Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Никарюк Павел: " Виртуальный Дракон " - читать онлайн

Сохранить .
Виртуальный дракон Павел Никарюк
        #
        Никарюк Павел
        Виртуальный дракон
        Павел Hикарюк
        ВИРТУАЛЬНЫЙ ДРАКОН
        ФАНТАСТИЧЕСКАЯ СКАЗКА ДЛЯ ВЗРОСЛЫХ И ДЕТЕЙ
        Кто в мир меня отправил, согласья не спросил.
        Хочу ль вернуться, тоже я Им не спрошен был.
        А то бы в мире праха приход мой и уход
        Совсем не состоялись: я вовсе бы не жил.
        Омар Хайам
        ВНИМАНИЕ! Все описываемые события и персонажи вымышленные. Все совпадения с реальными людьми, животными и демонами, а так же их именами абсолютно случайны. В сказке не содержится никаких намеков. Ни одно существо при съгмках не пострадало. Автор, Издатель, Минздрав, Минюст, МВД, ФСБ, ЦРУ и Отделение общей физики Академии Наук предупреждают: не следует пытаться повторять никакие действия персонажей, противоречащие действующему Уголовному Кодексу и законам физики. Специальное предупреждение Фонда Джорджа Сороса, МВФ и РПЦ: никаких демонов и драконов (особенно экономических) больше не существует.
        Ты можешь хоть вообще не быть,
        Но быть Драконом ты обязан!
        ("Наставления виртуальным драконам")
        I
        Если у вас с утра болит голова, и вы себя не помните
        Не торопитесь бежать за пивом.
        Все может быть гораздо хуже, чем вы думаете.
        Всем привет. Меня зовут Кеша, потому что я Иннокентий, но иногда меня зовут Коша, потому что я дракон. Да, дракон. Так и хочется сказать: "самый обыкновенный дракон". Но это неправда, поэтому я так не скажу. Так уж вышло, что я не совсем обыкновенный дракон. Некоторые сказали бы, что и вовсе необыкновенный. Видите ли, у всех обычных, я бы сказал, нормальных, драконов, как, впрочем, и у всех остальных тварей, не исключая гномов, великанов, принцесс, демонов и даже волшебников, есть папа и мама. Все эти нормальные создания сначала родились, потом были малышами, потом детьми, потом подростками и так далее. У меня не было папы и мамы, и я никогда не был маленьким. В одно прекрасное утро я просто проснулся уже вполне сформировавшимся гадом (в биологическом смысле) в своем замке. Разумеется, это был Замок Дракона, который стоит, ясное дело, на Драконьей Горе. Я никогда не ходил ни в драконий детский сад, ни в школу, ни в институт повышения драконьей квалификации.
        Я проснулся и, конечно же, сразу захотел есть. Но поскольку я в некотором смысле недоучка, то не знал, что же именно полагается есть настоящим драконам! Поэтому я решил для начала просто полетать в округе в поисках чего-нибудь съедобного и заодно изучить окрестности. Моя гора и замок располагались в довольно живописной местности. С одной стороны к горе примыкал впечатляющий горный хребет, простирающийся до самого горизонта. С других сторон к горе примыкал густой древний лес. С высоты драконьего полета можно было увидеть небольшие редкие деревеньки, поля и дороги, то тут, то там вклинивающиеся в лесной массив. Я направился к одной из таких деревенек. В одном из двориков мое внимание привлекли небольшие деревянные ящички, вокруг которых кружили какие-то полосатые мушки. Я спустился к ящичкам и засунул лапу в отверстие в одном из них. Так я познакомился с медом и решил, что именно им и полагается питаться драконам.
        Позже я научился находить дикий мед в лесу. Однажды, во время одного такого медового завтрака на лесной поляне я познакомился с Потапычем. Потапыч, как нетрудно догадаться по его имени - местный медведь. Он решил, что его на его территорию нагло покусились, и у нас с ним случилась небольшая разборка. Мне, конечно, тогда крепко досталось - я целую неделю прихрамывал на левую лапу и подволакивал правое крыло. Но и медведю досталось - я слегка подпалил его. Здраво поразмыслив, Потапыч решил, что с огнедышащим гадом лучше договориться по-хорошему о разделе сфер влияния. Потом мы подружились, часто подолгу болтали, прогуливаясь вдоль экономической границы. Потапыч - то мне и рассказал, что эта вкусная еда называется медом, и делают его пчелы. Сначала он очень удивился, что я не боюсь пчел, хотя толстой шкуры, как у него, у меня нет. Я ему объяснил, что у меня крепкая чешуя, поэтому пчелы мне по барабану.
        Потапыч меня потом многому научил. Как и где ягоды собирать, как рыбу в ручьях ловить и все такое. В гости к себе в берлогу приглашал. Мы пили с ним забродивший мед. Оно, конечно, хорошо посидели, только домой мне надо было бы пешком после этого добираться. А я решил, что ничего, можно и за руль сесть, то есть за штурвал. Я ведь все-таки воздушный транспорт. Нет, до своей горы-то я долетел, но немного мимо замковых ворот промазал. Снес одну башенку. Не башку (она, кстати, у меня всего одна), а башенку. В замке. Потапыч взялся потом достать в деревне у людей стройматериалов (конечно, не за так, за бочонок меда) и мы вместе эту башенку заново отстроили. Потом отмечали, на этот раз у меня в замке. Снова пили забродивший мед. Теперь Потапыча понесло. Я ему предлагал остаться у меня переночевать, а он ни в какую. Эх, Потапыч, Потапыч... Конечно, он на ступеньках не удержался, и кубарем с горы моей скатился. Слава Богу, цел остался. Руки, ноги, голова - все на месте. Хотя, с головой, конечно... Зато теперь от моей горы к его берлоге очень неплохая просека проложена. А снесенные деревья Потапыч в деревне
у людей, опять же, на мед выменял. Но мы пока решили ничего не отмечать, подождать.
        Я от Потапыча узнал не только о том, как еду добывать. Он рассказал мне все, что знает про этот мир. Появился я, оказывается, в совершенном захолустье, далеко от столицы. Оно и к лучшему, как объяснил мне Потапыч, вблизи столицы слишком много народу живет. Увидит кто-нибудь живого дракона, - слухи мгновенно расползутся, экскурсии и экспедиции косяком пойдут, житья не дадут. А то и вовсе поймают, посадят в зоопарк, в клетку. Будут люди со своими детьми приходить по воскресеньям и пялиться на меня. От людей, как утверждает Потапыч, вообще надо подальше держаться - не верит он им.
        Они, конечно, разные бывают, люди. В целом неплохие. Но в последнее время появилась новая их разновидность - называется "рыночник". Сами они на рынках не торгуют, но все время говорят о каких-то "реформах" и "честной собственности". Что такое "честная собственность" и "реформы", Потапыч представляет весьма смутно, но утверждает, что после разговора с такими людьми он всегда пересчитывает свои бочонки с медом. Поскольку я впоследствии познакомился с некоторыми красивыми женщинами - людьми (об этом вы скоро узнаете), то примерно представляю себе, что такое "формы".
        Как-то потом я рассказал об этих "формах" Потапычу, но он ответил, что "реформы" - это, скорей всего, все же нечто другое. Гораздо менее привлекательное.
        Сам Потапыч к людям более менее притерся, и к нему привыкли во многих местах, но все равно, отношения несколько натянутые. А уж если люди дракона увидят, тут уж черт их знает, что от них можно ожидать - все, что хочешь, выкинуть могут.
        Хорошо, если зоопарком отделаюсь, а то еще могут объявить чудищем тоталитаризма, а это совсем труба. Ни за что не отмоешься.
        Но у Потапыча есть и один очень хороший знакомый из людей. Зовут его Магикус. Они давно друг друга знают, и Потапыч хорошо к нему относится. Магикус - волшебник и работает в местном Университете профессором. Среди людей этот волшебник ходит в чудаках.
        После разговора с Потапычем я решил, что мне надо обязательно встретиться с этим Магикусом и обстоятельно с ним поговорить. Судите сами, о себе я ничего не знаю (кроме того, что дракон, что драконы имеют обыкновение появляются вдруг сами по себе из ничего, и что дюже мед любят трескать - по крайней мере, один из них), о мире этом знаю только то, что рассказал Потапыч. Он, конечно, отличный малый, всегда готов помочь, объяснить то, что сам знает.
        Меду, опять же, треснуть не дурак. Но... Не в обиду моему косолапому другу будет сказано, знает он маловато. А этот Магикус - волшебник, в Университете работает, а там, поди, дураков не держат. Он должен что-то знать о драконах. По крайней мере, почему они вдруг берутся ниоткуда. А для меня это вопрос не праздный. Судите сами - если драконы вдруг могут ни с того ни с сего браться, то не исключено, что они могут и пропадать просто так! А это уже очень неприятно.
        Во-первых, я просто хочу пожить. Во-вторых, даже если драконы исчезают не в никуда, а, исчезнув, появляются где-то снова, меня это тоже не устраивает. Мне нравится жить в этом мире, вдруг в другом меда не будет?... Потапыч, опять же. Я уже успел к нему привязаться, он мой друг. Одним словом, мне обязательно надо разобраться, кто такие драконы, откуда берутся и куда деваются. То есть мне надо встретиться с этим Магикусом. Он должен мне помочь. Я так и сказал Потапычу.
        Потапыч некоторое время сидел, почесывая шишку на своей огромной голове, которую он заработал после памятного медопития у меня в замке. Наконец он решился.
        - Ладно, уговорил. Хотя еще раз хочу тебе сказать, что с людьми лучше знаться поменьше. Нельзя им верить.
        На следующий день рано утром мы отправились с ним в поход к Университету. Идти решили пешком.
        Во-первых, потому, что Потапыч сам-то не летает, а сажать его ко мне на спину - слишком тяжело будет. А во-вторых, вблизи Университета в самом деле лучше не летать, чтобы не привлекать внимание. Тем более что там есть кому постоянно смотреть в небо через свои телескопы. До Университета мы добрались к середине следующего дня. Своим ходом я бы за пару часов добрался. Университет, как оказалось, представляет собой целый город с настоящей городской стеной и укрепленными воротами. Ворота, правда, открыты уже настолько давно, что никто и вспомнить не может, когда же их закрывали в последний раз. Но, по словам Потапыча, говорят, когда-то были такие времена, Университет находился на осадном положении. Но что это была за война, кто с кем воевал и почему в боевые действия оказались втянуты ученые, тоже никто не помнит. По крайней мере, из простых людей. Может быть, ученые-историки и помнят. Мне показалось, что на самом деле Потапыч знает гораздо больше, чем хочет рассказывать, но я не стал его тормошить.
        Я остался на поляне в лесу прямо возле его края, а Потапыч отправился в университетский городок. Обычный зверь в городе, даже таком, это не диво. Тем более медведь - они здесь говорящие сплошь и рядом, как говорил Потапыч. Другое дело - дракон! Ему лучше побыть в тени. Я сидел на поляне и чистил крылья примерно минут десять. Вдруг рядом раздался хлопок, вспыхнула неяркая вспышка, и пошел обильный дым. Я почти не испугался. Когда дым рассеялся, на поляне стояли мой Потапыч, ему явно очень понравилась телепортация (это я позже узнал такое слово) и невысокий человек в классическом одеянии волшебника. (Интересно, откуда я знаю, как должен выглядеть настоящий волшебник и вообще кто такие волшебники?)
        На нем был длинный балахон, тряпичные туфли с длинными носками и длинный колпак, разрисованный звездами. Он носил вторые глаза (Потапыч сказал, что это называется очки) и длинную густую седую бороду. Мне показалось, что борода у него больше для важности, а на самом деле он довольно молодой мужчина. Может, всего несколько лет назад только сам закончил Университет. Под мышкой был толстенный фолиант в золотом переплете. Ну, прямо из настоящей сказки! Взгляд был явно заинтересованный и возбужденный.
        - Ну, здравствуйте, здравствуйте, мистер дракон!.. Замечательный экземплярчик! Какой замечательный хвост. - Он решительно подошел ко мне, схватил мой хвост, и давай измерять его толщину и длину штангенциркулем, который он извлек из кармана своего балахона. - Классические пропорции! Я молчаливо все терпел, вопросительно глядя на Потапыча. Потапыч только смущенно улыбался и пожимал плечами. - А какой замечательный классический окрас - настоящий переливчатый морской волны. Вы представляете, господин дракон, - он оторвал свой взгляд от моей шкуры и возбужденно заговорил мне прямо в морду, - эта кабинетная крыса Мистерикус имеет нахальство утверждать, что драконы класса земля - воздух - земля среднего радиуса действия, - то есть вашего класса, - непременно должны иметь фиолетовый окрас и ни в коем случае не морской волны.
        Самоуверенный, чванливый нахал! Ха-ха-ха! Ну теперь я его утру как следует. На следующем же семинаре по квантовой драконодинамике я просто сотру его в порошок. А ведь я еще пять лет назад показал, что из уравнения Фейнмана-Лема-Малинецкого для драконов земля-воздух-земля в приближении перенормировки длинного хвоста следует исключительно окрас цвета морской волны. Сколько лет я этого ждал! Я всегда говорил этому невежде, что он ни черта не смыслит в сказочной синергетике вообще и в драконодинамике в частности! Ай - ай - ай! Ай да Магикус, ай да сукин сын!
        Затем этот взбудораженный господин достал медицинские инструменты и стал слушать мои легкие - дышите, не дышите, - мой пульс, измерять мое давление. Я, в общем то, не возмущался и покорно подставлял все свои конечности. Затем он схватился за мою морду, вытащил мой язык.
        - Скажите "а"!
        - Эээ!..
        - Замечательно! Теперь полыхните огнем, пожалуйста!
        Я прокашлялся и, отвернувшись от волшебника (для этого понадобилось не слишком деликатно вытащить свою морду из его крепких объятий), дыхнул на пенек. Пенек загорелся. Я тут же на него пописал, чтобы не разжечь пожар и чтобы не привлекать к внимание к подымающемуся из леса дыму.
        - Замечательно!
        Господин в балахоне и колпаке совсем отпустил меня и обратился к своему фолианту в золотом переплете.
        Оказалось, что это вовсе не книга, а самый настоящий ноутбук последний модели (черт возьми, откуда же я знаю, что такое ноутбук?).
        Мистер Магикус уселся прямо на траву на поляне и сосредоточенно углубился в работу с компьютером. Я снова вопросительно посмотрел на Потапыча. Потапыч подошел к волшебнику и деликатно кашлянул. Никакого эффекта. Потапыч кашлянул еще два раза. Тот же результат. Потапыч кашлянул еще - значительно громче.
        - Мистер Магикус!... Мистер Магикус!!...
        Все безрезультатно! Потапыч выглядел чрезвычайно смущенным. Я конечно, прекрасно понимал состояние ученого мужа, впервые в жизни столкнувшегося с живым подтверждением собственных теоретических воззрений. Но, в конце концов, мне нужно было расспросить этого мудреца о драконах! Пока я мучительно изобретал всевозможные способы вывода ученого из творческого порыва, он сам снова вышел на контакт.
        - Сколько коровок вам нужно в неделю? - спросил он, быстро бегая пальцами по клавиатуре своего замечательного компа и не отрывая взгляд от монитора.
        - Простите, не понял?...
        - Коровок, говорю, сколько вы съедаете за неделю? Или овечек?
        Я в очередной раз вопросительно взглянул на Потапыча. На его огромной морде царило изумление.
        - Так что с коровками? - волшебник оторвал взгляд от компа и перевел его на меня. Тут я понял, что пришел мой черед задавать вопросы. Я кашлянул и сделал что-то вроде кивка головой.
        - Дракон Иннокентий, с Вашего позволения. Для близких просто Коша или Кеша. Не могу ли узнать имя почтенного ученого мужа?
        Теперь пришел черед волшебника смущаться. Он резко переменился в лице оно густо покраснело и с него сошла печать одухотворенного научного поиска.
        - Ой, простите меня, мистер дракон. Я, видите ли... Столько лет... Магистр первой категории Магикус! - волшебник снял шляпу и поклонился. Его смущение прошло, он радушно улыбался.
        - Так что вы говорили про коровок? - я решил проявлять максимальную учтивость.
        И мы разговорились. Говорили до глубокой ночи, когда небо уже было совершенно черным и поляну освещала почти полная луна. Потапыч же мирно храпел недалеко от обуглившегося пенька. На его морде была блаженная счастливая улыбка - я так думаю, ему снился мед. Мы разбудили Потапыча. Магикус взялся под покровом ночи провести нас в свои апартаменты, чтобы мы переночевали у него до завтрашнего дня.
        Вот что я узнал от Магикуса. Во - первых, я почти обычный абсолютно виртуальный( дракон. Абсолютно виртуальный - это значит, что я могу спонтанно появляться в совершенно произвольных местах и временах (что со мной и произошло) и так же непредсказуемо исчезать непонятно куда. Ах, именно этого я и боялся больше всего! Абсолютно виртуальный дракон может стать относительно виртуальным. Это значит, что он не сможет больше проваливаться в другие реальности, а останется только в одной. При этом он может перемещаться в таком же непредсказуемом духе внутри одной реальности, хотя, пройдя курс обучения у квалифицированного мага, он может обучиться искусству осознанного управления этими перемещениями. Как именно может произойти превращение дракона из абсолютно виртуального в относительно виртуального, Магикус не знал.
        Для него эти виды драконов были просто частными решениями уравнения Фейнмана-Лема-Малинецкого((. Вопрос же перехода из одного состояния в другое никогда никем не рассматривался всерьез в квантовой драконодинамике ввиду его полной (как полагалось) абстрактности. То, что я оказался почти обычным драконом, означало то, что я не хищник.
        Видите ли, обычные драконы класса земля - воздух - земля среднего радиуса действия должны съедать около трех коров в неделю - именно об этом меня и спрашивал Магикус. Он был страшно удивлен, когда узнал, что я питаюсь практически по медвежьей диете - ягоды, коренья, мед, речная рыба, в крайнем случае могу есть просто древесину с водой. Это не вписывалось во все известные решения уравнений драконодинамики.
        Хотя у меня была классическая драконья фигура, окрас, и прикус зубов.
        Я тоже был озадачен и, конечно, расстроен. Мои худшие опасения оправдались. Я мог в любой момент исчезнуть из этого мира и материализоваться неизвестно где, не помня ничего об этом мире, меде, Потапыче... Я сразу сказал Магикусу, что очень хочу остаться в этом мире, то есть стать относительно виртуальным драконом и прошу его помочь мне в этом. Он обещал подумать об этом, хотя подчеркнул, что его возможности, к сожалению, ограничены. На сердце было тревожно, но обнадеживало то, что меня все же не бросали и обещали в меру сил помочь.
        Спать мы все завалились прямо в кабинете Магикуса.
        II
        Поменьше читайте всяких глупых пророчеств
        И будете жить гораздо спокойнее!
        Весь следующий день мы провели у Магикуса. Сам он периодически уходил и возвращался то из библиотеки со стопкой древних запылившихся книг, то с занятий со студентами. Потапычу было разрешено выходить из дому и он ушел на целый день в лес, вернувшись только вечером с одной корзиной грибов и корзиной свежей рыбы из ручья. По его кислой физиономии было ясно, что в здешнем лесу с диким медом не очень. Мне же было из соображений конспирации запрещено покидать помещение, и я углубился в изучение книг и газет в кабинете мага, пытаясь побольше узнать об этом мире.
        Надо признать, книги были слишком сложны для меня своей научностью, поэтому я довольно быстро переключился на газеты. Здешним королевством Квадридад и Сигаредо вот уже пятнадцать наисчастливейших для граждан Квадридада лет правил Его Величество Король Сэр Варфоломей Джегор II-й. Резиденция Джегора размещалась в стольном городе Полисента. Королевство Квадридад делилось на семь уездов, каждым из которых управлял от имени и по повелению Его Величества уездный губернатор. Моя гора с замком находилась в самом захолустном и труднодоступном уезде. У Его Величества была прелестная (как утверждали газеты) дочь Принцесса Джейн, официально помолвленная с Владигором, сыном правителя соседнего королевства. Климат умеренно континентальный, сто пятнадцать солнечных дней в году, среднегодовая температура семь градусов тепла. Вся территория делится на зону лесов, прилегающую к горному району (моя гора стояла несколько отдельно от основного массива, но примыкала к нему), зону лесостепей, зону болот и зону степей. В общем и целом довольно милый и симпатичный мир, от чего перспектива покинуть его делалась еще
тоскливее.
        Чтение настолько утомило меня, что к вечеру я заснул прямо в том же кресле-качалке, в котором посвятил день изучению прессы. Магикус и Потапыч разбудили меня уже глубокой ночью. За окном было уже совсем темно, на небе мирно и уютно дремал месяц, а в комнате горели свечи. Потапыч сидел в кресле с непонятно довольным выражением лица. Или морды, не знаю. Секрет его хорошего настроения раскрылся довольно быстро - оказалось, что ему удалось выменять в университетской таверне бочонок меда на собранные в лесу грибы. Магикус расположился за своим рабочим столом. На столе было разбросано огромное количество раскрытых ученых и магических книг.
        Магикус что-то лихорадочно набирал на клавиатуре своего компьютера.
        Интересно, как здесь получают электричество? Маг довольно быстро оторвался от своего компа и победно посмотрел на меня и Потапыча. Мы поняли, что сейчас последует важное заявление или лекция и непроизвольно выпрямились в своих креслах, почтительно уставившись на ученого мужа. Так оно было.
        - Друзья! У меня есть для вас хорошие новости. Особенно для сэра Иннокентия. - Я аж порозовел от смущения, так официально и почтительно меня еще никогда не называли. - Итак.
        Как вы уже знаете, из уравнений квантовой драконодинамики следует существование двух видов виртуальных драконов - абсолютно и относительно виртуальных. Те драконы, что неожиданно появляются в мире (или мирах), как мистер Иннокентий - это абсолютно виртуальные.
        Считается, что абсолютный дракон может исчезнуть также неожиданно, как он появился в этом мире. Что касается нашего уважаемого хвостатого друга, именно этого мы все и опасаемся. Исторические документы подтверждают выводы теории. В нашем королевстве дважды наблюдались драконы, неожиданно появившиеся и так же неожиданно исчезнувшие. Один такой случай был пятьсот, другой - двести лет назад. Пока это были, прямо скажем, плохие новости. Теперь переходим к хорошим. Есть еще одно, еще более древнее свидетельство об абсолютном драконе, который не пропал! Строго говоря, просто нет свидетельств его пропажи. Историки приводят слухи о все более и более стареющем драконе, воровавшем овец с горных пастбищ. Не исключено, что он просто умер от старости в нашем мире! Сами по себе эти свидетельства и не внушают, может быть, доверия. Но есть еще один документ, который, уже вкупе с указанными свидетельствами, дает некоторую надежду. - Я весь превратился в слух и поедал волшебника глазами. - Есть совсем древняя легенда - ей больше двух тысяч лет - которая гласит (Магикус бережно взял фолиант с совершенно желтыми,
почти рассыпавшимися страницами): "Дракон, побежденный в сражении прекрасным рыцарем, останется..." - Магикус смущенно умолк.
        - Останется что?! - в один голос выпалили мы с Потапычем.
        -Вот это-то и неясно, - тяжело вздохнул Магикус. Дальше текст совершенно разъеден временем до самого конца страницы и разобрать что-либо совершенно невозможно.
        Все грустно замолчали.
        - Останется навсегда лежать в сырой земле, - мрачно предположил я концовку фразы.
        - Знаешь, мой мальчик, может и так, - сказал маг, отводя от меня взгляд. Некоторое время он молчал, потом резко повернулся ко мне и с завидным запалом произнес: - Но я считаю, что такое банальное пророчество не имело шансов попасть в книгу речений древних мудрецов. Что - то здесь не так! Как ни верти, у фразы должна быть более сложная концовка!
        А ведь он прав, черт возьми! В его словах много резона. В общем, я опять несколько приободрился.
        - Строго говоря, у нас на данный момент нет ничего лучшего, и с этим надо считаться. Нравится нам это пророчество или нет, но мы должны суметь его использовать! Как - я еще не знаю, надо подумать, но должны.
        - А что тут думать, - неожиданно заговорил Потапыч. - Я знаю, как использовать пророчество! Нет ничего проще. - Теперь мы с Магикусом уставились на медведя, который к этому моменту успел слопать уже полбочонка меда и выглядел основательно подгулявшим. Ты, Кентий, украдешь у короля его дочку и утащишь в свой замок. Принцессу отправится спасать ейный жених. Он-то тебя и победит. Только тебе надо будет успеть вовремя ему сдаться, чтобы его победа не означала его меч в твоем боку. Все будет честно, как по пророчеству. Он победит, ты будешь жив и останешься жить в нашем достопочтенном королевстве (да благословит Господь правление Его Величества!) - Потапыч выскреб лапой остатки меда из бочонка и тщательно облизал ее. Морда его выглядела абсолютно пьяной, счастливой и идиотской.
        Магикус звонко шлепнул себя ладонью по лбу.
        - Господи, ну это же почти очевидно! Ай да мишка! Ты просто гений! ликовал ученый.
        Осознав всю простоту решения, мы, как дети, стали плясать, взявшись за руки, прыгать, скакать, кувыркаться и просто дурачиться. Резвились, забыв обо всем, наверно, полчаса.
        - На самом деле, я могу кое-что промоделировать сам, - сказал Магикус, когда мы все успокоились и он снова сел за свой рабочий стол. - Нельзя целиком полагаться только на древних. Мы должны быть уверены в своих действиях и уметь прогнозировать их результат. Тем более что квантовая драконодинамика - довольно неплохая теория, как оказывается. Смог же я предсказать из ее уравнений, что у Коши будет окрас цвета морской волны. Теперь я попробую загнать в компьютер ситуацию "рыцарь, сражающийся с драконом и побеждающий его". Но это все только параллельная работа. Главное - принцессу нужно похищать как можно быстрее и поэтому нужно немедленно начинать разрабатывать план операции. Теория может внести небольшие поправки, но никак не изменить основной смысл операции.
        Военный совет было решено созвать уже на следующий день, потому что сегодня все устали. Кроме того, Потапыч уже самовольно завалился спать, а без его мнения, как оказалось, не стоит принимать никаких важных решений. Весь следующий день ушел на разработку плана операции. Закончили снова поздним вечером. Было решено, что Потапыч еще на день-два останется в Университете с Магикусом для уточнения деталей, а я могу возвращаться в свой замок и делать необходимые приготовления на горе и в окрестностях. Было решено, что домой я могу отправится самолетом, то есть своим ходом, на крыльях, поскольку терять время нельзя. Кроме того, решили, что в позднее время лететь достаточно безопасно, ничьего внимания я не привлеку. Так я и поступил. Только позже выяснилось, какую большую ошибку мы совершили и скольких трудов нам будет стоить ее исправление. Но тогда мы этого не знали и были преисполнены оптимизма и энтузиазма.
        III
        Нехорошо воровать чужих невест.
        Но ругаться молодым девушкам тоже нехорошо.
        Настал день осуществления нашего плана. План по существу был довольно прост. В ближайшее воскресенье принцесса должна была при большом стечении народа торжественно перерезать ленточку и открыть большой детский увеселительный парк, недавно построенный в столице. Я прятался на большой водонапорной башне недалеко от парка и внимательно следил за этим мероприятием. Принцесса была вместе со своим женихом Владигором, что было для нас как нельзя на руку. Еще бы, это значит, что рыцарь будет непосредственным свидетелем покушения и не будет потрачено лишнее время на доставку ужасной новости в близлежащее королевство, где он жил. В назначенный момент подкупленные через Магикуса городские хулиганы начали стрельбу из рогаток по воздушным шарикам, обильно украшавшим вход в детский парк. Это было нужно для того, чтобы отвлечь королевскую охрану, приставленную к принцессе, на поиск и отлов мальчишек. Охрана была вооружена тяжелыми арбалетами, которые могли представлять серьгзную угрозу даже для моей прочной чешуи. Я тихо и бесшумно спланировал с башни в парк и через несколько секунд оказался в точности над
принцессой. Я схватил ее за талию (мои когти были надежно обмотаны мягкой тканью, чтобы не поранить царственную особу) и резко взмыл вверх.
        На площади, естественно, тут же поднялась паника. Крики "Дракон!", "Смотрите, дракон!", "Какой ужас!"
        раздавались тут и там. Тут же вблизи стражи появились громко причитающие старушки, которые своими воплями и стенаниями должны были мешать страже хорошо прицелиться в меня. Несколько стрел тем не менее просвистели совсем близко от меня. Слава Богу, стражники быстро поняли, что в меня стрелять глупо, потому что при попадании принцесса может упасть и разбиться. Через несколько минут город скрылся из виду, и с принцессой в лапах я направил полет в сторону своего замка.
        Принцесса быстро вышла из шокового состояния и принялась колотить меня кулачками и сквернословить в мой адрес почем зря.
        - Ваше Высочество! - я попытался урезонить ее и хотел выглядеть максимально учтивым. - Мне не хотелось бы перечить столь высокопоставленной особе, как Вы, но, по-моему, столь юной и привлекательной девушке, как Вы, тем более столь знатного происхождения, не пристало не только использовать, но даже знать такие выражения..
        - Ах ты дрянной облезлый воробей - переросток! Мало того, что ты меня украл, ты еще учить хорошим манерам меня будешь!.. - И так далее в таком же духе.
        Примерно через час полета дама, временно вверенная в мое попечительство, выдохлась и замолкла. Я все это время учтиво слушал ее, не решаясь перечить. Подозреваю, что моя морда из цвета морской волны превратилась в ярко-лиловую - столько подробностей об интимной жизни драконов (и, что самое ужасное, не только драконов с драконами, но и людей с драконами) я узнал. Но когда Принцесса Джейн наконец замолчала, свою печальную повесть начал я. Я решил, что можно рассказать принцессе все как есть - зачем мне лишний враг, если я могу получить союзника?! Когда мы подлетали к моему замку, все личико Джейн было заплакано, она гладила меня по голове (что, надо признать, было очень, очень приятно!) и приговаривала:
        - Бедный, бедный, хороший дракончик!..
        Без папы, без мамы, совсем один!...Может взять и пропасть!...
        Одним словом, принцесса все прекрасно поняла, а поскольку у нее оказалось доброе сердце, она совсем не осудила наш коварный замысел и даже с радостью согласилась в нем поучаствовать. Ее участие, впрочем, могло заключаться только в терпеливом сидении в темнице у дракона (то есть меня) без бунтов и дебошей вроде демонстративного битья посуды, и ожидании прекрасного рыцаря, который придет победить дракона и спасти красавицу. Так, во всяком случае, казалось в тот момент, когда я еще не знал, насколько трудным окажется на самом деле реализация нашего плана. А пока для принцессы были заготовлены отдельная комната в моем замке, запасы нарядов и продовольствия и прогулочные пешие и летные экскурсии по близлежащим окрестностям. Но сначала мы решили как следует отдохнуть после всех треволнений похищения.
        Вечером я пригласил принцессу в обзорную башню замка полюбоваться закатом. На горизонте показалась какая-то точка, которая быстро увеличивалась в размерах. Через пару минут уже можно было разглядеть, что точка представляла собой обычный ковер - самолет с Магикусом и Потапычем на борту. На сердце стало неспокойно.
        Во-первых, по плану прилететь должен был один Потапыч. Магикус должен был оставаться сначала в столице, а затем незаметно следовать за Владигором, отправившимся на спасение невесты, и лишь время от времени выходить на прямую связь со мной и Потапычем. Во-вторых, прилететь на ковре-самолете Потапыч должен был только на следующее утро. Что-то было не так. Надо думать, над нашим гениальным планом нависли тучки первых проблем. Так оно и оказалось.
        - У меня неважные новости, Кентий, - произнес маг, сходя с ковра-самолета. Даже Потапыч выглядел озабоченным, несмотря на бочонок меда под мышкой. Мы проследовали в мой рабочий кабинет. (Вы удивлены, что у драконов есть рабочие кабинеты? Честно говоря, я тоже. Но что ж поделать, если так оно и есть!)
        - Ситуация значительно осложнилась, хотя нам вовсе не следует предаваться панике, - продолжил ученый, уже сидя в кресле-качалке возле камина в кабинете. - Мы недостаточно хорошо просчитали развитие ситуации и не учли некоторые возможности. Сразу после похищения принцессы, - Магикус галантно поклонился Ее Высочеству, так же присутствовавшей на военном совете, - которое, ты, Коша, провел безупречно, молодец, Его Величество созвал Высший Военный Совет Королевства. На совете был и сэр Владигор, которого еле удержали от того, чтобы немедленно оседлать своего боевого коня и скакать на поиски невесты. - Леди Джейн залилась румянцем и было явно горда. - Министр обороны и командующий Королевской Гвардией высказали предложение поднимать всю Гвардию и призывать резервистов, чтобы прочесывать все королевство. Против этого решительно высказался сэр Владигор, который принципиально хотел спасать Ее Высочество в одиночку, считая это делом собственной чести (если б он только знал, как же он прав!). К счастью для нас, вариант со всеобщей мобилизацией не прошел по двум причинам. Во-первых, аргументы Владигора были
приняты во внимание. Во-вторых, решили, что не стоит фактически переводить всю страну на военное положение во избежание осложнений отношений с соседями. Выслушав все стороны, Его Величество принял компромиссное решение: снарядить только одну дружину в помощь Владигору. Дружина выдвигается завтра на рассвете. Вот такие дела.
        - То есть теперь мне предстоит драться не только с рыцарем, но и с его дружиной?
        - В том-то и дело, что победить тебя должен именно одинокий рыцарь. Конечно, Владигор сможет биться с тобой в одиночку, уговорив дружинников не вмешиваться, ведь для него это дело чести. Но в любом случае дружинники не оставят его совсем и будут наблюдать за поединком, а это все сильно осложнит. Если даже кто-то или что-то убедит его не закалывать тебя насмерть, этим может быть недовольна дружина. И даже если они, извиняюсь, не добьют тебя (а они ребята крутые), то все королевство узнает, что дракон, ворующий девушек, еще жив. Мы получим такие волнения в королевстве!... Попробуй убеди столько народа, что ты добрый дракон и вообще вегетарианец.
        Тем временем наш милый мишка пригорюнился настолько, что не выдержал и принялся за свой бочонок меда. И, как оказалось, не зря! Теперь мы смогли в очередной раз убедиться, что под медок Потапычу приходят в его огромную голову недурные мысли!
        - Не понимаю, в чем проблемы?! Нам нужен... Ик!... один рыцарь, дружина нам не нужна. Так?
        - Так!
        - Ну, так нет ничего проще! Не обязательно применять к дружине какие-нибудь слишком серьгзные меры, ведущие к человеческим жертвам и тому подобным эта... несчастьям.
        Ик!... Достаточно как-то нейтрализовать дружинников. На время.
        Магикус, в конце концов, ты ведь не только ученый, но и волшебник. Ты же можешь сделать что-нибудь такое...
        - Например?
        - Ну, например. Насколько я могу себе представить нрав Владигора, в походе он должен периодически отрываться от дружины, уходить вперед. Для разведки, например. Потом он эта... возвращается или дожидается подхода отряда. Ему все неймется. Несмотря на наказ своего будущего тестя держаться все время вместе с другими воинами, помощь дружины все равно тяготит его. Когда он ускачет вперед в очередной раз, Магикус может напустить немного туману там, где будут находиться основные силы. Отряд немного заплутает и собьется с эта... с курса. Для нас достаточно, чтобы Владигор и дружина разошлись на расстояние хотя бы одного-двух часов... Ик!. . скачки на лошади. Отчаявшись быстро найти отряд, Владигор махнет на все рукой, и, воспользовавшись подходящим эта...
        поводом, поскачет дальше сам.
        Принцесса смотрела на Потапыча очарованным и восхищенным взглядом (я даже немного заревновал). Для Леди Джейн, конечно, было слишком много необычного всего за один день. Похищение драконом. Причем добрым драконом. Ковер-самолет.
        (Волшебники, конечно, давно использовали их, но старались не афишировать это. Многие, даже очень образованные люди, считали все это сказками. Видимо, при дворе тоже). А теперь еще медведь - стратег. Причем стратег, недюжинные способности которого проявляются исключительно после изрядной порции меда.
        - И в самом деле, это довольно просто, - смущенно пробормотал Магикус. Уже второй раз на моих глазах наш милый простоватый на вид мишка утирал волшебнику нос своим мощным интеллектом. Слава Богу, Магикус был слишко умен сам, чтобы завидовать Потапычу. А вот я стал завидовать. Надо же - с виду такой увалень, а на самом деле...
        Выйдя из состояния смущенной задумчивости, Магикус подвел итог трудного дня:
        - Ну ладно. Завтра я и дракон отправляемся на ковре в расположение отряда Владигора. Ты, Потапыч...
        - маг посмотрел в сторону медведя; тот уже сладко спал! - Ну, неважно, пусть завтра отдыхает. Будить для ценных указаний не станем.
        Тогда сейчас я сам пойду в лес собирать нужные травы для завтрашних заклинаний. Остальным спать!
        IV
        Никогда не путайте Гоголя с Гегелем,
        а Бабеля - с Бебелем.
        И тем более не путайте прямой угол(90*)
        с точкой кипения воды (100*).
        Мы плодили ошибку за ошибкой на ровном месте! Ой-ой, если бы вы знали, как важно было в тот вечер разбудить Потапыча и отправить его помогать Магикусу собирать травы!... Медведь великолепно разбирался в травах и отлично видел в любое время суток. Волшебник в темноте такого насобирал!...
        Впрочем, давайте по порядку.
        Рано утром следующего дня мы с Магикусом вылетели по направлению к столице - отряд спасателей принцессы должен был удалиться от Полисенты не больше чем на день езды верхом на лошадях. Магикус летел на ковре, я своим ходом. Летели как можно выше, чтобы не привлекать внимания. Через несколько часов отряд показался на горизонте. Ландшафт в этих местах как нельзя лучше соответствовал задуманной нами диверсионной операции: холмистая лесостепь, обильно изрезанная оврагами. Очень хорошо пересеченная местность! Полетав еще пару часов на приличном удалении от отряда, мы понаблюдали за характером его передвижения. В который раз мы вспомнили нашего умненького мишку добрым словом. Все так и было, как предсказывал Потапыч! С периодичностью примерно около часа Владигор отрывался от отряда и, проскакав галопом (насколько позволяли частые холмы и овраги) примерно с полчаса, останавливался, давая отдых коню, и не спеша обследовал прилегающую к основному направлению местность.
        Надо сказать, что в целом отряд держал верный курс как раз по направлению к моему замку. Видимо, этот замок был известен местным военным и присутствовал на их картах. Кроме того, этот замок, наверно, как-то ассоциировался именно с драконом или драконами!
        Может, раньше появлявшиеся драконы жили именно там? Странно, что об этом не знает Магикус - ведь он бы мне рассказал об этом...
        Тем временем вечер был уже близок - несколько часов на перелет, несколько на наблюдение за отрядом, еще несколько часов, так незаметно и пройдет целый день. Мы уже порядком устали. Пора было спускаться на землю и готовить диверсию. Мы приземлились в леске несколько впереди по пути дружины и сбоку от него, и устроили привал. Казалось, времени для подготовки у нас достаточно. Отдохнув как следует, Магикус начал разводить костер - для выполнения заклинания было необходимо бросить в кипящий отвар некоторых специальных трав (которые, как предполагалось, Магикус и собирал вчера поздно вечером возле моего замка) щепотку специального порошка и только после этого произносить заклинание. Тут-то все и началось.
        - Ой! Ой-ой-ой! Воды-то мы не брали с собой! - запричитал Магикус.
        Следующий час я провел в лихорадочных поисках ручья или какого-нибудь озера где-нибудь в окрестности.
        Наконец я нашел источник и высунувши язык мчался к Магикусу с наполненной флягой. Из леска, где мы спрятались, был уже виден пересекающий поле поисковый отряд. Владигора не было среди них видно.
        Значит, он опять ускакал вперед! Уже явно вечерело, где-нибудь через час уже будет темно, а еще через час вообще ни черта не будет видно.
        Самое время сбить дружинников с пути. Мы уже немного опаздывали.
        Магикус наспех высыпал в котелок свои травы. Когда вода начала кипеть, отряд находился прямо напротив нас.
        - Магикус, миленький, давай же, давай скорее! - я умоляюще подгонял волшебника.
        - Сейчас, сейчас... Сейчас...
        Наконец дошла очередь до порошка. Когда он посыпался в котелок, раздалось очень уж подозрительное шипение.
        Нет, конечно, я знаю, что когда волшебники варят свои магические зелья, все это хозяйство обильно булькает, шипит, пенится и тому подобное. Но на этот раз все это выглядело уж слишком угрожающе.
        Магикус посмотрел поверх очков на яростно булькающее зелье и на мгновенье задумался. Как мне тогда показалось, в его глазах тоже промелькнуло нечто похожее на сомнение, но он его решительно подавил.
        Закрыв глаза, и сложив возле груди ладони, он начал произносить заклинание. В это время спасительный инстинктивный страх как следует обуял меня и я начал медленно пятиться от котелка с варевом (у драконов вообще очень развита интуиция), с ужасом глядя на то, как зелье, предназначенное для невинного небольшого туманчика, начинало наливаться угрожающим сиянием и все сильнее шипело и булькало. Я попытался сказать Магикусу, что надо бросать все это дело и быстрее уносить отсюда ноги, но язык меня не слушался. До меня долетали обрывки фраз заклинания:
        - Айне кляйне туманус... Дер совсем кляйне туманус... На дер отряд туманус как фаллен...Дер отряд как клейне заблуждайтен... Ни черта не зеен... И так примернус цвай ур...
        Громкость шипения вдруг резко повысилась, как будто закипел океан. Раздался оглушительный взрыв. Я успел увидеть только яркую вспышку. Помню, как меня сильно отбросило назад... Сзади долго раздавался треск - это я летел спиной вперед и ломал деревья. Потом обо что-то сильно шлепнулся и потерял сознание.
        Когда я пришел в себя, все было уже тихо и спокойно. В траве потрескивали сверчки. На небе уже сверкали звездочки, в воздухе разливалась прелесть мирного и теплого летнего вечера. Оказалось, что меня приложило спиной к огромному древнему дубу. Моей массы и скорости уже не хватило, чтобы свалить такого гиганта. Я попытался отклеиться. У меня получилось, но теперь я свалился мордой вперед. С огромном трудом я поднялся на четвереньки и медленно пополз вперед. Так я полз примерно с полчаса, встречая по пути поваленные мною в полете деревья. Наконец я выполз на то место, где должна была находиться наша с Магикусом стоянка.
        Теперь здесь была целая поляна с приличной воронкой глубиной в два дракона в центре. Одной лапой я нащупал что-то холодное и металлическое, другой - что-то мягкое и тряпичное. Поднеся вплотную к глазам, я разглядел, что это были обломок котелка и обрывок ковра-самолета - наши потери. Над поляной висела небольшая, но чернющая туча, из нее моросил мелкий дождик. И так будет "примернус цвай ур...", надо полагать. Ну и Магикус, ну и наколдовал!... Кстати, а где же он сам? Еще час или больше я убил, чтобы найти волшебника. Прочесав каждую кочку в радиусе полета среднего дракона (то есть на расстоянии от места заклинания до огромного древнего дуба), я ничего не нашел и был в отчаянии. Я присел отдохнуть под тем самым дубом; в процессе поисков я неоднократно возвращался к нему. Куда же мог подеваться маг? Скупая драконья слеза побежала по щеке: неужели его разорвало на части?! Но тогда я бы нашел бы хотя бы кусочек его колпака... Я поднял голову вверх... Интересно, вообще-то во всех сказках древние огромные дубы давали персонажам всякие пророчества... Я уже успел забыть эту мысль, как что-то защекотало
мое плечо. Повернув голову, я увидел у себя на плече белочку! Она грызла орешек и вдруг тихонько пропищала:
        - Волшебник висит на дереве возле поляны.
        Я все понял, я вовсе не глупый дракон, я все ловлю на лету. Я уже было рванул к поляне, как вдруг мне захотелось узнать у белочки-оракула, что же в конце концов будет со мной. Но было уже поздно - белочки и след простыл. Ну почему, черт возьми, так всегда в сказках - можно получить только одно пророчество или ответ на один вопрос. Магикус, действительно, висел на суку дерева на краю поляны и еле слышно стонал и одновременно жутко ругался. Тому были причины! Я успел как раз вовремя, раздался треск - это порвался капюшон балахона, которым маг удерживался на суку, - и маг стал падать, на лету тормозясь ветками, и ругаясь все более и более грязно. От этого на сердце, как вам это не покажется странным, стало легче. Как я теперь понял, юная принцесса все же находилась в обнадеживающем невежестве о настоящих ругательствах в этом мире! На фоне Магикуса она выглядела по-настоящему невинным созданием! Я подставил магу спину возле самой земли, смягчив падение.
        - Хотел бы я знать, что это за травы я нашел возле твоей горы вчера вечером!
        - Знаешь, Магикус, я тоже хотел бы знать, что будет в другой раз, когда ты решишь вызвать не маленькую сырость, как сейчас, а нормальный дождь! в сердцах бросил я. - И за что ты только получил степень магистра и должность профессора в своем университете?
        Магикус пропустил мимо ушей мою колкость.
        - Дело в том, что раньше мне никогда не удавалось сознательно вызвать взрыв, когда меня привлекали к оборонным исследовательским работам.
        - Просто теперь если надо будет что-нибудь потушить, ты закажи пожар, и наоборот.
        Теперь до Магикуса начало доходить, что я издеваюсь над ним:
        - Как вам не стыдно, молодой человек!
        Еще мед на губах не обсох, а уже учит заслуженного пожилого волшебника. Да где вас вообще воспи...
        Я прикрыл крылом рот волшебника - со стороны поля за краем нашего леска раздавались голоса. Вскоре с той стороны стал виден огонек костра дружинники сделали вечерний привал. Я весь обратился в слух.
        - И больше не спорьте со мной, Ваше Высочество, - это говорил командир отряда, начальник столичной стражи господин Валериан, обращаясь, очевидно, к принцу Владигору - Вы сами видели, Ваше Высочество, какой чудовищной силы это был взрыв. Надо полагать, этот дракон сделал попытку покушения на Ваше Высочество.
        Может, это и не он, но если и другие темные силы плетут заговор вокруг Вас и пытаются остановить нашу экспедицию, нам от этого не легче. Теперь мы все должны быть предельно бдительны, и, во всяком случае, держаться исключительно вместе. Отныне - никаких самостоятельных вылазок с Вашей стороны! Считайте, что это приказ. В противном случае я снимаю с себя руководство нашей экспедицией, забираю своих людей и возвращаюсь в Полисенту! А это уже будет международный скандал, Ваше Высочество. Подумайте об этом.
        - Да, да, конечно, - нехотя пробубнил Владигор.
        - Не "да, да, конечно", а "слушаюсь, сэр!"
        - Ну, слушаюсь... сэр...
        - Так, я подаю в отставку. Я боевой офицер, а не воспитательница в институте благородных девиц.
        - Сслушаюсь, сэррр!!!
        - Отлично. Я знал, что Вы благородный рыцарь, а не скандальный юнец безо всяких понятий о военном деле.
        Теперь мы споемся.
        Вот такие дела! Вот вам результат нашего с Магикусом теракта, призванного разделить отряд спасателей принцессы! А как все хорошо получалось с самого начала! С праздника мы сперли принцессу без сучка, без задоринки. Почему все вдруг начало валиться из рук?...На самом деле теперь более практическим был другой вопрос:
        - Магикус, что же мы будем делать дальше?
        - Нам надо как следует обдумать сложившуюся ситуацию. И обязательно просчитать возможные варианты дальнейшего развития событий. Без компьютера здесь не обойтись. Мне надо лететь в Университет. А ты можешь тем временем...
        - А я ничего не могу тем временем. Твой ковер-самолет разнесло взрывом. Поэтому лететь в Университет тебе придется на мне. Точнее, мне придется тебя туда везти.
        На том и порешили. Со стонами и причитаниями я подставил Магикусу свою исстрадавшуюся спину.
        V
        Вы молоды, талантливы, красивы?
        Или, может быть, вы доказали теорему Ферма?
        Ну-ну.
        В Университете нас ждали новые сюрпризы и дальнейшее осложнение обстановки. Помните, я говорил, что совершил ошибку, когда решил возвращаться из Университета от Магикуса (после нашей первой встречи) своим ходом?
        Так вот, в этот вечер (как мы потом узнали) коллега, оппонент и злейший враг нашего доброго Магикуса профессор Мистерикус в то же самое время находился на балконе своего дома в университетском городке и вел астрономические наблюдения. Оторвавшись на мгновенье от своего телескопа, он увидел меня на балконе дома своего коллеги, как раз в тот момент, когда я стартовал. Потом он некоторое время провожал меня, глядя в свой телескоп. Естественно, на балконе Магикуса было светло и он увидел мой замечательный цвет морской волны! И естественно, ученый был поначалу немало шокирован.
        Во-первых, сам по себе дракон (не забывайте, что я очень редкое существо!), во-вторых, дракон именно того самого ужасного (с точки зрения Мистерикуса) цвета, на котором настаивает этот несчастный теоретик Магикус (насчет теоретика он был не так уж не прав), и в-третьих, этот дракон почему-то вылетает из кабинета этого самого Магикуса! Несчастный решил, что его вредный конкурент изготовил меня в пробирке в своей домашней лаборатории! Потом история с похищением принцессы стала известна всем в королевстве от мала до велика.
        Прилетев в университетские апартаменты Магикуса, вконец измотанные (особенно я!), мы надеялись тут же завалиться спать, но не тут-то было. На подлете мы увидели свет в кабинете мага, а потом обнаружили там Мистерикуса! В отсутствие своего коллеги он решил устроить обыск в его кабинете.
        - Что вы делаете в моем жилище и в моем кабинете, уважаемый коллега! гневно начал обличительную речь Магикус, как только мы ввалились в раскрытое окно комнаты. - Вы возомнили себя сыщиком или тайным агентом и позволяете себе врываться в чужой дом и копаться в вещах его хозяина! Какое позорное поведение для столь почтенного ученого мужа!
        На месте Магикуса я бы не стал вести себя столь уверенно. Все-таки рядом с ним был я, а я, как-никак, украл принцессу! А это - особо тяжкое государственное преступление, десять лет без права переписки как минимум. Причем не только мне, но и соучастникам! Мистерикус быстро урезонил мага примерно в таком же духе:
        - Успокойтесь, коллега. Не мечите молнии праведного гнева. Ведь от меня теперь зависит Ваше будущее - будете ли Вы и дальше жить и работать в Университете или смените апартаменты на более скромные, и студенческую аудиторию на менее интеллигентную публику в костюмах полосатого фасона. Ведь это Ваш зверек украл Принцессу Джейн?
        Магикус беспомощно глотал воздух и беспорядочно махал руками, испепеляя Мистерикуса ненавидящим взглядом.
        - Еще раз Вас прошу коллега, успокойтесь. Разве я похож на примитивного доносчика? Разве Вы считаете меня способным засадить своего лучшего сотрудника в тюрьму?
        (Я забыл сказать, что Мистерикус кроме всего прочего был ректором Университета и для Магикуса был не только коллегой, но и начальником).
        - Тогда чего же Вы хотите? - Магикус наконец обрел дар речи.
        - Я вообще далек от мысли, что это именно Вы задумали похитить особу королевской крови, а даже если и задумали, то и не из корыстных и преступных побуждений. Лучше расскажите мне, откуда взялся этот очаровательный представитель рептилий? - Я тихо, но угрожающе зарычал. Ну хорошо, не рептилий, а драконьих. Так откуда он взялся?
        - Присаживайтесь, - сквозь зубы проговорил Магикус.
        Припертый к стенке, наш волшебник рассказал Мистерикусу мою историю. Когда он закончил рассказ, Мистерикус выглядел ну очень печально. Видимо, реальное существование в моем лице решения уравнения Фейнмана-Лема-Малинецкого с окрасом цвета морской волны окончательно выбило его из колеи.
        - Значит, они все-таки не фиолетовые...
        Но почему?
        Он понуро вышел из кабинета Магикуса, совершенно сгорбленный свалившимся на него горем. Все недавнее самодовольство сошло с его лица, и теперь оно несло печать неизбывной тоски от мучившего его проклятого вопроса:
        - Но почему?!...
        Мы не сразу пришли в себя после его ухода - такое сильное впечатление произвела на нас его печаль. Я первым вспомнил о наших собственных проблемах:
        - Послушай, Магикус. Что же нам все-таки делать дальше? И чего можно ожидать от этого горе-теоретика?
        На самом деле, памятуя последний магический опыт Магикуса, я начинал сомневаться в том, что сам Магикус - такой уж непогрешимый ученый муж, и в том, что Мистерикус - такой уж бездарь и завистник, каким его пытался представить Магикус.
        Здесь все сложнее... Но, во всяком случае, Магикус - друг, а чего ждать от того - пока не ясно.
        - Он не донесет, это сто процентов.
        Можешь быть спокоен. Но напакостить более тонко сможет. Не обольщайся его печальными глазами. Он умеет прикинуться желтым и пушистым. А вот что нам теперь делать - это вопрос. Мы потеряли ковер-самолет, это серьезно. У меня есть еще один, но это уже последний.
        - Знаешь, Магикус, я думаю, что нам пока не стоит болтаться туда-сюда по всему королевству. Тебе лучше посидеть дома и заняться компьютером. В этом ты сильнее. Попробуй просчитать варианты развития событий. А я вернусь в замок и обсужу положение с Потапычем. Вот только бы связь нам какую-нибудь...
        - Точно! Ты молодец, а я-то совсем забыл! У меня же есть новые магофоны - новейшая разработка одного дружественного университета за границей. Еще мало кто о них знает.
        Сейчас я тебе дам - будешь новым драконом, вот только еще цепь на шею надо.
        Магикус быстро научил меня пользоваться этой волшебной штуковиной. Чего только не придумают эти люди, а нам, драконам - разбирайся. Мы были так измотаны за день, что очень быстро отрубились. Засыпая, я успел увидеть в окне, как что-то промелькнуло в ясном ночном небе. Оно было похоже на что-то очень знакомое, но на что именно, я уже не успел подумать, провалившись в сладкий и глубокий сон.
        VI
        Водка без пива - ...
        Не знаю, как насчет денег и ветра,
        Но хвост вы точно не потеряете.
        Утром я вылетел к своему замку. Ох уж эти мне перелеты через всю страну, это какой-то ужас!
        Я-то как расчитывал - принцессу эту проклятую украду, и буду спокойненько в своем замке сидеть с Потапычем, медок попивать. Потом явится этот красавец рыцарь, встанет у меня под окном да как заорет:
        "Отдавай, - скажет, - мою невесту!". А я ему в окошко: "Да пожалуйста пожалуйста, нужна нам больно ваша краля! Сдаюся тебе, благородный лыцарь, без бою, и красавицу твою писаную отдаю!" И всего делов то. А на самом деле что получается? Как же я устал из конца в конец королевства носиться. А мое положение все хуже и хуже.
        Тут я вспомнил вчерашнюю точку на вечернем небосклоне и только теперь понял, на что она была похожа.
        Ковер-самолет! Ну да, ковер Магикуса выглядел в точности так же.
        Значит, у кого-то еще есть такой же. У кого? Ответ пришел сам собой Мистерикус! Он что-то задумал. Что? Взвесив положение, я подумал, что лучше не принимать поспешных и необдуманных решений. Я вернулся в Университет (благо я не успел далеко отлететь от него) к Магикусу и рассказал ему о виденном мною и моей догадке. Волшебник задумался надолго. Я быстро не выдержал и прервал его раздумья.
        - Магикус, все что мы делаем, это полнейшее безобразие. Носимся из конца в конец страны. Так мы скоро выбьемся из сил. Ну хорошо, вопрос со связью мы решили, кстати, Потапычу тоже нужен магофон. Но как у нас обстоит с разведкой? Негоже сказочным героям самолично являться на место для ведения наблюдений.
        Ты же волшебник, придумай что-нибудь.
        Магикус снова надолго погрузился в раздумья.
        - Ну же, Магикус, миленький, скажи хоть что-нибудь. Я понимаю, что ты все вопросы прорабатываешь глубоко, но я ведь тоже что-то должен тем временем делать!
        - По-хорошему, у всех магов должно быть волшебное зеркало, которое может показывать любое место по желанию хозяина, но у меня его нет.
        - ???
        - Изготовить его достаточно сложно и для этого требуется немалого времени. Когда-то, лет несколько назад, я изготовил одно по заказу королевской разведки. Но чекисты настолько увлеклись этой игрушкой, что позабыли обо всех своих прямых обязанностях, и целыми днями пялились в это зеркало. Благо они бы следили за личностями, подозреваемыми в шпионаже в пользу недружественных королевств, так нет же.
        - Я понял. Они, наверное, подсматривали за тугими красотками...
        - Вот именно. Поэтому зеркало у них изъяли, поместили в королевский спецхран, и о нем надолго забыли. И для нас лучше бы было, чтобы и не вспоминали.
        - Почему?
        - Ага, вот они посмотрят, как "томится"
        принцесса у тебя в драконьих "застенках", то-то будет фурор!
        - Да, я об этом не подумал.
        - Так вот я теперь и думаю, стоит ли браться сейчас за такую работу. Делать такое зеркало, как я сказал, довольно долго - неделю как минимум. Успею ли я? Или лучше употребить силы и время более эффективно?... Слушай, есть! Есть идея!
        - Ну!
        - Баранки гну! Ты же самый настоящий виртуальный дракон!
        - И что это значит?
        - Да то, что ты можешь по собственному желанию исчезать и появляться в любых местах в пределах данного мира.
        Вот тебе и решение вопроса с перемещениями и разведкой. Конечно, этому надо подучиться... у специалиста.
        - И... где же мы его найдем? - я начинал понимать, к чему клонит профессор. Комок подступил к горлу, холодок ужаса парализовал конечности.
        - Обижаешь, птичка! А я кто, по-твоему?
        Я же, как-никак, профессор и магистр магии! Так, немедленно начинаем тренировки.
        - Ма... Ма...
        - Не понял?
        - Ма...гикус, а мо...жет не надо...
        - Надо, птичка, надо! Так. Садись в кресло.
        - Ссел...
        - Теперь закрой глаза и расслабься. Все зависит от тебя, все в твоих руках. Тебе нужно только расслабиться, сосредоточиться и представить какое-нибудь место. По теории ты должен перенестись в это самое место.
        - Но...
        - Никаких но. Сиди и тренируйся. Считай, что у тебя впереди целый день или даже два. Пока нам спешить некуда - все равно мы не знаем, как нам действовать дальше, а время пока у нас есть - отряду Владигора еще примерно неделю пути до твоего замка. Так что давай, работай. Главное начинать с малого. Сначала представляй себе, например, вот этот диван. Не надо сразу перемещаться на большие расстояния.
        От сердца немного отлегло - значит, этот вид магии (если это магия) не требует участия Магикуса.
        - А я тем временем займусь приготовлением зелья, облегчающего перемещения в пространстве.
        - Не-е-ет!! - я так и подпрыгнул в кресле. - Магикус, не на-а-адо!! заорал я не своим голосом.
        - Что это еще за истерика! Ну- ка, птичка, цыц! - резко осадил меня маг. - Ты не у себя в замке, веди себя прилично, а то люди же услышат. И вообще...
        Теперь настала очередь Магикуса устраивать сцены. Конечно, он страшно обиделся на мое недоверие.
        - И вообще, что это я все время помогаю всяким истеричным драконам? Что, у меня дел, что ли, других нет?
        Студенты вот уже третью лекцию из-за меня пропускают, а я тут вожусь с каким-то детским садом!... Мне это надо? Пусть эти воробьи-переростки сами решают свои проблемы.- Магикус уселся в свое кресло и, надувшись, стал листать какую-то магическую книгу. Но читать у него не выходило, слишком уж он был взбудоражен. Он только лихорадочно перелистывал книгу от начала до конца и начинал сначала.
        Примерно полчаса я прыгал вокруг профессора, чью профессиональную компетентность я так бесцеремонно подверг сомнению, и вымаливал у него прощение. Я говорил, что мне совершенно необходима его помощь. В данном конкретном случае я совершенно не мог обойтись без зелья, способствующего драконьим виртуальным перемещениям. Наконец, Магикус оттаял и перестал нервно листать книгу. Книга осталась раскрыта как раз на нужной странице:
        - О, именно то, что надо! "Облегчение последствий виртуальных перемещений драконов". Ладно, уговорил. Иду варить волшебное средство. Ничего без меня не можете. - И Магикус гордо удалился в лабораторную комнату.
        - А ты сиди и как следует тренируйся.
        Помни, начинать нужно с малого, далеко не летай! - дал из лаборатории последнее указание профессор, прежде чем надолго уединиться.
        Я послушно принялся за тренировки. Почти всю оставшуюся часть дня я усердно концентрировался. Я сидел на диване с закрытыми глазами и тщательно представлял себя на стоящем рядом кресле. Я совершенно вымотался к вечеру, но так ничему и не научился. У меня ничего не выходило! Мое тело и не думало перемещаться по моему мысленному приказу! Один раз, правда, мне показалось, будто я увидел свой хвост на кресле - отдельно от остального меня, но это ощущение быстро прошло.
        Когда я бросил свои безуспешные попытки, то понял, что прошло уже много времени, и тренировки отняли столько сил, что я жутко проголодался. Я прошел к Магикусу на кухню, но не нашел там ничего съестного. Сам док по прежнему химичил в лаборатории, и я не рискнул его беспокоить. Желудок тем временем все требовательнее напоминал о себе. Спасение пришло, как и водится, само и вполне неожиданно. У открытого окна раздался громкий звук, напоминающий хлопанье крыльев. Я обернулся. Оказалось, так и есть, в комнату влетел целый орел и - о чудо! - в лапах у него был зажат горшок меда! На самом деле чуда никакого не было. Орел оказался старым другом Потапыча и профессора, звали его Юфа. Мы с ним разговорились, оказалось, жил он неподалеку от моей Горы, и сейчас его прислал сюда наш добрый мишка. Поскольку орел отказался присоединиться к моей трапезе, я сам ухлопал весь мед из горшка. В желудке сразу стало приятно тепло, а из головы вылетели все дурные мысли, жизнь сразу стала прекрасной и удивительной.
        Тут в комнату вошел Магикус с готовым зельем. Я его сразу же выпил. Да уж... Мешать магические зелья с медом - это, доложу я вам... Нет - нет, зелье на этот раз было самым правильным, уверяю вас! Все дело в меде. Но по порядку. Я снова уселся на диван и попытался сконцентрироваться. Это получилось довольно быстро. Вокруг меня воздух стал потрескивать, потом раздался взрыв. Я продолжал сидеть на диване, но мой хвост оказался в том самом соседнем кресле.
        Удивительное дело, я не стал паниковать, и попытался представить хвост там, где ему полагается быть. Не тут-то было. Хвост не слушался. Более того, он пустился в пляс по всей квартире Магикуса! Я пустился за ним вдогонку. Магикус рассказывал, что я при этом костерил его почем зря. Короче, пока я носился за своим хвостом, он успел перебить всю посуду в кухне, сломать половину мебели и отшлепать Магикуса по торчащей из-под дивана его... нижней половине, скажем так.
        Потом я потерял сознание. Когда я пришел в себя, хвост был на месте. Магикус со стоном вылезал из-под сломанного дивана. Тут бы мне образумиться и прийти в себя. Щас! Я решил, что могу все... Я представил себя - где бы вы думали? В королевском дворце! Ни много ни мало. И у меня получилось. Я оказался как раз на очередном совещании Высшего Государственного Совета. И где!... И как!...Ой... Ну ладно, раз уж начал. Я оказался прямо на столе, за которым шло совещание. На столе были разложены карты, и над этими картами склонился сам достопочтенный монарх! А я оказался на столе кверху лапами и игриво помахивая хвостиком, обратился (Боже мой!
        к королю:
        - Ваш..шше Вввелич.. Величчч.. Стттво!
        Не будити ли Вы тык любезны... Помочь мине пре... перевере... верепепе... переврнутсс!
        Немая сцена. Еще мгновение - и до меня доходит весь ужас происходящего. Я моментально трезвею, вскакиваю со стола, и уношу ноги что есть мочи. За мной гонятся сначала пришедшие в себя вельможи, потом королевская стража... Мы играем в догонялки по всему дворцу. Ну кто так строит! Ужас, что за планировка в квартирах у местных королей. Мне во что бы то ни стало нужно где-нибудь уединиться, чтобы спокойно сконцентрироваться на каком-нибудь другом месте (от страха я и забыл, что могу просто улететь). Не нахожу ничего лучшего, как задуматься на ходу. Так. Вот моя гора, вот мой замок. Так. В нем принцесса и Потапыч. Потапыч ест мед. Ох, этот мед!
        Хлоп! Чувствую, что мой центр тяжести сместился вперед. Так и есть пропал мой хвост. Бегаем еще минут пять. Усиленно представляю свой замок. Ба-бах! Ужасный взрыв. Теряю память.
        Прихожу в себя, открываю глаза - я у себя дома, в замке. Надо мной склонилась прекрасная Принцесса Джейн и платочком смачивает мой лоб. Все в порядке, я дома, цел и здоров. Как оказалось, насчет целостности я погорячился. Вскоре появился Потапыч и с мученическим выражением лица (или морды?) заголосил:
        - Ой, Кошенька, утихомирь ты его! Он же все здесь разнесет.
        Ничего не понял. Кто разнесет? Потом понял. В комнату с шумом влетел мой хвост и давай носиться за медведем, лупя его по... Почем зря, в общем. Медведь жалобно подвывал и подпрыгивал... Ничего. Обошлось. Усмирил я свой хвост, водворил на место. И больше решил не экспериментировать. По крайней мере, сегодня.
        VII
        Быть или не быть, быть или не быть...
        Копать или не копать - вот в чем вопрос!
        На следующее утро мы устроили очередной военный совет. Сначала на совете были медведь, принцесса, и я. Потом к нам присоединился прилетевший от Магикуса орел Юфа. Он принес магофоны для мишки и леди Джейн. По телефону мы вызвали мага и он тоже принял участие в совете. Я рассказал обо всем произошедшем со мной и с Магикусом. Основные итоги нашей деятельности были таковы. К моему замку движется отряд с Владигором для спасения принцессы из моих лап. Диверсию по развалу отряда мы провалили и надежд на это почти не осталось - после "напускания тумана" отряд сплотился, дисциплина и согласованность действий в нем возросли, двигаются они исключительно вместе. При этом моя "чудовищность" в глазах Владигора и его спутников возросла, так как ужасный взрыв в лесу они отнесли на счет моих злокозненных происков. Далее. Наши тактические возможности возросли: во-первых, теперь у нас была магофонная связь, что позволяло действовать согласованно, находясь при этом в разных местах. Во-вторых, теперь я умел произвольно дематериализовываться и, наоборот, появляться где угодно. Было только пока не ясно, как дальше
применять наши возможности.
        Я предложил высокому собранию сделать перерыв, пока я сделаю разведку и выясню текущее расположение отряда Владигора.
        - Неплохая, мысль, птичка. Но только без глупостей, - одобрил мое предложение Магикус. Ты уверен в себе, а главное, в своем хвосте?
        - Абсолютно. Сегодня с утра я разминался на свежую голову в пределах замка, все проходило замечательно.
        - Тогда действуй.
        Я сосредоточился и представил отряд спасателей и себя позади него в пределах прямой видимости. Через минуту, раздался хлопок (по мере тренировок хлопки становились все тише и тише) и я телепортировался. Весь, целиком, вместе с непослушным хвостом. Но зато по самые уши оказался в болоте. Но это еще не самый худший вариант. Я быстро вернулся обратно, немало удивив своих друзей своим видом (наверно, я был похож на драконьего лешего), и сразу вернулся на сотню метров в стороне от прежней посадки. Теперь я был в трясине только по драконье колено.
        Я быстро выбрался и пошел вперед. Вскоре я увидел впереди по курсу отряд на привале. Это было очень странно:
        день уже в самом разгаре, а они тут нежатся на солнышке! Я призадумался. Что-то было не так. Не может такого быть. Не должно.
        Вдруг меня что-то ка-ак треснет спереди по морде! Я аж свалился.
        Поднялся, попытался сделать шаг вперед и не смог! Как будто уперся в стену. Тщательное изучение обстановки показало, что так оно и было!
        Отряд был окружен непроницаемой невидимой стеной. Вверху стена загибалась вовнутрь окруженной области (где-то полкилометра в диаметре). Можно было предположить, что отряд накрыт замкнутым куполом. То-то они отдыхают. Рады бы вырваться, да не могут. Вот те на! Новая напасть. Теперь рыцарь не сможет добраться до замка дракона и победить его в поединке. Но что это? Почему? Откуда? Я телепортировался назад в замок и доложил обстановку военному совету.
        Магикус закурил трубку, одну руку заложил за спину, и стал прохаживаться вокруг стола в своем кабинете.
        Теперь я не решался прервать его раздумья, потому что в прошлые разы это заканчивалось плохо.
        - Кажется, я знаю, в чем дело, - заговорил маг. - Мистерикус. Это его рук дело. После обыска в моей квартире он куда-то улетел на ковре-самолете, Иннокентий его видел.
        Видимо, он отправился тогда на недоброе дело.
        - Но зачем это ему?, - удивился я.
        - В самом деле? - все поддержали меня.
        - Ревность. Профессиональная ревность. Я открыл теоретически и теперь обнаружил экспериментально дракона окраса морской волны, - Магикус указал трубкой в мою сторону, - а он публично осмеивал мои вычисления.
        - Ну и что из этого?, - мы все еще не понимали.
        - Если все произойдет, как мы задумали, то есть рыцарь победит дракона, то дракон, то есть Кентий, перестанет быть абсолютно виртуальным и останется жить в нашем мире. Рано или поздно этот факт станет достоянием широкой общественности, в том числе и научной. Моя правота будет публично подтверждена, в то время как его научный авторитет сильно пошатнется. Он не может этого допустить.
        - Ты хочешь сказать, - вытаращил глаза Потапыч, - что если на некоторое время попридержать рыцаря за магическим заслоном, дракон как-нибудь сам собой рассосется, поскольку он виртуальный, и честь твоего оппонента будет спасена?
        - Именно так. Во всяком случае, это самое правдоподобное объяснение.
        - Магикус, - поинтересовалась принцесса, - а ты можешь расколдовать заслон?
        - Нет. По законам магии снять заклятие может только тот, кто его наложил, даже если это сделал очень слабый маг и заклятие простое. Другой маг может только обойти заклятие косвенным путем. Но пока я не представляю, как это сделать.
        - Тогда понятно, что надо делать, - радостно заявил Потапыч, - надо просто найти это самого Мистерикуса и как следует отдубасить его, если он не согласится убрать колпак.
        - К сожалению, так просто не получится.
        Во-первых, я думаю, что теперь его так просто не найдешь. Во-вторых, даже если его отдубасить, как выражается наш мишка, не исключено, что при всем желании исправиться он не сможет расколдовать обратно этот купол.
        - Почему?
        - Я давно знаю Мистерикуса и знаю его силу. Она примерно равна моей он магистр магии первой категории. В понимании обывателя это довольно высокий уровень, но такой купол ни мне, ни ему не по силам, это совершенно точно.
        - Ты хочешь сказать...
        - Да, я хочу сказать, что это дело рук не одного Мистерикуса.
        - Ну да!!
        - Похоже, так. Я давно слыхал, что в соседнем королевстве завелась довольно сильная и не слишком добрая колдунья, но не очень-то этому верил. Сдается мне, Мистерикус все-таки нашел ее и они спелись.
        - Что же нам теперь делать? - у меня совсем опускались крылья, - теперь еще искать эту колдунью и с ней воевать? - Наши проблемы росли, как снежный ком, это какой-то ужас.
        Мало того, что мне предстояло непонятно как сражаться с рыцарем, теперь сначала надо было помочь этому рыцарю выбраться из западни, а для это надо найти эту непонятно откуда взявшуюся колдунью и, похоже, как следует накостылять ей... Уфф!. .
        - А может, просто сломать этот купол? - Потапыч продолжал предлагать простые и надежные решения.
        - Чем? - на лице Магикуса в экране магофона мы видели явный скепсис.Такая штука, насколько я представляю, выдерживает удар булыжника весом в тонну. А больший груз дракон вряд ли подымет.
        - Это точно - я и тонну-то вряд ли подниму, - печально согласился я.
        - А если сделать подкоп? - не унимался медведь. Теперь я раскритиковал его идею:
        - Отряд накрыли на каменистом месте.
        Подкоп можно рыть целую неделю, а то и больше.
        - И тем не менее мишка прав, - просиял Магикус, - и решение, кажется, в самом деле найдено. Коша, тебе пора познакомиться со своими ближайшими соседями. Всего в часе лета от твоего замка или даже меньше есть деревня горных гномов. Эти ребята роют любой грунт, легко. Тебе надо лететь к ним и договориться.
        - А зачем лететь, если я могу просто телепортироваться?
        - Но для этого тебе надо представить место доставки, а ведь ты там никогда не был, могут быть проблемы.
        Так что советую лететь.
        - Ерунда, я как-то выменивал у этих гномов мед, - вскочил Потапыч, - я тебе все подробно опишу. Пять минут - и ты будешь думать, что всю жизнь прожил в этой деревне.
        - И все-таки не советую, - настаивал профессор. - Ну да ладно, я отключаюсь, мне надо поработать с компьютером. Кажется, я нашел кое-что чрезвычайно важное для нас. Как только получу что-нибудь определенное, сообщу. Звоните мне, как только прояснится с гномами и с подкопом. Действуйте. До связи, - Магикус сделал нам ручкой и выключился из эфира.
        Я все же решил послушать медведя и телепортироваться в селение гномов. Время было слишком дорого.
        - Ну, значит, так... - мечтательно начал Потапыч и приступил к живописному рассказу о местах, где обитали гномы.
        Действительно, через пять минут я очень образно представлял себе деревню горных гномов. Мы решили, что материализоваться лучше всего было неподалеку от местного кабака. В кабаке сразу найду много народа. Я очень тщательно представил себе этот кабак...Представил... Вот он я уже там..., я отключаюсь... Хлоп!
        (Теперь уже совсем не громко). И я на месте!
        Честно говоря, я снова влип! На этот раз я не попал в болото или в какую-нибудь выгребную яму и что-нибудь еще в этом духе. Нет, я попал на очень чистое место - аккурат на деревенскую площадь. Просто как раз в этот момент на площади шло собрание. Что было дальше, легко представить и подробно описывать не надо. Шум, гам... Раскричались, конечно: "Дракон! Дракон!". Как обычно, ничего нового. Ну, дракон, ну, и что? Надоело уже. Пусть, в конце концов, подойдут потрогают меня. Пора привыкать.
        Я остался совсем один на рыночной площади - все разбежались. Потом вышли с вилами и топорами. Я попытался разрядить обстановку:
        - Многоуважаемые гномы! - Уж что что, а учтивым я умею быть. Не-а. Ничего не вышло. "Улетай!", говорят, и все. "А не то заколем". Или еще хуже, "закуем в цепи да на кол посадим". А я и не знал, что у меня такие гостеприимные соседи!
        - Ну чего разорались, придурки! Разве я вам что-то сделал? Да ведь вы отродясь драконов не видели, а туда же:
        "на кол посадим".
        Надо же, приутихли. Я еще пару раз полыхнул пламенем, чтобы самых агрессивных утихомирить. В конце концов разговорились, пошли в кабак (я согласился только на ягодный сок. Хотя у них был такой мед!). Потом полдня катал детей на спине.
        Потом меня пригласили на совет старейшин. Короче, гномы согласились прорыть подкоп за определенную плату (а где вы видели гномов, которые сделают вам что-либо бесплатно!). Я должен был вернуть им некий драгоценный камень... Вот, черт! А как их детишек на спине катать бесплатно, это можно! Ну, ладно - ладно, теперь я буду знать, как с вами переговоры вести, жадное племя! Так вот. В оплату за услуги я должен был вернуть гномам Камень Удачи, древнюю деревенскую реликвию, своего рода местный святой талисман. Этот камень у них отнял великан - пьянь, дебошир и и громила Дядя Сэм, который обитал тоже где-то здесь недалеко. Этот Сэм как-то, прогуливаясь в очередной раз по окрестностям, и, горланя свои глупые великанские песни, завалился в деревню и разломал Пещерный Дом нечто среднее между церковью, краеведческим музеем и местным правлением колхоза - и в нахалку прихватил оный самый Камень Удачи из музейной комнаты. К великану посылалось несколько парламентерских делегаций, но они возвращались ни с чем. Теперь вернуть самоцвет хозяевам предстояло мне.
        Ну что ж, я согласился - сказка, так сказка, там всегда такая челночная дипломатия(, деваться было некуда.
        VIII
        Если вы думаете, что о вас забыли
        и вы никому не нужны...
        То вы ошибаетесь!
        Кредиторы всегда найдутся. И они о вас помнят!
        По пути к великану (к нему я решил лететь, а не телепортироваться - гномы не описали мне его жилище) я все думал, как же я буду отнимать у него этот камень. С великанами лучше не драться. Нет, конечно, какой-нибудь стратегический дракон дальнего радиуса действия - он раз в пять побольше меня будет, - наверно, и представляет для великана равного соперника. Но я-то всего-навсего тактический дракон ростом чуть больше человека (в холке)! Нет, силой тут не возьмешь, тут надо хитростью. Вот гномы говорили, что он пьяница. Это надо использовать. Например, предложить ему меда. Можно прямо в обмен на камень. А можно по другому. Можно заманить его в гости к себе в замок. Мол, почти соседи, а друг друга не знаем, пора бы познакомиться за бочонком-другим меда. Напоить его как следует, а когда он отключится, самому вернуться к нему домой и устроить обыск. Этот план показался мне наиболее разумным.
        Тем временем я уже подлетал к жилищу дяди Сэма. Ничего себе коттеджик, размером с пол моей горы. Рядом (по великанским меркам) с домом огромный выгон для скота - там паслось пару сотен овец. Интересно, скольких он съедает на обед? Бррр...
        Лучше об этом не думать. Сам Сэм возился возле дома в огороде. Это для него огород, а по-нашему - огромный яблоневый сад. Малюсенькой (в великанской руке) лопаткой он ковырял землю в саду - "окапывал"
        деревья, по-нашему. Надо же, какой хозяйственный! Совсем не похож на того хулигана, которого мне описали гномы.
        - Мистер Сэм! - тишина в ответ.
        - Мистер Сэ-эм! - наверно, он просто не слышал меня.
        Тогда я решил произвести какой-нибудь впечатляющий эффект. Я приземлился, и телепортировался всего на шаг вперед, постаравшись при этом произвести побольше дыма и грохота.
        Выйдя из облака дыма, я пару раз полыхнул пламенем, как будто невзначай, вроде откашливался от дыма, которого действительно было много. Судя по всему, общий эффект должен был получиться внушительным.
        - Здравствуйте, здравствуйте мистер дракон, - совершенно спокойно и даже вроде бы разочарованно сказал великан. Он даже не обернулся в мою сторону, как будто к нему драконы приходили в гости каждый день, и именно таким образом! Ну и дела!
        - Здравствуйте, но...
        - Вы наверно пришли за Камнем Удачи, так ведь?
        - Но как Вы... Но откуда?...
        - И откуда я вообще знаю, что Вы дракон, да?
        - Ага!...
        - Да Вы проходите в дом, не стесняйтесь, вон крыльцо с той стороны.
        Вот это да! Ничего не понимаю... Но снова выбирать не приходится - я последовал приглашению гиганта и зашел в его огромный дом. Надо признать, что внутри было очень симпатично и уютно - комнаты не подавляли своими размерами. Даже наоборот, казалось, что я попал в замечательный экзотический парк, только не под открытым небом, а под огромной застекленной крышей.
        Нет, определенно этот дядя Сэм был совсем не такой бесшабашный гуляка, как его расписывали гномы. Видимо, они не только сквалыги, но и брехуны те ещг. Вскоре появился сам хозяин дома.
        Сэм был очень гостеприимным хозяином. Он угостил меня великолепным обедом прямо на травке его домашнего парка.
        Я не смог отказаться от его меда, хотя уже зарекся не принимать на работе.
        - Примерно год назад поздним зимним вечером странная старушка попросила впустить ег переночевать, - начал свой рассказ дядя Сэм. - Я впустил ее, хотя в голове сразу зародились нехорошие подозрения - давненько добрые люди нашего королевства не забредали в эти суровые края. Когда я ее впустил, она посидела, согреваясь, у камина, и, уходя, сказала, что я должен забраться в клуб гномов и забрать у них этот самый камень. Если я этого не сделаю, то мой любимый дом разнесет землетрясением. Сам понимаешь, мне трудно было отказаться... В общем, прости, но я выполнил ег требование.
        - Да, конечно, я понимаю.
        - Старуха сказала, что за камнем когда-нибудь придет дракон и мне следует отдать ему камень. Но самое интересное, что камень она не забрала, он остался у меня и лежит на подносе в одной комнате. Но она сказала, что, как только кто-нибудь попробует взять его с этого подноса, дракон исчезнет. С тех пор я к камню не прикасался.
        - Как интересно! А почему гномы говорили, что ты надебоширил?
        - Ну да... Так и было... Видишь ли, я напился от отчаянья. Я, вообще, никогда ничего ни у кого не крал и не отнимал... До этого.
        Сэм отвел меня в комнату, где лежал этот проклятый камень, и я увидел его. Надо же, я ожидал увидеть какой-нибудь самоцвет редкой красоты, а этот был булыжник булыжником.
        И чего это он так нужен гномам? Впрочем, что теперь об этом думать раз они сказали, что это их клановая реликвия, значит, так и есть. Но вернуть его гномам я не смогу. Горькие драконьи слезы навернулись на моих глазах. Все-таки я покину этот мир. Я представил себе свой пустующий замок. В нем сидела украденная принцесса и горько рыдала.
        Ейный жених принц Владигор тщетно пытался ег успокоить. Рядом Потапыч безутешно квасил мед. Магикус сидел в своем кабинете над раскрытой книгой пророчеств, опустив лицо в ослабевшие, трясущиеся от горя руки. А в это время его злейший враг и конкурент Мистерикус довольно потирал свои ладони. Рядом с ним... Рядом с ним прыгала от счастья его подруга - та самая злая колдунья из соседнего королевства, про которую говорил Магикус. Видимо, это она и приходила к великану. Но это было, судя по рассказу Сэма, задолго до моего появления в здешнем королевстве. Чем же я мог так навредить этой колдунье еще до своего рождения?
        Мне было очень горько, захотелось взять этот чертов камень и провалиться в небытие из этого мира, который мне так нравился, но который так не хотел меня впускать к себе. Но что-то меня остановило от этого верного шага, и я решил сначала попрощаться со своими верными друзьями. Сначала я позвонил (по магофону) ученому.
        - Ты что, птенчик, совсем спятил? - закричал на меня Магикус, - жить ему надоело! Слишком легко хочешь отделаться. Ничего не выйдет, придется тебе помучиться. А о нас с Потапычем ты подумал?... - И Магикус разъяренно бросил трубку. Мне снова стало стыдно, как и в прошлый раз, когда я чуть не поругался с волшебником.
        Я призадумался. Может, и в самом деле рано сдаваться? Но чем все-таки я не пришелся этой колдунье... Я задумчиво посмотрел сначала на стоявшего рядом великана, который угрюмо изучал свои туфли, слушая наш с магом разговор, потом на этот Камень Удачи. Надо же, Удачи! Вот ведь назвали. Что же в нем такого удачного? И почему он оказался нужен этой колдунье? Откуда-то раздался какой-то звонок, но этот звук быстро затихал... Обстановка вокруг меня вдруг резко поменялась. Я куда-то опять провалился!
        IX
        Если вам будут заливать про
        Все эти электроны, радиоволны...
        Плюньте в лицо этим шарлатанам!
        Ведь вы образованный человек.
        Я оказался в той же комнате в доме великана Сэма. Но ни самого Сэма, ни камня на подносе не было. Снова раздался звонок и я вспомнил о магофоне. Я поднял трубку, это был Магикус.
        - Птичка моя, ты цел, ну слава Богу! А уж я-то грешным делом подумал, что моя отповедь еще больше вогнала тебя в тоску и ты...
        - Магикус, это все ерунда. Со мной все в порядке. Вот только великан Сэм и этот Камень Удачи куда-то подевались.
        - Ого!
        - Вот и я думаю - Ого!
        - Тебе нужно вести себя максимально осторожно. Не иначе, это какая-то очень сильная магия. Этот камень...
        - Не-а. Нет, проф, наверно, это не камень. Это я.
        - Как это?
        - Ну, я так думаю. Точнее чувствую.
        Видишь ли, только что я чувствовал себя так же, как это бывает, если я это... теле... треле...
        - Телепортируешься?
        - Ну да.
        - Но ведь ты говоришь, что ты находишься на том же самом месте...
        - Ну да. Только камень и великан пропали - Ого. О... Ой!...
        - ?
        - Ой!!
        - ?
        - Ой-ой-ой!
        - Да говори, что случилось, в конце-то концов?
        - Такого еще не знала мировая наука! И магия тоже. Похоже, ты нарушил пространственно-временной континуум.
        - Чего?! Чего нарушил? Карантинум?
        - Пространственно-временной континуум.
        - А по человечески? Ну, или, хотя бы по драконьи?
        - Ты провалился в прошлое. Или в будущее.
        - И что это значит?
        - А ты сам подумай. Это значит, что там, где ты сейчас, тебя, возможно, ещг нет...
        - Чего-о??
        - Ну, в общем, тебе надо срочно убираться оттуда. Немедленно возвращайся. Не то возможны необратимые последствия.
        - Как это?... И вообще, ты что, не можешь все объяснить по-русски? Я, например, не понимаю ни слова из того, что ты говоришь.
        - Ну, разве ты не смотрел кино "Назад в будущее"?
        - Час от часу не легче! Что такое кино?
        - Ну, понимаешь, это такой ящичек. В нем сидят демоны, специально обученные для этого, и разыгрывают всякие сценки. В этот ящичек светят такой специальнойлампой на просвет и проецируют на экран. А экран в специальном зале, люди ходят туда смотреть это самое кино.
        - ДЕМОНЫ?!
        - О боже, ты совсем ничего не смыслишь в технике. Ну, чгртики такие.
        - Ч?РТИКИ?!
        - Ну постучи по крышке магофона и сам все поймешь.
        Я совершенно обалдело постучал когтем по крышке устройства. В нем открылась маленькая дверца и оттуда выглянуло... Ну, в общем, довольно симпатичное маленькое существо. У него было две пары ушей. Ко вторым, наружным ушам тянулись веревочка из глубины прибора. Вторые глаза - это я видел на Магикусе, но уши!
        Когда оно высунулось из дверки, изображение на экране магофона пропало. Существо сняло вторые уши (о ужас!) и раздраженно пробурчало:
        - Ну чего работать мешаете? И так связь еле работает - сами попробуйте из прошлого дозвониться.
        - Так мы в самом деле в прошлом?
        - О Великие Черти! - существо закатило глаза, - А где же ещг, по вашему?! Ну и клиент пошел - сам не знает, где он. Пить меньше надо. Я смотрю, вам ничего и не нужно от меня.
        Тогда не мешайте работать. - Существо захлопнуло дверку(.
        Через пару мгновений экран снова загорелся и на нем появился Магикус.
        - Теперь понял? И давай поскорее возвращайся, оставаться там очень опасно. Поверь мне. Как только вернешься, позвони мне. Я отключаюсь. Обязательно возвращайся, слышишь! - экран потух.
        Ну что ж - опасно, так опасно. Не стану расстраивать профессора рискованной самодеятельностью, буду возвращаться. Только я устроился поудобнее, чтобы представить предыдущую обстановку (то есть ту же самую обстановку, только вместе с великаном Сэмом), как послышался шум приближающихся шагов. Я спрятался под стол, на котором (в будущем) стоял камень.
        - Ага, вот и молодец. Умница, хороший великан. Так, клади его сюда.
        - Но, госпожа Ириада, может, не стоит накладывать заклятие на этого бедного дракончика через этот камень...
        Я ведь все-таки выполнил ваше требование - обокрал этих несчастных гномов.
        - Молчи, переросток, понимал бы что.
        Надо, значит, надо. Так, отойди. Сейчас рядом со мной будет опасно.
        Я все понял - я и в самом деле перенесся в прошлое как раз в тот момент, когда великан принес украденный у гномов камень и та самая колдунья собиралась его (камень)
        заколдовать. Я уже стал подумывать, не выбраться ли мне из-под стола и не помешать ли ей сделать это, но колебался. Магикус говорил, что вмешиваться в прошлое крайне опасно. Тем временем все произошло своим ходом. В воздухе затрещало и запахло озоном. Колдунья Ириада начала свое черное дело.
        - Чых-пых, Трах-барабах! Айнус камень ист заколдовайт, айнус виртуалус драконус дер камень немношка трогайт, айнус драконус исчезайт, дер профессор Магикус ист горка-горка плакайт! Аменус!!!
        Раздался довольно обычный для этих дел взрыв - это колдунья последним завершающим пассом наслала на камень магическую молнию. Через камень молния прошила и меня. Простой смертный, конечно, давно отбросил бы крылья, но мы, драконы, довольно неплохо переносим молнии. Единственное неудобство заключается в том, что от молнии очень щекотно и жутко хочется чихнуть. Я сдержал себя невероятным усилием воли. Ну, ладно, ладно. Если честно, я, вообще-то, не удержался и чихнул. Но никто этого не услышал, потому что воздух продолжал сотрясаться от вторичных взрывов.
        Когда все утихло и дым развеялся, колдуньи Ириады уже не было в комнате. Был слышен ее радостный (я бы сказал - победный) удаляющийся смех во дворе замка великана Сэма. В комнате же ещг находился Сэм и тихонько плакал. Он, конечно, понимал, что был вынужден совершить недоброе дело. Я дождался, когда и он покинет комнату, и выбрался из-под стола.
        X
        Не прельщайтесь иллюзией, что уж в аду-то
        Можно будет грешить безнаказанно.
        Хотя бы даже в мыслях.
        По идее сейчас я должен был как можно быстрее возвращаться в настоящее, как обещал профессору. Но я пребывал в глубокой задумчивости. В заклинании Ириады прозвучало имя Магикуса. Что-то это должно было означать! Не исключено, что где-то рядом крылась разгадка моего появления и возможного исчезновения в королевстве Квадридад. И уж, во всяком случае, причина того, что Ириада хотела изжить меня со света, точно как-то связана с этим странным заклинанием! Мне во что бы то ни стало нужно было разобраться в этой головоломке!
        Я тихонько выбрался из замка великана, стараясь не встретиться с ним самим. Я собирался последовать за колдуньей и так или иначе разузнать все, что было можно. Над лесом возник женский силуэт на метле - на чем же ещг! Дождавшись, пока он удалится достаточно далеко, и сам поднялся в воздух. Разумеется, я собирался следовать за колдуньей. Я старался держаться от нег подальше, надеясь, что черт не дернет ее обернуться и проверить, не преследует ли ег кто-нибудь. В течение полутора часов все было хорошо. Ириада не разу не обернулась, и тем не менее я несколько раз делал страховочные посадки во встречающихся по дороге лесках.
        Но, поднявшись снова в воздух после одной из таких посадок, я не увидел в небе Ириаду. Горизонт во все стороны был абсолютно чист, и я не на шутку перепугался и запаниковал. И что мне теперь делать, и где ег искать? Потом я сообразил, что, если она просто не испарилась, то никуда далеко улететь она не могла. Значит, она, как и я только что, сделала привал. Хотя какой ей привал - она же крыльями, как я, не машет, не устает. Значит, она просто прибыла в пункт назначения. К себе домой то есть. И этот дом где-то рядом. Во! Логика - страшная сила! Гордый собой, я спустился в лес. Дальше надо пешком. Направление, куда надо идти, я примерно представлял себе. Так я думал.
        Как выяснилось, ни черта я на самом не представлял. Я проплутал в окрестных лесах до самой темноты, и не нашел ничего похоже на жилище человека. Или хотя бы колдуньи.
        Становилось темно и продолжать поиски было, скорей всего, бессмысленно. В принципе, я уже был готов распрощаться с идеей найти Ириаду и ответы на свои вопросы. Можно было возвращаться в настоящее.
        Но вдруг (как всегда в таких случаях)
        носом я уловил слабый запах дыма. Где-то рядом было жилище и там был огонь! Надо все-таки попытаться поискать! Я двинулся на запах.
        Постепенно он становился сильнее и к нему примешался запах чего-то съестного. Наконец я увидел между деревьями костер.
        У костра была Ириада и кто-то еще.
        Разглядеть как следует я не мог, но понял, что Ириада - вовсе не старуха, а совсем молодая женщина. Видимо, она специально маскировалась перед Сэмом.
        - Ну и чего ты добилась этим? - Это был женский голос, но явно не Ириады! Вот те на! К тому же... этот голос был явно моложе, чем у Ириады. Говоря точно, он попросту принадлежал маленькой девочке. Совсем маленькой. Чтобы вам стало совсем понятно, я скажу так: я себя не помню таким маленьким.
        - Теперь то уж этот несчастный Магикус вспомнит обо мне! И притащится. На коленях приползет. Вот увидишь. И будет умолять меня расколдовать этот камень, чтобы спасти дракона.
        - А почему ты вообще уверена, что этот дракон должен появиться?
        - Все предсказания говорят о том, что это должно произойти буквально через пару месяцев. Не только книги, звезды тоже это подтверждают. Моя знакомая гадалка Оксания из соседнего королевства говорит, что в последнее время все кофейные гущи складываются только в форме дракончика.
        - А причем здесь этот твой Магикус?
        - Он такой же мой, между прочим, как и твой, не забывай.
        - ??? - Этого никто не говорил. Это я так подумал. Молча. Что - то уж больно много барышень разного возраста имеет, как оказывается, непосредственное (!) отношение к нашему дорогому профессору. И, самое главное, при чем здесь все-таки я?!
        - Ну, хорошо, хорошо, - продолжала маленькая девочка, - при чем же здесь все-таки мой дорогой папочка?
        НИ ФИГА СЕБЕ!!! Так вот где собака порылась! Но... Все равно ничего не понятно. Ну ладно, пусть Магикус отец этого милого ребенка, но кто тогда сама Ириада? И, ЧЕРТ ВОЗЬМИ, причем здесь, все-таки, Я?!... А?... А... А! А-а!!... Ага-а!...
        Кажется, я начинал кое-что понимать.
        - Сколько же раз можно тебе объяснять, - уже не раздраженно, а, скорее, печально заговорила Ириада. - Твой папочка, конечно, настоящий гений. Он единственный среди всех этих так называемых магов в Университете ПО-НАСТОЯЩЕМУ разбирается в квантовой драконодинамике и вообще в сказочной синергетике. Никто из них не стоит и его мизинца. Он нашел одну незаметную, но принципиальную неточность в уравнении виртуальных драконов Фейнмана-Лема-Малинецкого. И сделал уточнение этого уравнения. Решив это уравнение в одном частном случае, он предсказал появление дракона цвета морской волны. Это потрясающий результат! До сих пор все считают, что виртуальные драконы могут быть только фиолетовые.
        - Но зачем же ты сделала так, что этот дракончик сможет исчезнуть, едва появившись на свет?
        Мне определенно нравился ход мыслей этого ребенка. И мне определенно не нравилась Ириада. Хотя, последние вещи она рассказывала столь печальным голосом, что я начинал сомневаться, стоит ли считать ег злодейкой.
        - Существование этого дракона - вопрос чести для Магикуса. Он сделает все, чтобы оставить его в нашем мире.
        Для этого ему придется организовать исполнение древнего пророчества чтобы дракон сразился с героем. А уж тогда я сделаю так, чтобы для этого дракону понадобился Камень Удачи.
        - Но почему именно этот камень?
        - Этот камень важен для гномов. А гномы, как учит история, большие спецы по части решения всяких сказочных проблем, с которыми не справляются даже сами волшебники. Они неоднократно приходили на помощь сказочным героям. Я сделаю так, чтобы Магикус или сам дракон обратились за помощью к гномам. Я ещг не придумала, для чего. Но сейчас важно то, что гномы, как обычно, потребуют плату за свои услуги. Скорей всего, они попросят вернуть их камень. И тогда Магикус притащится ко мне за помощью. И будет просить и умолять меня расколдовать камень.
        А эта Ириада обладает завидным стратегическим мышлением! Достойный соперник нашему мишке.
        - И что ты ему скажешь?
        - Я скажу, что я не такая, как он. Что, несмотря на то, что он бросил меня, я не помню зла и помогу ему, потому что до сих пор люблю его! Ну и... разумеется, я расколдую камень, и ничего плохого с твоим "дракончиком" не случится. Ты бы лучше пожалела не это ещг не родившееся чудище, а собственную мать.
        - Мне жалко тебя... Но так поступать нельзя. Ни с драконами, ни с кем... И он не чудище. Он будет хороший!
        - Ты еще слишком мало видела в жизни, чтобы осуждать меня!
        - Наверно... - грустно пробормотала в ответ Ириаде ее дочка.
        Дальше можно было не слушать. Все стало предельно понятно. Виной всему любовь этой ведь... этой женщины к Магикусу. Я стал ег разменной монетой. Как это ужасно. Неужели, чтобы я просто жил, надо обязательно заставить кого-то жениться не по любви? Ведь, насколько я понял, Магикус разлюбил Ириаду. Но, с другой стороны, у них есть ребенок!
        Я случайно посмотрел на свой магофон и увидел, что демон открыл дверцу и тоже ошарашено смотрит в сторону разговаривающих женщин у костра за деревьями и внимательно слушает.
        - Что ты об этом думаешь? - обратился я к существу.
        Демон достал откуда-то папиросу, раскурил ее, и, смачно затянувшись, выпустил кольцо дыма. Это кольцо сначала приняло форму обнаженной женщины с красивой фигурой, которая грациозно потягивалась, потом вдруг форму тоже женщины, но одетой, в домашнем фартуке, с рожками и скалкой. Эта женщина свирепо смотрела на демона и недвусмысленно поигрывала своим оружием. Похоже, это была его жена. Он поспешно и испуганно разогнал дым ладонью.
        - Видишь ли, - заговорил обитатель моего магофона, - женщина - это страшная сила. Тем более, если эта женщина - колдунья. Уж если она что-то задумала, она этого добьется. Вставать у нее на пути бессмысленно.
        - Положим, я соглашусь с тобой. Но что мне делать дальше?
        - Как что? - он явно удивился. - Ну, например, вернуться к великану Сэму (в ТВОЕ настоящее), забрать у него камень, отдать его гномам, и идти с ними делать подкоп под магический колпак, чтобы...
        - Погоди, погоди! Ты что, ничего не понял, что ли? Ириада заколдовала камень, я не могу к нему притронуться, иначе сразу исчезну. И никто не может.
        - А, это... Ты просто еще не в курсе. - Демон снова аппетитно затянулся и снова выпустил кольцо дыма. На этот раз оно приняло нейтральную форму великана Сэма. - Заклинание уже не действует. С того самого момента, как было произнесено.
        - Как это?
        - Ты же сидел под столом в этот момент.
        Молния заклинания попала и в камень, и в тебя. Оно нейтрализовано.
        - Что же ты мне раньше не сказал?
        - А ты меня спрашивал? - демон выпустил еще одно кольцо в виде дракона, постепенно и недвусмысленно превращающегося в осла.
        - Но-но-но! Поосторожней со своими намеками. Я ведь все-таки огнедышащий, - как дыхну!
        - Напугал ежа голой задницей. Ты никогда не думал, где живут демоны? Там этого добра!... Кстати, - он оглянулся и заговорщически зашептал, могу по сходной цене уступить несколько списанных сковородок "Tefal-Professional".
        - Нет, нет, уж лучше вы к нам! Знаем мы ваши сходные цены.
        Демон пожал плечами, забычковал папиросу, оставив ег на косяке своей входной двери, и удалился, закрыв за собой. Мне тоже надо было торопиться. В НАСТОЯЩЕЕ. В прошлом все было ясно. Интересно, что он имел ввиду, когда говорил "ТВО? настоящее"? Почему именно МО?(?
        XI
        Никогда никуда не торопитесь.
        За вами сами придут.
        Мы собрали большой совет. Такого большого не было давно. Это был не просто большой совет. Это был Большой Совет. На нем были почти все: Магикус, Потапыч, орел Юфа, Принцесса Джейн, гномы. Только великан Сэм не захотел прийти, ему было стыдно перед гномами. Но зато он дал мне номер оказывается, у него тоже был магофон! "Ириада забыла свой, - объяснил он. - Если понадобится помощь - звони!". Демон из моего магофона тоже принимал участие. Он забрался на огромную люстру в гостевом зале моего замка и, как обычно, курил свой "Беломор", свесив ножки. Кстати, когда приехал Магикус, я попросил у него его магофон, чтобы посмотреть, кто сидит в нем. Каково же было мое удивление, когда я увидел там того же самого демона, что и в моем приборе! Звали его, как выяснилось, Пятимерным Беллом-Эдисоном. Для знакомых просто 5-Беллом. Я бросился назад к своему устройству и постучался в маленькую дверку. Оттуда снова высунулся крайне раздраженный 5-Белл:
        - Ну, чего надо? Ведь только что разговаривали!
        Совершенно обескураженный, я бросил свои тщетные попытки понять, как он может одновременно находится сразу в нескольких местах. Словно в ответ на мои мысли, Белл снова отрыл свою дверцу, и, слегка потянув меня за хвост, уже дружелюбно улыбнулся, обнажив свои клыки:
        - Ну, а как же, по твоему, я могу обеспечивать видео- и аудио- связь, как не находясь одновременно в нескольких местах? Ты же не хочешь сказать, что ты веришь в чудеса? - на его лице отразилась теперь такая трогательная озабоченность, как будто он собирался уже вызывать скорую.
        - Да нет... В общем-то...
        Да, дела! Но я отвлекся. Мы начали Большой Совет, а 5-Белл сидел на люстре, курил и выдувал кольца всевозможной формы: орлы, медведи, бочонки мгда (чем явно смущал Потапыча), драконы, принцессы, замки, герои-рыцари и тому подобное.
        Магикус вкратце обрисовал собравшимся сложившуюся ситуацию со мной и экспедицией принца Владигора. Про свое путешествие по прошлому и про Ириаду я решил пока ничего не рассказывать профессору, поэтому он об этом не упомянул. Правда, мне пришлось поделиться своим секретом с Сэмом, иначе он просто не дал бы мне прикоснуться к Камню Удачи.
        - Итак, леди и джентльмены, - закончил маг свое выступление, - теперь прошу высказывать предложения по нашим дальнейшим действиям.
        - Так в чем проблемы? - взял слово Длинный Дэн, вожак бригады гномов, поправив на носу очки. - Мистер дракон вернул нам Камень Удачи, так что со своей стороны мы, как и обещали, готовы выдвинуться по направлению к вынужденной стоянке Принца Владигора и сделать подкоп под магический колпак. Или что-то изменилось в ваших планах? Меняется обстановка?
        - К сожалению, да, - кивнул маг.
        (Интересно, а много у нашего дока было знакомых хорошеньких ведьмочек? Ай-ай-ай, профессор. Нехорошо бросать женщин с маленькими детьми. Правда, я и не утверждал, что хорошо заколдовывать драконов.
        Даже виртуальных. Даже для брошенных женщин с детьми.) - Обстановка меняется. Во-первых, мы потеряли достаточно много времени. По моим оценкам, - хотя я и не хотел раньше времени сообщать об этом Иннокентию, не исключено, наше время на исходе. Я имею ввиду, что виртуальность Коши со дня на день резко пойдет в гору, и вероятность его аннигиляции... я имею ввиду исчезновения, резко повысится. Если мы вызволим отряд из-под колпака, нам почти что некогда ждать, пока отряд доберется до замка. Мы должны придумать, как устроить бой, или псевдобой, прямо там, возле нынешней стоянки. Далее. Положение осложняется тем, что, по моим данным, во дворце нашего короля уже прослышали про неприятности, в которые попал отряд спасателей принцессы. Не исключено, что на помощь отряду уже выслано подкрепление, причем немалое. - Потапыч громко присвистнул, оторвавшись, ясное дело, от горшка с медом.
        - Не говоря уже о том, - продолжал Магикус, что в отряде могут быть, кроме воинов, ещг и маги.
        - А чем это плохо? - спросила принцесса.
        - Даже если маги не будут ничего предпринимать против нас, само их присутствие крайне нежелательно.
        - Как это? - даже 5-Белл удивился.
        - Все дело в пророчестве. История говорит, что простое присутствие магов приводит к тому, что пророчества исполняются в несколько изменгнном виде. Иногда даже вообще не сбываются. Этого надо избегать изо всех сил.
        - Одним словом, - заключил док, совершенно непонятно, что нам теперь делать. Ясно, что надо выдвигаться...
        Мне показалось, что я на пару секунд потерял сознание. О чем говорят эти люди... демоны и звери? Что они вообще делают в моем замке? А, ну да. Это же ведь военный совет.
        Большой Совет. Решается вопрос о наших дальнейших действиях по спасению меня. От чего спасают - то?... Ой, ну, ясно, от чего, от виртуальности. Чтобы я победил... Нет, чтобы меня победил... этот... рыцарь, жених то есть вот ентой прынцессы. Тогда я стану настоящим.
        Драконом. А сейчас я какой? Какой-какой, виртуальный.
        Странно, что никто не заметил, как я отрубился. Раньше со мной такого не было. Устал, наверное. От челночной-то дипломатии. Выступал Магикус.
        - ... Обстановка меняется. Во-первых, мы потеряли достаточно много времени. По моим оценкам, - хотя я и не хотел раньше времени сообщать об этом Иннокентию, - не исключено, наше время на исходе. Я имею ввиду, что виртуальность Коши со дня на день резко пойдет в гору, и вероятность его аннигиляции... я имею ввиду исчезновения, резко повысится. Если мы вызволим отряд из-под колпака, нам почти что некогда ждать, пока отряд доберется до замка.
        Мы должны придумать, как устроить бой, или псевдо-бой, прямо там, возле нынешней стоянки. Далее...
        Что-то мне кажется, где-то я уже это слышал.
        - История говорит, что простое присутствие магов приводит к тому, что пророчества исполняются в несколько изменгнном виде. Иногда даже вообще не сбываются. Этого надо избегать изо всех сил.
        И это я уже слышал! Или мне кажется? Я посмотрел на потолок и увидел 5-Белла на люстре. Его пепельница была полна, а ведь всего минуту назад он раскуривал только первую "беломорину". Странно все это. Слово на Совете взял наш главный стратег и мыслитель. Вы поняли, о ком я говорю. Конечно, наш медведь.
        - Я предлагаю следующее. Поскольку, как нам объяснил профессор, времени у нас в обрез, выдвигаться нужно немедленно. Десять минут на завершение собрания и десять минут на сборы. Выходим (вылетаем) все. План действий в районе цели нашего похода, то есть у стоянки отряда спасателей, обсудим прямо в пути.
        Считаю это самым разумным.
        - Категорически соглашаюсь, - не мешкая, объявил Магикус. - Ставлю предложение на голосование.
        Счетной комиссии не понадобилось. Все были за, только 5-Белл воздержался.
        - А ты почему? - спросил его вожак гномов Длинный Дэн.
        - Мне нельзя напрямую вмешиваться в земные дела. Хотя теперь, когда решение все равно принято подавляющим большинством голосов, я вполне могу сказать, что я к нему присоединяюсь.
        - Замечательно. Итак, через двадцать минут жду всех у подножия горы. И отправляемся. - Магикус закрыл собрание.
        Оставалась самая маленькая процедурная деталь - Магикус уже занес руку с молоточком, чтобы ударить в гонг.
        Но с дикими воплями в зал влетел орел Юфа. Кстати, очень странно, а когда он успел вылететь? Я помню, что он сидел на своем насесте и крайне лениво чистился, явно не торопясь наружу, где моросил противный дождь.
        - Отряд Владигора!... Прямо перед замком!! И снова... Тоже... Под колпаком!!! - только и смог, задыхаясь, выпалить Юфа.
        XII
        Война - фигня.
        Главное - мирные переговоры.
        Все бросились к окну. В самом деле, возле самого края леса на подступах к моей Драконьей горе (оказывается, она так и называлась) расположился отряд Владигора.
        Причем... Он находился здесь давно! Об этом говорило бельг, развешенное на веревках, натянутых на деревья и воткнутые в землю шесты. Дымился костерок, над которым в котелке варилось что-то съестное. Кто-то из воинов упражнялся в искусстве фехтования, кто-то чистил оружие, кто-то просто дремал под открытым небом. Ну, небо, надо сказать, было не совсем открытое. Над отрядом, как и сказал Юфа, действительно был прозрачный магический купол, не дававший ему покинуть эту территорию. Это очень хорошо было видно сейчас, когда шгл дождь и капли падали не вертикально, а огибали круглый край купола.
        Но ведь еще полчаса назад, когда мы только открывали Большой Совет, здесь ничего не было! Магикус подозрительно взглянул на меня и, подойдя, припер к стенке:
        - Ну-ка, птичка, давай колись. Ты сразу вернулся из прошлого, как мы с тобой поговорили по магофону?
        - Ну... Я... Это...
        - Так, все понятно. - Магикус тяжело опустился в кресло. - Тебе захотелось посмотреть на прошлое. И ты там немного погулял. Самую малость. Потом вернулся, и честно сразу мне позвонил. Вернулся - то ты почти что в ту же точку времени, откуда провалился, с небольшим опозданием. А я-то, старый дурак, тебе и поверил, что ты меня послушался и нигде не шлялся.
        - Ты хочешь сказать...
        - Да, я хочу сказать, что твои похождения по прошлому вызвали возмущение пространства - времени, которые стали волнообразно распространятся в будущее, то есть наше настоящее.
        Вокруг нас стал собираться народ.
        - Выходит, - предположила принцесса, - это возмущение изменило настоящее, и теперь, в новом настоящем, оказалось, что отряд заколдовали несколько позже: не на полпути к замку, а прямо на подступах к нему?
        - Именно так, Ваше Высочество.
        - Так оно и к лучшему - нам не надо никуда спешить, раз отряд сам пришел к нам, - радостно заключил Потапыч.
        - Так значит, вот почему я потерял сознание на мгновение, а потом мне показалось, что собрание пошло по второму кругу? - дошло до меня.
        - В самом деле, такое было? Я ничего не заметил. - удивился Магикус. Ему поддакивали все остальные.
        - Не забывайте, что он дракон, тем более виртуальный, - вставил 5-Белл. - Они могут чувствовать волны преобразования реальности. Я кстати, тоже. Я весь свой запас "Беломора" искурил, пока вы тут по десять раз одно и то же осуждали.
        Это было забавно.
        - Что же ты раньше об этом не сказал? - угрожающе упгр лапы в бока Потапыч.
        - Меня никто не спрашивал, - равнодушно пожал плечами демон. - К тому же мне нельзя вмешиваться в реальность.
        Я же уже говорил.
        - Разве? А в которую из них? - ехидно спросила принцесса. Умная девушка!
        Демон на секунду задумался - вопрос оказался нетривиальным в сложившихся условиях - но быстро вышел из положения:
        - Это неважно.
        - Но нам все равно надо торопиться, - воспрял Магикус. - Любой более менее способный маг в состоянии почувствовать волну преобразования реальности.
        - В самом деле? - теперь съязвил я. - Ты же сказал, что ничего не заметил!
        - Ну... На самом деле заметил... Только не сразу понял!
        - Ну конечно!
        - Не трогай его! - толкнула меня в бок Джейн. - Не время.
        - Э... Так вот. Сейчас сюда начнут слетаться все окрестные маги. Это очень плохо. По крайней мере, один точно не упустит случая. Что же делать?
        - КОПАТЬ!!! - прогремел Длинный Дэн.
        Безусловно, он был прав. Нам ничего другого не оставалось. Гном построил свою бригаду, и они быстро вышли из зала с лопатами наперевес. Можно было не сомневаться, что через полчаса максимум ход к Владигору будет готов. Я тоже понял, что мне надо делать. Теперь все было в моих собственных лапах. Если кто-то и мог мне помочь, то они все уже это сделали.
        Я положил крыло на плечо принцессе и тяжело вздохнул:
        - Пойдем, детка. Сейчас я буду изображать из себя чудовище, пытающееся тебя загрызть.

***
        Подземный ход вот-вот должен был быть закончен. Я со свирепым выражением морды, рычанием, и, естественно, огнедышанием, изображал, будто я растерзываю принцессу. Если вы думаете, что для дракона это просто непрерывно полыхать огнем - то вы ошибаетесь. Во рту постоянно пересыхало, и Юфа непрерывно подносил мне бочонки с водой, чтобы я мог промочить горло. Делать это надо было незаметно. Кроме того, надо было в промежутках быстренько перекусывать дровами - без топлива мое пламя выдохлось бы очень быстро. Я уже подумывал, что еще пять - десять минут такого принцессо-растерзывания, и я просто замертво свалюсь, и не то что рыцарю, а любому доходяге ничего не будет стоить победить такого дракона.
        В стане спасателей принцессы происходила очень, я бы сказал, оживленная деятельность. Сам Владигор находился буквально в двух шагах от меня, будучи не в силах преодолеть невидимый барьер и извергал в мой адрес неисчислимые проклятия.
        Колпак был непроницаемым и для звука, но я примерно догадывался о значении произносимых им фраз. Я подумал, что потом (!) надо будет как-нибудь ему объяснить, что все это не имело никакого смысла - всг равно у меня нет всех этих упоминаемых им родственников. Во всяком случае, ко мне они давненько не наведывались. В смысле, сколько я себя помню. Хорошо еще, что принцесса не слышала своего суженого.
        Хотя, ещг неизвестно, кто из них мог бы поучить другого. Хороша будет семейная парочка.
        Наконец, по ту сторону невидимого барьера показалась лопата гномов. Нора быстро увеличивалась. Я совершенно обессилел, и, наплевав на все, перестал растерзывать принцессу, и уселся на голой земле, вытирая крылом пот со лба. Самое ужасное при этом состояло в том, что так и не растерзанная принцесса вовсе не думала спасаться бегством от присевшего отдохнуть чудовища.
        Вместо этого она принялась заботливо промокать мне лоб платочком.
        Естественно, это не могло не шокировать принца. Он прекратил свои проклятья и размахивания мечом и неподвижно стоял, раскрыв рот. Я, честно, говоря, даже и не знал, что лучше. Ведь я вовсе не прельщался перспективой сражаться с этими до зубов вооруженными разным колющим, режущим, и чем только не стреляющим оружием молодцами. С другой стороны, я все - таки должен был быть побежденным рыцарем.
        Побежденным в бою. Черт возьми, мы так и не успели выработать хоть какой-нибудь приемлемый план сражения и дилемма до сих пор представлялась неразрешимой!
        Вот на поверхности показались первые гномы и стали подзывать к себе воинов. Через пару минут все они будут здесь.
        - Шла бы ты, - попытался я отправить принцессу, - я имею ввиду, что все наше представление летит в тартарары. Когда принцесса вытирает лобик дракончику, он не совсем похож на чудовище, от которого ег надо спасать.
        - Ни за что. Мой милый такой... э-э...
        вспыльчивый. Я не хочу, чтобы тебя порубили на куски. Я этого не допущу.
        - Но как-то он же должен меня победить!
        - Победит, не волнуйся. Что-нибудь да придумаем.
        Надо же, принцесса говорила с такой спокойной уверенностью, что невольно ег убежденность передалась и мне. Вот появился и сам герой. Я бы даже сказал, Герой. Не забывайте важность момента. Мы ведь все-таки не в какие-нибудь там детские игры играли. Мы присутствовали... Как это присутствовали! Нет уж, мы участвовали! Да, мы участвовали при событиях исторической важности, которым было суждено войти в легенды! Так вот. Появился Герой. Вид у него был не очень. В том смысле, что он тоже готовился войти в Историю, а пока что он только влип в нее. В нег, заметьте, а не в Нег. Наш Герой был до сих пор ошеломлгн сменой декораций, и никак не мог поверить своим глазам, видя, как заботливо меня обхаживала его невеста. Рядом с Владигором семенил Длинный Дэн и что-то горячо ему нашептывал.
        Когда они подошли ближе, уже можно было расслышать, что именно гном пытался втолковать рыцарю.
        - Видите ли, Сэр!... Э-э...
        Достопочтенный рыцарь!... Ваше Высочество!... Нам думается, что всг можно решить мирным путгм... Путем переговоров... Я убежден, что мистер Дракон, он... э-э... вовсе не намерен так уж сильно настаивать на своих претензиях на Вашу избранницу и на поединке, вот! Я полагаю, что в принципе мистер Дракон готов уступить и сдаться на милость победителя... Вот! Я думаю, что вполне подойду на роль посредника в этих переговорах... Да! Вы подумайте, Ваше Высочество, какой это прекрасный шанс! Ну, ведь что это за дела, как появится где- нибудь дракон, его сразу какой-нибудь герой - Чпок!... Всем неймется, понимаешь, руки чешутся! Ну, подумаешь, закусил парой принцесс, с кем не бывает, тем более, у нас в королевстве этого добра... ОЙ! ЧТО Я ГОВОРЮ!!! Я имею ввиду, Ваше Высочество, эту варварскую кровавую традицию пора кончать. И именно Вам выпала эта прекрасная возможность! Вам дадут Шнобелевскую Премию Мира! Вам будут платить по тысяче шмаксов за лекцию! Вас выберут лучшим драконом года!
        - Но-о... Он же... Она же... Ведь я же... Ну, я имею ввиду, я же должен!...
        - Да - да - да! Вы абсолютно правы, Ваше Высочество!! Правы, как никогда! Просто..
        Э-э... Вовсе не обязательно его... э-э... протыкать! Ну, Вы понимаете, о чем я говорю! Просто этот... Мистер Дракон, - он, как только увидел Вас, сразу понял всю низость своего злодейства. Тем более, Ваша невеста!
        Мистер Дракон, судя по всему, настолько восхищен ег красотой и добротой (и словарным запасом, мысленно добавил я), что глубоко раскаивается в своем злодеянии. Он готов сдаться на Вашу милость.
        - Ну, я...
        - Но только не надо недооценивать силу противника, Ваше Высочество! Вы только посмотрите на его клыки! - я широко улыбнулся. - Это весьма грозный экземпляр. Даже заставить просто сдаться такого дракона - это весьма почетная победа, не сомневайтесь!
        - Пожалуй, Вы меня убедили, - неуверенно пробормотал Принц. Я... готов!
        XIII
        Кто сказал, что любовь - великая сила?
        Кто тут верит в какую-то любовь?
        Покажите мне этого наивного дурачка!
        Я скажу ему!!
        Ну, что - что... Что я с ним согласен.
        Если вы думаете, что благополучно дожили до хэппи-энда, то вы ошибаетесь. Ничего не кончилось. Как раз наоборот - тут-то все и началось. Принц Владигор встал в историческую позу, уже раскрыл рот, чтобы произнести сакраментальную фразу, как из леса с жутким топотом посыпались всадники с мечами наперевес. Судя по всему, это был отряд, высланный королем на подмогу Владигору. Мы чуть-чуть не успели. Если бы они прискакали хотя бы на пару минут позже, все было бы уже сделано. Но из песни слов не выкинешь! Гном Длинный Дэн легонько подтолкнул в бок принца, оглядывавшегося по сторонам:
        - Ну же, Ваше Высочество, что же Вы остановились. Вы хотели сказать мистеру Дракону: "Сдавайся, злодей! Я готов пощадить тебя! Ты признагшь свог поражение?"
        - Ни в коем случае, Ваше Высочество! Не вздумайте говорить этого! - это прокричал - кто бы вы думали? - наш старый знакомый профессор Мистерикус, главный оппонент Магикуса.
        Оказывается, он возглавлял отряд поддержки. Как и предполагал Магикус, в районе реальностетрясения начали появляться маги. Черт. - Как главный специалист по драконам в Университете Его Величества Варфоломея Джегора II-го я официально уведомляю Вас, что этот экземпляр отличается повышенной злобностью, жестокостью и коварством!
        - Скотина! Где бы ты был сейчас, если бы я всем этим отличался? - Его ни в коем случае нельзя оставлять в живых, он вернется и отомстит за свое поражение ещг более жестоко. Наше королевство в опасности, и Вы должны спасти его! Немедленно заколите это чудище!
        - Владик, не слушай его, это все неправда, он добрый! - заплакала принцесса и бросилась прикрыть меня своей... Ну, собой, в общем. Но у нее ничего не вышло, воины схватили и оттащили ее от меня. Спасатели, блин.
        - Я же предупреждал вас, - продолжал Мистерикус, - это очень коварный дракон, он владеет даром гипноза.
        Ваше невеста стала жертвой его магии!
        - Я вам сейчас покажу, жертвы магии, как обижать маленьких птичек! зарычал мой дорогой мишка. Потапыч успел раскидать несколько воинов на пути ко мне, но, в конце концов, скрутили и его. Спасибо тебе, мой косолапый друг. На Мистерикуса бросился и Юфа, но и на него накинули сетку. Я уже закрыл глаза и начал мысленно прощаться со своими друзьями.
        Над ухом что-то просвистело. Я открыл глаза. Магикус стоял с заломленными руками и с широко раскрытыми глазами смотрел на приземлившийся рядом со мной и Владигором летательный аппарат. Это, как вы догадались, была Ириада со своей дочуркой. Только метла приземлилась, девчушка спрыгнула с нее и помчалась ко мне. Солдаты пытались перехватить ег, спасая от меня, но ей стоило только взглянуть на них своими огромными голубыми глазами, как они просто остановились. Девочка подбежала ко мне, обхватила меня за шею, и радостно объявила почтенному собранию:
        - ОН ХОРОШИЙ! Драку-уля! - она звонко чмокнула меня в морду. - Я тебя люблю!
        - Нет, нет, это не так! - истерично заорал Мистерикус. - Вот послушайте госпожу Ириаду, она получила степень магистра по драконавтике, она вместе со мной анализировала именно этот вид драконов, она вам авторитетно подтвердит мои слова!
        Моментально установилась тишина. Ириада молчала.
        - Ириада, - тихо сказал Магикус. - Как ты могла связаться с этим завистливым неудачником? Тебе совсем не жаль дракошу? Ты только посмотри на него - разве он похож на злодея?
        Ириада молчала. Видно, она так разволновалась от встречи с Магикусом, что у нее ком застрял в горле.
        Все напряженно ждали развязки. Солдаты опустили свои мечи и смотрели на Ириаду. Только маленькая дочка Ириады, оказалось, ег звали Наденькой, как ни в чем не бывало, что-то мурлыкала себе под нос и гладила меня по голове.
        Наконец, наступила развязка. Ириада разрыдалась, и, всхлипывая, наконец, заговорила:
        - Нет, это не правда. Мистерикус все врет. Это совершенно безопасный дракон. Но почему же, - она обратилась к нашему доку с новым приступом слгз, - ТЫ МЕНЯ БРОСИЛ?!
        - ЧТО-О! - Магикус вытаращил и без того широко раскрытые глаза. - Это я тебя бросил? Я-то полагал, что было наоборот! А кто нашел себе красавчика доцента из соседнего Университета?! А? Ты, Магикуша, не обижайся, но ты слегка маловат ростом!... - передразнивающе ехидничал док.
        - Ревнивый дурачок, ты воспринял все слишком буквально. На самом деле... Я не собиралась уходить от тебя и уже ждала дочку!
        - Как?... - бедняга профессор совсем перестал понимать что бы то ни было. - Но ведь ты мне ничего не сказала...
        И началось. Но на эту пару уже никто не обращал внимания. Все смотрели на Принца, так как, собственно, именно ему предстояло поставить ту или иную точку во всех этих драматичных событиях.
        - Ну, э-э... я смотрю, вопрос не столь уж очевиден с научной точки зрения, - весьма мудро подвел он итог семинару по драконавтике (не путайте с квантовой драконодинамикой - это совершенно разные науки). - Но ведь устами младенца глаголет истина, не так ли, джентльмены?
        - О, конечно, конечно, Ваше Высочество!
        - подобострастно заговорил гном, - Ваше королевство в будущем ожидает правление весьма мудрого монарха!
        - Так вот. - Принц снова принял историческую позу. - Злодей! Э-э... В смысле, мистер Дракон! Согласны ли Вы... Нет. Не так. Моли о пощаде, о Дракон!
        - Молю.
        - Согласен ли ты признать свое поражение перед... (началось длиннющее перечисление званий и регалий Владигора)
        ...и законным наследником трона ...дии Принцем Владигором и сдаться на милость благородного победителя?
        - Так и быть. Уговорил.

***
        Вечером в моем замке был пир. Народу, в общем то, было немного. Мистерикус куда-то пропал, как только Ириада и Магикус начали выяснять отношения. Сами они тоже куда-то подевались. Пусть себе гуляют. Надюшка была с нами. Солдаты, несмотря на все мои приглашения, наотрез отказались заходить в мой замок, где, по их словам, сгинул не один десяток невинных жертв. Но мы вынесли им угощение на лужок перед горой. Принцессу с Владигором мы уговорили остаться. Остались еще гномы, Юфа, медведь и 5-Белл.

5-Белл одну за одной выкуривал свои папиросы и рассказывал анекдоты про новых демонов: "Въезжает, значит, демон-пенсионер на своем "Завратовце" в нового демона. А тот на 666-м "Мерседесе"...". Мы хохотали до упаду. Медведь, как обычно, наклюкался мгду и мирно похрапывал в уголке. Принцесса увела Надю в свои покои и начала раздаривать ей свои наряды. На вырост, разумеется. Юфа о чем-то страстно спорил с гномами. Длинный Дэн, изрядно поддавший, уверял Юфу, что он интеллигент в пятом поколении.
        Юфу это не впечатляло: "Ну и что, - говорил он, - зато я орел благородная птица. Мы все орлы - благородные". Я рассказал Принцу всю свою историю, после чего мы с ним уселись играть в шахматы.
        Партия развивалась довольно драматично, и чаша весов несколько раз склонялась то в одну, то в другую сторону.
        Но, в конце концов, Принц поставил мне мат. Естественно, я очень расстроился.
        И тут 5-Белл, который внимательно смотрел за игрой, вдруг полез в свою каморку в магофоне. Было слышно, как он там с кем-то переговаривается. Потом он вышел и громко откашлялся, как будто собирался сделать важное заявление. Мы обратили к нему свои взоры.
        - ЗАСЧИТЫВАЕТСЯ! - торжественно провозгласил он.
        - Что засчитывается? - не понял я.
        - Как, что? - искренне удивился демон. - Победа, разумеется. Как записано в древнем пророчестве, рыцарь победил дракона в честном поединке, и теперь дракон может, если захочет, конечно, остаться в этом времени. Выражаясь более точно, абсолютно виртуальный дракон стал относительно виртуальным. Что тут непонятного?
        - Но ведь... - замямлили мы с Владигором, - А как же...
        - Что - как же?
        - Ну, как. Ведь я уже победил его. А он сдался на мою милость.
        - Э-э... Я, наверное, что-то пропустил?
        Я, честно говоря, тут немного отлучался... Меня вызывало руководство.
        Так вы говорите, бой уже был? Тогда, тем более, все замечательно!
        Мы с Принцем растерянно хлопали глазами и переводили взгляд то друг на друга, то на демона.
        - Постой, постой, - кажется, я начинал понимать, в чем дело. - Ты хочешь сказать, что достаточно было всего лишь проиграть рыцарю В ШАХМАТЫ?!!
        - Ну, да! А вы, что, разве не знали?...
        - 5-Белл выглядел очень озабоченным.
        В это время в комнату вбежал взволнованный Магикус:
        - Смотрите! Древнее пророчество вдруг стало само дописываться в старой "Хронике"! Вот: "...на поле боя или шахматной доске... допускаются также шашки, нарды, карты, "ВарКрафт", "Дум"..." Ничего не понимаю!
        Но мы с Принцем уже не слушали его и не смотрели в его сторону. Нас интересовал
5-Белл.
        - Так ты не мог сказать это РАНЬШЕ?! - одновременно рявкнули мы с Принцем и стали медленно наступать на жителя переговорного устройства. Принц закатывал рукава, а я нервно бил хвостом.
        Демон поспешно скрылся в своем жилище и закрыл за собой дверцу на замок.
        - Меня никто не спрашивал, - раздался из прибора равнодушный и высокомерный голос. - К тому же, мне запрещено вмешиваться в реальность напрямую.
        Из магофона медленно потянулась струйка дыма.
        КОНЕЦ

* "Физическая Энциклопедия" говорит следующее о виртуальных частицах: "Виртуальные частицы -кванты релятивистских волновых полей, участвующих в квантовых флуктуациях. С общей квантовомеханич. точки зрения, В.ч. можно рассматривать как частицы, возникающие в промежуточных состояниях процессов перехода и взаимодействия частиц." Вам все понятно?
        По-моему, нам просто заговаривают зубы. На самом деле виртуальная частица - это что-то вроде обещания начальства повысить зарплату: то ли оно было, то ли нет... Кстати, и о самой зарплате можно сказать то же самое. Через день после получки.

** Необходимо сделать некоторые пояснения. Ричард Фейнман физик-теоретик из США, который придумал эти самые виртуальные частицы (см. предыдущую сноску). Неглупый был дядька, весглый. Однажды он пописал, стоя на руках вверх ногами, чтобы доказать, что этот физиологически важный процесс проходит вовсе не под воздействием силы тяжести. Станислав Лем польский писатель-фантаст, первым придумал виртуальных драконов ("Кибериада").
        Георгий Малинецкий - выдающийся человек. По роду занятий представляет собой нечто среднее между крупным ученым и писателем-фантастом.
        Однажды, наигравшись в карты, придумал новую шахматную фигуру "джокер". Джокер может ходить как любая другая фигура, причем в любое время и без предупреждения. Изобретение особенно эффективно, если о нем знает только одна из играющих сторон. Изобретатель скромно называет свое детище игрой по измененным правилам. Очень любит играться в песочнице, насыпая большие кучи. Судя по имени, Г.Малинецкий однажды должен будет победить дракона. Дай Бог ему здоровья.

* Тем, кто не знает, что такое "челночная дипломатия", надо перечитать сказку об Иване Царевиче и Сером Волке.

* Если кому-то покажется, что он уже читал в сказках о подобном устройстве различных приборов и о таких демонах, то мы хотим предостеречь его от поспешных обвинений в плагиате. Ведь так устроены все приборы, и эта объективная истина вовсе не зависит от того, кто описал ег первым.

* Демон имеет ввиду, что время относительно, и вообще у каждого человека (или дракона) свое.
        Бедняга, он, наверно, начитался Эйнштейна и всяких модных философов вроде Кастанеды. Все это полная чушь. Любой ребенок знает, что время абсолютно - оно одно на всех и едино во всех системах отсчета.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к