Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Нивх Константин / Подкидыш: " №05 У Каждого Своя Звезда " - читать онлайн

Сохранить .
У каждого своя звезда...
        
        Константин Нивх Вселенная EVE Online Подкидыш #5
        Миры Содружества (EVE). Продолжение истории Клима, невольного участника эксперимента давно ушедших…
        Глава 1
        "ПОДКИДЫШ"
        книга пятая
        У каждого своя звезда…
        Три года я в новом для себя мире, хотя… не такой уж он теперь и новый - пообвыкся уже… Всякое было за эти годы: и плохое, и хорошее. Из простого обывателя… М-да… пусть будет - не совсем простого обывателя, выбился в монархи. Власть, богатство, жёны-красавицы, верные разумные… Что ещё надо человеку, чтобы встретить старость? Вопросы, которые не дают спокойно заснуть и терзают всё оставшееся время! Тайна появления в этом мире, тайна моего происхождения, тайна… Да мало ли ещё какие тайны гложут моё воображение по ночам? Но чтобы отправиться в неизведанные глубины космоса в поисках ответов на все мои вопросы надо решить все текущие проблемы здесь. Мне нужен крепкий тыл, куда всегда можно вернуться.
        Переговоры со сполотами проходили в VIP-зоне административного сектора торговой станции. Интерес старших к незадекларированным возможностям гиперврат был лишь ширмой для более серьёзного предложения, и я это понял сразу. Для вида пришлось немного поторговаться и сполоты довольно быстро и без особых на то возражений согласились с моими требованиями. Сторговались за тройку орбитальных лифтов и несколько десятков планетарных комплексов, предназначенных для строительства дорог и прочей инфраструктуры, комплексов по добыче и переработке биоресурсов и полезных ископаемых, сельскохозяйственные и различные транспортные системы. В принципе нам были нужны лишь образцы, возможности наших 3D-принтеров позволяли скопировать любую планетарную технику, но раз пошла такая пьянка… Всё оборудование заказывал в максимально возможном поколении.
        Как я и предполагал сполоты недолго думая предложили мне, как они выразились: "небольшую подработку". Посол сразу обозначил проблему - им нужен свободный выход в Зафронтирье. Для этих целей они выделяли мобильный портал. Предполагаемый район установки портала находился в нашем секторе, сразу же за границей нашей туманности. Столь категоричная постановка вопроса говорила о том, что сполоты что-то искали в том районе, а, возможно, уже и нашли. Портал им нужен, чтобы незаметно и без особого риска доставить груз в Центральные Миры. Похоже, старшие уже заранее смирились с потерей этого портала, отлично понимая, что данный сектор находится под контролем архов. Интересно, ради чего они так рискуют?
        Мне предлагали найти подходящую малопосещаемую архами систему и развернуть там портал. Сполоты рассчитывали использовать нашу столичную систему, как транзитную. Честно говоря, превращать наш тихий уголок в проходной двор не хотелось и я предложил другой вариант - используя наш портал, как опорную точку напрямую попадать в Дальнюю, а уже из неё в Содружество. Тем самым, значимость Дальней для сполотов значительно возрастала, чего, собственно, я и добивался. Моё предложение полностью устроило посла. Оставался только один не решённый вопрос - оплата работы.
        - Если всё получится, как мы договорились, то будет у вас Ваше Высочество свой арсенал! - не смог сдержать сарказм посол сполотов.
        Честно говоря, меня это уже достало. Если у тебя деловой интерес к партнёру, то веди себя достойно! Если он не понимает таких простых истин поговорим по-другому!
        - Арсенал будет платой за разворачивание портала в Зафронтирье. А, что касается использования наших гиперврат в качестве опорной точки, то здесь возникают трудности, связанные со значительными затратами ресурсов для поддержания работы портала в таком режиме. Настройка гиперврат также что-то стоит!
        Посол понял, что сглупил, но отступать не собирался.
        - В стоимость арсенала входят все перечисленные вами расходы.
        - Я не собираюсь за просто так рисковать жизнями своих людей. Вполне может оказаться, что за выполненную работу я получу кота в мешке.
        Сполот задумался.
        - Хорошо, будь по-вашему. Я не знаю о каких котах идёт речь, но предлагаемый нами арсенал вполне современный и находится в рабочем состоянии. Производителем арсенала девятого поколения является федерации Нивэй. Судя по тому, что мы видели, модернизировать его до десятого для вас не проблема. А что касается компенсации за использование вашего портала, то думаю, что двойной тариф за "удалённость" должен Вас устроить, - с нажимом на "вас" закончил сполот.
        Понятно, дальше спорить с ним бесполезно. Но зря посол разговаривает со мной в таком тоне. Всё сделаю, но портал у них отожму!
        Через декаду пришёл вызов от сполотов - пришёл транспорт с гипервратами. Пришлось пересаживаться на Ведун - размеры портала в Дальней были ограниченными и мой линкор проходил как раз впритирку, зря рисковать не хотелось. Сполоты снаряди целую боевую эскадру и настаивали на совместном походе. В мои планы это совершенно не вписывалось, я рассчитывал добраться до места без лишнего шума. Кроме того, я совершенно не уверен, что сполоты согласятся перейти под моё командование, да и не нужна эта армада у нас в системе. Тактик заприметил пару интересных корабликов, говорит, что они могут "просветить" любой камушек с обратной стороны планеты - а оно мне надо? После долгих переговоров сполоты согласились остаться в Дальней и здесь дожидаться активизации портала. С нами ушёл только транспорт с гипервратами.
        Сформированная для похода в Зафронтирье эскадра выглядела довольно грозно: два линкора (Эдельвейс и Пион), тяжёлый носитель (Астра), два тяжёлых крейсера и пять лёгких крейсеров, один из которых являлся разведчиком. До места добирались полторы декады, два прыжка почти на полную дальность. Уже на месте сориентировались и выбрали подходящую систему. Архов пока не видели, но по внутренним ощущениям они где-то рядом и знают, что мы здесь. Будем считать, что мешать они нам не будут, иначе бы уже давно объявились.
        За два дня развернули портал, благо сполоты прихватили с собой кучу накопителей, да и сами приняли активное участие в этом процессе. Сразу же поставил на портал свой идентификатор для опознания архами. Настройка много времени не заняла и на третий день транспорт сполотов ушёл в Дальнюю. Через четыре дня из гиперврат вынырнул первый боевой корабль старших, а ещё через сутки в системе стало тесно: три линкора, два средних носителя, восемь тяжёлых и девять лёгких крейсеров, 14 эсминцев и семь транспортов! Что же такое ищут сполоты?
        Перед самым уходом в портал "услышал" вопрос:
        - КТО?
        - ЧУЖИЕ, НЕ ВРАГИ.
        Впрягаться за сполотов я не собирался, да и не был уверен, что архи меня послушают. Одно дело мои корабли, где на каждом висел мой идентификатор и совершенно другое корабли сполотов - метку на них не поставить без доступа к ИскИнам. Впрочем, сполоты знают куда шли и, что дальше с ними будет - это уже их проблемы.
        По прибытию в Метрополию снарядил все наши транспорты в Дальнюю - вывозить наш заказ. Мара на своём Ведуне взяла под командование все наши средние транспорты и за две ходки управилась. Стратег и Тактик тщательно следили за перемещениями сполотов, проходящие через наш портал. Кстати, они "перебрались" ко мне на Эдельвейс, не сами ИскИны, конечно, а только их личностные матрицы. Сами ИскИны были от разных производителей - Стратегу достался из запасов исследовательской станции производства Джоре, а Тактику уже нашего производства. Если пересчитывать производительность ИскИнов по шкале Содружества, то Стратег соответствовал примерно 18-му поколению (надо заметить, что на исследовательской станции ИскИны были далеко не первой свежести), а Тактик - 15-му, что было гораздо выше показателей Центральных Миров. В тандеме Стратег и Тактик способны были решать задачи абсолютно любой сложности, недоступные ни для кого в Содружестве и Центральных Мирах. Такой же комплект ИскИнов был установлен на Гиацинте и Пионе. На Маллорне и Астре вместо штатного ИскИна сформировался кластер из трёх ИскИнов нашего
производства. Избыточные вычислительные мощности шли на организацию радиоэлектронной борьбы и разведки, взлом корабельных систем безопасности и так далее.
        В самый разгар установки орбитального лифта на Эль со мной связался Кор-Каэль.
        - Адмирал! - по-своему переиначил моё звание, обращение "Владыка" я на дух не переношу и аграф об этом прекрасно знал. - Со мной связались дварфы, предлагают работу для клана.
        - Они ещё не в курсе, что вы сменили место жительства?
        - Должны бы, наши соотечественники здорово нашумели в Содружестве в связи с нашими поисками.
        - Что за работа?
        - Пропало несколько десятков дварфов. По данным службы безопасности их переправили во Фронтир на одну из пиратских станций. Просят отбить.
        - А что сами?
        - В данном секторе Фронтира у них никого нет. Намекают, что в связи со сложной обстановкой в Центральных Мирах любые манёвры воинских формирований будут восприниматься, как враждебные, так что они даже группу захвата не могут выслать.
        - Чем будут расплачиваться?
        - Предлагают два тяжёлых крейсера 8-го поколения и 50 миллионов кредитов.
        - Всего-то? - удивился я.
        - Меня это тоже удивило. Дварфы утверждают, работа не потребует приложения особых усилий. Они передают нам полный информационный пакет по пиратскому клану, их торговой станции с кодами управления главного ИскИна.
        - Очень интересно! Что за станция?
        - "Маркитант 6ФД", бывшая станция службы тыловой поддержки флота республики Хакдан.
        - Интересно, как она оказалась в аварском Фронтире?
        - Скорей всего, у кого-то отбили поблизости.
        - А чей ИскИн?
        - Производства федерации Галантэ.
        - М-да… и откуда у дварфов взялись управляющие коды?
        - Утверждают, что получили от аграфов в рамках программы взаимной помощи.
        Судя по выражению лица, лорд тоже сильно сомневается в искренности дварфов.
        - А вам не кажется лорд, что вся эта история шита белыми нитками?
        - Есть такие сомнения. И прежде, чем браться за это дело я бы посмотрел, что творится в соседних системах.
        - Здравая мысль, - согласился я. - Сколько времени дварфы нам дали на раздумье?
        - Две декады.
        - Не густо, - я посмотрел на карту, - туда добираться надо едва ли не декаду. Что предлагаешь?
        - Послать разведку. Посмотреть, что там творится вокруг. Заглянуть, если получится, на базу 6-го Флота аварцев - это их зона ответственности. И только после этого браться за контракт.
        - Хорошо, так и сделай. Сразу же предупреди дварфов, что оплата нас не устраивает. Пускай раскошеливаются на производственный комплекс по изготовлению ремонтных комплексов планетарного и флотского базирования и не ниже 8-го поколения! Если заартачатся - отказывайся от контракта сразу же, пускай ищут других. Хэйга, на счёт отправки крейсеров-разведчиков, я предупрежу.
        Через полторы декады обстановка стала немного проясняться. Торговая станция являлась перевалочной базой всех работорговцев этого сектора. Именно здесь заключались основные сделки на поставку "живого" товара. Рабами торговали круглые сутки и мне было совершенно непонятно, как дварфы просчитали сроки завоза своих похищенных соотечественников на эту станцию. В двух соседних системах разведчики зафиксировали концентрацию боевых сил пиратов, что было весьма странно. На базу 6-го имперского Флота мы не попали, но по данным из галанета и перехваченных сообщений нашими разведчиками выходило, что аварцы также готовятся к походу, не смотря на то, что на базе был заменён почти весь офицерский состав, в связи с потерей двух боевых эскадр во Фронтире.
        Все эти факты говорили об одном - нас там будут ждать и дварфы работают по указке аграфов. Нам предстояло сделать выбор: отказаться от контракта или всё же попытаться его выполнить. Шансы были и не плохие. Кор-Каэль был верен себе и, когда дело касалось работорговцев, готов идти до конца. Хейг Ровен также рассчитывал на успех. Прогноз от Стратега не был столь радужным и он открыто указывал на недопустимые допуски в разработанном нами плане и не исключал больших потерь с нашей стороны. Понимал это и я, но… Если мы откажемся от контракта, аграфы и дальше будут искать способы лишний раз прищучить нас. Надо показать всем, что в такие игры с нами лучше не играть. Кроме того, на станции постоянно находилось от 15-ти до 20-ти тысяч рабов - для нас это бесценный ресурс. Ну и не будем забывать о трофеях. В общем, я согласился с доводами Кор-Каэля и Хейга Ровена.
        Лорд официально зарегистрировал наш контракт на бирже наёмников, чтобы в случае чего дварфы не смогли отказаться от него. Также отдельно была оговорена сумма компенсации в случае выдачи дварфами недостоверной информации по станции и кодам управления её главного ИскИна.
        На этот раз из Метрополии выходило четыре группы кораблей: две пары "невидимок" (лёгкий и разведывательный крейсера в связке) уходят в соседние системы с целью блокировки пиратских боевых соединений; ударная группировка в составе четырёх линкоров, одного тяжёлого и двух средних носителей, шести тяжёлых и 10 лёгких крейсеров в сопровождении четвёрки эсминцев, а также транспортная группа включающая в себя все наши транспорты под охраной двух пар крейсеров и четвёрки эсминцев. Силы внушительные, но если пираты сумеют объединиться с рейдовой группой 6-го Флота, то нам мало не покажется, особенно если учесть, что на борту линкоров находятся псионы.
        Как заблокировать боевые силы пиратов в их системах столь малыми силами нам подсказал Патриарх. Ещё в свою бытность главного ИскИна вспомогательной базы имперского флота Джоре он отрабатывал несколько тактических приёмов по защите звёздной системы. Один из них он нам и предложил. Суть этого приёма заключалась в том, что на ретранслятор гиперсвязи навешивалась "глушилка" гиперполя. Далеко не всякий пират решится уничтожить ретранслятор. Скорей всего, вышлют группу зачистки, а вот здесь уже помогут наши "невидимки", которые будут отстреливать особо сблизившихся с ретранслятором. В случае, если пираты всё же решатся на крайний шаг, на борту лёгкого крейсера установлена ещё одна "глушилка", которая будет срабатывать при наборе пиратскими кораблями пороговой скорости. Срабатывание "глушилки" в данном случае заставит пиратов начинать разгон заново. Для этих целей Боцман разработал мобильную модель "глушилки". Помимо значительно меньших габаритов эта модель работала от встроенных накопителей и была рассчитана всего на несколько часов работы, а потом по команде самоуничтожалась.
        Задача основной группы была значительно серьёзней. В системе работорговцев не было боевых станций, но всего два окна выхода из гипера позволяли полностью контролировать эти "коридоры". Помимо минных заграждений и боевых платформ с ракетными установками, возле самой станции базировалась боевая эскадра пиратов: два аварских линкора 6-го поколения, четыре средних носителя, переоборудованные из транспортов, по четыре тяжёлых и лёгких крейсеров, десяток эсминцев и около двух десятков фрегатов и корветов до 7-го поколения включительно.
        Цели были распределены и каждый занимался своим делом. Первыми шли наши разведчики под "скрытом". Они сбрасывали пакет команд ИскИну станции и перемещались поближе к группе эсминцев, за которыми и будут приглядывать. Как ни странно, в том, что управляющие коды сработают я не сомневался - аграфам надо, чтобы мы застряли в системе до подхода основных сил аварцев, а для этого мы должны взять станцию и потерять голову от обилия трофеев. Информационный пакет включал в себя команды по нейтрализации минных полей и боевых платформ.
        Вслед за разведчиками выходили линкоры, которые с ходу открывали огонь по тяжёлым кораблям противника. Следом идущие за нами носители брали на себя фрегаты и корветы, а также защищали нас от атак штурмовиков с носителей пиратов. Последними выходили наши крейсерские силы, которые добивали всех, до кого могли дотянуться.
        - Три, два, один - выход! - закончил отчёт Стратег.
        - Манёвр уклонения. Щиты на нос. Захват цели номер один. Выпустить ложные цели, - посыпались мои команды.
        - ИскИн станции под контролем, - отозвался Тактик. - Приступаю к блокировке сил безопасности и пристыкованных к станции кораблей.
        - Цель захвачена! - отрапортовал Стратег.
        - Огонь по возможности!
        Пираты не ожидали появления в системе армады кораблей, они рассчитывали максимум на линкор и десяток крейсеров с носителем. Их растерянность сыграла нам на руку - Эдельвейс и Гиацинт практически одновременно отрыли огонь и первым же залпом почти наполовину снесли щиты у ближайшего линкора. Второй залп разметал его остатки. Ответный огонь был откровенно слабым и не столь организованным, очевидно с боевой подготовкой у пиратов были явные проблемы, да и разница в поколениях говорила о себе. Наш третий залп завяз во внешней броне и снёс всё оборудование на внешнем корпусе.
        Тем временем, Маллорн и Пион отстрелялись по своей цели и также ополовинили щиты противника. Пираты опомнились и ринулись в атаку. Эсминцы и фрегаты волчьей стаей набросились на нас. Частыми залпами заработали пульсары средней мощности. Вышедшие из гипера носители выпустили волну истребителей и штурмовиков, прикрывшие нас от блохастой мелочи. Перед тем, как Эдельвейс с Гиацинтом четвёртым залпом сумели вскрыть борт пиратского линкора, те успели выдать полный ракетный залп. Вслед за ним отстрелялись и все остальные пираты. Вышедшая из гипера крейсерская эскадра выпустила тучу противоракет и поддержала своими истребителями.
        Получивший повреждения линкор противника попытался выйти из боя и уйти за станцию, но был атакован нашей четвёркой эсминцев, при поддержке тяжёлых крейсеров. Рой противокорабельных ракет вонзился в разодранный бок линкора и огненный шквал прокатился по его корпусу. Через несколько мгновений некогда могучий корабль развалился на несколько частей.
        Маллорн и Пион добивали свой линкор. У пирата уже давно слетели все щиты и снаряды туннельных пушек разрывали его внутренности. Волна ракетной атаки пиратов завязла на дальних подступах. Наш ответный ракетный залп был ужасен. Такого количества ракет пиратские корабли отбить уже не могли и больше половины крейсеров содрогалось от внутренних разрывов. Наши истребители и штурмовики к этому времени резко сократили численность пиратских фрегатов и корветов. Эсминцы противника так и не смогли ничего толком предпринять, так как их выбили наши "невидимки" и подошедшие тяжёлые истребители с крейсеров.
        - Перенести огонь на цель номер три!
        Переоборудованный в носитель транспорт от рождения не обладал мощными щитами, да к тому же они значительно просели после нашей ракетной атаки. Четыре снаряда, щедро запитанных ментальной энергией, прошили носитель насквозь, оставляя за собой хаос и разруху. Второй залп попал в реакторный отсек… Обломки носителя накрыли несколько находящихся поблизости кораблей пиратов.
        Гиацинт и Пион обстреливали свои цели и также добились попаданий. Маллорн пробивался к станции. Именно на нём были сосредоточены наши основные десантные силы, предназначенные для штурма пиратской станции. Основные цели были поражены и крейсерская эскадра приступила к тотальной зачистке прилегающего пространства. Недобитки уничтожались, на поднявшие белый флаг корабли (были и такие) отправлялись абордажные партии. Среди собранного со всего сектора пиратского хлама меня ничего не интересовало, так что решил не рисковать понапрасну своими людьми… (всё не могу привыкнуть - разумными, конечно) и разрешил при малейшем сопротивлении, уничтожать врага, не сближаясь с ним.
        Как только Маллорн добрался до станции и высадил волну десанта, вызвал наши транспорты и инженерные корабли. Тактик и Флора терзали главный ИскИн работорговцев, и если Тактик больше интересовался обстановкой на станции и её схемами, то Флора скачивала всю финансовую документацию и шерстила складские боксы на предмет интересного для нас "хабара". Десантные партии с крейсеров минировали захваченные суда пиратов, заодно проводя внеплановую ревизию с изъятием всего понравившегося.
        Подошедшие инженерные корабли активно включились в работу. Нам предстояла встреча с рейдовой группой 6-го имперского Флота аварцев и не плохо было бы к ней подготовится. К окнам выхода подтягивались обломки уничтоженных кораблей. Добравшись до кодов управления оружейными платформами и минных полей, меняли их места базирования, чтобы озадачить тем самым прибывающих гостей.
        Торговая станция была захвачена быстро и почти без потерь. "Отверженные" знали своё дело, внезапно появляясь в самых неожиданных уголках станции. Там же, где оказывалось вооружённое сопротивление вперёд выходили андроиды с боевыми дроидами поддержки. Благодаря взятой под контроль системой безопасности десантники точно знали, где находится вооружённый противник, его численный состав и состав вооружений. Как и ожидалось, на станции было полно "живого" товара. По данным от Кор-Каэля обнаружено около 16 тысяч рабов, кроме того, около 20-ти тысяч захваченных значились местными жителями и надо понимать, что не менее половины из них работала на работорговцев.
        Флора быстро разобралась с запасами на станции и организовала отгрузку необходимого на транспортные корабли. В первую очередь шло энергетическое оборудование - поселенцам требовались автономные источники питания, а строящиеся города без мощных генераторов были нежизнеспособны. Очистив все склады с резервными генераторами и топливными элементами к ним, приступили к частичной разборке энергетической секции станции. Также Флора не пропустила склады с бытовым оборудованием и утварью. Мы, конечно, можем обеспечить поселенцев товаром и получше, но зачем зря нагружать дорогостоящие 3D-принтеры дешёвой бытовой мелочовкой? На транспорты ушли все найденные дроиды и дроны, кое-что оставим себе, остальное на перепродажу в Дальнюю.
        Получив данные от Флоры и Тактика, андроиды выискивали в толпе "местных жителей" наиболее значимых работорговцев и хозяев станции, через них проходили основные финансовые потоки и по данным главного ИскИна станции на их счетах скопилась не одна сотня миллионов кредитов. Во время поисков обнаружились закрытые доки, которые не значились ни в одной схеме и стоящие в них пять яхт класса "Фрегат" соответствовали числу водящих в управляющий совет, там же нашлись двое из них. К нашему отлёту Флора успела "пообщаться" с нейросетями интересующих нас разумных и на мой счёт упало, что-то около полутора корпов. Ещё два миллиарда активов числилось в Содружестве и этим богатством Флора обещала занять немного позже, когда разберёмся с текущей ситуацией.
        Кор-Каэль занялся переправкой захваченных рабов. Нам здорово повезло в том, что три четверти рабов лежали в криокапсулах и у нас, в связи с этим, образовался запас свободного пространства в грузовых отсеках.
        - Что делать с местными? - связался я с лордом.
        - А что с ними не так? - прищурился Кор-Каэль.
        - Ты же понимаешь, что станцию я пиратам не оставлю. Куда девать захваченных?
        - Тебе они нужны? - лорд смотрел мне в глаза.
        - Нет.
        - И мне не нужны, - Кор-Каэль отвёл взгляд, но голос его был твёрд. - Это уже не разумные, адмирал! Они столько всего видели, что перестали реагировать на боль и страдания ближних. В любом встречном видят лишь товар и ничего более. Они не достойны жизни!
        Я понимаю лорда и возможно он прав, но пускать всех под нож без единого на то шанса не по мне.
        - Передай местным - тех, кто уйдёт с нами, ждут рудники, оставшиеся - погибнут!
        С такими условиями согласилось лишь полторы тысячи аварцев, остальные откровенно надсмехались над нами, совершенно уверенные, что в скором времени их освободят. Ну, что же - туда им и дорога, сами выбрали свой путь.
        Глава 2
        Идет по улице демобилизованный солдат. Тут две бабки к нему:
        - Сынок, мы на вокзал правильно идем?
        - Нет, бабульки, не правильно: носок не тяните, строй не держите!
        В разгар экспроприации по системе была объявлена тревога.
        - В двух окнах фиксируются нарастающие возмущения метрики пространства, - доложил Стратег.
        - Аварцы? - я наконец добрался до боевой рубки.
        - Если и они, то только разведка, - с деланым равнодушием аватар ИскИна уставился на панель тактической обстановки.
        Через четыре минуты почти одновременно из гипера вышли две цели под "скрытом" и тут же уткнулись в натасканные нами обломки кораблей.
        - Разведывательные эсминцы 6-го Флота, - произвёл идентификацию Тактик.
        Первый эсминец не успел отвернуть от обломков и спустя мгновения сам превратился в разорванную груду металла. Второй вроде бы и увернулся, но залез в минное поле и там подорвался. Риг тут же, с ближайшего крейсера, направил команду зачистки. Может успеют и у нас будет с кем пообщаться…
        - Твой прогноз на ближайшее время, - поинтересовался мнением Стратега.
        - Если по поводу предстоящей атаки аварцев, то, как ни странно, я не думаю, что они решаться на этот шаг.
        - И что же им помешает? - удивился я.
        - А ты поставь себя на их место!
        - Ну-у, - многозначительно начал я, - обстановка в пиратской системе им не известна, посланные разведчики не вернулись и скорей всего они уничтожены.
        - Связь с боевыми соединениями пиратов-наёмников также отсутствует, - добавил Стратег.
        - С учётом того, что сравнительно недавно аварцы уже потеряли две эскадры, за зря рисковать они не будут и теперь пока не дождутся известий из соседних систем сюда спешить точно не будут, - сделал я заключение.
        - Из этого следует, - продолжил Стратег, - что нам пора заканчивать с делами и уходить пока имеется такая возможность.
        Через пять часов мы ушли, прихватив с собой три стареньких пиратских транспорта, что достались нам абсолютно целыми и невредимыми и два эсминца, которые не трудно будет восстановить, а потом перепродать. Перед самым прыжком отдал команду на подрыв. Станция пиратов вспыхнула сверхновой и через несколько мгновений исчезла в темноте космического пространства… Вслед за этим стали взрываться корпуса уцелевших кораблей, что-либо ценное оставлять пиратам я не собирался.
        В соседние системы ушёл сигнал для наших кораблей. Со своей задачей ребята справились отлично - ни один пират не покинул заблокированные системы! В одной их этих систем пираты всё же решились уничтожить ретранслятор, но это им совершенно не помогло, более того, гоняясь за нашим крейсером с "глушилкой" пиратские корабли не раз подставлялись под залпы напарника. Долгий и дорогостоящий ремонт судам пиратам точно обеспечен.
        А дварфов среди рабов мы всё же нашли, не тех, кого искали, но всё же… Также отыскалось несколько аграфок и, что самое странное, мзимок. Откуда они здесь совершенно не понятно, сами рабыни ничего не помнят и находились в ужасном состоянии. Похоже, что сексуальными игрушками они работали далеко не первую декаду. Аграфок лорд забрал к своим, а вот, что делать с мзимками и дварфами? Придётся перебрасывать их в Содружество на биржу наёмников, где висит наш контракт, остальное - головная боль заказчика. Тяжёлый крейсер со старшими ушёл в Содружество сразу же, как только мы разобрались со всем остальным "живым" товаром.
        В связи с ростом численности населения моей небольшой монархии остро встал вопрос подтверждения изученных баз и сертификации профессий. С пиратской станции нам досталось несколько сертификационных центров, но они не работали с базами выше четвёртого уровня. Для Фронтира большего и не надо, а у нас базы 6 -7 уровня не редкость. Был ещё один недостаток - сертификационные центры требовали подключения к галанету для передачи и регистрации данных в Содружестве! Представляете, что будет, если проскочит информация, что кто-то во Фронтире изучил базу чуть ли не максимального уровня, да ещё с установленной нейросетью аграфов последнего поколения? Вот и я о том же… Пришлось нагружать Патриарха ещё одной проблемой, тот недолго думая организовал на нашей исследовательской станции очередной кластер ИскИнов, занимающихся именно этой проблемой. В их ведении была сертификация профессионального уровня, регистрация изученных баз с выдачей соответствующих меток на идентификаторы, контроль всех имеющихся учебных баз и их доставка потребителям. Кроме того, этот же кластер стал основой нашего местного нета.
        Пришло сообщение от сполотов - они закрыли заключённый со мной контракт и в Дальней меня дожидается заказанный ранее арсенал. Наш самый мощный грузовик Титан сразу же отправился за долгожданным заказом. Теперь у нас полный цикл производства боевых кораблей до эсминцев включительно. За прошедшее время флот пополнился шестнадцатью фрегатами и четвёркой эсминцев нашего производства, по своим характеристикам ничем не уступающим боевым кораблям из Центральных Миров.
        Портал, установленный в столичной системе, работал не скажу, что на износ, но в достаточно напряжённом режиме. Патриарх уже зафиксировал переброску 26 кораблей в Зафронтирье и только восемь ушло обратно. Он предположил, что у сполотов появилась какая-то новая информация по базам империи Джоре, но по его личным данным в соседних секторах ничего похожего не должно быть. Складывается довольно странная ситуация - у древних ИскИнов данных нет, хотя они здесь с незапамятных времён, а вот у сплотов присутствует какая-то нездоровая уверенность, что имеющаяся у них информация верна. У меня только одно объяснение создавшейся ситуации: сполоты напали на следы вынужденных переселенцев, бегущих из разрываемой гражданской войной империи, о которых ИскИны ничего знать не могли. М-да… поживём - увидим на сколько я прав в своих догадках.
        Тем временем в приграничных к нам аварских сектора Фронтира поднялся настоящий вой. "Отверженных" обвинили во всех смертных грехах, вменив им в вину гибель торговой станции и десятков тысяч ни в чём не повинных разумных. В аварской империи крепло движение карающего похода. От 6-го имперского Флота требовали более решительных действий, те же объясняли своё бездействие понесёнными потерями в стычках с "архами". На фоне набирающих обороты волнений император Авара сделал публичное заявление, где лично обещал в кратчайшие сроки доукомплектовать флот и направить дополнительную боевую группу с целью "жечь калёным железом неверных". Вышло у него довольно эмоционально, но несколько сумбурно. Для нас сей факт особой роли не играет, но в ближайших секторах Фронтира в скором времени будет довольно неспокойно.
        Прибыли наши "посылки". Арсенал от сполотов, как они и обещали, оказался девятого поколения. Общее состояние арсенала Боцман охарактеризовал, как "только что со стапеля". Сразу же предали его на переборку и модернизацию - уверен, закладок сполоты не пожалели! А "подарок" от дварфов приятно удивил! Согласно заключённому с ними договора, они предоставили небольшой комплекс по производству опытно-промышленных образцов всей линейки ремонтных комплексов девятого поколения. Самым удивительным было то, что в ИскИне комплекса присутствовала вся технологическая цепочка производства образцов данной техники в десятом поколении! Таким образом дварфы попытались извиниться за подставу?
        В закромах пиратской станции нашлось не мало артефактов Джоре и Первой империи Галантэ. Большинство из них уже давно вышли из строя, но попадались и рабочие образцы, в основном бытовой направленности. Если к этим находкам прибавить артефакты с исследовательской станции аграфов, то у нас образовался довольно солидный запас древностей. Прелесть ситуации состояла в том, что при наличии оригинальных 3D-принтеров производства империи Джоре, мы могли с лёгкостью воспроизвести весь скопившийся ассортимент артефактов. Надо будет подумать, как пустить всё это богатство в оборот.
        К сожалению, кроме приятных известий были и плохие. Аграфы добрались до моих банковских счетов и заблокировали их. Флора уже давно предвидела этот шаг и раскидала мои накопления по другим идентификаторам, доставшихся от СБ Аратана и тех же аграфов, оставив на прежних счетах незначительные суммы, так сказать, для отвода глаз. То же самое она сделала со всеми счетами Линн и Кор-Каэля. Хоть мы и предвидели этот шаг, но потеря пары десятков миллионов было достаточно неприятным известием. Аграфы снова мне задолжали и я, кажется, знаю, как им ответить.
        Спустя две с половиной декады Ведун и Сумрак в сопровождении одной из наших "невидимок" появились в столичном секторе конфедерации Амерон. В одной из прилегающих систем был объявлен аукцион артефактов древних. В последнее время из-за сложившейся ситуации в Центральных Мирах, аграфы значительно умерили свои интересы в этой области и регулярно проводимые ранее аукционы стали редкостью. На сей раз главными покупателями являлись дварфы, именно они организовали данное мероприятие. В Амерон устремились все мало-мальски значимые торговцы артефактами.
        Некоторое время назад я попросил лорда Кор-Каэля связаться с дварфами и предложить им организовать аукцион артефактов древних. Гномы совершенно не горели желанием соваться не в своё дело, пришлось пообещать несколько рабочих эксклюзивных раритетов. Окончательно сломило дварфов предложение утереть нос аграфам. Гномы всё ещё злились на то, что длинноухие использовали их в тёмную и выставили перед заказчиком в нехорошем свете (это я о контракте с "отверженными"). Дварфы, как могли извинились, но осадочек-то остался…
        - Лот номер 56! - зычный голос аукциониста долетел до самых дальних уголков торгового зала.
        Несмотря на солидные размеры помещения он был полон - сказывалось отсутствие основных игроков. Нет, аграфы, конечно, присутствовали тоже, но их было откровенно мало и в основном это были частные коллекционеры. Слух о том, что на аукционе будут представлены только действующие артефакты, а основной закупщик не появится из-за сложной обстановки в Центральных Мирах, мгновенно разнёсся по всему Содружеству.
        - Вы видите перед собой домашний цент боди-арта. С помощью него, всего за несколько минут, вы подчеркнёте красоту своего тела и будете неотразимы в любой компании, - продолжил аукционист. - На экранах вы можете наблюдать многообразие возможностей данного артефакта. Сам артефакт произведён во времена Первой империи Галантэ, за основу был принят подобный конструкт империи Джоре.
        Сидящие с жадностью внимали аукционисту и не отрывались от панелей, демонстрирующих рекламный ролик, особенно в этом усердствовала женская половина зала. Я со своими девочками устроился немного в стороне и отдельно от общей массы - организаторы устроили нечто вроде VIP-лож и в одну из них "заселили" нас. Перед аукционом мне пришлось потратить массу времени, чтобы девочки выглядели соответствующе. Преобразователь материи наштамповал разных каменьев различной формы, а бытовой 3D-принтер распечатал к ним оправу из очень ценных сплавов. После того, как я их подзарядил энергией, они заблистали во всей красе. Линн сверкала снежно-синими оттенками, Аль-Элен - лазурно-зелёными, а Сью - тёмно-красными. На счёт нарядов ничего ни скажу, в этом особо не разбираюсь, но на флоте это звучит как "форма одежды вечерняя". Хотел, чтобы с нами была и Мара, но она отказалась - не любительница такого рода развлечений. Надо сказать, что со своими подарками я угадал и на моих девочек пялились никак не меньше, чем на артефакты.
        - Леры! - опять донёсся голос аукциониста. - Стартовая цена данного артефакта 10 миллионов кредитов! Кто больше, леры?
        Стартовая цена была высока. Даже по меркам аграфов это было довольно существенно, но в данном случае покупатели приобретали не "кота в мешке", как прежде, а гарантировано рабочий артефакт. Многим присутствующим такая ремарка пришлась явно по душе.
        - Одиннадцать!
        - Двенадцать!
        - Пятнадцать! - разносилось из разных уголков зала.
        Присутствующие аграфы явно занервничали. Они сообразили, что просто так артефакт им не достанется. Старшие уже давно сообразили с чьей подачи ведутся торги и зло поглядывали в нашу сторону.
        - Двадцать! - звонко крикнула Аль-Элен и с усмешкой посмотрела на соотечественников.
        Аграфки начали "закипать" и активно толкать локтями своих кавалеров.
        - Двадцать один!
        - Двадцать два!
        - Двадцать пять! - вставила своё слово Линн.
        Активность в зале резко упала, но все с интересом наблюдали за ходом торгов. Похоже, кое-кто даже начал делать ставки…
        - Двадцать шесть!
        - Двадцать семь!
        Незаметно "прощупываю" зал. В эмоциональном плане только две пары аграфов хотят продолжить борьбу за артефакт. Едва заметно киваю Сью.
        - Тридцать! - раздаётся звонкий девичий голосок.
        В зале тишина. Все понимают, что это уже явный перебор, но аграфы не были бы аграфами, если бы промолчали.
        - Тридцать один!
        - Кто даст больше, леры? - тут же отозвался аукционист. - Тридцать один - раз. Тридцать один - два.
        Ведущий ещё раз обвёл взглядом зал.
        - Тридцать один миллион кредитов - продано!
        Следующий лот разыгрывался по такому же сценарию. Я поставил перед собой цель - отбить потерянные по милости аграфов кредиты и получить при этом хоть какое-то моральное удовлетворение. Аграфы довольно быстро сообразили, что над ними просто издеваются и решительно покинули зал. Уже у самых дверей до них донеслось:
        - Следующий лот полностью аналогичный предыдущему и его стартовая цена три миллиона кредитов!..
        Аграфы не простили и не забыли.
        - Адмирал! - обратился ко мне главный ИскИн Ведуна.
        Теперь на борту Ведуна хозяйкой значилась Мара и после моего ухода ИскИны поменяли личностные матрицы. Теперь вместо Стратега и Тактика в рубке находились Веста и Старлей. С чем или кем связаны имена ИскИнов я у Мары не спрашивал, в принципе, это её корабль и она здесь хозяйка.
        - Из портала вышла тройка тяжёлых крейсеров Галантэ. Официальная формулировка прибытия - сопровождение младшей дочери императора, - продолжила Веста.
        Так вот кого мы обидели! Вернее я… М-дя… печалька.
        - Кроме того, - подключился Старлей, - в системе находятся четыре "яхты" аграфов 12 поколения класса "Лёгкий крейсер".
        - Берут в клещи, - подытожила Мара. - Уйти спокойно не дадут. При разгоне следует ожидать неприятностей.
        Аграфы на это мастаки. Как пример, могут подкинуть небольшую электромагнитную мину. Её срабатывание в последний момент перед входом в портал приводит к обнулению координат, но так как вы уже успели по инерции войти в портал, куда он вас забросит никому не известно. Или кто-то из "скрыта" отстреливает разгонный двигатель. Бывали случаи, что от перегрузок в кормовой части корабля разрушался силовой набор, особенно если разгонных двигателей несколько. Да мало ли, что ещё эти мастера могли придумать? Надо срочно вызывать тяжёлую кавалерию. Думал, обойдёмся без этого, но я сам полез к аграфам, вот и получил…
        Через восемь часов в системе была объявлена тревога. Ещё бы! Два линкора, тяжёлый носитель и пара тяжёлых крейсеров прибыли для сопровождения высших лиц монархии Росс. Мощные боевые корабли с неизвестными идентификаторами вызвали панику в системе, но военные быстро разобрались и навели порядок. Выданный нашими кораблями идентификатор быстро пробили по всем базам Содружества, но результат вышел отрицательным. Военные расширили поиск базами по Фронтиру и опять безрезультатно. Уже скорее от отчаяния они подключили базы Центральных Миров и о чудо! От сполотов пришло подтверждение о дипломатических отношениях с монархией с пометкой "дружественное государственное образование". Военные были в шоке! Сполоты и в Содружестве особо ни с кем не общались, а тут друзья во Фронтире!..
        Буквально через час после столь эффектного появления наших линкоров с флагманом связался посол Аратана и попросил о срочной встрече.
        - Быстро сработали, - прокомментировал сообщение от посла Стратег.
        К тому времени я с семейством уже переправился на Эдельвейс и эту новость обсуждал в его боевой рубке.
        - Считаешь, узнали свои кораблики? - поинтересовался мнением Стратега.
        - Это не сложно. Новейшая модель, предсерийная серия.
        - Похоже, надо объясниться. Иметь во врагах Аратан совершенно не хочется.
        - Я бы посоветовал с ними договориться, что-то предложить взамен, напомнить прошлые обиды. Идти с тобой на конфронтацию аратанцы не решатся, у тебя за спиной сполоты. Кстати, только что пришло сообщение от дварфов, также просят о встрече.
        Сегодня не день, а просто праздник какой-то - все в гости к нам!
        - Сообщили по какому поводу встреча?
        - Установление дипломатических контактов.
        - О, как быстро! Откуда у них такая уверенность, что монарх в системе?
        - Связать просьбу лорда Кор-Каэля, исчезновение его клана из Содружества, с проведением этого аукциона и главным обидчиком аграфов на торгах не сложно. Особенно в свете появления нашей эскадры. Дварфы наверняка поняли, что у нас какие-то дела со сполотами, а возможно у них имеется дополнительная информация по этой теме. Вот они и боятся опоздать.
        - Хорошо, я понял. Давай вначале организовывай встречу с дварфами, а потом с послом Аратана. Только так, чтобы посол "зацепился" с убывающими дварфами. Нам лишний козырь в рукаве не помешает.
        Встреча с дварфами происходила адмиральских представительских апартаментах (имелись такие на борту Эдельвейса). Как и предполагалось дварфы желали наладить дружеские, взаимовыгодные отношения и открыть своё представительство в глубоко почитаемой ими монархии. Но вначале дварфы передали официальную признательность от лица Монаршего Дома и Правящего прайда мзимов за спасение своих подданных. Я несколько оторопел от такой уверенности дварфов в истинности конечного адресата, всё же контракт они заключали с лордом Кор-Каэлем, но потом сообразил - за моим правым плечом стояла его дочь! Коротышкам ничего особо придумывать не пришлось.
        В ответной речи мне пришлось посетовать на нестабильную обстановку во Фронтире, резко активизировавшихся пиратов и разного рода наёмников, не единожды замеченных архов и пожелал дварфам не подвергать рискам свои жизни и обращаться по всем интересующим их вопросам в нашу дипломатическую миссию в Дальней.
        Дварфы поняли, что к себе в монархию я их пускать просто так не собираюсь. Не знаю, обиделись они или нет, но ничего особого я не почувствовал. Коротышки прекрасно понимали, что интерес должен быть обоюдным и, скорей всего, для более плотного общения время ещё не пришло. Но они всё же обозначили свою позицию и уже тем самым выполнили поставленную перед ними руководством задачу.
        После ухода дварфов я срочно связался с лордом Кор-Каэлем и отдал команду срочно организовать в Дальней нашу дипломатическую миссию. Если дварфы окажутся там раньше нас выйдет очень некрасиво…
        Посла Аратана я встречал, что называется - один на один. Девушек отпустил, нечего им слушать, как злой дядька ругаться будет, а в том, что посол будет общаться со мной на повышенных тонах я не сомневался. Пусть я и монарх, но для того же Аратана больше похож на прыщик на теле у слона. Так и вышло…
        - Его Величество император Арагат VIII крайне недоволен вашими действиями и требует вернуть похищенные корабли и его подданых! - посол пренебрёг процедурой представления и с самого порога кинулся в атаку.
        Такое поведение лишний раз подтверждало отношение Аратана к никому толком неизвестной монархии, затерявшейся в глубинах Фронтира. Но тем не менее это не повод, чтобы так бесцеремонно орать на меня!
        - А то что? - спокойно поинтересовался я.
        - Как что? - опешил посол, но быстро взял себя в руки. - Да мы вас в порошок сотрём!
        - Вперёд и с песней! - не выдержал я. - Направление показать?!
        Посол замер с открытым ртом. Он был в растерянности, до сего момента с ним никто в таком тоне не разговаривал. Удивление, гнев, пренебрежение и злость на себя смешались в непонятном коктейле его эмоционального состояния.
        - "Посол связался со службой СБ, - обозначилась Флора. - Предполагаю, уточняет местонахождение монархии".
        А чего тут уточнять, если сами сполоты толком его не знают. Нет, примерные сектора нашего нахождения они вычислили, но толку-то от этого?.. Иной раз дверью ошибёшься и в такой конфуз попасть можешь, а здесь разлёт в несколько секторов…
        - Как так? - вслух удивился ответу своей СБ посол.
        - Я понимаю ваши затруднения, - усмехнулся я послу, - но может мы забудем произошедшее э-э… недоразумение и начнём всё заново?
        У посла глаза полезли из орбит и начали заливаться желчью… Он пару раз глубоко вздохнул, поиграл жевалками и ровным голосом, без эмоций продолжил:
        - Его Величество император Арагат VIII крайне недоволен вашими действиями и требует вернуть похищенные корабли и его подданых.
        - Я готов компенсировать финансовые потери империи.
        Посол был в недоумении, он не понимал, что происходит - только что его щёлкнули по носу и тут же согласились с предъявленными требованиями. Внимательно посмотрев на меня, он пришёл к выводу, что виной всей этой свистопляски моя молодость. Все его мысли и эмоции отображались на лице, мне и напрягаться особо не пришлось, чтобы понять, что происходит у него в голове.
        - Подданные Его Величества? - профессионализм быстро брал своё.
        - В силу сложившихся обстоятельств они посчитали, что предложенные мной условия гораздо предпочтительнее и просят Его Величество быть снисходительным к ним и их семьям.
        Я сбросил послу пакет данных по аратанцам, находящимся у нас. Кстати, семьи перегонных команд к этому времени уже перебрались к нам в Метрополию. Транспортные корабли, заходящие в Содружество, забирали их, заранее обговорив место встречи.
        - Что по компенсации? - кивнул мне посол, показывая тем самым, что по "добровольным переселенцам" вопрос закрыт.
        Содружество переселено и Аратан ничем в этом плане не отличается от других государств. Сотней больше, сотней меньше - не особо принципиально. Члены перегонной команды не являлись носителями государственных тайн, а потому, как говорится - скатертью дорожка. А вот сами линкоры самая, что ни на есть тайна, один из важнейших государственных секретов в области обороны, вооружений и кораблестроения… Торги будут сложными, но мне есть, что предложить императору!
        - Так случилось, - я решил немного углубиться в историю, - что я нахожусь в довольно натянутых отношениях с Правящим Домом конфедерации Галантэ. Мне срочно потребовались боевые корабли, но заказать их в Содружестве, особенно последних поколений, достаточно проблематично. Я обязан защищать своих подданных и особого выбора у меня не было. Это не оправдание, а констатация факта - своих я не бросаю и сделаю всё, чтобы обезопасить их жизни. В данном случае не повезло империи Аратан, но на их месте могли оказаться и другие.
        Посол вздёрнул бровь, явно сомневаясь той чепухе, что нёс непонятный юнец.
        - Да, это всё, конечно, интересно, но мы не приближаемся к сути, - перебил он меня.
        - Вы ошибаетесь, именно к сути мы и движемся. В своё время я также был подданным Его Величества Арагата VIII, но он не позаботился о моей безопасности, когда его служба СБ стала заигрывать с аграфами, которым я был очень интересен. Мне пришлось бежать. Согласитесь, что повод для недовольства у меня имелся?
        Посол промолчал, удивлённый неожиданным оборотом дела.
        - Теперь перейдём непосредственно к цене вопроса. Если не секрет во сколько императорской казне обошлась постройка этих линкоров?
        - Дело не только в затраченных средствах, - быстро "ожил" посол. - Произошла утечка государственных секретов, а их довольно трудно оценить в кредитах.
        - Мне ваши секреты и тайны не интересны. Линкоры прошли переоборудование по нашему проекту и ваше оборудование можем вернуть.
        Посол откровенно щурился, не веря ни единому моему слову. Внезапно рядом из ниши вышел андроид-телохранитель. Стоящий рядом с послом капитан его корабля, от неожиданности шарахнулся в сторону.
        - Лер посол, я открыл меню андроида, просмотрите его внимательно.
        - Андроид? - сиплым голосом переспросил он. - Они же запрещены…
        - И всё же?
        Через минуту посол "вернулся", но особой осмысленности в его взгляде не наблюдалось.
        - Эт… э-то… ж… же…
        - Да, да! Вы правы, это разработка секретных лабораторий империи Джоре. Как вы думаете, какого поколения этот андроид?
        - Я затрудняюсь ответить…
        - А теперь главный вопрос - насколько мне интересны ваши секреты?
        - Судя по всему - это не единственное ваше приобретение, - скорее утверждающе, чем вопросительно произнёс посол.
        - Вы правы, мне есть, что предложить империи и всё будет зависеть от того, сможем ли мы договориться.
        - Я весь внимание Ваше Высочество!
        Глава 3
        Демократия - это когда два волка и ягненок голосуют насчет обеденного меню. Свобода - это когда хорошо вооруженный ягненок оспаривает результат такого голосования.
        Посол быстро сообразил, что у него появился реальный шанс подняться и перебраться поближе к столичной системе, главное - договориться с этим безусым микромонархом, а если дело выгорит, император его оценит и не забудет! Я с интересом наблюдал за ходом его эмоций. Нет, посол не был карьеристом и высокомерной сволочью, просто пришло время, когда надо позаботиться о тёплом местечке и спокойно встретить старость. Предоставленный судьбой шанс посол упускать не собирался.
        В дверном проёме показались два андроида вкатывавших на гравитележке бронированную капсулу ИскИна.
        - Перед вами ИскИн 12 поколения класса "Линкор", который мы можем предложить вашей империи. Об официальных промышленных поставках таких ИскИнов речи не идёт, но на два-три таких же "изделия" только 10 поколения раз в декаду вы можете смело рассчитывать. Сейчас в данном ИскИне установлена программная оболочка на предмет проверки закладок любого оборудования производства Содружества и Центральных Миров.
        Посол поперхнулся и уставился на ИскИн. Технологиями производства ИскИнов высшего класса обладали только Центральные Миры!
        - Рекомендую императору проверить свою нейросеть. Уверен, он будет очень удивлён!
        А вот этот совет прозвучал довольно зловеще. Посол вздрогнул и посмотрел на меня немигающим взглядом.
        - Я правильно понял, что с помощью этого "изделия" возможна проверка всех ИскИнов и нейросетей поставляемых из Центральных Миров?
        - Да, это так и сразу же отвечу на следующий вопрос - удаление закладок уже ваша проблема. Думаю, подходящие специалисты у вас найдутся.
        - А как на счёт ваших закладок? - намекнул посол на оставшиеся в империи два линкора.
        - Не обижайтесь, но боюсь, что в данном случае у вас ничего не выйдет. Также с вами отправится вот этот небольшой бокс, - я положил перед послом чёрно-матовую коробочку. - Внутри рабочий личный ИскИн времён Первой империи Галантэ. Пусть этот небольшой подарок будет моим извинением императору.
        Сделав небольшую паузу, спросил:
        - Сколько, по вашему мнению стоят эти ИскИны?
        - Если, то что вы сообщили соответствует действительности, то уверен, речи о денежной компенсации более идти не будет! - твёрдо и без тени сомнений ответил посол.
        Яхта посла, на которую он перебрался после наших переговоров, прямиком направилась к гипервратам. По пути к ней присоединилась эскадра сопровождения и все скопом ушли в гипер. Озвученные мной предложения требовали личного присутствия посла в резиденции императора Аратана и в этом я с ним был согласен - объяснять заново суть своих предложений кому-либо ещё желания у меня не было.
        Прибывшие линкоры моментально сбили спесь с аграфов и те не решились на открытые действия. Перед самым переходом получил срочное сообщение от сполотов, те просили о встрече в Дальней. Пришлось всё переигрывать - опять пересаживаться на Ведун и в одиночку идти в Дальнюю, а линкоры чуть погодя отправятся в Метрополию - портал в Дальней был для них явно мелковат.
        - Мы попросили Вас о встрече, - выделил обращение сидящий напротив меня за небольшим переговорном столом довольно угрюмого вида сполот. - Дело в том, что к нам начали поступать запросы из Содружества о разрешении на посещение данной системы.
        Да, существовала такая практика, когда портал, не включённый по тем или иным причинам, в общую сеть являлся, как бы частной собственностью и, чтобы воспользоваться им надо иметь разрешение от владельца.
        - Более того, до нас дошли известия, что в Дальней планируется открытие нескольких дипломатических представительств стран-участниц Содружества, - продолжил сполот. - В связи с этим возникает вопрос об ограниченной пропускной способности, находящихся в системе гиперврат. Уже сейчас мы испытываем определённые неудобства при транспортировке габаритных грузов и нам бы не хотелось ограничивать в этом вопросе наших гостей. Мы просим пересмотреть нашу договорённость на предмет снятия ограничений пропускной способности по грузопотоку путём замены существующего портала на более производительную модель.
        М-да… во как загнул! И вроде ни в чём не обвинил, а чувствую себя тормозом прогресса.
        - Что конкретно вы предлагаете?
        - Вы снимаете все блокировки с портала, чтобы мы могли его установить в любом другом месте по своему усмотрению, а мы взамен ставим полноценную грузовую модель портала.
        Как-то это всё странно… Сомневаюсь, что грузопоток из Дальней сравнялся с транспортными линиями в Содружестве.
        - "Сполотам срочно потребовалась возможность переброски кораблей тяжёлого класса, - поделилась своим мнением Флора. - И направление переброски таких кораблей только одно - портал в Зафронтирье".
        Верно! Куда ещё сполотам гнать линкоры? Похоже у них там назревают неприятности. В принципе сполоты могли бы поставить гиперврата сами, но два портала в одной системе не "уживаются" - взаимные помехи в работе уже на номинальной мощности приводят к отключению одного из них. Именно по этой причине я им и понадобился. Памятуя, что в этом мире просто так ничего не делается, поинтересовался бонусами. Сполоты в своё время, ссылаясь на ограничения в доступе к порталу, практически на порядок занизили его стоимость, так что мой интерес был вполне оправдан. Сбросили каталог снимаемой с хранения техники двойного назначения. Выбрал с десяток кораблей технической поддержки флота, а то у нас даже с буксирами напряжёнка. Заказал ещё один топливный завод - флот растёт не по дням, а по часам и такими темпами скоро с нехваткой топлива можем столкнуться. Производственный комплекс по сборке атмосферной техники пришлось выбивать отдельно - в каталоге такой не значился. Четыре военных шахтёра крейсерского класса завершали список моих хотелок. Вся техника из списка значилась десятым поколением.
        Сполоты молча согласились с моим выбором и подписав уже оформленный договор тут же предложили приступить к работе. М-да… видно их действительно сильно прижало - вон и новый портал уже пригнали. Флора быстро сняла все ограничения в настройках портала и передали сполотам в полное владение. За двое суток старшие умудрились развернуть свой портал и передать его мне для настройки конечной точки в Зафронтирье.
        Всё свое свободное время пропадал на Гее. Лорд Кор-Каэль был уже здесь и контролировал ход строительства дипломатического городка. Ранее у сполотов он приобрёл строительный комплекс и теперь тот без перерывов "печатал" коробки диппредставительств. В ведомстве лорда уже значились заявки от дварфов, аратанцев и амеронцев (эти тоже успели как-то вовремя подсуетиться). Видя столь неожиданный наплыв заявок на посещение системы из Содружества и Центральных Миров сполоты также сделали заявку на земельный участок. В начале думали обустроить дипгородок в долине, но немного погодя решение переиграли и нашли подходящую площадку на плато: здесь и оборудованная посадочная площадка имелась, и к народу, что говорится, поближе…
        Внезапно "ожил" ранее заблокированный идентификатор выданный в Аратане. С удивлением обнаруживаю максимальный рейтинг социальной благонадёжности. В графе социального положения значилось - монарх союзного государства. Выходит, император уже определился с выбором…
        После настройки и проверки портала собирался вернуться в Метрополию, но в Дальней внезапно оказались аратанцы. Зашли в систему эффектно: первыми из портала "вынырнули" два новейших аратанских линкора - систершипы нашей пары, а уж только потом яхта посла и корабли сопровождения.
        - Ваше Высочество! - связался со мной знакомый посол. - Его Величество император Аратана Арагат VIII надеется на поставку ещё одного "неофициального" ИскИна с аналогичной программной прошивкой и хотя бы четырёх официальной версии. Оплата заказа перед вами…
        Уже находясь в нашем домике на плато, посол разоткровенничался:
        - Император был в гневе, ознакомившись с результатами проверки кластера управленческих ИскИнов столичной системы, а когда он решился обследовать свою нейросеть… - посол многозначительно затих и закатил глаза. - Теперь в службе безопасности империи появилось множество вакантных мест. Военные поставили ваш ИскИн на линкор и тот теперь мотается по ближайшим базам флота. Проблема с закладками оказалась гораздо серьёзнее, чем представлялось ранее, и военные боятся, что решить её в ближайшее время не получится, просят, как минимум, ещё пару-тройку таких же ИскИнов. Император надеется на ваше содействие и отдаёт взамен вторую пару линкоров. Ломать голову над вашими закладками ни у кого особого желания нет - разобраться бы с "подарками" от аграфов.
        - ИскИны прибудут завтра, - я понял намёк посланника на внезапно образовавшийся цейтнот в империи.
        Посол заметно успокоился.
        - Я смотрю, вы пошли на повышение, - решил я немного разрядить ситуацию.
        - Вашими стараниями Ваше Высочество, - улыбнулся посол. - Теперь я личный посланец по особым поручениям. Не скрою, от скорейшего выполнения этого поручения зависит моё дальнейшее будущее.
        - Будем надеяться, что всё у нас сложится, - ободряюще пожал ему руку на прощание.
        - Я тоже очень на это надеюсь Ваше Высочество!
        На следующий день в системе появились дварфы и амеронцы. Кор-Каэль приступил к своим основным обязанностям и принял послов. Тяжёлый крейсер аратанцев с нашими ИскИнами к тому времени уже убыл, а посол остался. Через некоторое время он связался со мной:
        - Ваше Высочество! Не сочтите за наглость, но мне крайне необходимо сопроводить линкоры до конечной точки, дабы убедиться в целостности доставки и отсутствию претензий с вашей стороны, - извиняющимся тоном сообщил посол.
        Я вопросительно посмотрел на него.
        - Личная просьба императора, - более тихим голосом добавил он.
        - "Хотят убедиться в твоей дееспособности", - прокомментировала Флора.
        - Хорошо, жду вас на Ведуне. Отправляемся через два часа.
        Надеюсь, к этому времени, доставленные вместе с ИскИнами перегонные команды успеют разобраться с пригнанными линкорами. Сообщил нашему командующему флотом Хейгу Ровену об организации торжественной встречи - чего, чего, а пускать пыль в глаза всяким там проверяющим он уже давно научился!
        Выйдя из гипера получил сообщение от Кор-Каэля о появлении в Дальней делегации… мзимов! Я не понимаю - в Дальней, что-то мёдом намазано?
        - "Ты лишь повод, - просветила мудрая Флора. - Всем интересно, что здесь делают сполоты и теперь за вами будут плотно приглядывать".
        Представление удалось. Посол насмотрелся на эффектно появившийся словно из ниоткуда почётный эскорт, рассмотрел ровные ряды боевых и транспортных кораблей, приметил мелькавших вдалеке шахтёров, заметил наши станции и как апофеоз всему ранее увиденному - двойная планета. Но больше всего его поразило нахождение в нашей системе портала.
        - Я думал, что добираться до вас придётся довольно долго, - поделился своими впечатлениями посол. По данным наших аналитиков, монархия находится где-то в зоне ответственности архов. Как вы с ними уживаетесь, если не секрет?
        - Нормально уживаемся, - пожал я плечами. - Мы не лезем к ним, а они к нам.
        - Это невозможно, - пробормотал удивлённый посол. - Ещё никому не удавалось договориться с архами.
        - Значит, не правильно договаривались. Ни в столичной, ни в сопредельных системах архов никогда не видели.
        - У вас не одна обитаемая система? - посол не переставал удивляться.
        - Похоже, у вашей аналитической службы явно не проверенные источники информации.
        Вот пускай хоть кто-нибудь попробует уличить меня во лжи! С архами всё понятно - они действительно здесь ни разу не были и не суются в наши дела. Да и с обитаемыми системами я не соврал. На исследовательской станции в соседней системе находятся вполне живые разумные. Спрашивается: с какого перепугу она необитаема?
        - Если честно, то вместо достоверной информации мне пришлось выслушивать собранные по галанету досужие вымыслы. Вы загадочная личность Ваше Высочество! А о монархии Росс вообще практически ничего неизвестно. Говорят, вы активно общаетесь со сполотами? - закинул удочку посол.
        - Да, у нас есть общие проекты, - не стал я особо распространятся.
        Правительственная резиденция произвела на посла неизгладимое впечатление. В Содружестве уже давно привыкли считать каждый сантиметр свободного пространства, а здесь - простор! Да и наш архитектор знатно постарался - дворцовый комплекс не сиял позолотой и не поражал своим монументализмом, а составлял как бы единое целое с окружающим его природным ландшафтом. Но всё же не резиденция больше всего поразила посла. После того, как мы побывали на Аль, он довольно долго молчал и "переваривал" увиденное.
        - У меня даже надежды не было увидеть родовое поселение аграфов. В Содружестве этим фактом могут похвастать единицы.
        Да, не любили аграфы принимать у себя гостей, в конфедерацию Галантэ можно было попасть только по приглашению главы Дома. "Отверженные" довольно быстро освоились на Аль и развили бурную деятельность по её заселению. Стариков в клане хватало и те, припомнив наследие предков, с трепетом и любовью обживали новый мир, притормаживая и сдерживая вечно куда-то торопящуюся молодёжь. Я у них бывал довольно редко и каждый раз замечал, что-то новенькое. Надо сказать, аграфы настоящие эстеты - всё к чему они прикасаются становится произведением искусства и мне понятны чувства посла, которые он испытал увидев сотворённую аграфами красоту.
        На этом наши экскурсии, собственно, и закончились. Сославшись на срочные дела, избежал вопросов о других городах и весях моей необъятной монархии. Не буду же я говорить послу, что других городов у нас пока нет, да возить его по фермам и перерабатывающим комплексам… Уже на торговой станции посол ещё раз поделился своими впечатлениями:
        - Теперь я с полной уверенностью могу рекомендовать Его Величеству приложить все усилия для налаживания более доверительных отношений с монархией Росс, - посол не стал скрывать истинной цели своей миссии. - Перед моим отлётом Его Величество император Арагат VIII передал мне приглашения на предстоящие празднества по случаю годовщины его коронации. На этом празднике собираются друзья и союзники империи и я рад от лица императора пригласить Ваше Высочество на это торжественное мероприятие!
        М-да… кажется сбываются мечты идиота - меня признали достойным… Правда пока только в Содружестве, но ещё год назад я о таком и помыслить не мог. Стать достойным это не одно и тоже, что быть равным. В этом плане у меня иллюзий нет. Приглашение от императора Аратана, по большому счёту, ничего особого не значит - это всего лишь знак внимания и намёк на дальнейшее сотрудничество. Да, сейчас меня выделили, но что будет завтра?
        На станции мы находились по вполне обоснованной причине - здесь организовывалось, что-то на подобие "Выставки достижений народного хозяйства". Всё или почти всё, что мы производим было представлено на этой выставке: начиная от пищевых и медицинских картриджей и заканчивая ИскИнами 10 поколения. Отдельно располагались артефакты древних. Их было много, но в основном это был бытовой хлам. Посол об этом не знал и был весьма впечатлён обилием артефактов.
        - Его Величество император Арагат VIII очень надеется на дальнейшее экономическое сотрудничество с монархией и нам особенно интересны "неофициальные" поставки, - напомнил мне посол, перед отлётом.
        - Я понимаю Его Величество, но мне не хотелось бы раньше времени ссориться со старшими.
        - Да, мы в курсе ваших опасений, но речь идёт не об увеличении поставок, а о вероятном расширении ассортимента. Возможно, у вас имеется возможность как-то посодействовать в решении возникшей проблемы с нейросетями у высшего руководящего состава империи… - посол выжидающе посмотрел на меня.
        М-да… и как ловко всё провёл: вот тебе приглашение от императора и вопрос о статусе дружественной страны почти решён, только вот и ты, что-нибудь предложи в ответ… Посол улетал весьма довольный, у него активизировалась установленная Джин нейросеть 10-го поколения вместо 9-й, ранее стоявшей, а в руках он крепко держал небольшой кейс с пятью комплектами нейросетей 12 поколения, что говорится - на пробу.
        В связи с приглашением на праздничные мероприятия в Аратан у меня образовалась личная проблема - в каком статусе со мной поедет Аль-Элен? По законам аграфов мы муж и жена, а по законам прошлой жизни - любовница… Линн уже давно намекала о проведении свадебной церемонии, но у меня, то времени нет, то решение срочных проблем на носу. Линн в последнее время немного округлилась, впрочем, она этого совершенно не скрывает. Моя жена из тех женщин, которых беременность красит, которые буквально светятся от счастья и покоряют всех неотразимым шармом.
        Свадебная церемония проходила на Эль. Линн в кооперации с женской частью нашего поселения "замутила" грандиозный праздник, я надеялся на более скромный вариант мероприятия - всё же мы уже давно живём вместе и свадебная церемония лишь констатация сего факта. Но мне было сказано: "не гундеть" и не мешаться под ногами, ибо праздник не только для меня, но и для новобрачной, и она его должна запомнить на всю жизнь!
        Свадьба прошла весело, гуляли три дня. Особым указом были объявлены праздничные дни и мои подданые также приняли активное участие в праздничных мероприятиях. Честно говоря, я не ожидал увидеть такого массового радушия и радости у вышедших поприветствовать свадебный кортеж на проспектах нашего города. Аграфы были весьма удивлены размахом устроенной свадебной церемонии, для них это скорее семейный праздник, а здесь такое… Кор-Каэлю понравилось, он был горд и… предсказания далёкого предка сбывались! Что же касается самой новобрачной, то, как она потом призналась - эти три дня лучшее, что было у неё в жизни.
        Не успел толком отойти от свадебной кутерьмы, как тесть потребовал срочно прибыть в Дальнюю. Надо было встретиться с мзимами, уж очень они на этом настаивали. Предмет переговоров они не указали, но намекнули, что им интересны профессиональные навыки "отверженных". Похоже, мзимам, что-то понадобилось во Фронтире, но сами они "светиться" не желают. Ладно, послушаем кошаков, может и нам, что интересное перепадёт.
        Мои предположения оказались недалеки от истины. Строгого вида дяденька в сопровождении двух весьма симпатичных "кошечек" довольно сухо донёс до меня благодарность от главы Правящего Прайда за спасение его соотечественников и после пары дежурных фраз перешёл к делу. Удобно устроившись на одном из диванчиков на террасе нашего дома, где по уже сложившейся традиции происходили все деловые встречи, он предложил заключить контракт с "отверженными". Задачей аграфов было незаметно доставить тройку мзимов на одну из станций во Фронтире и обеспечить им там необходимую безопасность с последующей эвакуацией в Содружество.
        На первый взгляд ничего сложного, но… Предполагаемый район действий - центральные сектора оширского Фронтира, предполагал, что мы столкнёмся с одной из триад. Мафиозные кланы Ошира во Фронтире славились крепкой организационной структурой и обученным персоналом, который можно было сравнить с воинскими формированиями.
        Переговоры вёл лорд Кор-Каэль и я лишь наблюдал за их ходом. Представитель мзимов прекрасно понимал кто я, но для него это ничего не меняло. Пусть я хоть трижды император Фронтира - где Центральные Миры и, что такое отбросы цивилизации? А именно отбросы мзим перед собой и видел. Очевидно, исходя из этого он не счёл возможным представиться. Нет, с лордом он поручкался - положение обязывает, но со мной этот номер не прошёл. Хоть особого негатива в свою сторону я не испытывал (хорошо "закрылся" гад), но выражение брезгливости на лице мзима отбивало всякое желание общаться с ним. Кстати, лорд также "включил" надменность и разговаривал с мзимом через губу. Со стороны это смотрелось довольно забавно - мальчики не поделили любимую игрушку… Я "влез" только на стадии обсуждения деталей взаимодействия.
        - Я так понимаю, что вы хотите изъять какой-то артефакт и быстро покинуть планету?
        В ответ мзим лишь утверждающе кивнул.
        - Хотелось бы узнать более подробное описание артефакта, порой от их размеров и веса зависит весь ход операции. Также было бы не плохо знать, где конкретно вы планируете провести операцию по изъятию.
        - К сожалению, особой информацией мы не обладаем. Именно поэтому и обратились к вам. "Отверженные" всегда славились тем, что из минимума могли выделить нужное и провести молниеносную операцию с приемлемым уровнем потерь, - мзим решил немного "подмаслить" лорда.
        - И всё же? - не повёлся Кор-Каэль.
        Мзим ещё раз кивнул и продолжил:
        - Планета класса "L", скалистая бесплодная пустыня, жизнь возможно только под куполами. Под одним из них находится резиденция Мао Ляна, босса триады и по совместительству страстного ценителя древностей. Коллекция Мао находится в подземном хранилище. Кстати, у него довольно неплохая коллекция. Нас интересует вот это, - перед нами возникла голограмма артефакта.
        - "Аварийный установщик нейросети из капитанского набора производства империи Джоре", - быстро сориентировалась Флора.
        - За этим артефактом мы охотимся уже несколько десятков лет, - продолжил мзим, - но он слишком быстро меняет своих хозяев. У Мао артефакт появился сравнительно недавно и есть все основания предполагать, что перепродавать в ближайшее время он его не собирается.
        - Что вас конкретно интересует: само устройство, заряженная в него нейросеть или пакет учебных баз?
        Лицо мзима медленно вытянулось, но он быстро справился с собой:
        - Вам уже встречались подобные артефакты? - живо поинтересовался он.
        - Нет, но назначение данного артефакта мне известно.
        Мзим оценивающе окинул меня взглядом:
        - Псион?
        - Немного, - не стал я скрывать.
        - У вас хорошая маскировка и защита. Если не секрет, кто ставил? Аграфы?
        - Имперцы, - не стал я особо сочинять.
        Мзим на минуту задумался и тут же поинтересовался:
        - Так это вы назначали нам встречу на торговой станции?
        Я молча кивнул.
        - Да-а, поторопились мы тогда с выводами… - в его голосе прозвучали нотки сожаления. - Но, как бы то ни было, за переданную информацию об имперцах отдельное спасибо.
        Интересно, а в каком звании "посол", который с такой лёгкостью ориентируется в наверняка засекреченной информации? Впрочем, это не мои проблемы. Последующие два часа мы потратили на обсуждение деталей предстоящей операции. Кстати, одна из сопровождающих посла сотрудниц приняла в обсуждении самое активное участие. Как оказалось, именно она и была тем самым специалистом по изъятию артефакта.
        Глава 4
        - Что означают звёздочки на фюзеляже истребителя?
        - Количество уничтоженных кораблей противника.
        - А звёзды на флаге Содружества?
        - А ты догадайся.
        На сей раз действовать придётся "по-тихому". Любой силовой вариант проникновения в систему мог привести к неоправданно тяжёлым потерям. По прогнозам Стратега, до четверти корабельного состава и в районе 60 % личного состава в наземной части операции. Триада не в пример работорговцам серьёзно относится к организации своей безопасности: четыре малых боевых станции на орбите планеты наглухо перекрывали все пути подхода к городам-куполам на её поверхности, а базирующиеся на станциях истребители перехватывали любого нарушителя на всех направлениях. Боевые станции прикрывали две флотилии малых боевых кораблей (корветы и фрегаты). Ближе к местному светилу расположились четыре линкора оширской постройки пятого поколения. Корабли даже по меркам Фронтира выглядели старичками, но в данном случае их возраст был не принципиален. В системе линкоры использовались в качестве мобильных вооружённых платформ. Спрятавшиеся за громадами линкоров два вспомогательных крейсера обеспечивали бесперебойную накачку их силовых щитов, что вкупе с толстым слоем естественной броневой защиты делали линкоры весьма "крутыми
орешками". Четыре дивизиона крейсеров и эсминцев составляли мобильные силы в системе.
        Необходимо также учитывать и рейдовые группы, которые отсутствовали в системе, но по первому же требованию готовы были вернуться; корабли, которые проходили мелкий ремонт; союзники опять же… К этому добавляем продуманную систему минных заграждений и получаем на выходе сплошное разочарование. Именно поэтому действовать "по-тихому" было принято за основу наших дальнейших действий.
        Лорд Кор-Каэль в категоричной форме был против моего личного участия в этой операции. Нет, он прекрасно осознавал, что мои навыки и способности, несомненно, повысят наши шансы на успех, но сам факт моего присутствия в группе проникновения коробил его до глубины души - не монаршее это дело!
        - Предполагаемый процент потерь среди ваших бойцов? - в лоб поинтересовался я.
        - Больше пятидесяти процентов, - опустил он свой взгляд. - Мы прекрасно осознаём на, что идём и к таким потерям готовы.
        - А я нет! - рявкнул я и рубанул кулаком по столу. - Понимаю, что ради выживания клана вы были готовы идти и на более значительные жертвы, но те времена прошли! У вас… у нас теперь новая жизнь! И если есть хоть малейший шанс сохранить чью-то жизнь, я этим шансом воспользуюсь! А чтобы у вас в дальнейшем не возникало лишних сомнений по моему поводу - более тщательно прорабатывайте план операции и его возможные варианты.
        Я понимаю лорда, действительно, это не дело, главе Дома нестись впереди лошади с шашкой наголо, но по-другому сейчас никак! Да, среди аграфов псионы имелись, но никто из них со мной и рядом не стоит - многовековое противостояние выбивало в первую очередь сильнейших. Кроме того, я очень рассчитываю на Защитника и надеюсь с его помощью избежать никому не нужных потерь. Что же касается оплаты, то мне удалось договориться на поставку за довольно символическую плату автоматической верфи среднего класса во флотском исполнении, правда, без главного ИскИна и основного 3D-принтера, но для нас это не проблема.
        Можно подумать, что у меня наблюдается некоторый перекос в направлении развития монархии - почти все последние приобретения связаны с постройкой и ремонтом кораблей, а также производством вооружений. М-да… в общем так оно и есть, но… Этот мир космических технологий и без наличия собственного флота здесь не устоит ни одно государство. Торговля, исследования космического пространства, добыча полезных ископаемых, перемещение людских и грузовых потоков и освоение нового жизненного пространства - всё эти процессы так или иначе связаны с производством космической техники. Так что особого выбора в этом плане у нас нет, а необходимый ширпотреб можно напечатать самим, благо, что бытовые 3D-принтеры у нас имеются.
        Группа поддержки добиралась до системы Мао в хвосте рейсового транспорта из соседнего сектора. Непомерно раздутая сигнатура старенького грузовика надёжно прикрыла Морок от систем наблюдений, как гражданских, так и флотских служб. К моменту появления крейсера с группой поддержки на борту, в системе уже находилась одна из наших "яхт" с аграфами, их главной задачей будет отвлечение на себя внимания служб безопасности триады. Морок остановился на орбите соседней планеты, ближе подходить было опасно. За маскировку можно было не беспокоиться, вот только корабль не иголка в стоге сена и кроме оптического спектра, имеется множество других возможностей по обнаружению "невидимок", взять хотя бы гравитацию и массу. Именно из этих соображений прятаться на орбите в окружении боевых станций не решились.
        Аграфы уже побывали в городе-куполе Мао и незаметно оставили там несколько дронов-разведчиков. Согласно утверждённому плану, группа отвлечения внимания перебрались в соседний купол-город и собирались там хорошенько "пофестивалить". Благодаря дронам в нашем распоряжении теперь имелась интерактивная карта купола и доступ к ИскИну технической службы системы жизнеобеспечения (сработал вирус, разработанный для аварцев).
        В состав группы поддержки входили две четвёрки андроидов, под командованием двух подчинённых Рига. Также в группу входил штатный комплект боевых дроидов. В случае непредвиденных осложнений эти ребята будут нас вытаскивать из города. А дожидаться нас они будут у одного из технических шлюзов купола, через который намечен отход основной группы. Их скрытность обеспечивал шаттл-"невидимка" из парка Морока.
        Я, мой "телохранитель", роль которого исполнял андроид и мзима Мрис попали в систему вполне официальным путём - на борту небольшой яхты, одной из тех, что мы отбили у работорговцев. По легенде, взбалмошная и немного помешанная на артефактах представительница Центральных Миров, на свой страх и риск путешествовала по Фронтиру в поисках редкостей для своей коллекции. Отсутствие регулярных аукционов в Содружестве вынудили неугомонную мзиму посетить эту систему. Капитаном яхты и сопровождающим лицом являлся я.
        Мрис весьма странно отреагировала на появление на яхте андроида, хотя тот был в наглухо закрытом скафе и определить на глаз, кто внутри было практически невозможно. Всем известно, что кошаки поголовно пси-активные и увидев "пустышку", а именно так ощущались андроиды псионами, она потом частенько косилась в мою сторону. Понимаю, довольно странно наблюдать за "ничто" во вполне "живом" скафе? Моя задача довести и обеспечить безопасность мзимы, а какими средствами я буду выполнять поставленную задачу - уже мои проблемы.
        Пока мы устраивались в одном из отелей и на скорую руку знакомились со "злачными" местами купола, наши микроскопические дроны-разведчики побывали в любимом месте отдыха Мао - одном из развлекательных центров его империи. Свою задачу дроны с успехов выполнили и теперь в нашем распоряжении находились образцы биологического материала Мао. В наших апартаментах размещалась довольно продвинутая для Фронтира медкапсула седьмого поколения. После прибытия дронов-разведчиков в неё был срочно погружён андроид-телохранитель.
        Мао не очень доверял всяким электронным приблудам и все его сейфы, лаборатории и склады открывались лишь при его непосредственном контакте со считывающими устройствами, путём сравнения его биометрических данных. Флора взломала ИскИн медкапсулы и обещала через двое суток превратить андроида в полный биологический аналог Мао. Чтобы не привлекать к себе излишнего внимания все эти два дня мы шатались по всяким казино, ресторанам и частным коллекциям почитателей древностей.
        Увидев рядом с собой вышедшее из медкапсулы творение Флоры Мрис всё же не выдержала:
        - Ты в курсе, что в Центральных Мирах и Содружестве тебя ожидают большие неприятности, если узнают об его существовании, - мзима быстро сориентировалась кто перед ней.
        - Ты же не расскажешь об этом? - усмехнулся я.
        Мзима не отреагировала на шутку и подошла вплотную к андроиду, внимательно разглядывая его.
        - Это не наши технологии, - уверенно заключила она, после тщательного осмотра.
        Я не стал отрицать очевидного факта и лишь неопределённо пожал плечами.
        - Похоже, мы не там искали, - задумчиво продолжила Мрис и обратила своё внимание на меня. - Откуда у тебя?
        - Так, досталось по случаю…
        - Не расскажешь?
        - Зачем? - я опять пожал плечами.
        - Ты мог бы не плохо заработать.
        - Деньги не главное в жизни.
        - Согласна. Надеюсь, мы ещё вернёмся к этому разговору…
        Как в плохих детективах, на дело вышли ночью. Хотя, понятие "день-ночь" под куполом было довольно относительным. Материал, из которого сделан купол был достаточно прозрачен и солнечный свет пропускал без проблем, но не в куполе проблема… На планете солнечные дни были столь редки, что их можно было пересчитать по пальцам. Постоянные сильные ветра поднимали песчаные бури, которые не стихали декадами. Поднятая пыль слоями оседала на куполе и окончательно перекрывала и до того крайне скудное внешнее освещение. В редкие дни затишья армия дроидов-уборщиков забиралась на вершину купола и счищала все песчаные наносы, а до того момента гостей города не покидало ощущение, что они находятся в какой-то огромной пещере. Режим дня и ночи под куполом в период бурь различался лишь уровнем освещения - ночью он был значительно слабее.
        Предстоящий маршрут движения был заучен и отработан. Особых препятствий не предвиделось. По техническим коммуникациям нам предстояло спуститься на два уровня вниз и пробраться к одному из бункеров Мао и здесь в дело вступал наш двойник. Техническая служба, под руководством Флоры, оповестила главный ИскИн города, что на этом уровне обнаружены неисправности энергетических линий и на время проведения ремонтных работ будет отсутствовать связь. Как только подошли к шлюзу входа в бункер наши дроны обрубили связь.
        Андроид подошёл к сканирующему терминалу и застыл в ожидании - пошла процедура проверки биометрических характеристик. Через несколько томительных мгновений дверь шлюза с шипением вырывающегося воздуха открылась. Вслед за удаляющимся андроидом устремилась мзима, я прикрывал тылы и зашёл в шлюз последним. Надо сказать, чтобы лишний раз не напрягать систему безопасности, мзима и я шли под "скрытом", благо такой режим работы у наших скафов имелся. Процедура шлюзования была достаточно короткой и буквально через пару минут мы оказались в просторном холле. Непосредственно перед нами расположилась стойка ИскИна бункера с пустующими рабочими местами операторов, а по левой и правой сторонам уходили коридоры складских боксов. Андроид сразу же направился к ИскИну, который чуть ли не матерился, пытаясь "дозвониться" до системы безопасности города-купола с отчётом о незапланированном посещении бункера его владельца. Главной задачей Флоры теперь является взлом ИскИна, надеюсь, что вдвоём с андроидом они справятся, а нам с Мрис по правому коридору, четвёртый бокс налево. Систему маскировки, как только оказались в
бункере мы сняли.
        М-да… это мы удачно зашли: бокс размерами 8?15 метров был полностью заставлен стеллажами с артефактами. Глаза разбегались от количества экспонатов и где здесь искать нужный артефакт? Мзима не растерялась и уверенно направилась по правой стороне и пройдя две секции стеллажей она остановилась у небольшого закрытого кейса. Достав из внутреннего клапана скафа небольшой приборчик, она просканировала кейс и победно улыбнулась.
        - И стоило оно того? - поинтересовался я.
        - Стоило! - Мрис ловко подхватила кейс. - Здесь дело принципа. Когда-то мы купили этот артефакт, но при перевозке из Содружества его похитили. Вернее, представитель нашего семейства решил сделать маленький бизнес на перепродаже, но не рассчитал своих сил и артефакт ушёл налево, а на нашем прайде повисло клеймо долга со всеми вытекающими последствиями…
        - Понятно, - кивнул я. - Тебя здесь больше ничего не интересует?
        Мрис негодующе зыркнула на меня. О, как! Какие мы гордые оказывается! Чужое не возьмём! Робин Гуды, блин компот! А я вот не такой принципиальный и на память, что-нибудь, да и сопру, из вредности! Тем более, что Флора уже как пару минут надрывается и требует прихватить с собой понравившуюся ей игрушку. Честно говоря, я несколько "удивился" столь наглому наезду. Ладно, если бы, что путное, а то - игрушку!
        - "Ты не понимаешь, Клим! - скороговоркой затараторила Флора. - Это телепорт на короткие расстояния. Ты можешь мгновенно перемещаться в радиусе видимого тобой пространства. Такие игрушки были незаменимым атрибутом в обучающих играх детей Джоре".
        - "А как работает такая штуковина"?
        - "Ты должен сконцентрироваться и отчётливо представить место телепортации, но в твоём случае достаточно на отсканированной карте окружающего пространства задать точку конечного перемещения, и Защитник всё сделает за тебя"!
        Не плохая игрушка, такая в хозяйстве точно сгодится! В моих руках оказался невзрачный медный пятак древнего артефакта.
        - "Приложи его к Защитнику, он его поглотит", - поторопила меня Флора.
        Пришлось раскрывать грудной клапан скафа. Мрис с любопытством наблюдала за моими трепыханиями.
        - Не поделишься, чем это ты сейчас занят? - поинтересовалась она, бросив быстрый взгляд в мою сторону.
        - Не поверишь… Мой ИскИн настаивает на активации этого артефакта, - я приложил пятак к яремной впадине.
        - Он у тебя разбирается в поделках древних? - мзима не скрывала своей иронии.
        - И чего бы ей не разбираться? - пятак моментально прилип к коже и падать явно не собирался. - Уж со своими собратьями она как-нибудь, да договорится…
        - Ну, ну… - с явным сомнением протянула мзима. - Кстати, тебе не кажется, что вокруг через чур уж тихо?
        Справившись со скафом, я посмотрел по сторонам:
        - Да, вроде бы, так всё и планировалось.
        - Не нравится мне такая тишина, пора отсюда уносить ноги.
        Честно говоря, меня и самого смущал такой ход событий - в моей жизни ещё ни разу всё планируемое не выполнялось, как задумывалось, хоть какая-то мелочь, но обязательно случалась. Прислушался к себе и отчётливо понял, что к нам приближаются неприятности. Не скажу, что предчувствие вопило, но неприятное волнение не отпускало.
        - Уходим!
        - "Что там"? - обратился я к Флоре.
        - "Исчезла связь с дронами-разведчиками. Работаем по второму варианту".
        У шлюза нагоняю Мрис:
        - Наши планы изменились, пробиваемся к южному шлюзу.
        Мзима кивнула и пристроилась за мной. Наш тыл на сей раз остался на "совести" андроида. Выйдя из бункера, сразу же, ныряем в технический колодец и понимаемся на уровень выше. От Мрис пошла пси-волна - сканирует пространство. "Впереди два псиона и три звезды боевиков" - приходит сообщение от неё. Сворачиваем в боковое ответвление и добираемся до следующего колодца. Поднимаемся ещё на уровень выше. Перед выходом на площадку запускаю свой сканер. Двойка псионов осталась в стороне, но они быстро двигаются в нашу сторону, позади также псион с группой поддержки. Выход к шлюзу, где нас ожидают десантники перекрыт - там также два псиона и боевики. Похоже, нас вычислили…
        - "Флора! Пора нашим ребятам немного пошуметь. Пускай изобразят попытку прорыва в нашем направлении. Только без излишнего фанатизма, как только потери среди андроидов и боевых дроидов перешагнут пятидесятипроцентный рубеж - срочный отход и эвакуация с планеты".
        - Откуда же здесь столько псионов? - Мрис выглянула из-за угла транспортной площадки. - Вот же гадство! Зажигалки!
        - "Псиорги, - моментально отреагировала Флора. - Разумные со слабыми ментальными возможностями. Путём непосредственного воздействия на мозг разнообразными стимуляторами достигается многократное кратковременное увеличение их пси-возможностей. Для этих целей в череп вживляется несколько коннекторов, на которые навешиваются аптечки со стимуляторами. На максимальных режимах стимулирования мозг псиоргов сгорает за несколько мгновений, отсюда и общепринятое прозвище - зажигалки".
        - Двоих я ещё выдержу, но, если их будет больше - нам конец! - продолжила мзима. - Что будем делать, командир?
        В груди резко полоснуло болью.
        - "Процесс слияния выполнен на 64 процента, - прошло сообщение от Защитника. - Возможны кратковременные болезненные ощущения".
        Как всё не вовремя! Послушался, блин, Флору! Ладно, с этим потом… Сейчас необходимо, как можно скорей выбраться из этого чёртова купола!
        - Активизировать систему маскировки. За мной!
        Я резко бросаюсь вперёд и перепрыгнув ограждение площадки оказываюсь во внешнем транспортном кольце города, до "делегации" с псионами оставалось около восьмидесяти метров. Ныряю в первый же попавшийся переулок, Мрис не отстаёт и движется за мной след в след. Через несколько мгновений за нашими спинами загрохотало - андроид получил приказ задержать противника.
        В груди опять кольнуло:
        - "Процесс слияния выполнен на 88 процентов"…
        Пересекаем ещё несколько улиц и переулков. До нас доносится раскатистый грохот - сработала система самоликвидации андроида. Джоре позаботились о сохранении своих секретов и в случае вероятного захвата андроида противником тот превращался в довольно разрушительную бомбу.
        - "Система безопасности купола фиксирует наши перемещения, - проинформировала Флора. - С некоторой задержкой, но фиксирует. Общее направление движения безопасники уже вычислили и к южным городским воротам стягиваются все находящиеся поблизости силовые формирования".
        - "Как они нас отслеживают"?
        - "Скорей всего, через артефакт, находящийся у Мрис".
        Наш забег продолжался. Слева и справа от нас появились отметки псионов. Судя по всему, передвигались они на гравикарах, так как отставать от нас явно не собирались, а двигались мы довольно в быстром темпе.
        - "Процесс слияния завершён", - на интерфейсе появился значок ближнего телепорта.
        И всё-таки нас успели перехватить! Впереди на небольшой городской площади спешно высадилось две боевые звезды безопасников и три псиона. Слева и справа нас также поджимали, так, что выбора не было - мы должны пройти сквозь выставленный заслон.
        - Предупреждаю, троих я не осилю, - мзима вглядывалась в полумрак площади.
        - Щит ставь только на себя.
        - Ты так в себе уверен?
        - Я сейчас на пару минут отлучусь. Твоя задача не высовываться и ждать моего сигнала.
        Мрис недоверчиво покосилась в мою сторону. Я тем временем нырнул в какую-то подворотню и активизировал Защитника - лишний раз светиться своими возможностями не хотелось. На виртуальной отсканированной карте пометил псионов и выбрал "УНИЧТОЖИТЬ".
        - "Вероятность успешного выполнения команды менее пятидесяти процентов, - обрадовал меня Защитник. - Общая пропускная способность пси-энергии противника превышает возможности носителя".
        Чёрт! Что делать? Вглядываюсь во тьму. Может, если я подберусь поближе, то смогу придумать, что-то более реальное? Похоже, пришло время испытать телепорт. Отмечаю на карте балкон какого-то здания, нависающего над позициями безопасников и отдаю команду Защитнику. Миг и я на балконе! Сработало! Прислушиваюсь к себе - вроде бы всё нормально, вот только половину внутреннего энергетического запаса, как корова языком слизала! М-да… не всё так просто, с моим запасом много не попрыгаешь…
        Псионы обнаружились недалеко от балкона, буквально метрах в десяти от меня. На их бритых головах поблескивал серебристый металлический обруч, а в тыльной части черепа виднелись коробки универсальных аптечек. Две пятёрки бойцов залегли в цветочных клумбах поблизости. Что я могу сделать в данной ситуации? Пока я не обезврежу псиоргов, связываться с боевиками совершенно бессмысленно, а уничтожить псионов у меня силёнок не хватает. Какая-то ерунда получается… В темноте блеснула полоска обруча. Стоп! Металл - на него великолепно ложатся магические плетения. В моём арсенале только бытовые заготовки, но и этого должно хватить! Три плетения заморозки улетели по адресатам. Активизация! Три тушки псиоргов валятся на каменные плиты площади. "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ"! И бойцы застывают в клумбах.
        "Можешь выходить. Противник нейтрализован", - отослал сообщение Мрис. Та долго ждать себя не заставила и уже буквально через пару минут она разглядывала промороженные головы псиоргов.
        - Чем это ты их? - с явным удивлением в голосе поинтересовалась она.
        Вот как ей ответить, чтобы сразу отстала и обиду не затаила?
        - Секрет клана.
        Вроде бы стандартная фраза, но после неё лишних вопросов точно не будет! Тайны рода - это святое!
        - "Южный выход полностью блокирован", - сообщила Флора.
        В принципе, мы на то и рассчитывали, когда планировали операцию. За южными вратами находились эллинги с шаттлами, и хозяева купола в первую очередь должны были заблокировать самую очевидную возможность покинуть город. Пока движемся к воротам нас особо опекать не будут - мы сами идём в приготовленную западню и то, что мы походя уничтожили группу безопасников особой роли не играет. Скорей всего, это была личная инициатива, кого-то из ближайших прислужников Мао. Им просто не повезло…
        Буквально за пару кварталов от южных врат сворачиваем в неприметный технический закуток. Из мрака тут же появилась четвёрка андроидов и их командир-десантник, которые теперь являются нашим арьергардом. Пришлось ещё раз немного поплутать по техническим коммуникациям. На сей раз безопасники уже не смогли нас отследить, так как вся эта зона значилась аварийной и здесь проходили экстренные восстановительные работы, именно из-за этого главный ИскИн города не имел возможности проконтролировать технические шлюзы этого сектора.
        Уже находясь в шаттле Мрис поделилась своими мыслями:
        - Теперь понятно почему к Мао никто особо не суётся. Вот только непонятно откуда у триады такие технологии.
        - Неужели в Содружестве нет аналогичных разработок? - удивился я.
        - Законодательно запрещены.
        - Ну, не знаю… Выходит, кто-то на свой страх и риск оттачивает технологии во Фронтире.
        - Похоже на то, - кивнула Мрис. - Будем разбираться.
        Помимо нас планету покидали ещё три шаттла. Лорд Кор-Каэль настоял на четырёх запасных вариантах. Кроме того, на орбите планеты под "скрытом" дежурил десантный бот, набитый аграфами и боевыми дроидами. Случись какие неприятности головорезы лорда вытащили бы нас в любом случае. Всё хорошо, вот только жаль яхту. До неё теперь не добраться, СБ триады уже наверняка вычислила на чём мы прибыли и арестовали корабль.
        - "Не успели, - влезла Флора. - Я успела её продать".
        - "Как продать"!? - возмутился я.
        - "Да, как псиорги взялись за нас вплотную, так сразу же выставила яхту на торги. Шансов забрать её с собой уже в тот момент у нас не было"!
        М-да… хозяйственная ты моя…
        - "Я сделала, что-то не так"?
        - "Да нет, всё правильно. Просто произошло всё как-то очень быстро"…
        - "Ты заметил интерес Мрис к технологиям дриады? Думаю, что мзимы всерьёз займутся Мао. А у нас закладочки на ИскИне яхты имеются. Если я правильно поняла, то её приобрёл кто-то из ближайшего окружения Мао. Есть повод немного поторговаться с мзимами"…
        Глава 5
        Художники не рисуют, а пишут. Моряки не плавают, а ходят. Артисты не играют, а служат. И только летчики не выпендриваются, а летают.
        С Мрис расстались почти друзьями. По крайней мере, сверху вниз она на меня уже не смотрела. За коды к ИскИну и "подаренному" андроиду мзима обещала пригнать к нам второй комплект металлолома, как она обозвала недоукомплектованную автоматическую верфь. Своими секретами мзимы делится не желали, а потому предлагаемые мне верфи были нивейского производства восьмого поколения.
        М-да… с верфями придётся повозиться - восьмое поколение совсем не то, что хотелось бы. Но Патриарх меня почти успокоил, по его словам, только установка ИскИна пятнадцатого поколения нашего производства придаст судостроительному комплексу возможность строить боевые корабли 10-го поколения, а когда мы установим изготовленный у нас же аналог 3D-принтера империи Джоре, то выпускаемая продукция будет уже не ниже 12-го. Одно плохо - на доработку каждой из верфей понадобится не менее двух-трёх декад. По завершению модернизации мы будем иметь возможность выпускать тяжёлые и лёгкие крейсера.
        Метрополия встретила нас деловой суетой: туда-сюда сновали транспорты и корабли шахтёров, буквально перед нами в систему вошло госпитальное судно с очередной партией переселенцев, между станциями сновали инженерные суда. Надо сказать, что население монархии уже преодолело стотысячный рубеж и в ближайших планах довести её численность до полумиллиона. Планы грандиозные и своими силами мы с этой задачей навряд ли справимся. Будет о чём поговорить с императором Арагатом VIII на предстоящем празднике, на который он столь любезно меня пригласил.
        За время моего отсутствия Линн изменилась - округлилась в разных местах, не так, чтобы очень, но там немного, здесь чуть-чуть… Стала какой-то домашней и аппетитной… Едва себя сдержал, чтобы сразу же её не затискать. Аль-Элен появилась ближе к вечеру и сразу же повисла на шее…
        А утро началось с производственного совещания:
        - Клим, мы уже достаточно уверенно чувствуем себя в экономическом плане, - Линн отодвинула от себя чашку с куафе. - Пора начинать торговать с соседями.
        - Полностью согласна с Линн, - поддержала её Аль-Элен. - Если мы хотим, чтобы с нами считались надо налаживать связи, ну и не забывать периодически демонстрировать наши боевые возможности. Кстати, у нашего командующего Флотом имеется несколько идей по этому поводу.
        - И что же ему помешало поделился своими мыслями? - меня задело такое откровенное нарушение субординации.
        - Клим, успокойся! - притормозила меня Линн. - Ты в системе появляешься наскоками, да и то почти сразу исчезаешь. Мы недавно накоротке пересеклись на станции, вот он и проконсультировался по некоторым экономическим вопросам.
        - Экономическим? - удивился я.
        - Да, а что тут удивительного? - продолжила Аль-Элен. - Его беспокоит многотипность корабельного состава флота и связанные с этим повышенные расходы на его содержание. Также не решён вопрос с трофейными боевыми кораблями.
        - Хорошо, я переговорю с ним.
        - Что ты решил по торговле? - напомнила Линн.
        - Организуйте наше торговое представительство в Дальней. Там сейчас шахтёры из прилегающих секторов напрямую работают с Содружеством. Деньги у них есть, а вот товар из Содружества по цене их не устраивает. Сполоты вообще работают только по заказам, выкупить продукцию 8-10 поколений далеко не у каждого получится. Ваша задача - обеспечить бесперебойные поставки товаров в Дальнюю не выше восьмого поколения. Будем занимать именно эту нишу.
        - Как я поняла, торговля ИскИнами остаётся в твоих руках? - поинтересовалась Аль-Элен.
        - Да, и несколько контрактов по их продаже уже заключено, - я сбросил документы с договорами заключённые с Аратаном. - Кстати, император Арагат VIII приглашает нас на предстоящие праздничные мероприятия в Аратане.
        У меня на переносице сошлось два напряжённых взгляда.
        - Когда!? - в голосе Аль-Элен отчётливо послышались металлические нотки.
        - Через три декады.
        В нашей столовой установилась леденящая тишина. По прошлой жизни помню - сколько бы времени не было выделено на подготовку, его почему-то в последний момент всегда катастрофически не хватало. Похоже, я совершил большую ошибку, заранее не предупредив девушек.
        - Меня ждёт вице-адмирал Хейг, - подскочил я. - Увидимся вечером…
        Резиденция командующего флота располагалась на борту линкора Гиацинт. Во внутреннем дворике дворцового комплекса меня уже дожидался высланный вице-адмиралом шаттл. Не прошло и часа, как я оказался на борту линкора.
        - Так о чём вы хотели поговорить со мной? - поинтересовался я после того, как мы поприветствовали друг друга.
        - Хотелось бы избавить наш флот от излишнего балласта, - в апартаментах адмирала появился тактический экран. - Вот смотрите, на данный момент у нас 28 фрегатов: 24 нашей постройки и четыре перешедшие от "отверженных". Все четыре фрегата разных проектов и достались аграфам в ходе набеговых операций. Я считаю, что настала пора избавляться от кораблей не соответствующие нашим требованиям. Сейчас новые корабли соответствуют 12 поколению, после модернизации верфей Патриарх планирует переработать проекты, доведя их характеристики аналогичные 14 -15 поколениям.
        Хейг Ровен перевёл дух и переключил экран на показ последующей информации:
        - Такая же ситуация наблюдается и по эсминцам. Из 22 имеющихся в наличие боевых единиц - 16 новой постройки, остальное сборная солянка. Кроме того, четыре эсминца значатся трофеями и на их ремонт и модернизацию также необходимы значительные средства. Про корабли основных классов я говорить не буду, потому как в ближайшее время поставок для их замены не предвидится.
        - Я понял вас, вице-адмирал и хочу обрадовать - через пять-шесть декад у нас появятся крейсера собственной постройки.
        - Вот это дело! - обрадовался Хейг Ровен. - Хотелось бы заранее ознакомиться с проектами.
        - По этому вопросу обращайтесь к Патриарху. Что же касается фрегатов и эсминцев, то можете постепенно их списывать. Сдавайте корабли Боцману, он доведёт их до нужной кондиции и будем продавать в Дальней. Скоординируйте свои действия с Линн и Аль-Элен. Продажей списанных кораблей будут заниматься их ведомства. Заодно избавляйтесь от всех транспортов, которые нам не подходят, они также уйдут на продажу.
        Спустя шесть дней после этого разговора наша делегация в составе линкора Эдельвейс и четырёх крейсеров сопровождения направилась в Дальнюю на открытие торгового представительства. Линн и Аль-Элен долго на меня не дулись и уже простили. Работы у них было море и теперь они летели вместе со мной, чтобы оценить плоды своей деятельности. В составе эскадры шла группа кораблей, которая будет выставлена на продажу. За крайне ограниченные сроки по времени Боцман умудрился подготовить восемь кораблей: по два эсминца и фрегата, а также четыре средних транспорта, захваченных во Фронтире у работорговцев. Все корабли были доведены до единого стандарта и соответствовали восьмому поколению.
        На данный момент в Содружестве и Центральных Мирах в ходу несколько основных разделений по уровням поколений. Во Фронтире самый низкий уровень и он соответствует 4 -7 поколениям. Содружество оплот среднего уровня - 8-10 поколения. Ну, и самый высокий уровень развития технологий в Центральных Мирах - 11 -12 поколения. Я не собираюсь ссориться ни с Содружеством, ни тем более с Центральными Мирами и на продажу выпускаемые нами корабли не пойдут в любом случае, а вот захваченные и модернизированные впоследствии - пожалуйста! Да, мы имеем возможность провести модернизацию кораблей и до более высоких уровней, но зачем? Цена таких кораблей будет пугающе высока, да и иметь под боком неуравновешенных хорошо вооружённых соседей тоже не слишком хочется, а так получается, как у нас в пословице: и волки сыты, и овцы целы. Кроме того, спецслужбы в Содружестве наверняка обратят внимание, что технологический уровень монархии де Росс не уступает ведущим государственным образованиям, а это серьёзный повод, чтобы не смотреть на нас, как на какое-то недоразумение.
        Открытие представительства прошло в торжественной обстановке (девочки постарались) и на удивление присутствовало достаточно много всякого народа, как из ближайших секторов Фронтира, так и из Содружества. Я понимаю, что большинство из них находились в Дальней по своим делам, никак не связанным с открытием нашего представительства, но всё равно приятно… А вот хозяева станции, где разместилось наше представительство, воспользовались своим правом "вето" и реквизировали подготовленные нами корабли для продажи. Во Фронтире довольно широко практиковалась такая практика. Хозяева станций имели право забрать понравившийся им товар до основных торгов, но обязаны были при этом выставить замену и компенсировать разницу в цене. Я понимаю князей, выше шестого поколения кораблей у них почти нет, а тут - восьмое! Но надо отдать им должное - цену они компенсировали без проблем. Кредиты у князей теперь водились, они практически мгновенно сориентировались в стоимости своих артефактов, доставшихся им от далёких предков и, как только в системе появились первые охотники за древностями, стали единым фронтом, не сбавляя
свою цену. Аграфы, прослышав про пси-активных потомках имперцев градом посыпали на Гею в надежде заполучить в свои кланы эндемичных псионов, но князья просто так отпускать своих подданных не собирались и с чистой совестью забирали себе пятьдесят процентов от заключённых личных контрактов. Постепенно волна первого интереса к Гее прошла и теперь князья жили поставками ценных ингредиентов местной флоры и фауны.
        Здесь надо напомнить, что наше небольшое производство по выпуску медицинских картриджей на Гее было уже давно работало на полную мощность. Местное сырьё было достаточно дорогим, что сказывалось на себестоимости выпускаемой продукции. Джин, а она теперь министр здравоохранения монархии, настаивала на внутреннем использовании данных картриджей. Древние технологии и заряженные местной энергией медицинские препараты выдавали потрясающий эффект. У себя, в Метрополии, Джин подняла на ноги и омолодила не один десяток стариков. М-да… такой товар действительно только для внутреннего пользования - не стоит разбрасываться государственными секретами.
        К производимой нами продукции был проявлен определённый интерес, последовали первые, пока скромные заказы. Самым неожиданным заказом была поставка нескольких ремонтных комплексов в Содружество! Неизвестно, как забредший в Дальнюю торговец довольно быстро сориентировался в ценах и посчитал, что перепродажа у себя на родине данных комплексов может быть прибыльной. Посмотрим… если у торговца всё сложится, то он обязательно вернётся, а за ним наверняка потянутся и другие.
        В разгар подписания первых контрактов со мной срочно связался Патриарх:
        - У сполотов произошло, что-то серьёзное.
        - Откуда такая уверенность?
        - У них пропала связь с порталом в Зафронтирье.
        - Подожди, как пропала? А у нас?
        - В том-то и странность - наш канал активен!
        - Есть какие-то идеи по этому поводу?
        - У меня только один вариант - архи.
        - М-да… если следовать логике, то на той стороне, живых сполотов уже нет, - пришёл я к неутешительным выводам.
        - Да, я тоже пришёл к такому же выводу, - подтвердил мою догадку Патриарх.
        - Полтора часа назад из портала вышел средний транспорт в сопровождении двух эсминцев, - подключился Стратег. - Сполоты сразу же их спрятали за своей станцией. Тактик обработал данные дальнего видеонаблюдения и пришёл к однозначному выводу - корабли вышли из боя.
        - Почему не объявил боевую тревогу? - поинтересовался я.
        - Сполоты сразу же разослали уведомление об учебных манёврах. Прибывшие корабли я посчитал частью легенды объявленных учений.
        - Понятно. Что старшие делают сейчас?
        - Сконцентрировали все свои силы у врат. Судя по боевому построению, отрабатывают задачи по отражению противника, выходящего из портала.
        - "Пришло сообщение от сполотов, - присоединилась Флора. - Просят срочно встретиться".
        Спустя час я был на боевой станции.
        - Приветствую вас! Меня зовут Крас Мун. Я адмирал флота и отвечаю за обеспечение безопасности в этой системе и поддержку воинского контингента в Зафронтирье, - в небольшом зале переговоров меня встречал крепкий коренастый сполот. - Какое обращение вы предпочитаете?
        Крас решил одним махом избавиться от ненужной в данном случае аристократической шелухи, максимально упрощая общение.
        - Вице-адмирал, - я перевёл свой скаф в режим отображения воинской формы.
        Сполот с каменным выражением лица наблюдал за всеми метаморфозами моего скафа.
        - Вы в курсе, что портал в Зафронтирье перестал отвечать?
        - Да, мне об этом уже доложили.
        - В системе произошло столкновение с архами.
        - Мы пришли к таким же выводам.
        Адмирал хмыкнул.
        - Вы зафиксировали пробившиеся к нам корабли, - кивнул он мне. - Что же, это даже к лучшему - меньше придётся объяснять.
        Крас Мун подошёл к тактическому экрану, на котором отображались схемы маршрутов до портала сполотов в Зафронтирье. Наши гиперврата в этих схемах не значились.
        - Как военный, вы должны понимать, что мы обязаны послать разведку и выяснить, что там произошло. По предварительным расчётам разведчики доберутся туда за семь-восемь декад, столько же времени потребуется и на возвращение, - адмирал показал на траектории, огибающие нашу туманность. - Это недопустимо долго! От лица своего правительства я прошу о вашем содействии в данном вопросе. По нашим расчётам пролёт через вашу территорию значительно сократят сроки планируемых мероприятий.
        Адмирал выжидающе посмотрел на меня.
        - Что конкретно вы от меня ожидаете?
        - Вы предоставляете нам коридор для прохода наших боевых кораблей.
        Перспектива нахождения у себя под боком армады вооружённых кораблей мне категорически не понравилась. Вероятность того, что сполоты попутно загадят жизненное пространство монархии какой-нибудь разведывательной дрянью, была крайне высока. Будь я на их месте, точно сделал, что-нибудь подобное.
        - Это невозможно! У нас с архами образовалась некоторая, надо сказать, довольно шаткая договорённость - мы не лезем к ним, а они к нам, и дразнить их вашими боевыми кораблями у своих границ я точно не собираюсь.
        - И каким же образом вам удалось с ними договориться? - адмирал явно не верил моей болтовне.
        - Сейчас этот казус никакого отношения к нашему разговору не имеет, но, если вы настаиваете, сам факт нахождения гиперврат на территории архов говорит о многом.
        - Да, вы правы, вице-адмирал, - быстро поправился Крас Мун.
        - Я предлагаю произвести разведку своими силами и предоставить вам полный информационный пакет по её результатам.
        - Аргументы довольно убедительные и мы, пожалуй, согласимся с вашим решением. У нас лишь одно небольшое дополнение - в системе должен находиться линкор "Града", нас интересует содержимое его капитанского сейфа, а будет ещё лучше, если вам удастся демонтировать его целиком.
        Крас Мун отошёл от экрана и жестом пригласил к столу.
        - Ну, что же… Осталось лишь закрепить нашу договорённость официально.
        - Не так быстро адмирал! Я рискую многим и мне хотелось бы знать - ради чего?
        Сполот брезгливо поморщился. М-да… а это уже попахивает откровенным неуважением! Я у него на службе не состою и роль мальчика на побегушках не по мне!
        - Хорошо! - рявкнул он. - Всё, что вы найдёте в системе - ваше, кроме оговорённого капитанского сейфа разумеется.
        - Вы смеётесь надо мной, адмирал? Что я найду в системе, где архи наверняка, камня на камне не оставили? Да даже, если и найду, кто мне разрешит забрать всё это с собой или вы разрешение для архов мне выпишите?
        - Не перегибайте, вице-адмирал! В случае успешной миссии можете рассчитывать на эту боевую станцию, без главного ИскИна конечно и вооружений. Продажа ИскИнов последнего поколения запрещена законодательно, но вы можете приобрести подходящий вам ИскИн за дополнительную плату, - ухмыльнулся сполот. - В любом другом случае вы получаете транспорт и два эсминца, прибытие которых вы совсем недавно наблюдали.
        Договор о предоставлении услуг мы подписали сразу же. Я настоял на сохранении пункта о переходе в мою личную собственность всего оборудования, что мне удастся найти и вывезти. Адмирал сполотов прекрасно понимал, что я навряд ли смогу воспользоваться именно этим пунктом, потому как архи после себя, как правило, ничего интересного не оставляют. Именно из этих соображений он особо и не возмущался.
        Уже возвращаясь на Гею, я внезапно осознал, что имел в виду адмирал, предлагая мне боевую станцию - сполоты собираются отсюда уходить! А это значит, что они заберут с собой и гиперврата. Здесь их больше ничего не держит: наши прежние договорённости не действительны, сливки с потомков имперцев они уже давно сняли, портал в Зафронтирье для них недоступен! Если сполоты уйдут, местные не устоят и через декаду здесь будет не протолкнуться от разного рода пиратов и наёмников, а нам придётся искать другой путь в Содружество.
        Срочно нужен портал! Можно попытаться вытащить гиперврата из Зафронтирья, спототы всё равно уверены, что он уничтожен! Но пока это только мои хотелки и здесь нужно будет как-то договариваться с архами. Чёрт, как всё не вовремя! У меня всего лишь шесть декад, чтобы попытаться решить эту проблему. Именно к этому сроку адмирал ждёт от меня полного доклада.
        Срочно связался с Хейгом Ровеном и поставил передним задачу разобраться, что сейчас происходит в системе с гипервратами. Решили отправить несколько развезондов и, если всё пройдёт штатно, только потом засылать туда крейсер под "скрытом". Времени у меня осталось лишь на то, чтобы распрощаться с девчонками и извиниться перед князьями за срыв запланированных личных встреч.
        К моему появлению в Метрополии появились первые данные из Зафронтирья, надо сказать, довольно обнадёживающие данные. Судя по картинкам с разведзондов битва в системе случилась не слабая. Разглядывая остовы когда-то грозных боевых кораблей, поймал себя на мысли, что корабельные кладбища всё же существуют. Больше всего смущал тот факт, что нигде не наблюдалась хоть какая-то деятельность архов. Нет, на заднем плане, вдалеке виднелась пара ульев, но они стояли на месте и как будто, чего-то или кого-то ждали. М-да… ситуёвина… А не меня ли ждут душегубы и потрошители?
        - "Вероятность истинности твоего предположения выше семидесяти процентов", - подтвердила мою догадку Флора.
        - Предполагаю, что у архов к нам имеется определённое предложение, - подключился Стратег. - Судя по тому, что они не занимаются разборкой и демонтажем оборудования кораблей сполотов именно их нам и хотят предложить. Вот только, что потребуют взамен?
        Ну, здесь и к гадалке не ходить - биоИскИны потребуют архи. Надо лететь, ждут всё же…
        М-да… картинки с зондов не передавали всех масштабов трагедии произошедшей битвы. Останков кораблей было гораздо больше, чем мы предполагали. Что же такое нашли сполоты, если они с такой лёгкостью отнеслись к потере одного из своих боевых флотов? И ведь это не все корабли. Здесь стоял флот защищающий портал, но артефакты сполоты тащили из какой-то другой системы, а это значит, что где-то поблизости есть ещё одно корабельное кладбище…
        Как только Морок выбрался из корабельных завалов со мной сразу же связались архи.
        - ЧУЖИЕ. НАШЛИ ДОМ СОЗДАТЕЛЕЙ. ЗАБРАЛИ СПЯЩИХ. ВРАГИ! БИТВА! ПОБЕДА!
        Вот и понимай их как хочешь! Подробнее они не умеют! Могу лишь предположить, что сполоты вышли на поселение беженцев из империи Джоре. В стазис-камерах обнаружили имперцев и попытались их вывезти. Архи, очевидно, как-то контролировали поселение и до поры, до времени не вмешивались, благодаря моей "протекции", но когда дело дошло до банального грабежа они вспомнили, что перед ними ЧУЖИЕ и уже не церемонились…
        - Что вы хотите?
        - ВСЁ ТВОЁ. НАМ ИСКИНЫ!
        Я угадал! Архам действительно нужны биоИскИны.
        - Могу ли я забрать корабли из системы, где находится Дом Создателей?
        - НЕТ! ПРИНЕСЁМ.
        Понятно… архи не намерены повторять своих ошибок. А цену они запросили, я даже не знаю, как её охарактеризовать - всего три десятка биоИскИнов за разбитый флот сплотов, где четверть корабельного состава имела лишь номинальные повреждения - их экипажи были уничтожены пси-атаками. То ли ценность биоИскИнов для архов действительно стала запредельной, то ли я чего-то не понимаю…
        Пока ожидался транспорт с ИскИнами, решил разобраться с содержимым капитанского сейфа на линкоре Града. Моим изысканиям архи не препятствовали. Линкор отыскался довольно быстро, вернее то, что от него осталось. Как и в прошлые разы на борту разбитых кораблей ни оказалось ни одного трупа. Пришлось здорово попетлять в тёмных, разрушенных коридорах линкора, прежде чем я попал в капитанские апартаменты. Флора помогла "вскрыть" сейф и идентифицировать содержимое.
        - "Корабельный мультипликатор", - сразу же определила самую ценную находку.
        Мгновенно в голове всплыл массив знаний по данной теме из ранее изученных баз. Корабельный мультипликатор устанавливался на флагманах корабельных соединений. По сути, мультипликатор выполнял роль 3D-принтера, но… Существенная разница между ними была лишь в одном - мультипликатор мог "прятать" свои изделия в подпространстве. Например, "напечатав" производственную линию по изготовлению морских прогулочных яхт, он сворачивал её, оставляя в нашем мире небольшой зеркальный шарик, через который проходил процесс привязки и активизация артефакта.
        Внезапно по спине побежали капельки холодного пота. Это, что же получается? Самим-то мультипликатор сполотам не активизировать! Для этого процесса нужна кровь имперцев или на крайний случай, их прямых потомков! Аграфы своих не отдадут точно. На Гее потомков нужного уровня уже давно не наблюдается. Остаюсь только я… Мало того, что сам, как полный идиот, доставлю сей подарочек, так меня же и заставят его активизировать! Боюсь, что моим мнением, при этом, никто не поинтересуется. Вот влип! Теперь понятна нездоровая сговорчивость сполотов и проявленная ими невиданная щедрость… Думается, что старшие уже давно меня просчитали и просто играли со мной в кошки-мышки, запудривая мозги. Вспоминается предупреждение Декана о золотой клетке.
        Глава 6
        Этот мир очень странный. Если власть найдет на твоем заднем дворе нефть, то она государственная, а если наркотики - то они твои.
        На следующие сутки пришёл транспорт с биоИскИнами. Архи быстро приняли товар и принялись таскать корабли из системы Дома Создателей. Немного позже подошла наша инженерная служба и все транспорты, что у нас имелись. А дальше началась рутина - целую декаду мы загружали транспорты. Команде Боцмана удалось уже здесь поставить на ход два тяжёлых войсковых транспорта сполотов, из числа наименее повреждённых. Благодаря этим транспортам сутки-другие мы выиграли. Когда все остовы кораблей были уже отправлены в Метрополию в систему пришёл крейсер с аграфами-псионами. Их задачей было сворачивание портала и дальнейшая транспортировка его в Дальнюю своим ходом, не используя наш портал. Мне надо было срочно возвращаться, на носу была поездка в Аратан и поучаствовать в сворачивании гиперврат никак не успевал. Кор-Каэль клятвенно обещал, что поставленная перед его соотечественниками задача им по силам и волноваться мне не стоит.
        Что касается доставки портала "своим ходом", то мне определённо не хотелось лишний раз злить сполотов. Вот как они уйдут из Дальней, так портал там и окажется. По времени примерно укладываемся. Уже по дороге в Метрополию получил общую сводку от Боцмана по произведённым работам. Цифры поражали. Только одних линкоров нам удалось переправить не менее десятка, крейсеров - больше трёх десятков, а если учесть, что некоторые корабли после боя развалились на несколько частей, то фактически цифры были гораздо значительнее. Эсминцы и фрегаты Боцман не считал, там иной раз не сразу сообразишь фрегат это или кусок от какого-то другого корабля. В составе бывшего соединения отыскалось более трёх десятков инженерных, транспортных и вспомогательных кораблей.
        М-да… по всем параметрам выходит, что в Зафронтирье находился полноценный боевой флот сполотов, да ещё со средствами усиления. Но особенно меня заинтересовало упоминание в отчёте об обнаруженных боевых станциях.
        - Что за станции? - поинтересовался я у Стратега.
        - Последняя разработка сполотов - тяжёлые боевые станции проекта "Рубеж" 12 поколения. Три станции прибыли совсем недавно и к их развёртыванию даже не успели приступить. Боевые повреждения минимальны.
        А вот это для нас настоящий подарок! Теперь будет чем защитить Дальнюю, а держать там почти все свои боевые корабли для нас совершенно неприемлемый вариант. Если говорить о самих боевых станциях, то они представляют из себя совершенно не то, что привыкли показывать у нас в фантастических фильмах. Боевая станция - это, прежде всего, оборонительный рубеж какого-то определённого сектора пространства и перемещаться она может только внутри системы. На станции просто некуда ставить разгонные двигатели, а если всё же это вам удастся, то обязательно образуется мёртвая, непростреливаемая зона. Противник обязательно обнаружит вашу уязвимость и дорогостоящая боевая станция разлетится вдребезги при первой же атаке.
        По боевому могуществу станции подразделяются на лёгкие, средние и тяжёлые. Первые соответствуют тяжёлому крейсеру, вторые - линкору, третьи - дивизиону линкоров. Отличительной чертой всех боевых станций является наличие развитого парка лёгких боевых кораблей (истребителей, штурмовиков, тяжёлых дронов-перехватчиков) и повышенный в несколько раз боезапас и автономность.
        В Метрополии я появился в самый разгар подготовки к визиту нашей делегации в Аратан. Если я задержался хотя бы ещё на одни сутки, то ссоры с Линн и Аль-Элен не избежал точно. Накопилось множество мелких проблем, которые решить мог только я. На мне лежала организация подарков для императора и монаршей семьи, также я должен был вспомнить о своих драгоценных жёнах и пополнить их коллекцию драгоценностей, чтобы они могли блистать на приёмах и зря не беспокоиться по поводу своего внешнего вида. На вопрос по поводу взаимосвязи драгоценностей и внешнего вида мне была прочитана лекция о том, что одежда и драгоценности должны сочетаться и гармонировать. Для пущей убедительности лекция была прочитана в два голоса, что добавило убедительности. В итоге я на сутки пропал в домашней лаборатории, куда с Морока перебазировался лабораторный преобразователь материи.
        Надо сказать, что в Содружестве и Центральных Мирах не чужды высокому и понимают толк в драгоценностях, но подход к оценке увиденного был довольно своеобразным. Я почти не встречался с самобытным искусством, все пытаются подражать образцам эпохи древних. Нет, со вкусом у тех же древних было всё в порядке, но существующий подход говорил об одном - Содружество и Центральные Миры были больны неизлечимой болезнью… Основной вектор развития искусства, науки и технологий был направлен в сторону изучения и освоения наследия прошлого, а новых, самобытных разработок не было в принципе! Стоит исчезнуть артефактам древних и внезапно наступит эпоха стагнации, постепенно переходящая во всеобщую деградацию.
        Благодаря Флоре у меня имелась своя база по образцам драгоценных изделий, там были образчики разных эпох и стилей из прошлой жизни, что-то увидел уже здесь. Нейросеть позволяла в режиме реального времени исправлять в образцах смущающие меня моменты и в итоге я имел вполне самобытные образцы. Но не это было самым главным! Каждый предмет, прошедший через мои руки, напитывался магической энергией и обладал дополнительными свойствами. Драгоценные камни выполняли роль накопителей, а основой любого сделанного мной комплекта являлись скопированные Флорой плетения древних, позволяющий при помощи нейросети ставить щит, защищающий от ментальных атак. В итоге у меня получался красивый защитный амулет. Девчонки, когда прознали про все свойства моих амулетов - прониклись и торжественно пообещали, что такого личного ювелира они терять точно не намерены и, если он, то бишь я, начну безобразничать и раздаривать драгоценные побрякушки кому ни попадя, лишусь сладкого… Аль-Элен так и заявила:
        - Эти драгоценности достояние Дома и приравниваются к нашим фамильным тайнам.
        - И много их у нас? - ляпнул я не подумав.
        - А вот сейчас мы об этом и узнаем, - присоединилась к разговору Линн.
        - Нейросети! - загнула палец Аль-Элен. - Только не говори, что ты случайно нашёл контейнер с нейросетями Джоре. За всю историю находок подобных артефактов их общее количество не превысило нескольких десятков.
        Пока я разгребал в Зафронтирье остовы разбитых кораблей, Аль-Элен установили нейросеть древних и она до сих пор находилась под впечатлением. И вот теперь, смотря в её сияющие глаза, я сдался без боя - против фактов не попрёшь!
        - Угадала! - кивнул я ей. - Да, мы можем производить абсолютно любые нейросети и импланты.
        Аль-Элен от удивления от услышанного застыла с приоткрытым ртом и загнутым пальцем. Из-за её спины вышла Линн и загнула на руке подруги второй палец.
        - ИскИны!
        - Да, что же это за день сегодня такой? - притворно посетовал я. - Опять угадали!
        - Есть что-то ещё? - Линн не успокаивалась.
        - Пожалуй всё. Хотя нет! Есть ещё пси-симбионты.
        - Отец об этом знает? - спросила Аль-Элен.
        - Не обо всём.
        - Должен знать всё! - уверенно заявила она.
        - Уверена?
        - Клим, да он за тебя жизнь отдаст! То, что ты сделал для нашего клана выше долга жизни одного старого аграфа. Кроме того, полная информация о наших возможностях ему поможет при принятии ответственных решений.
        Тут же связался с Кор-Каэлем и предложил ему "прогуляться" до соседней системы, в провожатые ему дал Дэйва Коува (это он забирал биоИскИны с исследовательской станции). Время у нас ещё есть, думаю, за двое суток управятся. В принципе, лорд знал, что у нас, где-то там, имеется своя исследовательская станция, но вот только, чем там конкретно занимаются был не в курсе. Аграфы, работающие здесь и за которых лорд в своё время вступился, во время редкого отдыха на Аль среди своих соотечественников не горели желанием признаваться в своих былых "подвигах" и о работе почти не говорили, а Кор-Каэль не настаивал…
        - Что ещё можешь добавить? - продолжила наш разговор Линн.
        - Остальное вроде бы как не столь существенно, разве, что андроиды…
        - Это те молчаливые ребята, что вечно ходят с опущенными забралами? - быстро сориентировалась Аль.
        Я молча кивнул.
        - За любую из этих тайн старшие уничтожат нас не задумываясь, - подытожила Линн.
        - Вот умеешь ты, подруга, подобрать нужные слова, - невесело усмехнулась Аль-Элен. - Но знаешь, мне даже нравится, такое обилие фамильных тайн! Кто ещё может сравниться с нами?
        - Самая большая наша тайна не то, что мы только, что узнали, - многообещающе продолжила Линн и ткнула в меня пальцем.
        - Он? - удивилась Аль. - А в чём проблема?
        - Свяжись с Джин, - попросила меня Линн.
        В полном недоумении связываюсь с "семейным" доктором.
        - О! - появилось изображение Джин. - Неужели наша будущая роженица решилась на серьёзный разговор?
        - Ничего не понимаю? Какой серьёзный разговор?
        - А будущий папаша, кажется, нервничает… - поддела меня Джин.
        - Может перейдём к делу? - встала за меня Аль.
        - Можно и к делу. Если кратко, то наш Клим ходячий артефакт, по крайней мере, я о таких раньше не слышала! - ошарашила меня Джин.
        - И в чём же проявляется его исключительность, - осторожно поинтересовалась Аль.
        - Не буду объяснять основы генной инженерии и биохимические процессы, происходящие в наших организмах, попробуем обойтись примерами. Пример первый - Линн. Её будущий ребёнок - чистокровный Джоре! Пример второй - Аль-Элен. Твой будущий ребёнок - чистокровный аграф! Ещё раз подчёркиваю - ваши дети будущие эталоны рас!
        М-да… тишина в наших апартаментах на ближайшие несколько минут была идеальной!
        - Но как? - первой отошла Линн, - и почему Джоре?
        - Если бы я знала, милочка… - развела руками Джин. - Я уже вторую декаду почти не выхожу из лаборатории, но так толком ничего не поняла. Может нам, что-то хочет сказать виновник торжества?
        - Сам толком не понимаю…
        - И всё же?
        - Это тело не моё от рождения, в него лишь подселили, когда я умер в своём мире. ИскИн, который провёл эту операцию утверждал, что этот образец генной инженерии несколько модифицированный эталон расы Джоре, но мне почему-то кажется, что он рассказал не всю правду…
        - Вот в этом я с тобой полностью соглашусь! - сразу же согласилась со мной Джин. - В твоём геноме присутствуют дополнительные цепочки ДНК и сравнить их мне не с чем…
        - Потому, что они очень древние… - едва слышно произнесла Аль.
        Что-то в последнее время уж очень часто пропадает желание что-либо говорить. Декан оказывается та ещё сволочь, экспериментируя с генным материалом ДРЕВНИХ. Интересно, откуда он у него взялся?
        - Поздравляю вас девочки! В крови вашего мужа есть частица ДРЕВНИХ! - Джин отчего-то развеселилась. - И советую теперь приглядывать за ним почаще - межвидовые барьеры для него не проблема, и понести от него может как мзима и сполотка, так и дварфа. Кстати, это объясняет почему у тебя Линн будет будущий император Содружества, а у тебя Аль-Элен - император Центральных Миров. Кровь древних "чистит" генный материал. Линн, как и все хуманы, далёкие потомки Джоре; а в Аль-Элен частица крови аграфов…
        Всё, хорош! У меня от шуток Джин уже крыша едет! Линн и Аль тем временем, как-то странно переглянулись и уставились на меня.
        - Вы чего?
        - Ты, кажется, совсем недавно куда-то улетал с мзимой?
        - Аль, вы, что сбрендили? Поинтересуйся у отца, куда и зачем мы "улетали", а заодно попроси, чтобы он прочитал тебе лекцию о вреде необоснованных подозрений. А тебе, Джин, - обернулся к изображению "семейного доктора", - я этого не прощу, попадёшься ты мне ещё пьяная и связанная…
        Джин погрозила мне пальчиком и отключилась. Нет, ну что за жизнь у монарха? Всякий пытается его обидеть, уличить во лжи и поймать неизвестно на чём или… на ком… Чёрт, совсем запутали! Надо срочно, где-то пересидеть вдали от всех дев, крепко всё обдумать, составить план кровавой мести…
        В назначенное время, ближе к обеду, появился лорд Кор-Каэль, вернувшийся из инспекции на станцию Джоре. Мастер, ИскИн станции, уже отчитался о результатах ознакомления лорда с ходом исследовательских работ и номенклатурой выпускаемой продукции. Судя по переданной видеонарезке лорд большую часть времени находился в благоговейном состоянии. Вот и сейчас он почтительно склонил голову:
        - Благодарю за проявленное доверие, Владыка! - вот знает же, что не нравится мне это обращение, а всё равно гнёт своё!
        - Не стоит, лорд! Скажу больше, я исправлял собственную ошибку - уже давно надо было ознакомить с нашими реальными возможностями, да всё руки не доходили. И если бы не Аль, то сам бы в ближайшее время точно не додумался…
        Лорд повернулся к дочери и благодарно ей улыбнулся. После совместно проведённого обеда девчонки настояли на торжественном дефиле, чтобы проверить, так сказать нашу готовность. Как оказалось, проверять собрались не только меня, но судя по бросаемым придирчивым взглядам Аль-Элен сегодня достанется и лорду. Дефиле меня абсолютно не беспокоило, мой скаф был на все случаи жизни - помимо боевой ипостаси присутствовали опции повседневной и парадной формы, но как оказалось радовался я преждевременно! По протоколу был необходим ещё и штатский вечерний костюм, а на эту опцию мой скаф разведчика не был подписан. Пришлось облачаться в лёгкий универсальный скаф, в нём присутствовали все необходимые функции.
        Проходя мимо зеркальной стены, с удивлением обнаружил у себя на груди орденскую планку. Это когда же я успел?
        - "Патриарх фиксирует все наши боевые походы и согласно разработанными ещё в империи Джоре критериям оценки действий в тех или иных условиях, он решает достоин ли ты награды или нет. Оценке подлежат также поступки всех подданных монархии, - проинформировала Флора. - У тебя несколько наград за успешно проведённые боевые операции во Фронтире. Кстати, какие государственные цвета нашей монархии"?
        - "Пусть будет белый-синий-красный", - не стал я ломать голову.
        Некоторые цвета на орденской планке сразу же поменялись. На кителе лорда, также, что-то изменилось.
        - "А это, что за многолучевые звёздочки"? - обратил я внимание на правую сторону кителя.
        - "Знаки почётного гражданина от сполотов, дварфов, мзимов, империи Аратан и, что самое интересное, присвоены с одной и той же формулировкой: "За спасение сограждан и деловое сотрудничество". Ты хоть иногда заглядываешь в свой идентификатор"? - в голосе Флоры послышались нотки недоумения.
        - "Если честно, то даже и в мыслях не было. Не подскажешь о каком деловом сотрудничестве с дварфами идёт речь"?
        - "А ты не помнишь, чем расплатился с ними за проведённый аукцион"?
        - "Кажется парой малых ИскИнов Первой империи Галантэ", - припомнил я.
        - "Вот именно! Оплата была зачтена, как деловое сотрудничество".
        В столичной системе Аратана мы оказались несколько ранее оговорённого срока. Дорога у нас была дальняя и случиться могло всё, что угодно, поэтому решили не рисковать и иметь небольшой запас по времени. Эдельвейс, в сопровождении тройки крейсеров: Ведуна и двух тяжёлых: Морока и Фантома, сразу же проследовали к ближайшей станции, где для нас были зарезервированы доки. Причальные станции длинными рядами расположились невдалеке от столичной планеты, гостей в системе хватало. Чем ближе мы подходили к планете, тем меньше кораблей встречалось на пути. В зоне безопасности, окружающий планету, полёт был возможен только по пропускам.
        Буквально через несколько мгновений после швартовки со мной связалась Служба протокола и передала личную просьбу императора о неофициальной встрече. Отказывать было как-то неудобно и через пару часов я находился в небольшой приёмной во дворце императора.
        - Ваше Величество! - я склонил голову в церемониальном поклоне, при появлении в приёмной средних лет мужчины во френче полувоенного образца.
        - Ой, да бросьте, вы эти великосветские замашки, Клим! Если бы вы знали, как весь этот этикет меня уже достал! Да кроме нас здесь никого и нет, - император оглянулся и добавил, - почти никого нет.
        - Если таково желание хозяина…
        - Вот и договорились!
        Всенародный любимец империи подошёл и крепко пожал мне руку.
        - Надеюсь, вы простите меня Клим за столь внезапную встречу, но после активизации новой нейросети у меня появились вопросы и ответить на них кроме вас некому. Скажу больше, ранее я не горел желанием посещать закрома империи с хранящимися там артефактами древних. Теперь же, благодаря моему личному ИскИну, я нахожу это занятие чрезвычайно увлекательным. Нашлось множество крайне необходимых и важных артефактов, но возникли проблемы с их привязкой.
        - Я понял вас, Арагат, и согласен оказать посильную помощь.
        - Клим, прошу вас не воспринимать мою просьбу, как некое давление - просто у нас не так уж и много свободного времени, особенно в свете предстоящих мероприятий и найти время для ещё одной нашей встречи будет весьма затруднительно, если, конечно, вы не задержитесь после официальных празднеств, - император вопросительно посмотрел на меня. - Отнеситесь к нашему разговору, как к личной просьбе.
        Камнем преткновения неуёмного интереса Арагата оказались обнаруженные им пять внутрисистемных портала. Император прекрасно понимал все преимущества использования данных порталов, особенно в свете личной безопасности и проведения внезапных спецопераций. Главной проблемой являлась активизация гиперврат. Личный ИскИн с лёгкостью входил в меню, но у него не хватало прав управления - для этой операции необходима была кровь имперцев Джоре.
        Процесс привязки прошёл довольно буднично - император стал единоличным владельцем всех порталов, что, впрочем, не ограничивало меня, в случае крайней необходимости, воспользоваться услугами сети данных гиперврат: права администратора никуда не делись. Похоже, что Арагат догадывался о таком развитии событий, но другого выбора у него просто не было. А что касается моих дальнейших появлений в столичной системе Аратана, то они были крайне туманны и неопределённы, так что риск несанкционированного пользования порталами был для императора минимален.
        - Странно! Моя сеть почему-то фиксирует шесть рабочих порталов, - удивлённо пробормотал Арагат, после процедуры привязки.
        - Шестые гиперврата находятся на борту флагмана, на котором я прибыл.
        - Даже так! - удивился император. - И часто приходится им пользоваться?
        Вроде бы вопрос вполне безобиден, но ответ на него даёт возможность охарактеризовать степень использования и сам факт наличия артефактов древних высшего порядка.
        - Да, у нас имеются подобные внутрисистемные порталы.
        - А не проверить ли нам работу гиперврат? - загорелись глаза у Арагата. - Как вы, Клим, примете у себя на корабле гостя?
        - Ваше Величество! - выскочила из тёмного угла фигура безопасника. - Это никак не возможно! Мы не сможем обеспечить вашу безопасность!
        - Не стоит преувеличивать несуществующую опасность Крэйг, - император обернулся ко мне. - Не так ли, Клим?
        - Вполне с вами согласен, Арагат. Уверен, что у каждого из нас найдётся не один смертоносный подарочек для друг друга, но проявленная степень доверия позволяет надеяться на дальнейшее сотрудничество, игнорируя возможную враждебность.
        - Золотые слова! Запомните их Крэйг. Далеко не всё можно рассмотреть сквозь призму прицела. Так мы отправляемся?
        В последний момент с нами всё же увязались два безопасника из личной охраны императора. Они устроились за нашими спинами и особо не отсвечивали. Портальная площадка находилась в адмиральских апартаментах, и мы практически сразу же оказались в моём рабочем кабинете.
        - Когда-то я присутствовал на официальной приёмке этого линкора, - озираясь по сторонам, произнёс император. - Не скажу, что с тех пор, что-либо особо изменилось.
        - Претензий к личным покоям не имеется. В этом плане надо отдать должное проектировщикам, что-либо менять в данном случае, только портить. Но всё же, кое-что на линкоре поменялось. Если вы не против, то можем немного пройтись, посмотреть, что да как…
        - С радостью!
        За ближайший час император успел побывать на лётной палубе, боевой рубке, десантном отсеке и уже на обратном пути завернул в личную медицинскую секцию, где перед самым отлётом в Аратан, Боцман успел установить снятый с одного из разбитых кораблей сполотов комплект медицинского оборудования последнего поколения производства Галанте.
        Линн и Аль-Элен уже были в курсе кто у нас в гостях и во всю старались в офицерской кают-компании - не мог же я отпустить императора голодным. Отец Аль также дожидался нас, помогая в меру своих способностей.
        - Разрешите вам представить, лорд Кор-Каэль! - не стал я откладывать знакомство, как только мы оказались на пороге кают-компании. - Линн дель Росс и Аль-Элен дель Росс.
        Арагат улыбнулся:
        - Я вам завидую, Клим. Вас окружают такие разумные…
        После небольшого "перекуса" я и Арагат перебрались в рабочий кабинет.
        - Со мной груз ИскИнов и небольшая партия нейросетей и имплантов.
        - Замечательно! - обрадовался Арагат. - Как всё вовремя! В последнее время наши спецслужбы зафиксировали несколько попыток передачи данных с нейросетей носителей среднего и высшего звена управления. Мне приходится чуть ли не лично распределять ваши нейросети, пришлось отказать даже супруге…
        - За супругу не беспокойтесь, для неё подыщем, что-нибудь подходящее, так сказать, частным образом.
        Император молча кивнул.
        - Наши "друзья" из Центральных Миров считают, что никуда мы не денемся и ещё пара-другая декад эмбарго вынудят нас безмолвно пойти на поводу их советников. А чтобы мы были посговорчивее увеличили поставки ИскИнов соседям - аварцам! Я понимаю, что ваши возможности ограничены и то, что вы делаете для Аратана уже на много больше, чем могут предложить ближайшие союзники. Каковы ваши интересы, Клим, в этом вопросе? Я понимаю, что всё имеет свою цену и мне не хотелось бы ошибиться в своих предположениях.
        - Вы правы, Арагат, я также как и вы обязан думать о своих подданных и блюсти интересы своей, пока небольшой, монархии. Во Фронтире, в ближайших секторах для нас нет серьёзного противника, правда, в последнее время весьма заметно активизировались аварцы, но пока мы справляемся с их нездоровым интересом. Поддержка по линии разведслужб была бы нам весьма кстати. Также хотелось бы поучаствовать в ваших миграционных программах. Для вас наплыв претендентов из Фронтира извечная проблема, а у нас не хватает рабочих рук.
        - Что касается совместной работы наших спецслужб по аварцам, то здесь я обеими руками "за"! На какое количество переселенцев вы рассчитываете?
        - Восемь-десять тысяч в декаду.
        - Не вижу никаких препятствий. Пускай наши службы свяжутся и уже сами договариваются по этому вопросу. Что ещё вас интересует?
        - Боевые и торговые станции. Отсутствие ИскИнов и вооружений не критично, нам всё равно придётся перевооружаться согласно нашим стандартам. Пожалуй, на этом всё…
        - Скромные у вас пожелания, - усмехнулся Арагат.
        - Аппетит приходит во время еды, - поддержал я императора.
        На этом мы распрощались, договорившись ещё раз встретиться, но уже на официальных мероприятиях.
        Глава 7
        Разговор с ветераном.
        - А сколько людей вы убили за время войны?
        - Ни одного.
        - А откуда у вас столько наград?
        - Врагов убивал.
        Празднование годовщины коронации императора Арагата VIII растянулись на трое суток. Первый день был посвящён демонстрации силы и могущества империи Аратан. Прибывшие делегации были распределены по гостевым секторам на дворцовой площади, откуда наблюдали за нескончаемым потоком всех родов войск, демонстрирующих своё превосходство над любым потенциальным противником. Ближе к вечеру был организован официальный приём, и я с удивлением обнаружил, что никому толком не известная делегация из Фронтира не затерялась в конце списка прибывших гостей, а замыкала ближайший круг союзников и друзей империи. Во время нашего представления Арагат по-приятельски махнул мне рукой, а императрица приветливо улыбнулась моим жёнам. Эти знаки внимания были замечены многими.
        На второй день остались только союзники империи. Послы из Центральных Миров задерживаться не стали. Вся остальная шушера также не спеша рассосалась, понимая, что на большее рассчитывать было бы глупо. Весь день шли деловые переговоры, решались неотложные проблемы. К счастью, сотрудничество с Аратаном у нас только налаживалось и какими-то особыми проблемами мы ещё не успели обзавестись. Линн и Аль-Элен пропали в кругу императрицы, а я оказался представленным сам себе. Нет, скучать мне не пришлось: разномастные представители делегаций, удивлённые реакцией императора, пытались установить деловые контакты, но всех заинтересованных я отсылал к лорду, в конце концов, это его работа.
        Встретиться с Арагатом ещё раз мне удалось только в последний день официальных празднеств. Не вооружённым взглядом было видно, что император заметно осунулся. Три дня праздничного марафона давали о себе знать.
        - Времени нет даже отлежаться в медкапсуле, - посетовал он.
        - Так в чём проблема? Приглашаю к себе на флагман: пара часов восстановления и будете как огурчик, заодно проверите свою супругу.
        После окончания официальной части празднеств мои жёны пригласили императрицу к нам на линкор. Супруга Арагата была в курсе кто является поставщиком нейросетей последнего поколения и с радостью согласилась.
        - Мне мой медик и так уже всю плешь проел: что за картриджи вы используете? По его словам, процесс установки и активизации новой нейросети сокращается по времени на четверть. А ещё он говорил, что-то о регенерации и омоложении организма.
        - Да, есть такое. Мы уже несколько десятков стариков подняли таким образом.
        - И как, старшие не возмущаются?
        - Наши технологии совершенно иного характера, да и претензий предъявлять некому - нас ещё найти надо.
        - За приглашение, спасибо, но вынужден отказаться - ещё масса незаконченных дел.
        Наш дальнейший разговор был довольно скоротечным и касался сроков поставки, как нашей продукции в Аратан, так и экспортные поставки из империи. Нам пришлось задержаться ещё на двое суток: личный медик императора настоял на проведении краткого курса омоложения императрицы. Я был не против, да и время позволяло.
        Возвращение в Дальнюю прошло в штатном режиме. Желания познакомиться поближе с линкором, да ещё в сопровождении крейсеров ни у кого не возникло. Сполотов в системе уже не было. Перед самым уходом старших появился один из наших разведчиков с артефактами, найденными в грузовом трюме интересующего сполотов корабля. Капитаном разведчика были предоставлены материалы о произошедшем боестолкновении архов с флотом сполотов, о полном уничтожении флота и заодно гиперврат. Моё отсутствие объяснили тяжёлыми ранениями, полученные в стычке с архами. Я, якобы, в срочном порядке был отправлен на излечение в Аратан.
        Адмирал сполотов был зол и требовал сейф, из-за которого, собственно, и была организована вся эта экспедиция в Зафронтирье. Предоставленные материалы убедительно показывали, что именно этой части корабля и не наблюдалось: вся передняя часть корпуса транспорта, вместе с боевой рубкой, отсутствовала и судя по всему, была уничтожена прямым попаданием, чего-то весьма массивного. Предоставленные нами артефакты были достаточно ценны, но с их активизацией у сполотов также предвидятся огромные проблемы. Именно это больше всего и бесило адмирала. Да, он отлично понимал, что вся моя история с полученными ранениями выдумка, но ничего с этим поделать не мог. Как бы то ни было, но сполоты ушли, оставив нам полуразбитый транспорт с парочкой разоружённых эсминцев. Боевую станцию они забрали, сочтя не выполненными условия заключённого, между нами, договора.
        В Дальней нас встречал Дэй Коув. Под его командованием находился линкор Маллорн и Пион, два средних носителя, 11 крейсеров и восемь эсминцев. Не весть какие силы, но на первое время хватит, а если учитывать скромные силы самообороны Геи, то по меркам Фронтира получается вполне себе серьёзное боевое формирование. Главное дождаться конвой с гипервратами, а там уже можно будет перебросить подкрепление и боевые станции.
        Князья быстро просчитали возможные варианты развития ситуации, связанные с уходом сполотов и пришли к неутешительным для себя выводам - без поддержки из вне им не выстоять. Князья не были в курсе моих дальнейших планов, но именно во мне видели свой шанс на выживание. Как только я объявился в Дальней пришло приглашение на княжеский Совет, на котором обсуждалось только одно предложение: вхождение в состав монархии Росс. Сам Совет прошёл по-деловому быстро и без пустой болтовни. Я, как высшее лицо, утвердил прошение о входе в монархию и на этом, собственно, всё и закончилось. Для князей почти ничего не изменилось - Гея осталась их вотчиной, за ними же осталось общее управление системой. Весь боевой флот перешёл под наше управление, за нами также осталась защита Дальней и прилегающих к ней систем. Ну и налоги… теперь Дальней есть кому платить налоги.
        За сутки до подхода конвоя Дэй Коув получил приказ зачистить систему. По наблюдениям ИскИнов с Маллорна и Пиона в Дальней на данный момент находятся три "невидимки". За разведчиками наблюдали уже длительное время и успели подобрать к ним "ключики", так что стрелять почти не пришлось. Захват кораблей происходил разведывательно-диверсионными группами с Маллорна. Аграфы сработали оперативно и без потерь.
        Выяснилось, что ещё до ухода сполотов в двух прилегающих системах появились разведчики аварцев. Поставленная перед ними задача была до предела проста - наблюдать и сообщать о малейших изменениях тактической обстановки. Уже перебравшись в Дальнюю, после ухода сполотов, аварцы узнали, что ожидается приход очень важного конвоя. Именно его разведчики и ожидали.
        Слушая доклад Стратега, уже "расколовшего" вместе со своей командой ИскИны разведчиков аварцев, я невольно поморщился, когда он сообщил, что ожидаемый нами конвой ни для кого не секрет. Рядом стоящий Дэй Коув тут же, что-то пометил у себя на личном ИскИне. Похоже, эта новость и для него стала неприятным известием. М-да… где-то у нас "течёт" и "течёт" не слабо.
        Прошерстив все ИскИны эскадры Стратег довольно быстро вычислил утечку. О прибытии конвоя изначально знали только Дэй Коув и капитаны кораблей. Через кают-компанию эта весть быстро дошла до всего офицерского состава. Выходцы с Геи, служащие у нас, по "секрету" поделились со своими родственниками… В итоге секретная информация перестала быть таковой и риски нападения на конвой резко возросли. Надеюсь, опыт Хейга Ровена поможет ему, но в дальнейшем создавать себе проблемы на ровном месте я не намерен. Служба безопасности флота явно расслабилась, да и с дисциплиной надо, что-то решать…
        Несмотря на все трудности командующий флотом Хейг Ровен довёл конвой без потерь. В системе тут же был объявлен аврал и все свободные мощности были направлены на скорейшую установку гиперврат. За двое суток без сна и отдыха его удалось ввести в строй. Сразу же начали прибывать необходимые грузы и боевые корабли. Команда Боцмана в экстренном режиме разворачивала переброшенные в систему боевые станции сполотов, но им не хватило буквально немного…
        Ещё до прибытия конвоя аварцы потребовали от своих разведчиков полные данные по боевым силам сопровождения. Тактик взял на себя "игру" и через ИскИны захваченных "невидимок" отчитывался перед "начальством" аварцев. Боевые силы охранения удалось занизить втрое, ограничившись линкором, тяжёлым носителем и десятком крейсеров и эсминцев. После тестового запуска портала аварцы опять прислали запрос о перемещении корабельного состава. И здесь Тактик "отписался" лишь десятком эсминцев и фрегатов, прибывших в Дальнюю. Но не запросы аварцев больше всего смутили меня и Хейга Ровена - пришла срочная "депеша" от разведслужб Аратана. По их сведениям, аварцы во Фронтире готовят акцию устрашения, причём нападение будет осуществлено силами 7-го имперского Флота, непосредственно с территории империи. Для дезинформации общественности корабельный состав, принимающий участие в акции, будет в основном иностранного производства, захваченный ранее в приграничных конфликтах, но лидерами останутся боевые корабли 7-го Флота. В акции предполагается участие до восьми линкоров, двух тяжёлых носителей, двух десятков крейсеров
и эсминцев. Кроме того, во Фронтире уже созданы две группы поддержки из местных сил, включающие в себя 4 -5 линкоров, такого же количества средних и малых носителей, около четырёх десятков крейсеров, эсминцев и фрегатов устаревших поколений.
        М-да… в общем получается весьма внушительная сила. В том, что акция устрашения явно по нашу душу я не сомневался. Участие 7-го имперского Флота предполагает наличие во Фронтире портала, а кроме нашего других я не знаю… Да и упоминание о двух группах поддержки напрямую связано с сопредельными системами.
        В Содружестве каждый портал на строгом учёте и включён в общую транспортную систему. В случае возникновения вооружённого конфликта гиперврата блокируются боевыми формированиями из Центральных Миров - ломать тысячелетиями существующую транспортную систему никто не позволит. Что же касается Фронтира… то здесь выживает сильнейший: не сможешь защитить свою собственнось - грош тебе цена и союзники в этом вопросе тебе не помощники.
        Наш флот значительно уступает противнику и выход из создавшейся обстановки я видел только один - капитаны линкоров получили полный карт-бланш на применение ракет с антивеществом. Самая сложная обстановка вырисовывалась в Дальней. Против нас будут действовать профессионалы. Хейг Ровен пытался хоть, что-то противопоставить армаде аварцев и похоже, какой-то план у него всё же имеется.
        В соседние сопредельные системы уходили два линкора, прихватив с собой два средних носителя, четвёрку лёгких крейсеров и около двух десятков эсминцев и фрегатов. В Дальней оставались: четвёрка аратанских линкоров, тяжёлый носитель, чуть больше десятка крейсеров и дополняли эти силы два десятка эсминцев и фрегатов, прибывшие из Метрополии. Лично на мне был контроль псионов противника.
        В принципе можно было избежать боестолкновения: отключить портал и использовать его в дальнейшем строго по надобности, но… Такой режим работы гиперврат мало, что нам давал - строго по расписанию могли работать только наши корабли, а это значит, что для Содружества мы по-прежнему будем недоступны. Большинство экономических проектов придётся свернуть и заодно забыть о переселенцах из Аратана, дальнейшее развитие монархии будет остановлено. Кроме того, древние поставили на порталах своеобразную защиту от дураков и если по нашему адресу уже следует корабль, то "отключить" гиперврата практически невозможно. А для того, чтобы пользоваться порталом без ограничений нужно показать всем соседям и не только, что у нас достаточно сил и средств для его защиты.
        Первыми начали наёмники. Они валом повалили в сопредельные системы. Их основной задачей было выманить на себя как можно больше сил и тем самым ослабить оборону Дальней. Наши эскадры начали планомерный отход, нанося по возможности точечные удары, пока без применения нашего "секретного" оружия. Несмотря на полное количественное превосходство противника за счёт технологического преимущества удалось несколько стабилизировать положение и действовать по разработанному Хэйгом плану.
        - Фиксирую массовый выход из портала лёгких сил противника, - доложил Стратег.
        Из гиперврат один за другим вываливались фрегаты и эсминцы аварцев. Их задачей была расчистка пространства для основных сил. Кроме наспех накиданных минных полей и снятых с орбиты Геи четырёх стареньких малых боевых станций в работу включились истребители и штурмовики с тяжёлого носителя. Первый ракетный залп аварцев завяз в волне противоракет и энергетических щитах станций. Ответным огнём удалось добиться нескольких прямых попаданий в эсминец и два фрегата и те сразу же вышли из боя.
        Второй ракетный залп аварцев снёс защиту с двух боевых станций и только благодаря наличию броневой защиты они не получили серьёзных повреждений. Наши истребители и штурмовики тем временем двумя группами нанесли удар с тыла и выбили ещё четыре корабля.
        - Из портала начали выходить основные силы противника, - ожил Стратег.
        - В системе включена "глушилка", - продолжил Тактик. - Разведывательные зонды прорываются к основным кораблям аварцев, их задачей является сброс перепрограммированных дронов для создания помех внутренней связи и блокировки вспомогательных ИскИнов.
        С появлением в системе крейсеров и тяжёлых носителей аварцев обстановка резко изменилась. Боевые станции не устояли и за несколько мгновений были уничтожены. Наши линкоры и крейсера разделились на две группы и атаковали прорывающегося противника. Истребители с тяжёлого носителя осуществляли прикрытие, защищая наши корабли от противокорабельных ракет. На наших линкорах и тяжёлых крейсерах "заговорили" туннельные орудия. Последующий ракетный залп накрыл аварцев, но щиты крейсеров выдержали и пострадали только несколько эсминцев и фрегатов. Наши "невидимки" включились в борьбу и выдвинулись в сторону аварских тяжёлых носителей с целью выбить им маршевые движки.
        Внезапно появился интерфейс от Защитника с засветками целей. Один, два, три, пять… на каждом выходящем из портала линкоре аварцев было по одному-двум псионам! На мгновение стало не по себе - у меня сил не хватит избавиться от всех!
        - "Выберите вариант действий", - прошло сообщение от Защитника.
        - "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ"!
        Сил на уничтожение десяти псионов у меня точно не хватит. Защитник тут же взялся за дело и потянул из меня энергию. С каждым импульсом, выбрасываемым в пространство, мне становилось всё хуже и хуже. Псионы аварцев оказались хорошо подготовленными и пробить их защиту было весьма не просто. На двух линкорах-лидерах аварцев вообще находились какие-то монстры и добраться до них я так и не смог. Те наглухо закрылись и мои атаки не проходили, а силы небезграничны…
        - Хейг! Атакуй! Я на пределе!
        - Принято, адмирал! - донеслось до меня прежде, чем вырубило.
        Крышка открывается… Выпрыгиваю из медкапсулы.
        - "Время нахождения в медсекции два часа шесть минут", - проинформировала Флора.
        Одеваюсь и мчусь в боевую рубку. Окидываю взглядом экран тактической обстановки. Отметок кораблей аварцев резко убавилось, зато в системе значительно прибавилось непонятных обломков и техногенного мусора.
        - Доклад! - потребовал я.
        - Аварский флот частично уничтожен, остальная часть сдалась и сейчас зачищается десантными частями, - тут же отрапортовал Стратег.
        - Адмирал! Как вы? - на экране появилось изображение Хейга Ровена.
        - В порядке. Что произошло за время моего отсутствия?
        - Благодаря нейтрализации псионов аварцев, нам удалось сформировать две ударные группы и выйти на выгодные позиции для атаки. Был произведён один шестиракетный залп со спецбоеголовками. Лёгкие силы аварцев практически перестали существовать, а из восьми линкоров уцелело пять, два из них почти уничтожены. Завершили дело, вышедшие из-за светила три боевые станции сполотов.
        - Так их же не успели ввести в строй?!
        - А кто, кроме нас, об этом знает? Вот и аварцы решили, что для них это уже перебор и прекратили огонь.
        - Что в сопредельных системах?
        - Там всё вышло ещё проще. Одной ракеты с антивеществом в каждой системе оказалось достаточно, чтобы убедить наёмников в бесперспективности их действий. Сейчас их флот покинул сопредельные системы, за исключением уничтоженных и захваченных кораблей, конечно.
        - Наши потери?
        - Четыре малых боевых станции, три лёгких крейсера, пять эсминцев и фрегатов. Все погибшие корабли из прежнего состава флота аграфов. Сильные повреждения получили линкоры Маллорн и Пион, средние носители и около десятка крейсеров, эсминцев и фрегатов. С боевых станций лишь частично удалось эвакуировать личный состав. Именно на их долю приходится наибольшая часть наших потерь в личном составе - 684 разумных погибло и около полутора тысяч ранено. Корабельные медсекции переполнены.
        - Переправить часть раненых на Гею!
        - Принято, адмирал!
        Не успели толком прийти в себя после боя, как в Дальней оказался разведчик из Аратана. Спецслужбы империи спешили с поисками образцов боевой техники своего многовекового врага. Мне переслали сообщение от Арагата VIII с просьбой оказания помощи прибывшей миссии. В принципе, из доставшихся трофеев ничего интересного для нас не было. Основная масса оборудования была не выше восьмого поколения, лишь лидеры эскадры претендовали на девятое-десятое. Аратанцев этот факт не смутил, для них главным было разобраться в технике противника. В результате осмотра кораблей аварцев они обратили внимание на линкор, пару крейсеров и всех разведчиков с активной системой маскировки.
        На связь с Хейгом Ровеном вышел командующий имперским Флотом Аратана. До этого я в краткой форме проинструктировал нашего главнокомандующего и сейчас, по существу, шли торги. За аварские корабли удалось выторговать флотскую ремонтную базу и четыре средних боевых станции, понятно, что всё это удовольствие поставлялось нам без ИскИнов и было довольно устаревшим - техника восьмого поколения, снимаемая со складского хранения. Также удалось договориться об ускорении поставок уже проплаченных ИскИнами нашего производства двух больших боевых станций, а за корп кредитов удалось обзавестись ещё такой же парочкой, десятого поколения, опять же без ИскИнов. Как только подписали договор в системе стали появляться аратанские транспорты с перегонными командами и буксиры - не все корабли имели ход.
        От Арагата VIII пришло поздравление с первой официальной победой над аварцами. В конце своего послания император посоветовал задуматься откуда у аварцев информация о Дальней системе. Действительно, в бытность присутствия сполотов, на Гее не фиксировали особого интереса аварцев. Это конечно не означало, что аварцы здесь ни разу не были, но всё же… Откуда такая внезапная "любовь" к нам?
        На фоне всей этой кутерьмы внезапный запрос на посещение Дальней сполотами был весьма неожидан. Хотя в причинах запроса удалось разобраться довольно быстро. Боцман всё же добрался до оставленных сполотами транспорта и двух эсминцев. Установленные ИскИны, в процессе диагностики корабельного оборудования, выявили пренеприятный факт - сполоты напичкали свои суда невообразимым количеством разведывательного оборудования. Всё, что происходило в Дальней после их ухода им было известно в подробностях. И как я понимаю, появление своих боевых станций пропустить они не могли…
        От сполотов прибыл уже знакомый мне адмирал флота Крас Мун. Грозного вида линкор в сопровождении пары крейсеров причалил к грузовому доку торговой станции.
        - Вместе с линкором и кораблями сопровождения в систему вошли два разведывательных крейсера под "скрытом", - доложил Стратег.
        - Объявить по системе боевую тревогу. Сообщить адмиралу сполотов, что его корабли будут уничтожены, если и дальше будут находиться под активной системой маскировки. Да, и заодно передайте им координаты разведчиков, для полной уверенности, так сказать.
        Через пару минут разведчики объявились недалеко от боевых станций. Развернувшись, они направились в сторону флагмана.
        - Отбой боевой тревоги.
        - Принято.
        Надо сказать, что двоевластия на флоте у нас не случилось. Я признавал, что опыт и специфические знания нашего командующего Хейга Ровена не идут ни в какое сравнение с моими куцыми знаниями. Ситуация с прибытием сполотов была не совсем в компетенции Хейга Ровена и потребовала моего прямого участия.
        Переговоры были организованы в VIP-зоне торговой станции. Адмирал Крас Мун начал в довольно агрессивной форме:
        - Конфедерация Сполот требует немедленно вернуть имущество её боевого флота! В противном случае конфедерация будет считать, что монархия Росс совершила силовой захват нашего имущества со всеми вытекающими отсюда последствиями!
        Вот же гад! Пользуется своей исключительностью и принадлежностью к одним из четырёх старших рас. Если бы кто из Содружества рискнул говорить со старшими с таким же гонором его давно бы уже испепелили.
        - Согласно законодательству Содружества и Центральных Миров: "имущество, не идентифицирующее себя и не обозначающее свою принадлежность на официальные запросы, считается брошенным и переходит во владение первому нашедшему его"…
        - Где мы и где Содружество? - криво усмехнулся Крас Мун.
        - Закон сильнейшего? И мне об этом говорит представитель Центральных Миров? - делано удивился я.
        - Будь моя воля этого разговора вообще не было бы… - тяжело выдохнул адмирал. - Но, к сожалению, на верху, некоторые думают по-другому.
        Крас Мун окинул меня тяжёлым взглядом.
        - Ты сдаешь наши боевые станции и раз в две декады в Дальнюю будет приходить транспорт с артефактами, которые необходимо будет активизировать.
        Вот дошли и до главного! Во-первых, весьма впечатляет обращение на "ты". Понимаю, что для сполотов я никто, но с потенциальными партнёрами так не разговаривают. Во-вторых, приказной тон, исключающий какие-либо возражения. Ну и в-третьих, за меня уже решили, чем я должен заниматься.
        - Нет! - твёрдо ответил я.
        - Что значит "нет"? - удивился адмирал. - Тебя не смущает, что не только нам известны координаты портала в этой системе? Не боишься незваных гостей?
        Так вот откуда ветер дует! Сполоты решили проверить нас на прочность и слили информацию аварцам!
        - Справились с одними, справимся и с другими.
        - Вижу победа над всяким сбродом тебе порядком вскружила голову. А что будет, если "гости" будут на боевых кораблях не шестого-седьмого поколений, а выше и их экипажи будут состоять из высококлассных специалистов?
        - Для ракет с антивеществом всё равно какого поколения техника.
        - Такие ракеты есть не только у тебя.
        - Вы готовы к большим потерям? - на сей раз усмехнулся я. - К тому же, кто вам сказал, что у потомка империи Джоре не найдётся ещё какая-нибудь смертоносная игрушка? Не уверен, что после побоища в Зафронтирье, новый конфликт с непрогнозируемым исходом будет по душе вашему непосредственному начальству. Да и аграфам наверняка интересно будет узнать, чем же занимаются в Зафронтирье их соседи…
        Хотел было добавить, что-нибудь ещё про архов, но вовремя остановился, а то обвинят потом, что именно по моему приказу была организована бойня в Зафронтирье.
        - Даже так? - нахмурился адмирал. - Мы в любом случае против демонстрации нашей поддержки в виде боевых станций в этой системе.
        А вот это уже интересное заявление! Выходит, весь предыдущий разговор импровизация адмирала, а истинное предложение прозвучало именно сейчас.
        - Разве разведчики не удостоверились, что это не ваши боевые станции?
        Мы с самого начала заменили ИскИны сполотов на свои. Времени разбираться, что в них напихано не было, вот и решили себя обезопасить таким образом. Соответственно поменялись идентификаторы и управляющие коды, что наверняка и зафиксировали "невидимки".
        - Я вынужден повторить ещё раз, - поморщился Крас Мун, - мы против демонстрации нашей поддержки в любом виде.
        Глава 8
        Служебные собаки бьют дворовых за то, что те не служили.
        - "Ситуация ещё хуже, чем можно было бы предположить, - обрадовала меня Флора, после встречи с посланником сполотов. - На данный момент существует два варианта выхода из создавшейся ситуации. Если за спиной адмирала стоят военные, то наверняка на данный момент они действуют исходя из собственных интересов и то, что сейчас происходит в Дальней центральным властям конфедерации Сполот ничего неизвестно. Военным не даёт покоя оставленный груз артефактов в Зафронтирье. Все их действия будут направлены на принуждение тебя лично доставить этот ценный груз или дать им проход через Метрополию. Понятно, реализация этих вариантов может привести к потери независимости монархии.
        Если же за спиной адмирала руководство конфедерации, то ситуация не на много проще. Не активированный запас артефактов давит тяжким грузом, а ты в их глазах ключ к решению создавшейся проблемы. Сполотам наплевать на то, что ты глава монархии. Им нужен активатор артефактов и они сделают всё, чтобы заполучить тебя. Можешь считать, что на тебя объявлена охота! Кстати, на кораблях сполотов сейчас находится четыре псиона. Благо они не знают о всех твоих возможностях, но уверена - они по твою душу"!
        - Предполагаемые действия сполотов? - поинтересовался я мнением Стратега.
        - "Тихий" захват на торговой станции с вывозом на одном из разведывательных крейсеров.
        - Почему "тихий"?
        - Силовой вариант не проходит по причине нашего численного превосходства и присутствия в системе "отверженных". По своей выучке они не уступят спецподразделениям сполотов, а если учитывать богатый практический опыт аграфов, то сполоты навряд ли рискнут столкнуться с ними напрямую.
        - Предполагаемый способ изъятия?
        - Нелегальное проникновение на торговую станцию спецгруппы захвата. Псионы нейтрализуют тебя в VIP-зоне и затем последует экстренная эвакуация твоего тела на один из разведывательных кораблей. Кстати, Тактик уже зафиксировал нездоровое любопытство сполотов - разведчики неоднократно сканировали станцию и прилегающее пространство, а в зале переговоров обнаружены следящие сенсоры.
        - Нестыковочка получается… Сполоты уже знают, что мы фиксируем "невидимки" и в любой момент можем их уничтожить.
        - Никакой нестыковки не вижу. Весь расчёт строится на том, что мы не будем стрелять по своему монарху!
        М-да… вот, блин, ситуация… Живёшь себе потихоньку, никому не мешаешь, а тут, бац - ты будешь реквизирован в связи с нуждами старшей расы! Мне, конечно, наплевать на хотелки сполотов, но… За мной близкие разумные и ещё около 100 тысяч народа. Мне совершенно не хотелось бы, чтобы кто-то из них пострадал.
        - "Не терзай себя за зря, - отозвалась Флора. - Не будет никакого вооружённого конфликта. Ты правильно заметил - сполоты ещё толком не отошли от пощёчины архов и второй инцидент им точно не нужен. Я просмотрела галанет Центральных Миров, так там сейчас такая каша! Центральным властям конфедерации не могут простить массовую гибель сполотов - цифра около 40 тысяч явно велика для мирного времени! Центральные власти, понятное дело, закрутили хвосты военным, инициаторам экспедиции в Зафронтирье. Вот те и ищут способ оправдаться. К сожалению, под горячую руку попали мы. А на счёт небольшой победоносной войны ты не прав. Сполоты уже поняли, что мы с лёгкостью фиксируем разведчики 12 поколения. Сразу же возникает вопрос: "А какого поколения техника у нас"? Выходит, что в любом случае, с нами придётся повозиться, причём не без потерь. А у военных сейчас такая ситуация, что за каждого вновь погибшего сполота придётся расплачиваться головой кому-то из командования флота".
        Если выводы Флоры верны, то Крас Мун пошёл в ва-банк, в надежде убрать свою голову из-под топора, ибо именно он отвечал за поток грузов в Зафронтирье, впрочем, не только за это. Моя тушка снимала бы с него все обвинения. Что же, раз он так хочет, то поиграем…
        В 4:30 по времени Геи меня подняла Флора.
        - Несанкционированное проникновение в VIP-зону торговой станции!
        - Что там?
        - По данным Тактика - спецгруппа захвата, усиленная двумя псионами.
        - Группа одна?
        - Пока да.
        - Действуем по плану.
        - Принято! - отозвался Стратег.
        Псионы сполотов, особо не напрягаясь провели спецназ через регистрационный пост службы безопасности станции. Дежурная смена ничего не заметила, так как находилась в полной прострации. Система слежения была заблокирована. Старенький ИскИн службы безопасности ничего не смог поделать с новейшими разработками 12 поколения сполотов. Не сбавляя темпа спецназ добрался до VIP-зоны. Здесь опять вперёд вышли псионы и быстро определив в какой стороне мои апартаменты они произвели пси-атаку. Ворвавшимся в спальню бойцам оставалось лишь спеленать находящееся без сознания тело. И только в этот момент сработала система безопасности торговой станции: взвыли баззеры боевой тревоги, выскочили из стен блокирующие перегородки, замельтешили в глазах отблески аварийного освещения.
        Перегородки не слишком надолго задержали спецназовцев, но всё же несколько придержали, что позволило силам безопасности станции "сесть на хвост". Началась перестрелка. Сполоты прибавили и внезапно, перед самым грузовым терминалом, разделились на три группы. Две первых бросились к кораблям-разведчикам, а последняя скрылась в переходном шлюзе линкора.
        - Отметка похищенного раздвоилась, - доложил Стратег. - Обе цели находятся на бортах разведчиков сполотов. Предполагаю применение артефакта, копирующего энергетику объекта.
        - Фиксирую отход кораблей-разведчиков от терминала и активизацию системы маскировки, - дополнил Тактик.
        - Боевая тревога! - очнулся я. - Разведчики ликвидировать! Активировать системы целеуказания и наведения всех линкоров: цель - пришвартованный к торговой станции боевой корабль сполотов.
        В системе начался переполох. Наши линкоры рассредоточились и навели орудия на цель. Крейсера выдвинулись вперёд, прикрывая тяжёлые корабли, а эсминцы принялись гонять по системе "невидимки", пытаясь выбить им разгонные двигатели.
        - Как я понимаю, мой клон на борту линкора сполотов? - поинтересовался я у Стратега.
        - Да, кутерьма с разведчиками всего лишь отвлекающий манёвр.
        Выводи на связь со сполотами Кор-Каэля, теперь его очередь!
        - Только, что было совершено покушение на нашего монарха, - грозно начал аграф. - У нас имеются неопровержимые доказательства, что к произошедшим событиям причастны спецподразделений флота конфедерации Сполот. Адмирал Крас Мун объявляется персоной нон-грата и в течение часа должен покинуть эту систему. Конфедерации Сполот будет выслана официальная нота протеста. Время пошло…
        В этот момент сравнительно неподалёку из невидимости вывалился один из разведчиков сполотов. Его корма, с расположенными там двигателями, была основательно разворочена. К разведчику с нескольких сторон спешили десантные боты с абордажными командами на борту.
        - Вы совершили нападение на представителей старших рас! - взвизгнул адмирал. - Я вынужден открыть ответный огонь!
        Невдалеке мирно стоящая боевая станция, мгновенно осветилась навигационными огнями и активизировала боевые системы - Боцман всё же довёл её до ума.
        - Время пошло… - напомнил Кор-Каэль.
        Крас Мун отключил связь, а через пять минут линкор отошёл от торговой станции и прямиком направился к гипервратам.
        Перед самым отлётом в Аратан аграфы с исследовательской станции преподнесли мне "подарок" - несколько андроидов, мои полные биологические аналоги. Как мне объяснили, в дороге может произойти всякое и вот такой "подарок", случись что, может спасти жизнь… Честно говоря, я не сдержал улыбки. Ну, что может со мной случиться? Выходит, зря смеялся - один из них всё же пригодился.
        Разобраться, что это "двойник", а не оригинал пара пустяков - первая же медкапсула определит этот факт со стопроцентной вероятностью и думаю, Крас Мун уже в курсе кого притащили его бойцы. Но не в том суть. Внутри моего "двойника" фабрика наноботов (кстати, одна из разработок имперцев, что досталась мне по наследству) и сейчас эти трудоголики с неимоверной скоростью распространяются по линкору сполотов, замещая собой кабели связи и слаботочные проводники в оборудовании корабля. В один прекрасный момент они скажут: "Бум!" и закоротят всё до чего добрались! С этого момента сполоты обречены - живыми из гипера они уже не выйдут!
        Половину декады собирали по Дальней остовы и обломки аварских кораблей. Самые современные корабли забрали аратанцы, нам же осталось почти одно старьё. Два, сравнительно целых линкора, были того же проекта, что и наш Маллорн. Боцман утверждает - восстановление до характеристик 10 поколения вполне реально. Можно было бы и не заморачиваться с таким старьём, но защищать систему чем-то надо! Также вполне восстанавливались четыре тяжёлых крейсера и шесть эсминцев. С учётом эскадры "отверженных" получается вполне боеспособный флот, причём сплошь аварской постройки.
        Надо сказать, что крепкие аварские корабли в целом были довольно неплохи. Слабость энергетических щитов заставляла аварцев навешивать на свои корабли тяжёлую комбинированную броню, что в свою очередь значительно съедало внутренние объёмы и как следствие автономность. Ну, да нам в рейды не ходить, а энергетику мы поправим! Ещё один значительный недостаток аварских кораблей - низкие характеристики боевых систем обнаружения, целеуказания и наведения, а также систем разведки и противодействия. Для нас это также не проблема.
        Из Аратана стало поступать заказанное нами оборудование. Первыми пришли средние боевые станции и флотская ремонтная база. Боцман тут же перебросил свою команду на базу, а в Метрополию ушёл срочный заказ на необходимые оборудование и материалы.
        Через декаду после убытия адмирала Крас Муна в Дальней вновь появились сполоты. На сей раз в сопровождении четырёх эсминцев прибыла яхта, по крайней мере так классифицировался корабль согласно его идентификатору, вот только он мало чем отличался от серийного тяжёлого крейсера. Но не в этом суть! "Дорогие гости" были из совершенно других ведомств: дипломатической службы конфедерации и службы расследований.
        На сей раз сполоты вели себя чрезвычайно корректно. Получив материалы по предыдущим переговорам и произошедшем боестолкновении с кораблями адмирала, они надолго запёрлись на своих кораблях, абсолютно не реагируя на происходящие события в системе. Лишь по прошествии двух суток сполоты попросили о встрече.
        - Чрезвычайный и полномочный посланник, Блум Сон!
        - Следователь по особо важным делам, Сгар Руж! - представились сполоты.
        Встреча происходила всё в той же VIP-зоне торговой станции.
        - От лица конфедерации Сполот приношу официальные изведения за несанкционированные правительством действия адмирала Крас Мун, - хорошо поставленным голосом объявил Блум Сон. - Адмирал действовал согласно своим интересам и его действия не имеют ничего общего с официальной позицией правительства. Конфедерация Сполот не имеет никаких претензий к монархии Росс и его монарху лично.
        Чрезвычайный и полномочный посланник профессионально обозначил полупоклон кивком головы.
        - Проведённое расследование по поводу гибели адмирала Крас Муна, - продолжил следователь по особо важным делам, - показало, что корабль адмирала покинул систему Дальняя без малейших повреждений. Исходя из этого факта можно утверждать, что к его гибели монархия Росс не имеет никакого отношения.
        Сгар Руж также обозначил полупоклон, но в последний момент на его лице отобразилась едва заметная усмешка. Понятно… о чём-то сполоты всё же догадываются, но ситуацию не обостряют.
        - Адмирал погиб? - делано удивился я.
        - Да, его линкор выбросило из гипера. От корабля мало, что осталось, из экипажа никто не выжил.
        - Не могу выразить своё сочувствие. Адмирал Крас Мун был довольно жёсткой личностью.
        - Понимаю Ваше Высочество, - вклинился Блум Сом. - Он входил в довольно влиятельную группу военных. Его стиль общения мало кому нравился, но приходилось с этим мириться. С его внезапным уходом военные значительно ослабили свои позиции. У правительства появилась возможность быть более лояльным, и я бы даже сказал, щедрым к друзьям конфедерации.
        Посланник перевёл дух и вопрошающе посмотрел на меня. Я ободряюще кивнул ему, предлагая продолжить свою мысль.
        - Мы знаем, что по договорённости с военными вы оказывали определённые услуги в Зафронтирье. Благодаря именно вам стала известна судьба нашего флота. Ваши подданные, рискуя своими жизнями, доставили командованию флота артефакты древних. Не скрою, у нас есть основания предполагать, что вам удалось добраться не только до артефактов, но и до собственности флота.
        - Давайте определимся сразу, - перебил я посланника, - брошенного имущества! Кроме того, разбитые остовы боевых кораблей, также считаю брошенными, так как командование вашего флота не предприняло никаких шагов по их эвакуации.
        - Речь не об этом, - Блум Сон в примиряющем жесте выставил перед собой руки. - Мы понимаем, что на сей раз забрались слишком далеко и на останки своего флота в Зафронтирье не претендуем, но здесь возникает другая проблема - артефакты древних! Вы должны понимать, что именно сполоты причастны к их появлению в системе с порталом. Исходя из этого мы имеем полное право на часть этих артефактов.
        М-да… интересная ситуация - сполоты обращаются к моей совести! Посланник вновь ожидающе посмотрел на меня, пришлось кивнуть.
        - Мы не требуем определённый процент или часть артефактов, прекрасно понимая с какими рисками и трудностями вам приходится сталкиваться. Мы были бы весьма благодарны за несколько активированных артефактов не бытового назначения каждые две-три декады. Кроме того, мы не против покупки артефактов, что будут предложены сверх оговорённого количества.
        Вот и добрались до главного! Сполоты сдают мне всё имущество погибшего флота на активированные артефакты! Цена вопроса в принципе меня устраивает, остаётся лишь узнать, что они имеют в виду под выражением "не бытового назначения".
        - Любое профессиональное оборудование, - ответил на мой вопрос посланник.
        М-да… губа у сполотов не дура! По сути, они замахнулись переплюнуть аграфов. Хотя… кто его знает, что там имперцы успели уже активировать?
        - В принципе, я не против такой договорённости, - согласился я. - Осталось лишь договориться о сроке действия этого договора.
        - Думаю, цикл устроит обе стороны, - предложил явно довольный посланник.
        - Согласен.
        - У нас к вам будет одна просьба, - Блум Сон боялся смазать достигнутые соглашения. - Согласно нашему законодательству, мы не можем передавать вооружения выше классом, чем установлено в Содружестве и, тем более, во Фронтире.
        - Как я понимаю, боевые станции и корабли производства конфедерации Сполот должны быть отведены в Метрополию?
        - Да, это был бы наилучший выход из создавшегося положения. Конфедерация понимает, что создаёт вам определённые трудности и готова предложить на продажу полную номенклатуру боевых кораблей и станций восьмого поколения, а также сопутствующего оборудования и вооружение планетарного класса.
        М-да… явно покупают, хотя, что говорить - жест шикарный! В Содружестве ещё никому ничего подобного сполоты, да и другие старшие, не предлагали. Похоже, информация из Галанте явно не радует сполотов и они ищут любые возможности не отстать от аграфов. Что же касается артефактов, то по данным Патриарха из Зафронтирья нам их перепало несколько сотен - хватит и сполотам, и на продажу…
        Закончив все дела со старшими, отправился в Метрополию. Перед самым отлётом определились с боевыми станциями в Дальней. Уже прибывшие средние боевые станции от аратанцев остаются здесь. Многострадальные станции от сполотов опять сворачиваются и перебрасываются в монархию, а здесь их заменят четыре аратанские, которые уже на подходе. Командующим в Дальней я назначил Дэйва Коува.
        Встречали меня в Метрополии торжественно, а как же ещё!? Монарх вернулся с победой! Наконец-то увидел своих жён. Как только в Дальней начала накаляться обстановка я их сразу же отправил домой. Линн ещё больше похорошела и через три-четыре декады обещала порадовать меня дочкой. Аль-Элен всё также совершенна и обаятельна, но в то же время как-то загадочно выглядит… М-да… это последствия долгой разлуки или дело в чём-то другом? К чёрту! Разбираться будем потом… А сейчас я дома и рядом со мной мои любимые женщины!
        Весь следующий день я посвятил семье - должны же быть у монарха выходные! На флайере облетели все наши новостройки, отдохнули немного на природе, вечером устроили праздничное застолье, пригласив родных и близких. А на следующий день начались рабочие будни…
        Первым делом, Патриарх ознакомил меня с отчётом по трофеям и артефактам доставшихся от сполотов. Пока я путешествовал и воевал наши корабельные верфи успели восстановить и модернизировать первых два линкора, на стапелях сейчас стояла вторая пара монстров. Такая же ситуация наблюдалась по тяжёлым и лёгким крейсерам, только в этом случае на стапелях стояло уже по четыре корабля. На подходе была также пара тяжёлых носителей. Ремонтных мощностей катастрофически не хватало. К переоборудованию эсминцев и фрегатов даже не приступали. Потихоньку восстанавливались, доставшиеся нам транспорты и вспомогательные суда.
        - В системе становится тесно, - заметил Патриарх после доклада. - Не плохо бы все наши судостроительные мощности и флотские инженерные базы перебросить в систему Полис - и нам спокойнее и нашим будущим гостям не всё видеть надобно…
        - И как ты себе представляешь? Одно дело самому в соседнюю систему смотаться, а здесь грузов на декаду всеми нашими транспортами таскать и это без учёта сворачивания флотских инженерных баз! Без портала и думать об этом нечего.
        - Так в том-то и дело - порталы имеются! На транспортах сполотов нашлась пара гиперврат. План перебазирования в соседнюю систему у меня уже готов.
        Вот это настоящий подарок! Похоже, сполоты нашли порталы там же, где и остальные артефакты. Странно, что архи не реквизировали все их находки или для них они не столь важны? Интересно, а что же тогда они так рьяно охраняют?
        - Что по второму порталу? Есть какие-то идеи по его дальнейшему использованию?
        - Я бы посоветовал установить его в одной из тяжёлых в навигационном плане систем, для обеспечения нашей безопасности.
        - Согласен! - быстро сообразил я.
        Сразу же решил проконсультироваться по части заказа флотской ремонтной базы.
        - У кого будем заказывать ремонтную базу? И аратанцы, и сполоты с пометкой "срочно" могут предоставить оборудование только восьмого поколения.
        - Модернизировать базу до 12 поколения не проблема. У аратанцев покупка выйдет не так дорого, но у сполотов техника более проработана и по затратам на модернизацию выйдет дешевле.
        - Понятно, заказывать будем у сполотов. Что с артефактами?
        - Можно предложить малую медицинскую секцию.
        - Не жалко отдавать?
        - По меркам империи Джоре это откровенное старьё. Использование подобной техники в ближайшем будущем у нас не планируется, но на всякий случай оборудование секции полностью отсканировано и при острой нужде может быть воспроизведено.
        - Надо же, откуда такие возможности? - удивился я.
        - Да, всё оттуда, из капитанского сейфа.
        - Что на продажу?
        - Пару-тройку учебных капсул инженерной специализации.
        - Идёт! - согласился я.
        Пришлось поработать ручками, но много времени это не заняло. Основную часть работы по активизации артефактов на себя взяла Флора. Сполоты, узнав, что я выполнил первую часть сделки, вначале замешкались, но быстро взяли себя в руки и обещали прибыть через декаду вместе с моим заказом.
        А Эдельвейс у меня забрали. Командующий флотом Хейг Ровен напрямую наехал на меня:
        - Нечего основную боевую единицу использовать не по назначению!
        Чтобы совсем не оставлять первое лицо монархии безлошадным мне на выбор были предложены: тяжёлый крейсер, "невидимка", эсминец и какая-то яхта. М-да… тяжело переселяться из хором в обыкновенные каюты. Я, конечно, немного утрирую, но прежних покоев мне теперь точно не видать. Патриарх посоветовал приглядеться к рейдеру сполотов, непонятно каким образом попавший в Зафронтирье.
        Рейдер выглядел крупнее тяжёлого крейсера, но и до линкора явно не дотягивал. Бронирование корпуса отсутствовало в принципе. Развитая энергетика корабля позволяла иметь довольно продвинутые щиты. Вооружение рейдера полностью соответствовало стандартным тяжёлым крейсерам. Изюминкой проекта являлось наличие активной системы маскировки и четырёх лётных палуб левого и правого борта: две истребительные секции по 16 тяжёлых истребителей и две десантных по 4 бота, совмещённые с транспортным звеном, состоящее из двух грузовых ботов и двух шаттлов-"невидимок". Автономность рейдера соответствующая, позволяет действовать далеко в отрыве от основных сил.
        По утверждению Патриарха, свободные объёмы для модернизации корабля имеются. Энергетику можно значительно поправить путём установки генераторов с разбитых линкоров сполотов. Вооружение лучше не трогать, ограничившись его модернизацией. Площадь для организации представительских апартаментов также найдётся. ИскИны 12-го поколения заменяются на наши 15-го. Слабым местом проекта, по мнению всё того же Патриарха, являлись основные двигатели. Их разработка была подчинена одной цели - экономичность прежде всего! Сполотам это удалось, но движки здорово недодавали и в целом рейдер выглядел довольно тихоходным. Кластер ИскИнов на исследовательской станции уже работал над данной проблемой и по первым прикидкам мощность каждого из четырёх двигателей можно будет повысить на 15 -20 %. В целом же рейдер выходил на уровень 14-го поколения и всё это удовольствие всего за полторы-две декады ожидания. Более глубокую модернизацию планировалось провести позднее.
        Глава 9
        Предновогоднее настроение: наряжая ёлку, подрался с котом из-за дождика.
        Неожиданно о себе напомнили архи - им опять понадобились биоИскИны. С их производством у нас проблем уже не было. Среди захваченных в плен аварцев и джентльменов удачи из Фронтира недовольных хватало. Проблему с пси-активностью решали установкой биосимбионтов. В общем, технология у аграфов на исследовательской станции была доведена до совершенства.
        Сборы были недолгими, в систему с архами отправился на Ведуне.
        - Что-то в последнее время тебя совсем не видно, - посетовала Мара, моя названная сестра и по совместительству капитан крейсера.
        - Дела, чтоб их… - устало выдохнул я, удобно устраиваясь в пустующем ложементе офицера РЭБ. - Предлагал же, перебраться ко мне на Эдельвейс, чаще бы виделись.
        - Не моё это… - тряхнула головой названная сестра. - Я ещё с учебки поняла - от начальства нужно держаться подальше.
        - Как наследник?
        - Дожились! Дядька интересуется как поживает его племянник. А зайти, поинтересоваться, совсем времени нет?
        - М-да… Не поверишь, времени действительно на всё не хватает! Сегодня я срочно нужен там, завтра без меня что-то не случится здесь… Достало! Порой хочется плюнуть на всё, забрать с собой Линн, Элен, Сью и Веда и умотать куда-нибудь подальше… Кстати, а где Сью?
        - Отсыпается после смены и с племянником твоим всё в порядке. А что касается времени - ты когда в последний раз нормально отдыхал?
        - Не помню… Наверно, когда был капитаном этого корабля.
        - Действительно, давно это было, - грустно улыбнулась Мара.
        Чуда не случилось и архи не смогли выполнить мой заказ, но вместо него они притащили два почти целых разведчика сполотов. Очевидно, "невидимки" забрались достаточно далеко и в генеральном сражении им поучаствовать не удалось. Пока шёл процесс обмена мне удалось немного разговорить косноязычных архов и вот, что я узнал.
        Архи считают меня прямым потомком их создателей. Именно поэтому они не отказали в добытых сполотами в Зафронтирье артефактах - я имею полное право владеть ими. О том, кого они охраняют или стерегут говорили крайне неохотно. Единственное, что я понял - это святыня архов, первый улей, в котором соты с замороженными создателями. Находится этот улей на планете, глубоко под землёй. Поинтересовался могу ли я посетить святыню. Разрешили, но только одному… Сполоты распотрошили одно из хранилищ на спутнике планеты, собственно, это их и сгубило. Если бы ничего не трогали, то ушли живыми…
        Желания соваться в логово архов не было в принципе. Я не трус, но в жизни всякое бывает, попадётся на пути, например, какой-нибудь не выспавшийся, да ещё в плохом настроении арх и никто не узнает, где могилка моя. На этом наша встреча и закончилась.
        - Пап, поздравь меня с первым офицерским званием! - тараторила рядом Сью.
        - А ничего, что ты его получила четыре декады назад и я тебя уже поздравил?!
        - Пап, так то по галанету…
        Похоже, меня разводят на подарок! И что прикажете ей дарить? Очередной побрякушкой не отделаешься - дочь монарха! Кажется есть, чем её удивить! Сью с рожденья была одарённой, но очень слабенькой. Была надежда, что с возрастом её способности разовьются, но не случилось… Виной тому были перенесённые невзгоды и совсем не детские потрясения…
        - Бегом в медсекцию, будем делать из тебя псиона!
        Надо сказать, что в монархии о пси-симбионтах знало довольно ограниченное число разумных. С пиирцев, которым в основном их и ставили бралась подписка о неразглашении, так что об этой технологии Сью знать не могла.
        - Это как? - опешила Сью.
        - Узнаешь в медсекции.
        Второй раз повторять пришлось - Сью с ускорением исчезла за ближайшим поворотом. Кое-что из старых запасов хранилось в медицинском сейфе Ведуна, его содержимым я и воспользовался. Джин на сей раз с нами не было, так что пришлось поработать самому. Процесс вживления симбионта прошёл благополучно. Дня через два-три Сью почувствует изменение силы, хотя уже сейчас нейросеть в состоянии отобразить этапы развития и слияния симбионта. А вот Линн от симбионта отказалась: "Пока не рожу и думать об этом не буду"! Возможно, она и права - кто его знает, как это скажется на ребёнке? Джин говорит, что ничего страшного не произойдёт, но полной уверенности в её словах я не почувствовал, так что согласился с мнением Линн и разговоров на эту тему больше не было.
        А вот у Аль-Элен пси-симбионт прижился без проблем. У аграфов имелись наработанные техники по повышению пси-возможностей и теперь Элен ходила в крепких середнячках, чем весьма гордилась. От массовой пересадки симбионтов пиирцам пришлось отказаться - запас биоимплантов был весьма ограничен. Выход из положения подсказал Патриарх: использовать для выращивания зародышей, приговорённых к смерти, а таких у нас хватало. Без суда и следствия к смертной казни приговаривались захваченные работорговцы и пираты. В разного рода стычках такого народа насобиралось достаточно.
        Корабль менять не стал и на встречу со сполотами в Дальней также отправился на Ведуне. Старшие были крайне довольны и не скрывали этого. Чрезвычайный и полномочный посланник, теперь курирующий наше направление, "по секрету" сообщил, что такого количества активированных артефактов древних ему лицезреть ещё не приходилось, а видел он всякое… Получив артефакты и прихватив с собой заказ на следующие поставки посланник не стал задерживаться и сразу же отправился в Центральные Миры.
        У меня появилось свободное время - все производственные процессы запущены и находятся под контролем ИскИнов. Кор-Каэль, в случае чего, вполне может меня подменить. Тянуло в Зафронтирье. Флора проанализировала мой разговор с архами и пришла к однозначному выводу: небольшая группа имперцев пошла дальше - кто-то же отдал приказ архам охранять капсулы с оставшимся "первым ульем" в системе! К сожалению, из этой затеи ничего не выйдет, я не мог надолго покинуть Линн, ей до родов осталось всего ничего…
        После недолгих размышлений решил, что краткий визит во Фронтир будет в самый раз. Основная цель вояжа - проверка рейдера. Мару в очередной раз не удалось уговорить стать капитаном моего корабля, пришлось консультироваться по этому вопросу с Патриархом. Под его всевидящем оком находились все капитаны нашего флота. В итоге он предложил мне три кандидатуры: первый от аграфов, второй - выходец из провинции Дальняя и третий - подданный монархии, бывший переселенец. Все они сейчас были капитанами боевых кораблей и шли на повышение. Вот теперь сижу, ломаю голову, кого выбрать… Личными делами Патриарх меня обеспечил, только толку-то от них… Связался с Хэйгом Ровеном, тот долго не раздумывал:
        - Тэм Ист! Лучшего кандидата на эту должность не вижу. Он из "старичков", прошёл курс реабилитации и омоложения. Принял подданство монархии Росс. Ранее служил капитаном тяжёлого крейсера во флоте империи Аратан. Был уволен по ранению с пометкой "полное выздоровление без применения спецоборудования невозможно". Пару лет мыкался по госпиталям, а потом, когда выбросили на улицу, не сломался, помогал приглядывать за такими же бедолагами. К нам пришёл не раздумывая. Сейчас капитан крейсера-разведчика. Уже находясь в монархии, обзавёлся семьёй. Настоятельно рекомендую.
        Ну вот! Кратко и понятно! Особо впечатляет личная протекция командующего флотом, а он, как я заметил, на похвалу весьма скуп. Следующий вопрос - экипаж! Здесь снова помог Хейг Ровен, назначивший командующими боевыми секциями опытных командиров, а те в свою очередь прихватили с собой по паре-тройке толковых ребят. Десантная секция полностью состояла из протеже Рига Тана. Кор-Каэль прислал две боевые звезды диверсантов. Лётными секциями истребителей командовали сёстры Го - Ки и Джу, выросли девчонки! Понятное дело, что главными ИскИнами у нас значились Стратег и Тактик.
        Фронтир жил своей жизнью, редкие корабли шмыгали на свой страх и риск по безвестным системам и как огня боялись внезапно появляющихся из ниоткуда пиратов и наёмников. На нашем пути почти никто не попался и проверить все характеристики рейдера не удалось. Тактик предложил под "скрытом" пробраться на одну из пиратских баз.
        - А если, что пойдёт не так? - засомневался я.
        - Не сбавляя хода уйдём в разгон, - предложил Стратег. - В крайнем случае спрячемся в атмосфере какого-нибудь газового гиганта. Корабли пиратов максимум шестого-седьмого поколения и обнаружить нас не смогут физически.
        - Принимается, - согласился я.
        Ближайшая пиратская база находилась в необитаемой системе. Местом базирования являлась небольшая торговая станция и давно устаревший линкор аварской постройки. Наш выход из гипера заметили, но обнаружить так и не сумели (наш командующий флотом, как и ожидалось, одного меня не отпустил, отдав в сопровождение два крейсера-разведчика). Пираты тут же объявили боевую тревогу. Фрегаты и эсминцы планомерно, по секторам, стали проверять окружающее базу пространство. Чтобы случайно не столкнуться с кем-то из них отошли к газовому гиганту. Стратег обнаружил небольшой топливный заводик в его атмосфере. Тактик к этому моменту уже подключился к каналам связи пиратов. Шифрование было настолько древним, что для ИскИна не составило особого труда взломать все каналы разом.
        Похоже, пираты не особо-то и испугались. Проскакивали сообщения, что мы далеко не первые, кто под "скрытом" посещает эту систему. Начальство пиратов намекало на очередную проверку и требовало неукоснительно выполнять разработанный для таких ситуаций план действий. Наша система маскировки была на высоте, никто так и не смог определить, где мы находимся. Для такого крупного корабля, как наш рейдер, обеспечение невидимости в оптическом и электромагнитном диапазонах довольно сложная задача.
        Постепенно пираты успокоились и вернулись к своему прежнему ритму жизни и лишь увеличенное количество патрулей говорило, что в системе не всё в порядке. Из перехваченных сообщений Тактик выделил одно особо: в течение этих суток ожидалось возвращение группы боевых кораблей, организовавших засаду, где-то в секторах с независимыми торговыми станциями. Посовещавшись с капитаном, решил остаться и посмотреть на результаты охоты пиратов.
        Через пять часов в систему вошёл тяжёлый и два лёгких крейсера шестого поколения, ещё через минут двадцать появилось два средних вооружённых транспорта в сопровождении четвёрки эсминцев. Состояние транспортов было далеко от идеального и судя по внешнему виду их недавно штурмовали. Эсминцам тоже досталось, но не в такой мере.
        - У пиратов уничтожено два фрегата, - дополнил картину Стратег.
        А груз на транспортах был особый. Нет, трюмы как полагается были забиты концентратами металлов, но кроме того, на одном из них маячили пять отметок псионов, а на борту другого находился активированный артефакт древних, который засёк Тактик.
        - "Твоё мнение"? - поинтересовался я у Флоры.
        - "Псионы, скорей всего, необученные. Предполагаю, что это дети. Артефакт рабочий и кем-то активирован, возможно, давно. Если есть возможность надо брать"!
        - Есть мнение, задержаться в системе и провести изъятие не основного груза на транспортах, - сообщил я своё решение.
        В рубке появились аватары Стратега и Тактика. Тэм Ист уже немного приноровился к нашему стилю общения и не так бурно реагировал на появления аватаров. Вообще, в Содружестве, аватары ИскИнов сравнительная редкость. На военном флоте аватары не приветствуются - отвлекают внимание, а на торговых кораблях - излишняя роскошь. Вот и остаются только яхты богачей, где аватары больше развлекают пассажиров, чем занимаются делом. В империи Джоре, как и у меня во флоте, ИскИны были членами экипажа, но к этому надо было привыкнуть, особенно тем, кто раньше с ними не сталкивался.
        - Что за груз? - поинтересовался Тэм Ист.
        Пришлось вызывать аватарку Флоры, чтобы та пересказала наш разговор. Стратег, как всегда, начал осторожничать:
        - Вероятность благополучного исхода проведения операции не выше 50 %. Возможны безвозвратные потери. Считаю, что на данный момент экипаж рейдера не в полной мере готов к активным действиям.
        - Пленники находятся в одной из кают транспорта и, судя по всему, эвакуироваться на пиратскую базу не будут. Сами пираты ждут корабль, который заберёт живой груз и артефакт древних. Наверняка, наше появление приняли за сопровождение прибывающего покупателя. На захваченных транспортах находятся по три боевых звезды абордажников.
        - Для десантников это не проблема, - вставил своё слово Тэм Ист, не раз бывавший на тренировках наших бойцов и реально оценивший всю мощь симбиоза боевых дроидов и андроидов.
        - Вот и замечательно, - поддержал я капитана, - а аграфы-диверсанты прикроют десантников с тыла, в случае необходимости. На них же будет задача по выводу захваченных и доставке капитанского сейфа с артефактом. Начнём, как только появятся гости.
        Ждать пришлось недолго. Судя по возмущениям метрики из гипера выходило не менее пяти кораблей. Наши разведчики вышли на исходные позиции у тут же выдали полный ракетный залп. Четыре эсминца и крейсер, ещё толком не успевшие выставить щиты, накрыло огненным смерчем. В этот момент, выйдя из невидимости, рейдер открыл огонь из всех своих туннельных орудий по торговой станции. Три полных залпа и опять в "скрыт".
        Два эсминца разорвало на части, остальные два хоть и были на вид целыми, но тоже "поймали" по противокорабельной ракете и были полностью небоеспособны. Крейсер спасли щиты и броня и он отделался незначительными повреждениями. Торговая станция пиратов не была готова к атаке и все снаряды приняла на себя. Внутри её бушевали пожары и что-то взрывалось, обшивка с одного бока вспучилась и отчаянно "парила". Линкор пиратов засёк нас и открыл ответный огонь, но мы уже были в другом месте. А вот гости приняли огонь линкора на свой счёт. Неразбериху в системе добавляла поставленная нами "глушилка" связи.
        Внезапно ожил Защитник, на линкоре появились две слабенькие отметки псионов. Не знаю, успели ли они меня засечь, но я им шанса не оставил.
        - "УНИЧТОЖИТЬ"! - отдал я команду Защитнику.
        Пока линкор с крейсером обменивались залпами, наши десантники захватили транспорты. Сопротивления как такового они не встретили. Абордажники пиратов были деморализованы устрашающим видом боевых дроидов и стремительными действиями андроидов.
        Метрика пространства опять взбесилась показывая, что на подходе ещё три цели. Пираты уже не пытались установить связь с отчаянно отбивающимся крейсером, а всерьёз решили, что это рейдерский захват и окрыли огонь из всех имеющихся средств. К моменту выхода из гипера тяжёлого и двух лёгких крейсеров пришельцев из первой партии уничтожили полностью. Стая эсминцев и фрегатов пиратов набросилась на только, что появившиеся крейсера, но те не растерялись и ответили всей своей мощью.
        - Крейсера восьмого поколения оширской постройки, - доложил Стратег.
        Оширской? Интересно, откуда они здесь? Хотя, какая разница! Для оширцев восьмое поколение сейчас самое ходовое, можно сказать, пик развития технологий директората. Как покажут они себя в бою с шестым-седьмым поколением? Хорошо показали! Видя полное количественное превосходство пиратов, крейсера сблизились с друг другом на максимально возможное расстояние и укутались щитами, образуя общую защиту. Пираты так и не смогли её пробить. Выдав напоследок залп из всех орудий, гости ушли в гипер. Броня линкора не спасла пиратов, находящихся на его борту - некогда грозный боевой корабль разломился на две части. В добавок ко всем несчастьям в причальных доках рванули два захваченных транспорта, полностью уничтожив соседние. И уж как-то совсем незаметно прошло уничтожение топливного заводика…
        Испытание рейдера было признано успешным. Кстати, рейдер обзавёлся собственным именем - Лидер! Что же касается псионов, то предположение Флоры оказалось правильным - пять разумных от 12-ти до 16-ти лет. Родиться псионом во Фронтире большое несчастье. Любой мало-мальски значимый разумный мечтает иметь в своём окружении прирученного псиона и на них открыта настоящая охота. Родители одарённых всеми путями стараются отправить своих детей на обучение в Содружество, но далеко не всегда это удаётся и главным препятствием является финансовый вопрос. Спасённые нами подростки "направлялись" в Содружество, по крайней мере, так было написано в договорах, которые подписали их родители. На самом же деле их везли на аукцион. Уж не знаю, к счастью или как, но их перехватили пираты…
        С артефактом дело оказалось ещё проще. Малый ИскИн корабельного гиперпередатчика империи Джоре зафиксировал работу сканов пространства и "зафонил" в надежде, что его обнаружат "старшие" собратья. Сканирующее оборудование производства сполотов на Лидере, при прохождении модернизации, было заменено на аналогичное оборудование уже нашего производства, сделанного по образцам империи Джоре. Выяснилось, что ИскИн гиперсвязи продолжительное время находился в стазис-камере, а 18 лет назад камеру вскрыли. С тех пор ИскИн "путешествует" с одного закрытого аукциона на другой. Все его бывшие хозяева видели, что артефакт находится в рабочем состоянии, но привязать к себе не могли, а маломощные ИскИны Содружества не могли справиться с продукцией военпрома давно погибшей империи. Для нас данный ИскИн особого интереса не представлял, но не выбрасывать же его…
        Ожидание родов Линн затянулось. Я старался подольше быть рядом с ней, но вскоре моя навязчивость ей стала не по душе и она отправила меня на "работу" заявив, что моего внимания утром и вечером ей достаточно и нечего её раздражать своим круглосуточным присутствием! М-да… однако! Но спорить я не стал, так как какой-никакой опыт по этому вопросу ещё из прошлой жизни у меня имелся. Аль-Элен была солидарна с Линн и мне пришлось окунуться в повседневную текучку государственных дел.
        В системе во всю шёл процесс перемещения производств в Полис. Патриарх дождался достройки серий боевых кораблей и приступил к частичному сворачиванию судостроительных верфей. Всю сопутствующую мелочёвку транспорты уже перетаскали. На новом месте оборудование принимал Кардинал - главный ИскИн системы Полис.
        Надо сказать, что затеянное перемещение производственных мощностей для нас оказалось довольно малоприятным мероприятием - в значительной степени нарушались графики постройки новых кораблей и увеличивались их сроки модернизации, особенно кораблей из Зафронтирья. Что касается корабельного состава флота монархии, то вопросов не было только по фрегатам, истребителям и штурмовикам - они почти полностью закрывали наши потребности. Не так остро стоял вопрос по линкорам и тяжёлым носителям, учитывая стоящие в очереди на модернизацию корабли сполотов. Количество крейсеров-разведчиков также не вызывало опасений. А вот по крейсерам был полный провал, особенно по тяжёлым. Именно поэтому Патриарх дождался постройки первых двух серий, чтобы хоть как-то сгладить растущие диспропорции в корабельном составе флота. Определённые опасения вызывали инженерные корабли и другие вспомогательные суда, но здесь можно обойтись закупкой недостающего у сполотов или аратанцев.
        Весть о том, что я стал отцом застала меня в Полисе, где я помогал разворачивать флотские инженерные базы. Плюнув на всё, бросился домой. Первым кого я встретил в резиденции была Джин:
        - Всё в порядке! - поспешила она меня успокоить. - Роды прошли без осложнений. Линн и ребёнок сейчас отдыхают, так что тебе придётся пождать.
        С Джин спорить бесполезно, пришлось плестись в сторону столовой - у меня на нервной почве частенько жор просыпается. Здесь-то меня и застала Аль-Элен. Прижавшись, она поцеловала меня.
        - Видела их, - улыбнулась Аль, наливая себе какой-то напиток. - Девочка просто чудо! Линн в порядке и счастлива. Когда ей в первый раз принесли ребёнка разревелась как белуга и не хотела отдавать!
        Не знаю, что на меня нашло, но у меня в голове крутился один и тот же глупый вопрос: "А кем приходится моя дочь Аль-Элен"? Судя по отражению в салатнице, глупым было и выражение лица. Аль скептически окинула меня взглядом:
        - Ничего… пройдёт и это. А на счёт, кто кому как приходится, скажу одно - девочке повезло, у неё будет две мамы!
        Я чуть не поперхнулся! Точно помню, что вопрос не задавал!
        - Не понял? - выдавил я из себя.
        - Да у тебя вопрос на лбу был написан!
        Всё равно не верю! Не может быть, чтобы столь глупый вопрос был настолько явным!
        - "Вспомни, что посоветовала тебе сделать Джин перед тем, как установить пси-симбионт Аль-Элен"? - проявилась Флора.
        Действительно, я немного подержал капсулу с симбионтом в руках, пытаясь на него настроиться и передать мысль, что ничего плохого Аль-Элен не желаю и она мне друг.
        - "Симбионт запомнил тебя. Чувства Элен к тебе позволили ему настроиться на тебя и если бы ты почаще бывал со своими жёнами, то возможно, с Элен ты бы уже общался мысленно".
        Вот это новость!
        - "А чего раньше молчала"?
        - "Я не была уверена в таких возможностях симбионта".
        - "Теперь, значит, уверена"?
        - "Стопроцентно! Попробуй, что-нибудь припомнить сам".
        А ведь верно! Были такие моменты, когда мы понимали друг друга с полуслова! Надо срочно ставить симбионт Линн. Понимаю, что буду находиться рядом с двумя рентгенами, но, по-моему, оно того стоит.
        - А вот и наш пропащий папаша объявился! - проворковала маленькому свёртку в своих руках Линн.
        - Джин не пускала, - пожаловался я, осторожно обняв жену и чмокнув её в щёчку.
        - И правильно сделала - нечего на нас пялиться, когда мы не готовы. Вот, смотри на своё чудо!
        Линн приоткрыла конверт-трансформер… Минуты три я вообще ничего не мог сказать, всё смотрел и смотрел, а потом внезапно пересохло в горле. Только и сумел, что ещё раз поцеловать Линн…
        Глава 10
        - Новый Год! Новый Год!!! НОВЫЙ ГОД!!! - в ужасе кричала печень…
        Надолго задержаться в роли примерного папаши мне не дали. Служба безопасности, в лице Варги Стоун, срочно потребовалось встретиться со мной. В любом другом случае можно было бы смело махнуть рукой и перенести встречу, но я твёрдо уверен, что Варга по пустякам дёргать не будет!
        - Поздравляю! - Варга крепко пожала руку. - К сожалению дела не дают нам надолго оставаться с близкими. У нас очередная проблема, Клим!
        Глава службы безопасности монархии удобно устроилась на диванчике в моём кабинете.
        - В последней партии переселенцев из Аратана обнаружились разумные с установленным программным блоком на твоё уничтожение, - обрадовала она меня. - Молодые парни и девушки с данной закладкой, о которой, кстати и сами не догадываются, стараются попасть во флот. Здесь больше шансов наткнуться на тебя. Все слабые псионы. Обычными методами закладка не определяется. Даже я, не смогла обнаружить ничего подозрительного. А вот имперское оборудование закладку определило сразу. Снять установку невозможно. Наши "специалисты" на исследовательской станции пробовали по-всякому, но результат один - смерть носителя.
        - Так может быть вы зря торопитесь?
        - Я сейчас тебе сброшу одно весьма занятное видео, а ты уж сам решай…
        В изолированную комнату допросов, где за столом сидела довольно миловидная молодая девушка, вошёл мой двойник-андроид. До того сосредоточенное выражение лица девушки превратилось в гримасу ужаса. Миг и девушка на ногах, ещё мгновение и оба замертво валятся на пол. По цифровым данным, отображаемым поверх изображения, понимаю, что был произведён пси-удар. Его мощность была на столь велика, что операторам за изолированными стенами досталось тоже. Вопросительно смотрю на Варгу.
        - Имплант, - быстро сориентировалась она. - Как аграфы до этого дошли не понимаю. Из слабого псиона выжать импульс равный по силе обученному псиону среднего уровня, уму не постижимо! Какая-то новая разработка.
        Как же, их! Похоже, имперцы Джоре не зря едят свой хлеб.
        - Что предприняли? Из пятерых разумных в живых осталось двое и все они на исследовательской станции. Сейчас пытаемся определить, как они оказались в миграционном центре. По документам выходит, что прибыли прямиком со своей планеты, но это невозможно! Ни пассажирских, ни грузовых прямых линий с их сектором не существует. Обратились к коллегам из Аратана, те сообщили, что эта группа лиц прибыла с одной небольшой станции, расположенной на пересечении торговых путей. По неофициальным данным эта станция находится под присмотром ближайшего к ней Звёздного Баронства. По тем же данным из Аратана, все беженцы, направляющиеся к границе с империей, проходят через один и тот же медицинский центр, владельцем которого является мало кому известный аграф.
        - Очень интересно! Мне крайне необходимо ознакомиться с оборудованием этого центра и поговорить с его владельцем и персоналом.
        - Я рада, что наши желания совпали. Сейчас к этой станции уже направляются два наших крейсера: Ведун и Тайфун. Перед ними поставлена задача скрытно изъять всё оборудование центра и доставить к нам владельца и ведущих специалистов.
        - Как отнёсся Хэйг Ровен к вашей просьбе о содействии?
        - С пониманием: безопасность монархии и монарха для него на превыше всего, - удовлетворённо потёрла руки Варга, - но это не всё! Аратанцы предупредили нас, что у них произошла утечка по переселенцам, которые отправляются к нам. Заинтересованным лицам теперь известно куда в конечном итоге направляются иммигранты.
        - М-да… не приятно, конечно, но я и не делал из этого большого секрета, когда подписывал договор с аратанцами. Ну, да ладно! Будем ждать известий от Ведуна. Если появится, что-то ещё, сразу же информируйте.
        Не нравится мне активность аграфов и, что больше всего смущает - спасённые мной имперцы принимают в кознях старших активное участие. Могли бы как-нибудь и отбрехаться, а тут такой подарок для аграфов! Они же теперь от всех неудобных им разумных в миг могут избавиться! Слабосилков среди полукровок у них всегда в достатке.
        Связался с Варгой и попросил срочно переправить всю собранную информацию по закладкам СБ Аратана. Для нас данная информация уже не тайна, а в империи Аратан с ней наверняка ещё ни разу не сталкивались. Будем надеяться, что наш жест оценят правильно, да и за предупреждение о нападении на Дальнюю надобно бы расплатиться.
        Ждать ответа пришлось недолго и вопреки всем ожиданиям со мной связался сам император Арагат VIII.
        - Рад тебя видеть, Клим, - обратился он без титулов.
        - Взаимно, Арагат.
        - Наша служба безопасности вне себя от последнего послания твоей СБ. Сам глава службы просил связаться с тобой и посодействовать насчёт приобретения соответствующего оборудования. Оно ведь у вас есть? - хитро прищурился император.
        - Имеется, - не стал я отрицать очевидного факта. - Чем сможем - поможем!
        - В связи с очевидной опасностью в цене за оборудование можешь себя не ограничивать. Судя по заявке от моей СБ ей, в ближайшее время, потребуется не менее пяти таких комплексов. Как, потянешь?
        - Сразу всё не смогу, но на два комплекса рассчитывать можете смело, - осадил я императора. - А по цене договоримся…
        Пусть Арагат считает, что производство оборудования довольно длительное и дорогостоящее занятие. Император удовлетворённо кивнул и немного помявшись продолжил:
        - Наши аналитики пришли к выводу, что вы обладаете технологией производства полных биологических двойников. Это так, если, конечно, не секрет?
        Да, если какому-то производству присвоен статус государственной тайны я могу даже и не отвечать на вопрос. Арагат точно не обидится и правильно всё поймёт, но мне не хотелось отказом портить отношения лично с ним. Как говорилось в одном фильме: "Мы от него ещё много пользы поиметь могли".
        - Сколько?
        - Мне с десяток и жене бы парочку, - не растерялся Арагат.
        - Ждите. Скоро буду.
        Что же касается аграфов, то они явно надеются, что я сорвусь и начну, особо не разбирая мстить всем подряд и тогда нам объявят "крестовый поход". Подтянут союзников, сочувствующих и от моей монархии мокрого места не останется. Надо что-то делать иначе дело тем и закончится. Как отбить желание у аграфов совать свой нос в мои дела?
        Прощание с семьёй вышло не долгим, все понимали, что дела ждать не будут. Надо сказать, что последние два дня я ходил чернее тучи, раздумывая над тем, как бы побольнее ущипнуть аграфов. Домашние восприняли мой угрюмый вид за признак надвигающихся неприятностей и были рады отпустить меня разобраться с ними.
        В столичной системе империи Аратан для нас организовали "зелёный коридор" и мы без проблем добрались до основной базы службы безопасности империи. Рядом с Лидером в причальных доках устроились два тяжёлых крейсера и "невидимка". Хейг Ровен настоял на прикрытии - времена сейчас неспокойные…
        - Рад тебя видеть, Клим, - на лётном поле меня встречал сам император.
        - Я тоже, Ваше Величество! - покосился я на немногочисленную свиту и пожал протянутую руку Арагата.
        - Ты это брось! Здесь все свои!
        Уже направляясь в глубины станции Арагат продолжил:
        - Говорят, у тебя беспроцентный кредит от сполотов.
        - С чего это? - удивился я.
        - Нам они такие корабли даже не предлагают.
        - Дело случая…
        Действительно, вся наша маленькая эскадра фактически состояла из восстановленных кораблей сполотов. Брать с собой крейсера собственной постройки я не решился, уж очень они отличались от местных. Зачем мне лишние вопросы?
        Император как-то неопределённо глянул на меня и продолжил:
        - Вот выбрался. Благодаря порталам экономится уйма времени. Жаль только, что нужных мест гораздо больше, чем самих порталов.
        Он на полном серьёзе считает, что у меня всё есть? Сквозь защиту императора пробивались нотки веселья и любопытства. Да он меня разводит! Нет, дядьке уже за сорок, а он всё туда же…
        - Арагат, ты со мной точно не расплатишься!
        Император, наплевав на приличия, заржал как лошадь.
        - Не… не… не распла… не расплатишься… - всхлипывал он. - Да у меня самая маленькая провинция несколько твоих монархий.
        Император оттёр набежавшие слёзы.
        - Ты только не обижайся, но по факту это так!
        Да я и не думал обижаться! Если уж император, далеко не последнего государства в Содружестве, не в курсе границ монархии Росс, то и другие от него недалеки. В ответ я лишь улыбнулся.
        - Что, не угадал? - в миг стал серьёзным Арагат и глянул через плечо. - Что-то в последнее время наши аналитики стали часто ошибаться…
        - Потенциал монархии не исчисляется одной провинцией Аратана. Наша беда в относительной малочисленности населения монархии. Но это, всего лишь, вопрос времени.
        - Да, ты прав - вопрос времени. Вся проблема только в том - есть ли оно, это время? Если не секрет, чем ты так достал аграфов? Мы с Галантэ тоже далеко не в дружеских отношениях и между нами всякое бывало… Но на счёт тебя у аграфов какой-то необъяснимый бзик.
        - Зачем тебе? Всё равно не поверишь.
        - И всё же?
        - Если я предьявлю свои права на "трон" федерации Галантэ, то аграфы не смогут мне отказать.
        - Хорошая шутка, - с серьёзным выражением лица, после некоторой заминки, вымолвил Арагат. - Теперь я понимаю, почему они так страстно желают избавиться от тебя.
        Передачей привезённого спецоборудования заведовала Варга. Она же занялась и обучением аратанцев. В комплект оборудования входила медкапсула производства империи Джоре и мне откровенно не хотелось отдавать такой редкий артефакт. Патриарх утверждает, что мы уже сейчас можем в ограниченных количествах производить аналогичные медкапсулы, но зачем преждевременно рушить существующий рынок цен? Что же касается ограниченного производства, то здесь оказалось всё просто - в наших секторах Фронтира отсутствуют необходимые природные ресурсы. Более того, недостающие компоненты идут под грифом "стратегические резервы" во всех государствах Содружества, так что приобрести их весьма проблематично. В нашем случае можно использовать лабораторный преобразователь материи, но его производительность минимальна.
        Как бы то ни было, но я предложил Арагату покопаться в его "сокровищнице" с целью снижения стоимости спецоборудования. Император сердито поводил бровями и немного подумав согласился. Я понимаю - он догадался, что мы привезли полные комплекты и я просто не хочу, что-то отдавать. Арагат не стал напрягаться и согласился со мной и судя по его многозначительной ухмылке отбрыкаться от ответной услуги мне не удастся. В общем, мы поняли друг друга.
        В результате наших "бродилок" по хранилищу отыскались три медкапсулы Первой империи Галантэ и малый промышленный техкомплекс того же производства, необходимый Флоре для быстрой модернизации медкапсул. Арагат был вполне доволен: в его личное пользование отходила одна из капсул и техкомплекс. Кроме этого, он попросил активизировать, снятый когда-то с корабля аграфов комплекс гиперсвязи с расширенными возможностями по шифрованию сигнала.
        Уже перед самым отлётом я передал императору запасной комплект внутрисистемного портала, а перед этим мы провели довольно продолжительные переговоры по нашему дальнейшему сотрудничеству. Как результат этих переговоров стала договорённость организации в провинции Дальняя постоянного торгового представительства империи Аратан, а в Метрополии дипломатической миссии. Что же касается непосредственно экономической составляющей нашего визита, аратанцы расплатились с нами различным энергетическим оборудованием, включающим в себя и корабельные генераторы, а также двигательными установками девятого-десятого поколений, необходимые для модернизируемых кораблей. В принципе мы и сами можем их производить, но сейчас все производственные мощности работают на пределе, и покупка уже готового оборудования весьма положительно скажется на сроках производимых работ.
        Пришёл информационный пакет с Ведуна. Мара сообщала, что операция по изъятию оборудования и непосредственных исполнителей прошла успешно. Выяснить удалось следующее. Ведущий специалист клиники был сотрудником службы безопасности одного из Домов аграфов. Его задачей была отработка не совсем легальных технологий по считыванию необходимой информации с мозга. Материала для работы хватало и порой удавалось находить довольно интересные сведения. Сравнительно недавно пришло новое оборудование и к ним учебные базы. К моменту завершения изучения баз из федерации прибыл корабль службы безопасности. Непосредственно обучением и установкой закладок первое время занимались двое разумных, не аграфы, но сотрудники СБ общались с ними как с равными и даже с некоторым подобострастием. Декаду назад корабль СБ отбыл, вместе с учителями. По косвенным данным в империю Авар, там находится аналогичная лаборатория.
        К информационному пакету прилагались изображения двух интересующих меня разумных. Все сомнения пропали - передо мной были имперцы Джоре. Не знаю, промыли ли им мозги аграфы или те сами додумались, но по факту теперь они работают против меня. Тут же, пока находились на базе СБ, сделали запрос по лаборатории - должны же аратанцы знать, что и где происходит у соседей, с которыми периодически воюют вот уже несколько столетий. СБшники сработали оперативно и связавшись с коллегами из флота быстро вычислили необходимую нам лабораторию. Кроме того, флотские подняли сводки за указанный нами период времени и отыскали сообщение о появлении разведывательного корабля аграфов на одной из баз в Аварской империи. Данные из двух источников совпали. Надо сказать, что СБшники Аратана уже запустили нашу аппаратуру и им даже удалось что-то обнаружить. После этого события наши запросы обрабатывали с пометкой "срочно"!
        Может сложиться впечатление, что жизнь меня ничему не учит и я опять собрался за очередными пилюлями. Говорю прямо - мнение ошибочное! Свою шкурку я ценю и в обиду никому не дам! Почти все мои решения основываются на твёрдом расчёте. Другое дело, что ситуация может внезапно измениться и здесь я уже бываю не на высоте, частенько попадаю в щекотливые ситуации. Вот и сейчас лезть в центральные сектора Аварской империи глупее не придумаешь, но… оставить без ответа действия спасённых мной же имперцев не могу. Достать их в Центральных Мирах я не могу, остаётся только Содружество. Наше технологическое преимущество в несколько поколений позволяет надеяться на благополучный исход моей затеи. В крайнем случае удрать мы всегда сумеем, а ИскИны, равных которым нет ни в Содружестве, ни в Центральных Мирах всегда подстрахуют. Итак, решено! Мы идём в Аварскую империю!
        Попасть в нужную систему оказалось не просто, а очень просто. Ещё во времена переговоров со сполотами в провинции Дальняя Флора "подговорила" ИскИны на Ведуне и те совместными усилиями взломали навигационный ИскИн на флагмане сполотов. Ничего интересного там не нашлось кроме нескольких кодов пропуска. Благодаря этим кодам старшие имели право передвигаться по Содружеству в режиме "зелёного коридора". Вот мы и решили ими воспользоваться, не думаю, что аварцы кинутся проверять подлинность этих кодов и связываться с Центральными Мирами - себе дороже выйдет!
        Пристроившись за парой тяжёлых крейсеров в режиме "скрыта", мы незаметно проникли в систему с исследовательским медицинским центром, который находился на одной из малых станций тыловой службы имперского флота. Крейсера, не останавливаясь ушли в гипер, а Лидер и сопровождавший нас Тайфун не спеша направились к нужной нам базе.
        - Наблюдаю на внешнем причальном доке два крейсера-разведчика постройки федерации Галантэ, - проинформировал Стратег.
        - Меняем курс, - отдал я команду. - Идём к флотской торговой станции.
        Подходить близко к кораблям аграфов было не совсем оправдано, да и задачи проникновения на базу не было. Торговая станция подходила для наших целей гораздо лучше, правда придётся пожертвовать временем. На станции был организован отдых военнослужащих. Здесь, находящиеся в увольнительной, могли приобрести необходимую бытовую мелочовку и отдохнуть в развлекательной зоне.
        Тактик снарядил целую армию микро-дронов и незаметно переправил их на станцию. Основной их задачей являлось "заселение" во все бары и наблюдение за посетителями. На совести Тактика оставалось вычисление разумных с нужного нам объекта. Мониторинг продолжался чуть более четырёх суток прежде, чем нам удалось найти подходящую кандидатуру. К этому времени на станции уже находилось несколько наших диверсантов-разведчиков из команды "отверженных". Годами отработанные приёмы проникновения на закрытые объекты вкупе с использованием скафов древних позволили им, не потревожив средства контроля и слежения, пробраться незамеченными на станцию.
        Нужный нам типчик находился в полулетаргическом состоянии в одном из баров развлекательного сектора. Администрация заведения строго следила за порядком и обнаружив нырнувшего в тарелку с закуской клиента поспешно эвакуировала его в специальную комнату "отдыха", где он мог отоспаться и привести себя в порядок. Из подслушанных разговоров с соседями по столику было ясно, что наш клиент прибыл с нужной нам базы и увольнительная у него на двое суток. К сожалению, парню не повезло и догулять положенный срок ему уже не суждено… Как только клиент немного пришёл себя и вышел из "апартаментов" наши разведчики-диверсанты, вновь приведя его в невменяемое состояние, переправили на борт Лидера.
        Как и положено, к моменту окончания срока действия увольнительной бедолага оказался у борта шаттла, следовавшего к его месту службы. Все вновь прибывшие на базу были обязаны пройти стандартную процедуру - медицинский контроль, но как только вернувшийся из увольнительной приблизился к рамке медицинского детектора взвыла аварийная сигнализация.
        - Угроза распространения эпидемии! - разнеслось по всей базе. - Угроза распространения эпидемии!
        Защёлкали опускающие перегородки, изолирующие отсеки, будто из ниоткуда появились медицинские дроиды, которые буквально набросились на прибывших и эвакуировали их в ближайшую медсекцию. В медкапсуле с заражённым произошёл непонятный сбой и вслед за этим все оборудование медсекции стало отключаться. Последним отрубился медицинский ИскИн.
        - Угроза заражения вирусом "Красная чума"! - выдал он в сеть после неожиданной перезагрузки.
        Несмотря на заоблачный уровень медицины в Содружестве и Центральных Мирах всё же и здесь находились болячки, против которых было бессильно даже самое современные медицинское оборудование. В списке возбудителей таких смертельных заболеваний значился вирус "Красной чумы", названный так из-за основного своего проявления - мелких капелек крови, выступающих из пор кожи. Разумный, не доставленный в течение двух-трёх после заражения в медицинскую капсулу гарантированно погибал.
        На базе мгновенно образовалось столпотворение - все стремились попасть в ближайшие медсекции. Кое-где дошло даже до вооружённых стычек, но база была всё же военным объектом и с беспорядками быстро разобрались. Аграфы и имперцы, находящиеся здесь же, попали в первую волну экстренной медицинской помощи. Через положенные сорок минут нахождения в медкапсуле партия везунчиков была поднята для определения в карантинную зону. По странному стечению обстоятельств, двое всё же не смогли пережить противоэпидемические мероприятия. Вердикт медицинского ИскИна заставлял задуматься о его разумности: "Летальный исход вследствие отсутствие иммунной системы"…
        Ранее всех описанных событий, крепко подвыпивший неудачник был доставлен на борт Лидера и оказался в цепких "руках" Флоры. В первую очередь она выяснила находятся ли на базе имперцы. Получив утвердительный ответ (аграфы не вели затворнический образ жизни, их частенько видели в офицерских кают-компаниях и как правило с ними были двое непонятных разумных) Флора тут же приступила к созданию двойника, реквизировав для этих целей одного из андроидов. В результате, кроме полной биологической идентичности ей удалось создать вирусную бомбу для медицинского ИскИна. Как только андроид попал в медкапсулу на ИскИн обрушилась лавина медицинских показаний. Информационный поток был настолько мощным, что ИскИн не справился с его обработкой, "завис" и через некоторое время отключился. В процессе перезагрузки произошло частичное перепрограммирование ИскИна, результатом которого стало два трупа имперцев. Что же касается "Красной чумы", то вируса как такового не было. Были лишь симптомы у одной личности, которая также не перенесла нахождение в медкапсуле и по какой-то странной ошибке была растворена биологически
активным раствором.
        К моменту объявления по системе всеобщего карантина мы уже находились в разгоне, пристроившись к какой-то громаде транспорта. Останавливать корабль не стали и он благополучно покинул систему вместе с нами. Возвращаться в монархию решил через провинцию Дальняя, надо было своими глазами посмотреть, что там, да как… По пути к нам присоединилась пара крейсеров сопровождения, которая дожидалась нас в одной из систем с гипервратами.
        В Дальней стало заметно свободнее: флотская ремонтная база пустила в переработку скопившиеся останки кораблей, используя их как источники необходимых металлов и запасных частей. Кроме того, из системы ушёл флот, прибывший ранее для поддержки. Как я и планировал в Дальней остались боевые корабли только аварской постройки. Со стапелей ремонтной базы к моменту нашего возвращения вышли три полностью отремонтированных линкора и ещё два (из захваченных в бою) находилось на восстановлении. Все линкоры, как, впрочем, и остальные корабли, модернизировались до стандартов 10 поколения. Это был тот потолок, который ещё можно было объяснить весьма любопытным гостям из Содружества.
        Из ремонтных доков также уже вышла первая четвёрка тяжёлых крейсеров и вторая партия была на подходе. Такая же ситуация была по другим классам боевых кораблей. В итоге в Дальней образовывалась довольно солидная группировка боевых сил: пять линкоров, тяжёлый и два средних носителя, девять тяжёлых и 11 лёгких крейсеров, шесть разведчиков и около двух десятков эсминцев и фрегатов. Кроме того, подошли четыре средних боевых станции из Аратана, которые будут нести службу в этой системе, а четыре малых перегнали в сопредельные. Для обеспечения их боевой устойчивости из Дальней прибыли рейдовые патрули, состоящие из эсминцев и фрегатов.
        Провинция Дальняя значительно изменилась и теперь ей срочно требовался управляющий ИскИн. Таковой был доставлен с нашей исследовательской станции и мне удалось поучаствовать в его запуске на одной из боевых станций. В честь будущих заслуг нарёк его Геронтом.
        Глава 11
        - Вчера так напились, что прямо из окна запускали салат!
        - Может, салют?
        - Точно, салют. Крабовый…
        В Метрополии меня ждала семья и доклад от Патриарха. На три дня "потерялся" в своей резиденции, не реагируя ни на какие вызовы. Могу я хоть немного побыть вместе с семьёй после столь длительной и сложной командировки?
        После непродолжительного отдыха связался с Патриархом. В его обязанности входил мониторинг обстановки обитаемых миров, вот он и спешил поделиться своими наблюдениями. Разговор проходил в моём рабочем кабинете и судя по выбранному аватаром ИскИна адмиральскому обмундированию нас ожидают какие-то неприятности.
        - В Содружестве зреет новый очаг напряжённости, - предчувствие меня не обмануло. - Ашуры активно готовятся к боевым действиям и формируют два ударных флота.
        Надо сказать, что империя ашуров (рептилоиды) когда-то давно входила в состав Содружества, но из-за неуёмного и агрессивного характера представителей своего вида была, так сказать, исключена из списков. Более того, была война: рептилоидов вытеснили с их исторических мест обитания и оттеснили далеко во Фронтир. Объединённый флот Содружества 14 лет "оттеснял" рептилоидов, неся при этом солидные потери. Отрезанные от технического прогресса воинственно настроенные ашуры потихонечку хирели и скатились до небольших пограничных конфликтов. На исконных "землях" рептилоидов обосновались: федерация Амерон и Харданская монархия, которые также несколько отставали в своём развитии от стандартов Содружества. Вот с ними ашуры и "конфликтовали" в меру сил своих скромных.
        Так сложилось, что амеронцы и харданцы с самого начала были непримиримыми врагами. Федерация Амерон в 5 -6 раз превосходила по размерам монархию и претендовала на лидерство в этом регионе, но поддерживаемые делусцами харданцы не сдавались. Амерон - сверхдемократическое государство, ратующее за равенство с негуманоидами, в надежде примириться с воинствующими ашурами. В противоположность федерации харданцы крайне негативно относились к негуманоидным расам. Самих же рептилоидов не интересовало кто и как к ним относится - и те, и другие были для них исконными врагами.
        У амеронцев не было явной поддержки в Содружестве, но когда-то давно заключённые договоры о взаимной помощи всё ещё действовали и в случае опасности федерация рассчитывала на поддержку империи Аратан. Харданцы не могли похвастаться подписанными договорами, но могли смело полагаться на армию добровольцев из конфедерации Делус, где рептилоидов не переносили на дух, да и нивейцы, в случае особой нужды, навряд ли откажут в помощи.
        - Это какой же по численности должен быть флот, чтобы задавить противника, опережающего тебя, как минимум, на два поколения? - удивился я.
        - В том-то и дело, что у рептилоидов появились корабли новых проектов, того же восьмого поколения, что и у соседей.
        - Покупают?
        - Нет, собственного производства, но даже невооружённым взглядом видно, что за основу были взяты оширские проекты.
        - Вот даже как… - моё удивление только возрастало. - И кто же организовал утечку технологий?
        - Утверждать не берусь, но в случае серьёзного конфликта больше всего в выигрыше окажется федерация Галантэ.
        - Это каким же образом?
        - Конфликт отвлечёт внимание от разборок в Центральных Мирах, а если аграфы додумаются выступить в роли "миротворцев", то на претензиях остальных старших можно смело ставить жирный крест!
        М-да… если Патриарх не ошибается, то аграфы сделали "ход конём" и в случае удачи они вплотную займутся теми, кто им мешает спокойно жить… Интересно, сколько таких "отвлекаловок" у них разбросано по всему миру?
        - И кто же выбранный ашурами "счастливчик"?
        - А вот здесь мы расходимся во мнении с аналитиками из Содружества. Они утверждают, что удар будет нанесён по монархии. Война будет молниеносной и ставка будет сделана на внезапность и диверсионную деятельность в тылу. Не стоит сбрасывать со счетов всякого рода наёмников и пиратов, которые обязательно заявятся из Фронтира, в надежде поживиться на дармовщинку. Всё говорит в пользу этой версии особенно если сравнивать численность флотов харданцев и амеронцев, но именно в этом вопросе я не был бы столь категоричен. Да, и флот у харданцев поменьше и армия не так многочисленна, но они хорошо сбалансированы и неплохо обучены. По моей просьбе Тактик проанализировал несколько возможных вариантов нападения на монархию и во всех случаях ашуры через некоторое время завязли в обороне противника, что даёт возможность харданцам принять армию добровольцев из конфедерации Делус. Что же касается флота федерации Амерон то он не в таком хорошем состоянии, как у соседей и крайне нерационально расположен, хотя по численности превосходит два формируемых ударных флота рептилоидов. Исходя из этих соображений я пришёл к
выводу, что ашуры нападут именно на Амерон. Неудачное расположение основных мест базирования флота федерации позволит ашурам сражаться с отдельными разрозненными частями флота, а не со всеми силами, как в случае нападения на монархию.
        - Чем эта ситуация может грозить нам?
        - Особо ничем, у нас ни с кем из перечисленных сторон нет никаких обязательств. Тем не менее, у нас появляется шанс громко заявить о себе!
        - Ты предлагаешь собрать эскадру и идти громить рептилоидов? - съязвил я.
        - Нет, конечно. До полноценных боевых действий наш флот ещё не дорос. Совершить несколько набеговых операций вполне возможно, но стоит ли приносить в жертву своих подданных ради чьих-то интересов?
        - Тогда я не понимаю, что ты имеешь в виду?
        - Гуманитарная операция по спасению беженцев. Можно вспомнить наш опыт медицинских рейдов. Кстати, в случае обострения ситуации с такой же просьбой может обратиться, как сама федерация, так и император Аратана.
        - А причём здесь Арагат?
        - Согласно подписанным договорам, ему по любому придётся посылать свой флот в Амерон. Если взглянуть на эту ситуацию со стороны, то куда выгоднее смотрится помощь коалиции стран, чем одного государства, действия которого впоследствии можно при желании охарактеризовать как "грубое вмешательство во внутренние дела независимого государства".
        - Выходит, мы будем одни из многих?
        - Наверняка! Союзников у Аратана хватает, но мне кажется, большинство из них отделается символическим участием, прислав пару-тройку боевых кораблей.
        - Понятно. В нашем случае, если мы с самого начала заявим о проведении полноценной гуманитарной операции, то дистанцируемся от военной части конфликта и выступаем в роли тех же миротворцев.
        - Совершенно верно! Но не это главное. Если у нас получится всё как надо, то у монархии появляется шанс международного признания!
        В общем, помечтали немного… Но соответствующее указание командующему флотом я всё же передал.
        - Что-то ещё? - поинтересовался я.
        - В Содружестве участились случаи бесследного исчезновения кораблей.
        - Пираты?
        - Не похоже - поблизости не найдено ни одного остова разграбленных кораблей. Исчезают в основном транспорты, перевозящие какое-либо оборудование. Корабли, как правило, уходят через портал, но в точке выхода не появляются.
        - М-да… похоже, секретом управления порталами владеем не только мы…
        - Да, действительно, очень похоже на наш случай, но я не думаю, что в Содружестве объявился ещё один древний.
        - Есть иная возможность управлять гипервратами?
        - Да, и даже несколько, правда не в столь полноценном режиме как у нас, но сейчас это неважно - в Содружестве кто-то охотится за высокотехнологичным оборудованием.
        - Только в Содружестве?
        - Данных по Центральным Мирам и Фронтиру у меня нет.
        - Какие-то предположения имеются?
        - Мало данных для анализа.
        Вот такие пироги! На просторах Содружества появился какой-то новый игрок и цели его пока неизвестны.
        Не успел разобраться с набежавшей текучкой, как на горизонте появились архи. Появление вышло громким! Два небольших улья-разведчика объявились в Дальней! По гиперсвязи пришло сообщение от Дэя Коува, командующего флотом в провинции: "Архам СРОЧНО нужны ИскИны"!
        Честно говоря, у меня в груди что-то нехорошо ёкнуло - это что же такое могло случиться, чтобы архи объявились в Дальней? Да, с доставкой ИскИнов через портал выигрывалось три-четыре дня, но отчего такая срочность? Дурные предчувствия не давали мне покоя всю дорогу.
        - ВРАГИ! МНОГО ВРАГОВ!!! - вещала одна из маток. - СИЛЬНЫЙ ВРАГ! НО НАС БОЛЬШЕ!
        Не могу поверить, во Фротире кто-то на равных бьётся с архами и даже побеждает их! Инсекты и не скрывают, что берут врага числом и, если бы не наши биоИскИны было бы совсем туго. Архи очень спешили и получив столь необходимые ИскИны ушли из системы, обещав расплатиться в следующий раз. Возражать я не стал - своё слово архи держать умели. Уже перед самым уходом архи скинули мне инфопакет с данными по противнику.
        Появление инсектов в Дальней стало настоль фееричным событием, что о нём заговорили не только в ближайших секторах Фронтира, но и в тех государствах Содружества чьи представительства обосновались на Гее. Спустя некоторое время, уже находясь в Метрополии, получил вызов от императора Аратана.
        - Да ты у нас везунчик, Клим! - начал вместо приветствия Арагат VIII. - Повстречаться с архами и отделаться лишь лёгким испугом! Я и не припомню, когда архи вот так спокойно покидали населённые системы!
        - Я тоже безмерно рад видеть Ваше Высочество! - подковырнул я императора.
        - Ай, да брось ты, - махнул тот рукой. - Давай рассказывай подробности, не просто же так к тебе заглянули архи!
        - Да, ты прав. По делу заходили.
        - Ты серьёзно? - перебил меня Арагат. - Архи и по делу?
        - У нас с ними наладилось, что-то наподобие делового сотрудничества.
        - Не верю своим ушам… - едва слышно промолвил император. - Это невозможно! Многие пытались, но ничего путного из этой затеи не вышло.
        - Я в курсе, но тем не менее мы общаемся, причём на обоюдовыгодной основе. Друзьями мы навряд ли, когда станем, но сейчас мы точно не враги!
        - Вы полны сюрпризов Ваше Высочество! - хмыкнул Арагат. - Так что же было нужно архам, если не секрет?
        - Я сейчас скину выжимку из сообщения, которое они мне оставили. Там две-три минуты, просмотри, а потом продолжим.
        Через несколько минут на меня смотрел слегка взбледнувший император Аратана:
        - Что это за мерзость?!
        То же самое чувство испытал и я, когда первый раз просматривал оставленное архами сообщение. На общем плане разгромленного помещения внезапно возник силуэт человекоподобного дроида, ещё мгновение и он открывает огонь по появившимся архам. Лавина огня накрывает инсектов не оставляя им ни малейшего шанса. В это же время появляется вторая группа архов, но уже с другого направления и открывает ответный огонь. Энергетические сгустки, способные сжечь любого разумного в мгновение ока, растеклись по экзоскетету не причиняя особого вреда. И лишь третья группа архов, зашедшая с тыла смогла нейтрализовать дроида, приложив того чем-то тяжёлым. На картинке было отчётливо видно, что из проломленного защитного шлема капала кровь!
        Архи, крупным планом снимали поверженного дроида: ноги, торс, грудь - никаких отличий от боевых дроидов. Чья-то клешня подлезла под нагрудные пластины и разворотил грудную клетку. Оттуда вылезли непонятные обломки механизмов, густо измазанные жидкостью красного цвета. Эта же клешня, не церемонясь срезала голову, и та покатилась, оставляя за собой кровавую дорожку. Кто-то из архов поймал её и оторвал лицевой щиток на шлеме. На нас смотрели застекленевшие глаза существа, бывшего когда-то оширцем.
        - Тупиковая ветвь развития андроидов, - прокомментировал Патриарх, когда мы вместе просматривали эту запись.
        - Почему? - после увиденного я был немногословен.
        - При данном подходе конструирования андроидов невозможно обеспечить длительную энергонезависимость. При максимальной нагрузке встроенный реактор обеспечивает энергией лишь на короткое время, а отсутствие пищеварительного тракта подразумевает подпитку биологической части андроида непосредственно через кровь, что в боевых условиях малоприемлемо.
        - У меня складывается такое ощущение, что это какая-то экспериментальная модель.
        - Полностью согласен с вашими выводами, адмирал! Единственное, что меня смущает в данном случае - этот образец андроида очень похож на наши ранние разработки.
        М-да… похоже пауза затянулась, пора бы уже и ответить что-нибудь Арагату.
        - Кто-то пытается сделать из разумных управляемых и послушных хозяину киборгов…
        - Это ужасно! - гримаса брезгливости застыла на лице императора. - Кто этим занимается?
        - А это уже второй вопрос! - и я переслал второй пакет информации.
        На немногочисленных кадрах были заметны корабли странной конструкции, в Содружестве и Центральных Мирах такие точно не встретишь. Пара кораблей, размером с хороший крейсер каждый, приблизились к одному из ульев и внезапно "рассыпались" на множество более мелких, по габаритам не уступающих нашим корветам, оставив после себя "голую" несущую конструкцию с двигательной установкой, пульсарами и ракетными установками, а также капсулой боевой рубки. На другой картинке мы уже видим "парящий" в разных местах один из ульев и возвращающиеся на свои места корветы.
        - Впечатляет… - как-то уныло отреагировал Арагат. - Что это за новая напасть на нашу голову?
        - Порождение Центральных Миров вернулось, чтобы сполна вернуть долги, - несколько пафосно ответил я.
        Император немного "подзавис", стараясь припомнить все грехи старших.
        - Ваши службы смогут оперативно проверить характер грузов бесследно исчезнувших в последнее время транспортов внутри Содружества? У вас ведь ведётся такая статистика? - поинтересовался я у Арагата.
        Император скосил взгляд в сторону и несколько удивлённо ответил:
        - Судя по всему, наши спецслужбы не успевают за твоими аналитиками. Вон и начальник моей службы безопасности, подскочил как ошпаренный и куда-то исчез. В чём дело, Клим?
        - Заелись ваши аналитики. Я не скажу, что они не видят очевидных фактов, но мелочи от них ускользают точно. Тихая и спокойная жизнь внесла свои коррективы и мало кто уже верит, что возможно обратное. А у нас во Фронтире жизнь поживее будет, да и со стороны, как говорится, виднее…
        - Всё сходится! - на тактическом экране связи появилось возбуждённое лицо руководителя СБ Аратана. - На исчезнувших кораблях перевозилось армейское списанное имущество, в основном боевые дроиды и снаряжение десантных войск. Немалая часть пропавших кораблей перевозила высокотехнологичное оборудование гражданского назначения, а также грузы, связанные с последними разработками в области робототехники.
        - Почему молчат корпорации? - вспылил император. - У них пропадают секретные разработки, а они как воду в рот набрали?
        - Грешат на конкурентов. Выясняют кто конкретно…
        - Да, чтоб их!.. Выясняют, видите ли!.. Да в таких случаях в имперскую службу безопасности обращаться надо! Напрямую!
        Было видно, что Арагат изо всех сил пытается сдерживать себя от применения более крепких выражений.
        - У тебя также? - как бы извиняясь за вспышку поинтересовался он.
        - Пока нет, но, думаю, всё ещё впереди. Да и до корпораций мы пока не доросли.
        - Завидую, - буркнут Арагат и обернувшись к начальнику СБ спросил: - Есть, что-то ещё.
        - Все транспорты уходили через порталы, но в точке прибытия не появлялись.
        Арагат покосился на меня:
        - Думается мне, что про управление порталами ты знаешь гораздо больше, чем вся наша СБ вместе со мной взятые. Такое в принципе возможно?
        - К сожалению - да! Но для этого нужны весьма продвинутые ИскИны, на несколько поколений выше, чем в Центральных Мирах.
        - ИскИны говоришь… - задумчиво проговорил Арагат. - Конечно же! Центр! Сбежавшие ИскИны!
        Немного успокоившись, он посмотрел на меня:
        - Ты знал?
        - Да, мы сразу же пришли к аналогичному выводу.
        - Как они уводят транспорты?
        - Преимущество в поколениях ИскИнов, да и защита на гражданских судах на порядок ниже.
        - Можно вычислить куда уводят транспорты?
        - Здесь проблема в другом. Архи утверждают, что Центр пришёл из глубокого Зафронтирья и доставлять туда захваченные грузы весьма затратно по времени, а у Центра, как мы видим, таковой проблемы нет.
        - У них есть своя тропа в Содружество! - пришёл к очевидному выводу Арагат. - Надо срочно её найти и ликвидировать! Также необходимо оповестить всех членов Содружества о новой угрозе и собрать совместную боевую эскадру.
        - С ликвидацией я полностью согласен, а вот на счёт лишнего шума в Содружестве я против. Посуди сам, сколько потребуется времени, чтобы организовать эту эскадру? А потом начнётся неразбериха с командованием, каждый из участников экспедиции будет доказывать свою значимость. Тебе это нужно? Вдвоём мы управимся гораздо быстрее!
        - Согласен! - быстро сообразил Арагат. - Трофеи пополам!
        - Согласен!
        - Что нужно от меня? Не стесняйся - линкоры, носители, крейсера, только скажи!
        - Линкоры не нужны в принципе. Сам видел их трансформеры. Центр сделал ставку на средние и малые дистанции боя. Работать по таким кораблям главным калибром, да ещё на максимальных дистанциях, всё равно, что из пушек по воробьям палить. Не откажусь от тяжёлого носителя и кораблей прикрытия к нему, войсковой транспорт для перевозки крупногабаритного груза. Также за тобой коды свободного прохода по Содружеству.
        - Принято! - согласился император.
        - Ждите меня через декаду.
        Примерный район поиска я уже представлял. "Дальнобойности" нашего портала не хватало для точного определения гиперврат, через которые в Содружество попадают корабли Центра, но даже сейчас было понятно, что приходят они из директората Ошир. Именно там я планировал первую остановку нашей эскадры. Вместе с Лидером в боевой поход уходили тяжёлый носитель, четыре тяжёлых крейсера сопровождения, тройка крейсеров-разведчиков и пять эсминцев. Практически все корабли были из состава погибшего флота сполотов.
        Воевать с Центром я не собирался, нашей основной задачей являлся поиск портала во Фронтире, через который происходило проникновение в Содружество и отключение его. В случае встречи с кораблями Центра хотелось бы, конечно, разойтись по мирному, мы всё же не какие-то там гражданские судёнышки, но сможем и ответить, если что пойдёт не так. Патриарх твёрдо уверен, что в Содружество направляются только небольшие разведывательные корабли Центра и в каждой миссии их не больше трёх-четырёх, так что наша эскадра вполне способна постоять за себя.
        - Простенько и со вкусом, - оценил нашу эскадру император Аратана Арагат VIII. - Вам и кодов пропуска не надо - кто рискнёт останавливать корабли старших?
        Эскадра аратанцев была аналогична нашей, только разведчики заменили на лёгкие крейсера, а флагманом значился… линкор! Увидев моё недовольное выражение лица, император попытался оправдаться:
        - Старшему пора набираться опыта, пойдёт вместе с вами, - кивнул он на рядом стоящего парня и приблизившись вплотную почти прошептал мне на ухо. - Ну, не посажу же я его на эсминец - не поймут!
        Я скептически посмотрел на молодого человека: парню лет 16 -17, чувствуется порода и военная выправка. В эмоциональном плане наследник держался ровно, какой-либо антипатии к себе не заметил. Будем надеяться, что особых хлопот он мне не доставит. Ещё три года назад я мало, чем отличался от него, а сейчас уже и не узнать: возмужал, заматерел, да и выгляжу несколько старше своих лет.
        - Повторяю ещё раз, - император обернулся к своему сыну, - общее командование на адмирале Клим де Росс (Патриарх повысил меня в звании). Твоя задача оказывать всемерную помощь и учиться.
        До директората добрались быстро. Вышли ближе к Фронтиру: так и внимания меньше привлекаем и к нужному порталу наверняка ближе будем. Флора сразу же влезла в настройки гиперврат, пытаясь вычислить гиперврата Центра. Через четыре часа у меня был полный расклад по "тропе" в Содружество. Корабли взбунтовавшихся ИскИнов появлялись в Ошире сравнительно недалеко от нас - в одном "прыжке" своим ходом. Кроме использовавшегося Центром портала в директорате Флора "нащупала" гиперврата во Фронтире и, что самое странное, расположены они были на гораздо больших расстояниях друг от друга, чем это принято в Содружестве и Центральных Мирах.
        Надо сказать, Центр провёл огромную работу добираясь до обитаемых миров. ИскИнам посчастливилось, где-то раздобыть идентификаторы кораблей Джоре и с их помощью перепрограммировать под себя несколько порталов в Содружестве. На первый взгляд ничего сложного, но… Меню порталов открывалось только в том случае, если в далёком прошлом с этого идентификатора производились аналогичные работы, то есть имелся определённый доступ. А теперь представьте: у вас несколько идентификаторов и нет никакой уверенности, что они те самые, которые вам нужны, но проверять всё равно нужно каждый портал. За многие годы, а может и десятилетия Центр добрался до каждого портала и вычислил работающие идентификаторы. Далее им пришлось прокладывать подходящий маршрут для "тропы" и обеспечивать безопасность систем, в которых устанавливали свои гиперврата. А откуда у ИскИнов взялось такое количество порталов я даже и думать не хочу.
        По расчётам Флоры сейчас в Содружестве до четырёх разведчиков Центра. Буквально за несколько часов до нашего прибытия к нужному нам порталу во Фронтир ушла пара "трансформеров", таща за собой грузовой транспорт. Соваться вслед за ними в неисследованную систему, да ещё находящейся под контролем боевых кораблей Центра было бы верхом безрассудства. Посовещавшись с ИскИнами решили подождать следующую пару разведчиков Центра.
        Ждать долго не пришлось, через двое суток долгожданные гости объявились. Тактик сразу зафиксировал двойную отметку под "скрытом" вышедшую вслед за тяжёлым транспортом. Наша эскадра, стоящая на другом краю системы, изображала срочный ремонт на одном из кораблей. Стратег выслал предупреждение на корабли аратанцев, но те разведчики Центра не видели! Лишь сблизившись с нами до средних дистанций, смогли их зафиксировать - принеприятнейшее открытие для имперцев!
        - Транспорт находится под внешним управлением, - проинформировал Стратег.
        Похоже, мне пора перебираться на один из разведчиков. План дальнейших действий был довольно прост - пристраиваемся к грузовику и прикрываясь его корпусом следуем за разведчиками. То, что наша система маскировки эффективнее разработок Центра мы уже поняли и те точно не видят наши крейсера под "скрытом". Зря рисковать, конечно, не стоит, а потому Лидер остаётся здесь - уж очень он крупный…
        При модернизации кораблей сполотов Патриарх и Боцман постарались и смогли значительно доработать боевые системы разработки старших. Кое-что даже не побоялись заменить на более эффективное оборудование уже нашего производства. В принципе, корабли можно было модернизировать и до каких-то там стандартов империи Джоре, но это был бы "вечный" ремонт, а нас поджимало время - обошлись минимумом возможного. В число необходимых доработок вошла система активной маскировки и замена ИскИна двенадцатого поколения на пятнадцатое. По мнению Стратега и Флоры корабли Центра вышли на уровень 13 -14 поколений, плюс доработанное программное обеспечение, что в конечном итоге создавало значительное превосходство над техникой Содружества.
        Можно было бы не рисковать самому и отправить крейсер, так сказать, в самостоятельное плавание. Уверен, флотские справятся и без моих подсказок, но разобраться с порталом смогу только я, а потому - прочь сомненья!
        Глава 12
        - Алло, это вы боретесь с алкоголизмом?
        - Нет, мы уже сдались…
        Мои догадки оказались верны - сунься мы сюда всем скопом больших потерь не избежали бы. Кластерные минные поля, управляемые вооружённые платформы и как вишенка на торте - четыре "трансформера" класса тяжёлый крейсер, вот такие подарочки ожидали непрошенных гостей. Нашему разведчику удалось незаметно оторваться от транспорта и подобраться к порталу. Флора, через ИскИн крейсера, принялась "взламывать" гиперврата, а мы внимательно наблюдали за кораблями Центра. Крейсера-трансформеры не спеша патрулировали систему, разделившись на пары. Изредка, то с одного, то с другого срывалось несколько корветов и те покружив немного поблизости возвращались на своё место.
        Подобрать "ключики" к порталу Флоре удалось лишь через сутки. В Содружестве процедура подключения у нас не вызывала проблем - максимум пара часов и я получал расширенный доступ к управлению. Здесь же, по выражению Флоры: "Сам чёрт ногу сломает"! Понакрутили специалисты Центра знатно, но Флора справилась!
        - Странная модель портала попалась, - как бы извиняясь за задержку, объяснила она. - Явно не грузовая версия, линкор ещё пройдёт, а грузовики тяжёлого класса однозначно нет. По занимаемому объёму ближе к мобильным порталам. Энергии для сворачивания/разворачивания требуется на порядок меньше, чем для стационарных гиперврат. Имеется функция привязки. Похоже, эта модель предназначалась для пользования частными лицами.
        - Что по другим порталам, ты их обнаружила?
        - А здесь я могу тебя обрадовать или огорчить - это ты уже сам решай… Дело в том, что эта система узловая и из неё есть ещё один путь в Содружество.
        М-да… а я рассчитывал по-быстрому закончить здесь и вернуться в монархию. Придётся лезть ещё в одну систему, если, конечно, не надорвёмся в этой - не нравятся мне эти "трансформеры"!
        Пока Флора возилась с гипервратами разведывательные зонды срисовывали систему обороны. На тактическом экране оперативной обстановки стали появляться минные поля и места установки вооружённых платформ. Корабли Центра нас пока не засекли и продолжали патрулировать систему. Как только портал прошёл процесс привязки, я отправил зонд с сообщением, ожидающей меня эскадре и тут же заблокировал возможность покидания системы, гиперврата работали теперь только на приём. ИскИны Центра зафиксировали изменение в работе портала и резко изменив привычные маршруты патрулирования, направились к порталу, попутно приводя систему обороны в полную боевую готовность.
        Ещё в Метрополии на основе переданных данных архами Стратег смоделировал тактику боевых действий Центра применительно к нашим возможностям. Выходило совсем не то, что хотелось бы. По вооружению мы имели неоспоримое преимущество на дальних дистанциях боя, но вот с его реализацией были большие проблемы. Если ракеты худо-бедно ещё поспевали за очень маневренными "трасформерами", то туннельные орудия были просто бесполезны. На средних дистанциях был примерный паритет сил, но если корветы прорывались в ближнюю зону, то больших потерь не миновать. В через чур юркие корветы Центра нужно было ещё умудриться как-то попасть и системы наведения и целеуказания производства Содружества с этой задачей справлялась весьма посредственно. Пришлось срочно модернизировать уже доработанное при ремонте кораблей оборудование. В нашем случае эффективность систем наведения возросла примерно на 25 -30 процентов, но и этого было недостаточно. Удивительная маневренность корветов объяснялась просто - отсутствие экипажа. ИскИны могли перенести гораздо большие перегрузки, в добавок на кораблях отсутствовала система
жизнеобеспечения и всё, что с ней связано, а это сэкономленный вес и лишние объёмы для вооружений и оборудования.
        После моделирования Стратег пришёл к следующему выводу: при численном превосходстве противника уничтожать "трансформеры" необходимо с максимально возможных дистанций. Для этих целей великолепно подходят ракеты с антивеществом. Ближе к средним дистанциям боя активно использовать "малую авиацию" с тяжёлых носителей или штатного состава. На средних дистанциях организовать завесу огня используя все имеющиеся в наличие пульсары. Последняя линия обороны должна состоять из дронов-истребителей и лазерных систем самообороны. Не надо также забывать о противоракетах - особого урона корветам они навряд ли нанесут, но в бою всякое случается и лишняя нагрузка на ИскИны противника нам лишь на руку… Главное оружие корветов - ракеты средней дальности и они сами. По крайней мере, конструкция корветов намекает на такую возможность - потерять один корвет для Центра сущая мелочь, а таран, в любом случае, гарантированное уничтожение противника.
        Как только в портале стали заметны возмущения метрики пространства мы начали действовать. Две ракеты с антивеществом унеслись к "трансформерам". Ближайшая к нам пара кораблей почти успела среагировать и им не хватило буквально несколько мгновений, чтобы покинуть зону поражения… Вторая пара крутанулась на месте и по не мысленной траектории направилась к ближайшему скоплению астероидов, "распадаясь" по дороге на множество мелких корветов.
        Не нашедшую свою цель ракету с антивеществом ИскИн крейсера-разведчика перенаправил на ближайшие к порталу минные поля и вооружённые платформы. Две яркие вспышки света, одна за другой, прошлись волной по детекторам корабля, и он на несколько мгновений "ослеп". Сработали фильтры и на экранах тактической обстановки запестрели множественные отметки (около сорока засветок), которые очень быстро приближались к нам. Нет, ИскИны Центра нас не обнаружили, но они засекли место пуска ракет и сейчас изо всех сил старались как можно быстрей оказаться там. Капитан крейсера-разведчика своевременно сменил позицию. В это время из портала стали появляться первые эсминцы и крейсера.
        На новую угрозу ИскИны Центра отреагировали моментально - две трети корветов, устремилось к порталу, попутно произведя ракетный залп. Наши корабли сгруппировались и создали общий щит, который более эффективно работал против массированных атак. Ответный залп с эсминцев и крейсеров был более результативный, выведя из строя несколько корветов, остальные просто увернулись от ракет. Пользуясь моментом, с тыла атаковали и мы, в результате чего Центр недосчитался ещё одного корвета.
        Из портала вышел первый тяжёлый носитель и для его защиты нашим кораблям пришлось разомкнуть строй, чем моментально воспользовались корветы - два эсминца и лёгкий крейсер аратанцев "поймали" по противокорабельной ракете и от полного уничтожения их спасли вышедшие из гипера основные силы нашей эскадры. Тяжёлый носитель запустил все свои истребители и организовал своеобразный "зонтик" над эскадрой, уничтожая до половины выпущенных ракет. Второй носитель с ходу атаковал корветы Центра, наведя на них тяжёлые штурмовики. Последним из портала вышел линкор.
        В принципе, бой на этом и закончился, но на самом деле ещё четыре часа наши корабли гонялись за недобитками. ИскИны не умели сдаваться и пока корвет мог передвигаться и стрелять - он делал это! Наши общие потери были велики и, если крупные корабли отделались только царапинами, то почти все лёгкие крейсера и эсминцы аратанцев схлопотали минимум по одной ракете. Хорошо, что у Центра они были лишь среднего класса и в этом плане нам здорово повезло. Были, конечно, попадания и в наши корабли, но повреждения, полученные ими, не шли ни в какое сравнение с аратанскими потерями. Произошедшее боестолкновение убедительно показало, что флот Содружества не готов к боевым действиям с кораблями Центра.
        Наследник императора развил довольно бурную деятельность, как только оказался в системе. Он довольно быстро сориентировался в боевой обстановке и пользуясь поддержкой с тяжёлого носителя, "вылавливал" получившие повреждения эсминцы и крейсера, прикрывая тех своими почти непробиваемыми щитами. После боя он организовал сбор обломков кораблей Центра, а когда узнал, что за астероидами находятся два скелета "трансформера", двинул туда свои транспорты.
        Первый "звоночек" для наследника был в виде уничтоженного буксира. Аратанцы нашли с виду не повреждённый корвет и приблизившись к нему поняли, что у того разбита силовая установка. Судя по тому, что корвет не реагировал на приближающиеся к нему боевые корабли, то и с боезапасом у него были большие проблемы. Аратанцы конечно же обрадовались - к ним в руки попал почти целый корабль противника и совершенно забыли, что ИскИны не сдаются. Как только буксир приблизился к корвету, тот подорвал себя и подошедший толкач. Та же история повторилась и с остовами "трансформеров": с первым вроде бы даже повезло, его успели закрепить на транспорте, а второй рванул, как только оказался в захватах инженерного судна. Вслед за ним взорвался и первый, подчистую уничтожив транспорт. Центр умел хранить свои тайны…
        Вот и получается, что из-за неуёмного энтузиазма одного высокопоставленного лица совершенно по-глупому погибли разумные и безвозвратно потеряно несколько кораблей. Но к глубокому сожалению этим дело не ограничилось. Очевидно, у наследника были свои инструкции от отца, и он с усердием выполнял их. Нам так и не удалось подобрать ни одного обломка уничтоженных корветов, над каждым более-менее солидным куском висел один из истребителей с тяжёлого носителя, а более крупные фрагменты ещё в процессе заключительной части боя подобрали крейсера аратанцев. Вот теперь стало понятно истинное значение линкора в объединённой эскадре - так аратанцы решали спорные вопросы. Осталось только узнать чья это затея - императора или военных, для которых я совершенно никто?
        Разобравшись с боевыми повреждениями кораблей и подлатав их на скорую руку, сообщил наследнику, что необходимо зачистить ещё одну систему. Честно говоря, такого ответа я от него не ожидал:
        - В связи с понесёнными тяжёлыми потерями и необходимостью вооружённого эскорта транспортов в Содружество экспедиционная эскадра империи Аратан не может принять участие в планируемых вами мероприятиях, - высокопарно произнёс наследник, он уже знал, что портал, находящийся в этой системе, необходимо эвакуировать в империю и понимая его огромную ценность не собирался оставлять его без присмотра. - Впрочем, вы можете взять с собой лёгкий крейсер, он почти не пострадал.
        М-да… молодой, да ранний! На хрена мне крейсер, являющийся по сути разведывательным? Дать им возможность зафиксировать все наши трофеи? Так для этого надо ещё врага одолеть!
        - Благодарю вас принц, - не сдерживая своё ехидство, ответил я. - Уверен вы найдёте более достойное применение этому кораблю.
        Теперь, по крайней мере, понятно, что рассчитывать придётся только на свои силы. Плюнуть бы на всё, да смотаться домой в монархию, но нельзя! Портал - слишком дорогой приз и я его не упущу!
        Перед самым уходом со мной связался наследник и поинтересовался координатами системы с гипервратами Центра, мол, нужно знать куда посылать помощь, случись что с нами…
        - "Может им заблокировать портал, чтобы они не смогли им пользоваться"? - предложила Флора.
        - "Не стоит, - возразил я. - Мы не знаем кто стоит за пацаном, а зря портить отношения с императором не стоит. Он может ещё пригодиться".
        - "Император"?
        - "Портал! Сама должна понимать - куда зря его не поставят, а у нас полный доступ"…
        На сей раз в систему я решил попасть несколько по-другому. В первой волне пошли два десятка немного переделанных разведывательных зондов. Через определённый временный интервал зонды выныривали из "скрыта" и выдавали сигнатуру одного из наших боевых кораблей, затем снова превращались в невидимку и сменив позицию всё начиналось заново. Вслед за зондами уходили крейсера-разведчики, в том числе и я на своём рейдере. Ну, а за нами - все остальные.
        Мой план сработал на все сто процентов! Кроме того, нам здорово повезло - "трансформеры" Центра оказались классом пониже, а оборона не столь мощной, как в узловой системе. В момент нашего появления "трансформеры" уже скинули корветы и попытались спрятаться за ближайшей планетой. Сами же корветы носились, как сумасшедшие за неизвестно откуда появляющимися и тут же исчезающими призраками. Мы добавили к этой суете огонь на поражение, в упор. Вся эта свистопляска прекратилась, как только в систему вошли наши основные силы. Корветы перестали обращать на нас всякое внимание и устремились к порталу. Отвлекающий манёвр разведывательными зондами удался и позволил крейсерам и эсминцам создать общие щиты, прикрывшие выход тяжёлого носителя.
        Зонды переключились на выполнение новой задачи - зайдя в минные поля они заставляли срабатывать ближайшие боеприпасы, гибли сами, но поля прореживали не слабо. Крейсера-"невидимки", воспользовавшись ситуацией, выбивали вооружённые платформы. Истребители с тяжёлого носителя крутили карусели с корветами, выводя тех под губительный огонь своих коллег. Тяжёлые крейсера и эсминцы отражали ракетные атаки и сами не оставались в долгу.
        Внезапно из общей кучи сражающихся вырвались два корвета и на максимальной скорости направились к порталу. Флора уже взяла его под контроль, сказывался опыт, приобретённый в процессе взлома первого портала Центра. Почти в упор корветы произвели ракетную атаку по гипевратам, но те моментально закрылись силовыми щитами.
        - "Я ничего в настройках не меняла", - удивилась Флора.
        - "Похоже, встроенная функция", - предположил я.
        Не удовлетворившись результатами ракетной атаки корветы пошли на таран, метя в управляющий контур. Мы не успевали перехватить корабли и нам оставалось лишь наблюдать за происходящим.
        Корветы так и не долетели до портала. В начале Тактик зафиксировал непонятное возмущение электромагнитного поля, а затем корабли Центра безжизненно уткнулись в силовой щит выставленный гипервратами.
        - ИскИны корветов выжжены направленным электромагнитным излучением, - доложил Стратег.
        - Характеристики луча зафиксированы? - поинтересовался я.
        - Так точно! - отозвался Тактик.
        - Воспроизвести сможем?
        - Нужно пробовать, но придётся отключить все оборонительные системы, - после некоторой заминки ответил Стратег.
        К чёрту эти системы, мы всё равно под "скрытом"! У нас появился реальный шанс заполучить "трансформер"! Пусть с выгоревшим ИскИном, но остальная-то конструкция и оборудование будут рабочими наверняка! Первый блин вышел комом…
        - Не тот коэффициент модуляции… - прокомментировал факт самоподрыва одного из "трансформеров" Тактик.
        Когда рванул второй "трансформер" комментариев уже не последовало, а в рубке повисла гнетущая тишина. Третий и четвёртый корабли уцелели, чего не скажешь об ИскИнах на их бортах. Повезло… С юркими корветами решили не связываться, достать их с Лидера нереально, а потому общими усилиями добили. Итого в нашем активе были: портал, два "трансформера", два корвета и раскиданные по всей системе "запчасти", наполовину прореженные минные поля и полностью разбитые вооружённые платформы. Ограничились тремя первыми позициями, гоняться за обломками корветов было весьма опасно - необезвреженных мин в системе хватало с избытком. Наши потери в этой системе были значительно ниже, чем в предыдущей. От противокорабельных ракет удалось отбиться, а корветы удалось сдержать на средних дистанциях боя, но если здесь на пару "трансформеров" было бы больше, то прорыва корветов избежать не удалось, а значит и безвозвратных потерь мы не избежали.
        Возвращаться решил через Содружество, минуя Аратан, прямиком в монархию. Делиться трофеями не счёл нужным. Раз наследник решил, что в первой системе весь хабар принадлежит империи, то согласно договору, всё что во второй - принадлежит нам. Всё честно! Дорога до Содружества заняла целую декаду, ещё столько же добирались до Метрополии.
        Дома ждали меня с нетерпением… Были новости. Лия, так мы с Линн назвали дочь, за время моего отсутствия, заметно подросла и её трудно было узнать. М-да… мне на этот счёт высказалась сама Линн: "Если я и дальше буду пропадать, то вскоре забуду и как выглядят жёны"! Доля истины в этих словах безусловно есть, но я же не специально! А вечером меня ошарашила Аль - она беременна. Вначале сама не поверила, думала - показалось… Ан нет! Линн уже была в курсе и с интересом наблюдала за моей реакцией. А что за ней наблюдать - реакция нормального мужика: подхватил на руки, закружил, зацеловал, а потом ещё и Линн сгрёб в придачу, чтобы лишний раз не завидовала.
        Вот всё у аграфов не как у людей, тьфу ты - разумных! Ранним утром я был поднят с кровати и отконвоирован в нашу семейную медсекцию. Медицинский ИскИн, после осмотра Аль-Элен, выдал карту ещё не родившегося ребёнка. По обычаям аграфов я должен был дать первое имя ребёнку, после рождения он получит другое. Вот такие странные обычаи: ребёнок ещё в утробе матери, но имя у него уже должно быть! Смотрю в карту - мальчик, аграф, псион, индекс соответствия 99.99 %! М-да… а Джин выходит не врала… Вписываю имя Астр и закрепляю документ своей печатью. Аль выхватила карту из моих рук и звонко смеётся:
        - Астр! - пробует она имя на вкус. - А что оно означает?
        - Ну, можно перевести, как звёздный ребёнок или просто звезда, - не совсем уверенно ответил я.
        - Здорово! - обрадовалась она и схватила меня за руку. - А теперь к отцу!
        - Это ещё к чему?
        - Он глава рода аграфов и должен знать! Заодно и карту ребёнка отдашь.
        Хорошо ещё, что лететь никуда не надо - в резиденции Кор-Каэля стоит такой же, как и у нас внутрисистемный портал. Аль-Элен отца заранее не предупредила, и мы попали на какое-то совещание, которое, впрочем, было весьма оперативно закончено - всё же монарх с женой прибыть соизволили…
        - Рад вас видеть Владыка! - взялся за старое Кор-Каэль и приветливо нам кивнул. - Аль-Элен!
        Мы расположились в уютной комнатке для отдыха.
        - Что-то случилось? - поинтересовался лорд после того, как мы выпили по чашечке куафэ.
        - Нет, нет, - зачастила внезапно покрасневшая Аль, - мы по личному вопросу.
        - Даже так? - Кор-Каэль не спеша встал и тяжёлым взглядом окинул меня.
        Молча передаю ему карту ребёнка и с удивлением наблюдаю обратную метаморфозу. Аль-Элен не выдержала и повисла у него на шее.
        - Папочка, ты скоро станешь дедом!
        Минуты две-три лорд молчал, а потом его как прорвало: дочь была зацелована, моя правая рука чуть не оторвана. На шум сбежались помощники лорда и узнав в чём дело только усугубили всеобщую неразбериху. Все принялись обсуждать, когда и сколько продлятся праздничные мероприятия. Никто никого толком не слушал и в маленькой комнатке стоял конкретный ор. Пришлось проявить монаршую власть.
        - Тихо! - слабенький ментальный посыл моментально привёл разошедшихся аграфов в чувство. - Я уважаю ваши обычаи и стараюсь всегда их учитывать при принятии важных решений, но и вы должны понять меня. Никаких народных празднеств до рождения принца Астра не будет! Обойдёмся пока официальным заявлением. На моей родине не принято праздновать раньше времени, чтобы заранее не вспугнуть удачу. Давайте последуем мудрому обычаю моих предков. Обещаю, после рождения ребёнка праздновать будем по вашим обычаям!
        Вечером Аль-Элен пересказывала Линн наши приключения в резиденции отца:
        - Если бы Клим не остановил отца, то мои соплеменники уже во всю веселились, как и все ближайшие три дня, а меня затаскали по всем более-менее значимым семьям. Можно сказать, он спас меня от лишней нервотрёпки. Некоторые наши традиции выглядят довольно странно.
        М-да… не от хорошей жизни у аграфов появляются подобные обычаи, а всё из-за низкой рождаемости. На таких праздниках будущая родительница объявляется неприкасаемой, что ограждает её, до рождения ребёнка, от всевозможных конфликтов и нападок со стороны недружественных кланов или частных лиц.
        Неожиданно долго не давал о себе знать император Аратана, я понимаю, что у всех нас дела, но не на столько же… Неужели ему не интересно, что у меня за трофеи?
        - Рад тебя видеть, Клим, - объявился Арагат VIII.
        - Взаимно.
        Вид у императора был, честно говоря, не ахти: осунувшееся лицо, мешки под глазами, посеревшая кожа…
        - Подкинул ты мне работёнки, Клим! Считай, только управился.
        - Не понял? - удивился я.
        - Благодаря тебе удалось вскрыть очередной нарыв недовольных властью в империи. И что самое паршивое - сумели подлецы промыть мозги наследнику. Ну, ничего - остатки разума я уже вправил куда надо… Так что жди его в гости - извиняться приедет.
        - Когда?
        - Дня через три. Не в курсе он был наших деловых отношений и значимость ситуации не совсем понимал. Ты уж удиви его, устрой представление, да и для военных будет урок - у нас командование флотом поменялось почти полностью.
        - Так это они воду мутили?
        - Верно сказал - мутили! Стар я для них стал, вот и взялись за наследника - куклу решили из него сделать. Когда он пришёл без тебя, сразу стало понятно с какой стороны ветер дует. Я лично передал командующему эскадры указание подчиняться только твоим приказам, а он сволочь: "Я не мог игнорировать приказы наследника"! Он же сам, сука, их ему и отдавал!
        Император, едва сдерживая гнев, махом осушил стакан и уже в более спокойном тоне продолжил:
        - Думал, во флоте один такой дурак, копнули, а там через одного! Три декады уже прошло, а расхлебать до конца толком до сих пор не можем. Начальник СБ вашей техникой нарадоваться не может, говорит, если бы не она, точно ещё пол цикла всё это дерьмо разгребали.
        В общем, император типа извинился… Вот только искренности в его словах я не почувствовал. То, что я ему сейчас нужен видно и невооружённым взглядом, а пропадёт такая необходимость обо мне никто и не вспомнит - ничего личного, всё во благо империи! Возможно, личная симпатия и присутствует, но в государственных делах это не аргумент, а скорее досадная помеха. Вот и получается, пока мне есть, что предложить Аратану я буду в фаворитах, а рассчитывать на дружеские отношения, там, где их в принципе нет - глупо!..
        Можно, конечно, и не изгаляться особо, а плюнуть на все эти империи и жить в своё удовольствие, но мы все находимся в одном мире, и я прекрасно понимаю, что если придёт враг, то рано или поздно он доберётся и до нашей маленькой монархии. В моих же интересах, чтобы враг сломал голову, где-то на подходе к нам, желательно в Содружестве или во Фронтире, а потому придётся продолжать торговать ИскИнами и артефактами, делиться технологиями и сливать секретную информацию.
        Глава 13
        Как говорит наш инженер по технике безопасности:
        - Не суйте пальцы куда попало! Их не так много, как вам кажется.
        Удивить принца удалось в полной мере, да и военные Аратана смотрели на нашего командующего флотом с уважением, кто-то даже вспомнил его по прежней службе, а кому-то даже приходилось начинать свою карьеру под его началом. Хэйг Ровен сиял от удовольствия, как начищенный самовар. А началось всё с аврала по флоту - вице-адмиралу (недавно Патриарх повысил его в звании) крайне не понравились обозначенные мной сроки, но несмотря на все трудности он справился!
        Линкор принца и два крейсера сопровождения вышел из гипера в точно назначенное время. Через пару мгновений, рядом с ним образовалось несколько звеньев тяжёлых истребителей почётного эскорта. Впереди, сменяя друг друга, появились крейсера-"невидимки", обозначая маршрут дальнейшего движения. Слева и справа застыли туши боевых кораблей, салютующих проходящему флагману аратанцев: три четвёрки линкоров от разных производителей (аварской, аратанской и от сполотов), сборная солянка из четырёх тяжёлых носителей, 16 тяжёлых крейсеров (в том числе четвёрка нашего производства) и столько же лёгких крейсеров. Эсминцы и фрегаты не стояли в общем строю, они застыли вокруг громадин боевых станций аратанской постройки.
        Как потом признался принц, он посчитал, что отец отправляет его в какую-то глушь, а увиденное им говорило совершенно об обратном. Новый командующий флотом, прибывший с принцем, заметил, что им продемонстрировали, только часть боевых сил и об истинной мощи флота монархии можно только догадываться, тем более что встреча происходит не в самой монархии, а всего лишь в одной из её удалённых провинций. В принципе, я был не против сделанных аратанцами выводов. Чем больше разных слухов ходит о монархии, тем сложнее вычислить её истинный потенциал…
        "Извинения" принимались на новой торговой станции, прибывшей от сполотов, а старую мы уже продали на аукционе. Надо сказать, что для данного сектора Фронтира торги были в новинку и народу в Дальнюю понабилось с избытком. Станцию продали, тем более что цену мы особо не задирали, но в связи с неожиданным наплывом потенциальных покупателей подумывали заказывать ещё одну аналогичную станцию - проведение различных аукционов планировалось на постоянной основе.
        Сама процедура "извинений" ничего особого в себе не содержала. Одна сторона признала свою ошибку и обещала впредь не позволять себе подобных выходок. Вторая, благодушно приняла их и пригласила гостей на торжественный обед, после которого пожелала счастливого пути и сразу же отбыла в Метрополию, сославшись на срочные дела.
        Тем временем обстановка на границе Содружества с ашурами резко ухудшилась. Вопреки прогнозам Патриарха произошло несколько стычек на границе Харданской монархии.
        - Для отвода глаз, - не сдавался ИскИн.
        Как ни странно, Патриарха поддержала Флора.
        - Всё довольно удачно укладывается в стандартную схему стратегии малых войн, использовавшуюся в империи Джоре: в начале отвлекающие действия, а потом молниеносный удар по стратегическим точкам в совершенно ином месте.
        Неужели и здесь успели наследить мои соотечественники?
        Появились первые новости от Мастера (ИскИн нашего научно-производственного комплекса в системе Полис). После похода мы передали ему все образцы техники Центра. Он понял в чём секрет повышенной эффективности силовых установок на кораблях Центра. Оказалось, что ИскИны использовали в конструкции двигателей довольной редкий сплав. В Содружестве он известен, но от массового применения пришлось отказаться ввиду его запредельной стоимости и ограниченных запасов. Фишка была в том, что на одной из планет в Полисе нашлось несколько месторождений руд из которых выплавляется данный сплав. К сполотам тут же ушёл заказ на несколько перерабатывающих и обогатительных автономных комплексов.
        Используя данные сплавы Мастер обещал увеличить мощность и экономичность двигательных установок как минимум на 15 %, а используя программные прошивки Центра ещё на 5 -8%. Получается, если за основу взять стандартный двигатель Содружества 10 поколения и применив вышеперечисленные наработки, выйдем на показатели 12 поколения и это без учёта технологий империи Джоре! Уже сейчас, с учётом новинок от Центра, мы спокойно выходим на уровень 18 поколения. Другое дело, что используемое нами оборудование не позволяет строить, что-либо выше 15 поколения. Необходимы новые производственные комплексы, не уступающие стандартам, применяемым в самой империи Джоре, а не выпускаем ею же на экспорт для Окраинных Миров. Можно, конечно, попытать самим произвести всё необходимое, возможность такая имеется, но боюсь, что мы просто не потянем в финансовом плане, уж слишком затратные технологии придётся осваивать. Будем пользоваться пока тем, что имеем.
        Что же касается самих ИскИнов Центра, то даже несмотря на то, что нам так и не удалось заполучить ни одного "живого" образца, определённую пользу они всё же принесли. Теперь, по заверению Мастера, нам вполне по силам выпускать модифицированные образцы ИскИнов 10 и 12 поколений, в едином корпусе, который заметно меньше предыдущих образцов и всё благодаря наработкам Центра по архитектуре и компоновке элементной базы.
        Почему мы большее внимание уделяем наработкам Центра, чем технологиям империи Джоре? Да потому, что разработки Центра ближе нам в технологическом плане и не требуют какого-либо нового оборудования в отличие от имперских. Да, я прекрасно понимаю, что стандарты Центра своего рода тупик в развитии, но на данном этапе ничего иного мы применить не можем. Будем надеяться, что в ближайшем будущем мы наткнёмся на какой-нибудь производственный комплекс древних, который поможет выйти из создавшейся ситуации.
        Перед Мастером я поставил очередную задачу. Суть её состояла в том, чтобы производственные мощности предназначенные для выпуска продукции на экспорт были переориентированы на изготовление ИскИнов 12 поколения. Для менее состоятельных покупателей сохраняется возможность приобретения ИскИнов 10-го поколения. Для себя мы по-прежнему производим Искины 15 поколения и появилась возможность поштучной сборки 18-го, аналогичные ИскИнам исследовательской базы Джоре в системе Полис. Ранее я планировал продать Аратану производственную линию по сборке ИскИнов 10 поколения, но последние события показали, что этот шаг был бы преждевременным и возможно даже опасным, так как монархия для Аратана переставала быть интересной.
        Обобщающий вывод Мастера по результатам изучения техники Центра был однозначным: необходимо в срочном порядке избавляться от оборудования 10 поколения. Боевые действия с кораблями Центра показали полную несостоятельность флота Аратана, оснащённого как раз техникой этого поколения. Для самой империи эта ситуация не столь критична - они могут взять числом, значительно взвинтив производство. У нас же дополнительных производственных мощностей не наблюдается в принципе.
        Самым слабым звеном в монархии по-прежнему остаётся провинция Дальняя. Её необходимо срочно переводить на 12 поколение, а это проблема… Если по боевым станциям не всё так плохо и их вполне возможно довести до требуемого уровня, то по кораблям флота возникают проблемы. Линкоры и тяжёлые носители аварской постройки в принципе плохо поддаются каким-либо переделкам, и мы уже давно использовали весь их модернизационный потенциал. Схожая история и по крейсерам: на стапелях наших верфей строятся корабли 15 поколения и в Дальнюю их не отправишь. Намного проще обстановка лишь с эсминцами и фрегатами: наши первые серии аналогичных классов были именно 12 поколения и эту нишу мы вполне перекрываем.
        Возникает вопрос: "Где брать корабли"? Сполоты в категорической форме против появления их бывших боевых кораблей последнего поколения в Дальней, а других вариантов, кроме покупки на стороне, у нас нет. Наиболее подходящая техника производится сполотами, хотя те же аратанцы предлагают корабли более высокого, 10 поколения. Сполоты, ссылаясь на своё законодательство, предлагают боевую технику не выше 8 поколения, но даже в этом случае запасы по модернизации у них значительно выше аратанских.
        Похоже, настало время немного поторговаться со сполотами. По моей просьбе Флора собрала все данные по Центру, дополнив её видеоматериалами с мест сражений с ними и выкладками от Мастера. Все данные я прямиком отослал старшим с небольшим сообщением об имеющихся трофеях. Как и ожидалось, старшие ответили сразу же. Больше всего их заинтересовал остов "трансформера", и они были готовы приобрести его на любых разумных условиях. Пришлось вновь возвращаться в Дальнюю.
        К моему глубокому удивлению сполоты особо не торговались. Новая угроза со стороны Центра не на шутку встревожила старших (сполоты поделились переданной информацией с дварфами и мзимами) и они, очевидно, руководствуются теми же принципами, что и я по отношению к Содружеству: враг не должен дойти до Центральных Миров. Повторюсь, торговаться особо не пришлось, но и уступать просто так сполоты не собирались - нарушать свои же законы они не собирались. Пришлось использовать старую проверенную схему: приобретаемые боевые корабли шли как грузовые транспорты и яхты. Единственное в чём уступили сполоты, так это подняв на одно поколение предлагаемую технику. Расходы на модернизацию кораблей девятого поколения не в пример меньше, чем восьмого - хоть на этом мы немного экономили. Общая стоимость покупаемого корабля с учётом снимаемого сполотами основного ИскИна и кое-какого секретного оборудования составляла 30 -40 % от только, что сошедшего со стапелей. Я считаю эту сделку вполне выгодной - получить после модернизации полноценный боевой корабль 12 поколения за 60 -70 % от обычной стоимости весьма неплохой
результат! Первые поставки сполоты планировали начать через три-четыре декады.
        Возвратиться в Метрополию мне не дали стремительно набирающие обороты события на границе Содружества с ашурами. Как и предполагал Патриарх основной удар рептилоидов пришёлся по федерации Амерон. Не сумев организовать оборону на границе, амеронцы стремительно сдавали свои системы, собрав все основные силы в столичном секторе.
        - "Вызов от императора Аратана", - проинформировала Флора.
        - "Соединяй"!
        - Здравствуй, Клим! - Арагат сразу же взялся за дело. - Ты уже в курсе последних событий?
        - И вам не болеть Ваше Величество! - съязвил я: мог бы для приличия начать и с пары фраз о погоде.
        - Не до этикета, Клим. У меня на связи каждый час придурок из Амерона с воплями о помощи - достал уже!
        - Это ты о президенте федерации?
        - Да о ком же ещё? Предупреждали же, что возможен удар по федерации, а он даже пальцем не пошевелил.
        - А что так? Не прислушиваться ко мнению основного союзника довольно чревато…
        - Вот и я о том же. Видно, его советники хорошо постарались, те целиком за "самостоятельность в принятии политических решений". Вот и доигрались… а теперь орут: "Помогите! У нас договор о взаимной помощи"!
        - Что старшие?
        - Взяли в Амероне все порталы под свой контроль, но в конфликт пока не вмешиваются.
        - Зачем понадобился я?
        Император смешался от прямого вопроса.
        - Понимаешь, Клим, не с руки мне одному разгребать всё это дерьмо. Союзники, как всегда, ограничатся символическим участием, а твой пример мог бы отрезвляюще подействовать на многих.
        - Ты предлагаешь моему флоту участвовать в боевых действиях?
        Арагат усмехнулся:
        - Надо отдать тебе должное: моего наследника ты всё же удивил. Такого количества тяжёлых кораблей от разных производителей, да ещё в одном месте он ещё ни разу не видел! Но думаю, что широкомасштабные боевые действия твоему флоту пока противопоказаны. Ты только зря не обижайся, Клим! О всех более-менее значимых силах мне по должности знать положено и твой пока в списках не значится…
        Обижаться я не собирался. Если судить объективно, то в списках мы уже должны значиться. Во Фронтире, по крайней мере в наших секторах, с нами на равных лишь 6-й флот аварцев, всех остальных мы уже превзошли. Как по мне, то пускай думают, что мы слабее, чем являемся на самом деле - тем неприятнее будет "близкое знакомство".
        - Хорошо. Согласен на проведение гуманитарной акции: медицинская помощь, эвакуация беженцев.
        - Вооружённое прикрытие организовывать нам? - сразу же подхватил мою идею Арагат.
        - Боевые силы сопровождения и сам конвой уже сформированы.
        - Это как? - не поверил император. - Ашуры только вчера начали боевые действия, у тебя всё уже готово…
        - Мои аналитики ещё четыре декады назад спрогнозировали вероятный ход событий. Время подготовиться было…
        - Однако!.. Может мне к тебе своих отправить, на стажировку?..
        На этом, собственно, и закончили. Договорились, что действовать я буду самостоятельно. Через декаду наш конвой должен быть в столичной системе Амерона. Один из флотов Аратана уже выдвигался, обеспечивая безопасный проход основным силам союзников.
        Теперь предстояло решить участвовать в этом мероприятии лично или ограничиться общим руководством. Всё говорило о том, что в Амероне мне делать нечего и с командованием эскадры справится любой капитан линкора, но вскользь брошенный Флорой намёк о возможном участии на стороне ашуров моих соотечественников глубоко засел в голове и разобраться в этом вопросе я мог только на месте. Решено! Отправляюсь вместе с эскадрой, а что там дальше - видно будет…
        Помимо трёх средних войсковых транспортов, один из которых был переоборудован в санитарный, в эскадру входило несколько кораблей снабжения и боевого обеспечения. Три аратанских линкора и тяжёлый носитель аварцев составляли костяк сил сопровождения; два разведчика, доставшихся от аграфов и по восемь крейсеров и эсминцев уже нашего производства дополняли эскадру. Я отправился на проверенном в боях Лидере.
        В столичной системе Амерона встречали нас шумно… Буквально в нескольких секторах отсюда шли кровопролитные бои, а здесь устроили настоящее шоу! Мало кому известная монархия из Фронтира прислала гуманитарный конвой, да ещё в сопровождении столь грозных кораблей! Надо сказать, что мы действительно прихватили с собой довольно значительный запас медицинских и пищевых картриджей, сухпайки, которые с недавних пор начали производить на Гее. На главной базе флота федерации нашу делегацию ждало военное руководство федерации и толпа журналистов. Не желая участвовать в этом балагане, отправил на встречу командующего эскадрой, которого мне порекомендовал Хейг Ровен.
        Аэль-Тахи произвёл настоящий фурор! Немногословный аграф на посыпавшиеся вопросы отвечал по-военному кратко. Провокационные выпады игнорировались им в принципе, на щекотливые отвечал стандартно: "Без комментариев", а на все остальные отвечал односложно: "Да", "Нет"… Но не ответы командующего эскадры шокировали многочисленных зрителей, наблюдавших церемонию встречи в прямом эфире, которая, кстати, транслировалась и на всё Содружество. Сам факт того, что АГРАФ, который служит какому-то никому неизвестному монарху из Фронтира, прибыл на ПОМОЩЬ амеронцам - разбивал вдребезги все стереотипы по отношению к старшим. Да, все прекрасно понимали, что Аэль-Тахи не посланник из Центральных Миров, но тем не менее… АГРАФ и бескорыстная ПОМОЩЬ понятия малосовместимые.
        В штабе флота нам выдали данные по ближайшим центрам беженцев. Своё дело мы сделали и амеронцы, в благодарность, предложили работать в относительно безопасных системах. Суть нашей миссии была довольно проста - доставлять беженцев из систем, где отсутствуют гиперврата. В связи с военными действиями все порталы, контролируемые федералами, перешли под управление флотом и понятное дело, что гражданским стало гораздо сложнее их использовать: непрерывные конвои с эвакуируемым имуществом и воинскими частями не оставляли для беженцев надежды. Передвигались по старинке, через гиперокна, что было достаточно долго, а в последнее время и опасно - неизвестно откуда появились желающие поживиться на чужом горе.
        Свою долю неразберихи добавляли старшие. В приграничных секторах, где имелись порталы появился флот из Центральных Миров. Их основной задачей являлось взятие под контроль гиперврат в системах, где появились ашуры. Порталы сразу же отключались, а флот блокировал подходы к нему. В боевые действия старшие не ввязывались, а ашуры прекрасно осознавали пропасть в поколениях техники и не провоцировали охрану. Присутствие старших совершенно не мешало ашурам и те продолжали захватывать систему за системой.
        Аэль-Тахи посчитал оскорбительным предложение амеронцев и предложил направиться в приграничный сектор с Харданской монархией. Основной удар ашуры нанесли немного в другую сторону и на этом направлении было затишье, куда и устремились многочисленные беженцы, в надежде перейти границу с монархией. Харданцы прекрасно понимали - открой они границу и за беженцами придут рептилоиды, а потому никого не пропускали. В прилегающих системах было буквально не провернуться от наплыва мигрантов.
        Наш конвой встретили настороженно и с опаской. Пограничный патруль, пытавшийся установить хоть какой-то порядок в системе быстро связался с центральными властями и удостоверился в нашей легитимности. Сразу же на связь вышел центр беженцев.
        - Слава Всевышнему! Хоть кто-то услышал нас! - на меня взирал уже в годах, довольно плотного телосложения амеронец. - У нас просто катастрофическое положение! Продовольственное снабжение отсутствует, а собственные запасы почти на исходе! Беженцы прибывают и прибывают, а переправить их в центральные сектора империи мы не имеем возможности. Те же, кто имеет эту возможность не рискуют, говорят, где-то поблизости объявились пираты. Пограничники оказать вооружённое сопровождение не в силах - у них свои задачи.
        Аэль-Тахи сумел грамотно и эффективно организовать работу нашей миссии: на торговую станцию, где обосновались беженцы, пошли грузы с картриджами и сухпайками; обратным потоком хлынули беженцы. Как ни странно, больных и раненых среди них почти не было, поэтому санитарный транспорт использовали для перевозки разумных. Администрация станции и пограничники, прознав, что мы пойдём обратно срочно принялись формировать конвой из гражданских судов - наше боевое сопровождение вполне могло прикрыть и их.
        Как ни странно, до центральных секторов добрались без проблем. Правда, понервничать пришлось изрядно - понятие "дисциплина" было чуждо гражданским. Держать своё место в строю не каждый считал нужным, а некоторые, не считаясь с опасностью, пытались первыми уйти в гипер в системах, где мы корректировали маршрут. Пришлось парочке особо ретивых отстрелить двигатели и пересадить их экипажи на транспорты.
        Разгрузились довольно быстро - порядок обеспечивали военные, а с ними, как известно, не забалуешь. Около 20 тысяч беженцев на наших транспортах и ещё 15 -16 тысяч в составе конвоя - капля в море из трёхсоттысячного контингента мигрантов, оставшегося в приграничной системе. Надо как можно быстрее возвращаться. Местное руководство на проблеме эвакуации беженцев особо не зацикливается, у него более важные задачи - необходимо в кратчайшие сроки остановить продвижение рептилоидов. А что касается вероятных жертв, так на то она и война…
        Во второй рейд уходили уже без шумихи: ни журналистов, ни представителей от флота и близко не было. Похоже, мы действительно своё дело сделали и на данный момент никому уже не интересны. Возможно, это даже к лучшему…
        - Экстренный выход из гипера! - в рубке появился аватар Стратега. - Сработала "глушилка", адмирал.
        - Боевая тревога! - отдал я приказ. - Что за сумасшедший выдернул нас из гипера?
        Ашуры редко использовали "глушилки", они были воинами - хитрыми и изворотливыми, но воинами. Свои претензии они предпочитали выяснять в честном бою, а все эти "приблуды" использовали в крайнем случае. По данным флота Амерона, в данном секторе рептилоидов ещё нет. Скорей всего, мы наткнулись на пиратов.
        - Щиты на нос! Манёвр уклонения! Активизация систем маскировки! - посыпал командами капитан Лидера Тэм Ист.
        На экране тактической обстановки вслед за нами возникли отметки, выходящих из гипера, линкоров и тяжёлого носителя.
        - В системе обнаружены четыре тяжёлых крейсера, средний носитель и шесть эсминцев. Все корабли 7 -8 поколений, оширской постройки. Предполагаю, что перед нами пираты, - закончил доклад Стратег.
        М-да… джентльмены удачи явно не ожидали такого богатого улова. В одно мгновение из хищной акулы они превратились в загнанных пескариков. Бросившись в рассыпную, пираты понадеялись, что мы не станем гоняться за мелочью, а зря… Нам необходимо было "пристрелять" туннельные орудия и проверить ракетное вооружение, а лучшей цели мы навряд ли, где ещё найдём.
        Линкоры и тяжёлые крейсера на предельных дистанциях расстреливали корабли пиратов. Ответный ракетный залп завяз в противоракетном зонтике, организованный эсминцами. Нам даже не пришлось выпускать истребители и штурмовики с тяжёлого носителя, так быстро всё закончилось. Преимущество в поколения было слишком очевидным. Останавливаться и выяснять кто такие не стали - и так понятно…
        В приграничной системе стало гораздо теснее - беженцы всё прибывали и прибывали. Пока мы пробивались к границе ситуация в Амероне резко изменилась. Прибывший немногочисленный флот союзников попытался за счёт технологического превосходства с ходу сломить наступательный порыв ашуров в центральных секторах и по началу им это даже удалось, но рептилоиды перегруппировав свои силы и подтянув резервы количеством задавили союзников. Более того, флот ашуров начал продвижение в направлении границы с Харданской империей. Таким образом, мы оказались в "котле", зажатые со всех сторон.
        Пограничники были крайне обеспокоены сложившейся ситуацией: связь с соседними приграничными системами пропала, высланная флотом эскадра поддержки тоже куда-то пропала, пограничные патрули стали замечать разведчики ашуров. Всё шло к тому, что в ближайшее время в системе появятся корабли противника.
        Куда двигаться нам было совершенно непонятно. Одно дело, если сюда всё же пробьётся потерявшаяся эскадра поддержки и тогда можно будет попытаться вместе с ними прорваться в центральные сектора, и совершенно другое, если мы остаёмся одни. Необходимо срочно выяснить, где противник и, что случилось с высланной эскадрой. Оставив Аэль-Тахи заниматься беженцами, ушли в разведку. Лидеру достался сектор вдоль границы с Харданской монархией в направлении Фронтира, двум другим крейсерам-разведчикам достались соседние сектора.
        Места здесь малозаселённые, я бы даже сказал необитаемые, потому решили не прыгать из системы в систему, а сразу рвануть на десять. Не успели пролететь и половины этого расстояния, как нас снова "выдернули" из гипера.
        - Да, что же это такое? Опять!? - чертыхнулся я, мчась в боевую рубку.
        На сей раз встречали нас ашуры, вернее не нас, а тех, кого с усердием сейчас добивали. Линкоры ашуров методично расстреливали остатки эскадры амеронцев: линейный корабль и пять крейсеров кусками разлетелись по системе, почти все эсминцы и фрегаты были уже выбиты. Сопротивлялся лишь один оставшийся линкор и прикрывающая его тройка крейсеров, за ними спрятался средний носитель. Судя по всему, рептилоидам надоело возиться с амеронцами и они приступили к более решительным действиям.
        - "ВНИМАНИЕ! - появилось сообщение от Защитника. - Фиксирую повышенную пси-активность! Угрозы жизни нет".
        На возникшей виртуальной карте возникло две слабеньких пси-активных отметки ашуров. На амеронском линкоре также имелись псионы, но их метки горели более насыщенным цветом. Через мгновение две отметки псионов рептилоидов стали настолько яркими, что за засветками "спряталась" половина кораблей ашуров. Секунда-другая и амеронские псионы не выдерживают атаки и, судя по всему, погибают, вслед за ними бесследно исчезают и две метки ашурских псионов.
        - И что это было? - не понял я.
        Глава 14
        Психи повсюду. В психушке сидят только те, кто спалился.
        - "Данная ситуация очень напоминает эксперименты со слабыми одарёнными твоих соотечественников, только на этот раз псионы были ближе к среднему уровню", - прокомментировала произошедшие события Флора.
        Тем временем линкор Амеронцев, потеряв управление, прекратил огонь и прежде, чем резервный ИскИн смог взять под контроль все системы корабля, тот "поймал" две болванки туннельных орудий ашуров. Кормовая часть линкора была разворочена и участь его была предрешена. Добить остальные корабли соединения амеронцев было лишь делом времени.
        Наше появление в суматохе боя никто не заметил. Капитан Тэм Ист взял управление рейдером на себя, и мы под "скрытом" наблюдали за ходом сражения, отойдя на безопасное расстояние.
        - Фиксирую массовый сброс спасательных капсул с линкора и других кораблей амеронского соединения, - проинформировал Стратег.
        Капитан выжидающе посмотрел на меня.
        - Боты на старт! - отдал я команду. - Близко к эпицентру сражения не подходить. Подбирать спаскапсулы с окраин.
        Штатные боты рейдера также были оборудованы активной системой маскировки, так что за их безопасность я особо не волновался.
        - Параллельным с нами курсом движется звено штурмовиков с амеронского носителя.
        Сам носитель доживал последние минуты. Расправившись с линкором, рептилоиды принялись за оставшиеся крейсера и средний носитель. Амеронцы сражались до последнего, но силы были слишком не равны. Чудом оставшимся в живых штурмовикам попросту некуда было идти.
        - Привод на нас! Работать узконаправленным лучом.
        - Могут запеленговать… - неуверенно возразил капитан.
        - Ничего, сменишь позицию и вся проблема…
        Штурмовики вначале шарахнулись в сторону, но быстро сообразили, что с ними работает "невидимка" и уверено взяли пеленг. Грузовые боты, тем временем, делали уже вторую ходку. Всего удалось подобрать около двухсот спасательных капсул, в том числе двух- и четырёхместные варианты. К глубокому сожалению, большей половине спасённых мы уже ничем помочь не могли…
        Смысла оставаться в системе я больше не видел. Подходить ближе - опасно, там сейчас началась мародёрка и боты с шаттлами едва расходились бортами. Пользуясь всеобщей неразберихой, ушли по-тихому, не попрощавшись…
        148 военнослужащих федерации Амерон построились на одной лётных палуб Лидера, они хотели знать, кого благодарить за спасение. Я и на этот раз не стал высовываться и за меня отдувался капитан корабля. К этому моменту мы уже находились в пограничной системе и готовились принять боты, присланных для эвакуации спасённых. Вскоре на палубе осталось только четвёрка пилотов, которые дожидались своих истребителей, по моей просьбе техники отремонтировали их и заодно подвесили полный комплект подходящего вооружения. Пилоты с восхищением и завистью разглядывали наши тяжёлые истребители.
        - Господа офицеры, смирно! Адмирал! - быстро сориентировались пилоты, когда я к ним подходил.
        Миссия у нас была хоть и гуманитарной, но проходящей в боевых условия и согласно Корабельному Уставу флота на скафах должны отображаться воинские знаки различия.
        - Вольно, - и подойдя вплотную махнув рукой в сторону наших машин поинтересовался:
        - Нравятся?
        - Спрашиваете тоже, господин адмирал, да кому такие красавцы могут не понравиться!? - отозвался один из пилотов.
        - Могли бы на них летать. Нам хорошие пилоты всегда нужны, - закинул я удочку.
        Пилоты переглянулись и старший по званию ответил за всех:
        - Мы присягали федерации…
        - Понимаю, - кивнул я, - но, если передумаете, вы знаете, где нас искать.
        За время нашего отсутствия из соседнего сектора, уже захваченного ашурами, пришли остатки вырвавшегося из окружения пограничного патруля: всего несколько крейсеров и эсминцев, которые к тому же нуждались в срочном ремонте. Похоже, пограничники прорывались с боем.
        Вслед за нами вернулись и остальные разведчики. Вести были неутешительные: "невидимки" везде натыкались на корабли ашуров. По данным из штаба флота федерации Амерон нас разделяло два полных прыжка контролируемого ашурами пространства и преодолеть его не было никакой возможности.
        - Как будем уходить? - поинтересовался я у ИскИнов, организовав совет в своём рабочем кабинете на рейдере.
        - Выход у нас только один - через монархию. По законодательству Содружества, третьи лица, не участвующие в конфликте, пользуются правом свободного перехода границ, - первой высказалась Флора.
        - Сделай официальный запрос, - попросил я её. - Что на счёт беженцев.
        - Здесь вариантов тоже не особо, - продолжил Стратег. - К тем, что будут на бортах наших кораблей претензий со стороны харданцев не должно возникнуть, а тех, кто рискнёт пойти с нами на своих судах - остановят и отправят обратно.
        - Каким образом?
        - Как нежелательным лицам выделят некоторое время, по истечению которого, если ты не ушёл в гипер, открывают огонь на поражение.
        М-да… просто и эффективно, но что делать нам? Если здесь появятся ашуры, то в живых останутся единицы. С границы приходят страшные слухи о массовых религиозных жертвоприношениях и каннибализме.
        - Сколько мы сможем принять по максимуму?
        - Если использовать боевые корабли, то не менее 25 тысяч, - быстро подсчитал Тактик.
        Капля в море! Сейчас в системе около 350 тысяч беженцев.
        - Как вариант, можно предложить лицам, являющимися владельцами частных кораблей, принять наше подданство и это позволит захватить с собой ещё какое-то количество разумных, - продолжил Стратег.
        - У пограничников имеется три небольших транспорта, а также, каким-то образом здесь оказались два пассажирских лайнера, - дополнил Тактик. - Если их перекупить, появятся новые места.
        - "Пришёл ответ от харданцев, - сообщила Флора. - Они готовы пропустить гуманитарную миссию, но предупреждают, что в составе конвоя не должно быть кораблей какой-либо третьей стороны".
        - Хорошо, - подвёл я итог. - Стратег, сообщи пограничникам и администрации системы наши предложения. Силком за собой тащить никого не будем, пускай решают сами.
        Пограничники долго не раздумывали и связавшись со своим руководством быстро решили вопрос с транспортами, списав их под частую и предложив нам за чисто символическую плату. Предварительно, стражи границ поставили перед нами два условия - забрать с собой их семьи и раненых военнослужащих из недавно пробившегося патруля. На приобретённые транспорты срочно отправили ремонтные и инженерные комплексы. Транспорты были мало приспособлены для перевозки "живого" груза и пришлось в срочном порядке их модернизировать, прикупив на местной свалке несколько жилых секций со списанных кораблей. Пришлось также увеличивать мощности систем жизнеобеспечения.
        А вот с гражданскими, как всегда, всё пошло не так… Узнав о предполагаемом количестве эвакуируемых беженцы и местные подняли вой. Аэль-Тахи посыпались предложения, один заманчивей другого. Толстосумы предлагали огромные деньги и ценности за свободное место в конвое. Некоторые судовладельцы быстро сориентировались и согласившись принять наше подданство уже подбирали себе пассажиров из тех, кто предложит побольше. Хозяева пассажирских лайнеров, находящиеся в центральных секторах Амерона, взвинтили цены на свои корабли. В центре беженцев возникли стычки за право регистрации на наши транспорты. Пришлось вмешаться. Право первой очереди получили дети и матери сопровождающие их, далее шли женщины и старики. Перед судовладельцами решившими принять наше подданство поставили условие: в связи с чрезвычайной обстановкой их суда на время перехода реквизируются монархией, соответственно, сколько и кого перевозить будет решать глава гуманитарной миссии, по истечению срока аренды владельцам кораблей будет выплачена компенсация. Желающих приять подданство резко поубавилось. А на желающих подзаработать владельцев
пассажирских лайнеров надавили центральные власти. Там прекрасно понимали, что ожидает систему в ближайшем будущем и старались помочь хоть чем-то. Лайнеры продали по остаточной стоимости.
        Тем временем, Флора и Тактик активно мониторили ситуацию в самой системе. По их мнению, к нам активно "напрашивался" местный криминалитет, не в буквальном смысле, конечно. Роскошная яхта и несколько малых быстроходных транспорта явно выбивались из общей массы кораблей, скопившихся в системе: транспорты явно заточены на доставку контрабанды, а яхта принадлежит непонятному разумному, который в списках богачей и близко не значится. Понятное дело, все виртуальные активы уже давно переведены в банки центральных секторов, но существуют и материальные ценности. Именно этим сейчас и занимаются местные бонзы, пытаясь попасть в состав нашего конвоя. Я не против такого соседства. Мне пришлось солидно потратиться в последнее время и возместить хотя бы часть расходов было бы совсем не плохо. Флора и Тактик получили задание взломать ИскИны кораблей контрабандистов и взять их под полный контроль.
        Если с пограничниками мы договорились быстро, то с гражданскими волындались трое суток. А теперь подумайте: сколько за сутки съедает несколько тысяч разумных? Я не в том плане, что меня разорили, нет… но наши запасы не безграничны! Может на декаду растянем, но нам же ещё до монархии добираться! Возвращаться окружным путём в Амерон и высаживать там эвакуированных, я не собирался - приключений на нашу долю выпало и так выше крыши и, если Амерону нужны его граждане пускай сам их и забирает.
        С превеликим трудом сформированный конвой, наконец, встал на разгон. Мне на Лидере полагалось идти впереди и встречать корабли уже на той стороне, в Харданской монархии. За несколько мгновений до прыжка Тактик зафиксировал обширное возмущение метрики поля - начался штурм системы ашурами, а мы уже ничего не могли поделать, кроме как продолжить путь и на месте дожидаться конвой или то, что от него останется.
        Томительные часы перелёта и минуты ожидания уже в системе у харданцев превратились в вечность. Первыми из гипера стали выходить наши транспорты, за ними колонна новообращённых подданных. Последними выходили боевые корабли сопровождения. Вроде бы все…
        Аэль-Тахи был по-военному краток, прибыв на Лидер с докладом.
        - После вашего отбытия пограничная система подверглась нападению ашуров. В первой волне наступающих основную часть боевых кораблей составляли фрегаты и эсминцы. Основной целью первой волны являлись корабли пограничного патруля, связав их боем, они предоставляли возможность свободного прохода основным силам. По моему приказу корабли нашей эскадры в бой не вступали, обеспечивая прикрытие стартового окна. Оценив наши возможности, противник начал концентрацию сил, по мере прибытия второй волны. Против нас было задействовано около двух десятков крейсеров, примерно такое же количество эсминцев и четыре средних носителя. Подсчитать количество выступающих против нас фрегатов точно не удалось, но на тот момент в системе их было более четырёх десятков.
        Пограничники отошли и из последних сил прикрывали торговую станцию и обитаемую планету. Сбор кораблей противника в одном секторе предоставил нам отличную возможность атаковать их ракетами со спецбоеприпасом. Понимаю, что в обитаемых системах применение боеголовок с антивеществом категорически запрещено, но иного выхода я не видел - нас бы задавили численным превосходством. После запуска двух ракет линкоры и крейсера открыли огонь из туннельных орудий. В результате произведённой нами атаки до половины кораблей противника, сосредоточенных против нас, были уничтожены, а остальные получили разной степени повреждения.
        Ашуры не ожидали применения ракет с антивеществом и стали беспорядочно покидать систему. По просьбе пограничников мы произвели ещё один ракетный залп, но уже ракетами в обычном снаряжении. Результатом второй атаки явилось почти полное уничтожение уходящей в гипер группировки противника.
        Потерь среди личного состава нет. Несколько кораблей охраняемого конвоя получили незначительные повреждения. За несанкционированное применение запрещённого в Содружестве оружия готов понести любое наказание!
        М-да… отчитался называется… Вывел конвой без потерь, а сам голову кладёт на плаху! Думаю, международного скандала всё же удастся избежать - амеронцы наверняка не в обиде. А, что касается самого факта применения запрещённого оружия…
        - Аэль-Тахи, ты служишь монархии Росс, а не Содружеству и выполнял мой приказ - любой ценой обеспечить проводку конвоя! У меня к тебе претензий нет!
        Не успел толком разобраться с текучкой, как пришло приглашение от монарха Хардана Конда IV посетить его столичную резиденцию. М-да… неожиданно и как-то внезапно… В моём положении отказать не получится - воспримут как личное оскорбление. Придётся Аэль-Тахи и дальше заниматься конвоем, а мне необходимо немного задержаться. Совсем одного меня не оставили, выделив в сопровождение два тяжёлых крейсера и разведчик-"невидимку". Уходили вместе: конвой в Содружество, а я в столичный сектор Харданской монархии.
        Встречали меня согласно протоколу, без всяких скидок и ехидства. На фоне Конда IV я смотрелся откровенным мальчишкой: умудрённый жизненным опытом, солидного телосложения мужчина, прошедший не одну процедуру омоложения, и стоящий рядом не пришей к… в общем, вьюноша. Очевидно, Корд IV в своей жизни попадал и не в такие ситуации, а потому, не поведя бровью, продолжил процедуру представления.
        - Рад нашему знакомству, Ваше Высочество, - закончил он стандартную церемонию.
        - Взаимно, Ваше Высочество, - поморщился я.
        Моё мимолётное раздражение было замечено и Корд IV, приглашая меня в малую переговорную комнату, предложил перейти на общепринятую форму общения. Я был совершенно не против.
        - О вас, Клим, ходят странные слухи, - начал беседу монарх, устраиваясь за круглым столом.
        - И какие же, если не секрет? - поинтересовался я.
        - У вас довольно противоречивые отношения со старшими - с одними дружите, с другими откровенно конфликтуете. Сам факт общения с представителями Центральных Миров говорит о многом, в Содружестве этим похвастать могут лишь избранные. Также довольно обсуждаемая тема ваши тесные связи с императором Арагатом VIII.
        Я молча кивнул, соглашаясь с Кордом.
        - А ещё говорят, что вы производите технику и оборудование, не уступающее лучшим образцам Содружества. Некоторые даже утверждают, что и уровень Центральных Миров для вас не предел, - продолжил он, пристально глядя мне в глаза.
        - На счёт последнего я бы не был столь уверен, но в остальном слухи соответствуют действительности.
        На это раз, как бы соглашаясь со мной, кивнул и монарх.
        - Собственно из-за этого я и пригласил вас. Не буду скрывать, мы следили за действиями вашей гуманитарной миссии и её прорыв нас весьма впечатлил.
        - Вы имеете в виду произошедшее столкновение с ашурами в пограничной системе Амерона?
        - Именно! Ваши действия наглядно показали, что с ашурами вполне возможно справиться, но для этого необходимо вооружение последних поколений. Вы должно быть уже заметили, что мы в этом плане несколько отстаём от передовых государств Содружества. И дело здесь не только в непомерной дороговизне последних разработок военной промышленности Содружества. Страны-производители вооружений держат нас, что называется, в чёрном теле, предпочитая сбывать нам снимаемое с хранение вооружение, значительно завышая стоимость вновь произведённого.
        - Но у вас же есть союзники, неужели они не могут помочь?
        - Вы о делусцах? Всё верно, пока мы боремся с рептилоидной нечистью, делусцы с радостью окажут нам помощь. Но эта помощь представлена добровольцами и частными военизированными формированиями. Делусцы не собираются делиться своими секретами и производимая ими техника, за редким исключением, не предназначена для продажи, - наиграно сокрушался монарх.
        Честно говоря, меня стало напрягать это хождение вокруг да около.
        - Всё это прискорбно, но что вы хотите от нас?
        Корд был несколько сбит с толку моей прямолинейностью.
        - У вас есть доступ приобретению современных боевых кораблей, поговаривают даже, что в вашем флоте имеются линкоры и крейсера из Центральных Миров. Кстати, ваша личная яхта живой тому пример, да и крейсера сопровождения, по оценкам наших специалистов, построены явно не в Содружестве. К чему я веду весь этот разговор? Мы могли бы приобрести у вас несколько боевых кораблей не ниже 10 поколения. Понимаю, что моё предложение несколько самонадеянно, но войдите в наше положение! Ашуры просто так не успокоятся и следующими на кого они нападут будем мы. Договоров о взаимной помощи с более могущественными государствами у нас нет. Заказать корабли в том же Аратане проблематично - они свои-то толком достроить не могут из-за проблем с поставками ИскИнов. Как не патетично это звучит, но вы последняя наша надежда!
        Корда IV понять не сложно, вопрос стоит ребром - или ашуры сомнут монархию, или срочно идти на поклон к сильнейшим мира сего. Последнее весьма чревато, так как совершенно не понятно какую те потребуют плату. В принципе, я не против продать несколько кораблей из Дальней, тем более что в моих планах и так значится почти полная замена корабельного состава в этой провинции. Вот только какой мне интерес осложнять отношения с Амероном? А они наверняка возмутятся, узнав о возможном усилении соседа.
        Корд быстро сообразил, что сделка в принципе возможна, нужно лишь меня чем-то заинтересовать. Оказалось, что Харданская монархия не столь бедна, как обычно считают в Содружестве. В её закромах оказались небольшие запасы наиредчайшего минерала, способного в значительной степени нейтрализовать уровень пси-воздействия. В Содружестве и Центральных Мирах так и не было найдено ни одного промышленного месторождения данного минерала. Мелкие вкрапления ценнейшего ресурса добывались ручным способом и оттого его стоимость только росла. В монархии удалось обнаружить два таких вкрапления, и они разрабатывались в глубокой тайне ото всех. Понятно, что от такого предложения я отказаться не смог.
        В подписанном договоре значилось, что в течение ближайшей декады Харданская монархия получит от монархии Росс два однотипных линкора и четыре тяжёлых крейсера, все 10 поколения. В дальнейшем харданцы могут рассчитывать ещё на три линкора, тяжёлый носитель, по четыре тяжёлых и лёгких крейсеров и такого же количества эсминцев. Корабли были сплошь аварской постройки и переоборудованы на наших верфях. Если по первой части сделки вопросов особых не было, корабли и так соответствовали 10 поколению и требовали минимальных переделок, то во второй части встречались тяжёлые корабли, уже доведённые до уровня 12 поколения. Вот здесь нам предстоит немного потрудиться и заменить кое-какое оборудование и вооружение на более низкое по классу и возможностям.
        Расстались вполне довольные собой: Харданцы получали необходимое им вооружение, а я нашёл способ защитить экипажи крейсеров от пси-атак. На кораблях более тяжёлого класса защиту обеспечивал штатный псион. Для эсминцев и фрегатов данная защита была явно чрезмерной и выглядела бы как золотые пуговицы на фуфайке.
        Возвращался через провинцию Дальняя, именно здесь планировалось размещение беженцев и вынужденных переселенцев из Амерона. Тащить их к нам в Метрополию было довольно опрометчиво - всё равно какая-то часть спасённых рано или поздно решит вернуться назад. Кроме того, в Дальней такие же проблемы связанные демографией, что и в Метрополии - на Гее несколько материков до сих пор не заселены.
        В Дальней на меня скатился ворох срочных и неотложных дел, начиная со всё тех же беженцев и заканчивая отправкой в Харданскую монархию проданных им кораблей. Разобравшись с наиболее срочными из них, по настоятельному совету Флоры, обратил своё внимание на "прихваченный" нами криминальный контингент. Их корабли пришвартовали в отдельном доке торговой станции. ИскИны уже давно перешли под управление Патриарха, а экипажи были заперты в своих каютах.
        Флора уже покопалась в нейросетях и общая картина была достаточно ясна. Контрабандисты не успели припрятать своё добро в своих схронах и посчитали возможным вывезти его, присоединившись к нашему конвою. Что могу сказать по этому поводу? Контрабандистам не повезло, они рискнули, но у них не получилось… Кроме артефактов в трюмах кораблей обнаружились и другие материальные ценности, да и на счетах экипажа тоже кое-что имелось. По подсчётам Флоры, выходит что-то около корпа и это не всё, что ей удалось выяснить - координаты схронов, которые, думается, также не пустуют. Вся прелесть ситуации заключается в том, что прихватизацию схронов сейчас с лёгкостью можно списать на рептилоидов. Идею взятия под контроль контрабандистов этого сектора Содружества я даже не рассматривал, хотя в моих руках оказались далеко не последние представители этого сообщества. Это только в плохих романах никому не понятная личность одним взглядом ставит на колени организации, существующие не один век и наверняка имеющие в своём составе не один десяток обученных псионов. Кстати, стало понятно почему мне не хотели продавать
пассажирские лайнеры, их экипажи также активно занимались перевозкой контрабандного груза.
        В последнее время в моих руках оказалось значительное количество артефактов, в основном бытового назначения и было бы совсем не плохо пустить их в оборот. По моему указанию на торговой станции был организован постоянно действующий аукцион по их продаже. Понимаю, что тем самым наступаю на любимую мозоль старших, но формально я ничего не нарушаю. В Содружестве подобные аукционы возможны только под эгидой старших, но мы во Фронтире и по большому счёту - никто нам не указ. Да, старшие могут объявить бойкот и запретить своим союзникам посещать наш аукцион, но против частников и заядлых коллекционеров они ничего сделать не смогут, а это львиная доля желающих приобрести древности.
        Немного погодя со мной связался император Аратана Арагат VIII.
        - Наслышан, наслышан о твоих подвигах, - начал он после дежурного приветствия. - И как тебе удаётся сухим из воды выходить? Другой бы на твоём месте уже последние штаны в счёт компенсации снимал, а тебе даже намёка на претензии никто не высказал. Амеронцы, так вообще рады - и систему отстояли, и ашурам досталось!
        - Сам удивляюсь! - подыграл я императору и тут же перевёл тему. - Я слышал, что и вы не сложа руки сидите.
        - Да! Нам удалось провести несколько успешных операций и отогнать ашуров от центральных секторов. К сожалению, наших сил пока недостаточно, чтобы окончательно сломить рептилоидов - ждём подкрепления. Кстати, твоя гуманитарная миссия сыграла свою роль, и наши союзники стали гораздо активнее.
        Флора мне уже докладывала по этому вопросу и по её мнению обстановка в Амероне более-менее стабилизировалась и теперь всё будет зависеть от наличия резервов с той или иной стороны.
        - Но я связался не по этому вопросу, - продолжил Арагат VIII. - Что слышно о Центре? Бесследные исчезновения кораблей по Содружеству вроде бы прекратились, вот я и думаю, а не ушли ли они?
        - Если и ушли, то ненадолго, - "успокоил" я императора. - Разберутся, что к чему, придумают пару новинок и вернутся.
        - Мнение твоих аналитиков? - Арагат невесело усмехнулся. - Мои говорят то же самое. Что нам делать, Клим? Во время последней стычки ИскИны Центра едва не взломали наши, стоящие на крейсерах и здорово попортили те, что на линкорах! Если они ещё что-нибудь придумают - мы точно не устоим!
        - Ставьте кластеры, их взломать сложнее.
        - Клим, ты о чём? Мы дошли уже до того, что снимаем ИскИны с находящихся на хранении кораблей, а это всего лишь восьмое-девятое поколение! Кластер может быть и устоит от прямых угроз, но что она может сделать с ИскИнами 13-го поколения? - император едва сдерживал себя от более крепких выражений.
        - Хорошо, я понял тебя, Арагат. По 10 поколению снимаются все ограничения и можешь заказывать всю линейку ИскИнов. Наши возможности по 12 поколению лимитированы классом "линкор" и не более 5 -6 единиц в декаду. Могу предложить на продажу тяжёлые истребители 12 поколения. Цены прежние и снизить я их не могу.
        - Теперь я понимаю, что твоя оговорка о моём разорении не такая уж и шутка.
        Глава 15
        Один очень замечательный мужчина сказал: "Женщины, милые, перестаньте худеть, на досках мы и в гробу полежим"!
        Сполоты сдержали своё обещание и пригнали первые две пары боевых кораблей: два линкора и два тяжёлых носителя девятого поколения. Сняв с них главные ИскИны и скинув мне несколько документов для визирования, они тут же ушли через портал. М-да… немногословные ребята.
        К приёму кораблей мы были готовы и на флотской базе уже дожидались приготовленные для них ИскИны. Линкоры и носители, после лёгкого и скоротечного ремонта отправились в Полис на наши судоремонтные верфи, проходить модернизацию и переоборудование, чтобы через две декады вернуться назад, но уже в 12 поколении.
        В это же время шло формирование конвоя в Харданскую монархию. Конвой заодно возьмёт под опеку пару стареньких транспортов с выздоровевшими военнослужащими Амерона на борту. Перед самым отлётом я устроил им нечто вроде официальных проводов с небольшим фуршетом в конце мероприятия. Пограничники, а это был основной контингент среди бывших раненых, пригубив немного вина оказались словоохотливыми ребятами и поделились своими мыслями о войне с ашурами.
        По их мнению, рептилоидам кто-то усиленно помогает. Во-первых, относительно современные боевые корабли сами по себе не появляются, а ещё года два-три назад с верфей ашуров ничего современнее шестого поколения не сходило. Во-вторых, пленные рептилоиды признались, что у них появились военные советники из Центральных Миров, но какой расе они принадлежат установить не удалось, так как по описаниям выходили обыкновенные хуманы. В-третьих, в районах боевых действий по косвенным признакам стали фиксировать присутствие "невидимок" и ничего в этом странного не было бы, если они не приходили вместе с ашурами, а своих кораблей такого класса у них точно нет. По всему выходило, что рептилоидам помогает кто-то из Центральных Миров. Многие догадывались об этом, но военное руководство строго запретило обсуждать подобные темы, ибо совершенно непонятно до чего могут довести все эти домыслы, а портить отношения со старшими никому не хотелось.
        М-да… предположения Флоры полностью подтверждаются - здесь явно не обошлось без участия ушастых, да и таинственные военные советники уж очень напоминают мной спасённых имперцев.
        Ещё не успел уйти Харданский конвой, как на замену проданным кораблям пришла четвёрка линкоров из Метрополии. С ними у нас вышла досадная промашка. Новейшие аратанские линкоры 10 поколения, доставшиеся нам по случаю, были модернизированы до уровня 15 поколения, но в процессе эксплуатации выяснилось, что конструкция корабля не выдерживает таких нагрузок. Новое поколение - это не только новейшее оборудование и более совершенное вооружение. Новое поколение - это, прежде всего, иные конструкционные материалы! Вот именно с ними у нас и вышла промашка: силовой корпус линкоров не был рассчитан на новые условия эксплуатации и с этим ничего поделать было нельзя. Чтобы через год активной эксплуатации линкор не пришлось списывать по причине его полного износа было решено произвести обратное переоборудование корабля: требования по корпусу снизили до стандартов 12 поколения, силовая установка также была немного дефорсирована. Оборудование и вооружение, за редким исключением, осталось прежним. По факту выходило, что вновь модернизированные линкоры соответствуют 13+ поколению, или даже 13++. Испытание на
прочность выдержали лишь корабли сполотов из разгромленного флота в Зафронтирье и уже доведённые до уровня 15 поколения, они без особых проблем несли свою службу. Все другие ранее переоборудованные корабли пришлось ворачивать на верфи, не избежал этой участи и мой первый крейсер - Ведун. Весьма крепкими оказались и крейсера-разведчики постройки федерации Галантэ. Они тоже сравнительно безболезненно перенесли все модернизации.
        За всеми этими пертурбациями корабельного состава наблюдала выскочившая из гипера тройка роскошных яхт, явно постройки федерации Галантэ.
        - "Главы Домов требуют встречи с лордом Кор-Каэлем и его дочерью", - проинформировал Геронт, ИскИн провинции Дальняя.
        Во как! Требуют!
        - "Что за Дома"? - поинтересовался у Флоры.
        - "Заштатные, не входят даже в первые три десятка".
        - "И каким ветром их сюда занесло"?
        - "Традиции, - как-то неопределённо ответила Флора и сразу же перешла в режим "справочника". - Помнишь, ты передал лорду карту своего ребёнка? Так вот, ты выполнил свою часть древней традиции аграфов. Если данные ребёнка позволяют ему в будущем претендовать на главенство Дома, то карта передаётся в Правящий Дом для регистрации. Тем самым лорд выполнил и свой долг. Прибывшие аграфы, судя по всему, будут проверять правдивость переданных данных".
        - "А может, ну их с этой проверкой? Объясним популярно в какую сторону двигать и организуем прощальный салют"!
        - "Можно и так, - нехотя согласилась Флора, - но ни к чему хорошему этот шаг не приведёт".
        - "Так мы уже давно вроде как не дружим и при каждом удобном случае пытаемся вставить друг другу палки в колёса, а некоторые уже дошли и до попыток прямого устранения".
        - "Ты не учитываешь один немаловажный фактор - твоё противостояние с аграфами сосредоточено только с Правящим и близкими ему Домами. Уверена, что основная масса аграфов даже и не догадывается о твоём существовании. С твоим сыном выйдет совершенно иная история - его будут знать все! Ты ведь не собираешься править Галантэ"?
        - "Даже и в мыслях не было"!
        - "Вот и оставь этот шанс своему сыну"!
        - "Хорошо, я понял. Приглашай аграфов на Лидер - будем разбираться! Заодно проверь их на предмет закладок".
        М-да… и чего я ожидал? Три чванливые холёные морды с полным пренебрежением поглядывали в мою сторону. Нет, все формальности были соблюдены в точности, но своё истинное отношение можно показать и простым взглядом. Насчёт эмоций - тишина, аграфы закрылись наглухо. И ведь знают сволочи с кем разговаривают, а всё равно - не вышел я рожей… вернее ушами.
        - Цель вашего прибытия? - поинтересовался я.
        - Проверка данных претендента на трон и главы Правящего Дома федерации Галантэ, - с какой-то отстранённостью пояснил один из аграфов.
        - Видимо, вы на своём допотопном оборудовании, что-то напутали, - продолжил другой, - поэтому нам необходимо встретиться с лордом и его дочерью на борту любой из наших яхт. Надеюсь, вы понимаете, что медицинское оборудование федерации и близко не стоит рядом с вашим.
        - Допотопное говорите, - начал я, вставая со своего кресла. - Всё очень может быть. С тех пор действительно не один потоп сошёл…
        На противоположной от меня стене образовался проём, в котором виднелись корпуса медицинских капсул.
        - Прошу, - махнул я рукой в сторону входа.
        Аграфы гуськом засеменили за мной. Индивидуальная медицинская секция досталась нам от сполотов (вернее, его разбитого флота в Зафронтирье) и была установлена на Лидере по настоятельному требованию ИскИнов. Ушастые сразу же поняли куда попали и их щиты дали слабину, на лицах промелькнуло выражение высшей степени удивления. Рискну предположить, что присутствующие здесь аграфы вообще впервые видят рабочую медицинскую секцию древних.
        - Вы сомневаетесь показаниям оборудования империи Джоре? - поинтересовался я.
        - Нет, что вы… - очнулся один из ушастых. - Нам просто нужно сравнить переданные вами данные с показаниями наших медкапсул и лично переговорить с лордом и его дочерью.
        Признавать меня мужем и отцом аграфы явно не собирались. Зря! У меня может испортиться настроение… Вернулись за стол переговоров.
        - Ни о каком посещении ваших кораблей и речи быть не может! - в категоричной форме заявил я.
        - Позвольте поинтересоваться - почему?
        - Опасаюсь за жизни своих родных и близких.
        Аграфы вспыхнули как спички от негодования, так откровенно в лицемерии их ещё не обвиняли.
        - Что вы себе позволяете!? - взвизгнул один и его тут же поддержал другой. - На каком основании!?
        - А это вы поинтересуйтесь у главы Правящего Дома! Мне его выкрутасы уже поперёк глотки и терпение подходит к концу.
        Ушастые, выпучив глаза, молча раскрывали рты не в силах, что-либо вымолвить.
        - Стоит только нам пожелать и через день-два появятся боевые корабли и не оставят здесь камня на камне, - пришёл в себя один из аграфов.
        - И это проходили, - хмыкнул я и ехидно поинтересовался. - У вас случайно во Фронтире сравнительно недавно не пропадали корабли? Впрочем, это к делу не относится. Я чту традиции Галантэ и вышеозначенная вами встреча состоится, но на моих условиях.
        - Позвольте поинтересоваться - на каких?
        - Моей жене в её положении вредно путешествовать, а у тестя слишком много дел, чтобы отвлекать его по пустякам, - я специально подчеркнул степень родства, чтобы посмотреть, как на это отреагируют ушастые.
        Никак сволочи не отреагировали, только один не сдержался и брезгливо поморщился. Они действительно не понимают, что происходит? Как у обыкновенной аграфки и хумана может родиться чистокровный аграф!?
        - "Они с самого начала решили, что это какая-то ошибка и отправились сюда только из-за особенностей протокола. Лорд Кор-Каэль является главой пусть и изгнанного, но всё же одного из могущественных в прошлом Домов и игнорировать его никак не получится - традиции на то и традиции, чтобы их чтить и соблюдать, даже в этом случае", - поделилась своим мнением Флора.
        - Все вы, - продолжил я, - отправитесь в столичную систему монархии Росс, где и будет организована встреча.
        До меня донеслась волна удивления и нескрываемого удовлетворения. Аграфы и не надеялись на такой исход событий.
        - "У всех фиксируется устойчивый интерес к предстоящей поездке", - проинформировала Флора.
        - "Думаешь, никакие это не главы Домов, а засланные казачки"?
        - "Нет. Это самые, что ни на есть настоящие главы, но определённые инструкции на этот счёт у каждого из них имеются"!
        - Вы меня не совсем правильно поняли, - решил я поубавить эмоции ушастых. - Вы все отправляетесь со мной на борту этого корабля. Ваше сопровождение остаётся здесь.
        Вот теперь для аграфов ситуация окончательно прояснилась и выражение довольства на их лицах сменилось крайним возмущением.
        - Да как так можно!? Мы официальные лица! Мы будем жаловаться в Совет Содружества!
        - Вы ничего не попутали? - перебил я их. - При чём здесь Содружество или вы не понимаете, где находитесь? И что-то я не припомню, чтобы между нашими государствами были установлены хоть какие-то дипломатические отношения.
        - Но наш гардероб, документы, оборудование, в конце концов!
        - Это пожалуйста, пускай пересылают, только насчёт оборудования не перестарайтесь: в монархии с этим строго - всё, что используется не по назначению изымается без объяснения причин.
        После недолгих перешёптываний один из аграфов подвёл итог:
        - Мы согласны посетить вашу столичную систему, но только после получения нашего багажа.
        Во как завернул! Чуть ли не одолжение мне делают. Можно подумать, я бы их упрашивал. Нет, так нет! В какой стороне портал они знают…
        Как только вышли из гипера аграфы переселились на обзорную палубу. Можно, конечно, наблюдать за происходящим за бортом и из своей каюты, но шесть глаз не два - по любому больше заметят. Уже на подходе решил составить ушастым компанию. На моё появление почти не отреагировали, все были увлечены видом приближающейся двойной планеты. Не скажу, что всю дорогу аграфы вели себя как агнцы. Один из них не внял моему предупреждению и при помощи переносного дешифратора попытался подключиться к Стратегу. Штатный контразведчик в лице Тактика сразу же просёк вражеские намерения и заслал в каюту ушастого армию небольших ремонтных дроидов. Те, на глазах изумлённого экспериментатора, в мгновение ока разобрали дешифратор и утащили по частям. Всю остальную дорогу ушастые обсуждали, каким образом на борту рейдера оказался ремонтный комплекс 11 поколения. По их мнению, только такой комплекс способен был справиться с дешифратором последнего поколения. Мысль о том, что корабль, на котором они находились, гораздо современнее, чем последние разработки федерации им даже в голову не приходила.
        По моему сигналу рядом с Лидером появились сопровождающие нас крейсера-разведчики, что было сразу замечено аграфами.
        - Узнаёте? - поинтересовался я с деланым равнодушием.
        - Наши разведчики последнего поколения, - удивился один из аграфов. - Что они у вас делают?
        - Довольно странный вопрос, но вам я отвечу - проходят службу в составе флота монархии.
        - Мы не продаём боевые корабли последних поколений.
        - Ну, мало ли… - пожал я плечами. - Есть масса возможностей приобрести нужное, не прибегая к услугам производителя, как пример - боевой трофей. А вообще, вы наверно уже заметили, что у нас довольно широкий круг поставщиков. Если вы обратите внимание на зону портала, то заметите рядом одну из боевых станций, расположенной в этой системе. Как вы думаете, чьего она производства?
        - Да, мы заметили, что и рейдер, на борту которого мы находимся, также произведён сполотами. Честно говоря, именно этот факт никак не укладывается в голове - поставка вооружений последнего поколения прямое нарушение законодательства Центральных Миров, - посетовал обескураженный знаток вооружений.
        - Поставки боевой техники сполотами вас возмущает, а наличие в нашем флоте ваших кораблей, да ещё последнего поколения не смущает совершенно! Какое-то избирательное суждение получается…
        - Но вы сами сказали - трофей!
        - Я сказал: "как пример"! А насчёт сполотов - эту технику они мне точно не поставляли. Именно она является стопроцентным трофеем. Я наткнулся на неё в Зафронтирье. Судя по всему, сполоты что-то не поделили с архами и немного повоевали. Всё это богатство пришлось восстанавливать…
        - И они не потребовали вернуть их собственность?
        - О чьей собственности вы говорите? Техника была брошена и находилась в разбитом состоянии.
        Пускай теперь голову ломают, что да как… Ясно одно - пока в моём флоте числятся корабли аграфов, федерация Галантэ не рискнёт обвинить сполотов в нарушении законодательства Центральных Миров. Дальнейший путь проходил в полном молчании: аграфы тужились понять, что я им наговорил, сам же наслаждался видом приближающихся Аль и Эль.
        Следующим испытанием для ушастых стал внутрисистемный портал. Они прекрасно понимали, что это такое, но в их головах не укладывался сам факт его применения! Как я смог активизировать артефакт древних? Кто мне помогал? Все эти вопросы застыли на их лицах. Похоже, истинную суть моего происхождения Правящий дом перед ними так и не раскрыл.
        На портальной площадке во дворце Кор-Каэля нас встречал сам хозяин и моя жена Аль-Элен.
        - Владыка! - принялся он за старое.
        Ушастые застыли в изумлении. Перед кем гнёт спину истинный аграф?
        - Лорды! - обратился он к соотечественникам. - Приветствую вас в нашем родовом замке. Знакомьтесь, моя дочь.
        После краткого представления Кор-Каэль продолжил.
        - Прошу следовать за мной.
        На этом этапе работы прибывшей "инспекции" моего присутствия уже не требовалось, и я с облегчением отправился к себе на Эль. Два дня лорд мурыжил соплеменников, таская их по резиденции и разросшимся поселениям аграфов. Аль-Элен была отпущена почти сразу же, но как действующий премьер-министр была вынуждена некоторое время сопровождать прибывших. Впрочем, сославшись на срочные и неотложные дела, она уже к вечеру была дома.
        На третий день я посадил притихших и задумчивых аграфов на Лидер. Отправить лордов на каком-нибудь транспорте было бы через чур откровенным издевательством - всё-таки лорды, главы родов, а не какие-то полукровки. Составленное ими заключение мне было уже известно и я демонстративно не интересовался результатами, чем ещё больше озадачил отбывающих лордов. Флора довольно быстро подобрала ключики к зашифрованным каналам связи, через которые общались личные ИскИны лордов, и вся переписка и заключительный акт мной были уже изучены.
        По странному стечению обстоятельств Аль-Элен теперь числилась в истинных аграфках. Не скажу, что для меня это новость, но всё же… Джин, наш министр здравоохранения и по совместительству личный врач, ещё в пору установки Аль-Элен нейросети Джоре, предложила пройти ей генную корректировку - та, недолго думая согласилась, я тоже не был против. Результаты корректировки тогда оказались незначительными. Всё изменилось, когда в наших руках оказалась медсекция древних. И вот теперь лорды, со всем своим оборудованием, не могут распознать в Элен бывшую полукровку. Понятно, что Кор-Каэль кровно заинтересован в новом статусе своей дочери и официально подтвердил, что она рождена от погибшей жены, истинной аграфки. Все данные по ещё не рождённому ребёнку подтвердились.
        Теперь лорды смотрели в мою сторону совершенно иным взглядом. Им стало очевидно, что никакой я не хуман. Тогда кто? Откуда? Почему Кор-Каэль называет меня Владыкой, хотя это как раз понятно: его помешательство на древнем предсказании ни для кого не было тайной. Тогда, может, лорд в чём-то прав? Его род обрёл вечнозелёный дом-планету. Он словно из древних преданий и почти не заселён, чем выгодно отличался от урбанизированных городов-анклавов на планетах из Центральных Миров. В системе, где расположились бывшие "отверженные" в ходу техника, не уступающая лучшим образцам Центральных Миров, флот монархии способен потрепать нервы любому агрессору и всё это где? В далёком Фронтире! Вопросы, вопросы, на которые нет должного ответа и самая главная загадка - ребёнок дочери лорда! Он действительно достоен трона главы Правящего Дома! Но как?..
        Лорды не раз и не два перепроверяли данные медицинского ИскИна, требовали обследования Аль-Элен на оборудовании федерации Галантэ. У нас имелось и такое, но результат был везде один и тот же. Главы Домов не верили своим глазам и опять что-то требовали, но на сей раз Аль-Элен была тверда:
        - Достаточно! И так всё ясно!
        Как ни странно, но лорды согласились. С того момента отношение к Аль-Элен резко изменилось - старейшины признали в ней мать будущего правителя Галантэ. Возможно, это и не так, но мне хотелось верить в лучшее, да и сама Элен почувствовала перемену и ходила теперь с гордо вздёрнутым носиком. Дома мы с Линн быстро привели её в чувство, но немного повыёживаться перед стариками всё же разрешили.
        И вот теперь лорды, стоя на обзорной палубе, с задумчивым видом наблюдали за удаляющимися планетами.
        - Странные у вас корабли сопровождения, - прервал молчание знаток вооружений.
        - И чем же они вас не устраивают? - поинтересовался я, глядя на проносящиеся рядом эсминцы и фрегаты.
        - Вы меня неправильно поняли, корабли сами по себе довольно интересные и по боевым возможностям наверняка не уступят лучшим образцам Содружества, вот только непонятно кто является производителем этих эсминцев и фрегатов.
        - Мы и производим, - был я краток.
        - Однако!.. - аграф явно засомневался. - А от кого вам достался этот проект кораблей?
        Я понимаю, что лорду интересно, но задаваемые им вопросы явно за гранью государственных интересов. Что же касается самих кораблей, то их история действительно довольно интересна. В своё время проект фрегата разработал Патриарх, основываясь на разработках аграфов и имеющихся в его памяти аналогичных разработок империи Джоре. Проект фрегата получился весьма удачным, но совершенно непригодный для массовой постройки. Наша техническая база на тот момент была довольно примитивной и не была готова к производству кораблей высоких поколений.
        Пришлось обратиться к опыту других производителей и в моменты нашего нахождения в Содружестве Флора и Тактик покопались в ИскИнах судостроительных верфей федерации Нивей. Новые данные позволили кластеру ИскИнов на нашей исследовательской станции переработать проект под имеющиеся возможности. Первая серия фрегатов была построена по стандарту 10 поколения. После того, как нам, вернее Боцману и его команде, удалось модернизировать верфи на свет появились фрегаты второй серии стандарта 12 поколения и совсем недавно, после окончательной доводки судостроительного комплекса, перешли на стандарты 15 поколения. Та же история повторилась и с эсминцами, правда этап с десятым поколением удалось избежать.
        Что же касается боевых возможностей кораблей нашей постройки, то думается, аграф откровенно слукавил, сравнивая сопровождающие нас эсминцы и фрегаты, с аналогичными образцами из Содружества. Невооружённым взглядом была заметна повышенная боевая мощь и более развитая силовая установка, а обилие технических конструкций на внешнем корпусе говорило о более солидной "начинке" кораблей. Как бы то ни было, пищу для раздумий ушастым нам удалось подкинуть, но в то же время показывать все свои секреты я не собирался, поэтому крейсера и линкоры близко к нам не приближались.
        Почти беспроблемным оказалось производство тяжёлых истребителей и дронов-перехватчиков. На самом деле, классификатор "тяжёлый истребитель" не в полной мере отображает суть этого понятия. Тяжёлый истребитель - это весьма универсальная машина, способная перехватывать подобные себе объекты, противокорабельные ракеты, а также, при помощи подвешиваемого вооружения, атаковать боевые корабли до крейсерского класса включительно. Градация на тяжёлые и лёгкие истребители чисто условная и отображает лишь возможности по количеству боекомплекта и автономности. Дроны-перехватчики также довольно универсальные машины, но их специфика применения несколько иная: перехват противокорабельных ракет в ближней и средней зонах и разведка. Подсмотренные у Центра технологии позволили резко повысить эффективность применения истребителей и дронов. Выпускаемые нами боевые истребители и дроны можно теперь смело отнести к образцам 15 поколения.
        В Дальней аграфы с нами распрощались и отбыли в Центральные Миры. Напоследок я был одарён церемониальным поклоном, а не простым кивком, как при нашей встрече. Не иначе, в лесу что-то сдохло…
        Глава 16
        С точки зрения женщин, у мужчин есть два главных недостатка: то, что они все время думают о сексе, и то, что у них мысли расходятся с делом.
        Флоре, наконец-то, удалось расшифровать инфокристаллы древних из капитанского сейфа транспорта, из-за которого, собственно, у меня и начались неприятности с адмиралом сполотов Крас Муном. Вся сложность проблемы заключалась в том, что инфокристаллы являлись частью бортового журнала одного из боевых кораблей Джоре и информация на них автоматически шифровалась согласно стандартам флота империи. Прочитать записанное мог только аналогичный по классу ИскИн, а у нас такового не имелось! Возможностей Флоры, даже с учётом кластера с исследовательской станции и всех имеющихся у нас дешифраторов, далеко не всегда хватало для решения поставленной задачи, плюс наши частые отлучки из Метрополии - всё это сказалось на столь длительных сроках дешифровки.
        Из записей удалось выяснить, что охраняемая архами система ранее была использована, как один из объектов проекта "Тайник". Восьмой Дом из Круга Джоре умудрился в разгар гражданской войны незаметно ото всех, в глубинах необитаемой планеты, соорудить бункер и "заселить" его 25-ю тысячами своих подданных, размещённых в стазис-камерах. Кроме основного предназначения бункер выполнял роль хранилища оборудования, необходимого для выживания такого количества имперцев. Очевидно, что помимо руководства Восьмого Дома кто-то ещё был в курсе созданной базы иначе трудно объяснить появление в системе беженцев, но им не удалось получить доступ к бункерам - пришлось выбирать: или оставаться здесь и попытаться подобрать коды, или отправиться дальше, в поисках более подходящих условий жизни. Беженцы разделились на два лагеря. Несколько кораблей осталось и выбрали для базирования небольшой спутник, на который впоследствии и наткнулись сполоты. Факт того, что информация о системе оказалась в Центральных Мирах, говорит о том, что были и те, кто понадеялся на лучшее и вернулся в империю…
        Самое интересное обнаружилось в последнем инфокристалле - координаты малой боевой станции. Именно к ней направилась основная масса беженцев, справедливо решив, что сама по себе станция в космосе не появится, а значит она что-то охраняет…
        Теперь, когда всё более-менее выяснилось, необходимо решить - а что же делать мне в данной ситуации? Соваться к архам совершенно не хочется и даже если мне удастся их как-то уговорить, то что ждёт меня на базе? 25 тысяч самонадеянных эгоистов? Мне лично хватило и тех, что я вытащил с того света. Не скрою, меня больше интересуют склады с оборудованием, но боюсь, что архи и близко к ним меня не подпустят. Остаётся второй вариант - следовать по найденным координатам. Да, там другая напасть - имперская боевая станция, но кто его знает жива ли она, а кроме того, у меня собралась целая коллекция кодов доступа, что-нибудь наверняка подойдёт! Действительно, было бы неплохо узнать, кого она там охраняет и добрались ли до неё беженцы.
        - М-да… - вырвалось у меня, когда я оценил расстояние. - Явно за пределами автономности рейдера!
        Флора быстро поменяла картинку и за столом рабочего кабинета развернулась карта прилежащих секторов Зафронтирья.
        - Если мы сможем в одной из указанных систем установить портал, то время в пути сократится вдвое, - на карте подсветились четыре звёздные системы.
        Приятно конечно, что дорога становится значительно короче, но где я возьму портал? Те, что у нас имеются используются строго по назначению и лишних нет однозначно. В принципе, можно попытаться купить в Центральных Мирах, но там такую цену заломят - без портков останешься! Как вариант, можно напроситься в гости к Арагату VIII и покопаться в его сокровищнице, а ещё можно поинтересоваться у архов…
        Тьфу ты! Вспомни хитиновых и они тут, как тут! Зовут. Надо лететь, может и впрямь повезёт?..
        Архи не забыли про свой должок и притащили с собой несколько кораблей сполотов. Похоже не всё отдали мне инсекты, кое-что оставили на чёрный день. Два линкора, разведчик, три тяжёлых крейсера и два войсковых транспорта в различной степени побитости, но не так, чтобы уж очень. Странно, в прошлые разы биоИскИны оценивались архами значительно выше или они считали только более-менее целые корабли? Да и ладно! Главное, что меня такая оплата вполне устраивает.
        После обмена товаром состоялся разговор.
        - Нужны порталы, - начал я.
        Ответа не последовало. Возможно, архи не знают, что такое портал?
        - Это такая арка, через которую путешествуют в Содружестве, - решил я пояснить.
        - МЫ ЗНАЕМ. У НАС НЕТ. НЕ НУЖНЫ.
        Понятно, архи действительно не нуждаются в гипервратах. Их улья способны самостоятельно "прокалывать" пространство, не прибегая к помощи порталов.
        - ЕСТЬ У ЯЩЕРОВ, - продолжили архи.
        - "Кто такие"? - обратился я к Флоре.
        - "Скорей всего они так называют рептилоидов", - предположила она.
        - Ашуры?
        - ДА.
        - Откуда?
        - БЫЛИ РАНЬШЕ, ДО ИЗГНАНИЯ. ЗАБРАЛИ С СОБОЙ.
        - У них же почти нет псионов, как смогли?
        - МНОГО ПЛЕННЫХ.
        С этим разобрались. Осталась ещё парочка вопросов.
        - Вы справились с кораблями Центра?
        - ВРАГ УШЁЛ. ВЕРНЁТСЯ. СКОРО.
        Похоже и у архов временное затишье, но они вполне отдают себе отчёт, что Центр вернётся. Интересно откуда такая уверенность? Впрочем - это их проблемы.
        - Вам не попадалась ещё одна группа сполотов, направляющаяся вглубь Зафронтирья?
        - ДА.
        Больше архи мне ничего не сказали, но даже из столь весьма краткого ответа можно понять, что старшие знают о боевой станции Джоре и рано или поздно до неё доберутся! Возможно уже сейчас, обходными путями, они потихонечку подбираются к ней. Не знаю откуда у меня такая уверенность, но архов там не должно быть, а это значит, что мне нужно поторапливаться. Сразу же связался с Хейгом Ровеном, нужно срочно разузнать, где прячут ашуры свои сокровища. Помнится у нас, где-там шмыгает разведчик в поисках занычек контрабандистов, вот пускай и займётся этим вопросом.
        Тем временем в провинцию Дальняя прибыло несколько транспортов с будущими экипажами проданных Харданской монархии боевых кораблей. В самой монархии подходящих условий для обучения не нашлось - десятое поколение для них в новинку и если для первой партии кораблей экипажи кое-как наскребли, то в дальнейшем надежда была только на нас. И дело здесь не только в учебных базах и виртуальных капсулах, а в первую очередь отсутствие у харданцев подходящих нейросетей. Согласно договору, установка новых девайсов стала нашей обязанностью. Кроме того, проходящие обучение военные могли на месте ознакомиться с кораблями, на которых им в дальнейшем служить. Все они сейчас проходили небольшой ремонт на местной флотской базе, заключавшийся в замене ИскИнов и другого оборудования на аналогичные образцы 10-го поколения.
        На амеронском фронте по-прежнему всё без особых изменений. Союзники Аратана не спешили на выручку - это была не их война. В самом Аратане отправлять ещё один флот явно опасались, справедливо полагая, что этим могут воспользоваться их соседи-аварцы. На фоне кровопролитных боевых действий руководство Амеронской федерации резко сменило свою политику в отношении вероломных соседей и теперь от былой толерантности не осталось и тени. Более того, было сделано официальное заявление в поддержку флота, который перешёл к тотальному уничтожению захватчиков и в плен никого не брал из принципа. Крутая смена политики нашла одобрение у делусцев и те отправили в Амерон две боевые группы наёмников, которые сейчас добивали рептилоидов на одном из второстепенных фронтов. В целом обстановка оставалась стабильной и особых подвижек в ту или иную сторону в ближайшее время не намечалось.
        Общий, положительный ход событий нарушила Варга Стоун - глава нашей СБ. Снова дали о себе знать внедрённые в сознание переселенцев закладки. Последняя партия претендентов, прибывшая с границ Аратана, почти вся была заряжена этой дрянью. На сей раз технология внедрения закладок была иная - в базовом курсе языка Содружества была имелась установка на моё уничтожение. В данном случае было совершенно не важно псион ли ты или нет, весь расчёт строился на случайном срабатывании закладок, от того такая массовость применения. К счастью, ментограмма долго не держалась и уже через пол цикла должна была распасться. Тем не менее, сам факт применения новых технологий с целью моего физического устранения не радовал. Правящий Дом в федерации Галантэ явно не собирался менять свои планы относительно меня.
        Искать виновных в данном случае бессмысленно. Все учебные базы поступают прямиком из федерации и их выпуск контролируется Советом Галантэ, находящего под присмотром Правящего Дома. В то же время оставить всё как есть было бы совершенно неверно. По моему распоряжению, на одном из серверов Галанета была размещена дешифрованная версия учебной базы "Техник пустотных объектов", одна из самых ходовых в Содружестве и Фронтире. К базе прилагался файлик с генератором регистрационных номеров, необходимых для получения метки об её изучении. Для Флоры не составило особого труда создать такой генератор. Не факт, что он выдавал стопроцентный результат, но и того, что он генерировал хватило, чтобы аграфы основательно задумались. Для облегчения понимания от кого прилетела плюха на сайте был помещено изображение тотема последнего Правящего Дома империи Джоре…
        Конечно же, аграфы, быстро отреагируют на пиратский контент и основательно вычистят сервер, но… Никто точно не скажет сколько разумных успеет к тому моменту скачать эту инфу и сколько зарегистрирует её как уже изученную, а это потерянные аграфами кредиты. Плюс к тому придётся менять алгоритмы шифрования - опять кредиты… Думаю, на несколько сотен миллионов старшие подсядут. Да, для них это мелочь, но те, кто в курсе происходящего будут знать, что мне есть чем ответить в следующий раз.
        В очередной раз порадовал Патриарх. Под его непосредственным контролем происходила разведка и изучение нашей туманности. Исследовательские зонды уже обнаружили шесть звёздных систем с приемлемыми условиями жизни на планетах. Зафиксированы месторождения с редкими и ценными полезными ископаемыми, необходимые для производства новых конструкционных материалов по технологиям древних. Нам есть куда расти и развиваться.
        Одновременно в Метрополии и провинции Дальняя ввели в строй две судостроительные верфи, специализирующиеся на выпуске кораблей гражданского назначения. В Дальней было развёрнуто строительство грузовых внутрисистемных ботов и малых транспортов. Ранее мы пытались выпускать нечто подобное, но дальше одной серии дело не продвинулось - хватало заказов на боевые корабли, да и трофеи имелись в наличии. Верфь с самого начала была рассчитана на выпуск продукции разных поколений - восьмое на экспорт, десятое для внутреннего потребления. В Метрополии градация поколений была повыше - десятое на экспорт, двенадцатое нам. Основная продукция - средние транспорты и корабли на их базе, начиная от яхт по индивидуальным заказам и заканчивая громадами контейнеровозов.
        Примерно через декаду пришло сообщение от разведчика, пробравшегося во владениях ашуров. Ему удалось установить, что сокровищница артефактов в столичной системе была довольно незначительна по объёму и в основном бытовой направленности. Здесь были сосредоточены артефакты, с которыми рептилоиды в той или иной мере смогли справиться. Всё что не поддавалось активации было сосредоточено на одной из учебных баз флота. Определённая логика в таком разделении артефактов присутствовала, чтобы лишний раз не мозолить глаза обилием раритетов древних и зря не будоражить воображение, недействующие были отправлены под охрану военных.
        - Система глухая, - докладывал Хейг Ровен. - В этом её достоинства и недостатки. Достоинства: в неё не так-то просто попасть, только через хорошо контролируемые сектора. Недостатки: её достаточно легко заблокировать. Поставив в трёх прилегающих системах "глушилки" можно гарантировано заблокировать весь входящий трафик.
        - Крейсера-"невидимки"? - поинтересовался я, припомнив аналогичную операцию по блокировке пиратов.
        - Да, такой опыт у нас уже имеется, - продолжил командующий флотом.
        - Как попадём в систему?
        - Предлагают воспользоваться "прыжком" на максимально возможную дальность. У наших кораблей она значительно больше, чем у противника и, тем самым, избежим необходимость появления в хорошо защищённых секторах.
        - Состав боевой группы и сил поддержки?
        - Блокировать сопредельные системы уйдут три пары "невидимок". Основное соединение будет состоять из трёх линкоров, тяжёлого носителя, четырёх тяжёлых и шести лёгких крейсеров, два разведчика и твой рейдер. Эсминцы брать не будем - дальность "прыжка" для них малоподходящая - зря рисковать ими не будем!
        - Справимся такими силами?
        - Должны! - уверенно заявил Хэйг Ровен. - У ашуров в системе две учебные боевые станции среднего класса, тыловая служба флота расположена также на станции среднего класса, там же базируются боевые корабли, прикрывающие систему: четыре линкора, десяток крейсеров и около двух десятков эсминцев и фрегатов 6 -7 поколений. Все более-менее современные и недавно модернизированные корабли ашуров переброшены на амеронское направление.
        - Что на планете?
        - Хранилище артефактов оборудовано в расположении десантного корпуса планетарных войск. Наши силы позволяют блокировать его с воздуха, а боевые дроиды и андроиды зачистят территорию, прилегающую к хранилищу. Правда, эффективность их применения в наземных условиях будет несколько иная - все же разрабатывались они для боевых действий больше в стеснённых корабельных условиях и невесомости.
        - Ничего. Мне Патриарх недавно обещал помощь в этом вопросе.
        Когда я озвучил ИскИну свою идею по конфискации порталов у рептилоидов, то тот обещал помочь в наземной части операции.
        - Да, - присоединился к нам Патриарх. - У нас в наличии около пятисот дроидов-десантников планетарного класса модели "АрХ" разработки имперцев.
        - У меня сразу возникает несколько вопросов, - я покосился на аватар Патриарха.
        - Понимаю, своевременно не доложил, - как ни в чём ни бывало продолжил он. - Подвела текучка и загруженность наших ремонтных комплексов - я обязан был удостовериться в их исправности.
        - Похоже, что кто-то решил создать свой личный стратегический резерв и, чтобы мы его не растащили раньше времени повременил с докладом!
        - Есть такое, - быстро согласился Патриарх. - Всё отобранное мной имущество не имеет какой-либо ценности в экономическом плане, поэтому никоим образом не может повлиять на развитие монархии. Отмечу, что отдельные образцы были переданы на исследовательскую станцию для дальнейшего изучения. В случае обострения внутренней или внешней ситуации всё имущество было бы немедленно передано на баланс военного ведомства.
        Честно говоря, я первый раз столкнулся с таким самоуправством ИскИна и этот момент мне совсем не понравился.
        - "Не стоит так резко реагировать, - попыталась успокоить меня Флора. - Патриарх действовал в рамках своей основной программы - командующего базы. Ничего лично против тебя он никогда не предпримет и по всё той же причине - он обязан любым способом обеспечить защиту личного состава, а ты для него, прежде всего, офицер высшего командного состава. В данном случае сработала одна из закладок касающаяся трофеев: они должны, во-первых, тщательно изучены и во-вторых, только после этого интегрированы в имеющуюся структуру вооружений".
        - "Ты хочешь сказать, что мне достаточно указать на недопустимость повторения подобных ситуаций и этого будет достаточно"?
        - "Вполне".
        Будем надеяться, что Флора права.
        - Что за модель? - вернулся я к основной теме.
        - Ты будешь удивлён, - хмыкнул аватар Патриарха.
        Передо мной возникло трёхметровое голографическое изображение воина-инсектоида. М-да… жуть ещё та - смесь гуманоида с инсектом… У древних с воображением были явные проблемы, хорошо ещё, что это творение оказалось насквозь механическим, а не биологическим, способным к размножению…
        - Превосходит все известные аналоги как минимум на порядок, - кратко представил дроида Патриарх. - Использование в наземной части операции дроидов-инсектоидов позволит почти полностью отказаться от планируемого десанта имеющихся боевых дроидов и андроидов.
        - Почти? - поинтересовался Хейг Ровен.
        - На основных направлениях атаки рекомендуется иметь дополнительные звенья управления.
        - Понятно, - кивнул командующий флотом
        - Довольно странное название модели - АрХ. Вам оно ничего не напоминает? - задал я вопрос.
        - Да, ты прав, - согласился со мной Патриарх. - Боевые дроиды-инсектоиды, созданные имперцами, вышли довольно сложными и к тому же совсем не дешёвыми в производстве. Имперцы поняли, что эта программа им не выгодна и вернулись к биологическим наработкам древних, дальнейшим развитием которых стали ныне всем известные архи.
        В принципе, на этом совещание завершилось. Патриарх и Хейг Ровен остались уточнить пару технических моментов, а я отключился. Выход эскадры планировался через двое суток и всё оставшееся время я посвятил семье.
        Почти декада в "прыжке" это я вам скажу - что-то… Связи никакой, в голову лезут всякие нехорошие мысли, от безделья хоть на стенку лезь и если бы не учебные базы, то так оно и было. Для экипажа такой проблемы не существовало в принципе: служба неслась согласно штатному расписанию, только я, как лицо, не отягощенное обязанностями, поначалу откровенно маялся, но быстро сошёлся с десантниками и пропадал у них в тренажёрном зале или западал в виртуальных капсулах.
        - Девять, восемь, семь, - начал обратный отсчёт Стратег. - Три, два, один - мы в системе.
        - Щиты на нос, манёвр уклонения, - последовали команды Тэм Иста. - Активизация систем маскировки.
        Первыми из гипера вышли два разведчика и рейдер. За нами с некоторой задержкой должны последовать основные силы. К моменту их появления в системе не должно остаться ни одной действующей станции. На моей совести лежало уничтожение тыловой базы с базирующимися на ней кораблями рептилоидов. Какого-либо сожаления и сочувствия не испытывал в принципе. То, что творили ашуры на захваченных территориях не поддавалось никакому объяснению и массовые ритуальные казни были лишь цветочками из творимого рептилоидами.
        - Блокирование связи! - отдал приказ Тактику, теперь в эфире сплошные помехи и ашуры лишены возможности обмена информацией.
        На экране тактической обстановки появилась отметка станции тыловой базы флота, тут же активировалась система наведения и целеуказания.
        - Огонь!
        К станции рванула ракета, оснащённая спецбоеголовкой. Несколько мгновений и в темноте космического пространства вспыхнула новая звезда, ещё миг и зажглись ещё две звёздочки - это отстрелялись разведчики. В этот момент из гипера стали выходить линкоры. Они с ходу открыли ураганный огонь по всему, что ещё движется. Тяжёлый носитель прямиком направился к обитаемой планете, на ходу выпуская звенья истребителей, в задачу которых входило уничтожение орбитальной группировки спутников и планетарных средств противоздушной обороны. Крейсера обеспечивали прикрытие и отстреливали малоразмерные цели.
        Два чудом уцелевших линкора ашуров в сопровождении тройки крейсеров, малым ходом направилась к планете, в надежде снести наш тяжёлый носитель и сорвать тем самым высадку десанта. Разведывательные зонды показали, что корпуса кораблей, обращённые к уничтоженной станции, выглядели сильно выгоревшими, всё вооружение и оборудование установленное там было уничтожено, силовые установки также в значительной степени пострадали. В таком виде корабли рептилоидов были больше похожи на мишени, чем на реальные боевые единицы. Наши тяжёлые крейсера и линкоры уже вторым залпом снесли едва державшиеся щиты и теперь попросту добивали противника.
        Уцелевшие патрули ашуров попытались поддержать самоубийственную атаку линкоров и прорваться к планете, атаковав висящий на её орбите тяжёлый носитель. Лёгкие крейсера, при поддержке тяжёлых истребителей, не предоставили рептилоидам и шанса. Разница в поколениях была столь значительна, что корабли ашуров расстреливались на дистанциях, на которых те не могли применить своё оружие.
        Тем временем, началась наземная часть операции. С носителя посыпались десантные боты, а тяжёлые истребители сопровождали их в район высадки. Тяжёлые крейсера с орбиты били по основным узлам планетарной обороны. Линкоры переместились в районы гиперокон, прикрывая от незапланированных неожиданностей.
        Рептилоиды не ожидали такого натиска и сопротивления почти не оказывали. Да, даже если бы и хотели ничего бы у них не вышло - что могут сделать учебные подразделения против боевых дроидов-инсектоидов древних? Модифицированный хитиновый покров с лёгкостью выдерживал попадание любого огнестрельного оружия, а индивидуальные силовые щиты держали импульсы лазерных пушек средней мощности. Главное преимущество дроидов-инсектоидов - нереальная подвижность в боевых условиях, ну, и о штатных средствах поражения не стоить забывать.
        - Адмирал! - подскочил Тэм Ист. - Разведчики сообщают, что боевые дроиды вышли к хранилищу артефактов и сейчас зачищают прилегающую территорию.
        Первые дроны-разведчики уже пробрались в хранилище и транслировали ровные ряды кофров и кейсов с артефактами. Похоже, теперь настала и моя очередь - тащить всё подряд из хранилища довольно плохая идея, необходимо личное присутствие, чтобы Флора смогла уже на месте распознать необходимое нам оборудование. На шаттле быстро добрался до организованной на скорую руку посадочной площадки и уже через несколько минут был в хранилище. От Флоры ощутимо повеяло разочарованием, по её мнению, здесь действующих артефактов не насобирается и четверти от общего их количества. К тому же основная часть древностей совершенно нам неинтересна, так как относится к обыкновенному бытовому хламу. Пришлось дважды обойти хранилище прежде, чем Флора вынесла свой вердикт: четыре грузовых портала и одна мобильная арка всё же нашлись. Из остального она отметила: шесть ИскИнов класса "Линкор" 18-го поколения и около двух десятков малых ИскИнов того же поколения, два инженерных и один технический стационарные ремонтные комплексы. Нашлась также производственная линия по производству 3D-принтеров и масса инфокристаллов с прошивками
технологических процессов при "печатании" бытовой продукции начиная от простейших пищевых синтезаторов и заканчивая медицинскими и виртуальными капсулами.
        - Адмирал! - не унимался Тэм Ист. - Обнаружены пленные, все выходцы из Амерона.
        На мою нейросеть упал файлик с изображением. Лучше бы я этого не видел! Длинные ряды клетей, в которых ютились забитые и уже ко всему безучастные хуманы. Мужчин почти нет, женщины в каких-то грязных разорванных лохмотьях и все со следами побоев. Много детей, очень много… Выглядят не так ужасно, как их матери, но похоже тоже не избежали надругательств… В груди что-то кольнуло. Зря они так…
        - Сколько их?
        - Около шести сотен.
        - Эвакуировать всех! Привлечь боты с линкоров и крейсеров. Распределить наиболее тяжёлых по медсекциям на кораблях.
        - Принято! - отключился капитан Лидера.
        Быстро загрузив шаттл вернулся на рейдер. По дороге отдал приказ по флоту: "Зачистить планету"! Как только последний бот с пленными покинул транспортную площадку заговорили пульсары на кораблях, а звенья тяжёлых истребителей не жалели ракет и бомб. Весть о пленных быстро разнеслась по кораблям эскадры, а кадры из лагеря не оставили никого равнодушным. На этой планете жалеть было некого…
        Всего двадцать минут линкоры и крейсера работали по целям на планете, но этого хватило с лихвой - огненные смерчи метались от одного городка к другому, сметая всё на своём пути…
        Глава 17
        - Мнению большинства не всегда стоит доверять.
        - Это еще почему?
        - Потому, что даже три миллиарда мух не убедят меня в том, что гуано это вкусно!
        Рейд оказался вполне успешным. Нам посчастливилось найти, что искали и заодно поквитались с врагом. Выжившие пленные рассказывали страшные вещи, которые даже пересказывать жутко. Самым шокирующим фактом для нас всех стало понимание насколько ужасной была смерть пленников - их съедали! Официально ашуры отрицали свои древние пристрастия и всем заявляли, что они уже давно избавились от кошмарного наследия предков. Но факт остаётся фактом - пережитки прошлого оказались сильнее официальной пропаганды.
        Патриарх и Кардинал взяли меня в оборот и не отстали пока я не активизировал столь нужные им артефакты. Инженерные и ремонтные комплексы забрал себе Кардинал на судостроительные верфи. Малые ИскИны и производственная линия 3D-принтеров досталась Патриарху. Мы уже пытались самостоятельно производить принтеры и отчасти это нам удалось. Основываясь на технологиях Содружества Патриарху и Боцману удалось воспроизвести несколько промышленных 3D-принтеров, условно соответствующих 12 поколению. Теперь в наших руках оказались технологии имперцев и теперь нам по силам наладить производство принтеров 15 -16 поколений, а после обкатки технологий замахнуться и на 18-е. Доставшиеся нам оригинальные имперские принтеры работали буквально на износ, обеспечивая выполнение нашей кораблестроительной программы. В дальнейшем появлялась возможность значительно поднять стандарты выпускаемых нашими верфями боевых и гражданских кораблей.
        В моё личное пользование были выделены довольно значительные объёмы складских помещений на только что пригнанной торговой станции из Аратана. На ней Патриарх планировал складировать наиболее ценные находки и заодно поделился местом со мной - хранить порталы и ИскИны на продажу где-то же надо! По его же совету здесь же осели захваченные трофеи из нашего последнего похода.
        Патриарх был несколько разочарован уровнем хабара - он ожидал большего. По его словам, монархия пока не вышла даже на уровень Окраинных Миров империи Джоре. Имперцы продавали им технику и оборудование соответствующее 18 -21 поколениям по стандартам Содружества - мы же едва дотягивали до 15-го и то далеко не по всем направлениям. Понятно, что для того же Содружества наши достижения были верхом мечтаний, да и для старших, толком ещё не освоивших 12 поколение, наш достигнутый уровень перспектива отдалённого будущего. А для Патриарха все наши трепыхания напоминают возню в детской песочнице, но иных вариантов развития он предложить пока не мог.
        - Пора выходить на более серьёзный уровень, - ИскИн явно намекал на экспедицию в Зафронтирье, он очень надеялся, что база Джоре всё ещё жива. - Если мы не сделаем это в ближайшее время нас сотрут в порошок. Наши потенциальные враги должны бояться нас. Надеюсь на станции отыщутся технологии и оружие, которые помогут отстоять целостность и независимость монархии.
        Со мнением Патриарха полностью были согласны Стратег и Флора. По их мнению как только старшие утолят голод в новых технологиях древних (благодаря появлению спасённых мной имперцев) и у них появится определённый запас активизированных артефактов на будущее, они примутся за тех, кто способен нарушить сложившееся веками равновесие. Ускоренное развитие цивилизаций было невыгодно Центральным Мирам. Тихое, спокойное течение жизни было на руку старшим: они безошибочно прогнозировали все вероятно возможные события в Содружестве и могли, не торопясь, подобрать наиболее подходящий для себя момент перехода на технику нового поколения. Возмутители спокойствия рушили все эти планы и вносили определённый элемент непредсказуемости. В таких условиях вполне возможна потеря политического и, что наиболее важно, технологического лидерства. Не нужно объяснять кого старшие уже занесли в "чёрный список". Пока я им нужен, но ИскИны уверены - это "пока" не продлится долго…
        Не откладывая в долгий ящик, снарядили экспедицию по следам ушедших имперцев. В состав эскадры вошли три крейсера: Ведун и два разведчика. Главой назначил Мару. В её распоряжение выдал два грузовых портала. Привязка гиперврат прошла без осложнений и теперь их нужно было лишь развернуть на месте. Для этих целей в состав экспедиции включили несколько аграфов и пару одарённых ребят, что мы отбили у пиратов. Их помощь по любому не будет лишней, да и приобретённый опыт многого стоит.
        Из Дальней пришло неожиданное известие - в системе объявилось два транспорта из Содружества, на борту которых находилось около двухсот аграфов. Сразу же связался с Кор-Каэлем, тот хоть и был уже в курсе, но тоже недоумевал:
        - Не понимаю… - честно признался он. - Прибывшие соотечественники хотят принять подданство монархии и находиться рядом с будущим наследником престола.
        Ничего себе поворот! Интересно, как вообще такое могло произойти и с чьей подачи?
        - Ни о чём подобном я с лордами не договаривался, - тут же открестился Кор-Каэль, правильно истолковав значение моего взгляда. - Могу лишь предположить, что слухи о нас распространились быстрее официальных заявлений.
        - Почему из Содружества?
        - Это те, кому не хватило места под солнцем федерации.
        - То есть - дебоширы, преступники и прочий мусор?
        - Не обязательно, - потупил глаза лорд, - среди них были и сочувствующие нам. В силу определённых обстоятельств многие из них не смогли находиться на территории федерации, но и на путь прямого противостояния со своими родами они не решились.
        - И что мне с ними делать?
        - Будем фильтровать. Думаю, ведомство Варги Стоун не откажет в помощи. Прямой отказ равносилен личному оскорблению, а после процедуры проверки будет чем мотивировать.
        После недолгого молчания Кор-Каэль продолжил:
        - Если я правильно оцениваю ситуацию, то после рождения наследника у нас появятся гости и из самой федерации. Причём это будут не политические оппоненты действующей власти, а приверженцы старых традиций. Поддержав наследника престола сейчас, они надеются в дальнейшем стать приближёнными советниками или просто быть обласканными милостью главы Дома.
        - За каждого соотечественника будешь отвечать лично. Случись что, спрос будет именно с тебя, так что в начале крепко подумай: а стоит ли оно того?
        - Пусть будет так, Владыка! - согласился со мной лорд.
        Как ни странно, наш рейд в тыл ашуров для Содружества так и остался неизвестным фактом. Рептилоиды не горели желанием трубить на каждом углу о нападении на свои внутренние миры и подрывая тем самым боевой дух флота, активно сражающегося с извечными врагами-соседями. О рейде знали лишь аграфы и в этом я был уверен стопроцентно. Дело в том, что когда наш крейсер-разведчик шастал по столичным системам он неоднократно натыкался на корабли федерации Галантэ. Да, в случае необходимости можно было бы с лёгкостью отмазаться и с непроницаемым видом утверждать, что это были разведывательные корабли, которые наблюдали за перемещением флота противника, но просто так объяснить нахождение кораблей федерации в причальных доках, закрытых для простых граждан-ашуров, было нереально. Исходя из этого факта я твёрдо уверен - аграфы в курсе всех произошедших событий.
        Ещё одно подтверждение моим догадкам последовало почти незамедлительно - СБ Аратана проинформировало нас о планах аварцев блокировать провинцию Дальняя со стороны Фронтира. Можно было бы и не обращать внимание на все эти планы, но… В последнее время мы начали довольно успешно торговать с Фронтиром, образовался определённый устойчивый трафик грузовых перевозок через наш портал, в провинцию зачастили разумные способные позволить себе и свои семьям отдых в развлекательных зонах торговых станций и на курортах Геи (в ближайших секторах Фронтира обитаемых планет вообще не было). Понятно, что нам совсем не хотелось потерять столь выгодный бизнес.
        Сама затея с блокировкой была довольно легко выполнима. Если для гиперврат разнообразные "глушилки" были, что говорится, "до лампочки" - они их просто не замечали, то для кораблей, совершавших "прыжки" через гиперокна - это непреодолимая преграда. В Дальнюю можно попасть через портал или две сопредельные системы, в тех, в свою очередь, возможно появиться с семи направлений. Достаточно в этих семи точках поставить "глушилки" и Фронтир для нас станет недоступен, впрочем, как и мы для него.
        Хейг Ровен настаивает на немедленных ответных мерах. По его словам, уже давно пора дать понять аварцам и всем их прихлебателям, кто в этом секторе хозяин. В решительности нашего командующего флотом я не сомневаюсь, но вот в достаточности наших сил уверен не в полной мере, да и сам факт прямого противостояния подразумевает высокую вероятность вполне конкретных потерь…
        Я догадываюсь, что может предложить командующий и, честно говоря, меня это несколько тревожит. Безоговорочная вера в новейшие технологии, наличие на боевых кораблях спецбоприпасов, тактические имперские наработки могут любому вскружить голову, но почему-то никто не думает, что всё вышеозначенное, с тем же успехом, можно применить и против нас. Не думаю, что, например, со спецбоеголовками к ракетам у тех же аварцев ощутимые проблемы. Они уже не раз и не два применили бы это оружие, но явные проблемы с обнаружением наших крейсеров-разведчиков удерживают рабовладельцев от столь рискованного шага. Кому захочется заполучить Армагеддон местного масштаба, да ещё на территории своей же империи?
        Может сложиться ощущение, что применяя ракеты с антивеществом можно с лёгкостью завоевать не только империю, но и всё Содружество. Абсолютно ложное мнение! Даже такое отсталое образование, как государство ашуров для нас не по зубам! Не отрицаю, что такой вариант развития событий вполне возможен, но что за этим последует? Нас сразу же объявят мировым злом и все близь лежащие государства объединятся, чтобы задавить победителя на корню. Кому нужен столь агрессивный и непредсказуемый сосед? А на образовавшуюся коалицию недоброжелателей сил уже точно не хватит…
        В нашем же случае существует ещё и количественное ограничение. В своё время мне в руки попал лабораторный вариант преобразователя материи. Его максимальная производительность была на уровне 5 -6 боеголовок с антивеществом за две декады. Надо полагать, что лабораторная установка не может работать подобно промышленным образцам и для её полноценного функционирования необходимы технологические перерывы. К тому же нам жизненно необходима и другая продукция, которую способна воспроизвести данная установка. Наши реальные возможности по выпуску спецбоеголовок ограничены 1 -2 единицами за те же сроки. Даже тот минимум, что я наметил для флота (четыре ракеты на борту линкоров, две - на тяжёлом и одна на лёгком крейсерах), не выполнен в полном объёме. А сколько спецбоеприпасов мы уже использовали?
        Хейг Ровен предлагал сыграть на опережение и дожидаться аварцев в ими же выбранных системах. Находиться во всех семи точках совсем не обязательно, достаточно прорвать блокаду на двух-трёх направлениях как остальные станут просто бессмысленными. Выбрали два наиболее активно используемых направления, а в остальных запланировали оставить "подарочки" для аварцев. Эти две системы выгодно отличались от остальных обширными астероидными полями, именно там мы и планировали спрятать наши боевые корабли. Сразу же отправили "невидимку" на базу 6-го имперского флота. Разведчик предупредит нас о выходе боевых групп и заодно "подкинет" парочку новых разработок от Флоры и Тактика, старый вирус аварцы наверняка уже вычислили и обезвредили.
        "Подарочки" представляли собой минные кластеры, срабатывающие на излучение "глушилки". Сами мины маскировались под небольшие куски породы и визуально ничем от обычного мини-астероида не отличались. При сближении с выбранным объектом атаки происходит частичное разрушение глыбы с одновременным запуском четырёх снаряжённых ракет малой дальности, а вот боеголовка была выше классом и соответствовала ракетам среднего класса. Отсутствие активных систем наведения значительно увеличивали её скрытность применения, а микро-ИскИн наводил ракету в наиболее уязвимые места конструкции корабля. Разработали сию конструкцию на нашей исследовательской станции скрестив, по сути, боевую платформу и самонаводящуюся мину. Особое внимание разработчики обратили на маскировку изделия, которую обычными средствами обнаружить было довольно проблематично. Использование минных кластеров предполагалось как в автономном режиме, так и под управлением крейсеров-разведчиков.
        Минные кластеры нового образца уже некоторое время испытывались и находились в мелкосерийном производстве. Пришлось в срочном порядке наращивать производство. Войсковые транспорты грузились кластерами и тут же уходили во Фронтир, разгружались там и возвращались за новыми партиями.
        В Дальнюю прибыли две боевые эскадры аналогичные по составу: по три линкора, тяжёлому носителю, четырём тяжёлым крейсерам и восемью эсминцам. Это были наши основные силы поддержки. Хотя полномасштабных боевых действий мы не планировали, но ко всяким неожиданностям лучше подготовиться заранее. На сей раз от моего прямого участия в противостоянии с аварцами отказались, причём в весьма категоричной форме: мол не монаршее это дело! Пришлось молча согласиться и наблюдать за действиями флота со стороны.
        Разведка сработала как надо и о выходе кораблей 6-го имперского флота аварцев мы узнали вовремя. Задачи и цели были уже давно распределены и нам оставалось лишь взирать на происходящее. В две самые проходные системы аварцы направили полноценные боевые флотилии: по четыре линкора, тяжёлому носителю и по десятку крейсеров и эсминцев. Остальные пять систем довольствовались патрульными группами, состоящими из крейсеров и эсминцев.
        Первым делом аварцы приступили к обследованию систем, но не обнаружив ничего подозрительного врубили "глушилки", установленные на специализированных лёгких крейсерах. Через некоторое время все крейсера с "глушилками" подорвались на минах. Мало того, эсминцы, бросившиеся на помощь, также стали выходить из строя по причине выхода из строя силовых установок - это наши "невидимки" начали отстрел аварцев. Имперцы быстро сообразили, что в системах они не одни, но ничего поделать не могли - наши лёгкие крейсера под "скрытом" не фиксировались штатным оборудованием боевых кораблей, лишь линкоры и тяжёлые крейсера могли засечь наши корабли в момент применения штатного оружия. Ответные действия аварцев были совершенно неэффективны, так как ответный огонь вёлся уже по совершенно пустому месту - разведчики успевали сменить позиции.
        Надо сказать, что наши "невидимки" не чувствовали себя абсолютно неуязвимыми. На ближних дистанциях боя линкоры аварцев всё же как-то умудрялись фиксировать их и это было малоприятным известием для нас. Откуда у противника появилось новое сканирующее оборудование в столь короткие сроки? Ведь ещё в прошлые разы они не могли отслеживать наши корабли? Подходить близко к линкорам и повергать себя излишней опасности я запретил.
        Активация резервных "глушилок" приводила к повторению ситуации и вскоре аварцы встали перед выбором: несмотря ни на что оставаться в системах и потерять при этом все лёгкие силы или признать, что операция сорвана и пока имеется возможность возвращаться на базу. Аварцы выбрали второе и подцепив на сцепки вышедшие из строя крейсера и эсминцы ушли в разгон.
        Напоследок наши разведчики решили проверить корабли противника на наличие внедрённых вирусов и они нашлись! Не зря наша "невидимка" отиралась около базы 6-го флота! Последний эсминец аварцев так и не смог набрать скорость необходимую для "прыжка" в гипер. Силовая установка здорово недобирала в мощности и аварцам пришлось пойти на второй круг. Лишённый прикрытия ушедшей эскадры он стал лёгкой добычей наших крейсеров.
        Во второй по значимости системе история повторилась до мельчайших подробностей, вплоть до захвата эсминца. На второстепенных направлениях аварцы также потерпели полное фиаско, вот только ситуация там сложилась более драматичная. Подорвавшиеся на минных кластерах "глушилки" было абсолютно нечем эвакуировать. Оставлять получившие повреждения корабли нельзя - это равносильно добровольной сдаче противнику, дожидаться подмоги тоже не вариант, неизвестно кому помощь придёт раньше. Пришлось аварцам эвакуировать экипажи и самим же добивать свои крейсера.
        Чистой воды фарс, именно это выражение приходит на ум, анализируя действия флота аварцев. Совершенно неотработанная операция, бездарное исполнение, неоправданные потери - все эти безобразия можно объяснить лишь острой необходимостью отвлечения нашего внимания от настоящего объекта атаки или здесь что-то ещё?
        - Адмирал! - в рубке Лидера появился аватар Стратега. - Уничтожена наша боевая станция!
        - Где?! - внезапно пересохло в горле.
        - На выходе из туманности во Фронтир.
        Там у нас стояла старенькая станция, бывшая исследовательская, отбитая у аграфов.
        - Два разведчика из федерации Галантэ проникли в систему минуя кордоны архов, - продолжил Стратег. - Корабли обнаружили своевременно, но пока патруль гонялся за одним из них второй успел выпустить ракеты, начинённые антивеществом. Щиты не выдержали… В системе оставался толком необученный личный состав, опытные кадры в срочном порядке были переброшены в Дальнюю.
        Понятно… увлеклись погоней за разведчиками и не подумали о возможной атаке противника… В итоге около четырёхсот разумных погибло… М-да… теперь и наказывать-то особо некого - те, кто мог принять грамотное решение, но по тем или иным причинам не сделали этого и погибли вместе с боевой станцией…
        - Что с разведчиками аграфов?
        - Один уничтожен, второй получил серьёзные повреждения и захвачен. ИскИны кораблей патруля зафиксировали короткую гиперпередачу. Предполагаю, что противник теперь знает координаты входа в туманность.
        М-да… надежда на непроходимые кордоны архов не оправдала себя. Старшие как-то всё же умудрились просочиться через их заслоны. Понятно, что аграфы не рискнут выслать сюда полноценный флот, слишком велика вероятность столкнуться с инсектами, но как показали события от одиночек мы не застрахованы точно и, если использовать их с умом, то нас ожидает ещё не одна беда. Надо срочно усиливать систему входа и на эту роль наилучшим образом подходят три боевых станции сполотов: экипажи уже давно освоили технику и, надеюсь, таких глупых ошибок больше не повторится.
        Пришлось срочно возвращаться в Метрополию и принять активное участие в подготовке к перебазированию боевых станций. Особого выбора по их замене не было. Ранее заказанные у аратанцев станции ушли в Дальнюю и от дальнейших закупок у имперцев мы отказались - модернизировать их выше 12 поколения было довольно проблематично. С боевыми станциями сполотов дела были получше. Они хоть изначально и уступали аратанским на поколение (девятое против десятого) но модернизационный потенциал у них был гораздо выше, до 15-го конечно не дотягивал, но до пресловутого 13+ вполне. Понимаю, скомпенсировать разницу в поколениях сложно, но и из этой ситуации есть выход - связка четырёх единиц гораздо эффективнее прежних трёх.
        Пока был занят делом всё было в порядке, но стоило появиться свободной минутке, как в голову полезли всякие нехорошие мысли. По существу, Правящий Дом Галантэ объявил войну на истребление. Пока, за редким исключением, мы оборонялись, но последние действия аграфов вынуждают перейти к более решительным мерам и я не собираюсь быть мальчиком для биться. Чем глубже погружался в суть проблемы, тем отчётливее понимал, что аграфов мне не достать. В Центральные Миры мне не попасть однозначно. Порталы настроены так, что границу можно пересечь только через хорошо контролируемые старшими системы. Да, у меня имеется возможность перепрограммировать их, но для этого мне необходимо личное присутствие возле каждого пограничного портала, а это зря потерянное время… И даже если мне посчастливится прорваться в федерацию Галантэ, то дальше первой же системы я не улечу - свои корабли аграфы обнаруживают даже под "скрытом". Боцман несколько сгладил эту проблему, но далеко не полностью. На кораблях постройки сполотов мне также не пройти - в Содружестве ни для кого не секрет, что они у нас имеются и значит на границе к
ним будет усиленное внимание. Номер с использованием в качестве прикрытия какого-нибудь транспорта также не подходит. У аграфов оборудование не в пример лучше, чем в Содружестве и спрятаться, используя сигнатуру другого корабля, не получится. К тому же аграфы слишком педантичны и будут искать нас до тех пор, пока не найдут или пока мы сами не покинем систему. Быть под постоянным прицелом достаточно серьёзное испытание само по себе и пытаться при этом решать ещё какие-то задачи довольно проблематично. По всему выходит, что ответить аграфам я могу только на территории Содружества и я, кажется, догадываюсь как…
        Одна из систем Торговой республики Минматар специализировалась на переброске грузов в федерацию Галантэ и через неё же шёл довольно оживлённый трафик из Центральных Миров. Внутренние районы галактики уже давно обжиты и освоены, своих ресурсов явно не хватает и поэтому из Содружества и Фронтира в Центральные Миры ежедневно отправляются десятки, если несотни караванов с необходимыми ресурсами, которые после переработки возвращались назад, но уже в виде готовой продукции.
        В один ничем не примечательный день гиперврата, работающие на Галантэ перестали отвечать на запросы и самостоятельно начали процесс сворачивания. Ещё через двое суток такая же история повторилась с гипервратами в империи Арвар и, как ни странно, они также сообщались с федерацией. Прибывшие комиссии из Галантэ ничего криминального обнаружить так и не смогли, с удивлением обнаружив, что порталы самопроизвольно деактивировались в следствии какого-то критического сбоя и не подключались к управляющим контурам.
        Во всех этих системах незадолго до их отключения побывал ничем ни примечательный кораблик с моей персоной на борту. Крейсер-разведчик легко подходил на роль личной яхты и наше появление ничем не выделялось на общем фоне прибывающих и уходящих кораблей. Технология подключения к порталам была достаточно отработана и много времени не отнимала, а чтобы лишний раз не привлекать к себе внимания команда на сворачивание гиперврат отрабатывалась через некоторое время после нашего ухода в гипер.
        В это же время рынок учебных баз был обрушен известием о пиратских аналогах в глобальной сети наиболее ходовой продукции производства федерации Галантэ. На сей раз убытки аграфов были чувствительны даже для них. К тому же им пришлось раскошеливаться и на новые порталы. Старые были проданы по бросовой цене одной малоизвестной компании из Харданской монархии. Её монарх был рад оказать столь незначительную услугу своему собрату, тем более что за это ему было предложено два новеньких эсминца постройки империи Арвар.
        Глава 18
        А тем временем, в параллельной Вселенной маги и эльфы пишут книги про волшебный мир менеджеров и чиновников…
        На колени аграфов я, конечно, не поставил, но понервничать заставил. Перебои с поставками, как правило, сказываются лишь со временем, так что общие убытки у старших намечаются не шуточные, а если к ним добавить стоимость двух порталов и потери от продаж учебных баз… Но всё равно - смерть четырёхсот разумных кредитами не измерить. Аграфы мне здорово задолжали. До сих пор я старался щадить старших и пусть заставлял идти против своей воли, но зря жизни не лишал.
        Запас свободных порталов у старших имелся и они довольно оперативно их заменили. Активизацией и настройкой на месте занимались спасённые мной когда-то имперцы. Об этом я узнал из доклада Стратега.
        - Из федерации Галантэ прибыла эскадра боевых кораблей. Сопровождают яхту с имперцами, именно они будут заниматься гипервратами.
        - Откуда информация?
        - Перехвачено несколько сообщений местного представительства аграфов.
        Может сложиться впечатление, что всех преступников действительно тянет на место совершения преступления. Возможно, это и так, но я решил вернуться по другому случаю - необходимо взять под контроль новый портал и новость о присутствии здесь имперцев пришлась весьма кстати.
        С гипервратами старшие управились довольно быстро - на вторые сутки грузопоток в федерацию и обратно возобновился. Флоре также ничего не помешало прописать меня в администраторы портала. После окончания всех наладочных работ и запуска гиперврат в эксплуатацию аграфы и имперцы собрались в VIP-зоне торговой станции минматарцев отметить это важное событие. Я не собирался геройствовать и подвергаясь неоправданному риску штурмовать VIP-зону - за меня всё сделали дроны-разведчики. Заранее предполагая такой ход событий, Флора озаботилась проникновением на станцию небольшой армии мини- и микродронов. Для наших целей такое количество было несколько избыточным - вся загвоздка была в том, что мы толком не знали в каких именно доках объявятся аграфы.
        Немногочисленная группа старших была моментально атакована дронами, как только они вышли из шлюзов своих кораблей. Больше всего пострадали два непонятных хумана в их компании: им досталось по несколько микроинъекций, принятые ими за укусы каких-то местных мелких насекомых. Не обратив особого внимания на произошедший инцидент, гости проследовали в VIP-зону. Через некоторое время старшим внезапно стало плохо и их срочно эвакуировали на корабли, а ещё через пару десятков минут эскадра аграфов сорвалась с места и ушла в гипер из которого вышли далеко не все. Все "укушенные" аграфы и имперцы стали инкубаторами для боевых наноботов и попав на свои корабли обрекли всех на верную гибель. Таким же образом я избавился от одного очень настырного адмирала-сполота.
        В Аварскую империю решил не возвращаться - особой нужды в этом уже не было, да и привлекать к себе лишнего внимания не хотелось. Наверняка, сейчас все спецслужбы Содружества бьют копытом в связи почти одновременным выходом из строя двух порталов и с остервенелым усердием изучают посетителей систем на предмет возможной диверсии.
        Не успел толком отойти от дороги и пообщаться с семьёй как на горизонте образовалось очередное мероприятие "государственного" масштаба - Риг Тан, наш главный десантник, прислал приглашение на первый выпуск офицеров-десантников. Ещё некоторое время назад мы обходились контрактниками, но постепенно пришло понимание, что разрастающийся флот требует гораздо больше обученного состава, чем мы можем насобирать среди отставников Содружества. Риг Тан настоял на формировании специального учебного подразделения, которое со временем переросло в многопрофильную кузнецу кадров для нашего флота. И вот теперь настало время первого выпуска офицеров-десантников. Выходцы из семей аграфов и пиирцев являлись основным контингентом выпускающихся. Как Верховный главнокомандующий я не мог не появиться на этом мероприятии.
        Ряды выпускников-офицеров сверкали нашивками и улыбками. Приглашённые родственники скромно жались на краю огромного плаца военного городка на окраине столицы (кстати, с лёгкой руки моей "старшей" супруги столица теперь именуется не иначе как Эльград). Риг Тан, осознавая всю значимость момента, разродился настоящей речью, уложившись в полторы минуты! И правильно! Чего зря лясы точить? Офицеров так и учили - команды должны быть краткими и доходчивыми. Далее прошла церемония вручения офицерских именных клинков и уже в завершении предоставили слово мне.
        Быть кратким как Риг Тан мне не позволила совесть и я несколько увлёкся: как полагается вначале поздравил с окончанием академии, напомнил офицерам о долге служения перед монархией и закончил пожеланием удачной службы. После моей речи молодые офицеры прошлись стройными рядами перед установленной на плацу трибуной, где находилось руководство академии с приглашёнными лицами, и разошлись до дожидающихся их родственников. А вечером был устроен приём в моей официальной резиденции. Среди приглашённых были выпускники и весь высший преподавательский состав академии, повезло и ближайшим родственникам новоиспечённых офицеров.
        Хозяйками и организаторами приёма были мои жёны. Не удалось пригласить на праздник близких мне людей, офицеров флота: сестру Мару и дочь Сью - они находились в рейде по Зафронтирью. А вот брат Сью - Вед присутствовал. Одно время он находился под присмотром Рига Тана, но со временем понял, что быть десантником это не совсем то, чего ему бы хотелось. Стал изучать инженерные базы. Я его определил к себе на Лидер в техническую секцию, а сейчас он заканчивает инженерное отделение академии. Для многих присутствующих стало настоящим откровением столь близкое родство Веда с самим монархом. М-да… а парень-то явно не из болтливых.
        Не раз и не два я появлялся в разных уголках праздничных залов и заводил беседы с присутствующими - положение обязывает. Во время последнего "обхода" в одной из малых комнат для отдыха я наткнулся на группу молодых офицеров. Пять или шесть разумных, что-то бурно обсуждали, не обращая абсолютно никакого внимания на изредка заглядывающих к ним бывших сокурсников. Праздничное настроение мгновенно куда-то улетучилось.
        - В чём дело!? - повысил я голос, стараясь быть услышанным.
        Все присутствующие повернулись в мою сторону. Не скажу, что их взгляды прожгли во мне дыры, но ощущения были близки к тому. В чём дело? Ещё утром юнцы были довольны своей жизнью, а сейчас от них явственно несёт злобой. Перепили? Не сговариваясь четверо из них, схватились за офицерские клинки.
        - За Империю! - воскликнул один из них, выхватывая из ножен кортик.
        - "ОПАСНОСТЬ"! - взревел Защитник и в мгновение ока я оказался в соседнем зале.
        - "Телепортация по предыдущему месту пребывания, - отрапортовала Флора. - Нейтрализация нападающих Защитником".
        Служба Безопасности сработала мгновенно: в комнату отдыха ворвалась звезда охраны, а я оказался в плотном кольце сотрудников службы. Через пару минут из комнаты стали выносить бесчувственные тушки нападавших. Ещё пара минут и из залов стали выдёргивать всех сопровождающих захваченных офицеров. Вечер был испорчен. Я попытался всех успокоить, но большинство присутствующих разумных были военными и сопоставить факты сумели. Так или иначе, но вскоре все приглашённые покинули резиденцию.
        Разбор полётов продолжался всю ночь. В резиденцию сразу же прибыла Варга Стоун и тут же запёрлась с задержанными в одной из медицинских секций. Вскоре почти всех отпустили, остались лишь задержанные офицеры и пара ближайших родственников одного из них.
        - Что я могу сказать по поводу произошедшего? - начала свой доклад Варга, наливая себе уже непонятно какую по счёту чашку куафе. - Сегодняшнее событие результат недавнего посещения Метрополии лордов из федерации Галанте.
        Я поудобнее устроился в своём любимом кресле в уголке рабочего кабинета и терпеливо ждал продолжения.
        - У некоторых изгнанных, после их визита, вдруг и внезапно образовались родственники в федерации. И всё бы ничего, но вновь обретённые родственники оказались все сплошь на вершине власти. Они буквально воспылали любовью к некогда ими же отверженной ветви и утверждали, что тяжёлые времена для них уже позади и "отверженные" могут спокойно вернуться на Родину. Им обещали вернуть все привилегии и даже намекнули на какую-то компенсацию. В ответ на эту любезность "родственники" просили сообщить некоторые данные по нашей монархии.
        Варга одним глотком допила куафе и вновь продолжила:
        - В общей массе "отверженные" сразу же сообразили, что соотечественники опять хотят их развести, но нашлись и те, кто поверил. Среди молодёжи пытаются распространить ныне популярное движение в федерации "За Империю".
        - А я уж, грешным делом, решил, что они меня в императоры записали, - попытался я пошутить.
        - Ошибся значит, - едва заметно усмехнулась Варга. - Это они про свою Первую Империю, ещё в границах до нашествия архов.
        - Без Аратанской империи значит - это же они расположились на территории бывшей Первой Империи?
        - Да. Старшие решили остаться в границах Центральных Миров. Поговаривают, что Древние поставили на порталах свои метки и архи дальше этих меток ещё ни разу не прошли.
        Интересно! Ни разу об этом раньше не слышал. Надо будет как-нибудь проверить это предположение.
        - С Кор-Каэлем связывалась?
        - Да, конечно, он в курсе всех событий. Среди своих он работает сам.
        Тут же связываюсь с лордом. Выглядел Кор-Каэль посвежее Варги, но следы бессонной ночи были заметны и на его лице.
        - Сколько? - скупо поинтересовался я.
        - Сорок восемь, - лорд отвёл взгляд в сторону.
        - Что с ними будем делать?
        - У них дорога только одна… на исследовательскую станцию!
        Круто! Лорд приговорил их к смерти, почти…
        - Там делают биоИскИны, - напомнил я ему.
        - Они клялись мне, они предали тебя…
        М-да… крепкий мужик. Видно, что это решение далось ему не просто, но спуску себе не даёт - уступишь в малом, потеряешь всё!
        - Что делать с теми, кто замарался по глупости?
        - Отдай их мне, мы найдём для них применение и поверь этот урок они запомнят на всю оставшуюся жизнь!
        Мне осталось лишь с ним согласиться, но последнее слово осталось всё же за Варгой.
        - Как ты понимаешь для аграфов теперь не тайна наш промышленный и военный потенциал. Уверена, что и координаты портала в Метрополии им также известны!
        И уже совсем уходя Варга, как бы невзначай, поинтересовалась:
        - Не подскажешь, как ты умудрился в одно мгновение переместиться из одной комнаты в другую? ИскИн системы безопасности резиденции до сих пор в полной прострации и, судя по всему, в ближайшее время приходить в себя не собирается.
        Что я мог ей ответить? Пожал неопределённо плечами и улыбнулся.
        - А что я ещё могла услышать? - пробубнила она, закрывая за собой дверь.
        Беда не приходит одна. Из Дальней пришли тревожные вести, пришлось срочно вылетать. Провинция встретила нас нехарактерной суетой.
        - Беженцы! - доложил Геронт, ИскИн системы.
        Удручённые очередным провалом во Фронтире 6-й императорский флот Арвара, с целью восстановления своей репутации, предпринял рейд по секторам ответственности Ошира. Директорату нечего было противопоставить аварцам на этом направлении и пугали тех "последним оширским предупреждением". Аварцы в ответ, особо не стесняясь в выражениях, высказались о покрывательстве оширцами всяких полубандитских формирований в своей зоне ответственности Фронтира, и аварцы просто обязаны избавить вселенную от этой скверны, дабы на границах её империи установился мир и всеобщее спокойствие. Простой обыватель быстро сообразил, что дело дрянь и бросился врассыпную, но не у всех имелась такая возможность. Оставшихся ждала незавидная судьба - рабство. Часть беженцев ринулась в Дальнюю в надежде, что уж её аварцы точно не тронут.
        Но не всё было так безнадёжно - пиратские кланы и откупившиеся свободные торговые станции аварцы, как правило, не трогали. Зачем лишать себя приработка? В то же время народ к пиратам и свободным торговцам особо не спешил, понимая, что без средств к существованию делать там нечего, а угодить в рабство там даже ещё проще, чем у аварцев.
        В мутной волне нахлынувших беженцев хватало всякого сброда и пускать его на Гею никто не собирался. Геронт отдал команду на разворачивание ещё одной торговой станции, приспособив её под нужды беженцев. В систему прибыло подкрепление из команды Варги Стоун. Только те, кто пройдёт через их руки и не вызовет при этом особых подозрений смогут перебраться на Гею. Остальным придётся куковать на станции до разрешения вопроса с набегом аварцев.
        Для нас беженцы - лишние, незапланированные расходы. Тех, кого сами привозим, мы сразу же обеспечиваем рабочими местами, так как имеется на этот счёт план развития монархии. Я твёрдо уверен, что заключившие с монархией контракты и принявшие её подданство переселенцы не сорвутся с предложенных им мест и не кинутся назад - от того и такие льготы. А что делать с набежавшим сбродом? Большая из них часть - перекати поле! Всю жизнь мыкаются по станциям в поисках лучшей доли. Вот и получается - поить и кормить их придётся за наш счёт, так как работу можем предложить только в пределах той же станции, а это не столь значимое число вакансий. Нет, конечно, умные нашлись сразу! Быстро смекнув, что к чему тут же завалили прибывшую комиссию Варги прошениями о принятии подданства, но та же СБ настойчиво рекомендовала мне воздержаться от столь опрометчивого шага.
        С другой стороны, расходы не идут ни в какое сравнение с растущим престижем монархии. Во Фронтире о нас уже знают, считаются, а вот теперь и ищут защиты… Будем считать, что это наши инвестиции на будущее. А прибывший народ действительно был разный. Были и те, кто, потрясая кредитами, требовал лучшей доли на планете. Таким не отказывали - курортов хватало, пускай там и тратят свои сбережения. А были и такие у которых кроме мелочи в кармане ничего и не было… С голоду у нас не помрут, сухпайками обеспечим, а дальше жизнь покажет - пройдут сквозь сито Варги что-нибудь предложим здесь, примут подданство - переправим в Метрополию.
        Что же касается аварцев, то, честно говоря, я совсем не понимаю их логику: то ли это полное пренебрежение к своему врагу, то ли они не считают меня за противника… А между тем по морде от нас получали уже не однажды.
        - "Полная смена командного состава после очередного провала во Фронтире", - подтвердила мои сомнения Флора.
        Теперь понятна именно такая траектория рейда. Если соединить в линию системы, в которых появлялись аварцы и мысленно продолжить её, то в конечном итоге она упрётся в провинцию Дальняя. Аварцы всем видом показывали - мы идём, готовьтесь!
        - Численный состав рейдовой группы, - поинтересовался я у Хейга Ровена по видеосвязи.
        - Шесть линкоров, два тяжёлых носителя, около двух десятков крейсеров и примерно такое же количество эсминцев.
        - М-да… как-то слабовато для генерального сражения, не находишь?
        - По нашим данным из базы 6-го флота вышло три эскадры. Одна ушла в запланированный рейд, а буквально на днях ещё две. Пока они в пути и где объявятся неизвестно.
        - Уже интереснее. Что за корабли?
        - Боевой состав и общее количество кораблей каждой из эскадр аналогичен рейдовой группе.
        - Ваши предположения на сей счёт…
        - Нам усиленно подставляют рейдовую группу. В случае нашей атаки на помощь приходит одна из затаившихся эскадр. Третья остаётся в запасе и в зависимости от обстановки помогает первым двум или уходит на зачистку прилегающих к Дальней провинции систем.
        - Наши вероятные действия?
        - На данный момент мы в состоянии противостоять только двум эскадрам аварцев. Во флоте, с учётом восстановленных и модернизированных кораблей числится: четыре линкора аратанской постройки, три линкора от сполотов новой поставки, а также девять отремонтированных линкоров из Зафронтирья, пять тяжёлых носителей, 14 тяжёлых крейсеров от сполотов и 26 нашей постройки, более сорока лёгких и разведывательных крейсеров и около пяти десятков эсминцев.
        - По численности мы вроде бы как не сильно уступаем…
        - Да это так, но нужно иметь в виду, что не все корабли мы можем выставить против аварцев. Что-то надо оставить и для обороны монархии.
        - Я понял. Что предлагаешь? В каком случае атака на провинцию становится маловероятной?
        - Вопрос поставлен правильно, - кивнул мне командующий флотом. - Нападения не будет в случае уничтожения одной из флотилий или…
        - Нападения на базу 6-го флота аварцев, - продолжил я.
        - Верно! - согласился Хейг Ровен. - Сейчас там находится четвёртая боевая флотилия, но таковой она значится лишь формально. Более половины её корабельного состава находится в ремонте или на модернизации и совершенно небоеспособен. Несмотря на это боевые силы прикрытия базы вполне внушительны: четыре средних боевых станции, около десятка крейсеров и до полусотни эсминцев и фрегатов.
        - Что предлагаешь?
        - Воспользоваться тактикой Центра. От сполотов нам достались внутрисистемные корветы, довольно вёрткие машинки, мало в чём уступят аналогам из Центра. Перепрашиваем им ИскИны, чтобы могли действовать самостоятельно и подвешиваем под аварские войсковые транспорта, там как раз место под четыре корвета имеется. Трюмы транспортов набиваем дронами-истребителями, тоже кое-что им подправляем в программном обеспечении и боевая эскадра готова! Не скажу, что от этой атаки можно ожидать что-то серьёзное, но шуму будет много, а именно это нам и надо.
        - Сколько транспортов?
        - Три транспорта, 12 корветов и 150 дронов. Кроме того, на транспортах будут установлены пусковые установки противокорабельных ракет тяжёлого класса. Целеуказание и наведение будет обеспечиваться с трёх сопровождающих крейсеров-разведчиков. ИскИны транспортов, корветов и дронов будут запрограммированы на столкновение с ближайшим противником после выполнения основной задачи и израсходования боезапаса.
        - Принимается с одним дополнением - перепрограммированные ИскИны ни в коем случае не должны попасть в руки аварцев!
        Хэйг Ровен кивнул, соглашаясь со мной.
        - Как я понимаю, две флотилии, что спрятались во Фронтире, сразу же вернутся на базу, но рейдовая группа навряд ли отреагирует так же - у них своя задача. Что будем делать с ними?
        - Аварцы действуют демонстративно прямолинейно и высчитать их дальнейший маршрут не составляет особого труда. Будем частями выдёргивать "глушилкой" из гипера и уничтожать малыми силами.
        - Это как?
        Командующий флотом усмехнулся:
        - Во времена последнего нашествия архов аратанцы применили новую тактику, которая неплохо себя показала. Если излагать кратко, то звучит она примерно так: "Бей и беги"! При появлении ульев архов производился одновременный залп из всего имеющегося оружия и пока противник отбивался от волны смертоносных подарков, флот уходил в гипер. Не всегда этот приём срабатывал как надо и зачастую приходилось жертвовать арьергардом, но потери противника при этом были всегда выше, чем собственные. В нашем случае уход основных сил будут прикрывать дроны-истребители и "невидимки", так что особо мы не рискуем.
        Время поджимало и если рейдовую группу раньше, чем через декаду в нашем секторе ждать не стоит, то с базой 6-го флота надо решать уже сейчас - до них тоже не один день добираться. Хейг Ровен управился за двое суток и эскадра транспортов с подцепленными корветами ушла в зону ответственности арварцев. Он было попытался и сам поучаствовать в набеге на борту одного из разведчиков, но я категорически запретил, куда важнее было разобраться с рейдовой группой, а здесь требовался опытный координатор, так как предполагаемая операция состояла из нескольких отдельных боестолкновений.
        В самой дальней от нас системе, выбранной для первого перехвата, толком что-либо сделать за оставшееся время мы не успевали: набросали по-быстрому минных полей, втыкнули возле окон выхода по паре вооружённых платформ и всё! На большее не оставалось времени. Вторая система перехвата изобиловала обширными астероидными полями. Здесь обошлись вооружёнными платформами и десятком тяжёлых крейсеров с сопровождением, спрятав их за наиболее крупными астероидными глыбами. В третьей точке перехвата должны сосредоточиться все наши линейные силы и тяжёлые носители 15-го поколения, чтобы окончательно добить рейдовую группу аварцев.
        Пользуясь правами Главкома, назначил себя в первую систему перехвата. Вместе с Лидером уходил крейсер-"невидимка" нашей постройки. На место прибыли раньше времени и пришлось ещё двое суток ждать условленный сигнал с разведчика, который сопровождал аварцев. "Глушилка", установленная на внешнем корпусе Лидера, сразу же была активирована. Через некоторое время послышался доклад Стратега:
        - Фиксирую множественные возмущения метрики пространства. В зоне уверенного захвата дестабилизатора гиперпространства находятся три цели… пять… семь…
        - Отключай! - командую я, весь флот аварцев здесь точно не нужен.
        Через пару мгновений из гипера выпрыгнула четвёрка эсминцев и пара крейсеров-разведчиков, а немного погодя появился тяжёлый крейсер. Эсминцы не успели среагировать и буквально наткнулись на минное поле. Два корабля сразу же подорвались и лишённые возможности маневрировать стали цеплять одну мину за другой. Больше трёх подрывов никто из эсминцев не выдержал и они развалились на части. Третий почти увернулся, но на выходе из минного поля всё же зацепил одну и теперь тихо дрейфовал, лишённый хода. Четвёртому повезло, впрочем, как и разведчикам - они успели среагировать и уйти. Крейсера тут же ушли в режим скрыта и поспешили вернуться к месту выхода из гипера, чтобы прикрыть выходящий тяж.
        - Залп со всех платформ!
        Волна из 48 ракет среднего класса понеслась в сторону крейсера аварцев. Надо сказать противник сработал грамотно и часть ракет увёл имитаторами и электронными ловушками, хорошо помогли разведчики, организовавшие противоракетный зонтик. Ещё 16 ракет ушло к аварцам, на сей раз залп был произведён с рейдера и лёгкого крейсера. Щиты аварцев уже после первой атаки просели почти до нуля и отразить вторую волну было весьма проблематично. Ответный залп противоракет и отстрел ловушек уполовинил количество атакующих ракет, ещё пять уничтожили лазерные установки ближней зоны обороны.
        Чем больше всего ценятся боевые корабли аварцев, так это живучестью. Три ракеты разворотили бок крейсера, но тот и не думал останавливаться, а наоборот прибавил скорости и пошёл в разгон. Оставшийся на ходу эсминец аварцев засёк наш ракетный залп и попытался атаковать лёгкий крейсер. Моему напарнику пришлось сменить позицию и вплотную заняться обнаглевшим эсминцем. Лидеру досталась уходящая крейсерская группа.
        - Открыть огонь из тоннельных орудий, - отдал я приказ капитану рейдера Тэм Исту.
        Лидер ощутимо вздрогнул. Аварцы успели сманеврировать и ушли с траектории выстрела. Необходимо с ними как можно быстрее сблизиться! Капитан прекрасно понимает это и без моих подсказок и переводит силовую установку рейдера на форсажный режим. Начинаем сближаться. Ещё залп! Летящие болванки перехватывает один из разведчиков, его щиты в миг просаживаются и он буквально вываливается из скрыта. Третий залп! Аварский разведчик медленно разваливается на две части - крупнокалиберные болванки, заряженные пси-энергией, это уже через чур даже для его бронированного корпуса.
        Внезапно рядом возникают штурмовики аварцев - тяж выпустил группу прикрытия. Пришлось срочно притормаживать - вблизи штурмовики нас обнаружат без особых проблем. Залп! Последний разведчик берёт болванки на свои щиты. На Лидер набрасываются штурмовики. Нас ещё не обнаружили, но то место, где были несколько мгновений назад буквально плавится от лазерных лучей. Внезапно разведчик аварцев как будто спотыкается и отваливает в сторону - это мой напарник, разобравшись с эсминцем пришёл на помощь.
        К сожалению, тяжёлый крейсер всё же ушёл, бросив свою группу прикрытия и получив ещё одно попадание напоследок. Наверное, сегодня удача была на его стороне. Хотя… какая-то странная удача, особенно если учитывать состояние корабля…
        Глава 19
        Инопланетянин вернулся из командировки домой:
        - Ну как там Земля?
        - Очень красивая планета, но дуракам досталась.
        - Не плохо! - прокомментировал запись произошедшего сражения Хейг Ровен.
        - Не плохо? - искренне удивился я. - Два корабля 15-го поколения не смогли справиться с крейсером 9-го и ты называешь это не плохо?
        - Я понимаю тебя. Очень обидно, когда полуживая развалюха умудряется ускользнуть от тебя в самый последний момент, но ты реально оцени результаты боя - из семи ушёл только один!
        - Да понимаю я всё! От той тактики, что мы применили лучшего и ожидать не стоило, но ты прав - всё равно обидно.
        - Боевые действия из-под скрыта всегда считались сложным видом боя. Вы, по существу, работали в пассивном режиме, не используя и половины возможностей своих кораблей. Отсюда и повышенный расход боекомплекта, и бегство крейсера аварцев.
        - С другой стороны, задействовав активные системы мы подвергались риску быть атакованными с разных направлений. Нас просто бы задавили численностью, - попытался успокоить себя.
        - А на счёт сбежавшего крейсера переживать не стоит. Наши разведчики передали, что аварцам пришлось эвакуировать остатки экипажа и добить корабль - ремонту он явно не подлежал.
        После боя с аварцами приступили к зачистке кораблей противника: два эсминца и лёгкий крейсер сохранили относительную целостность. Особого сопротивления абордажники не встретили, аварцы понимали, что находятся на чужой территории и никто в ближайшее время им на выручку не придёт. При осмотре кораблей обнаружились криокамеры с рабами, в основном молодые девушки. Как пояснил экипаж - личные трофеи капитанов и их ближайших помощников. Свободные грузовые отсеки были забиты всяким бытовым хламом - награбленное добро жителей Фронтира. На удивление на счетах капитанов и членов экипажей оказались довольно немалые суммы - около ста сорока миллионов кредитов. Оказывается, ходить в рейды по Фронтиру довольно прибыльное дело.
        Через несколько часов подошли два транспорта в сопровождении эсминцев, дожидавшихся в соседней системе. Транспорты своего рода страховка - в случае боевых повреждений и потери хода они должны были эвакуировать наши корабли, но случилось всё наоборот. Эсминцы аварцев оказались достаточно громоздкими для транспортов и больше одного на сцепке не умещались, пришлось и Лидеру поучаствовать в транспортировке, подцепив небольшой аварский разведчик. Оставлять такое добро я не собирался, тем более покупатель на технику аварского производства у меня имелся. Перед уходом успели проверить и свинтить наиболее ценное оборудование с обломков уничтоженных кораблей.
        Транспорты и эсминцы ушли прямиком в Дальнюю, а я завернул во вторую систему перехвата, чтобы отчитаться перед командующим флотом. Можно было бы и по гиперсвязи, но у меня теплилась надежда, что командующий разрешит остаться. Надеялся зря! Выслушав доклад и досконально проанализировав ход боя Хейг Ровен, чуть ли не силком выгнал меня в Дальнюю - формировать ударное соединение. По большому счёту там было кому заняться эскадрой, а меня приставили к ней, чтобы зря дурью не маялся - монарху полагается мудро править, а не лазить по заборам!
        Уже находясь в провинции, получил отчёт командующего по данным от нашей разведки. Флора быстро переработала информацию и "перевела" её в более удобоваримую форму, у Хейга была определённая слабость комментировать то или иное событие непереводимой игрой слов с использованием местных идиоматических выражений, которые он в минуты раздражения применял по поводу и без. Надо признаться, что перед отлётом я его несколько достал…
        Сказать, что аварцы находились в некоторой растерянности - это всё равно, что ничего не сказать. Никто до сего момента не использовал "глушилку" в режиме направленного воздействия. "Глушилки" из Содружества не могли так избирательно срабатывать по захваченным целям. Если в зоне действия "глушилки" появлялось несколько целей, то отключалась она только после "выдёргивания" всех кораблей из гипера. Вернее, отключить её было возможно и ранее, но никому такое в голову не приходило. А зачем вообще отключать? Если ты не идиот, то не будешь применять её против заведомо более сильного противника, а "мелочь" и есть основная цель. На наши "глушилки" Боцман установил отсекатели, которые позволяли работать по отдельным группам кораблей в составе общего ордера. Всем известно, что любое соединение боевых кораблей в походе состоит из нескольких частей: разведка, поисково-ударные, силы прикрытия и т. д. Наша "глушилка" позволяет работать по нужной нам группе кораблей, основываясь на том, что каждая из этих групп разнесена по времени.
        Аварцы так толком и не поняли, что произошло. Вид едва живого крейсера убедительно показывал, что засада была явно спланированная и дожидались именно эту группу. Вслед за этим возникал вопрос: "А не случится ли подобное при следующим переходе"? Ответа на этот вопрос не было. Аварцы сами жаждали боя, но на своих условиях и мелкие боестолкновения им были совершенно ни к чему. Их целью был наш флот, который они должны связать боем и дождаться подкрепления. Но определённые выводы они всё-таки сделали. Не решаясь на кардинальные изменения структуры рейдовой группировки, аварцы весьма решительно усилили передовую поисково-ударную группу, а временной интервал между отдельными частями ордера был сокращён до минимума.
        Хейгу Ровену не повезло, аварцы не приняли боя. В его ловушку угодили довольно внушительные силы: линкор, три тяжёлых и пять лёгких крейсеров, шесть эсминцев. Против его десятка крейсеров (только пять из них были тяжёлыми) и четвёрки эсминцев аварцы смотрелись явно предпочтительнее. От большего состава наряда сил командующий флотом категорически отказался - корабли пришлось бы прятать слишком далеко от предполагаемого места сражения.
        В минных полях завяз лишь один эсминец и незначительные повреждения получил один из лёгких крейсеров. Атакуя наскоками из засад Хейг добился попаданий ещё в пару крейсеров и эсминец. Аварцы быстро сообразили, что подверглись атаке крейсерской ударной группы. Сблизившись с линкором и образовав общие щиты, они, не обращая внимания на интенсивный обстрел, пошли в разгон. Выпущенные с линкора и тяжёлых крейсеров штурмовики не позволили преследовать уходящую группу и нашим кораблям приходилось атаковать с дальних дистанций, значительно снижая тем самым эффективность применяемого оружия. Хейгу удалось добиться ещё несколько попаданий в корабли противника, но без видимого результата. Аварцы ушли… Применять спецбоеприпасы я запретил, чтобы лишний раз не провоцировать противника.
        Для нас этой бой без потерь также не обошёлся: два эсминца и лёгкий крейсер лишились хода, им требовался срочный ремонт. От аварцев в более-менее целом состоянии достался эсминец и два лёгких крейсера. Возврат аварцев был маловероятен, поэтому с эвакуацией кораблей особо не спешили, но за сутки Хейг управился.
        - Если бы у нас был хоть один линкор - никто не ушёл! - сокрушался командующий по гиперсвязи.
        - Я понимаю, обидно… - поддел я его.
        - Да куда бы мы его там спрятали!? - не поддался на провокацию Хейг.
        - Ладно, адмирал, проехали. Свою задачу мы выполнили. Надо готовиться к заключительному действию.
        - Да, ты прав, - согласился он со мной. - Необходимо доделать начатое, а с ошибками и неудачами будем разбираться позже.
        Тем временем до нас дошли известия с базы 6-го флота аварцев. Задумка с транспортами-носителями сработала на все сто процентов! На вынырнувшие из гипера корабли аварцы не обратили должного внимания: диспетчерская служба не выходила на связь ожидая подлёта транспортов, а военным даже в голову не приходило, что их может кто-то атаковать! В миг всё изменилось, когда флотские зафиксировали сброс корветов. На боевых станциях незамедлительно объявили боевую тревогу. Дежурные патрули в системе в срочном порядке были направлены на перехват транспортов и корветов. Зашевелились боевые силы поддержки и охраны базы. Помимо патрулей на перехват вышли два линкора в сопровождении восьмёрки крейсеров. Фрегаты и эсминцы из сил обеспечения боевой деятельности базы ринулись наперерез корветам.
        С сопровождающих транспорты "невидимок" пришла команда на ракетный залп. Две волны противокорабельных ракет направились в сторону боевых станций и линкоров. Тут же с транспортов посыпались дроны-истребители, которые должны были защитить их от приближающихся фрегатов и эсминцев. Аварцы также не остались в долгу и атаковали ракетами. С "невидимок" были выброшены ловушки - четверть противокорабельных ракет сработала по ложным целям. Половину от оставшихся сбили противоракеты, запущенные с транспортов. С остальными расправились дроны и щиты. Наша ракетная атака была более результативной: ближайшая боевая станция не успела выставить полноценный щит и поплатилась за свою неторопливость - две ракеты прошли оборону и пробив прочный корпус взорвались внутри станции. Несколько кораблей из свиты линкоров также поймали по "подарку" и были вынуждены выйти из боя.
        Корветы, работающие по своей программе, накинулись лёгкие силы противника, сразу же выведя из строя несколько фрегатов аварцев. Транспорты, до того изображавшие прорыв к боевым станциям, резко изменили курс и направились к ремонтным докам. Аварцы быстро сообразили, чем может грозить атака и открыли ураганный огонь с линкоров и тяжёлых крейсеров. Один за другим вспыхнули от прямых попаданий два транспорта, но третий прорвался сквозь стену огня и таранил ремонтные доки. Уже через минуту на месте доков творилось, что-то невообразимое, а ещё через пяток стало понятно, что доков больше не существует, как и кораблей, что там ремонтировались.
        Заметно поредевший строй корветов, израсходовав весь боекомплект, ринулся в последнюю атаку, выбрав в качестве цели повреждённую боевую станцию. Только двум из них удалось добраться до цели, но и этого хватило с лихвой - станция развалилась на несколько частей.
        Оставшиеся без присмотра дроны-истребители, не проявляли активности, ожидая сигнал для последней атаки. После долгих проверок аварцы уверились в том, что дроны полностью выработали свой ресурс и находятся в небоеготовом состоянии. Приблизившиеся фрегаты и эсминцы были внезапно атакованы в стиле камикадзе - три фрегата и эсминец навсегда были вычеркнуты из списков действующего флота.
        На этом бой на базе 6-го аварского флота закончился. По данным наших разведчиков противник безвозвратно потерял (с учётом уничтоженных кораблей в ремонтных доках): среднюю боевую станцию, два линкора, два тяжёлых и три лёгких крейсера, пять эсминцев и около десятка фрегатов. Сколько боевых кораблей получили те или иные повреждения было непонятно, но по мнению тех же разведчиков более двух десятков кораблей аварцев требуют срочного ремонта. К потерям противника следует также отнести полное уничтожение ремонтных доков базы 6-го флота.
        Как ни велика была радость от победы, но текущие дела не давали расслабиться. Наша эскадра в срочном порядке перебазировалась в третью систему перехвата. Разведчики передали, что рейдовая группа ушла в гипер и теперь нам оставалось только ждать. Ждали долго, целые сутки. По всем расчётам аварцы уже давно должны были появиться, но этого так и не произошло.
        - Ушли на базу, - пришёл к заключению Хэйг Ровен, вызвав меня по видеосвязи.
        - Да, ИскИны пришли к такому же выводу, - согласился я. - Пора возвращаться, адмирал.
        - Мы выполнили поставленную перед нами задачу, - кивнул мне командующий флотом, - и обошлись минимальными потерями.
        В Метрополии нас ожидала торжественная встреча. Весь высший офицерский состав флота был приглашён в резиденцию, где особо отличившиеся были награждены. На этом мероприятии Патриарх объявил о принятии в монархии системы социальной лояльности. Согласно ей всем отличившимся на том или ином поприще начислялись статусные баллы, благодаря которым подданные монархии получали определённые привилегии. Тех, кто добирался до 75 единиц переходили в дворянское сословие. Поощрения были весьма разнообразны: от возможности свободного владения личным оружием и приобретения земельных участков в собственность до регистрации вооружённых формирований для охранной или наёмнической деятельности. Офицерский состав с одобрением воспринял эту новость - многие уже были отмечены наградами монархии и им уже полагались определённые преференции.
        Несколько дней спустя совершенно неожиданно на связь вышла Мара. Флотилия под её командованием находилась в глубоком Зафронтирье. Сам факт выхода на связь говорил, что им удалось установить и развернуть гиперврата.
        - Рад тебя видеть и слышать, Мара! - обрадовался я.
        - Я тоже, Клим! - улыбнулась она и тут же перешла на строгий официальный тон. - Ваше Высочество! Поставленная перед нами задача выполнена полностью - два предоставленных нам портала установлены в обозначенных системах. Состояние порталов - рабочее. Неполадок и сбоев в их работе не обнаружено.
        За спиной Мары виднелся уголок боевой рубки, теперь понятен её столь резкий переход в общении - не хочет лишний раз показывать родственные связи с монархом перед экипажем, хотя весь флот об этом уже давно в курсе.
        - Хорошо! Возвращайтесь домой на отдых. Оставьте на месте крейсер-разведчик и возвращайтесь.
        - Так может Ведун и останется?
        Возможно, это был совсем неплохой вариант, но у Мары семья, а сама она никогда не попросит. Была у Мары одна слабость - ей проще что-то сделать самой, чем приказать другому.
        - Нет! Ты должна вернуться!
        Мара поняла, что я имел в виду и кивнула.
        - Это ещё не всё, Клим! - едва слышно произнесла она. - Портал фиксирует устойчивый отклик от ещё одного источника и его координаты не имеют ничего общего с теми гипервратами, что мы развернули ранее.
        Вот это новость! Неужели боевая станция империи Джоре ещё жива!?
        - Возвращайся! Подготовь доклад и сразу же ко мне.
        Четыре дня я ходил как на иголках, дожидаясь Мары - на пятые сутки она появилась. Более десяти декад длилась её эпопея по Зафронтирью и всего лишь четверо суток потребовалось, чтобы вернуться - вот в чём прелесть гиперврат! В Содружестве путешествовать порталами не так комфортно и быстро, там приходится частенько менять гиперврата, чтобы добраться до нужного пункта, а это лишняя трата времени. В нашем случае удалось по максимуму использовать возможности порталов, что заметно прибавило в радиусе их действия и общей скорости доставки.
        После доклада Мары в моём рабочем кабинете в резиденции остались только аватары ИскИнов и командующий флотом Хейг Ровен.
        - Надо немедленно организовывать экспедицию на станцию Джоре, - Патриарх не сомневался, что обнаруженный портал ведёт именно в ту систему, что упоминалась беженцами той далёкой эпохи.
        - Необходимо хорошо подготовиться. Возможен вариант, что допусков Клима может не хватить, - как всегда осторожничал Стратег.
        Тактик и Боцман глубокомысленно промолчали, а вот Флора удивила:
        - Ничего страшного! Даже если у Клима не будет допуска, то должна сработать чрезвычайная директива и ИскИн станции всё равно подчинится ему.
        - Что за директива? - не понял я.
        - Чрезвычайная директива, - поправила она меня. - Суть её заключается в том, что в силу особых ситуаций, когда весь командный состав вышел из строя, по истечению некоторого срока полномочия командования передаются первому соответствующему по квалификации офицеру. Клим у нас адмирал, так что лучшей кандидатуры ИскИну станции не отыскать.
        - Ты только забыла объяснить, как доказать ИскИну, что эта самая чрезвычайная ситуация уже настала, - Стратег был в своём репертуаре.
        - В общем ситуация ясна - лететь надо! Сидя здесь, мы ничего не выясним. Что посоветует наш командующий флотом?
        - Состояние боевой станции нам неизвестно. Нельзя исключать прямой атаки. Думаю, что все наши ухищрения в виде активных систем маскировки для ИскИна станции будут детскими забавами поэтому настойчиво рекомендую включить в состав предполагаемой эскадры линкоры, дабы те в случае обострения обстановки прикрыли отход монарха.
        - Принимается, - согласился я.
        Через декаду эскадра в составе трёх линкоров, двух тяжёлых крейсеров и рейдера приближалась к конечному пункту похода.
        - До выхода из гипера 15 секунд, - предупредил Стратег. - Три, два, один - выход!
        - Щиты на нос! Выходим по прямой! - на сей раз Лидером командовать пришлось мне, Тэм Ист ушёл на повышение - новым линкорам требовались квалифицированные капитаны.
        Ещё до выхода из гипера решил идти в открытую - нечего зря нервировать ИскИн станции. Система, в которой мы оказалась, была довольно скромных размеров - всего пять планет, при полном отсутствии каких-либо астероидных поясов. Ближайшая к светилу планета оказалась самой большой и представляла из себя сплошной кусок лавы с вечно извергающимися вулканами. За ней расположилась планета поменьше с голой и будто отполированной каменистой поверхностью, где дневная температура не опускалась ниже двухсот градусов. Третья планета по размерам не уступала Марсу, но была вся покрыта льдом и снегом, а две последние являлись газовыми карликами и не превосходили по размерам наш Уран.
        На орбите третьей планеты висела средняя боевая станция империи Джоре и именно с неё пришёл запрос о нашей принадлежности.
        - Отсылай все коды доступа, - отдал приказ Стратегу, в своё время мне досталось немало таких кодов от имперских ИскИнов.
        - Ваших полномочий недостаточно, - пришёл ответ со станции. - Приближаться к третьей планете запрещаю!
        - Отсылай пакет информации по истории и сегодняшнему состоянию Содружества и Центральных Миров.
        Пришлось озаботиться таким блоком памятуя предупреждении Флоры, о том, что ИскИн станции придётся убеждать в актуальности чрезвычайной ситуации. Информационный блок вышел довольно громоздким и для его обработки требовалось время. ИскИн станции делал вид, что не замечает нас, а мы не провоцировали его лишний раз и двигались в системе по инерции. Через полтора часа ИскИн откликнулся:
        - Ваших полномочий недостаточно! Приближаться к третьей планете запрещаю!
        - Отсылай мои полные биометрические данные, - на сей раз я обратился уже к Флоре.
        Не прошло и минуты, как пришёл ответ:
        - Адмирал Клим де Росс! Ваши полномочия подтверждены! Средняя боевая станция серии "Рубеж 15-6УФ" переходит под ваше командование. Можете воспользоваться причальным доком, адмирал.
        Тут же были пересланы все коды доступа станции и главного ИскИна. Пока добирались до планеты успел прописать себя единственным владельцем станции. Линкоры остались на орбите планеты, а Лидер и два тяжёлых крейсера направились к причальному доку.
        Размеры станции не превышали 25 км в диаметре, что вполне сравнимо с Фобосом, спутником Марса. Станции не имела маскирующего покрытия имитирующего естественную поверхность космического тела из-за резко выделялась на общем фоне. К моменту нашего прибытия причальный док уже был выдвинут за внешние обводы станции и был готов к швартовке медленно приближающихся кораблей. Перед тем как подойти к доку два раза облетели станцию на предмет наличия внешних повреждений - таковых не обнаружилось.
        Лёгкая восьмиместная пассажирская гравиплатформа уже ожидала меня возле шлюза. Я и двое сопровождающих меня андроида не заставили себя долго ждать и устроившись в индивидуальных ложементах отправились в боевую рубку станции. Передвижение по станции на гравиплатформе пощекотало нервы. Разогнавшаяся платформа мчалась по специальным транспортным коридорам, исключающим любое появление помех на своём пути, но всё равно, на резких поворотах дух захватывало не слабо, а ещё забавными были прыжки в гравитационных лифтах, на которых мы поднимались на нужные уровни. Через восемь минут я оказался у бронированных дверей боевой рубки.
        Как только мы оказались в рубке андроиды встали у дверной панели и молча наблюдали за появившимся аватаром ИскИна станции. Я ожидал у видеть перед собой бравого служаку, но был весьма удивлён образом шустрого старичка с седыми усами и бородой клинышком.
        - Позвольте представиться, - довольно хмыкнул он. - ИскИн серии "Умник 18-4БФ" номер К5654-Р068.
        - Без личного имени? - поинтересовался я.
        - Да, как-то не сложилось, - с едва заметным сожалением ответил тот.
        - А что так?
        - Всем хватало "Умника", на том и держались.
        - Странный у тебя стиль общения. С какого образа личность?
        - Удивлён? - аватар улыбнулся. - Да, личностная матрица слеплена с образа профессора Кира Лыча - биохимика, специалиста в области композиционных материалов и биомедицины.
        - Довольно странно - гражданский специалист и руководит боевой станцией…
        - Ничего странного в этом нет - пара-другая специализированных учебных баз военной направленности и вы в итоге имеете широкопрофильного специалиста, что в условиях глубокого Фронтира весьма неплохо или я не прав?
        - Всё так, никаких претензий, просто я впервые сталкиваюсь с такой широтой взглядов. Обычно, имперцы, а в особенности военные, подходили к этому вопросу более прагматично.
        - Полностью согласен с тобой! Но в данном случае у них просто не было выбора.
        - И с чем это было связано?
        - С поставленными перед главным ИскИном задачами, - не стал углубляться "Умник".
        Внезапно перед моим ложементом, в котором я устроился, возник медицинский дроид.
        - Стандартная процедура, на генетическую совместимость - поспешил успокоить меня ИскИн.
        Стоящие за моей спиной андроиды расслабились и убрали непонятно как оказавшееся в их руках оружие. После того, как дроид удалился я поинтересовался:
        - Последняя проверка?
        - Да, Владыка!
        - Что тебя так смутило?
        - Уровень безопасности установленный на станции несколько отличается от стандартного и мне по протоколу необходимо убедиться в вашей компетенции.
        - Того, что мы тебе предоставили было мало?
        - Для стандартного уровня безопасности хватило бы, но для меня этого было мало - я не мог проверить вашу информацию, у меня нет связи с Содружеством. Оставался лишь вариант прямого контакта.
        - Что же за задачи перед тобой поставили, что ты настолько недоверчив?
        - Об этом немного позже. На сколько я понимаю, вы пришли по следам беженцев из империи Джоре?
        - Да, ты прав. Тебе известна их дальнейшая судьба?
        - В подробностях. Они заявились как какие-то кочевники - галдящим на всех частотах крикливым табором. Сразу же потребовали организовать свободный доступ на станцию. А что делать гражданским на боевой станции? Военных среди беженцев почти не было, а те, что были - из низшего сословия. В общем, отказал я им, да и соответствующих допусков они не имели. Попробовали угрожать, но после пары предупредительных залпов притихли. Понимая их тяжёлое положение, предложил поселиться на планете, она в те времена была цветущим раем. В своё время наши исследовательские партии организовали там несколько небольших баз, вот их координаты я беженцам и сбросил. Те, больше для вида, по возмущались, а потом приняли моё предложение. Вернее, деваться им было некуда - припасы заканчивались, а баз снабжения в близи не наблюдалось. Расселились сразу на нескольких материках. После их ухода на орбите остались лишь ободранные остовы кораблей, всё что можно было снять забрали с собой. Первые два поколения жили сравнительно мирно. Нет, у кого дури по боле периодически выясняли, но дальше пограничных конфликтов дело не доходило, а
потом… Без нейросетей и баз знаний потомки беженцев стали стремительно деградировать и всё бы ничего, но в их руках осталось оружие предков… Две мировые войны не прошли даром ни для них, ни для планеты. Вот уже пять тысяч лет планета скована ледяным панцирем. В последний раз аборигены умудрились долбануть по тектоническим разломам и в итоге - глобальная катастрофа со сменой полюсов планеты. Выжила лишь небольшая горстка, но спустя тысячелетия численность потомком беженцев несколько восстановилась и составляет на сегодняшний момент около сотни миллионов. Скажу более, трудности с которыми столкнулись потомки в значительной степени изменили менталитет нации: в глубоком прошлом остались имперские замашки, новые поколения стали гораздо терпимее относиться друг к другу. Сейчас поселения местных жителей находятся под землёй и связаны между собой тоннелями, прорубленными в ледяном панцире.
        - Ты мог им помочь?
        - Такая возможность имеется и до сих пор, но у меня своя задача и ресурсы станции предназначены для других целей.
        - Что ты имеешь в виду?
        - В моих стазис-камерах находится 250 тысяч эмбрионов.
        - Эмбрионов чего? - не понял я.
        - Кого! - важно поправил меня ИскИн. - Будущих представителей расы Джоре!
        Глава 20
        - Девушка, это ирония. Что такое ирония знаете?
        - Не знаю, профессор.
        - Ну, а сарказм хоть знаете?
        - Знаю (смущаясь), я его испытывала.
        - Это и есть твоя главная задача?
        - Да. Через десять лет после отсутствия известий из империи я должен был активизировать малый медицинский промышленный комплекс и приступить к искусственному выращиванию эмбрионов. Но не сложилось, а всё из-за того табора, что загадил планету. После "вынашивания" и "рождения" мне полагалось спустить биологический материал на планету, где под присмотром дроидов-нянек должен был происходить основной обучающий процесс. И как я должен относиться к тем, кто практически обнулил заложенную в меня программу? Будь моя воля на корню бы изничтожил всю эту братию, но не имею права! Закладки, едрить их…
        М-да… вот это я попал - ясли имперцев! Теперь по крайней мере понятен тот негатив, что испытывает ИскИн к подселенцам из империи. Прогнать или уничтожить беженцев ему не позволяли программные установки. В итоге сложилась патовая ситуация: ИскИн не смог отказать, а беженцы напрочь лишили его возможности продолжить проект.
        - Почему решил открыться мне?
        - В тебе частица крови древних, адмирал. Сработала одна из закладок и теперь эта станция и всё её проблемы твоя головная боль. Скажу откровенно - я рад, что весь груз ответственности за принятие дальнейших решений теперь на твоих плечах.
        О, как! А ИскИн у нас дерзить умеет!
        - "Возможен сбой личностной матрицы в результате многовекового психоза на почве невозможности выполнить основную задачу", - поделилась своим мнением Флора.
        Вот только ИскИна с заскоками мне не хватает! И что мне с этим делать?
        - "Прикажи открыть полный доступ и мы его быстро приведём в чувство или вообще отключи матрицу", - посоветовала Флора.
        Матрицу отключать не хотелось - видно, что личность незаурядная, да и специалист, судя по всему, не плохой. Понятно, что знания и навыки при отключении матрицы никуда не денутся, но много ли они значат без "полёта мысли"?
        - "Что он имел в виду говоря про кровь древних", - поинтересовался у Флоры.
        - "Здесь сложилась такая же ситуация, как и со старшими в Центральных Мирах. Джоре не сами до всего дошли, их цивилизация возникла на руинах более могущественной расы Древних. Джоре не стали на корню переделывать доставшиеся им технологии, а лишь приспособили их под собственные нужды, соответственно, остались и прежние программные установки. Джоре, впрочем, как и старшим они абсолютно не мешали, а в твоём случае они срабатывают".
        - Со стороны твоя миссия выглядит совершенно невыполнимой, - продолжил я общаться с хозяином станции. - Вырастить, обучить, заселить, обеспечить, защитить… Не слишком ли много для одного ИскИна?
        - Почему же одного? - повёл бровью аватар. - Кроме эмбрионов в стазис-камерах капсулы с техническим персоналом, наставниками и учёными, общей численностью в 86 единиц; медицинский промышленный комплекс способный выпускать широкую номенклатуру продукции (от инкубаторов до полных медицинских секций); промышленный комплекс по выпуску бытовой техники; комплекс по производству планетарных транспортных средств; оборудование, производящее инженерные, технические ремонтные и строительные комплексы…
        - Достаточно, я понял, - перебил я "Умника". - Всё оборудование ограничено планетарным классом?
        - Да, основной моей задачей являлось выращивание и обучение биоматериала на этой планете, а кто и когда за ними придёт мне неизвестно.
        - Имеются ли какие-либо особенности проекта?
        - Главное условие - выращенный материал должен быть пси-активен. Могу добавить, что нижний порог будущих псионов установлен на уровне клановых стандартов.
        - Не понял? Что значит "нижний порог"?
        - Материал, не достигший этого уровня, отбраковывается и утилизируется.
        Ничего себе установочки! Если учесть, что примерный уровень псиона можно определить в 5-6-летнем возрасте, то под нож пускали бы ни в чём не повинных детей! Очевидно, что-то поменялось в моём лице и ИскИн решительно поправиться:
        - Конечно, с этической точки зрения это кощунственно, но с точки зрения ограниченности ресурсов вполне оправдано.
        - Кто курировал этот проект?
        - Правящий Дом империи Джоре, - с расстановкой и нескрываемой гордостью продекламировал ИскИн.
        Теперь всё понятно! Эти как раз и довели империю до состояния гражданской войны, здесь же они планировали не возродить империю, а усилить своё могущество - псионы Дому нужны были как воздух.
        - Предполагаемый процент "брака"?
        - Оценки разные, но все они едины в одном - выше пятидесяти процентов! - уверенно сообщил "Умник". - После проведения нескольких серий экспериментов я смогу сказать точнее.
        М-да… а личность я всё же сотру. На хрен мне сдался одержимый экспериментатор!
        - "Предлагаю этот ИскИн перебросить к нам на исследовательскую станцию, там от него толку будет значительно больше, - предложила Флора, - а здесь поставить что-то из запасов станции в штатном исполнении, так сказать".
        - "Почему к нам"?
        - "Дело в том, что "Умник" - биоИскИн и в прошлом действительно являлся профессором-биохимиком".
        - "Что с ним случилось"?
        - "Какая-то необратимая мутация организма, вот он и согласился на эвтаназию и использование своего мозга как заготовку для ИскИна".
        Поправить "мозги" сбрендившему биоИскИну довольно хлопотная процедура, порой и полное форматирование не уничтожает все следы личности. Предложение Флоры мне кажется обоснованным и поступив, как она предлагает мы убиваем сразу нескольких "зайцев": во-первых, у нас на исследовательской станции появляется бесценный специалист; во-вторых, разгружаем боевую станцию от несвойственных ей задач и в-третьих, получаем возможность продолжить эксперимент, но уже на наших условиях - от псионов я по любому не откажусь, а "отбракованные" станут полноценными подданными монархии. Вот только где продолжать? Планету-то действительно загадили!
        - "Надо спускаться, заодно и на народ поглядим, может что и нам сгодится", - неожиданно предложила Флора.
        - "Думаешь"? - с сомнением поинтересовался я.
        - "Умник" не зря же сделал акцент на изменившемся менталитете, возможно, именно такие разумные тебе и нужны".
        Перед планируемым спуском Стратег и Тактик взяли под контроль ИскИн боевой станции, а я по-быстрому заменил его на резервный, без всяких там приставок "био". Кстати, оборудование станции, да и она сама соответствовала 25-му поколению по шкале Содружества, что само по себе говорило о многом. По законам империи Джоре во Фронтире могла находиться техника не выше 18-го поколения, а здесь на лицо полнейшее пренебрежение юридическим нормам, хотя… Кто пойдёт против Правящего Дома? Да и о станции знали совсем немногие. Как бы то ни было, но сам факт наличия боевой станции такого класса далеко за пределами империи говорил о чрезвычайной важности и секретности проекта. Сама же империя Джоре в это время переходила на технику 28-го поколения.
        - "Правящему Дому банально не хватило времени. Начни они проект на года три-четыре пораньше и планета была бы заселена", - высказала своё мнение по этому поводу Флора
        - "А от беженцев избавились бы ещё на подходе", - предположил я.
        - "Вполне возможно"…
        Для того, чтобы вникнуть в быт потомков беженцев особо напрягаться не пришлось - "Умник" довольно плотно контролировал ситуацию на планете. В каждом подземном городе-государстве у него находилась своя небольшая армия дронов-разведчиков. Уровень развития цивилизации соответствовал веку компьютерных технологий. ИскИны остались в памяти в виде приданий и сказок, как, впрочем, и нейросети, но потомки переселенцев научились обходиться малым - все прежние высокотехнологичные плюшки заменили компьютеры и браскомы. Компьютеры помогали в хозяйственной деятельности и производстве, а браскомы выполняли функции личного идентификатора, средств связи, банковской карточки, хранилища информации и центра развлечений.
        Чем больше я всматривался в экраны датчиков наблюдения, тем отчётливее осознавал, что идея посещения одного из городов мне нравится всё меньше и меньше.
        - "Ты посмотри на них, - обратился я к Фроре. - Они чуть ли не рядами и шеренгами ходят! Стоит мне там появиться и уже через пару минут органы правопорядка будут об этом знать! Ладно система безопасности, она под контролем станции, но от прямого контакта с полицией или как она здесь называется… нам не уйти - местные сами доложат о чужаках".
        - "Здесь ты полностью прав, не учла… Моё предложение спуститься в город была далеко не лучшей идеей".
        М-да… мир военного коммунизма, плановой экономики… Возможно это единственный шанс для выживания в столь чудовищных условиях жизни.
        - "А профессор нам далеко не всё рассказал, - продолжила после некоторого молчания Флора. - Тактик пробежался по хранилищам памяти и у него сложилось впечатление, что главный ИскИн, лишённый возможности полноценно отработать вложенную в него программу, решился на проведение собственного эксперимента. Он поддерживал потомков и предоставлял им определённую помощь".
        - "Вот теперь картинка начинает складываться! - удовлетворённо хмыкнул я. - Ну не может цивилизация, пережившая две глобальные катастрофы так бодренько выглядеть! Она ещё в первую должна была потерять всё своё высокотехнологичное оборудование и попутно сохранившиеся ещё знания, а здесь как Феникс из пепла"…
        - "Да, именно с помощью "Умника" началось возведение городов-убежищ. С его подачи было начато строительство тоннелей, соединившие города".
        - "И что он потребовал в замен"?
        - "Женщин! "Умник" решился пустить в дело хранящиеся у него эмбрионы. Таким образом, пусть и в весьма ограниченном объёме, но он всё же выполнял стоящую перед ним задачу".
        М-да… голь на выдумки хитра… Вот только для самого ИскИна поиски выхода из сложившейся ситуации не прошли бесследно и со временем сдвиги в психике только усугубились.
        - "Есть хоть какая-то статистика по результатам его экспериментов"?
        - "Весьма приблизительная. Известно, что среди прибывших беженцев лишь несколько имперцев являлись псионами среднего уровня, остальные - малосилки. Сейчас в каждом городе до десятка псионов соответствует или даже превосходят твой уровень и около сотни с возможностями чуть поменьше".
        Впечатляет! Армия готовых псионов! Вот только как их переманить на свою сторону?
        - "А тут и голову ломать не стоит - за возможность жить на земле, под голубым небом и тёплым солнцем, да ещё не зависеть при этом от продуктовых пайков, местные горы свернут. Предоставь им такую возможность, и они пойдут за тобой до самого конца! Да, далеко не всем по душе придутся перемены, но силком за собой тащить никого не будем, кто хочет пусть остаётся! Только таковых, по моему мнению, не на собирается и четверти от общего количества".
        Понятно… Мне весьма не хотелось бы стать причиной ещё одного глобального потрясения среди местных. Будем постепенно их подготавливать к реалиям новой жизни. Благо вся их компьютерная система у нас под контролем - закинем в местную сеть образовательные программы и поможем с питанием. Местное производство пищевых пайков по большей части основывается на выращивании в подземных оранжереях плантаций грибов и другой низкокалорийной биологической массы. Недостаток белков и жиров восполняют рыбной ловлей в чудом сохранившихся подлёдных озёрах.
        - Что по боевой станции? - поинтересовался уже у Стратега.
        - Почти стандартная модель, - сразу же откликнулся он. - Основное отличие от используемых в империи - более обширные хранилища и наличие биологической секции со стазис-камерами. Станция частично законсервирована. После полного разворачивания ожидаемый остаточный ресурс составит чуть более 80 %. С запуском инженерной секции ресурс предполагается поднять до значений в 92 -94 %. Основным оружием боевой станции является малая гравитационная установка. В пределах системы установка способна уничтожить абсолютно любой корабль тяжёлого класса как из Содружества, так и Центральных Миров. Средства самообороны включают в себя пульсары разной мощности и мощные энергетические щиты.
        - Как я понял, ракетное вооружение отсутствует в принципе?
        - Гравитационная установка позволяет обойтись без этого вида вооружений, значительно экономя ресурсы. Всё вооружение станции - энергетическое. Мощность щитов станции позволяет выдерживать одновременную атаку флота штатной численности. При разворачивании четырёх лётных секций тяжёлых дронов возможности станции значительно возрастают.
        - Что по грузам?..
        В Метрополию я возвращался на линкоре, свой рейдер пришлось оставить в доках боевой станции и всё из-за содержимого грузовых секций. Когда до Стратега дошло, что он обнаружил, то он впал в ступор. Три корабельных комплекта наноброни крейсерского класса разбередили его ранимую сущность до крайности - он наотрез отказался покидать систему пока на рейдер не установят данный комплект брони. И ведь аргументировано отказывался - Лидер являлся личным кораблём главы монархии, и он просто обязан побеспокоиться о его безопасности, особенно если имеется такая возможность. "Умник" оказался ещё тем хомяком и в трюмах отыскалось оборудование и вооружение, снятое с кораблей беженцев. Далеко не всё ими было взято на планету, крупногабаритное и тяжёлое оборудование осталось на орбите планеты.
        Стратег в сотрудничестве с новым ИскИном станции довольно быстро провели ревизию всех грузов и разработали план модернизации Лидера. По их расчётам боевые возможности рейдера значительно повысятся: генераторы, снятые с покинутых кораблей, позволят держать не только собственные щиты, но и осуществлять подпитку щитов коллективной защиты; новая система активной маскировки не шла ни в какое сравнение с существующей, а боевая мощь, усиленная новыми туннельными орудиями и пульсарами, превзойдёт штатный линкор из Центральных Миров. Стратег утверждает, что после модернизации он будет способен на равных сражаться сразу с двумя линкорами и выдержать кратковременный огневой контакт с тремя, а во всех остальных случаях спокойно уйти от преследователей.
        Наноброня, внешне выглядевшая как жидкий металл (ртуть), при прямом контакте могла преобразовывать почти любой вид энергии. Болванка туннельного орудия, обладающая значительной кинетической энергией, моментально теряла свою пробивную силу едва соприкасалась с бронёй. Схожие процессы происходили и при активации головных частей ракет и других носителей. При всех достоинствах новой брони считать её панацеей от всех напастей не стоило - залп из туннельных орудий в упор не выдержит и она. Значительных проблем стоило ожидать и при переполнении корабельных накопителей, в которые сливалась поглощённая энергия.
        Стратег позаботился и о себе, выбрав ИскИн 21-го поколения для переселения. Мощности нового ИскИна значительно превышали общие потребности рейдера и возник вопрос о целесообразности нахождения на борту Тактика. Расставаться с ним не хотелось, да и привык к нему, поэтому пришлось сменить сферу деятельности. Теперь он мои глаза и уши в Содружестве и Центральных Мирах. Его основная задача сбор информации по интересующим меня вопросам, а также разведка, контразведка и хаккинг. Кстати, и для него нашлось новое вместилище - ИскИн 18-го поколения, доставшийся от Стратега.
        Модернизация рейдера была рассчитана на две декады, так что в ближайшем будущем я безлошадный. Поинтересовался на предмет установки на рейдер боевой гравитационной установки - аватар Стратега с сожалением развёл руки.
        - Её не на всякий линкор установишь, а размерами та значительно больше крейсера будет, да и энергии жрёт, что соединение линкоров!
        - "Как имея такое вооружение имперцы умудрились уступить Окраинным Мирам"? - поинтересовался у Флоры.
        - "В истории твоего прежнего мира был аналогичный период - конец Первой Мировой начало Октябрьской революции. У вас тогда в армии чёрт-те что творилось. Вот и у нас - что не лейтенант, то генерал… Одним словом - сплошной саботаж. Никто даже и не пытался выполнять указания центральных властей".
        Что же касается остального груза, то он был приписан к основному проекту "Умника" - полная линейка производств планерной техники и оборудования начиная от пищевых синтезаторов и строительных комплексов, и заканчивая атмосферными летательными аппаратами и генераторами энергии. Всё в 25-м поколении! Не поскупились соотечественники. Кстати, имелась лаборатория по производству нейросетей и имплантов с приставкой "био", то бишь - индивидуальных.
        Командующий флотом не оставил меня в беде и предоставил во временное пользование второй рейдер, доставшийся нам от сполотов - систершип Лидера. Жмот всё же командующий - ни в какую линкор не даёт!
        Расслабиться в кругу семьи в очередной раз не удалось. На вторые сутки после прибытия из Зафронтирья в провинции Дальняя внезапно объявился Конд IV, правитель Харданской монархии. Надо сказать, довольно неожиданное появление.
        - Ваше Высочество!? - связался я с ним.
        - Рад тебя видеть, Клим, - монарх выглядел несколько уставшим. - Надеюсь ты простишь старика за столь фамильярное обращение и столь внезапное появление?
        - Что вы, почту за честь, - отделался я дежурной фразой.
        Конд IV внимательно посмотрел на меня и продолжил:
        - Понимаю, что как снег на голову и без предупреждения, но к глубокому сожалению, ситуация складывается так, что в дипломатический протокол я уже не укладываюсь. Есть тема для серьёзного разговора. Примешь, так сказать, в неофициальном порядке?
        - Да не проблема! Буду рад вас видеть в нашей столичной системе!
        Смысла и дальше скрывать координаты портала в Метрополии я не видел, тем более тем, кому надо их уже знали (это я об аграфах и сполотах). Времени оставалось в обрез, но к приёму монаршей особы приготовиться успели: был и почётный эскорт, и праздничный салют на орбите, и торжественный проезд по центральному проспекту с приветствующим монарха жителями столицы. Если бы не Линн и Аль-Элен - точно бы ничего не успели.
        - Не ожидал! - честно признался Конд IV, когда с дипломатической мишурой было покончено. - Приём впечатляет. Так меня уже давно не встречали. Благодарю.
        - Вы, Ваше Высочество, первое официальное лицо в Метрополии.
        - Это многое объясняет, - улыбнулся монарх, - но всё равно, общее впечатление весьма положительное.
        Спустя несколько минут, когда перебрались в мой рабочий кабинет, разговор продолжился.
        - Мои аналитики постоянно мониторят ситуацию вокруг федерации Амерон и пришли к неутешительным выводам - в ближайшее время нам следует ожидать внезапное вторжение ашуров. В Амероне обстановка стабилизировалась и наблюдается паритет сил. Рептилоидам крайне необходима небольшая победоносная операция, чтобы поддержать боевой дух флота. Самым слабым звеном в этом регионе является Харданская монархия.
        Конд IV взял со столика чашечку куафе и немного перевёл дух.
        - Благодаря вашим поставкам наш флот в значительной мере усилился, но этого всё же недостаточно - наших сил не хватит для отражения массированной атаки.
        Монарх говорил правду, чувства бессилия и горечи скорых потерь превалировали в общей массе его эмоций.
        - "Патриарх полностью согласен с выводами аналитиков", - проинформировала Флора.
        - Да, у вас довольно сложное положение, - согласился я с Кондом IV, - но что вы хотите от меня?
        - Я понимаю, довольно глупо просить о помощи монархию, которую саму окружают могущественные враги, но мне попросту больше не к кому обратиться! В былые времена великие державы играли на противоречиях между нами и Амероном, поддерживая в зависимости от ситуации то тех, то других и продвигая тем самым собственные интересы в данном регионе. А сейчас внезапно оказалось, что Харданская монархии никому не нужна! Амеронцам повезло - у них на "чёрный день" был припрятан договор с Аратанской империей. У нас такового не оказалось…
        Монарх на минуту задумался и продолжил:
        - Сейчас стоит вопрос о существовании Харданской монархии как таковой, государства Содружества с многовековой историей и традициями.
        - Должны же быть какие-то механизмы оказания помощи в рамках того же Содружества? Почему вы не можете ими воспользоваться?
        - Да, такие механизмы имеются и как мне ответил Совет Содружества все они уже задействованы в рамках коалиции сил в Амероне. Что же касается Харданской монархии, то непосредственной опасности на данный момент не наблюдается. Невежды! - Конд IV в сердцах рубанул по подлокотнику кресла, в котором он сидел. - Они же прекрасно понимают, что ашурам хватит и одного удара, чтобы пройти сквозь всю монархию!
        - Похоже у кого-то из властных мира сего имеются определённые планы на будущее вашей монархии.
        - Да, - кивнул Конд IV, - есть такие. Уже значительное время по просторам Содружества бродит идея новой провинции Амерона - Хардана! Понятно, что я с этой идеей в корне не согласен, но кто меня будет слушать? В случае нападения ашуров монархия падёт и только тогда Содружество вспомнит о своих обязательствах. Мне даже семью в случае опасности отсылать некуда - требуют отречения от власти в случае захвата монархии. Политические оппоненты никому не нужны.
        Всё это весьма душещипательно, конечно, но пора определяться с целями.
        - И всё же, что вы ожидаете от меня?
        - Военная помощь! - решился монарх. - Я понимаю, что всё имеет цену, но многого предложить просто не в силах, лишь только то, чем славится наша монархия - редкие минералы и артефакты древних. Кроме того, во избежание лишних жертв с вашей стороны согласен на применение спецбоеприпасов с антивеществом.
        - Думаю, что и ваших арсеналах найдётся пара-другая таких "игрушек".
        - Вот именно! Пара-другая… Флотские совершенно не уверены, что столь древнее оружие сработает как надо, а у вас с этим видимых проблем нет.
        Да, теперь совсем нет. На складах боевой станции Джоре отыскался малый производственный комплекс преобразования материи, который по мощности в разы превосходит имеющийся у нас. Я понимаю в чём суть сомнений монарха: наши спецбоеприпасы вновь произведённое вооружение, а у большинства в Содружестве - трофеи со времён Первого и Второго нашествия архов, которым уже далеко не одна тысяча лет.
        - "Надо соглашаться, - влезла Флора. - Сэкономим массу времени, пока не начнём разработку собственных месторождений, а редкоземельные элементы нужны уже сейчас, без них выше 15-го поколения ничего не воспроизведёшь".
        - "А на счёт наших возможных потерь ты не подумала"? - пшикнул я на неё.
        - "Ты же сам слышал - он разрешил применение спецбоеприпасов. Закидаем рептилоидов тапками"!
        - "Что-то мне не нравится твой неуёмный энтузиазм. Я бы на твоём месте поинтересовался, а нет ли чего подобного у ашуров".
        - "Задача ясна", - уже совершенно серьёзным тоном ответила Флора.
        - Монархия Росс готова предоставить политическое убежище вашей семье без всяких условий. Недалеко от моей резиденции достраивается дипломатический городок, можете смело рассчитывать на один из его участков. Что же касается военной помощи, то вы должны понимать, что одноразовая акция не в наших интересах - мы рассчитываем на долговременное сотрудничество. В связи с этим перед вами возникает довольно не простая ситуация - враги нашей монархии становятся также и вашими. Вы готовы пойти на такие жертвы?
        - Да, я в курсе ваших отношений со старшими, но, честно говоря, мы от них настолько далеки, что общая ситуация в принципе никак не изменится. Кроме того, вы уже наглядно доказали, что слово держать умеете, да и в экономическом плане предложить можете больше, чем то же Содружество, - Конд IV немного перевёл дух и продолжил. - Мы готовы к подписанию Договора о взаимной помощи.
        Глава 21
        ШКОЛА: Забудьте все, чему вас учили в садике.
        ИНСТИТУТ: Забудьте все, чему вас учили в школе.
        ОФИС: Забудьте все, чему вас учили в институте.
        ПЕНСИЯ: Забудьте все.
        АЛЬЦГЕЙМЕР: Вот так нормально.
        К моменту подписания соглашения Флора успела составить кратенькую справочку о современном состоянии Харданской монархии. Многовековая дрёма внезапно закончилась, как только ашуры вторглись в Амеронскую федерацию. На повестке дня значилась всего одна тема: возможность дальнейшего существование монархии. Особого выбора перед Кондом IV не было: или тихо покориться и в конечном счёте умереть, или же попытаться выжить и тем самым сохранить монархию. Пришло время срочных перемен и Конд IV начал со своей администрации, совершенно не обращая внимание на недовольство многочисленной родни, назначал на узловые должности крепких профессионалов, отходя от прежней практики кумовства. Недовольные были, особо недальновидные попытались даже возражать - в итоге две младших фамильных линии были вырублены под корень. Мало того, монарх заставил своих родственников раскошелиться и именно с этих собранных средств происходило обновление флота и армии. Осознав всю глубину разразившейся опасности Конд IV, не спасовал и взял ситуацию под свой контроль, порой не брезгуя силовыми методами решения возникающих проблем.
        Договор мы подписали. Трубить об этом на весь свет не стали, решив, что это наши внутренние дела. Хотя на самом деле это был довольно громкий прецендент - никто ранее в Содружестве не заключал подобные договора с представителями Фронтира. Скажу более, если бы мы имели общую границу с Харданом, то претендовали на вхождение в Содружество. Конд IV воспользовался моментом и оставил у нас свою семью - весьма предусмотрительный товарищ… Три жены и восемь отпрысков временно гостили в моей резиденции, пока отстраивался жилой комплекс дипломатической миссии. Всё правильно, как оно там повернётся никто толком не знает, а у нас пока спокойно…
        В Метрополии надолго не задержались и буквально через пять дней после подписания договора вышли вместе с флотом: 15 линкоров, 6 тяжёлых носителей и около 60 крейсеров и эсминцев. Глядя на всю эту мощь, уходящую в гипер, захватывало дух. Не знаю, что там испытывал Конд IV, но на флагмане и сопровождающих его кораблях неожиданно вспыхнула праздничная подсветка - неофициальный знак высшего уважения.
        Появление в Содружестве такой армады вызвало бы знатный переполох поэтому шли шестью группами по совершенно разным маршрутам, маскируясь под наёмников, нанятых Харданской монархией. Я вместе с Кондом IV уходил последним. Мой рейдер (Лидер не поспевал с ремонтом) сопровождали тяжёлый носитель, четыре тяжёлых крейсера и пятёрка эсминцев: "Так, на всякий случай" - напутствовал меня командующий флотом. За участие в боевых действиях он просил даже не заикаться. Моё дело представлять монархию, вот для этого он и отрядил со мной небольшую эскадру.
        Не успели толком обосноваться на месте, как события пустились вскачь. Ашуры внезапным ударом сбили приграничные кордоны амеронцев и вторглись в Харданскую монархию. Содружество не успело должным образом среагировать, да и размеры монархии оказались не столь велики, в итоге рептилоиды довольно быстро добрались до центральных секторов монархии. Первыми "опомнились" аграфы и предложили ввести свой флот в столичную и сопредельные ей системы, чтобы, так сказать, развести противоборствующие стороны. По факту ввод войск из Центральных Миров больше походил на оккупацию и Конд IV в вежливой форме отказал аграфам.
        Ашуры воспользовались дипломатической паузой и перегруппировав силы двинули на штурм столичной системы и основных промышленных секторов монархии, но внезапно для всех потерпели сокрушительное поражение. Никто и предполагать не смел, что у монархии найдутся современные боевые корабли, да ещё в таком количестве! Как бы то ни было, рептилоиды оказались перед суровым выбором: или всё бросить и отойти, или же попытаться, собрав все силы в кулак, добить противника в его же логове. Ашуры выбрали второй вариант, посчитав, что основные силы врага они уже уничтожили.
        Всё это время я находился в столичной системе Харданской монархии, осуществляя координацию наших сил. Конд IV пока обходился собственными силами, явно рассчитывая на то, что в нужное время мы окажемся козырным тузом, спрятанным в его рукаве, против которого рептилоиды будут бессильны.
        По данным разведки противник готовился к последней атаке на столичную систему. Наш флот, разделившись на две группы, ушёл в сопредельные системы. Их главной задачей являлся перехват основных атакующих сил ашуров, активно используя "глушилки". В самой системе оставался флагман харданцев, один из бывших наших линкоров с десятком крейсеров и эсминцев и моё боевое соединение. Надо сказать Конд IV не слишком пёкся о собственной безопасности и значительно проредил собственные силы сопровождения, отправив эти боевые корабли на более важные направления. Кроме того, в системе находилось шесть средних боевых станций и пусть все они были не старше 7 -8 поколений, но силу представляли не малую.
        - Началось! - передал по гиперсвязи Хейг Ровен.
        Теперь всё будет зависеть от его опыта и стойкости флота. Нам же предстоит вылавливать прорвавшиеся остатки армады ашуров. По всем расчётам, глобального прорыва не ожидалось, но на войне всякое случается - будем готовиться к худшему…
        - Фиксирую массовое возмущение метрики пространства, - отрапортовал ИскИн рейдера. - Три цели класса "линкор" и до десятка класса "крейсер".
        Похоже, не всё учла харданская разведка - эта группа не значилась ни в одной её сводке.
        - "Бывшие корабли амеронского флота, - быстро проанализировала ситуацию Флора. - Только, что с ремонтных верфей ашуров, потому и не были замечены разведкой".
        М-да… а ашуры, судя по всему, не ожидали такой подставы, по их расчётам в системе уже должны были находиться основные силы вторжения. Три боевые станции, линкор, рейдер и два десятка крейсеров открыли ураганный огонь по кораблям рептилоидов. Первым вышел из строя тяжёлый носитель (именно его ИскИн рейдера посчитал за третий линкор). Открыв лацпорты полётных палуб для выпуска истребителей и штурмовиков, он тут же словил несколько болванок туннельных орудий в самые незащищённые части корпуса. Два линкора пока держались, но на подходе была первая волна противокорабельных ракет, а щиты уже просели чуть ли не на половину. Крейсера и эсминцы пытались защитить свои линкоры, но их было явно недостаточно, да и выпущенные уже с нашего носителя тяжёлые истребители основательно сковали их боем. Этим моментом воспользовались силы охранения боевых станций, и орда никем не контролируемых фрегатов и штурмовиков накинулась на корабли ашуров.
        Внезапно, прилегающий к боевой станции кусок пространства осветился вспышкой сверхновой. В его топке махом исчезло несколько фрегатов и эсминцев, как с той, так и с другой стороны.
        - Ашуры применили ракеты с антивеществом! - в рубке рейдера появился ошарашенный аватар Флоры.
        - Ты же утверждала, что у рептилоидов нет ничего подобного! - рявкнул я, не сдержав эмоций.
        - Я и сейчас с полной уверенностью утверждаю это! Все подобные боеприпасы они израсходовали в пору, когда их выгоняли из Содружества.
        - Тогда, что сейчас рвануло?! - начал закипать я.
        - Похоже, ракеты с антивеществом достались ашурам вместе с захваченными у амеронцев кораблями.
        Ещё одна вспышка! Два линкора противника испарились в мгновение ока, а вместе с ними пара десятков наших дронов-истребителей и несколько харданских фрегатов и эсминцев. На этот раз удалось избежать потерь в личном составе. В результате первой вспышки погибло несколько экипажей тяжёлых истребителей - именно они перехватили ракету.
        - "Похоже, что одна из болванок из туннельных орудий задела ракету и боеголовка сработала", - предположила Флора.
        - В системе две "невидимки" неизвестной принадлежности, - доложился ИскИн рейдера. - Предполагаю, что это корабли постройки федерации Галантэ.
        - Активизировать систему активной маскировки! - отдал я приказ. - Сообщить по флоту - огонь по данным нашей системы целеуказания.
        Разведчики надо выбивать немедленно, какое у них боевое задание нам неизвестно, так что лучше поберечься. Через несколько минут активного маневрирования одна из "невидимок" была прочно захвачена системой целеуказания рейдера и грянувший дружный залп разнёс корабль аграфов в щепы. Второй попытался уйти в гипер, но здесь мы справились уже сами, отстрелив ему разгонные двигатели.
        Тем временем москитный флот харданцев добивал последние крейсера и эсминцы, а тяжёлый носитель активно "парил" струйками воздуха из многочисленных пробоин в прочном корпусе. Боевые станции уже давно прекратили его расстреливать, внимательно наблюдая за ходом абордажных работ.
        - У нас почти без потерь, - появился на связи Хэйг Ровен. - Противник бежит.
        Внезапное поражение ашуров стало событием дня во всём Содружестве. Никто не предполагал такого исхода. Скажу более, на заключительном этапе битвы в столичную систему стали прибывать боевые корабли из Центральных Миров с целью взятия под контроль гиперврат, но Конд IV вежливо попросил впредь не появляться в системе без приглашения. Дерзкий шаг, но с другой стороны, что он теряет? Никаких дел со старшими у него нет, в помощи монархии те оказали, так что правильно поступил монарх - пошли они все лесом!
        А вот аграфы возмутились, особенно когда узрели корпуса двух своих разведчиков. В чём они только не обвиняли Конда IV! По касательной прилетело и мне. Старших абсолютно не смутил тот факт, что разведчики пришли вместе с эскадрой ашуров. Аграфы всё активнее призывали ввести войска Центральных Миров в столичную систему Харданской монархии и ввести здесь внешнее правление.
        Тут я уже не выдержал и выложил в Галанете все материалы по зафиксированным нами кораблям аграфов у ашуров, выложил все их наработки по псионам и все материалы по покушениям лично на меня. Флора добавила "выжимки" с нейросетей экипажа разведчика. Кстати, выяснился очень интересный момент - при попытке покидания борта захваченной нами "невидимки" у экипажа происходил сбой в работе нейросети в результате которого стиралась вся информация, хранившаяся на ней, а носитель погибал. Хорошо, что Флора заранее побеспокоилась о сохранности данных и сбор информации произвела дистанционно, используя корабельную медкапсулу.
        Тем временем в столичную систему вошёл наш флот. Хейг Ровен тут же прибыл на доклад. Я, конечно, понимаю, что краткость сестра таланта, но на сей раз наш командующий побил все свои рекорды: "Противника лержали на дальних и средних дистанциях боя, атакуя ракетами и обстреливая корабли из туннельных орудий и пульсарами. По максимуму были задействованы все выставленные нами вооружённые платформы и минные кластеры. Применили семь спецбоеприпасов. Ашуры, ввиду тяжелейших потерь, отступили. Наши потери в личном составе незначительны. Флот полностью боеспособен и готов к выполнению дальнейших задач".
        У аграфов было время оценить возможности нашего флота - 15 линкоров последних поколений внушали если не страх, то уважение точно! Их истерические вопли внезапно прекратились, и они по-джентельменски, не попрощавшись, исчезли из системы. Но не только вид нашего флота охладил пыл старших - разгорался грандиозный скандал по материалам, сброшенным мной в глобальную сеть. Реакция аграфов была весьма не характерной для них - остроухие исчезли со всех неофициальных площадок Содружества и продолжали вызывающе молчать, никаким образом, не комментируя выдвинутые против них обвинения.
        - "Надо ожидать очередных неприятностей", - пришла к заключению Флора.
        А дальше был праздник! Конд IV объявил трёхдневный праздничный марафон в честь Великой победы. Особо нос он не задирал и всенародно заявил, что без нашего участия речи о победе не было бы в принципе. Народ проникся и объявил, что теперь мы братья навеки. Не знаю, как у других, но лично у меня выработалась нездоровая реакция на такие заявления: если кто-то в ближайшее время хочет тебе нагадить, то, как правило, прикрываются подобными лозунгами, но возможно на сей раз я просто ошибаюсь…
        Дома нас ждали хорошие новости - прибыла первая партия потомков Джоре, которую сразу же перенаправили в систему Полис. Местные условия наиболее подходили для обустройства и дальнейшей жизни суровых переселенцев. Патриарх получил предварительное согласие от аграфов и пиирцев в эксперименте по вынашиванию эмбрионов Джоре. От выращивания в "пробирках" я отказался наотрез. По материалам того же "Умника" процент выживания таких эмбрионов был довольно низким, да и их психическая устойчивость не внушала доверия. Как известно у аграфов были значительные проблемы с зачатием, но вот с вынашиванием не наблюдалось в принципе, а пиирцы вообще считались одной из самых здоровых рас. Дружное согласие общин объяснялось просто - главным призом являлись пси-активные дети, которые оставались в их родах после прохождения службы на благо монархии. Именно такое условие я выставил общинам аграфов и пиирцев. Надо будет ещё озаботиться созданием, что-то на подобие "суворовских" училищ, куда будут передаваться дети с семилетнего возраста. Любовь к Родине надо прививать с раннего возраста, вот там будущие псионы и будут
постигать данную науку, совместно с другими образовательными программами, но это дело не близкое… Кстати, потомки Джоре также будут участвовать в этой программе и желающие уже имеются. Льготы и преференции участникам планируются значительные.
        Что же касается псионов, то все заключившие контракт идут во флот. Первоочередной задачей для них является обучение и наработка практических навыков, но для начала им планировалась установка бионейросетей. Пока желающих послужить монархии было откровенно мало, но это лишь начало…
        Вернулся с модернизации мой рейдер. Лидер теперь не узнать - сверкает и переливается как новая звезда. С одной стороны вроде бы и внушает, а с другой… на хрен мне сдалась такая иллюминация? Благо система маскировки позволяла придавать корпусу практически любой цвет. Остановился на кардинально чёрном. В Содружестве и Центральных Мирах уже встречались сверкающие ртутью корабли, но то были чисто экспериментальные образцы.
        Перед модернизацией Лидер разобрали практически до винтика оставив лишь силовой набор и навесную броню. За декаду комплект наноброни тонким слоем покрыл данную конструкцию и теперь будет постепенно перерабатывать его, создавая единый цельный корпус. Да, одно из главнейших достижений Содружества - стандартизация блоков и конструкций летит теперь к чёрту, но такого крепкого корпуса нет у ни одного корабля из всех известных мне миров. Как и договаривались с ИскИнами рейдер перевооружили и оснастили новой энергетикой и оборудованием. Обновлённый Лидер соответствовал 21 поколению по стандартам Содружества, а по назначению его можно было смело переквалифицировать в линкор с повышенной автономностью.
        Похоже, мне предстоит длительное обучение, те знания, что у меня имеются не позволяют воспользоваться всеми возможностями модернизированного Лидера, да и сетку стоит сменить на индивидуальную. Заодно определился с очерёдностью установки бионейросетей для подданных. В первую очередь ставим всем псионам на службе. Второй очередью пойдёт высшее управляющее звено, куда входят как военные, так и гражданские. Третьими будут учёные и инженеры. Понятно, что отрабатывать очередную плюшку придётся не один год, но всё имеет свою цену, а на роль доброго Деда Мороза я точно не подхожу.
        С заменой нейросети проблем не возникло и через пару дней после её активизации я залёг в медкапсулу для обучения под разгоном. Десять дней пролетели как один миг, а капитанский пакет баз знаний был изучен лишь на четверть. Да, ранее я уже изучал подобные базы, но самая свежая соответствовала 18 поколению. Управлять рейдером в принципе возможно, но со стороны это выглядит, как велосипедист за рулём "Роллс-Ройса".
        Два дня перерыва потратил на скопившуюся текучку и общение с семьёй и близкими. Аль-Элен заметно изменилась и пребывает в счастливом преддверии материнства. Линн вся в делах, ей пришлось взвалить на себя часть обязанностей Аль-Элен, которая уже не может работать в прежнем режиме. Мои "детки" Сью и Вед тоже не сидят на месте. Сью пошла на повышение и теперь уже командует лёгким крейсером. Веду недавно исполнилось восемнадцать и он возглавил одну из секций инженерной службы на средней боевой станции. Мара по-прежнему хозяйничает на моём первом корабле - Ведуне, а её муж, Алин, наш главный геолог монархии, шастает где-то в туманности. Ребёнок Мары и Алина довольно частый гость у нас в резиденции. Он быстро сошёлся с моей младшенькой и, хотя та ещё толком и ходить-то не научилась, но за то уже во всю с ним общается.
        Перед вторым заходом на обучение пришло сообщение от сполотов - они отказываются от моих услуг и разрывают торговое соглашение. М-да… очень плохая новость! Похоже, сполоты нашли мне замену и теперь кто-то другой активизирует артефакты древних. Откуда пришла помощь сполотам, думаю, всем понятно. Что же их сподвигло на столь недружественное действие?
        - "Могу лишь предположить, что твои последние действия по отношению к аграфам не понравились всем старшим. Сыграла пресловутая солидарность - никто не смеет даже косо смотреть в сторону старших! Что же касается взаимоотношений между старшими, то в последнее время в галанете и других информационных источниках всё отчётливее прослеживается очередной посыл старших - не стоит акцентировать внимание на внутренних проблемах Центральных Миров, - отчиталась Флора. - Возможно, старшие сумели как-то договориться и твой выпад теперь воспринимается как покусительство на давно сложившийся мировой порядок".
        - "Но ведь то, что творят аграфы ужасно! Как с этим можно мириться"?
        - "Вспомни один фразеологизм из своей прошлой жизни: "Что позволено Юпитеру не позволено быку"! Это крылатое выражение как раз к месту. Старшие считают, что взвалили на себя тяжёлое бремя поддержания мира и спокойствия во всём Содружестве. А вот какими средствами они этого добиваются никого не должно волновать! Я уверена, что те же самые сполоты, мзимы и дварфы не так уж и далеко ушли от тех же аграфов. Нам просто посчастливилось не столкнуться раньше времени с их изнанкой жизни".
        Если Флора права, то вскоре мне не избежать полноценной бойни. Старшим ничего не стоит избавиться от прыща на заднице у слона, отпилив её вместе с той же задницей. К счастью, реальность такова, что уже сейчас монархия Росс может весьма болезненно огрызнуться, но старшие об этом пока не догадываются…
        Фактор времени становится решающим и пока есть свободное время нужно использовать его по максимуму, вполне возможно, что вскоре его не будет хватать даже на обучение. Вторая декада обучения была прервана срочным сообщением от Патриарха:
        - Тревога! Атака на Метрополию и провинцию Дальняя! - я с трудом переваривал скороговорку Патриарха, наблюдая как медленно поднимается крышка медкапсулы.
        Резкое прерывание обучения под ускорением довольно чревато, надо некоторое время чтобы нейросеть нейтрализовала все последствия используемых медицинских препаратов.
        - Подробности… - схватился я за голову.
        Пришёл информационный пакет, снятый с порталов в наших системах. Более ста характерных засветок в каждом из них отчётливо говорили, что к нам направляются боевые корабли.
        - Действуем по плану! - превозмогая головную боль я кинулся к своей одежде.
        - Порталы переключены, - сообщил Патриарх.
        Успели! Теперь осталось только ждать сообщений с мест выхода из гипера наших "гостей". Мы уже давно обсуждали с ИскИнами возможность массовой атаки на монархию и пришли к выводу, что вполне можем противостоять таким угрозам, необходимо было иметь лишь пару свободных порталов. После набега на ашуров эта проблема была закрыта. Суть нашей задумки была довольно проста - мы воспользовались "незарегистрированными" возможностями порталов. Одно время сполоты, используя наш портал как транзитный, сразу же из Зафронтирья попадали в провинцию Дальняя. Вот и сейчас порталы перенаправили нежданчиков совсем не по тем адресам, в которые те ожидают попасть.
        Гиперврата в Метрополии были связаны с порталом в одной очень интересной системе на окраине нашей туманности. Планет здесь не было в принципе, а вместо них сплошное астероидное месиво. Единственное окно выхода из гипера находилось на окраине системы, где мы и разместили портал под охраной двух средних боевых станций. Управляемые минные поля не давали подойти как к гипервратам, так и к станциям. Покинуть систему через обычное пространство не позволяли "глушилки" и платформы с тяжёлым вооружением.
        Портал провинции Дальняя был завязан на гиперврата установленные в системе, где я обычно производил обмен с архами. Мне достаточно легко удалось с ними договориться - надо же инсектам на ком-то натаскивать свой молодняк. Периодически по этому адресу исчезали забредшие в Дальнюю пираты и наёмники, нанятые с целью разведки и диверсий. Геронт, ИскИн провинции, вычислял таких засланцев и отправлял по данному адресу.
        Примерно через полчаса, когда мне стало уже значительно легче, появились первые данные. В глухой системе объявилась усиленная флотская группа аграфов в составе 16 линкоров, шести тяжёлых и такого же количества средних носителей, 16 тяжёлых крейсеров и около полусотни эсминцев и лёгких крейсеров. Присутствовали также два больших и четыре средних войсковых транспорта. Судя по составу группы можно предположить, что их основной задачей являлась полная зачистка столичной системы.
        К архам попал один из флотов аварцев, который количественно мало чем отличался от усиленной флотской группы аграфов. Судя по кадрам передаваемыми нашими зондами архи явно не ожидали такого крупного "подарка" и два дежурных улья в системе ушли в глухую оборону. Аварцы довольно быстро пришли в себя и воодушевлённые своим численным превосходством ринулись в атаку. Но их порыв был недолог - в системе появилось сначала три, а немного спустя ещё пять больших ульев с силами сопровождения. Два с половиной часа хватило архам, чтобы полностью разобраться с аварцами. Да, и инсекты потеряли несколько ульев, но они не унывали - победа была за ними, а те, кто не смог себя защитить - слабаки, по которым и скорбить стыдно.
        С аграфами вышло не всё так однозначно. Ценой потери почти всех лёгких сил, буквально прорубивших своими корпусами коридор необходимый для сброса скорости тяжёлых кораблей, аграфам удалось собрать остатки своего флота в кулак и организовать коллективные щиты, защитившие боевые корабли от вездесущих астероидов и космической пыли. Попытка пробиться назад к порталу была пресечена сдвинувшимися минными кластерами и огнём с боевых станций. Платформы с тяжёлым вооружением также обозначили себя и огнём из туннельных орудий просаживали коллективный щит. Аграфы оказались в патовой ситуации - атаковать они не могли, так как для этого надо было снимать общий щит, а пойти на прорыв не позволяло плотное астероидное поле и наши средства обороны. Щиты между тем потихоньку таяли…
        Старшие попытались применить ракеты с антивеществом, прорубив коридор для выхода, но после первого же выстрела прекратили эти попытки. Взрыв всколыхнул ближайшие окрестности и астероиды буквально ринулись в образовавшуюся пустоту, усугубляя и до того не простую ситуацию.
        Спустя шесть часов до глухой системы добралась наша усиленная эскадра: шесть линкоров и два тяжёлых носителя с силами сопровождения. Выходили по только нам известному коридору, где вероятность столкновения с неприятностями были исключены. Лидер вышел во главе эскадры. За прошедшее время ситуация кардинально не изменилась, но по мнению ИскИнов боевых станций аграфы готовятся к уничтожению своих кораблей.
        - "Обычная практика, - прокомментировала Флора. - Чтобы не сдавать корабли врагам их уничтожают, экипажи эвакуируется штатными средствами, а, согласно всеми принятыми нормами, мы будем обязаны вылавливать спасательные капсулы".
        - Передать по общему каналу, - обратился я к Стратегу. - Экипажи уничтожившие свои корабли спасению не подлежат!
        Я никаких общепринятых норм в глаза не видел и тем более не подписывал их и церемониться с врагами не собираюсь. Они здесь чтобы уничтожить монархию, а это значит никакого сострадания от меня они не дождутся!
        - Тактик, Стратег, мобилизуйте все свободные мощности в системе и срочно приступайте к взлому корабельных ИскИнов аграфов!
        Глава 22
        Капитан крейсера вызывает старпома:
        - А что это за толчок был минуты две назад?
        - Да это… мичману Ковбасюку пришла радиограмма, что его жена уехала с каким-то хахалем в Ниццу отдыхать.
        - Ну и?
        - Пи%дец Ницце…
        Старшие весьма ценили свои жизни, но тем не менее готовы были пожертвовать ими во благо своей расы. Будь в системе гиперсвязь и отцы нации уже давно бы нашли нужные слова и боевой флот аграфов вспыхнул бы маленькими солнышками. Адмирал соединения был закоренелым прагматиком и искренне верил, что бороться надо до конца и не стоит раньше времени опускать руки, а потому ждал и надеялся, не отдавая последний приказ. На сей раз излишняя упёртость адмирала сыграла нам на руку, предоставив время для атаки на корабельные ИскИны.
        Тактик не подкачал и ему довольно быстро удалось проникнуть в информационно-управляющую систему флагмана аграфов, а спустя незначительное время в его подчинении находились инженерная и медицинские секции. По его приказу медицинский ИскИн флагмана выдал адмиралу предписание о срочной необходимости посетить медицинскую секцию. Как только адмирал оказался в медкапсуле пошло считывание информации с его нейросети. Тактику неслыханно повезло - он практически сразу же наткнулся на клановые коды допуска к корабельным ИскИнам аграфам. Основной состав флотской группы состоял из боевых кораблей Правящего Дома. За двое суток непрерывной работы Тактика весь флот аграфов оказался под полным контролем.
        Самым сложным оказалась эвакуация тяжёлых и неповоротливых туш линкоров и тяжёлых носителей. Пришлось дожидаться прибытия буксиров из Метрополии, своими силами мы смогли справиться только с немногочисленными остатками крейсерской группы и эсминцами сопровождения. Довольно забавно было наблюдать за реакцией аграфов, запертых в своих каютах, и наблюдающих за происходящим через корабельную информационную систему, те искренне не понимали, что происходит.
        Судьба аграфов была предрешена. Отдавать их лорду Кор-Каэлю я однозначно не собираюсь. На сей раз перед нами профессиональные военные, которые присягали на верность федерации и Правящему Дому - пятая колонна мне точно не нужна! Старшие пришли с единственной целью - убивать. Согласно полученному приказу в нашей столичной системе камня на камне не должно остаться. Этого ни простить, ни тем более забыть я не смогу! Но шанс всё же им предоставлю - снимем нейросети и остальные высокотехнологичные цацки и отдадим переселенцам Джоре. Им осваивать планету нужно, работа найдётся всем, а что будет дальше - жизнь покажет…
        С аварцами всё вышло гораздо проще и трагичнее. Архи не оставили в живых никого. Остовы кораблей зияли аккуратными пробоинами и рваными дырами. Попадались и относительно целые корабли, но таковых было удручающе мало. Нашим верфям предстояло знатно потрудиться, чтобы привести весь этот хлам в порядок - покупатель на этот товар у нас имелся и не один! Перед самым отлётом со мной связался Геронт (ИскИн провинции Дальняя) и сообщил, что у них объявились представители Звёздных баронств на предмет закупки боевых кораблей не ниже восьмого поколения.
        Я помню свою жизнь в баронствах и она мне раем не показалась - самодуры встречаются везде. Обидно, что там они обладают реальной властью, но как у нас говорят: "Каждый народ достоин своего правителя!" и с этой истиной не поспоришь. Оказывается, моё противостояние с аварцами аукнулось и в секторах Звёздных баронств, где сторонники рабовладельцев получили доступ к снимаемому с хранения имперскому вооружению. Вот и рыщут по Фронтиру подручные баронов в надежде прикупить пару-другую современных кораблей. От кредитов отказываться не буду, тем более есть, что предложить.
        Если говорить о финансовой стороне недавно произошедших событий, то она неожиданно радует. Аграфы были настолько уверены в своей победе, что заранее не позаботились о своих активах. Флора в первую очередь "поинтересовалась" счетами старших и с удивлением обнаружила на нейросетях доступ к весьма немалым накоплениям. Целую декаду она крутила счета аграфов, но всё же сумела вывести из Центральных Миров несколько десятков корпов кредитов. Аварцы оказались существенно беднее, но тот же корп с небольшим был приятным довеском.
        По прибытию в Метрополию созвал расширенный Совет. Решали, как жить дальше. Первым слово взял Патриарх.
        - Начну издалека, - аватар ИскИна энергично приблизился к информационной панели, где отображалась наша туманность. - Вся эта область космического пространства гигантский научный проект империи Джоре. В своё время он им достался от Древних, но в "замороженном" состоянии. Почему наши далёкие предки отказались от него неизвестно, но Джоре решили продолжить проект и запустили механизм формирования туманности. Основной целью данного проекта являлось образование новых солнечных систем пригодных для жизни в пределах этой туманности. Как мы видим эти процессы довольно длительны и на сегодняшний момент наши разведчики обнаружили только 11 систем с подходящими условиями жизни. Запущенные несколько тысячелетий назад процессы активны и по сей день, формируя на окраинах новые системы.
        - Ты это к чему? - не выдержал я.
        - К тому, - Патриарх медленно повернулся ко мне и торжественно продолжил, - что все эти сектора пространства являются неотъемлемой частью империи Джоре и находимся мы здесь на вполне законных основаниях! Ты, как прямой потомок империи имеешь полное право на её возрождение и, соответственно, защиту собственных интересов! Подчеркну особо - любыми средствами! Быть жёстким не слабость - это суровая необходимость, если мы хотим добиться чего-либо существенного.
        - Как я понял, это было юридическое оформление наших дальнейших действий? - поинтересовался я.
        - Центральным Мирам и Содружеству пора понять, что на политической карте мира появился ещё один игрок.
        - Не рановато?
        - Как бы было не поздно…
        - Однако, ты просто фонтан оптимизма!
        - Меня смущает, что Центральные Миры в шаге от совместных действий против нас, а если они подтянут ещё и своих союзников из Содружества… Боюсь мы долго не выстоим.
        Я посмотрел на своих жён, именно в их руках находились почти все финансовые рычаги монархии.
        - Мы вышли на уровень полной экономической независимости, - правильно поняла мой взгляд Линн. - С этой стороны неприятностей ожидать не стоит.
        Мой взгляд остановился лорде Кор-Каэле.
        - Явный союзник у нас только один - это небольшая монархия в Содружестве, которая не имеет какого-либо политического влияния. Есть сочувствующие или просто симпатизирующие нам, но в случае обострения ситуации рассчитывать на их помощь было бы весьма недальновидно.
        Следующим высказался командующий флотом.
        - В плане боевых возможностей нашего флота могу сказать одно - в качественном аспекте мы превосходим всех! В количественном - мы уступаем большинству государств Содружества и тем более Центральным Мирам. В прямом противостоянии однозначно уступим и тем и другим. Качественное преимущество в технике можно использовать при организации диверсионных групп глубоко внедрения. Как правило, эффективность действия таких групп крайне высока, что отрицательно скажется на моральном духе противника и его экономическом потенциале.
        Тактик был краток:
        - С одной стороны нам совершенно не с руки сообщать о победе над двумя флотами противника. Этот тактический приём может сработать ещё раз. С другой - противник, не обладающий полным объёмом информации, может прийти к неправильным выводам, чего не хотелось бы в любом случае. Нам крайне желательно провести несколько актов устрашения в столичных системах противника. Тем самым мы дали бы понять, что в случае повторной агрессии от возмездия никто не уйдёт.
        - Полностью согласен с мнением Тактика, - поддержал своего коллегу Стратег. - Я специально проверял Лидер на предмет обнаружения его оборудованием из Центральных Миров. Могу сказать с полной уверенностью - у старших на данный момент нет никакой возможности обнаружить Лидер даже в ближней зоне обороны.
        - Это когда ты успел прийти к таким выводам? - поинтересовался я у ИскИна.
        - Когда эвакуировали линкоры аграфов. Я протестировал всё оборудование на кораблях и удостоверился, что мои догадки полностью верны.
        На том и порешили: я на Лидере отправляюсь в Галантэ, а Аэль-Тахи, герой гуманитарного рейда по Амерону, на трёх "невидимках" в гости к аварцам. Лорд Кор-Каэль и командующий флотом Хейг Ровен попытались отговорить меня от личного участия в рейде, но предложить более подходящую кандидатуру не смогли. Только у меня имелись подходящие базы знаний, пусть не до конца изученные, но они всё же имелись, да и спаянная команда ИскИнов в случае чего поправит и подстрахует.
        В наглую к аграфам ломиться не стали - факт нашего выхода из гипера зафиксируют однозначно и пусть остроухих ожидают явные проблемы с обнаружением нарушителя спокойствия, но погоняют нас при этом знатно. А потому решили прибиться к какому-нибудь торговому каравану и под "скрытом" пересечь границу Центральных Миров. Пробирались через знакомый портал в республике Минматар. Пристроились к громаде тяжёлого транспорта и без особых приключений добрались до федерации Галантэ.
        Надо сказать, аграфы довольно серьёзно относятся к собственной безопасности и абы кого к себе не пропускают. Все прибывающие в федерацию корабли проверялись и просвечивались неоднократно. На наших глазах несколько транспортов было остановлено, груз с них снят, а сами корабли были отправлены обратно. Чем они не угодили старшим не понятно…
        Порядок в столичной системе Правящего Дома был идеальный. Немногочисленные транспортные коридоры контролировались девятью большими боевыми станциями. Всеми кораблями в системе управляла диспетчерская служба и если кому-то внезапно на ум приходило перехватить управление и прибавить "газку", то это было последнее его желание - с нарушителями не церемонились, от слова "совсем". Повезёт если тебе просто отстрелят движки, но чаще следовал одновременный залп с двух-трёх боевых станций и выжить шансов практически не оставалось. Жестоко? Возможно, однако за всё время нашего нахождения в столичной системе Стратег не зарегистрировал ни одного нарушителя - система наказаний действовала превосходно! В случае, если же капитану корабля удавалось выжить его дальнейшая участь была незавидна. Аграфы всем известные долгожители и быть прикованным всю оставшуюся жизнь к материнской планете совсем не комильфо - капитанской лицензии нарушитель лишался моментально и навсегда.
        Из двенадцати планет три были обитаемы и активно использовались. Ближайшая обитаемая планета к местному светилу была окружена энергетическими щитами отражающие в космическое пространство излишки звёздной энергии и тем самым значительно понижая температуру на её поверхности. Аграфы превратили планету в цветущий сад, хотя ранее она выглядела как обыкновенный раскалённый кусок породы. За дальней орбитой самой холодной планеты виднелись огромные рефлекторы-отражатели, которые, наоборот, собирали звёздную энергию и перенаправляли её на планету. Раем это место не назовёшь, но на экваторе жить можно! Я думаю, что она и используется у аграфов как круглогодичный зимний курорт - в средней полосе и на полюсах снега хватало с избытком.
        На орбите столичной планеты висело шесть малых боевых станций, а подходы к ней были густо усеяны управляемыми минными полями. Подобраться к планете незамеченным было просто нереально, но не её я выбрал главной целью. На окраине системы вокруг одного из газовых гигантов вращалось две исследовательские станции аграфов. Тактик немного покопался в местной сети и выяснил, что именно здесь находятся некогда спасённые мной имперцы Джоре. Остроухие используют их в своих целях и уже сейчас добились значительных успехов в освоении имперских технологий, что позволяет им диктовать свои условия не только в Центральных Мирах, но и во всём Содружестве. Настало время лишить их этого преимущества.
        Исследовательские станции являлись в прошлом боевыми и сохранили возможности постоять за себя. Кроме того, на орбите газового гиганта находились ещё две станции тылового обслуживания флота, которые могли организовать боевую поддержку соседям. Не стоило также сбрасывать со счетов патрульную службу, организовавшую контроль прилегающего пространства.
        Операцию по уничтожению исследовательских станций пришлось разбить на два этапа. На первом мы избавлясь от захваченных с собой минных кластеров, разбросав их по маршрутам движения патрулей. Второй этап заключал в себя организацию места непосредственной атаки на станции. Дело в том, что атаковать нам придётся противокорабельными ракетами тяжёлого класса, другие просто не подходят для поставленной цели. Специфика применения таких ракет заключается в том, что сразу же после старта она уходит в гипер. Внутрисистемный гиперпрыжок довольно эффективное средство против следящих систем, ракета в прыжке практически невидима и выходит из него уже непосредственно перед целью. Далеко не каждая система обороны успевает среагировать и выставить щиты. Понятно, что с близкого расстояния такой ракетой не пульнёшь - она просто не успеет уйти в гипер, поэтому пришлось перемещаться на противоположный край системы. Также надо было учитывать, что пуск ракет засечёт любая система наблюдения и нам придётся спешно менять позицию.
        - Девять, восемь, семь… - начал обратный отсчёт до пуска ракет Стратег. - Пуск! Ракеты вышли штатно.
        - Смена позиции, - приказал я, хотя весь ход операции и так был отработан буквально до мелочей.
        - В системе объявлена боевая тревога, - доложил Тактик. - Район пуска ракет активно сканируется системами обнаружения и контроля пространства. Фиксирую экстренный старт корвета с одной из станций.
        - Время до выхода ракет из гипера: три, два, один… - продолжил Стратег. - Выход!
        Две яркие вспышки озарили окраину столичной системы аграфов. Мощность взрывов спецбоеголовок была на столь велика, что сорвала с орбиты две флотские станции и те медленно и безудержно падали в недра газового гиганта, хотя и пытались изо всех сил выправить ситуацию. От исследовательских станций не осталось ничего, им не помогли даже наполовину выставленные щиты.
        - Корвет захвачен системой целеуказания, - доложил Стратег.
        Интересно, кто там такой шустрый? В любом случае от корвета надо срочно избавляться, если на его борту находятся имперцы, то своей главной цели я не достиг. Лидер к этому моменту шёл с максимально возможным ускорением, но перехватить и взять корвет на борт не успевал, только уничтожить - он как раз вошёл в зону действия боевых пульсаров.
        - Залп! - отдал я приказ.
        Корвет вспыхнул и развалился на мелкие части. К нам тут же кинулись ближайшие патрульные группы. Разошлись. Прямиком направились к порталу. Обстановка здесь разительно изменилась: два десятка линкоров наглухо блокировали портальную арку. Ещё два десятка виднелись вокруг столичной планеты и с десяток устремились к газовому гиганту. М-да… через портал не уйти.
        - "Зафиксировано слабое пси-воздействие", - пришло сообщение от Защитника.
        Похоже, кто-то из псионов решил просканировать ближайшее пространство. За себя я не волнуюсь - защита стоит непробиваемая, а других псионов в экипаже нет. Хорошо, что мы сейчас находимся недалеко от портала, здесь сейчас полное столпотворение и "разглядеть" нас на общем фоне торговых судов практически невозможно. Будь мы где-нибудь в стороне, вот тогда на нас точно обратили бы внимание!
        Что же касается закрытого портала, то ничего в том страшного нет - вполне предсказуемый ход. Придётся несколько дней подождать. Больший срок экономика системы просто не выдержит: ей крайне необходимы ресурсы для нормальной деятельности. Тактик от скуки взломал флотскую систему связи и у нас появилась возможность быть в курсе всех событий в столичной системе. Моего постоянного нахождения в рубке теперь не требовалось и свободное время я потратил на изучение баз.
        - Гиперврата активизированы, - спустя четверо суток доложил Тактик.
        Надо сказать аграфы проявили просто нечеловеческое терпение, надеясь, что мы не выдержим прессинга и как-то себя обозначим. Всё это время многочисленные поисковые группы просвечивали все укромные уголки системы, а патрули утюжили окрестности всех планет. Очевидно, по мнению аграфов, именно там мы и должны были находиться, но не случилось… Пришлось военным прекращать поиски и в срочном порядке открывать портал - из столицы всё отчётливее стала доноситься ненормативная лексика начальства.
        Ушли вместе с тяжёлым транспортом, возле которого и ютились пока шли поиски диверсантов. Уже находясь в гипере заслушал доклад Тактика по результатам его работы во флотских сетях. Поставленную перед нами задачу мы выполнили полностью - уничтожили исследовательские станции и всех имперцев, находящихся там. Сомнений чьих рук это дело у аграфов также не было. Один из высокопоставленных сотрудников безопасности прямо указывал, что заказчиков и исполнителей надо искать не в Центральных Мирах и Содружестве, а во Фронтире. Что же касается уничтоженного корвета, то это был плановый рейс с активированными артефактами.
        После уничтожения исследовательских станций, на которых хранился основной запас артефактов Правящего Дома в федерации Галантэ неизбежно образуется дефицит этих самых конструктов. Да, в других Домах они тоже имеются, но все сливки снимал Правящий Дом, а у них сейчас почти ничего не осталось. Грядёт значительный скачок цен на изделия древних, что для нас весьма неплохо.
        Уже в Метрополии узнал, что произошло в столичной системе империи Авар. Аэль-Тахи на "невидимках" производства Галантэ также без особых проблем добрался до места назначения. Объектом атаки он выбрал строящуюся большую боевую станцию. Залп из двух ракет с антивеществом не оставил от станции и строительных доков даже мелких осколков - всё испарилось в адской вспышке. В отличие от аграфов у рабовладельцев в системе образовалась грандиозная свалка, чем Аэль-Тахи и воспользовался, сразу же уйдя в гипер.
        О произошедших событиях в федерации Галантэ и империи Авар особо никто не говорил, но как у нас говорят: "Земля слухами полнится"! Тот, кому нужно было, всё и так понял. Первым "отзвонился" Конд IV. Заверил меня в своей горячей поддержке и туманно намекнул, что истинная мощь нашего флота способна удивить даже самых сильных противников. Затем на связь вышел император Арагат VIII.
        - Рад тебя видеть, Клим, - перешёл он на нормальный язык после официальных расшаркиваний. - Ты меня вновь удивил!
        - Не понимаю о чём ты, Арагат? - делано удивился я.
        - Ну как же?! На днях кто-то умудрился незаметно забраться в столичные системы Галантэ и Авара и наделать там немало шума. Говорят, что к этому приложил руку кто-то из Фронтира!
        - Наговаривают!
        - Да я не против, - усмехнулся Арагат, - а за аварцев, так вообще отдельная благодарность. Что же касается старших, то и им давно пора понять, что Содружество и Фронтир не задний двор для забав и экспериментов.
        - Твои бы слова Всевышнему в уши…
        - Ты прав, одного раза, пожалуй, будет маловато - не поймут! - император довольно хмыкнул и подмигнув продолжил. - Дело у меня к тебе имеется. Мои аналитики утверждают, что у тебя во флоте появились очень интересные кораблики - их даже старшие засечь не могут! Не продашь парочку-другую по старой дружбе? Очень нужно!
        М-да… как-то я не подумал, что ситуацию можно будет просчитать таким образом. Свои разведчики и модернизированные "невидимки" аграфов 15-го поколения продавать нельзя в любом случае!
        - Могу предложить крейсера производства федерации Галантэ 12-го поколения.
        - Это случайно не из флота старших, который совсем недавно внезапно исчез во Фронтире?
        Даже интересно, откуда у императора информация по пропавшему флоту аграфов? Хотя на данный момент это не столь уж важно, куда интереснее как поступит Арагат? Если согласится, то в известной мере противопоставит себя старшим - аграфы всё равно рано или поздно вызнают о своих корабликах, ну, а если не решится…
        - А знаешь, я, пожалуй, не откажусь! - Арагат энергично рубанул рукой. - Сколько?
        - Два корабля хоть сейчас и ещё три после небольшого ремонта, - подсказала мне Флора.
        - Подходит! - кивнул мне император.
        Похоже, аварцы вскоре столкнутся с весьма неожиданными для них сюрпризами…
        Что же касается кораблей аграфов, недавно доставшихся нам, то по заверениям Боцмана, в самом ближайшем будущем нас ожидает формирование 3-го Флота. Первые два были сформированы из тяжёлых кораблей сполотов (15 и 13+ поколений) и были однотипны по составу, в каждом из них значилось: 12 линкоров, четыре тяжёлых носителя, 16 тяжёлых и 24 лёгких крейсеров, четыре разведчика и 48 эсминцев. Кроме этого, в нашем флоте числились две отдельные флотилии на базе линкоров аварской постройки и от сполотов (поколение 13+): по три линкора, тяжёлому носителю, четырёх тяжёлых и восьми лёгких крейсеров, а также 16 эсминцев.
        Пришли неожиданные известия с боевой станции Джоре. Её детекторы обнаружили несколько разведывательных зондов на самой окраине системы. Высланные дроны перехватили их, а дальнейший взлом ИскИнов позволил установить, что запущены они были из соседней системы, где находилось больше десятка боевых и транспортных кораблей сполотов.
        Теперь становилось понятным их внезапное решение о прекращении сотрудничества - сполоты сделали ставку на боевую станцию Джоре и делиться своей находкой ни с кем не собирались. Непонятно правда, как они собирались активизировать найденные на станции артефакты, но очевидно какой-то вариант действий у них на этот счёт имелся.
        - "Не туда смотришь, - донеслось от Флоры. - На столь решительный шаг сполоты могли решиться только в одном случае - если им доподлинно были известны коды доступа станции"!
        - "И характер хранящегося груза! - дошло до меня. - А активизацией артефактов занялись бы имперцы, находящиеся сейчас в стазис-камерах"!
        М-да… а ведь действительно похоже, что сполоты сделали ставку на станцию. В таком случае им и аграфы особо не нужны, а весь антураж, созданный ими, всего лишь видимость, для усыпления бдительности ближайших союзников. Тем опаснее они становились для меня - слишком многое поставлено сполотами на эту карту.
        В ближайшем будущем флотилия сполотов войдёт в систему и попытается подчинить себе главный ИскИн станции и всё было бы хорошо, на как раз его мы и заменили. Новый хозяин станции воспримет действия "гостей" как враждебные и во Фронтире станет ещё на одну пропажу больше. Рано или поздно сполоты прознают правду и мне прощения мне не будет! Остаётся надеяться, что к тому времени желания связываться со мной у них не возникнет в принципе.
        Глава 23
        Занимательный факт: окурок, выброшенный в урну, гораздо патриотичнее флажочка или ленточки на автомобиле.
        Я не успел… Попытался добраться до боевой станции Джоре раньше, чем там объявятся сполоты и уже на месте урегулировать ситуацию, но не успел. Пять смятых консервных банок, по-другому то, что осталось от кораблей сполотов и не назовёшь, болтались на окраине системы. Как я и предполагал, старшие, не реагируя на предупреждения ИскИна станции, сразу же после своего появления, приступили к его взлому. Ответная реакция ИскИна была абсолютно предсказуемой. Хорошо, что всё происходящее ИскИн записал под протокол - будет потом, что предъявить сполотам, если те попытаются обвинить нас.
        Судя по всему, часть кораблей старших осталась в соседней системе и сейчас дожидается результатов рейда боевой группы. Сколько они ещё будут ожидать и что последует за этим дальше?
        - "Максимум двое-трое суток, - обозначилась Флора. - Потом зашлют пару разведывательных зондов и, если результаты наблюдения будут отрицательными уйдут в Центральные Миры".
        М-да… а результаты будут точно неутешительными - пять остовов кораблей болтаются на самом видном месте. Что разведка сполотов может передать своим хозяевам? Во-первых, боевая станция Джоре действующая. Во-вторых, в системе находится портал (в том, что они его засекли я не сомневаюсь). В-третьих, станция, судя по всему, контролирует и охраняет ближайшую к ней планету. Уже на основании этих данных можно смело готовить ещё одну экспедицию в Зафронтирье и я не сомневаюсь, что сполоты так и поступят. Подготовятся как следует и отправятся, такой куш они никому не отдадут!
        9-12 декад остатки эскадры будут добираться до Центральных Миров. На подготовку новой экспедиции необходимо ещё не менее трёх декад, плюс дорога. Выходит, в моём распоряжении чуть более полугода спокойного времени. За это время нужно успеть переселить всех потомков Джоре с планеты, перебазировать к нам в монархию боевую станцию и свернуть все порталы. М-да… работёнка предстоит ещё та… Наибольшее сомнение представляет полное переселение местных аборигенов. Стопроцентно найдётся сотня-другая баранов, не желающих хоть что-то поменять в своей жизни. И пусть бы с ними, но они почти все псионы! Не знаю даже, что им предложить? Но планов своих из-за этой могучей кучки менять не буду однозначно, поставлю перед фактом: или с нами, или о своей безопасности заботиться будут сами.
        Через декаду сполоты ушли, но перед этим дважды предприняв попытку заслать к нам свои разведывательные зонды. Флора несколько ошиблась в своих расчётах, не учтя всем известную привычку сполотов - доводить все дела до конца. А я в этот момент находился уже в своей резиденции - в моём семействе пополнение! Аль-Элен родила сына! В монархии были объявлены трёхдневные празднества. Первый день, как и полагается я принимал поздравления, находясь в своей резиденции, а потом мне напомнили, что я как-то давал обещание отпраздновать рождение сына по обычаям аграфов…
        Кстати, об аграфах родимых… Весть о рождении сына довольно быстро донеслась до федерации Галантэ и к нам, как меня и предупреждали ранее, ринулась толпа старцев, страждущих и просто прихлебателей разного рода, при чём по уверениям нашей же службы безопасности каждый пятый из них был связан со спецслужбами федерации. Хорошо ещё, что доступ в Метрополию был ограничен и отсеивание особо любопытных происходило в провинции Дальняя.
        Ситуация в самой федерации была довольно напряжённой. Скрыть факт "диверсии", как её обозвал Правящий Дом, не удалось. Также не удалось замолчать применение в столичной системе запрещённого оружия. Сопоставить исчезновение во Фронтире флота аграфов и последовавшей вслед за этим "диверсией" особого труда для глав других Домов не составило. А потом последовали весьма неудобные вопросы, которые Правящий Дом проигнорировать никак не мог: "Кто был целью флота аграфов?", "Почему самый современный и совершенный флот Центральных Миров не смог обнаружить противника?", "Как вообще допустили применение запрещённого оружия?" и самый главный вопрос - "Есть ли гарантия, что данный инцидент не повторится"?
        Правящему Дому совсем не просто было отвечать на все эти вопросы и удержать при этом власть в своих руках. Помогли вековые традиции и клятвы верности принесённые Дому, но вместе с тем всем стало ясно, что Правящий Дом беззастенчиво использовал ресурсы федерации для решения своих личных проблем и потерянный во Фронтире боевой флот тому подтверждение. Также стало понятно, что новый противник федерации не будет ограничиваться пустыми угрозами и на любую агрессию по отношению к нему ответит тем же. Самым главным разочарованием аграфов являлся тот факт, что ничего они этому противопоставить пока не могут.
        Что же касается погибших имперцев и уничтоженных артефактах, то это не такая уж огромная потеря. Джоре успели активизировать столько древностей и выдать столько информации, что для её освоения потребуется не одно столетие. Аграфы умели не торопиться, да и к чему? Уже сейчас Правящий Дом имел все возможности приступить к выпуску техники 15-го поколения и для себя они это делали, но для всех остальных - тайна за семью печатями и козырный туз в борьбе за власть. Комфортное преимущество перед Содружеством в пять поколений и фора в два-три поколения перед остальными старшими позволяла Правящему Дому смотреть в будущее с большим оптимизмом. К чему устраивать гонку поколений, когда и так всё хорошо? Аграфы правильно оценили наши возможности и пришли к выводу, что прямое противостояние с монархией Росс им совершенно не выгодно. Однако это совершенно не означает, что Правящий Дом не будут пытаться в любом удобном случае нагадить нам по мелочам.
        Как только закончились праздники навалились срочные дела. Эх, бросить бы всё к чёрту, взять в охапку жён с детьми и рвануть куда-нибудь подальше, но нельзя! Мне хоть и обещали полгода-год спокойной жизни, но исчезать из монархии в этот период мне категорически не рекомендуется - могут возникнуть серьёзные проблемы. А повод побродить по Зафронтирью имелся.
        Аналитический комплекс ИскИнов на исследовательской станции с особой тщательностью изучил все объёмы памяти "Умника" и накопали немало интересной информации. Их отчёт о проделанной работе начинался с блока данных по Тринадцатому Дому Джоре - моему клановому дому.
        По косвенным данным этому дому посчастливилось заполучить какой-то артефакт Древних и их биологический материал в чудом сохранившейся стазис-камере. Информация об исследованиях Тринадцатого Дома была крайне скудна, но ИскИны пришли к единому мнению, что мои соотечественники замахнулись на создание новой расы, воодушевлённые примером аграфов, которые были выращены, что говорится с "нуля". Тринадцатый Дом взял за основу расу Джоре и попытался её скорректировать в сторону Древних. Об успешном завершении проекта данных найти не удалось, имелось лишь упоминание о неразрешимой проблеме данной программы - видоизменённые нейронные связи в мозге. Внедрённое сознание в него сознание попросту не могло совладать с мозгом и постепенно распадалось. Выходит, я счастливое исключение или, что более вероятнее всего - мозг землян работает примерно в таком же режиме, что и у созданных клонов.
        Далее доклад состоял из предполагаемых координат баз по основным проектам сохранения нации ("Исход", "Тень", "Тайник"). Координаты были приблизительные, как и характер возможного груза, сопровождающий данные проекты. По мнению ИскИнов вероятность отыскать что-либо по этим координатам на сегодняшний момент гораздо меньше 25 %. В общей сложности предполагалось посетить восемь разбросанных по глубокому Зафронтирью объектов и не надо забывать о Декане. Этот ИскИн явно что-то не договаривал и посетить его было бы весьма кстати. Но к глубокому сожалению, все эти планы лишь далёкого будущего, а сейчас мне необходимо заняться делами монархии и пока она не встанет на ноги о путешествиях можно смело забыть. Нет, кое-что можно поручить второму рейдеру, который сейчас проходит аналогичную Лидеру модернизацию, но повторюсь, коды доступа, которые потребуют ИскИны империи Джоре, предоставить могу лишь только я, а это может здорово затормозить ход дальнейших поисков.
        Недавно обретённые знания и технологии позволяют нам перевести экономику и производство в монархии на новый уровень - уровень Окраинных Миров империи Джоре, а это 21-е поколение по шкале Содружества! Патриарх и Боцман основательно взялись за модернизацию наших основных средств производства. Остро встал вопрос по новым сплавам и редкоземельным присадкам. Пока положение выручали поставки из Харданской монархии, но наши шахтёры обещали в самом ближайшем будущем приступить к разработке собственных ресурсов, благо месторождения нужных руд и металлов у нас имелись.
        Чтобы поощрить работу шахтёров решил отдать им для освоения одну небольшую систему с пригодной для жизни планетой. Маловато для монархии иметь всего две освоенных системы, не считая провинции Дальняя. Вот теперь вскоре будет три. Если нас сравнивать с той же Харданской монархией, то даже на её фоне мы выглядим совершенно несерьёзно: более двух десятков освоенных систем и около пяти десятков свободных торговых и иных станций, раскиданных по её просторам.
        Патриарх и Кардинал вышли на меня с предложением освоения ещё одной системы и создания на её базе промышленного кластера монархии. На данный момент почти вся тяжёлая сфера промышленности и кораблестроительные верфи сосредоточены в системе Полис. Массовое перебазирование на новое место жительства в настоящее время было бы весьма недальновидным и затратным мероприятием. В то же время система Полис была отдана нашим будущим псионам и такое соседство было бы не совсем полезным. Патриарх и Кардинал предложили все вновь созданные производства организовывать уже в новой системе, а старые переводить постепенно, по мере возможности. Их доводы показались мне убедительными и освоение четвёртой системы утвердил без особых возражений.
        Пока решались производственные проблемы пришли новости из Содружества - там вновь стали бесследно пропадать корабли. Похоже, Центр вернулся. Не поленился и побывал в системе с архами. Те ничего о взбунтовавшихся ИскИнах не слышали. Скорей всего, архи Центру были неинтересны. Связался с императором Аратана, тот был уже в курсе последних событий, но у него пока всё спокойно - корабли исчезали в основном у соседей аварцев и в республике Хакдан. Где-то Центр протоптал новые дорожки в Содружество. Специально заниматься поиском новых порталов сбрендивших ИскИнов я не собирался - пускай этим делом занимаются соответствующие службы безопасности. В своё время я проинформировал Содружество о кораблях Центра, так что пускай теперь этим вопросом занимаются самостоятельно.
        А с кораблями Центра столкнуться всё же пришлось. Одна из наших разведывательных групп, мониторивших обстановку в прилегающих к нам секторах Фронтира, стала свидетелем нападения кораблей Центра на довольно большой шахтёрский конвой, очевидно польстились на перевозимые концентраты руд. Три скелета крейсеров-трансформеров застыли на окраине системы, а рой зубастых корветов добивал последние эсминцы охранения конвоя. Один из наших разведчиков вышел из "скрыта" и идентифицировал свою принадлежность монархии Росс. Тут же последовала атака на ИскИн разведчика. К этому времени на всех наших кораблях ИскИны ниже 18-го поколения не стояли. Хакерская атака Центра захлебнулась на корню, более того ИскИн второго разведчика, который по-прежнему находился под "скрытом" поддержал своего коллегу и они сообща продавили атаку Центра. В этот же момент все корветы, как по команде перестали атаковать корабли охранения и устремились к своим крейсерам-маткам, а через ещё несколько мгновений крейсера на полном форсаже ушли в разгон. Вот и понимай их как хочешь: то ли Центр нас помнит по прежним делам, или же их смутили
совместные действия наших ИскИнов и уровень оказанного противодействия.
        Всё актуальнее становилась проблема обороны наших рубежей как в самой туманности, так и в провинции Дальняя. Боцман обещал через пару декад предоставить уже наш вариант гравитационной пушки. В отличие от оригинала это творение будет выглядеть более внушительнее, а возможностям немного уступать. Как объяснил Боцман, пришлось кое-что адаптировать к местным условиям из-за отсутствия необходимых материалов, но в ближайшем будущем обещал полный аналог. Разместить такую громаду возможно только на больших боевых станциях, которые также предстоит построить. Осилить постройку станций такого класса мы пока не в состоянии, придётся заказывать в Аратане. По предварительным расчётам нам на первом этапе необходимо как минимум 12 таких станций. Чувствую, что вскоре мы вполне можем разориться.
        Кстати, о предстоящих затратах! Как я и предполагал в Центральных Мирах и Содружестве сейчас наблюдается настоящий бум на артефакты древних. Цены на них подскочили чуть ли на порядок. Прибывшие в Дальнюю соискатели счастья в лице аграфов с удивлением обнаружили постоянно действующий аукцион древностей и махом всё скупили. Мы для приличия подождали декаду и вновь пополнили экспозицию. На сей раз на аукционе присутствовали уже и другие представители из Центральных Миров, а торги вновь прошли с небывалым успехом. Сейчас все в ожидании следующего пополнения экспозиции, а в систему всё прибывают и прибывают представители старших и деловых кругов из Содружества. Вполне возможно, что благодаря артефактам мы сможем вытянуть все наши проекты, тут главное не переусердствовать и не обрушить рынок цен.
        Не надо также сбрасывать со счетов торговлю с империей Аратан, там цифры также весьма впечатляющие. Достаточно сказать, что по объёму товарооборота мы превзошли аналогичные показатели торговли Аратана со всеми Центральными Мирами. Смущает только одно - весь наш экспорт идёт по взаимозачёту. Живых кредитов мы не видим, а оплату получаем заказанным оборудованием. Ну хоть так, а суммы там действительно не малые…
        Торговля с Фронтиром и Харданской монархией примерно на одном уровне. Выдающихся значений здесь в принципе не наблюдается, но стабильность и устойчивость спроса на технику 8-10 поколений предоставляет работу в монархии не одной тысяче подданных. В последнее время мы существенно обновили линейку предлагаемых к продаже товаров: от бытового оборудования и технических ремонтных комплексов до полных комплектов медицинских секций, средних транспортов и личных яхт на их базе. Продажа ИскИнов находится под моим личным контролем и значимая её часть проходит под грифом "спецзаказ". ИскИны с этой пометкой соответствуют 12-му поколению и в Содружестве появились благодаря мне. Центральные Миры таким оборудованием пока не торгуют.
        Тем временем из федерации Амерон пришли давно ожидаемые вести - коалиция международных сил перешла в наступление и с успехом теснит ашуров на всех направлениях. Глава коалиционных сил император Аратана Арагат VIII довольно быстро отошёл от шока победы харданцев над рептилоидами и воспользовавшись моментом ударил основными силами вдоль хараданской границы. Именно здесь флот ашуров понёс сильные потери и был наиболее деморализован. Атака удалась и флот рептилоидов оказался под угрозой окружения. Харданцы также не сидели сложа руки и под шумок отжали несколько приграничных с ашурами систем богатыми редкими ископаемыми. Ашурам пришлось в срочном порядке перебросить на харданское направление часть своих сил, чтобы приостановить флот монархии. Это в свою очередь ещё сильнее осложнило положение на основном фронте. Амеронцы воспряли духом и тихой сапой стали выдавливать рептилоидов с захваченных ими территорий.
        По мнению Флоры, ещё декада-другая и амеронцы выйдут на свою границу. А вот ашуров ожидают тяжёлые времена. Коалиция сил, скорей всего, не остановится и назад вернётся только в случае получения хорошей контрибуции, так что рептилоидам сейчас мало кто позавидует. Что же касается аграфов, то они сразу же после сброса моего информационного блока ушли как из Содружества, так и Фронтира. Не в буквальном смысле, конечно, дипломатические и торговые представительства никуда не делись, а вот вечно скучающих "путешественников" на своих личных яхтах резко поубавилось, да и разведчики под "скрытом" перестали нам попадаться.
        Тем неожиданней было полученное лордом Кор-Каэлем предложение прибыть на Совет Домов федерации Галантэ. Совет Домов не являлся органом высшей государственной власти, но к его решениям прислушивались все. Основной сферой его влияния была светская жизнь нации, соблюдение отточенных многими веками традиций и обычаев, выработка стратегии дальнейшего развития нации. Помимо Правящего Дома и десятка основных Домов федерации в его состав на непостоянной основе входили два Дома-претендента. После рождения моего сына, Кор-Каэль, как глава клана аграфов монархии Росс получил право участвовать на заседаниях Совета.
        Я решил воспользоваться моментом и ещё раз убедительно показать остроухим, что с нами лучше не связываться. Кор-Каэль и сопровождающие его лица были размещены на недавно модернизированном рейдере, полном двойнике моего Лидера. Сопровождали рейдер два тяжёлых крейсера нашей постройки, также прошедших модернизацию на верфи боевой станции Джоре. Именно на ней мои ИскИны обнаружили три комплекта новейшей наноброни для боевых кораблей. К счастью, найденные комплекты оказались конечным продуктом технологической установки по её выращиванию. После модернизации Лидера и использования одного из комплектов установка приступила к изготовлению следующего образца наноброни. Процесс этот оказался довольно длительным и едва укладывался в две декады и это с условием, что в наличие должны быть все необходимые компоненты, с чем у нас по началу были определённые трудности. Боцман обещал вскоре собрать аналогичную установку, что позволит нам приступить к массовой модернизации уже имеющегося корабельного состава, а в перспективе применить данную технологию и на боевых станциях.
        Появление наших кораблей в столичной системе Правящего Дома произвело неизгладимое впечатление. Блистающие ртутью корабли синхронно вышли из портала и сразу же направились к ближайшей станции, где специально для них были зарезервированы причальные доки. При подлёте к станции корабли поменяли свой "окрас" на стандартный в нашем флоте матово-чёрный, чем ещё больше смутили многочисленных наблюдателей. Но не эффектное появление наших кораблей стало головной болью службы безопасности федерации Галантэ - аграфы не могли понять как боевые корабли чужого государства смогли оказаться в столичной системе, нигде не пройдя пограничного контроля?
        Да, это был ещё один мой сюрприз! Ещё в прошлый набег мне удалось поближе "познакомиться" с несколькими порталами в Галантэ и сейчас воспользовался их скрытыми возможностями. По сути, наши корабли и не пересекали границу, а сразу из приграничного портала в Содружестве оказались в столичной системе. Уверен, после столь громкой демонстрации наших возможностей аграфам будет над чем задуматься! За сохранность своих кораблей я особо не волновался. Да, возможно, кто-то из спецслужб попытается взломать ИскИны, но для нас это не проблема, а попытку силового захвата я даже не рассматривал. Надо сказать, что аграфы умеют держать слово и если они его дали, то будут верны ему до конца. В приглашении, присланном лорду Кор-Каэлю, гарантия безопасности присутствовала и с этой стороны опасаться не стоило. Другое дело, что остроухие хитрецы могут договориться с третьей стороной и навести их на нас, но этот вариант возможен только в Содружестве, что маловероятно, или во Фронтире, где мы можем если и не уничтожить, то уйти от любого противника.
        Само проведение Совета меня не интересовало - ничего важного для монархии на нём не рассматривалось. Удивило другое. Уже по прибытию в Метрополию лорд вручил мне послание главы Правящего Дома с просьбой посодействовать в дальнейшей судьбе оставшихся в живых членов экипажей "пропавшей" эскадры. Похоже, главу Дома крепко прижало раз он, стараясь не обращать внимание на личную неприязнь, обратился ко мне фактически напрямую. Да, аграфам было за кого переживать, в составе экипажей было немало отпрысков самых влиятельных Домов федерации. Все они надеялись на быструю победу, но не случилось…
        Если я выполню просьбу главы Дома, то он вроде бы как становится мне обязан. Занимательная ситуация получается! Выходит, что в ближайшем будущем прямого противодействия с федерацией не предвидится! Нет, они, конечно, будут потихонечку портить нам жизнь через своих союзников и наймитов, но что укусы мошкары по сравнению с Армагеддоном?
        Для лорда Кор-Каэля мой положительный ответ тоже многое значил - это, прежде всего, престиж и возможность участия в политической жизни федерации. Не скрою, такой расклад мне не совсем по душе, но быть в курсе последних событий в Центральных Мирах не такой уж и плохой бонус.
        - Я согласен вернуть всех аграфов, но только с одним условием - им необходимо частично стереть память. Последнее, что они должны помнить - последний прыжок в гипер, то что произошло дальше должно быть полностью стёрто!
        - Согласен, Владыка! - улыбнулся явно довольный лорд.
        Передача аграфов произошла в провинции Дальняя. Из Галантэ пришло несколько транспортов и забрали всех выживших членов "пропавшего" флота. В федерации особой шумихи по этому поводу не было, оно и понятно - вернулись-то не все. Глава Правящего Дома сумел оправдаться и зашатавшийся было под ним трон устоял.
        С одними старшими мне, похоже, удалось разойтись миром, теперь остались сполоты… Что мне от них ожидать? Честно говоря, даже не представляю. Наверняка, наши визиты в федерацию Галантэ не остались без внимания их спецслужб. Решатся ли они на прямой конфликт? С юридической точки зрения правда на моей стороне, но когда старшие уступали низшим?
        Совсем скоро сполоты окажутся в системе с боевой станцией империи Джоре. Кстати, её мы уже перебазировали к себе в систему Полис и теперь она охраняет покой выходцев из бывшей великой империи. Как я и предполагал, не все захотели переселиться из своих подлёдных городов. Ну да это уже их проблемы, я честно предупредил о возможной опасности и о том, что уходим из системы. Оставили им кое-что из припасов и напоследок свернули портал.
        Первое что обнаружат сполоты так это смятые корпуса своих кораблей. Я отдал приказ, чтобы их не трогали и оставили всё как есть. Единственное, что позволил - обнулить хранилища памяти корабельных ИскИнов, ни к чему сполотам знать лишнее. Что последует далее не знаю. Наверняка сунутся на планету, но там несколько тысяч не совсем адекватных псионов - наверняка получат по шапке. Хотя может случиться, что кого и сумеют уговорить и для сполотов это будет большой удачей. Не знаю - время покажет…
        А пока нужно поднимать монархию, чтобы ни у кого даже мысли не возникло покуситься на чужое. Что же касается поиска имперцев и древних артефактов, а судя по осуществлявшимся проектам их должно быть не мало, то с этим придётся повременить. Надеюсь, что всё же наступят времена, когда моего личного участия в делах монархии не потребуется и вот тогда я отведу душу…
        Конец пятой книги

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к