственно из-за которой
связка относится к атакующим связкам: Призрачное Лезвие - вот главный атакующий элемент. Оно похоже на круг диаметром сантиметров сорок, края острые, как у бритвы. Двигается Лезвие вокруг меня, но, хотя скорость оставляет желать лучшего, во тьме, когда оно не видно, оно идеально из-за невозможности от него уклонится. Для оптимальной работы на данный момент эта связка требует чуть больше одной десятой энергетического потенциала моей Искры. Много, конечно, но что делать?
        Охота в одиночку обычно проходила по стандартной схеме: поиск вражеского отряда, стремительное нападение с использованием Триумфа Огня, сбор Искр и отход в лагерь для восстановления сил. Небольшая передышка, возможно, подпитка материей - и снова в бой. Часть Искр не выпиваю, а приношу в лагерь и раздаю, чтобы усилить рядовых воинов.
        За несколько дней все обереги восстановили запас энергии, люди немного отдохнули. Во время очередного разговора с генералами мне в голову пришла отличная идея. Хотелось оценить их силу и мастерство по сравнению со мной. Тренировочный бой все покажет.
        Бой против четверых труден по той причине, что атакуют сразу со всех сторон, да еще и оружие разное, требующее специфических навыков обращения со щитом. Ведь удар копья так просто не блокируешь, а успеть блокировать выстрел почти в упор, да еще отбивая удары топора или меча, - это исхитриться нужно. Скорость, вот что меня спасало. Противостоять четверым было очень трудно. Быстрые удары мечом, очень сильные и мощные топором, юркие и непредсказуемые выпады копья, да еще и стрелы. Уследить сразу за всем было невозможно, но мне как-то удавалось держаться. Победить я, конечно, не победил, не прибегая к своим способностям, но и не проиграл. Это уже достижение.
        Сила и мастерство генералов велика, к тому же она возросла за последнее время. Это было заметно. Десятники тоже стали сильнее. Хорошо, что существует такое количество оберегов, - есть возможность менять их по мере истощения. Правда, с таким количеством боевых столкновений они все равно не успевают восстанавливаться полностью.
        И снова налеты, атака отрядов демонов, монстров и добыча Искр. Одни и те же действия утомляют и притупляют чувства. С каждым новым налетом возрастала вероятность попасться. Бесконечно исчезать отряды не могут, и рано или поздно ими заинтересуются. Поэтому очень надеюсь, что разоблачение произойдет не до битвы, в которой я собираюсь участвовать.
        В один прекрасный момент мы нашли большое скопление монстров. Видимо, среди них и находился Лорд. Монстров тут до неприличия много. Да и чрезмерная активность подозрительна. Приказываю отойти подальше и отправляюсь на очередную разведку. Меняю окрас Искры на демонический и лечу в сторону адских легионов. И тут активность. Близится бой? Наконец! Возвращаюсь и меняю цвет Искр у армии. В этом бою мы будем выступать за демонов, поэтому и цвет Искр должен быть соответствующий.
        Сторона выбрана не просто так. Демонов больше, они сильнее, так что победа в любом случае достанется им. Нет смысла выступать на стороне проигравших.
        Остается наблюдение и ожидание столкновения двух армий. Цель проста - урвать свой кусок. Ну а если получится, то и значительно усилиться. Главное, это возможность, а я ее не упущу.
        Ждать совсем немного. Пора приготовиться, выбрать место, откуда будет все видно, и оставаться до определенного момента незамеченным. Зачем участвовать в сражении с самого начала? Вот когда придет время, тогда в игру вступит и третья сила - я и моя маленькая, но от этого не менее сильная армия.
        Посмотрим, кто окажется хитрее и кому повезет больше. Скоро все будет решено - так или иначе.
        Глава 67
        Началась генеральная битва как-то банально, если не сказать неинтересно и незаметно. Первыми в бой вступили самые слабые существа обеих армий. Черти с одной стороны и стервятники - с другой. Две реки столкнулись на поле. Одна красно-черная, другая серая. Вскоре добавился и третий цвет - цвет крови. Черти гибнут тысячами, их рвут на части крепкие клыки врагов, но и сами серокожие гибнут, не успевая в толчее сражения держать дистанцию и подставляясь под удары.
        В бой вступать рано - это очевидно. Через час, а то и больше со стороны армии ада начинается оживленное движение. Это в бой идут рядовые демоны. Черти оказались слабее стервятников, и их количество сократилось достаточно сильно. Когда демоны достигли места сражения, ситуация начала выравниваться. Новые бойцы ада способны были разменивать одну свою жизнь за две вражеские. Черти и демоны против стервятников, чаши весов качнулись, но ненадолго, как показало время. Через двадцать минут со стороны монстров подходят многочисленные отряды медуз. Их щупальца и ядовитые выделения перемалывают вражеские силы, которые имели скверное вооружение и не имели совершенно никакой магической защиты.
        В очередной раз вижу, что пока нет смысла вступать в бой. Продолжаю наблюдение. Очень интересно дальнейшее развитие событий. Хотя я примерно догадываюсь, каково оно будет. Уж очень тактика примитивна. Но это не мое дело.
        Вот и, так сказать, тяжелая пехота воинства ада идет в бой. Они с ног до головы закованы в сотворенное железо, украшенное рунами. Медузы и стервятники ничего не могут сделать с тяжелой пехотой… Но нет, медузы могут кое-что противопоставить этой напасти, однако требуется время, чтобы желудочный сок, выделенный медузами, разъел доспехи демонов. Потери монстров возросли, и тут замечаю первые изменения тактики демонического воинства. Видимо, влияет присутствие высоких чинов с интеллектом. Черти и обычные демоны держатся рядом с тяжелой пехотой, создаются своеобразные очаги, центрами которых выступают отряды тяжелой пехоты. Так им легче действовать, да и эффективность возрастает. Неожиданно и необычно.
        Монстры делают новый ход спустя несколько минут, и на поле боя выходят каракатицы - настоящие «танки», которые уничтожают тяжелую пехоту играючи. И вот уже монстры копируют тактику демонов и сосредоточивают силы вокруг своих танков. Медузы прикрывают каракатиц сверху, а стервятники не дают подобраться к уязвимому туловищу каракатицы. Через какое-то время летающие демоны атакуют каракатиц с воздуха, но не все так просто. Медузы защищают каракатиц, да и щупальца длинные - не так просто подобраться на расстояние удара к уязвимому телу каракатицы. Тем более Лорд монстров выпускает кучу летучих тварей, напоминающих летучих мышей, и существ, которые похожи на недоразвитых птеродактилей. В воздухе и на земле начинается настоящая свалка, почти ничего не разобрать. Не видно, кто кого одолевает. Тела падают с неба сотнями, так же как и Искры. Все смешалось, и бой идет повсюду, а не только там, где столкнулись две армии вначале.
        От демонов выступают новые силы. Видимо, командование посчитало, что пора вводить новые войска в сражение. Этими войсками оказались демоны-маги, которых прикрывает тяжелая пехота. Вперед выходят новые отряды чертей и рядовых демонов. Маги колдуют, но недолго. Как только первые заклинания начинают пронзать воздух, поражая летающих монстров и каракатиц, монстры выпускают драконов и остальных сильнейших созданий.
        В ответ на этот шаг командор отдает приказ вступить в бой архидемонам с их свитами. Они встречают этих страшных существ - кто в воздухе, а кто и на земле, - стремясь прикрыть магов, которые наносят очень большие повреждения войску монстров. Звон мечей, звуки заклинаний, стрелы и метательные копья, тела поверженные и раненые. Кровь и смерть - на поле боя все смешивается в причудливый клубок боли и ярости.
        Отряды монстров прут и прут, демоны не отстают. Свалка, иначе не назвать. Однако нам в бой вступать рано. Наконец дожидаюсь того мгновения, когда последние резервы монстров вступают в бой под предводительством самого Лорда монстров.
        Он чем-то похож на мистического сфинкса. Туловище льва, только четырехметрового. Когти что мой короткий меч. Кожа чешуйчатая, будто змеиная или даже драконья. Голова непонятно чья, видны только перья, торчащие из шеи, большой клюв, будто орлиный, и клыки, будто у змеи, торчащие из пасти. С клыков падают капли слюны или, скорее, яда. Крылья будто скопированы с летучей мыши, да хвост, очень напоминающий скорпионий, но намного подвижнее, с острым жалом на конце. Таков внешний облик Лорда монстров. Может, какие-то еще детали, но было слишком далеко, чтобы их рассмотреть.
        Командор - почти великий, а может, им и являющийся. Тут мне точно ничего не известно. Он вступает в бой во главе своей свиты, ведь Сфинксу противостоять должен не менее сильный противник, а тут такой есть только один - командор, верховный командующий легионами. Командор выглядел величественно. Фигура излучала мощь. Рост его метра три - три с половиной. Могучие, большие черные крылья за спиной. В сложенном виде они напоминали плащ. Доспехи черного цвета, с мерцающими багровыми рунами, рогатый шлем, из-под забрала которого туманом исходил мрак. Но больше всего меня поразил меч. Казалось, он был объят багряным светом, и по лезвию скользили микроразряды. Да еще и руны, тускло светившиеся темным пламенем на лезвии меча. Хорошее оружие и опасное.
        В тот момент, когда Командор столкнулся с Лордом монстров, я понимаю, что как раз сейчас и наступает тот момент, когда стоит вмешаться в сражение. Эта схватка будет быстрой, мощной и напористой, уж очень великие силы столкнулись.
        Командую, и моя маленькая армия встревает в бой. Все равно кого убивать, ведь непонятно, где демон, а где монстр. Одно только различие - демоны считают нас своими и не атакуют. Ну а нам все равно, кого убивать и чьи Искры поглощать. Главное, как можно больше убитых существ и поглощенных нами Искр, а остальное вторично. Ну и безопасность. Она также играет важную роль - потери не должны быть велики!
        Я же оставляю свою армию на попечение генералам и устремляюсь к командору и Лорду монстров. Мне нужны их Искры! Это часть моего плана. Двигаюсь вперед один, моя армия давно увязла и, подчиняясь моему приказу, не рвется в гущу схватки. Очень надеюсь, что генералы не подведут и прекратят прорываться вперед за мной в самую гущу битвы. Пусть сражаются на краю этой свалки, заодно и усиливаются. Там и потери должны быть минимальными.
        Расчищаю себе путь, стараюсь сохранять энергию для боя, поэтому экономлю - никакого применения способностей и мощных заклинаний. Но все равно приходится периодически использовать сильную магию, в основном защитную, но и атакующую тоже. Уж очень плотно идет сражение, порой проще уничтожить препятствие, чем обходить его. Лететь опасаюсь. В воздухе творится нечто невообразимое. Шанс подставиться под удар там слишком велик.
        Поглощенные Искры восстанавливают потери энергии, но не совсем. Однако и тому радуюсь. Мне понадобится вся моя сила, чтобы осуществить задуманное.
        Наконец добираюсь до схватки титанов. Они сплелись в клубок и грызут друг друга насмерть, будто дикие животные, лишенные разума. Командор где-то потерял меч, шлем его помят и оплавлен. Доспех утратил свою красочность и во многих местах не просто смят, а рассечен острыми когтями Сфинкса. Но и Лорд монстров не избежал ран - бок распорот, один из клыков выбит напрочь, перья на шее выгорели, а чешуя покрылась кровью и сажей.
        Море огня, воды, льда, молний, плавится земля от столкновения этих существ. Командор колдует, но Лорду монстров нипочем. Сфинкс пытается ударить молнией, атаковать хвостом, использовать дыхание, подобно дракону, но командор тоже непрост. И как они умудрялись колдовать, когда их тела так сильно прижаты друг к другу? Да уж, ну и силища!
        Каждый ранен и потерял часть сил. Идеальный момент для атаки. Пан или пропал - Триумф Огня на восемьдесят процентов энергетического резерва Искры. Десятая доля на заклинания выброса из гущи событий, ведь надо будет как-то отступать. Вот на все эти заклинания и оставляю десятину, это если вдруг события пойдут не так. И еще одну десятую часть энергетического запаса Искры использую на Затмение, чтобы меня не было видно. Плюс к этому Лезвие, на всякий случай пригодится! Все ставлю на один удар, и он успешен.
        Стремительно приближаюсь к этим существам неимоверной силы. Призываю Триумф Огня, и пламя окутывает Лорда монстров и командора демонов. Облако тьмы движется вместе со мною, и я приближаюсь к двум телам, которые еще не мертвы. Лезвие и непрекращающийся Триумф Огня завершают начатое ранее. Лезвие разрезает Лорда монстров и сильно ранит командора - доспехи спасают его, а лезвию просто не хватило мощности, которая была потрачена на ошеломленного жаром огня Лорда. Пламя пожирает чудовищ, и вот наконец Искры покидают их тела. Они мои! Поглотив их, падаю на колени, не в силах выдержать волну накатившей энергии. В полубреду, занятый сражением с распирающей внутренности Силой, не замечаю, как от Сфинкса поднимается едва заметный дымок и медленно растворяется в пространстве, а обгорелая туша бывшего Лорда растворяется, будто ее и не существовало ранее.
        Чувствую, что меня привалило чьим-то телом. «Это уже было!!!» - мелькает мысль. Придя в себя, чувствую неимоверную слабость, а ведь должен испытывать невероятный приток сил! Что со мной такое?
        Из последних сил вызываю крылья, окутываюсь всеми доступными мне защитными заклинаниями и призываю защитные связки. Лечу в обратную сторону. Вижу свою маленькую армию, но кометой мчусь дальше, в оговоренную точку, где остались пять воинов - прикрывать отход и наблюдать за ситуацией на поле боя. Моя армия замечает меня, бойцы начинают отступление. Они не спешат, стараясь собрать как можно больший урожай Искр. Почти теряя сознание, падаю далеко от места боя. Пятерка прикрытия спешит унести меня подальше от сражения. Армия продолжает свое отступление.

«Это победа!» - отчетливо бьется мысль. Все, что я хотел, сделано - Искры Лорда и командора мои, но почему же мне так плохо? Настолько, что я с трудом остаюсь в сознании.
        И тут словно кто-то выключил рубильник - дальнейшее я совершенно не помню.
        Глава 68
        Меня носит на серых волнах. Одно время они ласкают меня, укачивают и нежно куда-то несут, но в другую секунду серый поток рвет меня на части, и боль накатывает снова и снова… Сколько раз это повторялось и сколько продолжалось - неизвестно. Тяжесть, легкость, чувство полета… и будто заживо погребенный, я терпел, и терпение мое было вознаграждено.
        За все страдания я получал знания. Мне стало известно многое из того, о чем раньше я даже не подозревал. Так я узнал, что всадник Апокалипсиса один, но имеет четыре лика. С уничтожением первого усиливаются остальные три, а с уничтожением второго и третьего четвертый становится равен Богу, и нет сил, способных его остановить. Ведь недаром его зовут Смерть. Голод, Чума, Война - всего лишь названия одного и того же, проявление которого чаще всего соответствуют названию. Поглотив Искру третьего лика и командора одновременно, я получил часть знаний об этом мире от них обоих.
        Многие знания сейчас были излишними. Но имелись и интересные моменты. К примеру, мне стала известна иерархия войск демонов. А также то, что в этой армии присутствуют пять из десяти великих архидемонов, двадцать два командора - командующих легионами. У каждого командора было от пяти до пятнадцати легионов. Чем больше легионов, тем выше Сила командора. Они, в свою очередь, подчиняются великим архидемонам. У командора, которого я убил, было шесть легионов. Три из них пали на этом поле. Остальные перейдут под командование других командоров. Армия демонов сейчас состоит минимум из шести миллионов, а максимум из двадцати миллионов единиц.
        Примерная численность армии, это, конечно, хорошо, так же как и многие другие знания. С ними мне будет легче выполнить задуманное.
        Плавая в океанах энергии, я узнавал, как подчинять нейтральные существа - монстров, которых можно использовать в своих целях. Знания были обрывочные, но самое важное, что мне стало известно, - драконов я смогу подчинить, медуз, возможно, каракатиц и еще несколько существ. К моим способностям добавилось умение изменять свое тело, лепить из него что угодно как из пластилина. Было что-то еще, что-то неуловимое и неосознанное.
        Пройдя через мучения, доставляемые мне энергией чужих Искр, сознание стало возвращаться ко мне.
        Резко прихожу в себя, будто вынырнул из-под толщи водной глади. Узнаю последние новости у дружины, которая находится тут же, рядом, возле меня. Армия монстров стерта с лица земли. Из-за маскировки нас не атакуют. Демоны тупы, а архидемоны держатся в войске, и им плевать на какой-то отряд, тем более окрас наших Искр совпадает с демоническими.
        Первым делом, толком еще не придя в себя, проверяю емкость своей Искры. Резерв возрос значительно. Теперь можно приступить к выполнению основной миссии. Тренировка по маскировке своей силы - удачно. Это хорошо, никаких проблем и осложнений не возникло, надеюсь, и не возникнет позже. Предстоит поймать великого архидемона или архангела. Весь вопрос только в том, реально это или нет. По последним данным, истинно великие по силе превосходят командоров раз эдак в десять - сто. Тут же и созрела мысль: единственный шанс осилить его - это сравнять свои силы и силы кого-то из великих, возможно, выпить одного из них. Сделать это реально только во время боя. Но прежде опять же стоит сравнить наши силы, возможно, все закончится раньше, чем я думаю. В любом случае существуют две возможности дальнейшего развития ситуации. Или силы наши будут примерно равны, или я буду превосходить по силе великого и тогда могу напасть на него без особых ухищрений. В другом случае предстоит выждать - набраться еще сил, и только после того, как мы сравняемся, - атаковать!
        Очухавшись от обморока, принимаю решение двигаться дальше параллельно с армией демонов. Нужно вызнать, где находится один из великих.
        Пока мы шли, узнаю другие новости. Не все из них приятные и полезные. Потери во время последнего боя составили три рядовых воина, которые не пережили этот бой, подставились и потеряли свою жизнь. С задачей в основном моя армия справилась - сохранить себя в целости и усилиться. Можно считать, последнее было с блеском проделано, а вот потери огорчили.
        Другие новости были об армии монстров: ее разбили, но не все монстры истреблены. Естественно, особенно живучими оказались сильнейшие из них. Они все еще атакуют демонов, в основном мелкие отряды, опасаясь нападать на колонну - легионы, которые шли в сторону перехода на первый уровень небес. Мы этим пользуемся, и небольшие отряды демонов исчезают без следа, усиливая и без того мою сильную дружину. Только трупы остаются от них, но дважды мертвые никогда не заговорят, и никто не выяснит, из-за чего исчез очередной отряд демонов, отбившийся от основных сил.
        Путь был долог - безжизненные земли, контроль над которыми держал Лорд монстров, позади. Позади остались и редкие отряды монстров, «кусающие» армию демонов. По пути встречаются два нейтральных города, до которых Лорд монстров не успел добраться и которые армия ада мимоходом стирает с лица земли и идет дальше. Препятствие было очень хлипким, но во время этих атак мне удалось пленить пару архидемонов. Цель проста - выяснить, где же великие. Центр армии - вот примерное расположение этих сущностей. Трудно будет туда проникнуть, но надо постараться. Чуть позже…
        Возможностей атаковать отряды врагов с каждым днем становится все меньше. Только во время штурма городов и на землях монстров можно было безобразничать по полной, а сейчас мы просто шли. Наша скорость была еще меньше, чем скорость армии демонов, ведь требовалось отыскать великих и при этом не привлечь внимания, а это трудно осуществить. Не думаю, что столь сильные существа глупы.
        Медленно, но верно путь демонов приближался к разрыву в небе - проходу на первый уровень небес.
        Когда демоны взялись за создание платформы для поднятия войска на небеса, моя армия остановилась. Пришло время наблюдения. Летающие демоны несутся вверх. Очевидно, идет бой - захват плацдарма для высадки основных сил. Прекрасно помню, сколько на первом уровне охранителей - небесных существ и сущностей, призвание которых не давать посторонним проникнуть на небеса. Мы ждем конца этого сражения и не лезем вперед. Ждем одного из великих. Плацдарм был завоеван только после того, как в бой пошли архидемоны. Бой с охранителями окончился еще через полдня. Войска демонов, которые не умели летать, стали подниматься на платформе - чудесном механизме, непонятно как работающем. Удалось втиснуться и нам: подумав, я принял решение ждать великих на небесах, уж слишком подозрительно, когда такой отряд долго находится на одном месте. Хорошо, что никто из нас не чистил особо доспехи, так, по мелочи, иначе бы сильно выделялись, привлекали ненужное внимание. А так ничего! Только некоторые косились на меня. Вернее даже, как мне кажется, на мою Искру. Однако дальше косых взглядов дело не пошло.
        Несколько дней стояли у платформы и наблюдали за адскими легионами. Впервые увидел адских псов, напоминающих цербера, только с одной головой. Заметил демонесс, которые выделялись из общей массы кожей, горящей желтым пламенем. Их оружие - огонь. Их можно назвать самыми сильными магами армии демонов. Владыки - демоны с невероятно длинными, прочными и подвижными усами, которые очень смахивали на усы раков. Да и панцирь их походил на панцирь рака, только вареного. Так сказать, элитная тяжелая пехота. Адские всадники, которые были верхом на единорогах с кроваво-красной кожей. Под копытами плавилась земля, а рог горел пламенем. Сами всадники выделялись черными доспехами и горящими рогами. Главное их оружие - огненный бич, рассекающий любые магические щиты, доспехи и плоть, как масло. Были среди демонов и ракшасы - чрезвычайно опасные демоны, многорукие, а их тела как будто искажены. Кожа самых невероятных раскрасок. Когти на руках длинные и ядовитые. Любят пожирать плоть врагов, а иногда и своих сородичей. Были и ледяные демоны, и другие. Вся информация о них всплывала, стоило только их увидеть.
Наследство от командора - хорошее наследство!
        Однако дальше ждать на одном месте было нельзя. Поэтому моя армия поднялась и двинулась дальше. Теперь была другая напасть - постоянные стычки с ангелами и охранителями. С другой стороны, благодаря этому возобновились и наши атаки на демонов!
        Тем временем ангелы стали в срочном порядке собирать войска. И, о чудо, вместе с ними выступил сам Метатрон. Это поведал мне один из плененных архангелов, который со своей свитой напал на мой отряд. Столкновение Дьявола и Метатрона приближалось. Если, конечно, им не помешает последний всадник Апокалипсиса - Смерть, который может появиться, а может и не успеть набрать достаточно силы для воплощения. Тут была своя особенность - информация об этом досталось мне вместе с Искрой Лорда монстров. Стало понятно, отчего третий лик был столь слабым - слишком рано воплотился и не получил поддержку от гибели первых двух.
        Если появится Смерть, то Последний бой отменяется, ибо некому будет воевать, и на долгие годы в этом мире воцарится тишина и покой. Покой из-за отсутствия покойников. Даже Дьявол и Метатрон не устоят против этого всадника. Возможно, если они объединятся, то что-то изменится. Но, подозреваю, скорее Творец явит себя своим детям, чем произойдет союз двух противоположностей.
        Плененные архангелы поведали много интересного. Так, например, армия небес собирается. Пропал Михаил. Гавриил слишком далеко и не отзывается на зов Метатрона. А демоны идут все дальше и дальше. Пусть их потери чудовищны, но армия неба тоже немногочисленна - последние события на небесах многое перевернули с ног на голову. Вдруг возникшая междоусобица забрала множество сил.
        Метатрон выступил лично из-за того, что силы ангелов оказались разобщены, в их среде никто никому не верил. Однако за Метатроном, и только за ним начала собираться армия. Медленно, как две лавины, армии ангелов и демонов неизбежно приближались друг к другу. Что-то грядет!
        Главное - успеть выполнить свой план до столкновения Дьявола и Метатрона, да еще до воплощения Смерти!
        Глава 69
        Постоянные столкновения с ангелами и демонами утомляют. Хочется забыть все и отдохнуть, но нельзя. Есть дело, цель. Необходимо пересилить себя, ведь осталось совсем немного.
        Ангелы и демоны, теперь я отчетливо вижу, что они разные снаружи, но до чего же похожие изнутри. Сила моей Искры стала столь велика, что самые слабые сущности могли быть убиты на расстоянии, всего лишь пожелай я того. Охота изменилась.
        Отряды, на которые мы нападали, всегда были многочисленные, но почти наполовину они состояли из глупых и слабых существ, будь это черти или их светлые аналоги. Так вот этих существ, и даже тех, кто был немного сильнее, я мог убить простым волевым усилием, отделив Искру от их тела. Этим и пользовался, уничтожая сразу половину отряда. Пробовал вытащить Искру у существ посильнее, но выше обычных демонов и воинов света дело не шло.
        Я со своей небольшой армией медленно продвигался вперед. И неторопливость была вознаграждена. Удалось увидеть одного из истинно великих архидемонов в окружении свиты. Мощь ужасает. Что-то подсказывает мне, что по доброте душевной мне никто не поможет, а значит, предстоит выжидать! Слишком сильная сущность, слишком большая и насыщенная Искра. Да и свита впечатляет. Может, это самонадеянно, но сдается мне, что со всей свитой я справлюсь, а вот с истинно великим архидемоном, боюсь, не смогу.
        Понаблюдав недолгое время за этим существом, мы поспешно устремляемся вперед. Корректировка планов не могла сбить меня с намеченного пути. Пусть будет крайне трудно завалить такое существо, но я слишком далеко зашел, чтобы отступать. Зря, ведь если бы я отступил, то все равно нашел бы выход, но намного позже и не так…
        За последнее время мой многочисленный отряд понес новые потери. Несколько рядовых пали, не выдержав натиска превосходящих по силе врагов. Приятного в этом мало, но их Искры послужили нам даже после их гибели. Постепенно начала вырисовываться новая проблема, да такая, которая прежде мне и в голову не пришла бы: нехватка материи для лечения ран и поддержания тел. Исчерпаны были все запасы, кроме нескольких бочонков с драгоценным золотым, солнечным и лунным песком. Пришлось открывать неприкосновенный запас, и теперь после каждого ранения щепотка песка растворялась в теле моих воинов. Подумать только, такую ценность я трачу на какое-то лечение ран и восполнение сил.
        Но кто бы мог подумать или предположить, что подкормка тела этими материалами даст такие непредсказуемые последствия? Тела моих воинов начали немного светиться, вернее, не сами тела, а их кожа, которая приобрела легкий золотистый оттенок. Намного возросла их скорость и сила, а также живучесть и выносливость. Мелкие раны теперь зарастали просто на глазах, средние - дольше, и только на тяжелые требовалась дополнительная порция материи.
        Была мысль и на себе опробовать действие песка, но я начал опасаться этих изменений. Никогда не слышал о них и даже не знал, что такое возможно. Так что предсказать, что это даст, кроме плюсов, не берусь, а вдруг всплывут еще и минусы? Какими они будут и насколько опасны - нет, не надо мне эфемерного могущества, моя сила и так велика. Тем более я до сих пор не разобрался с новыми способностями.
        Ускоренное продвижение к голове армии принесло свои плоды. Начнем с того, что я стал замечать непонятного происхождения отряды, которые явно не относились ни к ангелам, ни к демонам. Несколько позже догадался - серые, не иначе. Маги и воины из городов. Однако нам не по пути, и, двигаясь вперед, я поражался, насколько армия демонов многочисленна. Одно дело в уме посчитать это, а другое - видеть, как легионы растянулись сразу на несколько уровней небес.
        Но вот в один прекрасный день мое войско достигло передовых отрядов демонов, которые внезапно прекратили движение. Это был четвертый уровень небес. Новые пленники сказали, что именно тут состоится битва, или, скорее, Битва. К слову сказать, теперь, когда моя Искра стала столь сильной, пленные архидемоны выкладывали все даже без пыток.
        Тут так тут. Мне было, откровенно говоря, все равно. Главное - каким-то образом наблюдать бой, но не участвовать в нем. Долгие поиски решения принесли свои плоды. Моим войском был занят один из замков, или, скорее, просто жилищ высокопоставленных архангелов. Этот дом был пуст, вещей в нем не осталось, но мне они и не нужны были. Главное - дом располагался на возвышенности, и из него можно было наблюдать в разные стороны. А учитывая четыре этажа, так и вовсе идеальный пункт наблюдения. Оставались детали. Разделив свою армию примерно на две части, я перекрасил их Искры. Одним сделал цвет ангелов, а другим - демонов и перемешал. Теперь создавалось впечатление, что тут идет столкновение. Вряд ли кто-то полезет сюда, а если и будет попытка прийти сородичам на помощь, то неожиданная атака всего воинства станет сюрпризом. Но конечно же полагаться только на эту уловку я не стал. Оставшийся песок пошел на создание якоря, на который вешались маскировочные и защитные заклинания.
        Каждый этаж в доме стал крепостью - окна защищали щиты, маскировочные слои достигали трех дюжин. Здание стало напоминать слоеный пирог изнутри и было совершенно невидимо снаружи.
        Вижу, как собираются воюющие войска. Моя армия делает вылазки и все больше усиливается за счет обеих армий. Первые столкновения начались, причем очень активные и можно даже сказать, масштабные.
        Очень далеко вижу Метатрона - мощь его ужасает. Не вижу, как он выглядит, но вижу силу, которую он излучает. За ним шла огромная армия. Бой начинался. Ангелы как с цепи сорвались, а демоны пытаются удержать свои позиции.
        Вижу серебряные облачка. А они, оказывается, тоже сильны, но на чьей стороне воюют? Не рискую покинуть убежище, чтобы взять интервью. Подумать только, я боюсь. Боюсь привлечь внимание Метатрона.
        Но что-то бьется в голове, те знания, которые получены от командора и Лорда монстров, да и мои собственные наблюдения и мысли… Что-то не вяжется, должна быть одна картинка. Серебристые облачка - теперь я знаю, кто это и почему Охра и Сомла до сих пор существуют. Договор был заключен между ангелами и демонами. Кем именно и когда - неизвестно. Эти серебристые существа являются посредниками между двумя сторонами, добровольно потерявшими свою личность. А становятся этими существами только пары. Те, кто любят друг друга, и те, кто устал жить. Сливаясь вместе, они создают это существо, которое служит интересам потустороннего мира!
        Но нет, не то! Это лишь часть головоломки. Что-то еще, но что?
        Демон. Кто был тот демон, который оказался настолько силен, что я цепенел и боялся его подобно тому, как сейчас меня пугает Метатрон? Он что-то сделал с моей Искрой, а затем скрылся. Раньше я думал, что он поставил барьер, чтобы моя Искра не утеряла индивидуальность и разум. Но теперь, теперь я уверен, что изменения намного больше и глубже, но какова их цель и для чего он сделал со мной то, что сделал?
        Нет, это не все. Еще что-то! Письмо, перехваченное письмо. Ангел-гонец. Это бред. Посредники серебристые! Без их присутствия ангел и демон атакуют друг друга - это инстинкт. Да и слаб этот гонец слишком, неужели не было сильных, но глупых исполнителей? Я уверен, что были! Тогда почему…
        Со стоном хватаюсь за голову и оседаю на пол.
        Сон-явь с тем демоном. Разговор с облачком, еще только тогда, когда я попал сюда.
        Приходит осознание того, что слишком много непонятного и, откровенно говоря, странного. Будто попал в игру, где мною управляют. Да - Игра! Точно так же главный персонаж оказывается всегда в самых значимых местах и ровно тогда, когда что-то важное происходит. Не может быть столько случайностей и столь маловероятных событий произойти последовательно, да еще выпасть на долю одного человека. Я грешил на удачу? Нет, она тут ни при чем. Будто что-то ведет меня. Но была ли в планах паука одна маленькая деталь? А именно то, что головоломка сложится в моей голове и придет осознание всей ситуации? Хитрая Игра, но цель? Опять же непонятно, кто все это затеял.
        В чьих силах влиять на события столь кардинально? Почему именно я должен стать тем камешком, который тронет плотину? И камешком ли, а не подготовленной дорогой?
        Что делать - в свете новых откровений…
        Вижу несколько вариантов. Подчиниться и исполнить то, чему суждено исполниться. Ведь недаром меня вели, значит, я важен для всех этих событий. Другой вариант - отступить, уйти и подождать, пока все кончится. Ну и последний вариант - плыть по течению, выяснить, что суждено мне сделать, и в конце концов определиться, делать это или нет.
        Плевать на заговоры. Есть цель, и отступать я не намерен. Столько пройдено, столько сил вложено, и в последний миг отступить? Не бывать этому. Ну а если мне что-то и предстоит сделать, так быть по сему! Главное - оказаться в своем мире и в нормальном теле.
        Только теперь понимаю, насколько я устал. Как так можно жить столетиями? Тут за десяток лет жить расхочется, не то что за сто лет. Что уж говорить о тысячах лет. Понятно теперь, почему у ангелов и демонов столь скудный интеллект - он им просто не нужен, прикладывать его некуда, да и незачем. Сила - все!
        Думать приходится только тем, кто стоит Против Всех! И то не всегда… Как это теперь выясняется.
        Эпилог
        Начало боя феерично. Нет, не то начало, когда ангелы, воодушевленные присутствием Метатрона, безрассудно полезли вперед. Не сильно-то этот натиск что-то кардинально изменил. Конечно, армия демонов отступила - чертей и слабых демонов-воинов толпа ангелов перемолола достаточно быстро. Но вот они встретили более достойных соперников и даже тех, кто был им не по зубам.
        Битва протекала с переменным успехом, и, как только намечался перевес в чью-то сторону, тут же вмешивались могучие сущности одной из армий, которые выравнивали баланс сил. Так бой и протекал, если смотреть со стороны, - медленно, неторопливо и, как я уверен, яростно. Эдакая огромная мясорубка, час за часом, день за днем перемалывающая все, что в нее попало.
        Еще через несколько дней прибыл Дьявол. Он наконец не только догнал армию демонов, но и достиг передовых отрядов. Странно было наблюдать, как две страшные по силе сущности находятся достаточно далеко друг от друга, но в пределах видимости магического зрения и просто наблюдают.
        Ну точно - наблюдают и ничего не предпринимают! У них даже что-то вроде тронов появилось. Какая мощь, просто невероятно. Страшное дело - увидеть их в бою. Надеюсь, все мои дела на поле боя закончатся до того, как Метатрон и Дьявол столкнутся в сражении. Почему-то не испытываю ни малейшего желания даже издалека это видеть.
        Еще через несколько дней мне наскучило наблюдать за сражением. Ничего необычного, ничего нового. Существа, которые сейчас сражаются, - слабы и не стоят даже моего внимания. Цена этим воинам грош за пучок, телега - за рубль.
        Несколько раз к нам заглядывали патрули, которые больше не выходили из этого жилья. Зато мы забаррикадировали вход трупами неудачливых разведчиков.
        В очередной раз, подойдя к наблюдательному посту, заметил изменения. Нет, на поле боя все так же сражались все те же, кого я считал обычным расходным материалом - источником легко добываемых Искр. Дело было в том, что Искры павших не доставались тому, кто убил носителя этой Искры, и даже не становились достоянием более удачливых соседей, которые теоретически способны перехватить добычу. Они взмывали в воздух и летели к Дьяволу и Метатрону. К Дьяволу - ангельские Искры, а к Метатрону - демонические. Скажу откровенно - красиво выглядит со стороны: сотни, тысячи и сотни тысяч Искр разлетались в разные стороны. Невероятно! И почему мне кажется, что, вступи Метатрон или Дьявол в бой, им бы хватило одного волевого усилия, чтобы умертвить огромное количество вражеских воинов? Они не делали этого, по моим скудным предположениям, из-за экономии энергии. Да и в бой не вступают по той же причине - последняя возможность собрать как можно больше сил и с ними получить преимущество перед противником.
        Почему они не стали действовать так раньше? Без малейшего понятия. Может, и начали, но я не заметил по той или иной причине.
        Через какое-то время масштабы боя начали изменяться. Подходили все новые и новые легионы демонов и ангелов. Часть из них, причем большая, с ходу шла в бой. Сражение шло не только на земле, но и в небе, что и неудивительно. Зато само поле боя стало намного больше и шире. Сражение докатилось даже до моего пристанища. Приходилось наблюдать осторожнее, ведь не хватало мне еще полноценного штурма нашего убежища.
        Архангелы, архидемоны, их свиты, состоящие из разных существ и разной направленности, сражаются друг с другом, не щадя ни себя, ни противника. Демонессы работают как артиллерия, посылая огромные огненные шары в сторону противника. Шары эти, взрываясь, убивали минимум несколько врагов. Скорость создания таких шаров была невелика, но урон тем не менее наносился ощутимый. У армии небес тоже были свои «демонессы», но их снаряды более походили на большую шаровую молнию. Тяжелая пехота, всадники на псах-броненосцах и псы без всадников против своих аналогов - животных-охранителей с других уровней неба. Всадники на единорогах как со стороны демонов, так и со стороны ангелов - различия только во внешнем виде. Огромные силы столкнулись в этом сражении, и все больше Искр разлетается к центральным лицам этого действа.
        Бой набирал обороты. Все больше и больше воинов с двух сторон сражались не на жизнь, а на смерть. Последнюю смерть? Или там еще что-то? Да и Искры вновь прибывших воинов были ярче, чем первоначально, - далеко не все, но были. Конечно, в каждом легионе имелся, так сказать, расходный материал, но он сразу по прибытии бросался в бой, а за ним шли и остальные воины. Ангелы также прибывали, и очень часто с совершенно непредсказуемых сторон, что, в сущности, и способствовало расширению пространства военных действий. Думаю, если так дальше пойдет, то весь уровень превратится в одно большое поле сражения. Павшие уже исчисляются не десятками тысяч, а сотнями тысяч. Вполне возможно, что дерутся сейчас более миллиона воинов. Повсюду видны вспышки магии и взрывы боевых заклинаний, которые сменяются активированными щитами. Звенит зачарованная «сотворенная» и настоящая сталь. Все вокруг покрыто мертвыми телами, под пластами которых давно уже не видно почвы.
        А Искры все так же нескончаемым потоком летят к ненасытным виновниками сего торжества смерти. Но не все. Теперь в бою хватает тех, чья воля позволяет им поглощать Искры противников, которых они повергли собственноручно. Такие существа были редкостью, и я бы вообще не знал о них, но недалеко от моего временного жилища как раз сражался некий архидемон, который не отпускал Искры поверженных им ангелов к своему Повелителю и поглощал их сам. Правда, жил он недолго: несколько архангелов напали на него с разных сторон, и закономерным итогом нападения стала его гибель.
        Однако меня не трогает происходящее на поле сражения. Битва невероятного масштаба, а мне все это надоело. Сколько можно сражаться только ради того, чтобы вступить в новую битву. Когда это кончится?
        Пришло время решительных действий, направленных на выявление и устранение одного из великих, после чего будет пленение еще одного - с целью добиться нужной мне информации о том, как все же попасть в мой родной мир. Вот так вот просто и незатейливо, пить так пить, сказал котенок, когда его понесли топить. Варианты? Закончились. Только один.
        Покинув убежище, мой отряд выдвигается в сторону, где происходит самая жаркая схватка. Ведь если великий не там, то где он тогда может быть еще? Медленно, но верно моя армия пронзает ряды сражающихся сторон и продвигается вперед. Мы вносим хаос в сражение: непонятно, почему две враждебные силы объединились в один отряд и куда-то целенаправленно идут. Это было нам на руку.
        Я шел в центре отряда и не вступал в бой - экономил даже капли энергии, не тратя их ни на что, кроме защиты, ведь от случайной стрелы или копья никто не застрахован.
        Со стороны я мог посмотреть на действие моих генералов и десятников. Тактика выбрана правильно, магическое прикрытие обеспечено, а ведь они уже вполне самостоятельны и не нуждаются в моих приказах. Их опыт позволяет реагировать в той или иной ситуации наиболее верным образом, выставляя и используя ровно столько бойцов и сил, сколько того требует обстановка. Архангел на пути? Силен - выступает на передний план Арес - нет архангела. Слабый архидемон? Двое десятников атакуют слаженно, быстро и яростно, и отряд, не замедляясь, идет дальше. Удивительно, насколько механизм отлажен. Им бы еще Силы, так цены вообще не было бы.
        А вот и великие. Долго же я их искал. Но кто ищет, тот всегда найдет! Архидемон бьется с архангелом, а вокруг них носятся остатки их свит в тщетных попытках помочь своим повелителям. Присматриваюсь лучше. Да, так и есть - их силы уже невелики, да и раны сказываются. Можно было еще выждать, но я не хотел рисковать, ведь может такое случиться, что один другого одолеет раньше, чем я их атакую. А сражаться с существом, только что победившим и впитавшим Искру великого, нет уж, спасибо, я еще не настолько устал и отчаялся, чтобы совершать столь суицидные поступки.
        Крылья - и вперед. Взлетев, использую Триумф Огня, который направлен против отчаянно бьющихся сущностей. Волны пламени исходят с моих рук. Колоссальная мощь и Сила вложены в эту связку. Огонь расходится, сжигает всех, кто подвернется, и только великие держатся! Тела, сотворенные и настоящие доспехи, оружие - все это обращается в пыль. Плавится земля. И даже великим существам не устоять против столь сильной атаки. Возможно, если бы они не были ранены и были с полным резервом… Но чего гадать? Пламя растворяло их доспехи, обугливало их тела до тех пор, пока от них не осталось две смердящие паленым туши. Искры взмыли вверх и хотели улететь, ведомые волей Метатрона и Дьявола.
        Ага, сейчас, так я и дал им улететь! Моя воля на таком расстоянии сильнее, поэтому, притянув обе Искры великих, я поглотил их.
        На мгновение свет померк, и я упал вниз. Крылья не поддерживали мое бессознательное тело, поэтому я грохнулся в яму, образованную Триумфом Огня.
        Знания, умения… Нет, не нужны они мне сейчас - идет битва, и моя тушка - заманчивый приз для любого, кто первым до меня доберется. Борьба продолжалась бесконечно долго: я отгонял знания, умения, способности - потом, со всем этим разберусь потом, если будет это потом.
        И мне в конце концов удалось перебороть водоворот сил в моей Искре, и я снова пришел в себя. Трудно сказать, сколько времени заняла борьба внутри Искры, но в этой реальности все было в порядке. Моя маленькая армия выстроила круг, центром которого был я, и стояла насмерть!

«Последний штрих, всего один!» - набатом билось в голове.
        Двигаюсь вперед, необходимо как можно быстрее найти еще одного великого! Их должно остаться четверо со стороны демонов и неизвестное количество со стороны ангелов.
        Но что это? Я чувствую буйство сил! Небо! Что с ним? Оно сереет, приобретает цвет серых Искр. Собственно, у меня сейчас как раз такая Искра - без какой-либо маскировки. Воздух закручивается в водовороты. Тучи, появляются тучи, большие, густые, и они… опускаются на землю? Молнии? Почему с них срываются молнии и столь активно уничтожают всех под них попавших? Нет, не всех уничтожают. Те, кого они не убивают, сходят с ума и нападают на всех, даже на своих сородичей! Безумие, но оказалось, что все только началось.
        Внезапно из этого серого неба, которое приобрело уже вид тумана и опустилось очень низко, стали вырываться страшные существа! Сфинксы, черные вихри и другие выпадали из этого серого тумана-хмари и несли опустошение в армии двух противоборствующих сил.
        Впервые, наверное, за многие тысячелетия пошел дождь…
        Колебания энергии? Снова? Там, где раньше находились Метатрон и Дьявол! Неужели они решили сойтись в бою?
        Значит… Значит, эта туча не что иное, как четвертый всадник, или, вернее, его лик? Смерть - так вот ты какая.
        Душа болит - не успел! Использовал все ресурсы и все равно не сумел достичь поставленной цели. Сейчас, находясь в окружении генералов и десятников, можно и подумать, что делать дальше. Боюсь, убежать не судьба, от Смерти не уйти, но попытаться-то можно! Или как вариант - постараться достигнуть одного из великих, и, быть может, мне удастся его пленить и развязать ему язык прямо на поле боя?
        Великие, где же вы? На долгие поиски нет времени, поэтому двигаюсь в сторону предполагаемого столкновения Метатрона и Дьявола. Ведь, по идее, там должен находиться хоть один из великих!
        Войска гибнут с невероятной скоростью. Мое войско также понесло тяжелые потери - один десятник и тридцать четыре рядовых воина пали. Чертов Сфинкс, будь он проклят. Зато увеличилась и скорость передвижения моего отряда. Меньше толпа, быстрее скорость.
        Да, вот и великий архангел, точно он! Рывок вперед. Связка Ускорение, Затмение, Проникновение, еще одно и еще. До тех пор, пока Щит не прекратил свое существование. Видя во тьме, я создаю заклинание Оковы, сближаюсь и вместе с этим развеиваю Затмение. Вот и работа для меча - отрубить руки, ноги - трудно, но выполнимо, что и было доказано. Прижечь огнем обрубки и сосредоточить мой отряд вокруг великого.

«Слишком легко!» - билась мысль. Но я откинул ее, списал на внезапную атаку и превосходство в Силе. Так что плевать, нужно выбить информацию, и я это сделаю, пока еще не поздно!
        Волна Силы прошла по полю сражения. Это Метатрон и Дьявол обменялись ударами! Быстрее, времени нет, и я, не оборачиваясь, активирую заклинание, которое позволяет понимать и говорить с архангелом.
        - Кто ты и что тебе нужно? - спрашивает он.

«Почему он столь спокоен?»
        - Неважно, - отвечаю я и быстро задаю главные вопросы - ведь время неумолимо утекает, как песок сквозь пальцы.
        - Как попасть в реальный мир? Как обрести материальное тело?
        Смех получаю в ответ. Нет времени на глупости, и я сразу приступаю к пыткам. Сфера Яда - кислоту на кожу, а это больно. Огонь жжет его обрубки, Молнии бьют в тело, разряд за разрядом. На смену огню приходит холод, а он сменяется снова огнем. Я не вижу ничего вокруг, только жертва, из которой нужно выбить информацию. Тщетно.
        Смех мне ответ.
        - Чему ты смеешься? - устало спрашиваю я.
        - Мне плевать на пытки и, если бы я не хотел, не ответил тебе, но я скажу тебе то, что знаю.
        - Говори! - требовательно кричу.
        - Отсюда нет выхода! - И снова смех…
        В неудержимой ярости добиваю этот бесполезный кусок мяса и впитываю его Искру.

«Будь проклят тот, кто создал этот мир! - запрокинув лицо к небу и ловя на кожу холодные капли дождя, мысленно кричал я в отчаянии. - Этого не может быть, просто не может!»
        Все зря? Столь долгий путь проделан зря? Нет, не может быть! Ложь! Выход есть, я знаю и найду его, чего бы мне это ни стоило!
        Вокруг сверкали молнии, дождь лил как из ведра, вспышки огня, звон мечей и топоров, свист копий и стрел - все отступило на задний план. Мысли метались, как загнанный зверь. Мне стало безразлично. Случайность все со мной произошедшее или чей-то злой умысел, подстроенные события, которые к чему-то меня готовили или вели? Все вдруг стало неважным.
        Но волны злости поднимались из глубины моей души. Как бы мне ни хотелось отстраниться от всего этого, но ярость и злость на сей проклятый мир, на того, кто его сотворил, да и на ангелов с демонами тоже, поднимались волнами. Стараясь сдержать себя, я снял шлем и подставил лицо обжигающе холодному дождю в надежде остудить себя. Закрыв глаза, я постарался успокоиться.
        Должно быть, незабываемое зрелище - ливень, куча трупов врагов вокруг, воины, сдерживающие атаки ангелов и демонов, сверкающие вспышки молний, блики огня, льда и черные водовороты, десятками поглощающие демонов и ангелов… А я стоял на коленях над мертвым великим архангелом, закрыв глаза и подставив лицо дождю.
        Но ярость все сильнее разгоралась во мне. Я жаждал крови.
        Поднялся сильный и холодный ветер - последствие столкновения Метатрона и Дьявола, от которых волнами расходилась Сила. Вспомнив про них, я нашел источник всех моих бед и принял безумное решение. Мне. Нужно. Убить. Их. Всех!
        Хрипло расхохотавшись в голос, я нарушил хрупкий покой… Вдруг острая боль обожгла меня. Первое, что я увидел, открыв глаза, - копье Одина, одно из тех волшебных и сильно зачарованных копий, которое я взял из хранилища ангелов. Сейчас наконечник его вонзился мне в грудь. Яростная боль резанула мне шею - я протянул руку и понял, что пронзен стрелой. Выдернул ее - это была стрела Улля! В тот же миг по моему плечу рубанул топор Перуна, а следом мне в бок воткнулось лезвие меча Ареса.
        Предательство?
        Это стало последней каплей. В голове будто что-то взорвалось. Музыка! Я услышал музыку! С помощью музыки я мог сейчас контролировать разгорающийся пожар в моей душе. За музыкой стали всплывать странные слова, которые тоже помогали мне действовать:
        Снова ярость пламя разжигает.
        Умру сегодня раз и навсегда.
        Но не совсем, я не согласен с приговором.
        Падут враги, союзники, что предали меня.
        Поможет мне лишь гнев моей оплавленной души.
        И крылья истинного пламени…
        Глаза мои полыхнули огнем, и этот огонь, вырвавшись наружу, испепелил Перуна, который пытался выдернуть засевший в моем наплечнике топор. Еще одна стрела летела мне прямо в глаз, но пламя не дало ей долететь, защитив меня. Третья стрела была направлена в шею, но и ее постигла участь предшественницы - крылья, развернувшись, испепелили ее.
        Умру я не сейчас и не сегодня,
        Повержен враг, союзник, бывший брат.
        Лишь пламень верен мне остался.
        Сегодня, завтра - навсегда!
        Достав меч, перерубаю копье Одина, которое торчало из моей груди. Слишком много сил оно отбирало. Наконечник с частью древка отлетает в сторону, руку за спину - и вырываю столь опасное копье, которое смогло пробить доспех и меня насквозь. Опасная игрушка больше мне не угрожает, ведь пламя ревет и поет только для меня одного, и я поддаюсь ритму…
        Огонь души моей сильнее всех,
        Придаст мне сил пройти эту ступень.
        Наказан будет каждый, Он свидетель!
        Но все не просто или нет?
        Пламя из глаз превращается в плети и бьет всех, до кого может достичь. Стрелы, что выпускает Улль, достают меня, отвлекают, и в сторону, откуда они летели, я направляю руку, которой вытаскивал обрубок копья из раны, после чего с руки срывается связка Триумфа Огня.
        Арес атакует, но тщетно. Связка Скорости будто сама собой активируется, и я отбиваю его клинок, тут же контратакуя. Резкий горизонтальный удар мечом. Арес не успевает за мной, и его голова слетает с плеч.
        Сами собой вырастают огненные крылья, которые меняют форму и превращаются в огненные бичи, атакующие сошедших с ума десятников и рядовых, стремящихся подмять меня всей массой. В лицо бьет сильный ветер и жгучие капли дождя, а я улыбаюсь.
        Огненные бичи смяли защиту Одина - и все, его Искра покидает тело и поглощается мною. Его безжизненное тело падает в грязную серую лужу. Огонь расходится кругами, испепеляя всю мою бывшую армию. Вокруг поднимается буря, дождь струями летает вокруг меня, но он не преграда для огня!
        Душа поет, огонь ревет.
        Играет разум, сохраняя мой рассудок.
        Сегодня жив я - завтра мертв,
        Но этот день запомню навсегда.
        Искры собраны, армия уничтожена. Вперед, пусть силу моей ярости познают и другие! Меня невозможно остановить. Взмыв метеором вверх, я лечу к Метатрону и Дьяволу. По пути потоки пламени, вода, превратившаяся в куски льда, сгустившийся воздух и частички мертвой земли-пыли защищают меня от всех проявлений магии и физического воздействия.
        Я не замечаю ничего, даже того, что молния с небес отводится моей защитой в сторону. Лечу вперед, движимый жаждой крови!
        Хотите сыграть? Давайте сыграем. Кто-то ведет меня? А я сделаю по-своему и пусть погибну в итоге, но не буду марионеткой в чужих руках! Это мой выбор, это моя жизнь, и я готов с нею расстаться, только бы обрести Свободу!
        Уверен - будущего нет, но цель моя почти достигнута.
        Повержен враг, но не совсем.
        Убиты братья, что предали меня.
        Остался я один, как голый перст,
        Но не совсем…
        Со мною Истинное пламя!
        Метатрон, Дьявол - их силуэты не видны, только Свет и Тьма, сгустки которых сражаются и давят друг на друга. Это Битва? Ха-ха, добавим немного огня!
        И, подлетев ближе, обрушиваю на них все доступные мне силы: огонь, лед, потоки воздуха с мертвой пылью. Чистая мощь, не прикрытая ничем!
        Откуда столько сил у меня? Но удивляться нет времени да и желания. Я вижу, как сияние усиливается, оно режет глаза, но я только усиливаю напор. Из последних сил, исчерпав себя до дна, я давлю…
        И раздается взрыв. Он был настолько сильный, мощный и неудержимый, что меня сносит, будто пушинку, далеко-далеко. Но сознания я не теряю, да и ярость утихла. С удивлением понимаю, что моя Искра полна энергии. Как так? Неважно.
        Смотрю на место взрыва и вижу огромный пылающий плазменный шар. Все Искры стремятся к нему. И моя Искра старается покинуть тело, но я этого не допущу.
        Щит за щитом, связка Защиты за связкой - все бесполезно. Искры засасывает, будто в черную дыру. А в голове стихает музыка, и я слышу последние слова…
        Сегодня жив, а завтра мертв,
        Но этот день забудете не скоро…
        Нет, не сдамся, я буду жить, пусть так, но буду! Недаром я прошел весь этот путь, чтобы сейчас сойти с него!
        Борьба продолжалась бесконечно долго, и, когда мое тело уже стало полупрозрачным, а Искра практически покинула меня, я уловил на себе Взгляд! Он не был любопытствующим, добрым или злым, он просто был. Он был непонимающий и вопрошающий.

«Кто ты?!» - хотелось крикнуть мне, но губы не могли говорить - их не было. Тело почти исчезло.
        Но этот Взгляд прочитал мои мысли и ответил. Нет, ответил не он, просто в голове возникли знания. Его ли это работа - не уверен, но, судя по тому, что мне стало ясно, этому существу было под силу и не такое!
        Весь этот мир - большая кузница, колыбель творцов-демиургов. Последняя битва - знамение рождения нового Творца, когда сливаются две противоположности, имеющие одно начало. Именно поэтому Смерть отступила, ведь только Творец может противостоять ей. И теперь он собирал Искры, чтобы уйти. Уйти и создать свой, новый и неповторимый мир.

«Но разве это справедливо?! - хотел крикнуть я ему. - Достойны ли мы быть материалом для строительства? Почему мы должны служить пищей?»
        Но лишь непонимание в ответ. Существу столь сильному, только что рожденному и бесконечно древнему одновременно, было непонятно, что могут существовать какие-то правила, действующие на него. Он сам устанавливал правила!
        - Домой, верни меня домой, - с болью и горечью взмолился я.
        Вспышка. Искра серого цвета, иная, не такая, как я видел раньше, вылетела из плазменного шара и слилась с моей Искрой. Моя просьба была услышана, а моя воля и стремление вернуться домой были столь велики, что их оказалось достаточно, чтобы вернуть меня.
        Я буду жить, жить вопреки!
        Ведь умереть никогда не поздно и всегда можно…
        notes
        Примечания

1
        АРЕС - греческий бог войны. Изображается с мечом и щитом, однако иногда вместо меча берет в руки копье. Относится к главным богам, присутствует почти во всех пантеонах, но под разными именами, собственно, как и многие другие боги. - Здесь и далее примеч. авт.

2
        -ДИН - главный бог скандинавской мифологии, бог сражения, смерти и поэзии. По преданию, среди прочего владеет копьем, которое разит без промаха.

3
        ПЕРУН (ПЕРУН - СВАРОЖИЧ) - бог грозы, войны и оружия; один из главных богов славян. Перуну приписывают Топор, славящийся своей чудесной силой.

4
        УЛЛЬ - по преданиям, бог-покровитель лучников и лыжников из скандинавской мифологии.

5
        РИМСКИЙ ЛЕГИОН - изначально 3 тыс. пехотинцев и 300 всадников из имущих граждан. Позже 5-6 тыс. человек образовывали полноценный легион, а в более поздний период - 8 тыс. человек. Состав: пехота и несколько сотен всадников.

6
        БЕРСЕРК - в древнегерманском и древнескандинавском обществе так звали воина, посвятившего себя богу Одину. Перед битвой берсерки приводили себя в ярость; в сражении они отличались неистовостью, большой силой, быстрой реакцией.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к