Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Нивх Константин / Подкидыш: " №04 Там За Облаками " - читать онлайн

Сохранить .
Там, за облаками... Константин Нивх
        Подкидыш #4
        Миры Содружества (EVE). Продолжение истории Клима, невольного участника эксперимента давно ушедших…
        Глава 1
        Нет, что ни говори, а Содружество культурнее Фронтира: у нас скульптура "Писающий мальчик" называлась бы "Ссущий пацан".
        на просторах Галанета
        Вот уже два года, как я оказался в этом мире. Совершенно захватывающий мир - новейшие технологии, знания давно ушедших цивилизаций, магия… В результате эксперимента древних я оказался в самом сердце Содружества. Те знания, которые я получил, не дают покоя недоброжелателям, которые открыли на меня охоту. Мне приходится прятаться и защищать тех немногих, которые поверили в меня и стали мне близки.
        Систему, которую отыскал Иво, я обозвал Дальней, в честь патрульной службы Джоре, которая первой оказалась в этом уголке вселенной. Как убежище она для нас была почти идеальна, но вот в дальнейшем могли возникнуть проблемы. При незначительных усилиях можно было качественно блокировать систему от любопытных гостей, но с тем же успехом блокировались и мы. Окончить жизнь в режиме полной изоляции не входило в мои планы, а потому с этим надо было, что-то делать… но немного погодя. Сейчас же остро стоял вопрос о заселении и легализации на планете, создании стационарной базы.
        Выбранное место для нашего поселения подходило по всем статьям: и глаза местным мозолить не будем, и в плане защищённости соответствует. Одно только смущало - у нас нет технических средств для создания базы. Ремонтные комплексы хороши, когда нужно открутить гайку или что-то к чему-то приварить (утрирую, конечно), но в плане строительства они полностью бесполезны. Нужны проходческие комплексы для работы в горных массивах и универсальные строительные для возведения жилых зданий. А где их взять? М-да… ответ очевиден. А если прибавить сюда малую авиацию (как-то передвигаться по планете надо), да и бытовые товары были бы к месту для налаживания деловых отношений с местными. Придётся возвращаться в Содружество.
        Боцмана пришлось возвращать на Ведун, а вот Патриарх согласился остаться в системе. Теперь в его обязанности входило изучение планеты и продолжение ремонта фрегатов. В помощь ему оставался один из наших ремонтных комплексов и штатный на транспорте, а также пара дронов-истребителей, приспособленных для переброски на планету разведчиков. С фрегатами мы уже определились - восстановлению подлежало две единицы, третий пойдёт на запчасти. Серия "МЕКО" довольно распространённая, её по лицензии клепают не только в Содружестве, но и в некоторых окраинных мирах во Фронтире. Добротный, универсальный кораблик, как говорится - мастер на все руки и от того не обладающий особо выдающимися характеристиками. Для патрульной службы в самый раз. Из вооружения - ракеты среднего класса, две пары пульсаров средней мощности и с десяток установок самообороны. Неплохие щиты, манёвренность на уровне, дальность прыжка - максимум на пять систем, экипаж не больше шести разумных, плюс пятёрка десантников, для защиты от абордажа и несения охранной службы. И всё это великолепие длинной в 350 метров.
        Неожиданно острым стал вопрос выбора нашей конечной точки в Содружестве. Связываться со спецслужбами и военными категорически не хотелось, как показал опыт здесь очень важен "человеческий фактор" - всё зависит от того, на кого нарвёшься. Плясать под чужую дудку я не собираюсь, значит мне нужно организовать взаимовыгодное партнёрство. С кем я могу сотрудничать и, что могу предложить? По большому счёту предложить мне почти нечего. Можно попробовать скинуть новейшие нейросети аграфов, благодаря репликатору этот вариант возможен. Можно кое-что предложить из сопроводительного груза (благо Патриарх теперь не стоит над душой). Ну и как крайний вариант - активизация артефактов древних.
        А вот, с выбором партнёра всё гораздо сложнее. Мне нужен хоть какой-то союзник, пусть даже временный, пока я не встану на ноги. Понятно, что для Аратанской и тем более Аварской империй я не интересен - слишком мелкая сошка, такую и разменять не грех, в особенности, если об этом попросит "старший брат". Остаются государства второй волны: Нивэй, Хакдан, Делус, Минматар, Галифат и Ошир. Остальных я не беру в расчёт из-за того, что они слишком зависимы от своих союзников. Галифат и Ошир убираю сразу - там, где правит религия, доверие подвергается серьёзным испытаниям, да и брать с них нечего. Торговцы из Минматара сами продадут с потрохами, как только почувствуют выгоду. Вождю нации Делус я точно не интересен. Остаются Нивэй, Хакдан и Харданская монархия.
        Технократы из Нивэя позиционируют себя равными Центральным Мирам и если бы не связи с Центром (сбрендившими с ума ИскИнами), то, наверняка были бы уже там. Для меня это был лучший вариант, но меня смущала излишняя "любознательность" технократов. Эти ребята не успокоятся пока не разберут непонятную игрушку до последнего винтика и боюсь, что именно в этой роли я буду им видеться. Республика Хакдан в этом плане была более предпочтительнее, но крепкие, давно отработанные связи со спецслужбами Галанте и Аратана говорили не в мою пользу. Харданская монархия заметно уступала в развитии Нивэю и Хакдану, хотя и числилась в крепких середнячках Содружества. В монархии весьма серьёзно относились к вопросам технологического развития, пытаясь приблизиться по этому показателю к ведущим странам Содружества. Понятно, что предложить здесь могут далеко не самое современное оборудование, но с другой стороны - это гарантия отсутствия возможного интереса ко мне. Вот к ним мы и направимся.
        Передвигаться решили в скрыте, нечего народ зря баламутить. От вопросов типа: "Откуда эти ребята?", конечно, не избавиться, но по крайней мере, пускай они возникают в другом районе Фронтира. Нам по любому надо останавливаться на дозаправку, вот там мы уже не будем "стесняться".
        Перед самым отлётом из разведывательного рейда вернулся Риг со своей четвёркой головорезов. На сей раз его целью был облёт ближайших континентов и на ближайшем, в устье небольшой реки, он обнаружил разрушенное временем святилище. В обломках алтаря он отыскал четыре накопителя ментальной энергии. И всё бы ничего, да по размерам и ёмкости каждый из них превосходил все накопители, что были на Ведуне. М-да… вот такие камушки нам достались. Иво сумел помочь частично разобраться в этом вопросе. По его словам, это стандартные накопители боевых кораблей, правда рангом они должны быть не ниже линкора… Вот откуда в этом захолустье могли взяться корабли высшего ранга? Как бы, то ни было разбираться с этим придётся позже.
        В одной из систем обнаружился торговый конвой под охраной наёмников: четыре крейсера, один средний носитель, переоборудованный из транспорта и с десяток эсминцев. Наёмники довольно нервно отреагировали на возмущение пространства и отсутствию кораблей у окна выхода из гипера. Охрана конвоя развила бурную деятельность по обнаружению невидимок. Эсминцы разлетелись в разные стороны и нам пришлось несколько раз менять траекторию движения, чтобы не столкнуться с ними. Через час безуспешных поисков конвой ушёл в разгон. Переждав немного, тронулись и мы.
        К торговой станции подходили с отключенным режимом маскировки. Надо сказать, наше появление произвело определённый эффект не только на диспетчерскую службу, но и на руководство станции - далеко не каждый день в этой глухомани появляется корабль аграфов. Диспетчер весьма вежливо поинтересовался целью нашего прибытия и почти мгновенно организовал дозаправку кораблей. От администрации пришло приглашение посетить "ярмарку специалистов", которая проходила на станции. Я два раза перечитывал приглашение - выражение "ярмарка специалистов" резало слух. В некоторых случаях администраторы и владельцы станций были довольно хитры на выдумки. Всеобщий запрет на работорговлю приводил вот к таким казусам, превращая продажу рабов в "ярмарку специалистов". Решил сходить, посмотреть, может, кто и приглянется…
        Риг с дежурной четвёркой десантников сопровождали меня. В сопроводительном грузе имперцев нашёлся бокс с парой сотен боевых скафов лёгкого класса, защищавших от любого вида личного оружия известного в Содружестве. Смотрелись ребята внушительно, особенно с оружием, доставшимся от аграфов. Сама "ярмарка" напоминала восточный базар - огромное помещение, забитое помостами и загонами для рабов. Зазывалы нахваливали товар, торговцы бились чуть ли не за каждый кредит и всё это в полный голос - шум стоял невообразимый. Стало понятно, что без проводника мне здесь и за день не разобраться. Понаблюдав немного, невдалеке от себя обнаружил довольно колоритную личность оширских кровей - на голове тюрбан, мешкообразный халат, сапоги в "гармошку" и всё это ярких, кричащих расцветок, очевидно, чтобы видно было издалека. К нему подходили, что-то спрашивали, он отвечал и указывал куда-то рукой. Подошёл.
        - Что господина интересует? - сразу без предисловий взялся за дело оширец.
        - Пилоты, - наугад попробовал я.
        - О!.. - с сожалением выдавил старичок. - Сегодня выбор не богат. Торговец Вужоу выставил сегодня 15 пилотов малых кораблей, но их всех забрал Гуожи, у него всегда не хватает шахтёров. Текучка, понимаете ли… Остальные трое у Нианзу, но он их уже вторую декаду продать не может, что с ними не так… У Тао есть парочка, что с ними не скажу, но тоже почему-то не берут. Пожалуй всё, больше пилотов ни у кого нет.
        Оширец выжидающе уставился на меня.
        - Что ещё интересного посоветуешь?
        - О!.. - обрадовался старикан. - У Фухуа новая партия девочек, говорят, есть даже из Содружества!
        За свои услуги оширец потребовал сотню кредитов. М-да… за день такой "посредник" зарабатывает не хуже настоящего торговца, да ещё и процент с продаж наверняка имеет. Теперь стоит пройтись по указанным адресам. Смотреть на рабов было больно, за людей их не считали и обходились как со скотом. Я уже давно понял, что вот в таких местах общечеловеческие ценности не котируются и желание помочь может оказаться последним твоим желанием - те же рабы в порыве ненависти, особо не разбираясь, открутят тебе башку и не заметят, что это был "спаситель". Жалко женщин, детей, но в этом мире - каждый за себя и мне его не переделать. Ладно, по комплексовали немного, а теперь за дело!
        У Нианзу с пилотами действительно были проблемы - потухший, бессмысленный взгляд, полное отсутствие реакции, всё говорило о психологических проблемах разумных, в добавок я их почти не чувствовал. А вот в энергетическом плане ауры пилотов были разные, вернее две "потухшие" одинаковые, а третья сверкала, как у любого другого разумного. Выходит, третий хитрит и только притворяется сбрендившим. Интересно зачем? Выкупаю бедолагу, скидка на него не маленькая, продали практически за пол цены - некондиционный товар! Заплатил десять тысяч.
        С двумя другими пилотами вообще вышла смешная ситуация. Торговец не вник в ситуацию и снял с них нейросети, планируя использовать пилотов по их естественному назначению. Дело в том, что пилотами были девушки. Что-то в планах торговца не срослось или девушки попались строптивые, но покупать их никто особо не собирался - конкуренция делала своё дело, на рынке можно было найти мордашки и посимпатичней. Девчонки обошлись мне в те же десять тысяч - без нейросетей, цена резко падала.
        Наши "покупки", как только мы оказались на борту Ведуна, прямиком направились в медсекцию, в руки Джин. Никаких дел на станции я больше не планировал, а потому с отлётом откладывать не стал. Разговор с новыми пилотами отложил на завтра, по словам Джин, у них обнаружились какие-то проблемы со здоровьем, так что лучше им пока полежать в медкапсулах.
        Первым для разговора выбрал сумасшедшего пилота. В кают-компанию вошёл довольно высокого роста, жилистый, средних лет мужчина, европейской внешности с ёжиком стального цвета волос и резкими чертами лица. Дэй Коув, - выдаёт идентификатор его нейросети, - 36 лет, пилот малых боевых кораблей, наёмник, нейросеть "Пилот 5ДМ".
        - "Базовый интеллект - 146 единиц", - добавила Флора.
        - Прошу, - приглашаю Дэя за столик.
        К нам тут же прикатил дроид-стюард. Разобравшись с заказом, продолжаю разговор.
        - Как наверно ты уже понял, я тебя выкупил. Поясняю сразу - раб мне не нужен, мне нужен пилот.
        Пересылаю ему стандартный контракт наёмника на пять лет. Дэй старается досконально изучить полученный документ, попутно занявшись прибывшим заказом. Я не тороплю. После того, как с едой было покончено, он обратился ко мне:
        - Есть несколько вопросов.
        - Задавай.
        - Почему я?
        - Случай, - пожал я плечами. - А если ты на счёт своего образа на рынке, то скажем так - я вижу несколько больше, чем обычный человек.
        - Кто ты и чем занимаешься?
        - Я не наёмник, но у меня два боевых корабля. Живу для себя и своих близких.
        - Что с врагами?
        - Имеются, - обнадёжил я его. - По роду деятельности большее время приходится проводить во Фронтире, так что частые встречи с пиратами и работорговцами я гарантирую. Тебя это устраивает?
        - Вполне.
        Ко мне вернулся подписанный контракт. История Дэя оказалась не особо примечательной и почти стандартной для многих жителей Содружества. После службы во флоте подался в наёмники. В последнем походе не повезло - наткнулись на засаду. Попал в плен, его подругу пираты пустили по кругу, та не выдержала и тронулась умом. Больше он её не видел. Решил, что сойти с ума не такая уж и плохая идея - всё лучше, чем всю оставшуюся жизнь работать на пиратов. Почти получилось. Когда я его выкупил - не поверил, что его мытарствам пришёл конец. Уверенность пришла, когда сняли рабский ошейник и положили в медкапсулу.
        Сразу же обговорили замену нейросети. Пятое поколение меня не устраивало - наши штурмовики требовали более современных нейросетей. Предложил установку "Капитан 10Ф". Дэй поменялся в лице - одно к другому он сложить сумел.
        - А врагов, я смотрю, ты выбирать умеешь! - удовлетворённо хмыкнул он.
        Ну, а что? Где можно взять нейросеть десятого поколения? Только у аграфов, которые очень не любят ими делиться. Выходит, что я взял эти нейросети помимо воли их хозяев.
        - Не слишком для меня жирно будет? - засомневался Дэй.
        - В самый раз! Мне нужен не просто боевой пилот, а в перспективе капитан корабля.
        - Не боишься, что удеру?
        - С этой штукой в голове? Бояться надо тебе - аграфы особо разбираться откуда у тебя нейросеть не будут!
        - И то верно! - усмехнулся Дэй.
        За всё время разговора фальши в словах Дэя я так и не почувствовал, была некоторая недосказанность, но он точно не врал. Будем надеяться, что подвоха с его стороны не будет.
        Разговор с девушками произошёл немного позже. Небольшого роста, стройные, даже, по-моему, через чур, азиатской внешности с большими раскосыми глазами. Впечатление портили прически, вернее почти полное отсутствие волос. Мне кажется, что сделано это было специально. Не знаю сёстры они или нет, но внешне очень похожи. А вот с возрастом определиться никак не могу - может быть лет по 20, но и не удивлюсь, если окажется за 30.
        - "Биологический возраст 26 и 28 лет. Базовый интеллект 128 и 126 единиц соответственно", - проинформировала Флора.
        - Джу. Ки, - представились они, когда я подсел к ним за столик.
        - Клим, - не остался я в долгу. - Закажете себе, что-нибудь?
        - Спасибо, мы уже отобедали, - ответила Ки… или Джу?
        Я вопросительно поднял бровь. И как они умудрились это сделать при отсутствии нейросетей?
        - Нам помогла Джин, - объяснила… Ки.
        Чтобы не удаляться от основной темы беседы кладу перед оширками планшеты с контрактами наёмника.
        - Что это? - удивилась Джу.
        - Ваше будущее. Мне нужны пилоты.
        - Но у нас нет нейросетей, - напомнила Ки.
        - Это поправимо. Отработаете, - ответил я сразу на следующий вопрос.
        Девушки углубились в чтение предложенного мной договора. Он хоть и был стандартного образца, но жизненный опыт подсказывал, что необходимо изучить документ полностью, вплоть до строк с мелким шрифтом. Чревато, знаете ли, подписывать документы, не ознакомившись с их содержанием…
        - Какую нейросеть вы нам хотите предложить? - поинтересовалась одна из девушек.
        - У нас стояли "Пилот 6Д", - с некоторой гордостью продолжила вторая.
        М-да… для Фронтира это действительно повод для гордости.
        - "Пилот 10МС" вас устроит?
        - Так не бывает, - прошептала ошарашенная… Джу.
        - Мы никогда не расплатимся, - вторила ей Ки.
        Девочки оказались сообразительными и быстро поняли, что такой шанс выпадает только раз и без лишних слов подписали контракт. Они прекрасно помнили, каких трудов стоило их деду, главе небольшого клана Го, найти и установить любимым внучкам нейросети шестого поколения. Для клана это было хорошим вложением, но не повезло - дед умудрился перейти кому-то дорогу и клан просто "съели"… Сёстры были проданы за долги клана. Во Фронтире это обычное явление. Продажа за долги достаточно распространённая практика и скорее напоминает аренду, хотя, по сути, мало чем отличается от рабства. А новый хозяин решил, что выгоднее продать нейросети, чем искать работу для двух пилотов. На данный момент от клана уже ничего не осталось и девушкам идти было попросту некуда. Как только они поняли, что я им предлагаю реальную работу, а не нечто иное, отрицательные эмоции исчезли, уступив место голой практичности и некоторому интересу лично ко мне. М-да… надеюсь, что это мимолётный интерес.
        Мне посчастливилось закрыть вопрос по пилотам. Лётная секция укомплектована полностью. Командиром секции стал Бран Сол, заместителем к нему пойдёт Дэй Коув и две боевые пары пилотов: Жак Дор и Трик Эйс, а также сёстры Ки и Джу Го. В их распоряжении имелись пять штурмовиков "Редут 8ФМ" и два десантных бота "Молот 8ФД", правда, к управлению ботов допускались и десантники, но всё зависело от обстановки.
        До Харданской монархии добрались без проблем. В столичной системе нам делать было нечего, административно-управленческий аппарат меня не интересовал. Выбор выпал на одну из промышленных систем, завязанных на снабжении армии и флота. Нет, вооружение здесь не выпускали (нас просто туда бы не пустили), а вот различное оборудование тылового обеспечения - пожалуйста.
        Флора довольно плотно прошерстила местный галанет и выбрала несколько кандидатур для установления контактов. Пришлось созывать совет ИскИнов, чтобы проработать всех соискателей и не сыграть в пустую. Выбор пал на промышленника и любителя артефактов древних Альдо Мора. Его промышленная империя основывалась на производстве и утилизации малых и средних пустотных объектов. В линейке образцов продукции, выпускаемых на его предприятиях значились: автономные диспетчерские пункты, необитаемые универсальные платформы-носители, малые технические станции. Не брезговали заниматься разборкой и утилизацией снятых с хранения боевых систем ВКС Харданской монархии.
        Самым сложным оказалось найти точки контакта, не на приём же мне к нему в самом деле записываться… Остановились на одном небольшом ресторанчике, который он любил посещать. Понятно, что у олигарха и своих поваров хватало, но очевидно, чем-то цеплял местного воротилу этот ресторанчик - то ли обстановка, то ли поближе к народу хотел себя ощутить временами… Можно было попытаться встретиться на местном аукционе артефактов, но боюсь место это уж очень… специфическое, думаю, что любопытные аграфы прослушивают и просматривают там каждый сантиметр пространства.
        Ждать Альдо пришлось достаточно долго, лишь на четвёртый день от нашего переселения в столичный мегаполис, единственной заселённой планеты, он объявился в ресторанчике. Экипаж отдыхал, а я ждал сигнала от Тактика - именно он отвечал у нас за разведку. Пришлось заранее побеспокоиться о приобретении карточки VIP-клиента, чтобы мой внезапный визит не закончился банальным отсутствием свободных мест. За эти несколько свободных дней Линн побеспокоилась о моём гардеробе - согласитесь, появляться в элитном заведении в комбезе, несколько… самонадеянно, что ли… Здесь, как и у нас, встречают по одёжке…
        Через двадцать минут, после появления Альдо, я с Линн был в ресторане. Образ солидного клиента не позволял находиться в одиночестве, вот Линн меня и сопровождала. Как только устроились и разобрались с заказом в эфир ушла первая заготовка. Дело в том, что мне нужно было заинтересовать, поразить, разжечь интерес Альдо (нужное подчеркнуть). Тактик предложил применить ещё одну новинку из сопроводительного груза имперцев - дрон-ретранслятор. Очередное творение Джоре по размерам было не больше плодовой мушки и в режиме маскировки вообще исчезала из видимости. Суть работы дрона была проста до безобразия: ретранслятор подбирался к нейроразъёму разумного и устанавливал скрытый канал связи с его нейросетью. Как только появилась связь, Альдо тут же получил сообщение. Вскинув брови, он ответил.
        - Вы хотели со мной поговорить? - услышал я удивлённый голос Альдо.
        М-да… удивляться было чему… Дело в том, что нейросеть можно было настроить так, что связаться с её хозяином могло строго ограниченное количество лиц. Так было и у Альдо, все звонки от неизвестных лиц поступали на обработку к личному секретарю и службу безопасности, и только после этого принималось решение о целесообразности разговора с олигархом. Понятно, что шанс переговорить с Альдо обычным путём был практически нулевой. А вот сообщение нейросети о внутреннем звонке явно заинтересовало олигарха.
        - Если вас заинтересовали возможности нейросетей последнего поколения, то я к вашим услугам.
        - Хорошо, - после некоторого молчания ответил Альдо, - жду вас завтра в офисе.
        Глава 2
        Смотрел вчера столичные аратанские новости. Оказалось, что в Делусе - милитаризм, в Аваре - расизм, в Ошире - нищета, а в Аратане - шумные соседи на улице Лизюкова 16…
        на просторах Галанета
        В назначенное время я был в кабинете Альдо Крона. Рига притормозили в приёмной, а четвёрка сопровождающих нас десантников осталась у входа офиса, в арендованном броневике. В кабинете присутствовало двое: сам хозяин (полноватый мужчина среднего возраста с кучерявой шевелюрой и цепким взглядом) и, судя по всему, глава службы безопасности (сухой, жилистый дядька в строгом костюме, как минимум вдвое старше меня).
        - Как я понимаю, вчерашний возмутитель спокойствия? - Альдо приглашающе махнул рукой.
        Похоже, процедура представления лиц проигнорирована напрочь. Мне же лучше, пускай довольствуются данными с моего идентификатора нейросети.
        - Я ни в коей мере не хотел создавать вам проблемы, - попытался я извиниться, устраиваясь за массивным офисным столом.
        - Ничего страшного - это даже забавно, когда твоя нейросеть начинает пересылать сообщения, с заблокированной функцией связи. Засиделись мы, новыми технологиями не интересуемся, - Альдо бросил быстрый взгляд на стоящего рядом СБшника.
        - Технологии на самом деле не такие уж и новые, но если это вас заинтересовало, то немного погодя я предоставлю вам комплект данного оборудования.
        - М-да… - несколько задумчиво отреагировал Альдо, - но кажется вы не это хотели мне предложить.
        - Да, речь шла о нейросетях последнего поколения.
        Альдо перевёл свой взгляд на меня.
        - Только за одну эту фразу аграфы могут лишить жизни не только тебя, но и меня за компанию. Со стороны твоё предложение выглядит, как бы это сказать помягче… несколько безрассудно. Внешне ты не производишь впечатление разумного лишённого инстинкта самосохранения. Кроме того, несколько напрягает ситуация, когда не последняя служба безопасности в Хардане не может определить кем является мой собеседник.
        М-да… это действительно проблема. После передачи имперцев аграфам Флора стала замечать, что информация по Клим де Россу стала исчезать. Кто-то очень тщательно зачищал все данные обо мне, хотя, что тут говорить - кроме ушастых делать это некому. Очевидно, аграфы попали в тупик и не смогли отследить меня, стандартные процедуры дали сбой: контроль через нейросеть невозможен, денежные расчёты Флора ведёт через "левые" аккаунты, а генным материалом я не разбрасываюсь в принципе. Опознание по изображению не используется уже давно - возможности медицинских капсул, позволяют делать пластические операции хоть по несколько раз на день. Чего добиваются аграфы? Не знаю. Флора утверждает, что при полном отсутствии данных обо мне, любая засветка через идентификатор нейросети потребует подтверждения личности, вот по этим запросам меня и собираются вычислять. Неужели они не в курсе, что у меня масса липовых идентификаторов или просто не успели добраться до спецоборудования, которым пользовался Ари Саки?
        - Согласитесь, что в этом есть свои плюсы, - пожал я плечами.
        - Хм… конечно, - согласился со мной Альдо, - но я всё же не понял - зачем мне лишние проблемы с нейросетями? Не скрою, весьма заманчиво перейти на последнее поколение, но, если аграфы узнают об этом - снимут вместе с головой!
        - Зачем же сразу о плохом? В предлагаемых мной моделях есть опция замещения данных. При желании нейросеть будет отображать нужную вам информацию.
        - Даже так? - удивился Альдо. - Что-то я не слышал о таких возможностях.
        Поворачиваюсь к СБшнику Альдо.
        - Вы фиксируете данные моего идентификатора?
        Тот молча кивнул.
        - Сейчас что-нибудь изменилось? - я сменил идентификатор.
        Дедок недоверчиво взглянул на меня.
        - Грин, не томи, - вклинился Альдо.
        - Не понимаю, как это возможно, - СБшник на несколько мгновений выпал в осадок. - Поменялись данные не только по нейросети, но и все базовые данные.
        - Хм… очень интересно! - выдохнул Альдо и немного помолчав, продолжил. - А, что молодой человек хочет получить взамен?
        - Меня интересует практически вся линейка вашей продукции, но на первый раз ограничусь заказом на конкретные образцы.
        - На первый раз?
        - Именно так, я настроен на долговременное сотрудничество. И чтобы доказать серьёзность своих намерений предлагаю установить эту нейросеть, кому-нибудь для проверки её качеств, - я положил на стол коробочку с девайсом.
        - А это не плохая идея, - Альдо взял коробочку и подмигнул мне, кивая в сторону Грина. - Ему подойдёт?
        - Базовый интеллект не ниже 150 единиц, серия "Аналитик", - пояснил я.
        - Подойдёт! - подтвердил Альдо. - А о серьёзных делах поговорим после установки.
        Понятно… олигарх не хочет рисковать. Ладно, я не гордый, подожду. Уже у двери меня догнал вопрос Альдо:
        - Не боишься, что обману? - кивнул он на коробочку.
        - А чего бояться-то? Я бы поступил также… А неприятности, они ведь могут возникнуть не только у меня…
        Как только за мной закрылась дверь, разговор в кабинете продолжился.
        - Что скажешь, старый? Подстава? - Альдо посмотрел на своего СБшника.
        - Не думаю. Если бы кто решил копнуть под тебя, то мы бы всё равно на что-нибудь да наткнулись. А здесь чисто…
        - И всё же, кто он по-твоему?
        - Пришёл на своём корабле класса крейсер. В приёмной его дожидался профессионал. Внизу дежурила четвёрка бойцов, тоже не новички. Обвес у всех не ниже наших элитных спецподразделений. Интересуется оборудованием на два-три поколения ниже, чем у него…
        - И главное - откуда у него нейросети аграфов? - дополнил Альдо.
        - Вот это и сбивает с толку! - грохнул по столу кулаком Грин. - По моим данным, боевых столкновений в последнее время с аграфами не было. Правда, пронёсся слушок, что недавно ушастые потеряли корабль с очень ценным грузом. Они даже на сутки закрыли одну из систем с гипервратами, но что к чему, никто толком не знает.
        - Так может быть это он?
        - Навряд ли… Крейсер у него хоть и модернизированный, но с кораблями постройки Галанте и близко не стоит, да и сам он не очень похож на обидчика аграфов… Мне кажется, что он, скорей всего, наткнулся на какую-то секретную лабораторию во Фронтире или перехватил курьера с нейросетями.
        - Значит из Фронтира? - Альдо посмотрел на закрывшуюся дверь. - По крайней мере, это объясняет его интерес к нашей продукции.
        - Похоже на то.
        Весь этот разговор стал мне известен благодаря парочке "жучков", оставленных в кабинете олигарха. В принципе, я и рассчитывал примерно на такой расклад - эдакого везунчика-мажора, которому посчастливилось найти, что-то во Фронтире.
        Образовавшееся свободное время надо было использовать с максимальной выгодой. По совету Флоры отправился на выставку "достижений народного хозяйства". Местные производители показывали всю линейку своей продукции, начиная от планшетов и пищевых синтезаторов, заканчивая спутниковыми системами связи и геолокации. В мои планы входила торговля с аборигенами в Дальней системе и кое-что из предложенных товаров мне могло пригодиться. Наверняка будут пользоваться спросом планшеты, галовизоры, особенно если организовать орбитальную группировку спутниковой связи и транслировать передачи из Содружества, правда, возникают проблемы языкового барьера, но и это решается довольно просто, при помощи ментограмм. На бытовую мелочовку пришлось потратить почти целый день. К вечеру добрался до павильона строительного оборудования. Время поджимало, пришлось ограничиться беглым осмотром.
        Выбор был неплохой, но новые строительные комплексы стоили как небольшая внутрисистемная яхта малого класса. Меня это не устраивало, тем более, что ультрасовременные прибамбасы и примочки не стоили тех денег которые за них просили. Мне нужны были простые и надёжные комплексы, строить дворцы я не собирался. Нужные образцы нашлись в отделе восстановленной техники - "Зодчий 6ММ" был в самый раз. Полтора десятка дроидов позволяли производить полный цикл строительно-монтажных работ. Комплекс был заточен на возведение малоэтажных зданий.
        Покупку выбранной техники оформлял уже на следующий день. Вместе с комплексом прикупил сразу два комплекта ЗИПов к нему - мало ли, что может случиться, а магазинов рядом точно не будет. Там же приобрёл многофункциональный горнопроходческий комплекс "Крот 6МТ". Данный образец был предназначен для работ на вспомогательных направлениях и большой производительностью не отличался, но для моих целей подходил идеально.
        С приобретением всех этих комплексов возникала проблема кадров, хотя с горнопроходческим комплексом решилось всё довольно быстро. Оказалось, что Алин довольно неплохо знаком с подобной техникой, по роду своей основной деятельности. А вот с поиском оператора строительного комплекса надо поторопиться…
        Удивили пиирцы. Ким и Алия просили разрешение на вызов своих соплеменников - хотели, чтобы экипаж состоял полностью из пиирцев. Иво стоял рядом и лыбился. Я чего-то не понимаю?
        - "А чего здесь понимать? - появилась Флора. - Не хотят пиирцы упускать своего шанса и так семеро имперцев ушли к аграфам. За этого будут биться. Уверена, что в числе прибывших будет ещё парочка претенденток на замужество с Иво".
        - "Последний имперец значит… Меня в расчёт уже не берут…" - задело меня.
        - "О чём ты Клим? - удивилась Флора. - Ты только моргни… Ты сам поставил себя в определённые рамки и пиирцы стараются не переходить границ, но повторяю - всё в твоих руках… Вот только, что будет с Линн?".
        - "Извини, сорвалось. Всё в порядке… Просто как-то всё навалилось разом, а тут ещё пиирцы со своей дурацкой просьбой. Хочется убежать от всех и хоть на день побыть обыкновенным человеком, а не главой всего этого табора".
        - "А вот тут ты не прав. Теперь этот табор твой и никуда ты от него уже не денешься. Скажу больше, не стоит затягивать с оформлением своего рода".
        М-да… поговорили. Вроде бы и не обидели, но и подзатыльником наградили.
        - Кого думаете вызывать? Ваши дальнейшие планы?
        - Боевая звезда наёмников-абордажников, из них две девушки, - отчитался Ким. - Хотелось бы уйти под руку Иво, как основателя нового рода.
        Смотрю на довольного имперца, тот в картинно разводит руками. Понятно - уже спелись, а судя по довольному лицу Алии, что-то ещё и наобещали друг другу.
        - Капитан, я хоть сейчас готов принести вассальную клятву!
        - С клятвами повременим, пока не обустроимся на новом месте. А на счёт своих сородичей - вызывайте, но с одним условием. Найдите мне толкового архитектора. Строительный комплекс приобрели, а работать на нём некому. Возраст и пол значения не имеет.
        Ну, а что? И их озадачил, и мне проблемой меньше.
        Вторая встреча с олигархом состоялась в том же формате.
        - Мы протестировали предоставленную нейросеть и весьма довольны результатами, - сразу же перешёл к делу Альдо, едва я уселся за стол. - Я был бы не против закупить с десяток таких нейросетей. Какие модели вы можете предложить?
        - "Тактик", "Пилот", "Управленец", "Инженер-техник" - перечислил я.
        - Замечательно! - обрадовался олигарх. - Грин немного погодя скинет список нужных нейросетей. Я понимаю, что заказ скромный, но для меня ты "тёмная лошадка". Наше дальнейшее сотрудничество будет зависеть от того, как пройдёт эта сделка.
        - Да, я всё прекрасно понимаю.
        - Хорошо, с этим разобрались, - кивнул мне Альдо. - Теперь хотелось бы услышать, что конкретно интересует тебя.
        - Флотский средний транспорт, восемь боевых платформ, десяток штурмовиков с возможностью полётов в атмосфере, два полных минных объёма, малогабаритный топливный завод.
        - К-хе, к-хе, - закашлялся Альдо, дослушав мою заявку. - Юноша, вы случаем не на войну собираетесь?
        - Во Фронтир, - подтвердил я его догадку. - Хотелось бы, чтобы вышеозначенное "оборудование" значилось снятым с вооружения и демилитаризированным для пользования гражданскими лицами.
        - А на самом деле?
        - В полной боевой комплекции с тройным боекомплектом.
        - Однако!.. Удивил ты меня… Надеюсь ты понимаешь, что стоимость нейросетей не покроит и четверти стоимости заказа?
        - Да, конечно. Если возможно, возьмите у моего помощника кейс.
        Альдо вопросительно посмотрел на своего СБшника. Через минуту кейс стоял на столе.
        - Это стандартные накопители производства федерации Галанте, - я открыл кейс с восемью кристаллами.
        В связи с находкой Рига в заброшенном храме, перед самым отлётом в Содружество я заменил все штатные накопители. Теперь на кораблях стояли накопители Джоре, которые были гораздо мощнее, а накопители аграфов пошли на продажу.
        - Я смотрю ты явно тяготеешь к одному производителю… - поддел меня Альдо. - Но и этого будет явно недостаточно.
        - Остальное кредитами.
        - Договорились, - олигарх почувствовал запах денег, а если учитывать, что я намекал на долговременное сотрудничество… Как у нас говорят: "Курочка по зёрнышку"…
        В общем, вышел я от олигарха нищим - забрал почти всё! Деньги Линн я не трогал - не моё, хотя она и настаивала… Вот узаконим отношения, а пока будем считать, что они лежат у меня на сохранении.
        Альдо, почуяв, что может с прибытком сбагрить уже снятую с вооружения ВКС Хакдана технику и сэкономить на демилитаризации, рассыпался в вариантах её модернизации. А модернизировать было что. Войсковой транспорт "Каботаж" шестого поколения был крепким корабликом, но в условиях Фронтира был лёгкой добычей пиратов. Проект ничем особым не отличался и в его нынешнем виде меня совершенно не устраивал: ни скорости, ни манёвренности. В чём выигрывал транспорт, так это в автономности и объёмах трюмов. Система защиты корабля базировалась на солидной толщине композитной брони и туче противоракетных установок, установленных на внешнем корпусе.
        Альдо предложил заменить маршевые и разгонные движки. Прежние двигатели не отличались выдающимися характеристиками и единственным их достоинством была экономичность. По словам Альдо, заменив движки на силовые установки крейсерского класса можно значительно увеличить скорость и пусть немного упадёт дальность прыжка, но в той же скорости транспорт будет уступать лишь кораблям более высокого класса. От брони я решил отказаться, всё равно толку от неё никакого - композитная броня защищала только от снарядов туннельных орудий, а во Фронтире предпочитали выжигать противника плазмой и ракетами. Сэкономленный вес решил пустить на пару дополнительных генераторов и более мощную систему силовых щитов. На внешнем корпусе появятся 18 пульсаров самообороны - эффективность их работы в ближней зоне самообороны значительно выше, чем применение противоракет. Сами же установки противоракет урезал вдвое. Альдо быстро разобрался, чего я добиваюсь и предложил заодно поменять боевую рубку транспорта. Предложение конечно интересное, но явно не стоило тех кредитов, которые озвучил олигарх. Ограничился установкой
дополнительного ИскИна в рубке.
        По боевым платформам ограничились заменой ИскИнов и систем вооружения на восьмое поколение. Предложенные штурмовики оказались местными аналогами наших "Редутов". Боцман пообещал, что сам доведёт их до нужной кондиции. Небольшая проблема возникла с топливным заводом - он был, так сказать, не в полной комплектации. Но здесь меня обнадёжил Боцман, по его словам, 3D-принтер справится и не с такими проблемами.
        Харданская монархия с недавних пор начал переходить на технику девятого поколения и потому активно списывал уже не нужную технику шестого. На складах Альдо к этому времени скопилось много всячины, начиная с уже устаревшего, но всё ещё стоящего на вооружении оборудования и заканчивая современными образцами. Не за горами наступит время, когда надо будет списывать и эти запасы. Я оказался подходящим клиентом, чтобы отработать на мне "технологию" списания устаревшего оборудования.
        Как бы то ни было, у меня опять образовалось "окно" свободного времени, пока Альдо приводил в порядок выкупленную мной технику и оборудование. Весьма раздражало отсутствие свободных денежных средств и с этим надо было, что-то срочно делать. Ничего лучшего, чем сходить на местный аукцион артефактов не придумал. Плохо было то, что время для посещения было не совсем удачным - крупная торговля прошла совсем недавно, а до новой была ещё уйма времени, так что нынешняя экспозиция напоминала выставку никому не нужного хлама. Но и здесь меня ждал облом! Флора вовремя напомнила об аграфах. Ну, да… выпустил этот момент совсем из вида. Если аграфы не объявили на меня всесоюзный… извиняюсь, розыск по всему Содружеству, то совсем не факт, что среди своих обо мне ничего не известно.
        При очередной встрече с Альдо по поводу согласования ремонтных работ, тот заметил моё "удручённое" состояние.
        - Тебя что-то не устраивает? - нахмурился он.
        - Нет, нет - всё в порядке.
        - В чём проблема-то? Может смогу помочь?
        - Ничего серьёзного, просто хотел сходить на ваш аукцион артефактов, да как мне объяснили - неудачное время я выбрал.
        - А что, интересуешься артефактами? - встрепенулся Альдо. - Коллекционер?
        - Нет, но по роду деятельности с артефактами древних довольно часто имею дело, есть даже несколько занятных вещиц. Хотелось бы прикупить, что-нибудь им в пару или обменять.
        - Так ты обратился по адресу! - обрадовался олигарх. - Приглашаю в мой маленький музей!
        Далеко идти не пришлось - "музей", как выразился Альдо, находился в одном из помещений его офиса. Удобно, особенно если учитывать, что большую часть времени местный воротила проводит на работе. Что сказать о самой экспозиции? При выборе артефактов явно руководствовались принципом сороки - всё, что блестит… Ничего стоящего Флора не обнаружила за исключением парочки раритетов.
        Вдоволь находившись вдоль стеллажей с артефактами и выслушав массу комментариев к тому или иному экспонату, мы переместились к небольшому столику с двумя удобными креслами.
        - Ну, как? - поинтересовался Альдо.
        - Впечатляет, особенно внешний вид. Такого разноцветья артефактов мне встречать ещё не приходилось.
        - Да, пришлось потрудиться, чтобы собрать такую коллекцию, - не понял моего сарказма Альдо. - Но, к сожалению, ничего стоящего здесь нет. "Старшие братья", как правило, ничего особо ценного для коллекционеров не оставляют.
        - Почему же? Я заметил пару интересных вещиц.
        - Заметил? - оживился Альдо. - Ты псион?
        - Ну, это громко сказано - есть кое-какие задатки, но не более.
        В глазах олигарха засверкали искорки нетерпения.
        - И ты можешь запустить эту пару вещиц?
        - Всё упирается в стоимость вопроса… - задумчиво пробормотал я.
        - Договоримся! - заглотил наживку Альдо.
        Один из выбранных Флорой артефактов являлся виртуальным оздоровительным релакс-комплексом. Хозяин музея по моей просьбе достал выбранный артефакт. Я демонстративно медленно достал из комбеза универсальный элемент питания и вставил его в артефакт. Активировав зеркальный шар средних размеров, мы внезапно оказались в небольшом оазисе посреди пустыни. Я отчётливо почувствовал палящий зной и едва заметный ветерок, рядом со мной из-под земли пробивался родник и от него ощутимо тянуло свежестью. Рядом сидящий Альдо, выглядывал из-за песчаной насыпи, в которую превратил столик. Стеллажи с артефактами превратились в плотные заросли колючего кустарника. Стало заметно припекать.
        - Однако!.. - выдавил из себя ошарашенный Альдо.
        Переключаю артефакт на следующий режим и мы оказываемся на берегу живописного озера. Подхожу к воде и опускаю в неё руку - реальность стопроцентная! Альдо рядом и машинально повторяет всё за мной. Отключаю артефакт и оказываюсь у стены комнаты. М-да… Впечатляет! Как объяснила Флора, артефакт в пределах контролируемого им пространства силовыми полями моделирует окружающую обстановку, основываясь на реальных объектах, которые находятся в помещении. Силовые поля придают реалистичность созданным визуальным объектам, а разнообразные детекторы дополняют картину вплоть до запахов отдельных цветов, находящихся рядом. Не понял только одного - почему рукав моего комбеза оказался мокрым? Откуда вода?
        Альдо, стоящий рядом со мной нервно сглотнул.
        - Х-м… действительно, цена вопроса…
        В общем, мне удалось отбить стоимость модернизации транспорта. Альдо попытался мне всучить ещё несколько боевых платформ, но мне физически их некуда было всунуть - все объёмы уже заняты. Раскрутил воротилу ещё на одну нейросеть аграфов - управлять артефактом ему как-то надо. Вся техника древних управлялась ментальными посылами, но для обделённых имелась возможность управления через нейросеть, правда, для этого необходимо было всё же запустить артефакт обычным способом. Недостаток этого режима был очевиден - артефакт находился в постоянно включенном состоянии, отсюда повышенный расход энергии, элемента питания на долго не хватит. Но это уже не моя проблема, если Альдо не дурак, то от этой вещицы ему надо срочно избавляться, пока не прихватили аграфы и судя по его задумчивому и оценивающему взгляду он это прекрасно понимает - цена вопроса…
        Второй артефакт я не запустил, сославшись на свои незначительные возможности и необходимость восстановления сил. Договорились, что активацию артефакта я проведу в следующий раз - нужно поддерживать интерес Альдо. Перед самым отлётом зашёл с заявкой на следующий заказ. Альдо был на взводе - после установки нейросети аграфов и привязки к нему артефакта Джоре он всё своё свободное время проводил в своём музее и посетовал, что следующая наша встреча намечалась лишь через пять-шесть декад.
        Назад решил возвращаться в составе торгового каравана. Понятно, что до нашей системы караваны не ходят и нам всё равно придётся пробиваться с боем, но там остаётся всего два перехода. Ведун и Морок отправляются своим ходом и будут ждать меня в конечной точке маршрута каравана - нечего им нервировать охрану. Надеюсь, что наёмники, охраняющие караван, знают своё дело и мне ничего особо не грозит. Кроме того, после модернизации транспорт стал значительно резвее и оторваться, в случае чего, от преследователей стало значительно проще. Перед самым отлётом на транспорт перебралась четвёрка десантников и звено дронов-абордажников, так что на борту корабля я был не один. Перебрался на борт и Боцман со своей командой. Стратег с Тактиком решили, что характеристики транспорта явно не дотягивают до каких-то там показателей и будет совсем не плохо, если за время перелёта Боцман немного подшаманит кораблик.
        Глава 3
        В доисторические времена стая диких кроликов воспитала мальчика и девочку… так появились оширцы…
        на просторах Галанета
        Перелёт в составе конвоя ничем особо не запомнился. При формировании ордера мне назначили место в строю и синхронизировали ИскИн транспорта с кораблём управления. Охраной нашего конвоя занимались наёмники. Первыми в гипер ушли разведчики: два эсминца и два лёгких крейсера. За ними пошли основные боевые силы наёмников: малый носитель, пять тяжёлых и два лёгких крейсера, а также четыре эсминца. За ними двинули мы: 18 средних и шесть больших транспортов, четыре грузопассажирских корабля и пяток судёнышек помельче. Прикрывали нас три тяжёлых крейсера и четыре эсминца. Боевые корабли наёмников были сравнительно новые и все не ниже седьмого поколения. Думаю, что с такой охраной нам ничего особого не грозит. Одно плохо - дороговато обходятся наёмники, весьма дороговато. Теперь понятно почему во Фронтире такие цены.
        Во время перелёта скучать не пришлось: и базы для изучения имелись, и с десантниками на счёт совместных тренировок договориться удалось, к тому же, Боцман частенько обращался по поводу модернизации корабля. Линн не осталась на Ведуне и перебралась ко мне. Наши отношения перешли в новую фазу - мы старались узнать как можно больше друг о друге. Линн рассказывала о своей жизни, вспоминала родителей, детство. Мне тоже пришлось кое-что припомнить. Оказывается, ничего особо выдумывать и не пришлось - во Фронтире всё возможно и поэтому мои воспоминания Линн совершенно не удивили. Понятно, что про ИскИны древних я не обмолвился и словом - ни к чему это… Пока ни к чему…
        Мара и Иво ждали нас уже несколько дней. Караван шёл не спеша, иногда задерживаясь на торговых станциях, а Ведун и Морок прыгнули по прямой и без остановок. Здесь произошла смена состава на транспорте - поменялась четвёрка десантников, а меня заменил Дэй. Он к тому времени успел изучить капитанский набор баз. Заправившись по самые "пробки", направились в Дальнюю систему.
        По данным Тактика в данном регионе наблюдается повышенная активность пиратских кланов. Судя по всему, аграфы отследили район, в котором в последний раз видели пропавший транспорт и через подставных лиц объявили награду за его обнаружение. Появление здесь ещё одного грузовика без охраны, может привлечь совсем не нужное внимание. Пришлось менять курс и заходить в Дальнюю со второй сопредельной системы. Уходили с торговой станции втроём, без маскировки, чтобы у любителей дармовщины не было иллюзий на счёт охраны транспорта.
        В первой точке выхода нам повезло - система была чистой, а вот во второй присутствовала пара фрегатов-разведчиков. Морок сразу же ушёл в скрыт и на максимально возможной скорости направился в сторону фрегатов. Я скрываться не стал и выпустил штурмовики. Разведчики, обнаружив нас попытались уйти в разгон, но не успели. Приближающиеся штурмовики, вынудили их сменить курс, чем и воспользовался Иво, сбив движки у одного из фрегатов. Второй, воспользовавшись неразберихой попытался удрать, но едва не попал под залп из туннельных орудий Ведуна. Стратег показал всю тщетность попыток вырваться из западни. Тактик в это время глушил весь эфир всеми имеющимися средствами РЭБ, чтобы пираты не смогли сообщить о нападении. В итоге джентльменам удачи пришлось сдаться.
        Через час фрегаты были зачищены и надёжно захвачены транспортным захватами грузовика. Оставлять вещественные доказательства боевого столкновения с пиратами было нельзя. Время разгона перегруженного транспорта существенно выросло и нам пришлось подстраиваться под скорость черепахи. В принципе, этого я и опасался, когда Альдо предложил мне нацепить на транспорт предложенные им платформы - с лишним грузом уйти от пиратов шансов почти не было.
        Как я и предполагал, в аномальной системе было чисто, так что до Дальней мы добрались без приключений. При нашем появлении на связь вышел Патриарх. У него всё было в порядке и систему в наше отсутствие никто не посещал. За время нашего отсутствия он почти полностью восстановил два пиратских фрегата.
        На сей раз прятаться мы не стали и прямиком отправились к обитаемой планете. Правда, перед этим нам пришлось остановиться у Патриарха и скинуть ему все боевые платформы и управляемые минные объёмы. С ними он разберётся самостоятельно. Здесь же остались два пиратских фрегата.
        Два дня потребовалось, чтобы переместить весь груз на планету. Пиирцы не подвели и прихватили с собой старичка-архитектора. Были у него некоторые проблемы со здоровьем, но пока мы добирались он отлежался в медкапсуле и теперь буквально рвался на планету, чтобы приступить к работе. Пришлось его немного притормозить, скинув ему для начала снимки плато с орбиты.
        Я довольно долго обдумывал проблему нашей легализации на планете и контакт с её представителями. Кстати, её местное название - Гея. По данным Патриарха, население планеты в курсе того, что они являются потомками, когда-то могущественной цивилизации. Пять правящих Домов, которые со временем превратились в обыкновенные княжества, тщательно хранили знания былого могущества Джоре и пусть многое было утеряно в результате войн и катаклизмов, но главное помнили - это их предки, когда-то правили миром. Понимаю, что со временем многое из знаний прошлого для основной массы населения перешли в область сказок и легенд, но тем не менее, сегодняшний уровень цивилизации позволяет говорить с их представителями напрямую. Железные дороги, паровые машины, даже дирижабли, которые заметил Патриарх, вполне солидный показатель для индустриальной цивилизации и флайерами с десантными ботами местных я навряд ли сильно удивлю. Вот и будем потихонечку подготавливать туземцев к контакту, появляясь то в одном, то в другом регионе заселённого континента. А пока будем потихонечку строиться.
        Наш старичок-архитектор буквально за сутки разработал план застройки плато, расчитывая не только на текущие потребности, но и так сказать, на будущее. Как только строительный комплекс оказался на планете, он тут же умчался "ваять". Алина, как геолога по основной профессии, я озадачил выработкой свободных объёмов в горном массиве. Там я планировал организовать хранение наших запасов, ну и в случае опасности будет где укрыться. Основной же его задачей была прокладка тоннеля через горный перевал, который отделял нас от владений одного из княжеств Геи. Вот с ними мы и попробуем наладить первый контакт, а дальше - как получится… В помощь Алину и старичку-архитектору отправил сдавшихся пиратов - нечего им за зря хлеб есть. Четвёрка десантников и два звена боевых дроидов не оставляли иллюзий для пиратов. Да и куда им, собственно, бежать? Все расположились во временном лагере, оборудованном всё тем же неугомонным пиирцем.
        Пока внизу шла стройка, я вплотную занялся обработкой данных с разведывательных дронов. Риг продолжил обследование незаселённых континентов, в надежде отыскать ещё какой-нибудь заброшенный храм с накопителями древних. А Иво заскучал и с этим надо было, что-то срочно делать, ибо все проблемы начинаются от безделья. Но прежде надо решать вопрос с родом и уж потом разбираться с Иво, а перед этим…
        - "Флора, ты можешь создать небольшую базу по проведению свадебных церемоний из моей памяти?" - в своё время я побывал на многих аналогичных мероприятиях и, кстати, не только в качестве приглашённого друга.
        - "Да, вполне, - отозвался мой личный ИскИн. - Как я понимаю, информация нужна не только по церемонии, но и сопутствующий материал"?
        - "Именно"! - согласился я с ней.
        Линн сидела рядом и подозрительно поглядывала на меня.
        - Тебя что-то смущает? - поинтересовался я, разглядывая изображение Геи на галопанелях обзорной палубы.
        - Нет, но у меня такое ощущение, что ты что-то задумал.
        - "База готова", - отчиталась Флора.
        - "Отошли её Патриарху. Попробуйте адаптировать это мероприятие опираясь на наши возможности. Свадьбу будем проводить на Гее во временном лагере. Можете привлечь Мару и Джин, думаю, это здорово облегчит вашу задачу".
        - "Сроки подготовки"?
        - "Не будем затягивать - пять дней будет в самый раз"!
        Через мгновение пришло подтверждение от Патриарха.
        - Да, есть немного, но я думаю, тебе понравится.
        Я подхватил правую руку Линн и прикрыв своей аккуратно надел изящное колечко. По моей просьбе Боцман при помощи имеющегося у нас лабораторного преобразователя материи, создал бриллиантовое кольцо из цельного куска необработанного алмаза. Преобразователь потребовался для огранки и улучшения характеристик прочности.
        Линн почувствовала, что я что-то делаю с её безымянным пальцем и попыталась одёрнуть руку.
        - Не торопись. Погоди немного, - придержал я её, - а вот теперь можешь посмотреть!
        М-да… это стоило того - удивлённо-восторженный взгляд Линн…
        - Это то, о чём я думаю? - прошептала она.
        - Не знаю, о чём вашество думает, а я предлагаю завязывать с нашим "гражданским партнёрством" и перейти к более серьёзным отношениям.
        - Мне кажется или ты действительно делаешь мне предложение?
        Ну, не моё это… с придыханием упасть на колено и с восторженно-глупым выражением клясться в вечной любви… И всё же, чтобы не испортить торжественность момента, пришлось встать и подойти к Линн.
        - Да, радость моя, ты угадала! Я хочу, чтобы ты стала моей женой! Как ты на это смотришь?
        Линн взвизгнула и повисла у меня на шее.
        - А почему вашество? - прошептала она мне в ухо.
        - Да потому, что ты, после свадебной церемонии, станешь виконтессой.
        - К-как виконтессой? - от волнения Линн начала заикаться.
        - М-да… с мужем тебе немного не повезло, - я удручённо мотнул головой. - Он оказывается аристократ…
        Линн выскользнула из моих объятий. На моём идентификаторе отобразилась иконка социального статуса.
        - И чего скрывал? - немного обиделась она. - А я всё голову ломала, с чего ты мне учебную базу по аристократии подсунул. Думала, у тебя деловые партнёры из этих…
        - Не хотел тебя пугать раньше времени.
        - Ну да, как же… - раскусила меня Линн. - А про какую церемонию ты говорил?
        Ну вот, а я уже и не надеялся!
        - Думаю, об этом тебе подробнее расскажут Мара и Джин. Кстати, они по моим расчётам уже должны с тобой связаться.
        - Да, пришёл вызов от Джин.
        Следующие трое суток я видел Линн только по ночам.
        - Это так интересно! - уже поздним вечером прокомментировала она мою базу, буквально засыпая на ходу. - Мне надо столько успеть…
        В Содружестве, как я уже отмечал, к регистрации отношений между мужчиной и женщиной относятся довольно формально. Захотели жить вместе - никто слово не скажет. Захотели отметку в идентификаторе - зайди в ближайшую префектуру и официально зарегистрируйтесь. Вместе с отметкой на мужские плечи ложились и новые обязанности, главным образом связанные с содержанием семьи. Но вы же сами этого хотели? Так, что свадебные церемонии - удел аристократии и некоторых племён Фронтира, ещё не развращённых нравами современной цивилизации.
        Ну, а пока у меня образовалось свободное время я вплотную занялся разбором добытой информации по местным аборигенам и нашим будущим соседям. Оказывается, представителей Джоре в чистом виде на планете не сохранилось. Ещё во времена Дальнего патруля чистокровными имперцами являлись только высшие офицеры - командиры кораблей и их заместители. Аристократы неохотно шли на службу в патруль. Остальными членами экипажа были представители окраин огромной империи. Но несмотря на все эти заморочки, коэффициент соответствия основной массы населения был не ниже уровня аграфов. Гея в этом плане была бы, для ушастых, лакомым кусочком.
        На планете не было единого государства. Первоначально континент был поделён на пять Правящих Домов. По сути, прародителями этих домов были выходцы из второстепенных правящих кланов с окраин, не имевших особого влияния на просторах империи. Самый значимый Дом располагался на западе континента. С ним в союзе был немного уступающий по могуществу Дом, находящийся на юго-западе. Дом в центральной части не уступал Дому на юго-востоке, но находился с ним в несколько напряжённых отношениях. Кстати, наше плато находилось как раз на северо-восточной его границе. В том же направлении, но уже за горным перевалом располагался ещё один Правящий Дом - самый маленький и слабый. Держался он только благодаря своей удалённости и отсутствию соответствующей инфраструктуры - трудно до них добираться, всё сплошные горы и весьма редкие долины. На юго-востоке расположился последний Правящий Дом. По могуществу он превосходил только своих северных соседей, но благодаря богатой флоре и фауне сумели организовать торговлю редкими ингредиентами со всеми Домами. Самыми продвинутыми в промышленном развитии были западные Дома.
Основным поставщиком природных ресурсов и полезных ископаемых был Дом в центре континента.
        Патриарх, тем временем, разобрался с нашими приобретениями и начал выстраивать оборонительный пояс в системе. Здесь ему здорово помог его прежний опыт ИскИна военной базы. Минные объёмы и пустотные платформы с ракетными установками были слабой угрозой для боевого соединения из Содружества, но против одиночек и даже небольшой группы пиратов вполне могли сработать, особенно если учитывать уровень, используемой пиратами техники. Реально, создаваемая Патриархом система обороны, защищала нас от кораблей не выше восьмого-девятого поколений. Понимаю, что этого мало, но большего сейчас просто не получится - нет ресурсов на приобретение нового оборудования. Уже сейчас понятно, что слабым звеном создаваемой обороны является сам Патриарх. Если его уничтожат, то кто будет управлять всем вооружением? Срочно нужна хотя бы одна малая боевая станция!
        Ещё одной проблемой был топливный завод. Патриарх со своей бригадой довольно быстро сумел его запустить. Теперь предстояло переместить завод в плотные слои атмосферы газового гиганта. Пришлось снаряжать Дэя и контролировать его работу с орбиты Геи. Завод работал в полностью автоматическом режиме. По мере наполнения топливных объёмов он "выныривал" из глубин газового гиганта и отдавал топливо подошедшему танкеру. Танкеров у нас не было и на первых порах эту роль будет играть транспорт аграфов с его бездонными топливными баками. За два дня Дэй управился, реквизировав один из десантных ботов.
        Так незаметно пролетели эти три дня. Линн всё заметнее нервничала. Не знаю, что они там накрутили, по крайней мере на мой запрос по форме одежды и проведению церемонии Патриарх ответил кратко: "Парадная". Мара, поймав меня в кают-компании, одобрительно хмыкнула: "Долго же ты собирался"! Джин, вообще ограничилась лишь отеческим подзатыльником. Риг, узнав, что он будет свидетелем с моей стороны, также ограничился всё тем же вопросом: "Форма одежды"? И чего Линн так мандражирует?
        В принципе, из предстоящего события никто тайны не делал, но согласно протоколу Патриарх озаботился рассылкой приглашений от моего имени всему экипажу и членам их семей, а это 39 разумных, не считая пяти несовершеннолетних. М-да… а ещё год с небольшим назад я был одиночкой… Наш архитектор обустроил зону предстоящего мероприятия; Кони Сол вызвалась быть шеф-поваром, ей здорово помогли наши десантники, завалив её горой свежего мяса, которое ещё недавно резвилось на плато. Сью и Вед впряглись помогать Маре и Джин. Вот только Иво со своей командой были далеки от предпраздничной суеты, оно и понятно - подгонять их было некому. Хотя… свой вклад они всё же внесли. В небольшой грузовой отсек Морока мы умудрились засунуть восемь грузопассажирских флайеров "Стриж 6ПМ". Вот их сборкой Иво и занимался.
        Помимо парадной формы Патриарх озадачил меня наличием символов власти. Пришлось искать в своих запасах кольцо шевалье с печатью тотема в виде медведя - она вполне пойдёт и для виконта. А вот с церемониальной цепью пришлось помучиться - не нравится мне, когда на груди, что-то болтается. Ещё в прошлой жизни терпеть этого не мог. Ограничился небольшим дымчатым бриллиантом, бывшим накопителем, одеваемый на шею. Пришлось немного наполнить его энергией, чтобы внутри зажглась маленькая звёздочка. Линн сделал комплект из диадемы, серёжек и колье, а колечко было уменьшенной копией моего.
        Ранним утром Линн, не успев толком проснуться, умчалась с Алией на плато, готовиться к церемонии на месте.
        - Надеюсь, ты не опоздаешь на собственную свадьбу, - чмокнула она меня напоследок.
        Интересно, а когда я на неё опаздывал? В кают-компании наткнулся на выряженного Рига. Сверкая наградами на парадном кителе офицера, он производил весьма внушительное впечатление. Несколько смущала форма империи Аратан. Получается в моём экипаже бывшие офицеры империи, путь в которую мне закрыт, как-то неоднозначно это смотрится.
        - Риг, а как ты видишь наше дальнейшее сотрудничество? - поинтересовался я, когда мы немного перекусили.
        Десантник посмотрел мне в глаза.
        - Скажу прямо - я тебе обязан и дело совсем не в том, что вновь молод и здоров, за это отдельное спасибо. Я благодарю за то, что поверил и дал шанс исправить собственную глупость, - немного помолчав Риг продолжил. - Благодарю за Джин. Если бы не она… кем бы я сейчас был? А на счёт дальнейших планов всё просто - я с тобой. Меня устраивает такая жизнь, да и Джин точно отсюда никуда не собирается.
        - Пойдёшь в мой род? - я включил свой идентификатор на полную катушку.
        - Так вот зачем весь этот сыр-бор!.. - хмыкнул Риг.
        - Скажем так - это не главная причина. Линн действительно заслуживает уважения и она будет хорошей женой, а род - это следующий шаг.
        - Да, с ней ты не прогадал. Что же на счёт рода - почему бы и нет? Других планов на будущее у меня нет, да и Джин наверняка не будет против.
        Из нагрудного клапана достал "батарейку" лёгкого десантного скафа из сопроводительного груза имперцев. Риг тут же примерил. Пришлось немного помочь, запустив процесс разворачивания скафа ментальным посылом. Капитан довольно хмыкнул, увидев характеристики скафа отобразившиеся на нейросети. Да, в плане защиты он был на порядок лучше моего, но вот режим маскировки был урезан до минимальных возможностей.
        - А вот нейросеть придётся заменить, да и подучиться немного придётся.
        - Это пожалуйста, - согласился со мной Риг, с сожалением поглядывая на свои орденские планки.
        - Звания и наград лишать не собираюсь, - я отдал команду отобразить парадную форму офицера-десантника империи Джоре с наградами Рига.
        Одновременно с этим перевёл и свой скаф в режим отображения парадной формы.
        - Господин капитан 2-го ранга! - козырнул Риг.
        - Мы не службе, сейчас у нас несколько другое мероприятие, - махнул я рукой.
        Вот теперь мы смотрелись почти одинаково - два офицера в форме имперцев!
        На плато прибыли в строго назначенное Патриархом время, он сегодня отвечает за официальную часть мероприятия. Бегунок на нейросети показал куда двигаться дальше. Плато по размерам было достаточно большим и наше будущее поселение занимало едва ли сотую его часть. Лес с корабельными соснами полностью покрывал его (ну может и не сосны, я в этом не очень-то и разбираюсь). Наш архитектор за столь короткое время успел организовать две лётные площадки, временный лагерь и приступить к предварительным работам по основной задаче. Пиирцы, как и их создатели аграфы, весьма трепетно относятся к природе и потому наш архитектор старался не нанести ей лишнего вреда. Для свадебной церемонии он отыскал в лесу подходящую лужайку, облагородил её; поставил несколько лёгких беседок и шатров, помост со столиками и стульями (пришлось напрячь 3D-принтер для производства всей этой мелочёвки).
        Наш выход на лужайку Патриарх явно спланировал по времени, по тому, как с другого её края появилась Линн в сопровождении Алии. Мать моя женщина!.. Никогда бы не подумал, что на просторах Фронтира увижу свадебное платье невесты из моей прошлой жизни! М-да… даже проняло немного. Проходя мимо приглашённых, заметил несколько удивлённых взглядов, особенно их много было среди десантников и пилотов. Многие узнавали имперскую форму и это сбивало их с толку, хотя такой же мундир был и на Иво.
        Как только мы добрались до центральной беседки в ней отобразился Патриарх. Линн остановилась напротив меня, её глаза лучились и блестели. Волны счастливого предвкушения бурлили вокруг неё.
        - Ты прелесть! - шепнул ей на ушко.
        - К-хе, к-хе, - откашлялся рядом стоящий Патриарх. - Пожалуй можно начинать!
        Стоящие вокруг беседки приглашённые быстро притихли и всё своё внимание обратили на нас.
        - Разрешите в начале представиться, - начал Патриарх. - Далеко не всем известно, что нашему капитану помогает целая когорта ИскИнов: Стратег, Тактик, Боцман, Флора и я, Патриарх.
        По мере перечисления за его спиной появлялись аватары ИскИнов.
        - Все мы ответственны за определённые направления деятельности. Моя епархия - соблюдение законов и традиций империи Джоре.
        Гости зашептали в недоумении. Да, им было над чем подумать: четыре ИскИна и трое разумных в форме имперцев наглядно показывали, что всё это не шутка. Перед самым мероприятием Патриарх советовался со мной - стоит ли раскрываться? Я вспомнил одну из пословиц: "Что знают двое, то знает и свинья". ИскИн согласился со мной - для аграфов моя принадлежность к расе Джоре не тайна, а значит и скрывать этот момент особо смысла не было.
        - Дорогие жених и невеста! Дорогие гости! - продолжил Патриарх. - В соответствии с семейным кодексом империи Джоре ваше взаимное согласие дает мне право зарегистрировать Ваш брак. Прошу скрепить подписями ваше желание стать супругами.
        На небольшом столике лежал лист стандартного брачного Договора империи. Я подошёл и приложил большой палец в рамку с моими данными. За мной то же самое повторила Линн. На документе появились две голограммы наших биометрических данных.
        - С давних времен кольцо всегда использовалось в важных событиях оно является совершенным кругом, который не имеет начала и конца. Оно обозначает ваше совместное желание иметь бесконечную любовь друг к другу, чтобы не было конца вашему счастью, вашей любви в супружеской жизни. Поэтому, находясь вместе или в разлуке, пускай кольцо будет постоянным напоминанием вам об обещании, которое вы даете сегодня. Примите обручальные кольца, как символ единства, верности и чистой любви. Дорогие новобрачные я прошу вас обменяться обручальными кольцами.
        Линн была в лёгкой прострации от торжественности момента. Я быстро надел на её пальчик колечко, а вот она не сразу совладала с собой. Заминка вышла почти незаметной. Тишина за спиной говорила о повышенном внимании гостей к проводимой церемонии. Наши свидетели тоже с некоторым удивлением на лицах наблюдали за нами.
        - Ну, а теперь вы можете поздравить друг друга!
        Я крепко поцеловал Линн.
        - Гости, прошу поздравить молодых!
        Глава 4
        В Арварской империи завидовать белой завистью - это плохо, а завидовать черной завистью - это хорошо. Не перепутайте!
        на просторах Галанета
        М-да… честно говоря не ожидал такой бурной реакции гостей. Каждый пытался обнять, хлопнуть по плечу, сказать хотя бы пару слов… Линн тоже несколько растерялась от такого количества внимания. Когда поздравления несколько приутихли снова раздался голос Патриарха.
        - Уважаемые гости! Хотелось бы закончить официальную часть свадебной церемонии следующим сообщением. Согласно законам империи Джоре, сегодня произошло значимое событие - вы стали свидетелями создания не только новой семьи, но и рождения нового рода! Прошу любить и жаловать: виконт Клим де Росс и его супруга виконтесса Линн де Росс!
        Вот теперь и гости застыли в некоторой прострации. Лишь через минуту последовала реакция. Из толпы вышел Иво и в шаге от меня преклонил колено.
        - Прими мою службу милорд! Клянусь служить тебе верой и правдой, до последней капли крови!
        Позади имперца встали пиирцы. Рядом со мной бухнулся на колено Риг. Следом за ним подошли пилоты: Бран Сол, Дэй Коув и сёстры Го. Мара и Алин вопросительно посмотрели на меня. "Вы же родственники!" - отослал я им сообщение.
        - Я принимаю вас в свой род и обязуюсь защищать и чтить ваши традиции!
        М-да… несколько по-другому я представлял свадьбу… Теперь её точно не забудешь! Юридическую волокиту оформления оммажа решили оставить на потом, а пока решили устроить небольшой перекус с напитками и фруктами - надо же как-то снять скопившееся напряжение! Постепенно волна веселья захватила всех.
        - Мам! Пап! - появились великовозрастные детки. - Поздравляем!
        - Да, удивил ты братец! - подошла Мара с Алином. - Ладно он, но ты то, что молчала?
        Мара чмокнула Линн в щёчку.
        - Да я сама узнала только на днях. Думала шутит…
        - Кареты поданы, - подскочил Дэй, показывая на приземляющиеся флайеры.
        В качестве выездной церемонии Патриарх посоветовал слетать к нашим соседям за перевалом, тем самым мы убивали двух зайцев: не нарушали традиции и заодно знакомили с собой соседей. Не скажу, что флайеры можно приравнять к свадебным лимузинам, но для нас удобства были на втором плане. Едва мы перепрыгнули через пятитысячники горного перевала под нами появилась небольшая лесная долина. Всё же длительное нахождение в космосе как-то влияет на психику и сейчас видя буйство красок первозданной природы совершенно не хотелось отрывать взгляд от каждого деревца и листочка, которые проплывали под нами. В кабине флайера воцарилась тишина, даже неугомонные Сью и Вед на заднем ряду притихли.
        Универсальные флайеры "Стриж" были рабочими лошадками во многих мирах: семь мест и полторы тонны груза в грузовом отсеке позволяли использовать их, как в пассажирском, так и в грузовом вариантах на дальностях до двух с половиной тысяч километров в полной нагрузке и с крейсерской скоростью порядка 850 км/ч. Помимо Сью, Веда и нас, во флайере уместились Риг и Алия, пилотом у нас была Ки. За нами следовал второй флайер с гостями.
        Долина закончилась внезапно быстро и опять мы перескакивали горы, но уже вполовину ниже, за ними снова обнаружилась небольшая долина. На этот раз она не выглядела "дикой". Примерно половину её занимали ровные квадраты полей и садов, появились дороги. Маленькие фигурки людей в полях задрав головы, пытались рассмотреть непонятное нечто пролетающее над их головами. Паники не было, некоторые даже пытались махать руками, приветствуя нас. Сей факт говорил, что с воздухоплавающими объектами население знакомо.
        В следующей долине мы обнаружили клубящиеся облака дыма и пара. Здесь было явно, что-то связанное с производством и переработкой. Кстати, на выходе из долины мы обнаружили железнодорожные пути - похоже столица уже, где-то рядом. Так и вышло. За следующим перевалом обнаружилась довольно обширная долина с крупным городом в центре и пыхтящими дымом заводами на окраинах. Мы не стали провоцировать местных и пролетать над городом. Сбавив скорость и спустившись до пятисотметровой высоты, мы облетели его по краю. Здесь нам руками уже никто не махал, видно было, что за нами наблюдают с опаской. При очередном заходе на круг вышла на связь Флора.
        - "Из соседней долины к нам приближается дирижабль. Данные получены с орбиты".
        - Ки, смена курса, поворот в сторону выхода из долины, набор высоты до километра. У нас гости.
        Наш манёвр повторила Джу на втором флайере. Через пару минут из-за ближайшей горы показался нос небольшого (около 150 м) дирижабля. В гондоле с огромными иллюминаторами виднелись люди, которые рассматривали нас в бинокли.
        - Капитан, - доложила Ки, - фиксирую попытку связи с нами на радиочастотах.
        Надо сказать, что флайеры не оборудовались ИскИнами, но на борту всё же было кое-какое оборудование, которое помогало пилоту в управлении, главным из которых являлся многофункциональный компьютер. Вот он и обнаружил попытки местных связаться с нами.
        - На связь не выходить! Делаем облёт дирижабля и уходим на плато, - отдал я команду. - Улыбаемся и машем, улыбаемся и машем!
        Вот где чувство юмора у моей команды? Все поняли команду буквально! Мало того, в соседнем флайере тоже все махали и… улыбались! На обратном пути скинул всем пингвинов из "Мадагаскара". Надо сказать, что наше дружное помахивание дало определённый результат. В рубке гондолы ничего не изменилось, а в салоне нам ответили. Можно сказать, что первый контакт прошёл успешно. Возвращение прошло в полном молчании, иногда прерывающееся переливами смеха…
        Как только добрались до дома веселье продолжилось. Гуляли до самого заката. Нашлось место и танцам, и песням, даже мордобою - пираты, что-то там у себя на выселках не поделили и подняли бучу, пришлось моим десантникам их немного утихомирить… Закончился праздник, как и полагается… никогда до этого не приходилось шалить с виконтессой…
        Утро началось с официального оформления оммажа - семь разумных изъявили желание войти в мой род, при этом Иво получал возможность образовать младшую ветвь рода, так как сам является аристократом. Почему семь, а не все? Оставшиеся были наёмниками-десантниками и пара наёмников-пилотов. Пока они на контракте и он их полностью устраивает.
        Почти до самого обеда с Патриархом оформляли документы и заверял я их уже своей магической печатью. Линн поднялась поздно - отсыпалась за все дни. По традиции второй день после свадьбы праздник среди родственников, но решил никого не обижать и дать выходной всем. Тем более, что далеко не все вчера добрались до корабля, многие остались ночевать во временном лагере.
        - Я интересовалась культурой древних цивилизаций и там нет ничего похожего на нашу свадьбу, - Линн с аппетитом уплетала какую-то вкусняшку. - Иво утверждает, что это, скорей всего, обычай древних аристократических родов.
        - Тебе не понравилось?
        - Что ты! Я и не мечтала, что у меня будет свадьба, да ещё такая! Я о другом. Ты вчера заметил, как пиирки поглядывали на Иво? Думаю, что он не выдержит их напора и нас скоро ждёт ещё одна свадьба. Наша свадебная церемония удел высшей аристократии и она не для всех?
        - На счёт этого можешь не беспокоиться - это народный обычай.
        - Вот я о том же. Что это за обычай такой, о котором никто толком не знает?
        Умненькая мне жена попалась - сумела сложить факты и сделать определённые выводы. М-дя… ещё недавно она и о Джоре толком ничего не знала, а сейчас, вон сидит, улыбается - ждёт ответа.
        - Уговорила, расскажу тебе великую тайну, - усмехнулся я, - но только немного погодя. Вот разберусь немного с делами и поговорим! И чур не обижаться, извольте соответствовать статусу, виконтесса!
        Поняв, что я отмазался, Линн демонстративно тяжело вздохнув, удалилась из кают-компании. Кстати, об Иво! Связываюсь с ним.
        - Да, милорд! Я вас внимательно слушаю!
        И этот туда же!
        - Ты, давай, прекращай дерзить, а то обижусь и сошлю в Сибирь!
        - А это где?
        - Далеко, отсюда не увидишь. Ладно, пошутили, а теперь о деле. На тебе две прилегающие системы. Надо доставить туда буи-регистраторы и откалибровать их на месте. Как только справишься с этим делом будем думать ещё об одном рейде к олигарху. Отправляешься по готовности.
        - Будет выполнено, капитан! - ответил уже серьёзный Иво.
        Давно уже надо было установить наблюдение в соседних системах. Буи-регистраторы будут передавать данные о нахождении в системах кораблей противника, других здесь быть не может. Есть вероятность, что пираты смогут их обнаружить, но будем надеяться на лучшее, тем более, что работать буи будут в пассивном режиме и только на передачу.
        С одним делом разобрались, на очереди другое. Связываюсь с Алином.
        - Как отдыхается? - поприветствовал я его.
        - Нормально. С наследником вот вожусь.
        - Говорить можешь?
        - Да, вполне.
        - Как там у тебя в горах дела продвигаются?
        - Согласно утверждённому плану, - усмехнулся папаша. - Готовы три складских помещения, завтра рассчитываю начать проходку к месту будущего убежища.
        - Давай пока повременим с убежищем. Судя по всему, скоро здесь объявятся местные с той стороны и нам крайне необходим тоннель через перевал. На дирижаблях они здесь особо не разлетаются - не те высоты, а торговать с ними по любому придётся, так что начинай строить дорогу. Сколько там в самом узком месте?
        - Восемь с небольшим километров, но там ещё до долины километров пятнадцать между скал петлять.
        - А кто сказал, что будет легко? Надо, Алин, надо… За сколько планируешь пройти?
        Алин нахмурил лоб.
        - Людей мало. Там хоть им и делать ничего особо сложного не надо, но на подхвате они нужны. С теми, что есть - декады две-три, а то и больше.
        - Хорошо. Завтра же начинай.
        Риг продолжает работать на материках, других задач пока для него не предвидится. Кстати, он уже отыскал второй заброшенный храм и ещё пять накопителей. По его мнению, местные когда-то давно пытались освоить другие материки, но из этого ничего не вышло - слишком уж агрессивной оказалась природа и очень незначительной и редкой поддержка с материнского континента. Вся проблема была в отсутствии подходящего океанского транспорта. Весьма неприятным оказался тот факт, что чем дальше от материка, тем сильнее течения и хуже погода и это было не локальным явлением, а повсеместной реальностью. Даже сейчас, смотря на снимки с орбиты видно, что над океанами почти везде облачно и часто наблюдаются вихревые движения воздушных масс. Накопители же использовались для создания энергетического купола для защиты от тех же ураганов и от агрессивной фауны и флоры. Похоже про переселенцев забыли или случилось, что-то глобальное и все они погибли. За накопителями так никто и не пришёл. Я поинтересовался у Иво - сколько здесь в его бытность было перехваченных кораблей контрабандистов? Оказывается, меньше пяти десятков он
никогда не видел. Вот и считай - не менее двух накопителей на корабль…
        Пока есть время решил разобраться с наследством Линн. Не знаю как на счёт целого континента на ледяной планете, а торговая станция точно должна приносить доход! С материком я оказался не далёк от истины - никаких материальных доходов с этого проекта не было. Скорей всего, это был задел на будущее в планах отца Линн. А доход с торговой станции был и совсем не маленький. Оказывается, все отчисления с аренды станции шли на отдельный счёт, номер которого дядюшка Линн "забыл" указать. Ну, да земля ему пухом, в документах владения станцией этот счёт был указан. Сейчас там скопилось больше двух сотен миллионов, плюс к этой сумме 80 миллионов компенсации, да мои остатки былой роскоши - набирается за триста миллионов!
        Линн озадачил анализом первоочередных закупок ширпотреба для организации торговли с местным населением. Кое-что мы уже приобрели, но это, что называется "пальцем в небо". В конце концов, у кого базы по торговле изучены в пятый ранг? Вот пускай теперь сидит и думает с чего начать и чего продать. Кстати, а нейросеть Содружества ей надо поменять на сетку Джоре. По всем параметрам ей подходит нейросеть типа "Рарог" заточенная на управленческую и административную деятельность, что, впрочем, не мешает изучать базы и по другим видам деятельности. Связался с Линн и "обрадовал" её, что она сегодня ночует в медсекции.
        М-да… раз пошла такая пьянка, то и всем, кто прошёл оммаж тоже надо обновить нейросети. Надо поговорить об этом с Джин. Не стал откладывать это дело в долгий ящик и направился в медсекцию. Просмотрев все данные кандидатов решили всем пилотам: Брану Солу, и Маре ставить универсальную пилотскую сеть "Архрат", Ригу - "Армрат" (флотская, для офицерского состава), Алину - "Стирлинг" (инженер-техник), а самой Джин - сетку как у Линн. Несколько не повезло сёстрам Го и Дэйву Коуву - им только недавно поставили аграфские нейросети, придётся им, где-то с полгода подождать.
        - Я уже устала удивляться, Клим, - устало выдохнула Джин. - Ты хоть понимаешь, сколько стоит всё это богатство?
        - Да, дороговато выходит, но в то же время я гарантированно обретаю лояльно настроенных ко мне людей, которые пойдут за мной хоть на край света.
        - Ты намекаешь, что с этими нейросетями нас в Содружестве по-быстрому прикопают в какой-нибудь лаборатории?
        - И это тоже, а на счёт цены… Я думаю, правильно будет, раз вложиться по-хорошему и уже не заморачиваться на эту тему. Да и для других стимул не плохой будет. Как думаешь?
        - Когда я ещё служила, половина моих друзей и знакомых были готовы на всё ради имплантов древних, а тут полный комплект!
        - Это ещё не всё. Оставь место для ещё одного удивления.
        Вечером, отправив Линн в медсекцию, созвал Совет ИскИнов. На повестке дня стоял вопрос о целесообразности разворачивания портала. Первым начал Тактик:
        - В нашем секторе Фронтира наблюдается повышенная активность деятельности пиратских кланов. Наш предыдущий прорыв проходил в гораздо более спокойной обстановке. Гиперсвязь на станциях, куда мы заходили, использовалась почти по максимуму от их пропускной возможности. Также следует отметить наличие усиленных боевых группировок кораблей на тех же станциях. Раньше их было гораздо меньше. Также замечена подозрительная концентрация разведывательных кораблей пиратов. Всё это позволяет утверждать, что в данном секторе производится обширная поисковая операция или, как вариант, идёт подготовка к локальному вооружённому конфликту. К сожалению, для однозначного вывода не хватает данных. В связи с вышеизложенным становится понятно, что вероятность нападения на нас достаточна велика.
        Следующим был Стратег:
        - При нашем последнем прорыве мы успели перехватить несколько сообщений пиратов с разведывательных фрегатов. После их дешифровки стало понятно, что они ищут пропавший транспорт аграфов. Главное, что удалось выяснить - заказ на поиск транспорта получили все пиратские кланы в этом секторе Фронтира. Заказчик понятен - аграфы. Они ищут не только транспорт, но и членов его экипажа, так что любое появление неизвестных аграфов на торговых станциях будет зафиксировано мгновенно.
        - Да не буду я их размораживать, - понял я на что намекает ИскИн. - Они мне пока не мешают.
        - Пока аграфы точно не знают, где мы и бьют по площадям, но стоит появиться ещё раз, как нас тут же засекут. И не важно те мы корабли или нет - нас по любому начнут раскручивать. Мы не местные и этим всё сказано!
        - Анализ данных с нейросетей пиратов позволяет говорить об использовании их вслепую. Известен лишь предмет поиска и цена вознаграждения. Конкретный заказчик неизвестен. Объявление о розыске транспорта висит на бирже наёмников, туда же перечислена вся сумма вознаграждения, - дополнила Флора.
        - И сколько там? - поинтересовался я.
        - Сто миллионов кредитов.
        М-да… пираты за такие деньги будут рыть долго и глубоко…
        - Получается, что у нас и выбора-то особого нет, - подвёл я итог.
        - Да, капитан. - подтвердил мой вывод Стратег. - Рекомендую развернуть портал. По мои расчётам мы вполне можем дотянуться, как минимум до двух гиперврат в Содружестве.
        - Как я понимаю, нам необходимо будет побывать у этих порталов?
        - Да, капитан. Это непременно нужно сделать, не хотелось бы, чтобы аграфы смогли отследить наши конечные координаты.
        Во время утренней тренировки мне пришло сообщение от Иво с просьбой о личной встрече. Через час мы сидели в кают-компании и распивали тоник.
        - Что случилось, Иво?
        - Со мной связался отец, - Иво хмуро поглядывал на бокал. - Он просил извиниться перед тобой и признался, что ты был прав. Все имперцы находятся на какой-то исследовательской базе и им ни в чём не отказывают. Заковырка лишь в одном - они не могут покинуть эту базу.
        Иво замолчал и ожидающе посмотрел на меня.
        - Сам-то, что думаешь по этому поводу?
        - Отец никогда не попросит о помощи и то, что он признал твою правоту говорит о том, что ему действительно тяжело.
        - И тем не менее, он надеется, что ты предпримешь какие-то шаги в сторону его освобождения… - я скорее утвердился в мысли, чем спросил.
        - Скорей всего так, - согласился со мной Иво. - Иначе бы зачем бы он отсылал это сообщение.
        - А тебя не смущает, что с секретной лаборатории свободно проходят вот такие послания, да ещё не от кого-нибудь, а от объекта исследований?
        - Считаешь, что отец работает на них?
        - Не обязательно, но его могли подтолкнуть к такому решению.
        - В таком случае любые наши шаги в этом направлении нежелательны и даже опасны, - заключил Иво с унылым выражением лица.
        - Они сами выбрали свой путь и я не буду напрасно рисковать жизнями своих людей.
        На этом мы распрощались. Иво сразу же направился в соседнюю систему. Надеюсь, он сделал правильные выводы. Ближе к обеду из медсекции должна была выйти Линн. Я немного загодя пошёл её встречать.
        - Как ты себя чувствуешь? - спросил я её на языке Джоре.
        Каждому, кому устанавливалась новая нейросеть, в комплекте шла ментограмма языка древних.
        - Клим, откуда у тебя нейросети древних? - Линн была явно ошарашена.
        Ну да, моя вина, забыл сказать, что новая крутая сетка окажется нейросетью Джоре. М-да… и Джин, судя по всему, была не многословной - вон стоит в сторонке улыбается, наслаждается моментом, так сказать.
        - Ты бы оделась, а то стоишь, смущаешь меня своими прелестями!
        - Ага, тебя смутишь, как же… - очнулась Линн и бросилась к своим вещам.
        Обед в кают-компании прошёл в полном молчании - Линн всё не могла наиграться с новой игрушкой. Сразу же после обеда произошло ЧП - пропала связь с командой Рига. Они с самого утра исследовали соседний континент.
        - Место посадки десантного бота обнаружено, - доложил Стратег по корабельной системе оповещения. - Связь отсутствует. На месте посадки зафиксирована аномалия неизвестной природы.
        - Приготовить разведывательный шаттл к вылету. Пилот - Бран Сол, пара сопровождения - Жак Дор и Трик Эйс, - отдал я приказ, вставая из-за стола.
        - Что-то серьёзное? - встревожилась Линн.
        - Будем надеяться, что нет.
        Через пять минут шаттл в сопровождении двух штурмовиков покинули борт Ведуна. Плотные слои атмосферы прошли быстро. Вынырнули невдалеке от нужного материка. Шаттл под управлением Брана снизился почти вплотную к океанской глади и я занялся поиском места посадки бота. Штурмовики остались на высоте, к сожалению, они не совсем приспособлены для работы в условиях атмосферы, а поддержать нас огнём, в случае чего, смогут и оттуда.
        Чем ближе мы были к странной аномалии, тем сильнее ощущалось какое-то воздействие на сенсоры и датчики шаттла. Разброс показаний приборов достиг пятидесятипроцентного уровня. Внезапно появилась связь с ботом.
        - Ведун, у нас всё в порядке. Попали в блуждающую аномальную зону. Совершили экстренную посадку в целях сохранения техники и оборудования, - бубнил Риг.
        - Риг, принимай гостей! - я снял систему маскировки шаттла.
        Когда я перебрался на десантный бот, Риг доложил о сложившейся обстановке:
        - Совершали плановый облёт Центрального материка (так мы его обозвали), на обратном пути решили заглянуть на соседний континент. В начале всё было спокойно, а потом, внезапно, показания приборов начали прыгать, как резвые скакуны. Решили сесть и переждать весь этот цирк. Связь оборвалась, как только мы приземлились. По показаниям датчиков (если им можно верить) эпицентр аномалии был северо-западнее нас километрах в тридцати. Сейчас он сместился на север и удалился ещё на пару десятков километров. Никаких сопутствующих природных явлений не обнаружено, на лицо только повышенное электромагнитное излучение непонятного происхождения.
        Связался со Стратегом - он ничего кроме статических всполохов в атмосфере над нами не фиксирует. М-да… загадка природы, однако… Тут же передали зафиксированные данные с бота. По предварительным данным от Флоры, местная аномалия по своим характеристикам весьма похожа на ту, что защищает две соседние звёздные системы.
        Глава 5
        Разговорились аратанец, галифатец и минматарец о самых популярных словах их языков, используемых на работе.
        Аратанец:
        - У нас очень популярно слово "маньяна". Это значит - сделаем завтра, послезавтра, короче - скоро…
        Галифатец:
        - Мы используем выражение "яваш-яваш". Смысл - сделаем через неделю, через две. Одним словом - не торопитесь…
        Минматарец:
        - А мы говорим "иншалла". Это приблизительно то же самое, что и "маньяна" и "яваш-яваш", но отсутствует ваш элемент поспешности…
        За двое суток Джин успела выполнить свою часть работы по установке нейросетей. Теперь осталось дело за мной. Восемь моих подданных (до сих пор не могу к этому привыкнуть) с довольными выражения лица смотрели на меня. Ещё бы - заполучить такую плюшку они точно не мечтали. Надо сказать, что в этом мире отношение к новым гаджетам несколько иное, чем у нас. В моей прошлой жизни любой гаджет воспринимался, прежде всего, как новая игрушка. И только наигравшись ею мы мучительно соображали - куда бы её присабачить, да так, чтобы она приносила хоть какую-то пользу. Здесь же, с самого начала, гаджет приспосабливали к основной деятельности разумного и с благоговением осознавали на сколько возросла эффективность их работы, с замиранием представляя какие перспективы открываются в связи с этим. Вот и стоящие передо мной разумные млели и мечтали.
        - Я хочу, чтобы выполняемая вами работа всегда отличалась качеством и минимальными сроками исполнения. Я многое вам дал и надеюсь, что и вы не останетесь в долгу. Прошу подойти к виконтессе и получить дополнительный комплект снаряжения.
        Дополнительный комплект включал в себя личный ИскИн и скаф производства империи Джоре. Линн уже получила своё и успела оценить все их достоинства. Её благодарность не знала границ… Со скафами пришлось помочь, а вот Джин умудрилась сама запустить процесс привязки. Ничего, освоятся с личными ИскИнами и сами научатся запускать артефакты древних, не все конечно, но самые простые - однозначно!
        Через день прибыл Иво и узнав, что я поставил своим людям нейросети Джоре потребовал свою долю для пиирцев.
        - Ты понимаешь о чём просишь? Хочешь войны между аграфами и пиирцами? - я был несколько не в себе от такого наезда.
        - С чего это вдруг? - удивился Иво, разглядывая панораму Геи с обзорной палубы, где мы устроились.
        - А что, по-твоему, сделают аграфы, узнав о нейросетях Джоре или судьба твоего отца тебе не в пример? Пиирцы народ гордый и отношения с аграфами у них довольно натянутые. Достаточно искры недоверия и неизвестно, чем всё это может закончиться. На сколько я понимаю, своих пиирцев ты не привязываешь к себе намертво и стало быть, позволишь им иногда бывать на свой родине?
        - Да, это так. Они просили оставить возможность общаться с родственниками, - и после недолгого раздумья он продолжил. - И как же быть? Я имел неосторожность пообещать…
        - Как вариант, нейросеть Джоре можно поставить твоей будущей жене или родственникам по линии жены, которые согласятся остаться при тебе. В общем, в этом вопросе разберёшься сам. Что же касается пиирцев, то могу предложить взамен нейросети аграфов 12 поколения. Но имей в виду - о промышленных поставках речи не идёт.
        - Хоть так! - повеселел Иво. - Что за нейросети?
        - Пока выбор не велик: "Тактик" (командир корабля), "Пилот" (универсальный пилот малых и средних кораблей), "Пилот-экс" (гражданский пилот кораблей тяжёлого класса), "Инженер-техник" и "Управленец". Из нейросетей убраны все закладки, даже от производителя. Имеют функцию маскировки под другие нейросети Содружества.
        - Так может и с нашими нейросетями этот номер пройдёт? - всё не мог успокоиться Иво.
        - Ты не понимаешь! Аграфы знают о тебе, знают обо мне и любой, кто с нами общается у них рано или поздно будет на контроле. Неужели ты думаешь, что они не попытаются залезть им в голову, а там уже никакой режим маскировки не поможет - снимут вместе с головой!
        - Хорошо, понял. Что по цене?
        - Буду брать по внутренним расценкам аграфов. По чём продавать будешь ты - меня не интересует. Много кредитов ты с этого не поимеешь, но на мелкие расходы хватит.
        - Это не всё, что я хотел сказать, - Иво тяжело вздохнул. - Алия беременна.
        - Не понял!? И чего тогда так тяжело вздыхаешь или жениться не хочешь?
        - Да не в этом проблема! - ещё раз тяжело вздохнул Иво. - По прогнозам кибердоктора ребёнок будет ментоактивным!
        М-да… а вот это действительно полный писец! Ментоактивный пиирец! Если об этом узнают аграфы, то через декаду здесь будет как минимум два боевых флота и несколько медицинских лабораторий. А ещё через час имперца кастрируют и будут изучать остатки его мужского достоинства. Что же касается самих пиирцев, то здесь ситуация не на много лучше - они либо "закроют" Иво, как его отца аграфы, либо, что более вероятно, заменят его экипаж на одних пиирок. Даже немного жаль мужика - сотрётся ведь… Хотя… 12 тысяч лет без женщин - это тоже аргумент.
        - Глава клана Алии официально приглашает нас в гости, - продолжил имперец.
        А вот это уже серьёзно! Похоже именно на этой встрече будет обсуждаться судьба ещё не родившего ребёнка и его матери. Здесь всего два варианта - защищать и заботиться о них будут пиирцы или его отец и я, как его сюзерен. Будет торговля, при чём не шуточная. А оставлять ребёнка пиирцам нельзя - рано или поздно он окажется у аграфов. Надеюсь, старейшины клана это понимают.
        Решили, что со встречей затягивать не стоит и как только запустим портал, заскочим к пиирцам. С самим же порталом пришлось повозиться. Сначала Дэй на буксире перетащил на дальнюю орбиту местного светила энергетические преобразователи. После этого нам с Иво пришлось повозиться с поиском подходящего места для портала. Знаний на этот счёт не было ни у него, ни у меня. Пришлось каждому припоминать ранее посещаемые порталы и уже опираясь на эти сведения ИскИны вывели необходимые параметры установки порталов в звёздных системах. В процессе развёртывания портала пришлось использовать все запасы накопленной ментальной энергии на корабельных накопителях. Думал, не хватит…
        Стратег сразу же полез в настройки ИскИна древних, но тот вежливо его послал, потребовав генетический код пользователя. Пришлось проходить процедуру сбора генного материала, при чём под контролем всё того же ИскИна. Через пару минут я получил права пользователя портала - это давало возможность свободно работать с настройками гиперврат.
        - "Почему процедура привязки отличается от той, что мы проводили раньше"? - поинтересовался я у Флоры.
        - "Могу лишь предположить, что перед нами, чей-то личный портал, а ранее встречаемые - общего пользования. Отсюда и разница в процедуре привязки. К тому же частица древней крови дала о себе знать, - несколько озадачено ответила она. - Очевидно именно из-за этого к управлению порталом допущена только я, как твой личный ИскИн, а Стратегу и Тактику отказано".
        Как и предполагал Стратег в стабильную зону перехода попали два портала из Содружества и ещё один был в не совсем корректной зоне. Первая точка перехода уходила к вездесущим оширцам, а вторая - к религиозным фанатикам Галифата. Благо, что в системах с порталами действуют законы Содружества, а не выверты местных бонз. Думаю, особо к нам там приглядываться не будут - таких, как мы за сутки проходят десятки, если не сотни тысяч. Что же касалось третьей точки, то она находилась в империи Аратан, но между нами находилась какая-то аномалия и связь была нестабильна.
        Вот сижу теперь, жду пока Флора договорится с ИскИном портала и нашими ИскИнами. "Увлекательную" игру в настройки прервало сообщение от Тактика:
        - В соседней долине, за перевалом, наблюдаю появление местного воздушного транспорта.
        Наконец-то гости пожаловали! Теперь можно смело дёрнуть отсюда! Мой внезапный порыв никто не остановил, похоже, что с настройками к этому времени ИскИны уже разобрались. Остаток дня провёл за наблюдением наших гостей, а в том, что они прибыли по нашу душу я не сомневался. Тем временем дирижабль неспеша пересёк долину и добрался до предгорий, где на более-менее ровной площадке выгрузилась экспедиция в составе семи разумных. Дирижабль после выгрузки поднялся и немного прошёлся вдоль горного кряжа. Попытку преодолеть его он даже не предпринимал, похоже, для него это действительно непреодолимая преграда. Ещё в прошлой жизни я знал, что в зависимости от конструкции дирижаблей их потолок составлял всё те же пять-восемь километров, а если ещё учитывать ураганные ветра на вершинах… Нашим флайерам такие высоты не помеха: им что пять километров, что пятнадцать - особой разницы нет.
        Можно было бы слетать к ним, но зачем показывать свой интерес и технические возможности? Приучать местных к мысли, что мы можем решить любую проблему, я не собираюсь. Хотят выйти на контакт с нами - пожалуйста! Декады через две, где-то в этом районе появится Алин со своей бригадой, вот пускай и налаживают с ним контакт, а мы пока сходим в Содружество. В помощь Алину и пиирцу-архитектору оставил восемь десантников с десятком боевых дроидов и пару пилотов-наёмников - Жака Дора и Трика Эйс. Они будут осваивать и вводить в строй десяток приобретённых мной штурмовиков. В последний момент старик Шир Сол и его невестка с детьми тоже решились остаться на плато и, чтобы не разбивать семью поставил начальником во временном лагере Брана. Мара, когда я ей предложил остаться, не согласилась со мной. Она посчитала, что её место на корабле, а к разлуке с мужем она отнеслась философски - сколько их уже было… В системе также оставался Дэй Коув с четвёркой десантников. Он будет ждать нашего сигнала и доберётся до Содружества уже через портал.
        Полёт до ближайших оширских гиперврат ничем особым не отметился, тем более, что почти всё время шли под скрытом. Только на границе с Содружеством Ведун и Морок вышли из невидимости. В системе с нужным нам порталом остановились на пару суток, якобы для отдыха. Стратег и Тактик в это время пробивались сквозь дебри древней управляющей системы. Справились довольно быстро - наработки по этой теме у них уже были.
        Следующий выход из портала был в Галифате и здесь ситуация с "отдыхом" повторилась. Именно в этой системе мы договорились встретиться с Дэйем. Средний транспорт прибыл строго по расписанию. Чтобы уже окончательно разобраться с порталами двинули в третью систему, до которой наш портал едва добивал. Была надежда, что аномалия не постоянная и сообщение между нашими системами вполне возможно. После очередного "отдыха" прямиком направились в Харданскую монархию, к любителю артефактов древних и по совместительству местному олигарху.
        Узнав, что я нахожусь в системе, Альдо сразу же пригласил меня на ужин в его любимый ресторанчик. Судя по блестящим глазам, он явно, чего-то ожидает от нашей встречи. Посмотрим, надеюсь его интерес ограничен только сделками и артефактами.
        - Я рад нашей новой встрече, молодой человек, - Альдо был в некоторой растерянности, в прошлый раз мы так толком и не познакомились.
        - Леон. Зовите меня Леон, Альдо, - я специально не воспользовался старыми легендами, как говорится: "бережённого Бог бережёт"…
        Олигарх ухмыльнулся, посмотрев в сторону стоящего у входа своего СБшника и продолжил:
        - О делах потом, а сейчас давайте насладимся блюдами от шеф-повара этого ресторанчика.
        Я был не против, тем более, что блюда действительно стоили того. Только тогда, когда мы покончили с десертом Альдо вернулся к действительности.
        - Ты появился весьма вовремя, Леон. Заказ готов. Я разговаривал с военными и они готовы тебе помочь, но требуют предоплату в половину стоимости от твоей заявки. Через квартал мне на базу прибудет транспорт с четырьмя малыми боевыми станциями "Рубеж 6ФМ". По документам они уже списаны и сняты с баланса флота, а сейчас якобы проходят процедуру демилитаризации. К моменту прибытия груза в систему ты должен полностью оплатить покупку.
        - Сколько? - как можно безразличнее поинтересовался я ценой.
        - Корп кредитов!
        Ну не хрена себе! Миллиард кредитов! Они там с ума по сходили, что ли? Кажется, я несколько поменялся в лице и Альдо заметил это.
        - Поверь мне - цена адекватная. Военные, что-то там у себя намудрили и сейчас твой заказ им как бальзам на раны. В чём суть не скажу, сам толком не знаю, но поговаривают, что военные умудрились освоить выделенные денежные средства на боевую подготовку без проведения каких-либо учений. Теперь у них брутто с нетто не сходится, вот они все излишки на твои станции и сгружают. Заметь! Всё восьмого поколения!
        М-да… это конечно всё хорошо, но где мне деньги взять!? Мне ещё и с самим Альдо надо расплатиться…
        - В качестве бонуса военные предлагают демилитаризованную малую диспетчерскую станцию в половину от реальной стоимости, всего лишь за 35 миллионов кредитов и она уже у меня на базе.
        Ну, да… 35 миллионов по сравнению с пятьюстами - копейки… Надо хоть, что-нибудь ответить, не культурно всё время молчать.
        - Честно говоря, я в некотором замешательстве. Объём финансовых вложений несколько выше, чем я рассчитывал.
        - Не стоит раньше времени расстраиваться! - хлопнул меня по плечу Альдо. - Ты всегда можешь расплатиться артефактами или их активацией. У тебя ведь есть артефакты?
        Вот гад! Он уже просчитал меня. Наверняка весь этот финансовый развод был придуман с одной целью - проверить наличие у меня артефактов, ну и заодно посмотреть на мою реакцию. Поздравляю Альдо - 2:0 в его пользу!
        - Да, кое-что есть, - кивнул я ему.
        - Вот и замечательно! Я тоже на днях прикупил пару безделушек. Может переместимся ко мне и ты оценишь приобретения?
        Ну, теперь понятно нетерпение Альдо! Через полчаса мы были в кабинете олигарха. Риг, как всегда, расположился в приёмной, а Грин, СБшник Альдо, устроился за столом, рядом с хозяином.
        - Что ты об этом скажешь? - на столе появился небольшой куб и шар размером с яблоко.
        - "Шар в нерабочем состоянии. От куба идёт слабый отклик, необходима замена элемента питания. Назначение куба - организация телепорта на короткие расстояния", - отчиталась Флора.
        Молча беру в руки куб и заменяю универсальный элемент питания. По граням телепорта замерцали разноцветные огоньки. Вызваю меню и над кубом в воздухе возникло окно с данными на языке Джоре. Нажав на пару значков, свернул меню. Посмотрев на Грина, я предложил вместе выйти в приёмную. Альдо с явным интересом наблюдал за моими манипуляциями, кивком разрешил Грину выйти. Едва за нами успела закрыться дверь кабинета, как я вновь активировал куб и мгновенно оказался возле стола в кабинете Альдо. Олигарх был явно озадачен. Через несколько секунд в кабинет ворвался Грин:
        - Какого хрена!? - гаркнул он с порога.
        - Вот и мне интересно, - поддержал его Альдо.
        Пришлось рассказывать и объяснять. Внезапно понял, что всё это без толку и пока Альдо не выучит язык Джоре, объяснять бес толку. Вот уже здесь я постарался не упустить своё! Дело в том, что язык Джоре в Содружестве хоть и известен, но в очень уж узкому кругу специалистов и те, всеми силами старались, чтобы круг знатоков был бы по-прежнему минимален. Что же касается аграфов, то на языке древних говорили только высшие аристократы и их язык приравнивался к государственной тайне. Соответственно, всё связанное с языком Джоре в Содружестве было под их строгим контролем.
        - Альдо, а ты не против изучить язык древних?
        - Это же закрытая информация! - сразу сообразил он. - Сколько хочешь?
        О конкретной цене речь пока не шла, но было важно принципиальное согласие. Скинул на нейросеть Альдо небольшую базу по языку. Минут через двадцать он пришёл в себя и посмотрел на меня.
        - Как я теперь понимаю, встречи с ушастыми мне теперь противопоказаны.
        - Ну почему же? Если не прислушиваться к их речи, то всё вполне возможно.
        - Эти твари весьма чувствительны, - не согласился со мной олигарх.
        Я вновь активировал меню телепорта.
        - Действительно, теперь гораздо понятнее!
        - Надеюсь ты не будешь продавать эту "безделушку"? - поинтересовался я.
        - Даже и не думал на эту тему. Я на собственной безопасности экономить не привык. В трудную минуту эта "игрушка" может спасти жизнь.
        - Тогда у меня есть кое-что в довесок к личной безопасности.
        Пришлось пожертвовать десантным скафом Джоре. Расплачиваться же за заказ как-то надо! Дальше пришлось привязать телепорт к накопителю Альдо. Понятно, что личного энергетического симбионта у него не было, да и мой довольно нервно отреагировал на расход энергии при переходе - четверть внутреннего запаса, как корова языком слизала.
        Надо сказать, что Альдо серьёзно отнёсся к моим "подаркам" и я почти полностью отбил стоимость своего заказа. Как ни странно, самым дорогостоящим приобретением Альдо посчитал языковой пакет Джоре. Ко всему уже предложенному с моей стороны прилагалось ещё два десятка нейросетей от "аграфов", второй скаф для Грина, пары универсальных элементов питания и запуск ещё одного артефакта из коллекции Альдо. Кстати, им оказался домашний ИскИн, который после привязки резво взялся за всё оборудование, до которого смог дотянуться, переподчиняя его себе несмотря на все степени защиты. Когда я уходил Альдо и Грин тихо офигевали, наблюдая за этим процессом. Теперь осталось рассчитаться с военными, но это уже завтра.
        Всю дорогу на Ведун ломал себе голову - что предложить военным? Выбора у меня особого нет - или артефакты, или накопители. И то, и другое предлагать опасно. Армия - организация государственная, это не частник-коллекционер и если она почувствует интерес, то спасёт меня лишь бегство. Любой товар, который можно предложить военным, нужно подать так, чтобы ко мне не возникло лишних вопросов. И тем не менее, что же им предложить?
        - "А что военных интересует больше всего"? - вклинилась Флора.
        - "Оружие, конечно", - на автомате ответил я.
        - "Так в чём дело? У тебя же есть преобразователь материи - дай команду и Боцман наделает тебе стандартные капсулы для боевых частей ракет с начинкой из антиматерии. В Содружестве на них чрезвычайно высокий спрос, да и цена соответствующая".
        - "А вот с этого места поподробнее"!
        Оказывается, одним из самых мощных вооружений в Содружестве, да и в Центральных Мирах считаются ракеты, снаряжённые боеголовками с антивеществом. Монополией производства таких "игрушек" обладали только Центральные Миры и не желая попадать под воздействие своих же творений, продавали их с явной неохотой и только проверенным союзникам. Во времена последнего нашествия архов это оружие показало себя крайне эффективным средством уничтожения. Чтобы пережить нашествие, Центральные Миры были вынуждены передать часть таких ракет не только своим союзникам, но и некоторым другим представителям Содружества. Кое-что из тех запасов сохранилось и по сей день. Не редко военные организовывали экспедиции по местам былых сражений с архами, в надежде отыскать корабли с неизрасходованным боезапасом таких ракет.
        М-да… а на этом можно сыграть! Конструкция капсул ни для кого не тайна, так что напечатать её на 3D-принтере не проблема. Связался с Боцманом и озадачил его производством шести капсул, по моим расчётам этого количества должно хватить. Боцман попросил трое суток. Флору озадачил поиском пропавших кораблей в то нашествие, на борту которых были ракеты с антиматерией и продублировать их серийные номера на наших капсулах. Вот теперь можно и спать лечь, с чистой душой, так сказать.
        Червячок сомнения не давал заснуть: "Ты торгуешь оружием! Вполне возможно, из-за него погибнут сотни, тысячи ни в чём не повинных людей"! Не скажу, что мне всё рано, но совесть меня особо не терзает. Ответственность лежит не на тех, кто производит, а на тех, кто применяет. Взять, к примеру, АЭС на Земле. Никому в голову не приходит прекратить их использование только из-за того, что они потенциально опасны, а между тем, если АЭС рванёт, то погибнет не один десяток тысяч человек. И как же быть создателям таких объектов? Всю жизнь терзать себя мнимыми угрозами? Или вообще прекратить созидательную деятельность? Ибо всякое новшество, в принципе опасно. Любое оружие, с моей точки зрения, служит, прежде всего, сдерживающим фактором и применять его должно только в случае крайней опасности, то есть войны. Все остальные случаи применения оружия массового поражения на совести неадекватных и неуравновешенных особей. И винить здесь надо тех, кто подпустил этих уродов к оружию.
        Как я и предполагал, военные обеими руками вцепились в возможность получить капсулы. Пришлось даже разыграть небольшой спектакль с отсылкой Морока за товаром. На самом же деле Иво направился в соседнюю систему и через два дня вернулся, как раз к моменту окончанию работ Боцмана. При передаче груза военным не пришлось даже объяснять их происхождение. Сверив серийные номера, представитель приёмной комиссии сам озвучил нашу версию:
        - Ну, вот нашёлся ещё один потерянный корабль-призрак.
        - Призрак? - не понял я.
        - Так мы называем исчезнувшие корабли в последнем нашествии архов. Ты ведь нашёл его во Фронтире?
        - Да, совершенно случайно наткнулся на останки корабля в одной совершенно заброшенной системе.
        - А чего самого угораздило туда забраться?
        - Не сошлись с пиратами во мнении по вопросам частной собственности - пришлось немного побегать.
        - Бывает, - усмехнулся военный. - В общем, с учётом переведённых 200 миллионов кредитов первая часть сделки тобой выполнена. Меня просили передать, если есть возможность достать ещё с десяток единиц аналогичного груза, то можно не беспокоиться об оплате второй части заказа.
        Линн за всё время моих мытарств успела закупиться необходимым товаром и разместить поступающий груз на кораблях. После оформления сделки с военными мы сразу же покинули систему.
        Глава 6
        Минматарец должен… Нет, нет, нет!!! Наоборот! Настоящему минматарцу должны!..
        Как только вышли в системе пиирцев, на кораблях был объявлен аврал. Военные Харданской монархии не поскупились и щедро обвешали нас всевозможными жучками. ИскИны кораблей тщательно фиксировали все эти безобразия и помечали места закладок. Правила хорошего тона не позволяли тыкать хозяев носом, избавляясь от их "подарков" у них же на виду. В принципе ничего опасного там не было и в нашей системе жучки просто бы не сработали из-за отсутствия стационарной гиперсвязи, но как говорится - бережёного Бог дережёт… Все детекторы работали по одному принципу - всю регистрируемую информацию отсылали по специально выделенному каналу связи, организованному в каждом стационарном гиперпередатчике. Кстати, все спецслужбы Содружества и Центральных Миров охотно им пользовались.
        До торговой станции добрались уже без "подарков". На планету пиирцы приглашать не стали, боясь привлечь к нам ненужное внимание. К своим гостям пиирцы относились с особой щепетильностью, и кого зря приглашать на материнскую планету клана не будут! И такой быстротечный оборот привлёк бы к себе особое внимание. В этом я с пиирцами был согласен - ни к чему нам лишние уши.
        Встреча со старейшинами клана состоялась в личных апартаментах владельца станции. С нашей стороны присутствовали я и Линн, Иво, Ким и Алия. Любое официальное мероприятие, пусть даже не афишируемое, требует соответствующего дресс-кода: я и Иво были облачены в парадную форму имперцев, Ким и Алия в соответствующее одеяние клана, а Линн, хоть и являлась гражданской по сути, несла на себе все регалии своего статуса и надо сказать, что в строгом, классического вида костюме, она великолепно смотрелась. Когда нас объявили и впустили в шикарный, оформленный под старину огромный зал, все присутствующие умолкли и с интересом наблюдали за нами. Хотя нет… не может абсолютно нейтральное выражение лица отображать заинтересованность, а вот эмоции - вот те могли. Именно эмоций я и ощущал - коктейль любопытства и непонятного интереса обволакивал нас со всех сторон.
        А дальше началось, то зачем мы все здесь и собрались - переговоры. Представители главы клана с ходу взяли в карьер и попытались жёстко связать меня предполагаемыми договорённостями, смягчая накалявшуюся обстановку традиционными поклонами пиирского этикета. Большинство присутствующих пиирцев с трудом понимали происходящее - с чего их старцы гнут спину перед каким-то хуманом? Абсурдность сложившейся ситуации выражалась и в том, что я имел наглость не соглашаться с мнением представителей главы клана и это совершенно не укладывалось в головах молодых пиирцев! По большому счёту надо было бы плюнуть на всё и послать все лесом, но нельзя! Я представляю интересы Иво да и союз с пиирцами для меня крайне важен. Остаётся только договариваться! Главные козыри на моей стороне и как ни крути, а судьба будущих детей, пусть и не моих, будет зависеть от благополучия моего рода. Старцы это понимали и особо не противились, когда я их немного осаждал - выбора у них не было. Оставить Алию у себя они не могли, свои же доброжелатели растреплют новость по всему миру, а ушастым это только на руку. Где тут ментоактивный
малыш-пиирец? А давайте-ка его сюда, мы посмотрим, что у него не так внутри? И всё! Конец мечте!
        Именно в этом контексте я и обозначил создавшуюся ситуацию. После недолгих споров со мной согласились. Но вот безопасность будущей матери пиирцев категорически не устраивала. Они потребовали, чтобы я обратил на это особое внимание.
        - Согласно нашему договору, безопасность Алии лежит на плечах Иво, а я в ответе лишь за него. Хотите усилить безопасность - помогайте ему. А чтобы ваша девочка не была в положении наложницы и приживалки организуем официальную помолвку, со свадебной церемонией определимся позже.
        Старейшины переглянулись и согласно кивнули. Иво попытался, что-то возразить, но я на него так глянул, что желание поговорить у него напрочь исчезло. А что? Устроился как падишах, да ещё чего-то супротив сюзерена перечить пытается! Алия, услышав моё решение заметно расслабилась и даже стала немного улыбаться. С помолвкой решили не затягивать и провести её уже на следующий день.
        Разместили нас в богатых покоях - всё же приглашённые кланом гости, можно сказать почти родственники… Остаток дня решили потратить на осмотр станции, да и просто побродить по магазинчикам и заглянуть в какой-нибудь ресторанчик было бы тоже не плохо. Так и прогуливались втроём, Ким и Алия нас покинули, к ним приехали родственники и друзья, да и к церемонии надо было подготовиться. Линн подшучивала над Иво, описывая взгляды Алии, когда та поняла, что предстоит помолвка. М-да… попал Иво. После нашей свадьбы пиирки ещё долго пытали Линн на счёт проведения свадебной церемонии - уж очень она их задела. Надо думать, что в скором будущем на нашем плато ожидается ещё один подобный праздник. Иво сначала хмурился, а потом махнул на всё рукой - чему быть, того не миновать. Отходчивый малый, тем он мне и нравится.
        На счёт самой церемонии помолвки ничего хорошего не скажу - уж очень всё чопорно и официально. Старейшины завели какую-то древнюю шарманку и строго всё по протоколу! Кстати, сам протокол церемонии они мне всё же сбросили. Чтобы не путаться под ногами старцев, мы с Линн примостились у стеночки, тем более, что наше участие было номинальным - всего-то довести страдальца до мудрецов. Интереснее было наблюдать за реакцией приглашённых: молодые пиирки с завистью поглядывали на Иво и с некоторой ревностью на Алию; не скрою, ловил взгляды и на себе (Линн это раздражало безмерно). А вот эмоции на счёт моей жены мне совсем не понравились и дело даже не в том, что кто-то её возжелал, нет - её просто никто не воспринимал в серьёз. Всё же воспитание аграфов в пиирцах засело накрепко - хуманы для них генетический мусор.
        После церемонии ко мне подошли старцы по поводу вчерашних предложений. Они пришли к выводу, что дальний разведчик не соответствует требованиям безопасности экипажа и потому передают нам в аренду лёгкий крейсер постройки федерации Галанте. По их мнению, уровень защиты предлагаемого корабля существенно выше и к тому же штатное вооружение позволяет вести полноценный бой, а не надеяться на счастливый случай. Корабль недавно прошёл модернизацию, вернее аграфы, в связи с переходом на технику нового поколения, снимали подобные крейсера с хранения и продали своим союзникам, предварительно слегка обновив их.
        Старейшины предлагали тут же подписать договор аренды, но я не стал торопиться и до конца дочитал текст договора. Некоторые пункты мне совершенно не понравились. Например, то что капитаном корабля назначается младший сын одного из старейшин. Мне совершенно не нужен засланный казачок, да ещё подчиняющийся Совету клана. Выходит, в самый неудобный момент, подчиняясь приказу сверху, корабль может выйти из боя, ссылаясь на угрозу жизни охраняемых объектов. Да на хрен мне тогда такой корабль сдался!
        Пришлось популярно объяснять, что Иво уже является командиром боевого корабля и он наверняка не поймёт пиирцев, если будет выступать в роли пассажира. Кроме того, Иво отлично сработался с Кимом и я эту связку менять не собираюсь. Поставил вопрос ребром - либо капитаном становится Иво и экипаж подчиняется только его приказам, либо такой "подарок" мне ни к чему. Надо сказать, что проявленная решительность несколько озадачила старцев, но перетерев между собой эту тему они согласились с моими поправками. Также в договор был добавлен пункт о возможном выкупе крейсера. Стоимость аренды составила всего миллион кредитов в год - смешная сумма, на этот шаг старейшины пошли сознательно.
        Почему я так настаивал на связке Иво - Ким (капитан - пилот-навигатор)? Мне хотелось бы, как можно дольше сохранить в тайну Дальней системы. Данная связка позволяла отсекать любопытных от координат нашей конечной точки. Я не строю иллюзий и отлично понимаю, что рано или поздно о Дальней узнают, но пусть это наступит, как можно позже…
        Знакомство с крейсером состоялось на следующий день. Я, Иво и Ким осматривали корабль, так сказать изнутри, а Стратег и Тактик, получив управляющие коды, шерстили все ИскИны. Боевое назначение данного типа корабля - рейдерство в тылу противника. По размерности крейсер аграфов несколько превосходил Ведун, но выглядел он при этом гораздо изящней и опасней. Основное вооружение, как и следовало ожидать - ракетное и пульсары высокой мощности. На лётной палубе базировались два звена штурмовиков, два десантных бота и небольшой шаттл. Щиты были на уровне и ничем не уступают нашим (но на Ведуне постарался Боцман, а здесь к ним ещё никто не притрагивался, в смысле не модернизировал). В грузовом отсеке отыскался малогабаритный технический 3D-принтер. Корабль управлялся двумя ИскИнами, второй стоял в резервной рубке. Экипаж по штату составлял 86 разумных.
        В целом крейсер аграфов по боевым характеристикам несколько превосходил корабль нивейской постройки, но благодаря Боцману и его команде, Ведун был выше по комплексу всех характеристик. Чего я не нашёл на корабле, так это системы активной маскировки, но по проекту она имелась. Видимо, расчётливые аграфы решили, что для союзников маскировка ни к чему. Зачем создавать себе лишние проблемы в лице спятившего пиирца под скрытом? В жизни оно всякое бывает…
        Понятно, что крейсер был буквально утыкан всякими шпионскими датчиками и детекторами. Здесь постарались как сами аграфы, так и пиирцы и с этим пока ничего не поделаешь. От всех "жучков" мы будем избавляться уже в нашей системе. Кстати, во время перелёта придётся поработать и кибердоктору медицинской секции, чтобы снять закладки с нейросетей всех членов экипажа. Флора дала мне понять, что она уже работает по этому направлению. И только после проведения всех этих мероприятий в Дальней системе можно будет включать гиперсвязь. Чтобы зря не терять время, на борт крейсера тут же перебазировался Боцман и переподчинил себе все ремонтные и инженерные комплексы - работы теперь у него море!
        Перед самым уходом Линн удалось прикупить десяток виртуальных учебных капсул. У меня опять наблюдается дикий дефицит личного состава! Надеюсь, на Гее мне удастся договориться о найме недостающей части экипажа. Опять же, диспетчерская станция, хотя с этим можно пока не торопиться, кроме нас в системе пока никого нет. На Морок я отправил Дэя и пару десантников в придачу, чтобы ему там было не совсем уж скучно. На сей раз боевых действий не намечается - дойдём, как-нибудь…
        За время нашего отсутствия в Дальней и у нас на плато ничего особого не произошло. Об этом доложился Патриарх, как только мы вышли из портала. Наш старичок-архитектор сдал в строй два двухэтажных коттеджа и ещё четверо достраивал. Кроме того, он вчерне обозначил зону отдыха и изюминкой этого проекта были несколько бассейнов с термальными водами. Уговорил он таки Алина отвлечься на пару дней от тоннеля и пробуриться до источников. Сам тоннель тоже был пройден и оставалось лишь довести его до ума. Местные, те, которые за перевалом, заметили работу проходческого комплекса и наблюдали за этим процессом издалека. Возможности подойти ближе у них не было, там ещё километров пятнадцать надо петлять между выступами скал, завалами и осыпями.
        Всем дал сутки отдыха. Желающие покинули корабль и спустились на плато, уж очень экипаж заинтересовали термальные ванны. На Ведуне остался только я и Линн - надо было закончить текущие дела. На счёт готовых к заселению домиков Линн категорично заявила: "Сначала семейные с детишками, а мы немного потерпим"! Я с ней был полностью согласен. Два домика ушли семейству Сол и Маре с Алином. Пиирцев я притормозил на орбите - пока Иво не отчитается по "жучкам" и закладкам путь на планету его команде заказан. Боцману наказал сделать и установить на лёгкий крейсер систему скрыта по образцу, что был на Мороке. Думаю, ничего там особо сложного нет, могут справиться и собственными силами, а если, что - инженерная секция Ведуна им в помощь. Кстати, определился с новым названием аграфского крейсера - Сумрак.
        М-да… какое же это блаженство бултыхаться в бассейне! На кораблях с водой извечные проблемы, а здесь раздолье. Текучка задержала до позднего вечера, спускаться на ночь глядя не слишком хорошая идея, так что пришлось заночевать на корабле, а с утра пораньше мы были уже на плато. К обеду пришёл доклад от Иво - вроде бы они справились с поставленной задачей. Разрешил посадку на плато десантного бота с пассажирами - 20 пиирцев в первой партии. Это пока предел, временный лагерь не резиновый. Ничего, будут меняться.
        На пиирцев наш лагерь произвёл неизгладимое впечатление. Сами они были родом с уже давно урбанизированной планеты, где немногочисленные сохранившиеся уголки живой природы больше напоминали расчёсанные парки или даже сады. Здесь же - буйство дикой природы! А когда пиирцы узнали, что строительством и оборудованием нашего поселения заведует их соотечественник, то к нему началось настоящее паломничество. Старичок оказался с норовом и быстро всех отослал по известному адресу - а нечего отвлекать от дела! У него работы невпроворот! Как-то он мне признался, что уже давно не получал такого удовольствия от своих трудов. Так незаметно день и промчался.
        Утро началось со сборов. Ещё вчера я запланировал "порадовать" наблюдателей с той стороны. Со мной летел Риг и пятёрка десантников. Кто его знает, как отреагируют местные на наше появление? Хотя, конечно, дураков в такие экспедиции стараются не брать, но человеческий фактор тоже надо учитывать - пальнёт кто-нибудь со страху… Вылетели на нашем шаттле, систему маскировки не включал, идём на официальный контакт.
        Местные заприметили нас издалека, я специально пилотировал на небольшой скорости и высоте. Посадку произвели совсем рядом с лагерем, других ровных мест поблизости не наблюдалось. Наше знакомство произошло довольно буднично. Как только мы приземлились и вышли из шаттла, нам подошёл ещё крепкого вида дедок. Седина украшала не только его голову, но и небольшую бородку с усами. На встречу ему вышел я.
        - Профессор геологии Эмиль Дан, - протянул он мне руку.
        - Капитан Клим де Росс, - поздоровался я с ним.
        - Я так понимаю, капитан корабля? - профессор решил сразу поставить всё точки над "i".
        - Совершенно верно профессор! Капитан космического корабля.
        - Всё-таки мы пришли к правильным выводам, после вашего столь впечатляющего пролёта над столицей.
        - Профессор геологии?.. - засомневался я.
        - Ах, да! В нашей академии нет ещё кафедры по контактам с иными цивилизациями, так что на первых порах решили обойтись простым профессором геологии, да и прикрытие получилось неплохое - геологическая экспедиция вполне рядовое явление.
        - Прикрытие?..
        - Так наши горячие головы готовы были добраться хоть до того побережья, лишь бы разыскать инопланетников. Хорошо князь вовремя притормозил малолетних недотёп, а то сейчас бы разыскивали их по ущельям да пропастям.
        - Профессор, я предлагаю вам отправиться вместе с нами, а ваши товарищи пускай подождут здесь. Посмотрите, как мы живём, познакомитесь с экипажем. За сутки обернёмся. Такой вариант возможен?
        - Да, ради этого мы здесь и находимся. Я только переговорю с коллегами.
        Профессор быстро о чём-то перешептался и уже через пару минут мы были на борту шаттла. В пассажирском салоне, где устроили профессора, включили обзорные экраны, чтобы ему не было скучно.
        Наш посёлок Эмиля не очень-то и удивил, единственное, что его заинтересовало - строительный комплекс. Мельтешащие туда-сюда дроиды его буквально заворожили. Надолго он "завис" у флайеров и штурмовиков.
        - Значит, легенды не врут, - бормотал он про себя.
        После сытного обеда мы направились на орбиту. Вот уж здесь профессор не сдерживался и с жадным интересом вглядывался в обзорные экраны. По всему выходит, что в новейшей истории Геи Эмиль Дан первый, кто покинул её пределы, с чем я его и поздравил. Судя по всему, профессор не ожидал такой "подлянки". Надо бы ему подарок какой организовать - всё же первый местный тайкунавт…
        Прогулка по кораблю ввела Эмиля в ступор, он мало на что реагировал и не мог толком сосредоточиться. Похоже случился информационный перегруз. Загрузил профессора в медкапсулу - пускай немного подлечится, заодно подарок приживётся. Решил, что мой старенький нейроком будет ему в самый раз. Лечение растянулось на шесть часов - болячек у Эмиля хватало. Наш разговор продолжился в кают-компании.
        - Прошу принять мою глубочайшую благодарность, - пробормотал профессор, уплетая свой заказ. - Я уже и не помню, когда чувствовал себя так превосходно!
        Даже внешне Эмиль заметно изменился - помолодел лет на 10 -15, пропала седина, исчезли шрамы и разгладились складки. Увидев себя в отражении, профессор заметно напрягся и до последнего не мог поверить, что это он.
        - Эмиль, что вы знаете о нейросетях? - поинтересовался я.
        - Судя по легендам - это искусственное образование, внедряемое в мозг и помогающее управлять механизмами и ускоренно обучаться.
        - В принципе не далеко от истины. Дело в том, что я взял смелость подарить вам младшего брата нейросети - нейроком. Я сейчас его активизирую, так что не пугайтесь. После активизации начнёт загружаться учебная база по Содружеству и её краткая история, а также база по управлению нейрокомом. Язык Содружества был загружен пока вы лечились.
        Профессор молча кивнул. Через минут сорок он пришёл в себя. Теперь можно было разговаривать на равных.
        - Никогда не надеялся дожить до времени, когда древние легенды оживут!
        Всё же Эмиль был настоящим профессионалом и довольно быстро взял себя в руки. Теперь в нём проснулся дух исследователя и он активно крутил головой, знакомясь с характеристиками оборудования выдаваемые нейрокомом. Ну, а дальше начались деловые переговоры. Я обозначил свои цели, профессор просветил меня о возможностях и ресурсах княжества, в общих чертах, конечно. Договорились, что Эмиль организует мне личную встречу с князем. Это было ему по силам, так как он являлся его личным представителем в Академии княжества. Теперь связаться со мной для профессора не проблема, пока он лечился отдал команду Стратегу организовать над Геей спутниковую группировку связи и геолокации, которую мы прикупили у Альдо. И пусть спутники были уже давно устаревшего шестого поколения, но зато ещё ни разу не активированные, в заводской упаковке да и стоили копейки. А, что касается характеристик, так говорят и на безрыбье рак рыба. Свою основную функцию спутники выполняют, а большего и не надо!
        Возвращаться решили прямо в столицу княжества - Тирион. Посадку совершили буквально в ста метрах от княжеского дворца, в его парке, под скрытом. Профессор на прощание крепко пожал руку.
        - Я тебе должен, капитан и всегда буду помнить об этом!
        Пафосно, но по сути верно. Благодаря мне Эмиль стал обладателем знаний и технологий, которым нет аналогов в этом мире. Наше отбытие было столь же незаметным.
        Посреди ночи временный лагерь был поднят по тревоге.
        - В соседнюю систему вошли семь кораблей, - доложился Стратег. - Судя по сигнатуре не выше эсминца и, возможно, средний транспорт.
        Лагерь мгновенно опустел, осталось лишь семейство Сол и четверо десантников на хозяйстве. Уже находясь в рубке Ведуна, потребовал последние данные - пока ничего не изменилось.
        - Запрос связи с Сумрака.
        - Соединяй, - разрешил я Стратегу.
        - Наши действия, капитан? - на галопанели появилось изображение Иво.
        - Ждём. Ситуация пока не совсем ясна.
        - Твоё мнение Стратег? - поинтересовался я после того, как имперец отключился.
        - Предполагаю, что это пираты. Первоначально в систему вошла одна цель, немного погодя, почти одновременно ещё пять. Пока вы добирались, появился ещё один корабль.
        - Очень похоже, что те пятеро гнались за первым. А кто последний?
        - Скорей всего транспорт для трофеев. Кстати, только что, буи зафиксировали одновременный уход из системы трёх кораблей.
        - Выходит, с первым пираты разобрались и в системе остались два боевых корабля и транспорт.
        - Я пришёл к таким же выводам, - подтвердил мою догадку Стратег. - Объявлять поход?
        - Да! Свяжи меня с Сумраком.
        Мне нужно, чтобы дурная слава двух соседних систем постоянно поддерживалась, а для этого необходимо зачистит систему от пиратов. Они наверняка захотят разобраться с исчезновением своих кораблей и не обнаружив их спишут всё на местную аномалию, а это то, что мне нужно. По тактике у нас выходило всё довольно просто - Иво прёт на врага вперёд, а я его поддерживаю из скрыта. Весь расчёт на техническое совершенство наших кораблей и слабость профессиональной подготовки пиратов.
        Вышли из гипера почти одновременно. Тактик сразу же выдал тактические данные. Наши предположения полностью подтвердились! Симаргл на форсаже прорывается к пиратам. Те, обнаружив крупную цель быстро сообразили, что она им не по зубам. Перед тем как пуститься в бегство каждый фрегат выдал по ракетному залпу. Иво не стал дожидаться подлёта ракет и выпустил все свои штурмовики, одновременно укутавшись защитными силовыми полями. Противоракеты уполовинили строй мчавшихся на Сумрак противокорабельных ракет, остальные взял на себя щит, который сразу же просел на 60 %. Штурмовики, добравшись до пиратов, заставили тех вертеться, как ужей на сковородке. Скорость разгона пиратов резко упала и речи об уходе в гипер уже не было. Сумрак, тем временем, неотвратимо приближался…
        Моей целью стал небольшой вооружённый транспорт пятого поколения. Капитан грузовика оказался опытным пиратом и действовать начал сразу. Плюнув на техников, которые мародёрили поверженный средний транспорт, он махнул в противоположную сторону от фрегатов, надеясь спрятаться в соседней аномальной системе. Чтобы притормозить неожиданно резвый транспорт пришлось выпустить четвёрку штурмовиков. Грузовик не выдержал напора моих орлов и стал сбавлять ход. Окончательно сломило капитана грузовика внезапное появление Ведуна. Поняв всю бесперспективность дальнейших действий, он сдался. Десантники Иво в это время уже зачищали фрегаты.
        Глава 7
        В империи Аратан даже бесы, изгнанные из кого-либо, имеют все основания получить статус беженцев.
        Можно нас поздравить - боевых потерь не имеем! В общей сложности насобиралось 46 пиратов и техников. Рабов-техников, если быть точнее. Потому и бросили на разбитом транспорте, особо не переживая за жизни рабов - расходный материал Фронтира. Ладно, с ними будем разбираться позже, а сейчас они находятся в грузовом отсеке, отдельно от остальной шайки, на борту сдавшегося транспорта. Дэй вновь в роли перегонной команды и четвёрка десантников с дроидами ему в помощь.
        Уходить решили сразу, как только подцепим фрегаты. Разбитый средний транспорт решили не трогать. Самое ценное техники с него уже сняли, а мелочёвка не стоила грозивших неприятностей. Через шесть часов после нашего внезапного появления мы покинули систему.
        М-да… район транспорта аграфов потихоньку превращается в корабельную свалку. Хотя четыре восстановленных фрегата шестого поколения говорит об обратном. Проблема в другом - отсутствие экипажей для них. Надеюсь, наш сосед не слишком долго будет размусоливать тему взаимовыгодного сотрудничества и возможных проблем. А проблемы для него в не такой уж далёкой перспективе намечались - князья-соседи могли обидеться и потребовать свою долю дивидендов. Просто махнуть на них рукой князь не мог - слишком уж слабым было его "королевство". В принципе, было всего лишь два варианта развития из создавшейся ситуации - князь забивает на меня и делает вид, что ничего особого не произошло. Второй вариант предполагает пойти в ва-банк и заключить с со мной, как торговый, так и о взаимной помощи договоры. Думаю, второй вариант для князя всё же предпочтительнее, есть шанс припомнить соседям все свои обиды.
        В Дальнюю добрались без приключений и сбросив трофеи у Патриарха, направились на Гее. Джин в это время снимала с пиратов все импланты и нейросети, после того, конечно, как с ними поработала Флора. Наши предположения вновь подтвердились - это была типичная разборка между пиратскими кланами. Не поделили, что-то между собой ребята вот и сцепились. За несколько систем от нас произошло первое боестолкновение с охраной среднего транспорта и видя, что дела плохи, капитан решил спрятаться в аномальной системе, но не повезло - его перехватили. Ничего интересного, кроме координат пиратских баз, Флора не обнаружила. Пираты попались не богатые, на счетах и чипах не насобиралось и сорока миллионов кредитов.
        Восемь техников были в удручающем состоянии - живые биороботы, с почти полным отсутствием воли и самоосознания. Сей факт говорит, что с рабскими нейросетями они уже знакомы больше года. Нейросети пришлось срочно снимать. Что самое поганое в этом случае, так это то, что медицинские капсулы бессильны - болячки-то они залечат, а вот с мозгами проблема… Ничего, пойдут на лёгкий труд в помощь нашему губернатору, смотришь и отойдут потихонечку на природе… А пираты пополнят ряды "добровольных" помощников нашего архитектора и ударника-метростроевца. Флора проверила всех пиратов и переживать там было не за кого-то…
        Утром со мной связался профессор - князь созрел и приглашал встретиться, пока правда инкогнито. Затягивать с поездкой не стал, сразу же после завтрака на шаттле отправился в гости. Меня сопровождал Риг и пятёрка его бойцов. Посадку произвели на прежнем месте, Эмиль встречал нас. Десантники остались в шаттле в полной боевой готовности, а мы с Ригом направились за Эмилем. Вёл он нас по каким-то тайным ходам и коридорам, потому как по пути никто, так и не встретился. Князь встречал нас в своём рабочем кабинете. Крепкий мужчина среднего роста и возраста с длинными, по плечи волосами, собранные в хвост, небольшая бородка с проседью и с пронзительным взглядом на породистом лице, встречал нас с добродушной улыбкой.
        - Князь Лар де Грин, - торжественно объявил Эмиль и повернувшись к нам продолжил. - Виконт Клим де Росс и его правая рука Риг Тан.
        - Будьте здоровы, уважаемые, - вышел князь из-за стола и пожал нам руки.
        - И вам того же, - ответил я.
        - Прошу, устраивайтесь, - хозяин махнул рукой в сторону небольшого столика в углу кабинета.
        Возле нас тут же возникли две девушки, которые быстро накрыли на стол.
        - Ох, и взбаламутил ты наше болото, виконт! - начал разговор князь, как только удостоверился, что мы освоились за столом. - Ваше неожиданное появление над столицей внесло сумятицу в головы не только недорослей, но и обелённых сединами мужей. И всё бы ничего, но как на зло в столице гостили несколько торговых представителей из соседних княжеств. Вот они-то сразу отписались кому надо.
        Князь внимательно посмотрел на меня.
        - А мы и не собирался из этого делать тайну.
        - Как я понимаю, слухи о появлении в разных местах нашего континента неопознанных летательных объектов, тоже твоих рук дело?
        - Да, мы готовились к контакту, - я кивнул князю.
        - И выбрали нас… Почему? - владыка не спускал с меня глаз.
        - "Зафиксирована попытка ментального воздействия, - отчиталась нейросеть. - Предприняты соответствующие меры".
        Мгновенно сработали щиты, которые удалось скопировать Флоре у имперцев.
        - Мне показалось, что вы наиболее подходящая и адекватная кандидатура, - улыбнулся я князю.
        Ментальное давление тут же спало - Лар де Грин понял всё правильно.
        - И всё же?
        - Меня немного смущает количество бюрократов, через которых необходимо пройти, чтобы добраться до тех, кто что-то решает, да и по незнанию можно вляпаться в какую-нибудь историю.
        - Думаешь, у нас в княжестве этого безобразия не хватает? К глубокому сожалению, вляпаться, как ты выражаешься, можно и здесь.
        - Но встретиться напрямую и договориться без лишних посредников тут всё же шансов побольше будет.
        - Да, в этом ты прав - княжество у нас небольшое.
        Как только мы закончили баловаться сладостями и напитками Лар де Грин перешёл к основной части переговоров.
        - Ваши дальнейшие планы и какое место, в связи с этим, отводится нашему княжеству? - поинтересовался он.
        - Мне необходима база на вашей планете. Вмешиваться в местные разборки не собираюсь. Планирую организовать торговлю товарами из Содружества. Взамен хотелось бы организовать наём местного населения.
        - С какой целью?
        - Служба. Обучение и установка нейросетей за мой счёт. Оплата услуг, как в местной валюте, так и в кредитах Содружества, возможны иные варианты.
        - В чём интерес княжества?
        - Вы становитесь единственным торговым партнёром. Товары будут поставляться по фиксированным ценам, за сколько вы их будете продавать меня не интересует.
        - Нейросети говоришь, - задумчиво пробормотал князь, теребя свою бородку. - Как я понимаю, всё поставляемое оборудование будет управляться через эти самые нейросети?
        Я молча кивнул.
        - Эмиль мне уже всю плешь проел на счёт этого… как там его? Нейрокома! - вспомнил князь. - Нейросети действительно так необходимы?
        - Если в вашей системе появятся пираты, то это будет последним днём вашей цивилизации. Вам просто нечем будет ответить на их агрессию.
        - Мы не так уж и безобидны, как тебе кажется, - неуверенно хмыкнул князь.
        - Если вы о псионах, то установленные импланты запросто нейтрализуют всякое их воздействие, - припугнул я его. - Ваше счастье, что ещё никто не нашёл вход в эту систему.
        Князь крепко задумался. Минуты через две-три он очнулся.
        - А не слетать ли к вам на базу, виконт. Посмотрим там, что к чему, может и договоримся сразу. И очень хочется стать, как там его… тайкунавтом! К вечеру управимся?
        Отдав распоряжения и прихватив с собой весьма суровую и воинственную личность, князь последовал за нами. Перелёт проходил в полном молчании. Князь явно проникся проносившимися под нами видами. После осмотра временного лагеря и вовремя подвернувшегося обеда, князь, глядя вдаль, произнёс:
        - А ведь когда-то это была наша земля - и это плато, и долина, что внизу.
        - И что же случилось? - поинтересовался я.
        - Случилось… - в раздумье повторил князь. - Ничего серьёзного. Право сильнейшего. В один момент соседи решили, что этот кусок земли им нужнее, а у наших предков не хватило сил защитить свою землю. С тех пор мы враждуем и, если бы не горная гряда, неизвестно остановились бы они…
        Обведя взглядом горизонт, он продолжил:
        - Юридически плато и долина по-прежнему наши. Другие княжества не захотели признавать новые границы. Для них это был бы опасный прецендент. В то же время не порицают агрессора, молча соглашаясь с аргументами сильнейшего в данном споре. А мы оказались в патовой ситуации - ни вернуть землю, ни признать поражение мы не можем.
        Князь повернулся ко мне:
        - Удержишь эти земли, к тебе больше никто не сунется и всё о чём мы говорили будет иметь место! А это, - князь сунул мне в руки пергамент, - договор аренды плато и долины на 50 лет.
        Нет, ты посмотри на него! Развёл меня, как щенка! Ещё немного и я ему буду должен! Интриган! Князь решил сыграть по-крупному, правда, за мой счёт, но за то, как всё красиво провернул! И не на моё поселение он прилетел посмотреть, а удостовериться, что за мной действительно есть сила - строй боевых штурмовиков, он увидел сразу, шеренгу шагающих по своим делам дронов-десантников тоже заприметил, да и от показа нашего корабля на орбите мы не отказываемся. Всё к одному - это инспекция!
        Уже вернувшись с орбиты, князь, пожав мне руку на прощание и произнёс:
        - Несмотря на ваши громкие появления в разных уголка планеты, большинство считают тебя самозванцем - нашли, мол, какие-то недотёпы, что-то из наследия предков и теперь резвятся по всему миру. Примерное ваше месторасположение, я думаю, уже вычислили, так что со дня на день ждите гостей.
        И уже сделав пару шагов, внезапно стукнул себя по лбу:
        - Совсем вылетело из головы! А людей я тебе направлю. Как я понял, - князь посмотрел на Эмиля, - вернуть здоровье и даже потерянные конечности для вас не такая уж и проблема. В столице таких людей хватает. Я переброшу их к вашему тоннелю. Эмиль сообщит.
        Весь следующий день пришлось заниматься обустройством границ. Мне пришлось вернуться на Ведун и проконтролировать производство на 3D-принтере многофункциональных следящих датчиков, которые Риг со своими бойцами устанавливали вдоль всей границы долины. Уже ближе к вечеру Стратег сообщил о появлении в соседней системе сигнатур двух малых кораблей. Объявлять тревогу я не стал - и так понятно, что это разведка пиратов. Через четыре часа корабли ушли из системы. Будем надеяться, что надолго.
        Через два дня, ранним утром, датчики на границе зарегистрировали пролёт двух двухсотметровых дирижаблей - гости прибыли! Сразу же был зафиксирован активный радиообмен. Самое интересное то, что адресат зашифрованных посланий находился на плато. Срочно объявляю боевую тревогу и экстренную эвакуацию всех гражданских из временного лагеря. В поднявшейся суматохе послышались хлопки выстрелов. По нам стреляли из ближайших зарослей леса. Рядом тихо ойкнула и упала Алия. К ней подскакивает Иво - ничего страшного, скаф спас пиирку, но пуля здорово приложилась и без гематомы здесь не обойдётся точно, хорошо, что ещё попали в спину…
        - Риг! Делай, что хочешь, но найди этих гадов! - отдал я команду десантнику.
        Через тридцать минут на плато остались десантники, пара моих пилотов и пираты, которых загнали в скальные убежища. Иво рядом рвёт и мечет. Бежим к штурмовикам. Вылетаем двумя парами: я и Иво, за нами Жак и Трик. Дирижабли обнаруживаем почти сразу. Пока до них добирались, Флора сбросила расшифровку радиопереговоров. Похоже, что с самого начала за нами наблюдали местные рейнджеры-пограничники и им была отдана команда на наше уничтожение.
        При нашем приближении с дирижаблей прошло сообщение:
        - Вы находитесь в воздушном пространстве княжества Лукрэ! Приказываю срочно совершить посадку или вы будете уничтожены!
        Они там, с ума посходили, что ли? Не видят, кто перед ними?
        - Здесь нахожусь на законных основаниях! - выдал я в эфир.
        - "У них приказ", - влезла Флора.
        - "Вот только не надо!.. - разозлился я. - Как стрелять по безоружным, так мы герои! А как отвечать, так мы люди подневольные! Кто отдал команду на наше уничтожение"?
        - "Флагман", - Флора подсветила впереди идущий дирижабль.
        - Иво, уничтожить! - отдал я команду.
        Через мгновение очередь из пульсара прошила жёсткую оболочку. Дирижабль тут же вспыхнул. Не знаю, чем местные их накачивают, но явно каким-то весьма горючим газом. Через минуту дирижабль развалился и рухнул в долину. Второй не растерялся и огрызнулся пулемётной очередью, едва не задев наворачивающего круги Иво. Мало того, на пилонах под гондолой зашевелились бочонки уж очень напоминающие направляющие для НУРсов. Проверять, что это на самом деле я не стал. Ещё одна очередь и ещё один пылающий дирижабль!
        - Иво, пусть твои десантники высадятся и посмотрят, может кто выжил. Хотя, навряд ли… - внизу вспыхнули огненные шары взрывающихся боеприпасов.
        К нашему возвращению Риг успел разобрался с рейнджерами. Из восьми пограничников уцелело всего лишь трое и то частично - все были ранены. Среди десантников двое также получили лёгкие ранения.
        - Отправить на Ведун! - отдал я приказ, указывая на рейнджеров. - Мне нужна информация.
        Тактик зафиксировал концентрацию сил противника в соседней долине. По данным с орбиты в эту точку движутся, как минимум семь крупных дирижаблей, а по дорогам замечена переброска военных формирований и наёмников. Раньше Тактик не отслеживал прилегающую территорию со стороны долины - не было в этом надобности. Похоже, дело принимает серьёзный оборот.
        Представленный Стратегом отчёт по вероятному развитию дальнейшей ситуации откровенно не радовал. Да, мы короли воздуха и весь флот княжества Лукрэ уничтожался в считанные часы. На открытом пространстве наша мощь боевых дроидов также не вызывает сомнений, но стоит активным действиям переместиться в лесистую местность, как все наши преимущества исчезают, даже огневая поддержка с воздуха не спасёт. И если учесть, что лесом покрыто до 60 % всего континента, а в нашей местности все 90, то становится понятно, что рано или поздно нас отсюда выкурят. Применённая рейнджерами тактика, показала слабость нашей обороны и лишь по счастливой случайности нам удалось избежать жертв. Гоняться за пограничниками в лесу - очередная глупость, особенно если учесть, что на несколько десятков десантников приходятся сотни, а то и тысячи местных Робин Гудов. Сидеть под щитами в условиях обитаемой планеты тоже глупо, хоть это и обезопасит от внезапных налётов рейнджеров. Перекрыть все доступы к плато и тем более в долину, нет никакой возможности - банально не хватит людских и технических ресурсов.
        Судя по всему, для предотвращения дальнейших поползновений княжества Лукрэ в нашу сторону придётся воспользоваться правом сильнейшего. Причём сделать это надо демонстративно, чтобы в дальнейшем ни у кого не возникло лишних вопросов. Проведение планируемой акции возмездия Стратег разбил на две части: "Публичной порки" и "Демонстрации силы". Похоже, у ИскИнов начинает проявляться чувство юмора.
        Между тем, после нападения, привычный образ жизни быстро вернулся в прежнее русло. Наш губернатор со своей командой возвратились на плато. Пиирец-архитектор и Алин вернулись к прерванным работам. Из троих рейнджеров выжило только двое, третий скончался по дороге. Оставшиеся двое "охотно" поделились своими воспоминаниями. Нет, я их и пальцем не трогал, но после пары наших встреч они предпочитали чётко и быстро отвечать на поставленные вопросы, им совершенно не понравилось погружаться во внезапно появляющиеся волны панического страха и ужаса. Я точно знал, что эти ребята стреляли в нас и потому никакого сострадания к ним не испытывал. А что касается приступов страха и неконтролируемого ужаса, так не надо врать! Как только чувствовал ложь сразу же воздействовал на ауру собеседника, а когда ребята откровенно завирались, мой энергетический друг резко откачивал их внутреннюю энергию.
        Оказалось, что на плато находится пограничный кордон. Наше появление было зафиксировано сразу же. Из княжества пришёл приказ следить за нами не обнаруживая себя. Сделать это было легко, в особенности если учитывать размеры самого плато - 150 на 80 километров лесного массива. Приказ на наш отстрел был явно отвлекающим маневром. Любой здравомыслящий разумный сразу бы понял тщетность атаки рейнджеров, но стратеги княжества посчитали, что времени, потраченного нами на зачистку плато, будет достаточным для преодоления долины дирижаблями. Конечно, выжившие пограничники не знали, что их пустили в расход и о дирижаблях они ничего толком не знали, но анализ переданных им приказов, позволяет утверждать именно о таком развитии событий. Единственное, чего не учли стратеги, так это то, что наши летательные аппараты могут стрелять, хотя именно этот момент можно объяснить - мы же самозванцы, нашедшие непонятную рухлядь древних!
        Через два дня, после воздушного боя, в девять утра по местному времени наша четвёрка штурмовиков направилась к выходу из долины. Преодолев горный перевал, перешли на бреющий полёт и направились в сторону временной военной базы княжества Лукрэ, специально организованной для вторжения в нашу долину. Нашей целью были причальные мачты с пришвартованными к ним дирижаблями. По данным целеуказания с орбиты мы вышли точно на цель. Не перестраиваясь, открываем плотный огонь из пульсаров и едва успеваем проскочить море разбушевавшегося огня. Делаем разворот на второй круг. Восемь дирижаблей догорают на земле. Ракетами проходим по газогенераторам и временным эллингам. Делаем третий заход, фиксируем результаты. Воздушного флота княжества в этом районе больше не наблюдается. На этом всё. Лагерь военнослужащих и наёмников трогать не стали.
        Смотрю на кабину летящего рядом штурмовика - Иво лыбится и показывает мне большой палец. И откуда он нахватался этих жестов? Надо сказать, Иво уж очень близко принял к сердцу покушение на Алию. Я думал, что он прикалывается и во всю использует ситуацию с пиирками - ан нет! Прикипел он к ним. М-да… о времена, о нравы!
        Дальнейшей нашей целью была столица княжества, а это ещё два часа лёта. Ровно в полдень мы появляемся над столицей. В это же время над столицами всех остальных княжеств также появляются четвёрки штурмовиков. Пиирцы взяли на себя западное побережье, а сёстры Го с Браном и Дэйем появились на юго-востоке. Проходим строго по центру столицы, разворот, наблюдаю множество народа, живо наблюдающих за нами. Курс на дворцовый комплекс! Как только пересекаем его границу синхронно открываем огонь из пульсаров поверх его куполов. Всё! Теперь домой. Надеюсь, наш намёк поймут правильно. Над другими столицами огонь не открывали.
        К вечеру со мной связался профессор.
        - До нас дошли хорошие вести, капитан! Ваша демонстрация силы с пролётом над столицами блестяще сработала. Все заметили, что небо над нашим Ривенбадом в полдень было чистым. Почти от всех княжеств поступили запросы о статусе земель за перевалом и кто теперь их хозяин. Из Лукрэ доходят слухи о крупной стычке на его границе и судя по отсутствию официальной информации, военным княжества пришлось не сладко. Я уже давно не видел князя в таком приподнятом настроении. Да, чуть не забыл, первая партия соискателей переброшена к тоннелю.
        На этом профессор отключился. М-да… ни здрасьте тебе, ни до свидания!.. Наверно, помчался праздновать победу!.. Связался с нашим метростроевцем:
        - Что у нас с тоннелем, Алин?
        - Всё в порядке! Заканчиваю отделочные работы. Дорога до лагеря местных тоже почти пройдена, осталось два с небольшим километра.
        - Дорога - это конечно хорошо, а на чём передвигаться по ней будем? Ты над этим не подумал?
        - Ты знаешь, Линн интересную идею на счёт этого подкинула. На транспорте пиратов нашлась пара грузовых гравикаров, я к ним прицепил гравитележки и сейчас их тестирую. Вроде бы выходит не плохо. От начала туннеля до лагеря, по моим расчётам, можно добраться потратив чуть меньше часа.
        - Добро! - согласился я с Алином. - Когда с дорогой закончишь?
        - День-два и потом ещё дней пять на доводку, но пользоваться дорогой уже будет можно.
        Ну, а пока дороги нет нужно отправлять Рига за прибывшим пополнением и переправлять их прямиком на Ведун. В нашем поселении запланирована постройка медицинского центра и сейчас он почти достроен. От пиратов нам достались четыре медицинских капсулы шестого поколения и три пятого. На разграбленном пиратами транспорте нашёлся кибердоктор шестого поколения. Всё это оборудование, плюс к тому виртуальные учебные капсулы и планировались к установке в медицинском центре. А пока придётся воспользоваться возможностями Ведуна.
        На орбиту поднимались втроём: я, Линн и Джин. Через час появился Риг на десантном боте с "грузом". От вида прибывших внезапно стало грустно. Я понимаю, что князь пытается избавиться от мусора, но не так же откровенно! Трое были откровенными даунами, Джин категорически отказалась их определять в медкапсулы, как говориться - диагноз на лицо. Ещё четверо были профессиональными попрошайками и их психология необратима изменилась. Кстати, это почувствовала и Джин - надо почаще привлекать её к таким мероприятиям, задатки всё же у неё есть, пусть развивается. Из оставшихся только двое по интеллекту проходили на пилотов. Остальные одиннадцать пошли в команду Рига.
        Глава 8
        Аратанец, делусец и амеронец попали в ад.
        - Аратанец - какой здесь ужас!
        - Делусец - какой здесь кошмар!
        - Амеронец - да, действительно хреново, но не хуже, чем в нашем санатории…
        После медицинского освидетельствования с выбранными кандидатами были подписаны контракты. Нейросети для установки контрактникам я решил ограничить восьмым поколением. Для этого уголка Фронтира это и так слишком жирно. Кроме того, я совершенно не уверен, захотят ли парни и дальше продолжать службу, так что разбрасываться нейросетями ушастых я совершенно не намерен. Для местных, в продажу пойдут нейросети пятого-шестого поколения, у меня от пиратов скопилось их не малое количество. Тем временем у меня образовалась новая проблема - острая нехватка медкапсул. Организовывать ещё одну медсекцию на Ведуне совсем не хотелось бы - свободного места на корабле и так практически не осталось. Остаётся только одно: самых тяжёлых мы оставляем в медкапсулах на Ведуне, а остальные подождут запуск медцентра на плато.
        - Что делать с остальными? - Джин посмотрела на даунов и попрошаек.
        - Нам такого добра не надо! Пускай с ними разбирается князь. Риг, вернёшь их обратно.
        М-да… такими темпами я долго буду набирать экипаж…
        На следующий день пришло официальное приглашение от князя. Через декаду намечалась встреча с представителями княжеств и надо было бы заранее встретиться и оговорить некоторые моменты. Понятно, что предстоящее мероприятие будет целиком посвящено появлению на Гее новой силы, то есть нас. В целом наш вояж по столицам владыки восприняли адекватно. Западное побережье отреагировало делано равнодушно - летают себе, да и ладно, лишь бы не стреляли. Понятно, что интерес к нам был огромный, но отсутствие официальной реакции княжеств сдерживали всякие порывы - не привык народ вперёд батьки в пекло лезть. На юго-востоке народ был намного живее. Некоторые припомнили дьявола, а радикалы быстренько предали анафеме, но были и сторонники возрождения нации с опорой на новые инопланетные технологии. Понятно, что в Лукрэ все, как один заклеймили нас агрессорами и убивцами беззащитных детей. Хотя, в правящих кругах наиболее прозорливые призывали к переговорам, осознавая, что к раздаче плюшек они могут и не успеть. Больше всего ликовали в княжестве Лара де Грина. Здесь мы безоговорочно стали своими. Ещё бы!
Чувствительно щёлкнули по носу давнему обидчику и заодно вернули земли княжества, а сам князь и ведущий профессор академии уже побывали на борту космического корабля! Этот факт никто и не старался скрывать и мне думается, что специально тиражировался спецслужбами. Объединяли все эти события - глобальная вспышка интереса к своей истории, древним преданиям, а то и вовсе сказкам. Все вдруг вспомнили, что они являются потомками некогда могучей космической цивилизации.
        Эту выкладку мне подготовил Тактик, активно мониторящий социальные процессы в обществе. Его дроны-разведчики носились по всем княжествам, собирая и фиксируя нужную нам информацию. Надо сказать, что ИскИны развили в системе довольно бурную деятельность. Патриарх по-прежнему занимался вопросами безопасности и восстановлением захваченных фрегатов. Тактик и Флора отвечали за разведку и анализ ситуации на Гее, а на Стратеге была повседневная текучка и контроль за ИскИнами наших союзников-пиирцев на крейсере и всех захваченных транспортах.
        Моя идея переоборудования захваченного пиратского малого транспорта в танкер была одобрена и воплощена в жизнь. Всё же использовать для этих целей транспорт аграфов было крайне неудобно. Из девяти притащенных нами фрегатов Патриарх обязался восстановить шесть и в этом ему здорово помогли запасы, найденные в грузовом отсеке пиратского транспорта. Более того, имея под рукой 3D-принтер Патриарх привёл все фрегаты к единому стандарту, что в будущем существенно скажется на эксплуатационных расходах. Теперь все фрегаты были вооружены двумя спаренными пульсарами средней мощности (в верхней и нижней полусферах, с возможностью концентрации огня, как по ходу, так и в корму), 12-ю пульсарами системы самообороны, двумя восьмиконтейнерными пусковыми установками противокорабельных ракет средней мощности и четырьмя - с 25-ю ячейками для противоракет. Район боевого применения ограничивался двумя прилегающими системами, соответственно автономность фрегатов была несколько урезана. С учётом проведённой модернизации боевые возможности фрегатов позволяли, в благоприятной для них ситуации, бороться с эсминцами
противника, а в группе доставить большие неприятности и кораблям крейсерского класса. Основным же предназначением фрегатов была борьба с малыми пустотными объектами и обеспечение повседневной деятельности флотских баз или боевых соединений. Общий уровень модернизации соответствовал восьмому поколению. Для развёртывания боевых платформ и установки минных объёмов Патриарх использовал буксир с транспорта аграфов, благо его возможности позволяли управлять им внутри системы без участия пилотов.
        До нашего отбытия мы успели запустить медицинский центр и дорогу через перевал. В центр сразу же легли оставшиеся контрактники. А с пуском дороги вышло довольно забавно, особенно мчаться на скорости по полутёмному тоннелю! Добравшись до стоянки соседей, прокатили их с ветерком, показали свой лагерь - впечатлились! Но не это главное! Иво и Алия поженились! Ожидалось, что на свадьбу должны были прибыть родственники со стороны невесты, но старцы-пиирцы здраво рассудили, что мыкаться туда-сюда ещё то удовольствие и решили ограничиться тем, что есть, тем более - основная церемония уже была проведена прошла в метрополии. Погуляли знатно, вот только с подарком вышла небольшая неувязочка. Подготовка к свадьбе происхода в глубочайшей тайне… от меня и потому буквально на ходу пришлось импровизировать с подарком. Подарил низлежащую долину, мне она не к спеху, а им может и пригодится. Иво неопределённо хмыкнул, а Алия тут же его одёрнула. Старцы мгновенно переглянулись и согнулись в глубоком поклоне. Выходит, пиирцам подарок пришёлся по душе, а Иво просто не успели объяснить всю значимость такого
приобретения.
        К нашим соседям направились при всём параде, на десантном боте. А что? Надо же показать свою значимость! Грубые, массивные линии корпуса бота внушали уважение, а нашлёпки лазеров огневой поддержки намекали на крутой норов машины, Риг с десятком своих десантников довершали картину. Посадку произвели в центральном парке дворцового комплекса, в обозначенном нам месте. Рота почётного караула и оркестр присутствовали. А дальше всё в соответствии с протоколом… Освободились только к вечеру в выделенных нам покоями. Линн едва добралась до гигантских размеров кровати и там притихла. М-да… с непривычки вся эта дворцовая суета несколько утомляет… А на вечер ещё запланирована встреча с князем, но это, так сказать, в не официальной обстановке. Час на отдых и переодевание, меняем парадную форму и облачаемся в более привычную. Хотя, что там менять? Одно нажатие на интерфейсе скафа и он перешёл в другой режим визуализации.
        Ужин прошёл, можно сказать, почти в домашней обстановке. Жена князя и две её дочери лет по пятнадцати-шестнадцати быстро взяли Линн в оборот и те после ужина быстро исчезли на женской половине. Меня же князь пригласил в свою библиотеку, где, судя по всему, он работал по вечерам. Сопровождал нас его сын, по виду не на много моложе меня. Его манера во всём подражать отцу порой вызывала ироничную усмешку. Князь потихонечку натаскивает его, готовит, так сказать, себе замену на будущее.
        Наша дальнейшая беседа шла в русле ранее обозначенных намерений. В ходе дальнейшего диалога всё отчётливее и отчётливее проявлялись недостатки общения с разумными лишёнными нейросетей. Взять хотя бы номенклатуру предлагаемых товаров, можно было бы просто сбросить файлик с данными, а здесь пришлось заранее побеспокоиться по этому вопросу и по старинке распечатывать весь список на пластиковом носителе. И так почти во всём. Возник вопрос по оплате. Понятно, что местная валюта меня не интересовала, но князю было, что мне предложить. Во-первых, княжество славилось разработкой полезных ресурсов, больше всего меня заинтересовали редкоземельные металлы, которые всегда ценились в Содружестве. Во-вторых, залежи крупных алмазов, здесь они почему-то не пользовались особым спросом, а в том же Содружестве, после соответствующей обработки, могли бы использоваться, как накопители. Ну, и в-третьих, кое-что сохранилось от далёких предков.
        Договорились, что дальнейшие торговые дела с моей стороны будет вести Линн, а со стороны князя его присутствующий сын. В этом я был полностью согласен с владыкой - такое дело отдавать в чужие руки было бы весьма недальновидным шагом. Договорились, что после "саммита" я забирал с собой Корда (сына князя) и устанавливал ему нейросеть с учебными базами. Владыка попытался увеличить число претендентов на установку нейросетей, но я посетовал на отсутствие свободных медкапсул в связи с наплывом увечных контрактников. Князь в ответ усмехнулся и пообещал решить эту проблему. После недолгих споров решили, что за каждый десяток молодых и здоровых претендентов я обязывался устанавливать нейросеть по предоставленному князю списку, учебные базы проплачивались отдельно. Напоследок я подарил владыке планшет и оборудование для обучения языку Содружества в виде обруча, надеваемого на голову с соответствующей встроенной ментограммой.
        С самого утра в "конференц-зале", где будет проходить встреча посланников, я установил терминал галопанели. В системе не было стационарного узла гиперсвязи, но имеющийся на борту аграфского транспорта комплекс вполне позволял транслировать основной пакет информационных и развлекательных программ Содружества. Как только я настроил галопанель и перевёл её управление на планшет Корда, рядом образовалась толпа домашних и прислуги. Сын князя, изучивший за ночь общий язык Содружества, довольно бойко переводил своим сёстрам и матери. Их реакция на увиденное была вполне предсказуема - полная прострация!
        Официальное мероприятие началось в 11 часов по местному времени. Я с Линн заходили в зал последними. После нашего торжественного объявления двери зала открылись и мы прошли к нашим местам, обустроенные рядом с князем Лар де Грин. Довольно противно ощущать на себе десятки оценивающих взглядов. Линн тоже была явно не в своей тарелке. Оно и понятно: меня скорее оценивали, а её больше представляли… Эманации вожделения были довольно отчётливы и доносились со стороны представителя юго-восточного княжества. Можно сказать, что Линн их поразила, о чём я ей и сообщил по нейросети. Та лишь брезгливо поморщилась в ответ.
        А дальше наступила очередная говорильня. Каждый из представителей княжеств по очереди пытался доказать, что сложившийся миропорядок этого мира целиком заслуга его сюзерена. Выступление представителя княжества Лукрэ мы так не услышали в связи с его отсутствием, но за него оторвался эмиссар из юго-восточной провинции. Вышло довольно забавно - самые могущественные княжества западного побережья оказались сосунками по сравнению могущественной коалиции центра и юга-востока. Зарвавшийся эмиссар, внезапно осознал, что наговорил несколько больше, чем планировал и неловко замолк. Надо сказать, что к его выступлению особо никто и не прислушивался - сюжеты на галопанели, пусть и без звука, были гораздо интереснее и значимее, чем речь посланника с юга. Протестов в свой адрес я так и не услышал, даже эмиссар не рискнул предъявить их мне напрямую.
        Далее дали слово мне. Начал с истории. Вкратце прошёлся по причинам поражения империи Джоре и зарождения Содружества. Нынешнее положение союза независимых государств было продемонстрировано на галопанели с адаптивным переводом от Флоры (информация была взята из учебной базы "Содружество"). После просмотра посыпались вопросы, начиная от: "Почему нас ещё никто не обнаружил?" и заканчивая: "Что я здесь собираюсь делать"?
        Пришлось объясняться. Моей главной мыслью было то, что рано или поздно контакт всё равно состоится. Вопрос в другом - а будут ли местные готовы к этому? Одно дело, если в системе первыми появятся представители Содружества и совсем другое, если здесь объявятся пираты. Я даю время осознать предстоящие проблемы и организую систему обороны системы, не бесплатно, конечно. Кроме того, у местных вновь появляется шанс выйти в космос, а это совершенно иные технологии, которые потянут за собой экономики княжеств. Особо подчеркнул, что в местные разборки влезать не собираюсь и пока меня не трогают, я ко всем лоялен. Так же дал понять, что звёздная система находится под моим полным контролем. Единственное, что посоветовал - создать централизованный орган управления, чтобы в экстренных ситуациях максимально быстро реагировать на возникающие угрозы, а не пытаться решать их по одиночке.
        Я прекрасно понимал, что найдутся люди, которые поставят под сомнение мою искренность и преднамеренно исковеркают мои слова. Возможно уже сейчас они обдумывают, как повернуть общественное мнение против нас и потребовать, не попросить, а именно потребовать определённых преференций в угоду своим интересам. Именно поэтому я подчеркнул, если можно так сказать, вооружённую лояльность ко всем. Ну, а что будет дальше покажет время. В одном уверен твёрдо - своих в обиду не дам.
        Перед предстоящим обедом образовалось небольшое окно свободного времени, чем воспользовались представители западного побережья, вручив мне официальные приглашения. Эмиссар юга тоже попытался вклиниться, но я сделал вид, что занят разговором. Грубо? А нечего было пялиться на мою жену! На юго-востоке, по данным Тактика, для нас ничего интересного нет, так что перетопчутся. Но я недооценил настойчивость южанина и в очередной раз обернувшись буквально наткнулся на нахально улыбающуюся рожу.
        - Мой господин, приглашает тебя иноземец, посетить наше княжество, звезду юга и востока.
        Он определённо нарывается на неприятности!
        - И пусть с тобой будет твоя женщина! - продолжил он.
        А вот это уже перебор. Отдаю приказ "Фас!" своему энергетическому другу и тот с радостью оприходует почти весь энергетический запас южанина. Эмиссару моментально сделалось плохо, он как-то резко взбледнул, едва не упав, благо сопровождающие его лица вовремя подхватили болезного и быстренько вывели из зала. А бумажку с приглашением он так передать и не успел…
        - Официально рабство у нас запрещено, - ко мне подошёл князь Лар де Грин, поглядывая на удаляющуюся процессию, - но поговаривают, что у всех более-менее значимых лиц в южном княжестве имеется гарем, а то и два. Уличить их в этом сложно - не любят они приглашать к себе чужаков. Что же касается приглашения, то я без особой нужды на то, вообще бы не ездил в те края. Если честно, не любят у нас южан, совсем не любят…
        После обеда засобирались домой. К своему удивлению у десантного бота обнаружил не только Корда, но и его сестёр с матерью. Я покосился на Линн.
        - Ты уверена? - шепнул я ей на ушко.
        - В торговле важны не только договоры, но и отношения между разумными. Через жену князя я добьюсь большего.
        Ну-ну, спорить со специалистом не буду, её пятый ранг в торговле не идёт ни в какое сравнение с моим бытовым уровнем. Прежде чем отправиться на Ведун решили заскочить на плато, за Сью и Ведом - пускай налаживают контакты со сверстниками, да и нам меньше мороки будет. На Ведуне, в медсекции мест не было, но в наших с Линн покоях я установил две медкапсулы и кибердоктор с похищенного транспорта аграфов. В принципе этого должно хватить.
        Жена князя - Крина, весьма удивилась мои великовозрастным деткам, но ничего спрашивать не стала. Захочет, сама потом поинтересуется у Линн или у самих "деток". А ребята быстро нашли общий язык и на нас совершенно не обращали никакого внимания. Первыми в медкапсулы направились дочери князя. В принципе, можно было обойтись и без медкапсул - для нейрокомов эта процедура не принципиальна, но здесь важно было выполнить всё на высшем уровне, а нейрокомы восьмого поколения Линн прикупила, как-то по случаю. Крона определили к кибердоктору, который проведёт установку нейросети. Для сына князя сделал исключение - выделил нейросеть восьмого поколения "Администратор", благо с интеллектуальным уровнем у парня было всё в порядке. Сразу же залил учебные базы: "Содружество", "Юрист", "Торговля" и общеобразовательный пакет. Все базы во втором ранге, захочет развиваться дальше - добро пожаловать к Линн, заодно и о цене договорятся. Девчонкам залил только общеобразовательный и языковой пакеты, базы "Содружество" и "Кулинария". М-да… надеюсь они не сильно обидятся…
        Следующие два часа у нас была экскурсия по закромам Ведуна. Сью и Веду эта тягомотина довольно быстро надоела и они исчезли в недрах крейсера, а Крине "новинки" Содружества пришлись по душе, она весьма живо интересовалась той или иной безделушкой.
        Через два часа настала очередь жены князя. У девчонок нейрокомы ещё не активизировались, но их бодрый вид успокоил мать. От нейросети Крина категорически отказалась. Мне показалось, что она боится самой мысли, что в её голове будет, что-то инородное… Пришлось ставить нейроком. Залил те же базы, что и девчонкам, добавив "Юриста" и "Торговлю". А вот со здоровьем у Крины было далеко не всё здорово. По предварительным данным от Флоры потребуется не менее восьми часов в медкапсуле, чтобы излечить множество застарелых болячек. Пришлось связываться с князем через профессора и настаивать на лечении. Князь был совсем не против, так что наше возвращение переносилось на утро.
        Дочки князя щеголяли в комбезах "Увекс" шестого поколения из наших запасов для торговли. Мне с Линн пришлось почти силком заталкивать их в каюту на ночь, иначе бы они бродили по кораблю до самого утра. Сью с Ведом также досталось, как главным зачинщикам всех этих безобразий.
        Утро началось с девичьего визга - у сестричек активизировались нейрокомы. В медсекции первым поднял Корда. Нейросеть у него ещё не запустилась, но неактивная иконка логотипа от производителя уже отображалась. Княгиня из медкапсулы вышла не сразу. Присев, она как бы прислушалась к себе и немного погодя довольно хмыкнула:
        - Даже так!?
        Первым делом, как только выбралась из медкапсулы, Крина обратила внимание на своё зеркальное отображение. Кожа разгладилась, исчезли морщинки и складки, подтянулись мышцы груди, пресса и ягодиц. Её внимательный взгляд бродил по своему телу.
        - И как тебе старушка? - поинтересовалась она, совершенно не стесняясь своей наготы.
        - Тоже мне скажете, - смутился я, - не стоит так на себя наговаривать.
        Крина ещё раз довольно хмыкнула и стала одеваться, от "Увекса" она категорически отказалась. Я вышел, чтобы лишний раз не смущать… себя.
        После завтрака сразу же засобирались на Гею. Встреча семейства вышла довольно забавной. Как только бот спустился, возле нас образовалось нечто похожее на почётный караул. Честно говоря, я так толком и не понял: то ли так встречали наследника и супругу князя, то ли всё это представление организовано из-за присутствия владыки. Первыми выскочили сестрички и наследник. Судя по вздёрнутым носикам девчонок крутее их в княжестве, да что там - на континенте, теперь никого нет. Корд шёл степенно и особо не выделяясь, как и подобает наследнику княжества. Хмурое выражение лица владыки, уже размышляющего о методах воспитательного воздействия на двух явно зазвездившихся пигалиц, явно изменилось, когда появилась Крина. Князь был поражён…
        Не успели толком вернуться на плато, как на связь вышла Флора:
        - "Клим, у нас две плохие новости. С какой начинать"?
        М-да… Флора пытается шутить, значит не всё так плохо.
        - "С любой".
        - "Через две прилегающие к нам системы прошли два корабля. Судя по характеру движения и сигнатуре кораблей предполагаю, что это был патруль. Тактик со мной полностью согласен. Кто-то хочет взять под контроль соседние системы".
        - "Что за корабли"?
        - "Стандартная двойка - эсминец-крейсер".
        - "Есть, что-то ещё по этому вопросу"?
        - "Двигались без остановки. После выхода из гипера сразу же ушли в разгон, сканируя системы используя все свои возможности. Скорей всего, после себя оставили датчики контроля космического пространства".
        - "Что за вторая новость"?
        - "Кто-то пытался выйти на специализированные линии связи через гиперпередатчик с транспорта аграфов".
        М-да… а вот это действительно неприятная новость. Выходит, среди нас есть засланный казачок и не простой, а с крутой нейросетью, позволяющей маскировать свои характеристики.
        - "Сигнал шёл с плато на ретрансляторы на орбите и уже с них на гиперпередатчик. Патриарх перехватил передачу и уже расшифровал её. В ней данные и координаты по системе, численность и примерные характеристики наших кораблей".
        - "Во время передачи на плато был кто-то с корабля Иво"?
        - "Нет, но это не показатель. Достаточно было заранее оставить автономный передатчик".
        - "Сам передатчик нашли"?
        - "Нет. Скорей всего, это бесполезный труд - он наверняка самоликвидировался".
        - "Что думает по этому поводу Стратег"?
        - "Он однозначен в своих выводах - это дело рук пиирцев. Я с ним согласна полностью".
        - "А как же с прошедшей проверкой нейросетей пиирцев"?
        - "Кто-то сумел избежать её".
        - "А это в принципе реально, при нашем контроле ИскИнов на крейсере"?
        Флора ненадолго замолкла.
        - "Да такой вариант существует, но только у того, кто имеет доступ к медицинскому ИскИну. Он вполне мог сбросить свои данные, находясь в капсуле кибердоктора, взяв управление ИскИном на себя. Есть там такой режим для экстренных случаев".
        - "И кто же у нас там такой умный"?
        - "Доктор Илас Тай. Медицина изучена в шестой уровень. Кроме того, имеются изученные базы по робототехнике и ИскИнам".
        М-да… подкованный специалист попался, такой, пожалуй, смог бы обвести ИскИн вокруг пальца. Но меня гложет другой вопрос: "Кто помог с координатами"?
        Глава 9
        В Аратанской империи на уроке географии учитель спрашивает:
        - Дети, как далеко от нас аварцы?
        Ханс тянет руку и отвечает:
        - Я думаю, недалеко.
        Учитель:
        - Почему?
        - У моего папы на фирме работает аварец и он приезжает на велосипеде.
        С решением проблемы патрулирования пиратами соседних звёздных систем придётся повременить. Как ни парадоксально это звучит, но на данном этапе у нас не хватает возможностей. Уничтожить корабли противника - пожалуйста! А вот не наследить при этом - большая проблема. Зачем пиратам утверждаться во мнении, что где-то поблизости базируется неизвестная сила, которую, возможно, и разыскивают аграфы. Именно об этом они подумают в первую очередь, обнаружив разбитые остовы кораблей. Эсминец просто так не подцепишь и не утянешь с собой, здесь массы иного порядка, не сравнимые с фрегатами, а уж про крейсера и говорить не приходится. Можно использовать тягач с транспорта аграфов, но он не настолько маневренен, чтобы с уже подвешенным грузом на ходу подцепить ещё кого-то. Для этих целей необходим инженерный корабль - он и груз закрепит, и подтянет его куда следует. Растягивать же буксировку на несколько рейсов непозволительная роскошь, пираты наверняка моментально отреагируют на исчезновение кораблей. Придётся отложить решение этого вопроса на более позднее время.
        С предполагаемым помощником Иласа разобрались куда быстрее. После того, как Стратег с Тактиком заново прошерстили ИскИны на Сумраке они пришли к выводу, что координаты системы сдал Ким, правда, он об этом и не догадывался. Док, под предлогом внеочередного медицинского осмотра пригласил помощника капитана, где уже в медицинской капсуле считал нужные координаты. А помог ему в этом весьма продвинутый личный ИскИн производства федерации Галанте. Тактик сумел идентифицировать его по характерной конструкции браслета. Проблему с Доком надо решать немедленно. Любое попадание в зону действия стороннего гиперпередатчика грозило повторной передачей данных с нашими координатами. Придётся наведаться в гости к пиирцам.
        Моё внезапное появление на полётной палубе Сумрака внесло определённую сумятицу среди обслуживающего персонала секции. Через пару минут показался запыхавшийся Иво.
        - Что-то случилось, капитан?!
        М-да… а с несением службы здесь явные проблемы. Где дежурный наряд на палубе? Где десантники? Сюда любой залететь может? Очевидно моё разочарование было слишком явным.
        - Всё в порядке, капитан. Дежурный наряд вовремя предупредил меня о вашем визите, просто я был несколько занят… А десантников я убрал с палубы, чтобы слухов было поменьше.
        - Ладно, будем считать, что я ничего не заметил. Где Ким?
        - На вахте в рубке.
        - Где у тебя можно поговорить без лишних ушей?
        - В офицерской кают-компании.
        - Хорошо, веди и Кима вызови заодно.
        В общем, я высказал своё мнение по сложившейся ситуации и заодно поинтересовался о практике шпионажа на кораблях пиирцев.
        - Довольно странная ситуация, - согласился с моими подозрениями Ким. - Все знают, что у нас довольно сложные отношения с аграфами и они основаны не на взаимных претензиях, а скорее напоминают семейную ссору - конфликт родителей и детей, так сказать. Исходя из этого мы стараемся лишний раз не обращать внимание на аграфов, а они предпочитают не демонстрировать свой интерес. У аграфов есть свои осведомители в кланах и мы прекрасно знаем об этом, но вот, чтобы они были ещё и на кораблях… Я слышу о таком впервые.
        - А что можете сказать конкретно по Доку?
        - Ничего плохого, - продолжил разговор Иво. - Видно, что специалист своего дела, ничего лишнего себе не позволяет. Хотя интуит из меня откровенно слабый, мог конечно, что и не заметить.
        - Куда его можно вызвать, чтобы он раньше времени не всполошился?
        - Да сюда и вызовем, - предложил Ким. - Только пускай Риг подстрахует со спины.
        Илас Тай, как только оказался на пороге кают-компании сразу же всё понял. Его левая рука потянулась к браслету личного ИскИна, внезапно появившийся за спиной Риг вырубил его лёгким ударом в основание черепа. Я тут же оказался у тушки Иласа. И чего мы так тянулись к ИскИну? Флора через нейроразъём уже "ломала" нейросеть с целью отключения личного ИскИна. Через минуту браслет сложился и ИскИн упал на палубу.
        - "В ИскИн вмонтирован небольшой накопитель ментальной энергии. Работает по принципу мины, при нажатии на корпус мизинцем левой руки он активизируется и происходит моментальное освобождение энергии. Мощности в накопителе достаточно, чтобы у всех здесь присутствующих мозги стали девственно чистыми, как у младенца", - отчиталась Флора.
        - "Даже у тех, у кого стоит имплант защиты?" - уточнил я.
        - "Пятьдесят на пятьдесят. Всё зависит от производителя. Ты и Иво, скорей всего, отделались бы сильнейшей головной болью, а вот на счёт остальных я сильно сомневаюсь".
        - "А почему мизинец левой руки, а не проще ли через мыслесвязь"?
        - "Защита от паникёра".
        Через пару минут Илас начал подавать признаки жизни.
        - Ты хоть понимаешь, что к праотцам отправился вместе со своим сюзереном? - спросил я.
        Док презрительно скривился. М-да… похоже идейный фрукт попался.
        - Что собираешься с ним делать? - поинтересовался у Иво.
        - Он вместе со всеми поклялся мне в верности!
        И чего тогда такой растерянный вид? Понятно, в бою рука не дрогнет… Вот же мне повезло! Его предки нас бы и за разумных не посчитали, а этот… идеалист какой-то.
        - Хорошо, я забираю его с собой. Пакуй его Риг.
        Уже на полётной палубе Иво поинтересовался:
        - Запрос на вакантное место отправлять?
        - Не стоит. У нас другие планы, да и тебе в скором времени предстоит дальняя дорога.
        - В поиск? - загорелись глаза у Иво.
        И что он находит в этих нудных и скучных походах? Романтик, блин…
        - Да, так что подыскивай кандидатуру среди экипажа или пиирок на эту должность не найдётся?
        - Этого добра, как раз с избытком… - устало ответил имперец.
        - Ну, вот и добро, - усмехнулся я. - А учебные базы я передам.
        На Ведуне меня огорошили очередными неприятностями - детекторы на границе долины зафиксировали массовый переход наёмников из Лукрэ. Почему наёмников? На открытое противостояние со мной в княжестве не пойдут. Сильнейшие мира сего на прошедшем "саммите" даже не затронули тему отторжения земель княжества, а это о многом говорит. Другое дело, если какой-то частник по собственной инициативе решил восстановить справедливость - княжество здесь ни причём! В конце концов, может же долина быть зоной экономических интересов какого-либо магната?! Так что с этой стороны всё выглядит не как оккупация и нарушение государственных границ, а как попытка компенсировать экономические потери частным лицом. Понятно, что в этом случае княжества будут молча наблюдать за развивающимися событиями. Уважения достоин сильнейший!
        М-да… и что прикажете делать? По данным Тактика военный лагерь, на который мы совершили налёт, значительно уменьшился - военные ушли, остались только наёмники. Лишнее подтверждение моим предположениям. Можно было бы стереть его с лица земли, но без веских оснований мне этого могут и не простить. Надо вылавливать перешедших границу наёмников, но прежде их сначала нужно найти.
        - Что присоветуете по поводу поиска наёмников? - поинтересовался я у ИскИнов.
        - Обычные средства наблюдения с орбиты в условиях густой лесистой местности почти бесполезны, - первым отбрыкался Стратег.
        - Имеющиеся средства планетарного наблюдения не дают стопроцентной гарантии обнаружения всех групп и требуют значительных затрат по времени, - поддержал его Тактик.
        - Можно использовать мини-дроны, входящие в разведывательный комплект боевых пятёрок, - предложила Флора.
        - Так у них радиус действия всего ничего, - удивился я.
        - А нам этого и не надо! Создаём рой из дронов и сбрасываем в нужный район. У земли они активизируются и волной во все стороны обследуют территорию. Так по квадратам, довольно быстро можно отыскать всех наёмников.
        - Боцман! - обратился я к нашему технарю. - Есть возможность производства таких дронов?
        - Как я понял, нужны простейшие дроны с датчиками в оптическом и звуковом диапазоне, а также возможностью фиксации температурного режима окружающего пространства?
        - Пожалуй, да, - согласился я с ним.
        - Ничего сложного в этом не вижу. С данной задачей может справиться даже 3D-принтер на крейсере пиирцев.
        В общем, с тактикой применения одноразовых дронов-разведчиков мы определились. Осталось лишь озадачить нашего главного десантника.
        - Риг! - связался я с ним. - Берёшь пятёрку бойцов, всех новобранцев, что уже вышли из капсул и спускайся на плато - будете ловить наёмников в долине. Целеуказание от Тактика, поддержка с воздуха на Жаке и Трике. Имей в виду, что наши контрактники останутся на плато и в дальнейшем. Приглядись, кого назначить старшим. Всё, отбой.
        За два дня Риг со своими бойцами переловил всех. Не обошлось без ранений, но без помощи всё тех же дронов они были бы гораздо серьёзнее. При захвате наёмников одноразовые дроиды использовались также для отвлечения внимания. Размерами с хорошего жука, они на скорости впивались в открытые участки тела, щедро делясь с жертвой остатками энергии. Электроразряды были неопасны для жизни, но при этом весьма болезненны.
        Пойманных наёмников Риг переправил нашему соседу. Мне они не нужны, а князь как-то жаловался, что у него на рудниках вечная проблема с рабочими руками. В общем, пускай сами разбираются, а руки марать по мелочи не собираюсь, но заказчиков наказать надо!
        Проверенной четвёркой отправились в рейд. На сей раз Стратег вывел наши штурмовики на склады военного имущества в лагере наёмников. Сделали два захода. На месте складов полыхали пожары и рвались боеприпасы. Через час мы были уже над столицей княжества Лукрэ. Сразу же направились к дворцовому комплексу. Огонь открыли, как только в прицелы попали купола комплекса - не поверх, а именно в них. Система безопасности штурмовика зафиксировала стрельбу из зенитных пулемётов. Быстро учатся гады! Для нас эти зенитки, как слону дробина. Дал команду на возвращение, позади нас разгорались купола дворцового комплекса.
        Буквально через пару часов после нашего возвращения пришло сообщение от соседей - готова новая партия новобранцев. После плотного перекуса отправились с Ригом за перевал. Пока добирались, разбирался с докладом Стратега о росте психоэмоциональной напряжённости среди экипажа. Оно и понятно - ребята молодые, кровь кипит. Я разговаривал на эту тему с князем и принципиальных возражений от него не услышал. Всё упирается в деньги - местных у меня ещё нет, а кредиты здесь не в ходу. На счёт, где отдохнуть и расслабится здесь проблем не предвидится, у местных всё в наличии.
        Лагерь за перевалом приятно удивил - он значительно увеличился.
        - Будем ставить здесь город, - пояснил появившийся Крон. - Отец уже давно планировал освоить эту долину, да всё руки не доходили. С вашим появлением всё изменилось. С той стороны уже отсыпают узкоколейку, через пять-шесть декад начнут ходить поезда.
        - А тебя каким ветром занесло?
        - Людей тебе привёз и за товаром заодно.
        Как всё вовремя!
        - Сколько претендентов?
        - Двадцать три и двое на установку нейросетей.
        - А что не двадцать?
        - Ну, а если кто не подойдёт?
        И ведь прав оказался шельмец! Именно трое совершенно не горели желанием служить мне, даже Джин заметила это. Данная ситуация напомнила нашу поговорку: "Партия сказала - надо! Комсомол ответил - всегда"! Если пару слова поменять на князя и тинейджера, то выйдет вполне в духе ранее сказанного. Я понимаю, что у князя тоже имеются определённые интересы и он не хочет слепо опираться на подписанные договора и устные обещания. Понимаю и стараюсь не обращать внимания на эти мелкие неприятности.
        - Отец говорил, что ты сильный одарённый, - типа извинился Крон, когда я вернул ему троицу тинейджеров.
        За время, которое мы с Джин потратили на тестирование новобранцев, он успел отгрузить товар и заодно расплатиться. Линн уведомила меня об этом по нейросети. Чтобы он не болтался под ногами предстоящие сутки, пока у его людей не активизируются нейросети, предложил полежать в капсуле под разгоном - базы для изучения у него имеются. Он с радостью согласился. Залил ему ещё одну - "Гражданский пилот малой авиации" во втором ранге. Думаю, отдать ему флайер - общение будет более оперативным, да и князь за такой подарок расплатится с радостью.
        Ранним утром я поднял Крона. Его люди ещё лежали в медкапсулах. Крон как-то странно посмотрел на меня.
        - Зачем? - он сразу же сообразил, что к чему.
        - Для экономии времени. У меня его не слишком много.
        - Нас ожидают неприятности?
        - Не вас, а меня, если я не потороплюсь, - поправил Крона.
        - Я так понимаю, что и нам стоит прибавить?
        Сообразительный парень, схватывает всё на лету.
        - В соседних системах появились пираты и вскоре они могут оказаться здесь.
        - Они пришли за тобой?
        - Нет. В эту систему мы попадаем другим путём. Я постараюсь увести пиратов, но мои силы не безграничны. Обстоятельства могут сложиться так, что буду вынужден покинуть вашу систему и к тому времени, кто-то должен взять в свои руки всё то, что останется после меня.
        Зачем я всё это сказал - не знаю. Возможно, накатил очередной приступ откровенности. Хотя… именно в этот момент я почувствовал, что так будет правильно - пускай у парнишки появится стимул.
        До столицы княжества добирались каждый на своём транспорте. Перед отлётом загнал Крона на два часа в виртуальную капсулу - немного потренироваться в управлении флайером. В принципе, ничего сложного там нет - на флайере стояла довольно продвинутая компьютерная система, которая не позволяла пилоту совершать грубых ошибок. Лётчику достаточно было указать конечные координаты и полёт совершался в автоматическом режиме, небольшое вмешательство пилота было необходимо лишь при посадке, когда необходимо было выбрать место для приземления. Было, конечно, и ручное управление, но и здесь компьютер контролировал пилота, не позволяя совершать экстремальный пилотаж.
        Дэй успел перегнать с транспорта пиратов старенький грузопассажирский шаттл, ему же выпала "честь" первым опробовать его, так сказать, по назначению. Я находился в ложементе второго пилота и контролировал полёт Крона, который двигался непосредственно за нами. И совсем не сложно было его понять, когда он демонстративно пошёл на второй круг над княжеским замком. Сестрички Крона моментально сообразили кто управляет флайером. Взвизгнув от восторга, они буквально повисли на Кроне, когда тот вышел из машины и уже мгновением позже попытались пробраться в кабину.
        - Нечего, не игрушка! - притормозил он их, с суровым выражением лица. - Ещё успеете…
        Князь взирал на всё это с некоторым недоумением.
        - Ты хочешь меня пустить по миру? - спросил он меня.
        - Не думаю, что цена за этот кораблик слишком уж высока, - поддержала меня рядом стоящая Крина. - Да и окупится он быстро.
        - В хозяйстве сгодится, - согласился князь после некоторого раздумья.
        Всю последующую декаду я носился по западному побережью. Официальные приглашения от князей имелись и особо затягивать с визитами не стоило - могут и обидеться. Встречи носили сугубо деловой характер и основная нагрузка легла на хрупкие плечи Линн - всех интересовали нейросети и товары из Содружества. Неожиданно наметилась ещё одна возможность подзаработать - у местной знати оказалось множество больных родственников. Местная медицина была бессильна, а нам по плечу, заодно ставили нейросети, тем кто мог их себе позволить. Предложил князьям флайеры, не отказались - взяли по два.
        На этом мои официальные визиты закончились. В княжество Лукрэ я не собираюсь, мы вроде бы как находимся во взаимной конфронтации. На юг мне тоже не с руки - торговать с падишахами желания совершенно не имеется. Линн в этом со мной полностью согласна. Уже сейчас в её руках сосредоточилась вся торговля с княжествами и её объёмы в ближайшей перспективе превысят наши возможности, так что обойдутся… Зуб на нас, конечно, будет и причём конкретный, но нам с одного котелка не хлебать.
        Настало время разобраться с делами в Содружестве. После долгих раздумий пришлось отказаться от идеи продажи диспетчерской станции. Что в директорате Ошир, что в Галифате продать станцию достаточно проблематично - там своего аналогичного добра хватает. Значит нужно идти во Фронтир, где всегда острый дефицит высокотехнологичной продукции и уже там искать покупателя, на что потребуется дополнительное время. А времени у меня как раз и нет - военные из харданской монархии меня уже ждут. Да и шататься по Фронтиру с транспортом, на борту которого новенькая станция, было бы слишком самоуверенным шагом. В таких случаях ищут попутные торговые караваны под охраной наёмников.
        Решил выдвигаться в монархию по наикратчайшему пути в составе двух крейсеров и транспорта аграфов. Морок придётся оставить в системе - для него пока нет полноценного экипажа, а рисковать кораблём с желторотиками на борту совершенно нет желания. На хозяйстве по-прежнему оставался Бран Сол. Патриарх переселился на Морок. Предупредил старцев-пиирцев, что после Хардана Иво уходит в дальний поиск. Те посовещались и единодушно решили остаться на Гее - Алии скоро рожать, а у них ещё конь не валялся. План постройки городка в долине старцы уже утрясли со своим соотечественником-архитектором и вскоре тот должен перебраться на новый объект. По расчётам старцев Алия должна разрешиться от бремени в будущей столице своих родовых земель.
        Хардан встретил нас неторопливой суетой. В системе сновало множество кораблей разных форм и конфигураций: были здесь и монстрообразные гиганты, и толстые внутрисистемники, внушающие уважение мощные боевые корабли и юркие грациозные яхты. На фоне мелькающих тут и там кораблей наш почти двухкилометровый тяжёлый транспорт смотрелся как гадкий утёнок. Военные сразу же вышли на связь и выделили место для стоянки рядом с базой флотского резерва. Уже через сорок минут после нашего благополучного прибытия я встречал на борту транспорта делегацию в составе трёх военнослужащих монархии. Двое, что помоложе скромно прятались за широкую спину типичного хозяйственника, правда в форме кэптен-инженера первого ранга. Здорово же их прижало, что они так быстро примчались.
        - "В зоне ответственности монархии во Фронтире замечены ульи архов", - пояснила Флора, моментально прошерстив местный галанет.
        - Мы готовы к немедленной отгрузке вашего заказа, капитан, - не стал заморачиваться с представлением кэптен-инженер, - дело за вами. Что имеете нам предложить?
        - Двенадцать капсул с антивеществом, редкоземельные металлы в слитках и несколько полностью заряженных накопителей.
        - Замечательно! - расцвёл кэптен-инженер. - Правда мы рассчитывали на несколько большее количество капсул.
        - Всё, что было! - развёл я руками.
        - Капитан, у нас сейчас достаточно нервозное состояние на флоте - во Фронтире заметили архов, - кэптен-инженер подтвердил анализ Флоры, и любая дополнительная боевая единица буквально на вес э-э… ну вы меня поняли, капитан. Думаю, что парочка-другая капсул у вас припрятана на "чёрный день". Цена на данный товар сейчас высока, как никогда. Не прогадайте, капитан!
        В общем, уболтал меня красноречивый - сошлись на пятнадцати капсулах. Был у меня небольшой запас в виде четырёх капсул для боеголовок на каждый из наших крейсеров. Весь остальной товар военные также забрали. В условиях возможного столкновения с архами харданцы скупали всё, что может пригодиться. Порадовали военных и пять накопителей, которые нашлись на транспорте пиратов. Перед уходом кэптен-инженер клятвенно обещал закончить погрузку в течение суток. Образовавшуюся передо мной задолженность военные обещали перевести на мой счёт, но при этом намекнули, что для сохранения хороших отношений половину этой суммы не плохо было бы взять товаром. Сообщил, что мне необходим инженерный корабль и виртуальные обучающие капсулы. Военные тут же предложили эсминец в варианте инженерного судна поддержки проекта "Верк" восьмого поколения, стоящего у них на консервации. Согласился. На мой счёт упало 48 миллионов кредитов - военные почти отбили всю свою задолженность. Десяток капсул обещали загрузить с заказанным грузом.
        С Альдо связываться не стал. Честно говоря, я побаиваюсь, что олигарх уже находится в разработке аграфов. Ну не может он не похвастаться своими новыми приобретениями! А завистников хватает и в этом мире - сдадут с потрохами за милую душу! Следующими, для любопытных аграфов, наверняка станут военные с их внезапным приобретением капсул с антивеществом. Поэтому это последнее появление в данной системе, в связи с этим, мне многое надо успеть пока идёт погрузка.
        Первым делом вместе с Линн направились в сертификационный центр - выученных баз прибавилось, пора официально оформить рост своего профессионального уровня. Некоторое количество ранее изученных баз удалось поднятб на несколько рангов выше: капитанский по гражданским кораблям тяжёлого класса, инженерный и медицинский пакеты баз. После получения профессиональных сертификатов мы спустились на планету и наши дорожки с Линн разошлись - она помчалась по торговым делам, а я направился в бар.
        Глава 10
        В федерации Амерон демократия, конфедерации Делус - тоталитаризм, Хардане - монархия. А глядя на способ передачи власти, понимаешь, что разницы никакой.
        По моей просьбе Флора отыскала несколько точек базирования отставников и списанных по тем или иным причинам бывших флотских. Один из таких "клубов по интересам" находился поблизости. На мой вопрос по поводу отставников бармен довольно захудалого на вид заведения отреагировал довольно нервозно - демонстративно полируя салфеткой и так сверкающие бокалы, он предпочёл не расслышать меня. Пришлось приложить к вопросу монету достоинством в 10 кредитов. Бармен с сомнением посмотрел на меня. Добавил ещё. Тот хмурым взглядом указал в дальний угол зала. За небольшим столом сидело пятеро потрёпанных личностей.
        - Что-нибудь выпить и закусить, - полтинник на сей раз был принят уже с явным одобрением.
        Подождал пока бармен накроет на стол и только тогда подошёл.
        - Господа! - обратился я к ним.
        - Да садись уже, сердобольный ты наш, - съязвил один из сидящих.
        Коренастый мужичок сноровисто разлил по стаканам - выпили, закусили.
        - По какому поводу праздник? - поинтересовался статный и совершенно седой старик, окинув взором стол.
        Его руки были в перчатках, которые он не снимал, даже когда брал закуску. Сосед, который предложил мне сесть, "сверкал" биопротезом нижней челюсти. Остальных я не рассмотрел, но Флора утверждает, что у всех проблемы с нижними конечностями.
        - Нужен совет, - не стал скрывать свой интерес.
        - Совет, это хорошо! - крякнул седой старик после второй стопки. - Что интересует молодого господина?
        - Мне нужны специалисты-наставники по боевым специальностям.
        - Э-э, друг! Ты ошибся адресом! Военное училище на орбите! - шутник с биопротезом лица не унимался.
        - В том-то и дело - мне нужно создать своё неофициальное учебное заведение.
        Все пятеро переглянулись и синхронно потянулись к стопкам. Я пропустил.
        - А можно поподробнее, молодой человек, - поинтересовался седой старик.
        - В одной системе надо помочь разобраться с проблемой безопасности. В наличие людские ресурсы и кое-что из оборудования.
        - Как я понимаю, - влез в разговор шутник, - ты во Фронтире наткнулся на никому не известную обитаемую систему?
        Я неопределённо хмыкнул. Пятёрка отставников снова дружно потянулась к стопкам.
        - А можно поинтересоваться, что именно "кое-что" ты приобрёл? - седой старик посмотрел мне в глаза.
        - Минные объёмы, пустотные платформы-носители, малые боевые станции.
        По мере перечисления на лицах отставников всё чётче и чётче проявлялось явное недоверие.
        - Не врёт! - авторитетно заявил седой.
        Рисковал ли я, открываясь перед стариками? Не думаю. Судя по всему, на бывших защитников отечества уже давно махнули рукой. Пособия от монархии были мизерны и их хватало лишь на то, чтобы не протянуть ноги. Вот и спивается народ от безнадёги, перебиваясь случайными заработками и подкармливаясь подачками сердобольных граждан, навроде хозяина этого заведения. Мало ли, что придёт в голову спившихся попрошаек?
        - И кто конкретно тебе нужен? - совершенно серьёзно спросил шутник.
        - Специалисты способные организовать работу боевых станций и диспетчерской службы, имеющих опыт работы по организации службы малого флота.
        - Однако! - удивился моим запросам седой старик.
        И уж, чтобы окончательно добить своими хотелками, немного погодя добавил:
        - А ещё было бы не плохо найти кого-нибудь из бывших особистов, желательно одарённого.
        Не знаю, что я такого ляпнул, но пятёрка бывших вояк, уже не переглядываясь, синхронно осушили стопки.
        - Варга! - произнёс шутник.
        - Она самая! - подтвердил седой. - Ты малой освежись немного, стол нам обнови, а мы пригласим гостью.
        М-да… интригуны старые, так ничего больше и не сказали, только махнули рукой в сторону бармена. Пришлось вставать и делать заказ по новой. Через минут двадцать в зал ворвалась настоящая гром-баба, которая и дом подпалит, и коня догонит. Старики приветливо помахали ей, приглашая за стол. Подошёл и я.
        - Это ему особист нужен? - Варга недоверчиво покосилась на седого и уже мне:
        - Давно в системе?
        - Сегодня пришли.
        Бывшая особистка на минуту притихла, будто давая рассмотреть себя. Рост выше среднего, крупные черты лица, взгляд… недобрый взгляд, волосы короткие, на вид лет чуть за пятьдесят. Похоже, норов у неё не позавидуешь…
        - А это не твой кораблик у базы хранения стоит?
        Во как! Она уже на счёт меня справки навела. Молча киваю.
        - Говорят, недавно у аграфов такой же увели, - Варга уставилась на меня своим тяжёлым взглядом.
        - "Зафиксировано направленное ментальное воздействие среднего уровня, - пронеслось сообщение от нейросети. - Предприняты необходимые меры противодействия".
        - Не понимаю, о чём вы? - включил я дурака.
        - Молодец! Хорошо держишься! - "отпустила" меня особистка. - Так, что ты хотел мне предложить и каковы условия?
        Седой разлил по стопкам, с интересом поглядывая на меня.
        - Работа по профилю. Основной упор на отсев пришлых и случайных разумных. К минусам могу добавить требование личной преданности, не потерплю любого ментального воздействия в свой адрес. В случае надобности, надавить на одарённого сумею и сам.
        - Это я уже поняла, а что же там на счёт плюсов? - не смутилась Варга.
        Старики за столом заёрзали от удивления, они явно ждали совершенно иного продолжения событий.
        - Плюсы стандартные - договор найма на пять лет, полное медицинское освидетельствование, поправим здоровье: лишнее уберём, необходимое нарастим, биологический возраст можем подправить.
        - Парень, а тебя не смущает, что все здесь присутствующие уже давно исчерпали возможности своих организмов по регенерации и от того вынуждены носить весь этот пластик?
        - "Биопротезы обеих нижних конечностей, пластины в черепной коробке", - проинформировала Флора.
        - Скажем так, у меня имеется возможность обойти особенности ваших организмов.
        Варга подскочила и свирепо вытаращилась на меня.
        - Есть вещи, над которыми не шутят, парень!
        На меня снова навалилось тяжесть ментального воздействия.
        - А я и не собирался! - начал я медленно подниматься, давя на ауру особистки.
        Старики клюнули носами, а бармен кинулся закрывать бар.
        - Хорош вам бодаться, мать вашу! - просипел шутник. - Мозги сейчас вытекут!
        Мы одновременно остановились.
        - Ещё немного и здесь бы засверкали молнии! - подошёл всклоченный бармен. - Вы бы успокоились или идите выяснять свои отношения в другое место!
        Как только бармен отошёл, Варга, как в ни в чём не бывало заявила:
        - Я ему верю!
        - Тьфу ты! - сплюнул на пол седой. - И чего тогда выпендривалась?
        - Так надо было! - едва слышно пробубнила она и сразу же повернулась ко мне. - Где там твой контракт?
        - А имя у нашего благодетеля имеется? - поинтересовался шутник.
        - Только после подписания контракта, - тормознул я его. - Зачем тебе лишние неприятности?
        - Даже так? - шутник посмотрел на Варгу.
        Та уже подписала договор и я ей скинул данные со своего идентификатора. Особистка хищно улыбнулась и кивнула шутнику.
        - И чего тогда тянуть? Кидай свой договор, будет у тебя специалист по боевым стациям.
        Седой посмотрел на своих соседей, те отрицательно покачали головами:
        - Мы своё уже отвоевали…
        Старик ещё раз посмотрел на своих товарищей.
        - У меня имеются определённые обязательства перед нашим сообществом…
        - Цена вопроса? - поинтересовался я.
        Седой растопырил пятерню под столом.
        - Кому перечислять?
        - Бармену.
        Сидящая рядом троица скривилась, а старик бросил красноречивый взгляд на стоящие перед нами бутылки. Перечислил пятьдесят тысяч. Бармен подскочил на месте и уставился на нас, но тут же успокоился, очевидно получив сообщение от старика.
        - Думаю, бывший командер, тоже кое-что соображает в вопросах обороны и фортификации, - ухмыльнулся он, подписав договор.
        Договорились, что через четыре часа я всех буду ждать на Ведуне. Перечислил каждому по десять тысяч на закрытие текущих дел. По остальным кандидатурам решили определиться в следующий раз.
        Линн тем временем распродалась на местной бирже. Пара контейнеров с редкоземельными металлами улетели в миг. Нам срочно была нужна наличка и именно поэтому военным досталось не все наши запасы. Связался с Линн и попросил её затариться медкатриджами - в последнее время у нас наблюдается повышенный расход и в перспективе он только увеличится.
        Старики прибыли вовремя и тут же потребовали, чтобы их ознакомили с кораблём. Командер Хейг Ровен неопределённо хмыкал, подмечая только ему интересные моменты. Кэптен Шон Дерги и остряк в одном лице, не сдерживал своих эмоций и открыто улыбался. Лейтенант-командер Варга Стоун была безразлична ко всем железякам, но весьма живо реагировала на изредка попадающихся членов экипажа.
        - Я смотрю у вас проблемы с численностью экипажа, - резюмировал Хейг, обнаружив в рубке всего лишь двух офицеров - Джин и Дэя.
        - Для нас это не проблема, - я дал команду появиться аватарам ИскИнов.
        - Знакомьтесь! Наши старшие офицеры: Стратег, Тактик, Боцман и Флора.
        После минутного замешательства первым очнулся Шон Дерги:
        - Я так понимаю, что после прекращения действия контракта обратной дороги для нас уже не будет.
        - Ну почему же? - удивился я. - Если бы вы дочитали контракт до конца, то даже нашли бы пункт о возможном преждевременном прерывании контракта.
        - Стирание памяти? - быстро сориентировалась Варга. - А как же быть с ментоактивными? Для них эти процедуры бессмысленны!
        Я лишь неопределённо хмыкнул.
        - Ты серьёзно? - особистка изобразила крайнюю растерянность. - Куда я попала?
        - Капитан, если это возможно, какое ваше настоящее звание, - поинтересовался Хейг Ровен.
        Я перевёл скаф в режим отображения воинской формы, то же самое проделали и ИскИны стоявшие до этого в обычных комбезах без знаков различия.
        - Всё-таки Джоре… - кивнул Хейг, будто с чем-то соглашаясь.
        Пришлось вести новых членов экипажа в кают-компанию - снимать стресс. Пока харданцы отходили, заправляясь горячи куафе, в кают-компании появился Риг. С интересом оглядев нашу компанию он подошёл к Дерги.
        - Кэптен Шон?!
        - Риг Тан? - не сразу признал его харданец. - В последнюю нашу встречу вы выглядели э-э… несколько постарше…
        Риг усмехнулся, показывая взглядом на меня.
        - Как вы здесь оказались, кэптен? Как поживает ваш "крепкий орешек"?
        - Да-да… весёлые были времена, - Шон устало махнул рукой и уже обращаясь ко мне продолжил. - Риг со своими ребятами штурмовал нашу боевую станцию на совместных учениях с империей Аратан. Пошумели они тогда здорово! А что касается станции… так списали меня, как старую торбу, в аккурат через год после тех событий. После вашего отбытия мне припомнили всё. Понятно, что вишенкой на торте был ваш "раздолбай" всей обороны станции, припомнили мне и как я через чур рьяно добивался реорганизации боевой службы на станции, критику в адрес руководства тоже не забыли. Перевели с понижением на окраину, там и попал под удар соседей, при очередной делёжке приграничных территорий.
        Я с интересом посмотрел на Хейга. Тот понял без слов.
        - Я отвечал за оборону крупной приграничной системы. Наш флот готовил набеговую операцию и ждал лишь приказа. В последний момент, после получения приказа, наш адмирал решил перестраховаться и прихватил с собой все подвижные силы обороны системы. Через восемь часов система была захвачена противником, оборонять её попросту было нечем. Мне этого не простили. Посадили таких же штрафников, как я в рейдер и отправили по тылам противника. Вернулись не все… Пограничники нас двое суток выковыривали из покорёженного рейдера.
        - Как-то сурово у вас со службой, - сделал я свой вывод.
        - Родину не выбирают, капитан. А на счёт суровости… у нас это называется - попал в немилость и ни какого отношения к службе этот термин не имеет, почти…
        - Хейг прав, - продолжила Варга. - Моим непосредственным начальником на флагманском линкоре оказался дальний родственник нашего дражайшего монарха. С некоторых пор он решил, что я обязана греть его постель перед сном. Мой отказ вылился в совместный поход с Хейгом.
        После минутного молчания я всё же поинтересовался:
        - Каким же образом ваша монархия ещё жива?
        - О! Здесь всё довольно просто! - оживился Шон. - Покайся, посыпь голову пеплом, публично признайся в любви к монарху, непосредственному начальству и через две-три декады ты на прежнем месте службы. А гордецов ломают, вот они действительно никому не нужны. Я не хочу сказать, что харданцы все поголовно сволочи, но они родились и живут в монархии - они вынуждены играть по её правилам.
        Уже находясь в медсекции Хейг Ровен поинтересовался:
        - Никогда не был на борту крейсера аграфов, но сдаётся мне, что этот кораблик в бою им не уступит. Это так, капитан?
        - Вы правы, командер!
        Как только Джин распределила стариков по капсулам, обговорили дальнейшие процедуры - полное восстановление утраченных органов, частичное омоложение организма, замена нейросетей на аграфские и закачка учебных баз по профилю. Я понимаю, что у стариков громадный опыт, но работали они на технике максимум восьмого поколения и немного подучиться им крайне необходимо.
        Через несколько часов пришло сообщение от флотских об окончании погрузочных работ. Перебрались с Линн на транспорт и не мешкая ушли в директорат Ошир. Здесь мы задерживаться также не стали и сразу направились к гипервратам. Уже на верхней границе разгона получил сообщение от Стратега:
        - Фиксирую объект под активной системой маскировки, движущийся в кильватере за нами. Предположительно, это разведывательный эсминец аграфов 12-го поколения.
        М-да… хреновато. Проект похищенного у аграфов транспорта не такая уж и редкость - несколько десятков его родственников бороздят просторы вселенной, а если брать в расчёт ещё и модификации, то за сотню точно выйдет! Но, судя по всему, для аграфов это не проблема - они в каждой системе гиперврат Содружества натыкали разведчиков. Наверняка не во всех, но в этой оказался и, скорей всего из-за того, что здесь мы уже отметились, уходя от аграфов в первый раз. Теперь от любопытных надо срочно избавляться, иначе окажется в Дальней вместе с нами.
        - "Согласно законодательству Содружества, корабль, подвергающийся риску нападения и находящийся при этом в разгоне, вправе открывать огонь на поражение первым, предварительно оповестив об этом диспетчерскую службу", - процитировала Флора.
        - "И нам за это ничего не будет"?
        - "Создавшаяся ситуация целиком на совести сил охраны системы - её в принципе не должно быть. Если хозяева системы не могут обеспечить безопасность в ней, то мы имеем право воспользоваться собственными силами".
        - Стратег, ты чётко фиксируешь цель?
        - Да, промах исключён.
        - Приказываю передать сообщение о нападении и открыть огонь на поражение. Использовать только пульсары средней мощности.
        Не дай Бог, кого зацепим - вони будет… С отображением тактической обстановки в рубке транспорта было откровенно плохо. Флора попыталась, что-то сделать, но ничего путного из этого не получилось. Я увидел лишь, как вспышки залпов, с летящих рядом крейсеров, слились в одной точке пространства далеко за нашей кормой. После второго залпа из невидимости вывалился эсминец аграфов, который быстро сменил курс и исчез в толчее местного трафика. От хвоста избавились. Сумрак немного подотстал - после нашего прыжка он уйдёт в другую систему и уже оттуда во Фронтир.
        В Дальней по-прежнему всё было тихо. После краткого отдыха начались героические трудовые будни. Две декады подряд я и Дэй, периодически сменяя друг друга, на инженерном эсминце таскали и разворачивали в системе боевые станции. Боцман со своей гвардией взял на себя основную тяжесть работы, но мы всё равно зашивались. Мара порывалась нам помочь, но ей не хватало изученных инженерных баз - подрядил её готовить экипаж на Морок.
        Надо сказать, что всё бремя по ведению хозяйства, торговли с княжествами и повседневной деятельности нашего поселения взяли на себя Линн и Бран Сол. Они также уматывались, как и я с Дэем. Не роптали и понимали, что вопросы собственной безопасности должны быть на первом месте.
        К окончанию работ по разворачиванию станций из медкапсул вышли старики. Хотя на счёт стариков я несколько не прав, мужики старше сорока не выглядели, а Варга так вообще - женщина в самом расцвете сил. После суточного пребывания на нашей базе на плато они активно включились в работу и нам с Дэем стало совсем невмоготу - "старики" гоняли нас, как салаг. Ещё декаду я кое-как вытерпел, а потом плюнул на всё - не царское это дело… Выделил "старикам" новобранцев, вот пускай они теперь их гоняют, заодно и подучат!
        - А что ты хотел? - удивился командер, когда я посетовал, что слишком уж рьяно они взялись за работу. - Нам теперь не один десяток лет отрабатывать, то что ты в нас вложил. Да и не в тягость работа, когда кровь бурлит да руки-ноги на месте.
        Старики запускали системы жизнеобеспечения на вводимых в строй боевых станциях и переводили под управление имеющегося ИскИна.
        - Данный режим ущербный, - сокрушался Шон Дерги, - без экипажа ИскИн использует лишь три четверти возможностей станции! Срочно нужен обученный экипаж!
        Будто я этого не понимал! Сейчас проблема была даже не в найме, а в обучении - виртуальные капсулы работали круглосуточно. Кстати, Джин быстро сориентировалась и присмотрела себе помощницу из новой партии претендентов. Варга, как-то быстро сошлась с Джин и теперь на пару обрабатывали поступающий материал. Флора ещё перед заменой нейросети у бывшей особистки, проверила её на лояльность, впрочем, как и всех стариков, и ничего предосудительного по отношению ко мне не обнаружила. Теперь же, Флора скинула на личный ИскИн Варги несколько неизвестных ей методик по сбору и анализу информации и та, в свободное время, оттачивала новые приёмы на пиратах, всё время сетуя, что с изъятием нейросетей мы несколько поторопились.
        Кстати, о пиратах! Стратег переслал мне график патрулирования соседних систем - режим выходил довольно плотный. За сутки пираты проходили обе системы, активно сканируя их и заодно получая данные с разбросанных датчиков и детекторов. Через двое суток они возвращались. Иногда возникали заминки из-за активности аномалии и тогда они отсиживались в системе, порой тратя на ожидание до шести-восьми часов. Поинтересовался у Флоры о самой аномалии или червоточины, как её обзывают местные.
        - По картам, в данной секторе ничего особого нет - обозначены лишь две области с особыми условиями навигации. Именно из-за этих условий исследовать эти аномалии никто не стремится. Работают аномалии по типу портала и всегда поочерёдно. Какой-либо периодичностью срабатывания червоточины не отличаются, средний режим всплесков - пять-семь раз в декаду. Куда открываются червоточины неизвестно и по вырывающимся из них жутких излучениях желающие в ближайшее время навряд ли найдутся. По косвенным признакам можно предположить, что данные аномалии, когда-то были связаны с этой звёздной системой, что подтверждают фиксируемые нами аномалии на соседних материках.
        - Ты хочешь сказать, что когда-то с Геи существовал портал в червоточину и далее?
        - Туда или обратно, сейчас уже не столь важно. Главное - на той стороне произошёл какой-то катаклизм и портал по каким-то причинам полностью не схлопнулся. Впрочем, для нас данная ситуация опасности не представляет.
        - Хорошо. Что предлагаешь по пиратам?
        - А что тут предлагать? Наши силы позволяют действовать лишь из засады. Стратег с Тактиком крутят варианты в виртуале, пока стопроцентного результата не добились - не хватает Сумрака.
        - В чём основная проблема? - поинтересовался я у Стратега.
        - Надо сработать чисто, без малейшего намёка нашего пребывания в системе. Исходя из этого мы не можем применить хорошо зарекомендовавший себя приём с использованием минных заграждений. Нет стопроцентной уверенности, что потом сможем выловить все неиспользованные боеприпасы. Ну и не надо забывать о боевом превосходстве противника. На нашей стороне преимущество лишь в качестве вооружений и внезапности эти факторы надо использовать по максимуму.
        Можно было бы плюнуть на пиратов и дождаться Иво, но его не будет ещё две-три декады, а между тем Стратег зафиксировал остановку очередного патруля в системе облёта, что наводило на мысли детального её обследования. Следующим логическим шагом было бы взятие системы под полный контроль и организации там временной точки базирования. Данный вариант развития событий ничего хорошего нам не сулил.
        Два часа мозгового штурма привели к определённым результатам. Основной план действий был выработан, оставалось лишь загладить острые углы, чем ИскИны и занялись. Мне же досталось самое нудное - организационные мероприятия по подготовке боевого рейда. Начал с переименования наших транспортов. Буквенно-цифровые индексы не прижились с самого начала и неопределённость с наименованием кораблей несколько раздражала. Аграфский тяжёлый транспорт был крещён Титаном. Средний транспорт от олигарха Альдо - Геркулесом. На счёт инженерного корабля ничего путного не придумал, оставив за ним имя проекта - Верк. В боевой поход отправлялись Ведун, Морок, Титан с двумя остовами пиратских фрегатов на подвесе и Верк.
        Почти перед самым отлётом пришло сообщение от князя Лар де Грина. У него на южной границе намечались тёрки с соседями. Обиженные нашим невниманием южане решили показать кто есть кто на этом побережье и с активной помощью из княжества Лукрэ начали переброску войск к северным границам. По данным Тактика боевая мощь южан превосходила наших северных друзей, как минимум в три-четыре раза. Отдал приказ новобранцам с плато наведаться в столицу южан. Восьмёрка штурмовиков немного постреляла над куполами местных дворцов. Одновременно в эфир было выдано сообщение с требованием немедленного отвода войск от границ.
        Требование южане проигнорировали. На что они надеялись я не понимаю. Даже если южане объединятся со своими союзниками, нам им противопоставить практически нечего - в военном плане мы сильнее. Флора считает, что разыгрывается классическая многоходовка со втягиванием нас в боевые действия. Дальнейшие действия вполне предсказуемы - волна протестов по всем княжествам и клеймение нас образами агрессоров и врагов народа Геи. Не знаю… В другой раз можно было бы и посмяться, но дела обстояли именно так. Кто-то сильно просчитался полагая, что возврат к прошлому возможен. Я далеко не уверен, что те же князья и их ближайшие сподвижники с радостью променяют бытовые "игрушки" Содружества на средневековую рухлядь местного производства. Господа заговорщики явно припозднились!
        А с отводом войск решилось всё довольно просто. Все штурмовики на плато были подняты по боевой тревоге и отправлены на свободную охоту. Через три часа в воздушном пространстве от северных границ до столицы южан не осталось ни одного дирижабля. В этом мире дирижабли были символом могущества княжеств. А к вечеру этого же дня начался отвод войск южан от северных границ.
        Глава 11
        Как-то на одном из форумов встречаются амеронец и делусец, журналисты задают им один и тот же вопрос:
        - Какая разница между демократией и диктатурой?
        - Демократия - это, когда народ открыто проявляет недовольство своим
        правительством, - гордо отвечает амеронец.
        - Диктатура - когда народ открыто проявляет недовольство чужим правительством… - усмехнулся делусец.
        - Фиксирую напряжённость метрики пространства, - доложился Стратег. - Выход из гипера двойной цели - эсминец и тяжёлый крейсер восьмого поколения аварской постройки.
        Ё-моё! Вот это мы попали! Откуда в такой глуши восьмое поколение?! Через несколько мгновений в поле зрения пиратов попадают тушки разбитых вдребезги фрегатов. На борту одного из них сработал аварийный маяк. Эсминец изменил курс и направился к месту предполагаемого боестолкновения. Немного не доходя до обломков, он сбавил ход и выпустил абордажную группу.
        В это же время на тактическом экране тяжёлого крейсера вспыхнула засветка крупной цели с минимальными признаками энергетической активности. В сторону обнаруженной цели тут же устремилась пара разведывательных зондов. Крейсер довернул и устремился за ними. Тактик зафиксировал активный обмен данными между пиратами, очевидно решали стоит ли присоединяться эсминцу к крейсеру. Полученная информация с разведывательных зондов прекратила спор между пиратами. Капитан крейсера решил в одиночку обшманать обнаруженный им богатый трофей.
        Десантный бот с эсминца почти добрался до фрегатов, как внезапно подвергся атаке. Пара тяжёлых дронов-истребителей, появившихся из ниоткуда, прошлись по боту. Залпы пульсаров вскрыли корпус, как консервную банку. Эсминец пиратов не успел толком среагировать на атаку, как из трюмов фрегатов вынырнули ещё восьмёрка дронов и спрятавшаяся там же четвёрка штурмовиков с Ведуна. На приближающие с разных сторон дроны система самообороны эсминца среагировать успела, а вот на чуть приотставших штурмовиков попросту не хватило сил. Об организованной обороне речи уже не шло. Эсминец попытался дать ход, но Морок из скрыта не дал ему такой возможности. Залп из пульсаров просадил щиты пирата, чем тут же воспользовались штурмовики, выпустив по нему весь запас лёгких противокорабельных ракет. Щит эсминца окончательно рухнул и пара ракет добрались до огневых точек на его корпусе. Капитан пиратов всё же как-то умудрился сдвинуть эсминец, но это ему особо не помогло - всё тот же Морок, почти в упор, разнёс ему маршевые двигатели.
        Тяжёлый крейсер пиратов только приближался к транспорту, когда атаковали эсминец. Капитан понял, что это ловушка, но ничего уже поделать не мог. Четыре десятка дронов выпорхнули из контейнеров транспорта аграфов. На перехват дронов пираты выпустили два звена истребителей, но силы были не равны. Буквально в течение нескольких минут от истребителей остались лишь спасательные капсулы, да и те с мёртвым экипажем. Уцелевшие в бою дроны быстро сблизившись с крейсером и закрутили карусель, сводя с ума систему самообороны. Не мудрено, что она "пропустила" залп из туннельных орудий Ведуна.
        - Цель захвачена системой целеуказания и наведения, - доложился Стратег. - Крейсер противника прекратил сближение с транспортом и предпринял манёвр уклонения. Возвращается к эсминцу.
        - Открыть огонь на поражение! - отдал я команду.
        Две яркие вспышки растеклись по энергетическим щитам крейсера. Залпы наших орудий планомерно просаживали защиту пиратов. Через несколько минут до крейсера дошла первая волна тяжёлых противокорабельных ракет, немного погодя за ней появилась и вторая. Вспышки боевых лазеров, сияние защитных щитов, разрывы ракет и искорки выстрелов с тяжёлых дронов смешались. Несколько сильнейших взрывов сотрясли крейсер. Корпус "запарил" во все стороны струйками вырывающегося воздуха, в районе боевой рубки зияла огромная дыра, а внутри виднелись всполохи пожаров.
        Аварцы ещё раз подтвердили, что их корабли являются крепкими орешками для любого противника: девять залпов из спаренных туннельных орудий, два залпа по восемь противокорабельных ракет тяжёлого класса и только последняя пара снарядов смогла прошить броню крейсера, только три ракеты проникли в корпус и разорвались там, а не на его поверхности, как все предыдущие. А вот с другими корабельными боевыми системами пиратам не повезло совсем - средства обнаружения и РЭБ, которые так и не смогли нас толком обнаружить, сработали откровенно слабо. Пираты так и не смогли хотя бы частично заглушить нашу систему наведения и целеуказания.
        Десантный бот с Морока уже высадился на эсминце и десантники зачищали его от пиратов. А Риг и его ребята всё ещё ждали своей очереди - на крейсере ещё бушевали пожары, надо было выждать пока не выгорит весь кислород. Чтобы зря не терять время отослал их собирать сбитые дроны и истребители пиратов, сам же на шаттле направился к Титану - надо его подогнать поближе.
        Наша идея с приманкой в виде разбитых корпусов фрегатов сработала блестяще! ИскИны поддержали мою идею бить пиратов по одиночке, а для это их надо было развести. Разбитые фрегаты и тяжёлый транспорт с работающим реактором на холостом режиме стали отличными приманками. Пришлось пожертвовать всеми имеющимися дронами-истребителями, но без них наши потери, наверняка, были бы куда более значительны.
        Как только транспорт подошёл к крейсеру, пилот из контрактников с Геи быстро оседлал буксир и стал подтягивать пирата к захватам. Техкомплекс Титана подхватил корабль, тут же крепя его по-походному. Немного погодя буксир умчался за эсминцем. Ждать пришлось не долго, через три часа эсминец пиратов был на борту Титана. К этому времени мы успели с зачисткой системы и более не задерживаясь, ушли в разгон. В самый последний момент датчики зафиксировали новую вспышку аномалии. Как по заказу!
        Стратег выдал отчёт по нашим потерям: трое пилотов были ранены (Трик Эйс и сёстры Го), восемь десантников получили лёгкие ранения и незначительные повреждения. Материальные потери были куда существеннее: из пятидесяти дронов-истребителей уцелело лишь шесть и ещё девять можно было восстановить; из четырёх штурмовиков целым оказался только один, два можно было отремонтировать, а последний был годен лишь в утиль.
        Из пиратов уцелел 41 разумный (23 с эсминца и 18 с крейсера). Варга в нетерпении потирала руки, принимая груз. Её главной задачей было, как можно больше узнать о противостоящих нам силах. Пришлось выделить ей пару медкапсул в нашей медсекции, где ей посильную помощь оказывала Джин. Опять же нейросети… и снимала она их не только с выживших пиратов…
        Патриарх вновь переселился, на этот раз на разворачиваемую диспетчерскую станцию. Старики настояли на том, чтобы в нашей системе она была - задел на будущее, так сказать, да и на боевые станции не стоит навешивать не свойственные им задачи. Я к тому, что новое место базирования не помешало ИскИну контролировать ход работ по полной разборке тяжёлого крейсера пиратов - восстановлению он однозначно не подлежал. А вот с эсминцем он полностью не определился, но скорей всего, будет потихоньку латать. С крейсера нам в достаточно хорошем состоянии досталась вся его энергетика - генераторы, накопители. Почти не пострадал реакторный отсек, а вот система жизнеобеспечения и жилой отсек - в хлам. Уцелели три медкапсулы и запас картриджей к ним. Главный источник ценностей - капитанская каюта и боевая рубка отсутствовали в принципе. Из вооружений более-менее сохранились четыре однотипных с установленными на Ведуне туннельных орудия и три спаренных пульсара средней мощности, все лазерные установки самообороны были выбиты. Также уцелело несколько ракетных пусковых установок с боезапасом. По словам Патриарха, всё
это богатство можно приспособить на разворачиваемых станциях, соответствующие объёмы для модернизации там имелись, да и на эсминец кое-что перепадало.
        В трюмах крейсера и эсминца нашлось барахло, которое и на продажу нет смысла предлагать. Вот зачем скажем местным станционные уборщики или утилизаторы? Нет, при желании, конечно, можно отыскать пару идиотов, но весь товар не сбыть по любому! Тройка контейнеров с "Увексами" пятого поколения здесь уйдёт в лёт, но что делать с остальным добром? Я даже не стал вникать в номенклатуру реквизированного у пиратов имущества. Мне было достаточно мнения Линн: "Здесь нам не продать. Нужно идти во Фронтир". Можно конечно и не цепляться к нескольким десяткам контейнеров, но у меня народ и его кормить надо. По мнению Линн сотню миллионов мы возьмём без особых проблем, особенно если прихватим с собой не нужное оборудование пятого-шестого поколения доставшееся от пиратов.
        Навар со счетов пиратов вышел небольшим. Варге с Флорой удалось отжать всего пару десятков миллионов. А кредиты нужны были как воздух! Надо восстанавливать потраченный боезапас. У нас есть возможность воспроизвести на 3D-принтере практически любой образец вооружения, но создавать его с нуля весьма затратная идея. Это я понял, когда мучились с капсулами с антивеществом. Ведун несколько декад просидел на голодном пайке, тратя всю свою энергию на эти чёртовы капсулы. Гораздо эффективнее взять уже существующий образец и никуда не торопясь сделать ему соответствующий апгрейд - и дёшево, и сердито!
        Всё, решено! В ближайшее время идём во Фронтир и там распродаёмся! Понятно, что пробираться будем под скрытом и без транспортов. А пока надо разобраться с информацией добытой Варгой и Флорой.
        - Твои догадки оказались верны, - начала свой отчёт особистка, удобно устроившись за столиком в офицерской кают-компании Ведуна. - Внезапная активность пиратов объясняется особым интересом ушастых к данному сектору. Они в рамках программы по поддержке демократических преобразований во Фронтире (была такая в Содружестве) передали несколько боевых кораблей двум пиратским кланам, якобы для охранения торговых конвоев и вытеснения из этого сектора неконтролируемых вооружённых формирований. Но всё это лишь для отвода глаз - аграфы ищут свой транспорт с особо ценным грузом.
        Варга уставилась на меня своим не мигающим взглядом.
        - Тебя что-то смущает? - поинтересовался я.
        - А как тебе удалось стащить у аграфов корабль с грузом?
        - Для тебя это так важно?
        Особистка тряхнула головой, как будто очнувшись, от внезапного наваждения.
        - Будем считать, что это риторический вопрос, - Варга на мгновение задумалась и продолжила. - У пиратов имеется ориентировка на тяжёлый транспорт и данные на одного разумного, который подозрительно похож на тебя. Также упоминается личная яхта, по характеристикам и виду больше похожая на лёгкий крейсер, совсем как наш Ведун, но немного не той конфигурации.
        А что она хотела? Боцман постоянно, что-то перестраивает на корабле, а недавно добрался и до внешнего корпуса. Стратег уже давно понял, что мы несколько примелькались в Содружестве, вот и дал команду кое-что поменять во внешнем облике крейсера. Многого там, конечно, не изменить, но на очередную не столь значительную модификацию наковырять можно.
        - Информацию по пиратским кланам и местам их базирования я тебе сброшу отдельным файлом, - продолжила особистка. - Что же касается моего прогноза по поводу дальнейших действий пиратов, то здесь я тебя не утешу - рейд в систему, где произошёл бой с пиратами, будет однозначно! Нагонят всех, кого смогут и просветят каждый попавшийся камушек! Примерный состав соединения пиратов: малый носитель, до трёх крейсеров и не менее пяти эсминцев.
        Это хорошо, что мы не оставили в системе ни одного фиксирующего буя. Хотя парочку пассивных систем можно было бы и припрятать - найти их почти нереально. Будем надеяться, что следов нашего пребывания в системе пираты не отыщут.
        Буквально через сутки после боя звёздная система была закидана разведывательными зондами. Ещё через сутки в неё вошло боевое соединение пиратов. Систему утюжили и в хвост и гриву, но через некоторое время активность пиратов резко упала и они вернулись восвояси. Возможно, какая-то мелочёвка им всё же попалась, но связать находки с пропажей своих кораблей пиратам не удалось. Наша система наблюдения в соседней системе зафиксировала проход соединения пиратов в обратном направлении, при чём их количество совпало с двухдневной давностью, когда пираты выдвигались в район назначения. Теперь у нас появилась возможность спокойного выхода во Фронтир.
        С грузом на продажу пришлось повозиться - грузовой трюм на Ведуне почти совсем ничего, благо отсеки с боезапасом заметно опустели, этим и воспользовались. До выбранной станции добрались без приключений. Пару раз в системах выхода фиксировали неизвестные корабли, но те на нас никак не реагировали - система активной маскировки работала на все сто процентов!
        К станции подошёл в полном одиночестве - Морок остался на окраине системы под скрытом, для страховки от неожиданностей. С регистрацией и швартовкой никаких проблем не возникло. Законы на станции были достаточно либеральными, но задерживаться я здесь не планировал - распродаёмся и в Содружество! На сей раз экипаж обойдётся без увольнительных. Правила торговли на бирже станции требовали личного присутствия, по крайней мере, при оформлении заявки на продажу. Пришлось сопровождать Линн, хотя всю эту торговую канитель ненавижу до жути. Два бойца сопровождали нас. Стратегу наказал неназойливо "поинтересоваться" местным ИскИном и системой безопасности станции, вдруг пригодится, как-нибудь потом…
        Торговая биржа встретила нас крикливым многоголосьем. Линн быстро отыскала организатора биржи и скинула ему заявку на участие в торгах. Я завизировал сей документ своей подписью. На этом моя миссия, собственно, и закончилась. Наблюдая за снующими вокруг меня недовольными клерками, понял, что остатки хорошего утреннего настроения окончательно куда-то улетучились и внутри меня, что-то глухо и недовольно зашевелилось. Похоже, надо срочно менять окружающую обстановку.
        - "Двумя палубами выше торговый центр", - быстро сориентировалась Флора.
        Оставляю бойцов с Линн, а сам позорно ретируюсь из этого храма почитателей Меркурия, хотя какого бога почитают именно здесь мне абсолютно не интересно. М-да… поднявшись выше, обнаружил, что попал на обыкновенную барахолку - и где же здесь торговый центр? Настроение окончательно ушло в минус. Или это не настроение? Как-то тяжело на душе. Решил всё же пройтись, посмотреть, чем и по чём народ торгует. Через час отзвонилась радостная Линн - наш товар ушёл в лёт. Ну, хоть у кого-то с настроением всё в порядке. Предлагает закупиться концентратами металлов и распродаться уже в Содружестве. Флора быстро сравнила цены - разница существенна. Дороговато обходится доставка ресурсов в Содружество - транспортная наценка плюс оплата охраны груза, вот и выходит двадцатипроцентная разница по всем позициям. И это как минимум! Согласился с предложением Линн.
        За два часа шараханья по торговым рядам ничего путного так и не отыскал. Решил возвращаться и заодно поинтересоваться, как там дела у Линн.
        - "Абонент недоступен", - выплыло сообщение нейросети.
        Не понял!
        - "Флора"!?
        - "Связь с Линн и охранниками отсутствует"!
        Срываюсь с места и мчусь к лифтам.
        - "Нейросети и личные ИскИны заблокированы. Всё указывает на похищение, капитан, - ошарашила меня Флора. - Стратег и Тактик сейчас пытаются локализовать район предполагаемого нахождения Линн и десантников, но пока безуспешно".
        Вспоминаю, что на Линн должна быть ментальная метка. Врубаю свой сканер - ничего! На лифте спускаюсь до уровня биржи и делаю ещё одну попытку - на грани возможности на миг вспыхивает засветка от Линн. Она ниже, гораздо ниже уровнем. Спустившись ещё на четыре "этажа", бегу в сторону последней засветки. Сканирую - есть чёткий отклик! Надо спуститься ещё ниже, от лифтовой системы я уже далеко. Стратег сбрасывает Флоре план станции и та подсвечивает мне ближайший технический колодец. Быстро спускаюсь и выйдя из шлюза оказываюсь в широком коридоре. Выглядываю за угол - бесконечная улица с глухими боксами по сторонам.
        - "Частный складской сектор", - пояснила Флора.
        Ещё одно сканирование! Мой энергетический друг недовольно зашевелился. Понимаю, четыре выброса энергии на максимальном уровне мало кому покажется приятным, но НАДО! Линн от меня через два бокса.
        - Секция зарегистрирована за небольшой торговой фирмой "Гаук", - выдал справку Тактик. - Занимается перепродажей товара. В соучредителях частное охранное агентство.
        М-да… удачное сочетание. Можно спокойно избавиться от награбленного, да ещё и денежек с этого поиметь.
        - Как попасть внутрь?
        - Варианта два: по техническим коммуникациям и через аварийный ход, - Тактик и на этот раз был краток.
        - "Флора"?
        - "По коммуникациям потребуется дополнительное время и оборудование".
        Вот именно - время! А оно уходит! Как там Линн?
        - Вызывай Рига с его ребятами, - приказал Стратегу. - Что с ИскИном станции?
        - Данный уровень контролируется им лишь номинально - пожарная и электробезопасность, система внутренней безопасности реагирует только на вызовы собственников боксов, а что творится внутри никто толком не знает. В местную сеть сброшен пакет хакерских программ, идёт взлом головного ИскИна фирмы "Гаук" и ИскИна складского бокса. Предполагаемое время взлома - около часа.
        Долго! Очень долго!
        - Местные силы безопасности оповестил?
        - Сразу же. Заявление о пропаже приняли, обещали выслать на биржу следственную группу.
        И здесь волокита!
        - Что с Ригом?
        - Пропустили только троих. По местным законам больше одной боевой звезды вход на станцию запрещён и то только в целях сопровождения и охраны, а использование тяжёлого вооружения запрещено в принципе.
        Связываюсь с Ригом и приказываю для отвлечения внимания создать видимость подготовки штурма со стороны центрального входа бокса.
        - Есть вариант значительно ускорить взлом ИскИна бокса, - доложился Тактик. - Через несколько минут по коммуникационным линиям подойдут технические дроиды и обесточат основную и резервные энерголинии сектора. Тебе, капитан, придётся закоротить аварийную энергоцепь бокса. Флора подскажет где. Поймаем ИскИн на перезагрузке после короткого замыкания, а уже через него доберёмся до ИскИна фирмы.
        Пора активизировать "игрушки" древних. Скаф переключается в режим скрыта. Невидимый для всех установленных поблизости датчиков, перебираюсь вплотную к аварийному выходу. Флора подсвечивает кусок стены, за которой прячется блок управления передвижными воротами и аварийной энерголинией. Внезапно моргает свет и через мгновение окончательно тухнет, работает лишь аварийное освещение, запитанное от внутренних накопителей. Пора! Всаживаю вибронож в стену и проворачиваю его до характерного щелчка электроразряда. Напитываю скаф ментальной энергией и он переходит в режим экзоскелета, в разы усиливающий мои физические возможности. Хватаюсь за скобы передвижных ворот и с заметным скрипом раздвигаю их. В открывшемся небольшом тёмном помещении никого нет, а вот за ним наблюдаются три засветки. Жучок-дрон срывается с моего правого плеча и ныряет в коммуникационное отверстие. Через минуту я услышал голоса.
        - Ты что-нибудь слышал, Бэй? И что вообще происходит? У тебя как со связью?
        - Не психуй! Нету связи!
        - Вот чувствую, зря мы ввязались в это дело. Не надо было трогать залётных.
        - Ты иди это шефу скажи! Он и так злой, как собака! Эти двое успели зацепить его дружка, да и у ворот кто-то вертится.
        - А как так случилось, что Гуанга на тот свет определили?
        - Резкие ребята попались. Когда они подошли к лифту, мы, как всегда, подскочили сзади, но эти успели среагировать - один прикрыл хозяйку, а второй сцепился с Гуангой. Так и затащили в лифт, а хозяйку к тому времени уже вырубили. Шеф говорит, что кредитов у них не меряно, да ещё неплохой кораблик имеется. Сейчас ребята с офиса подойдут, разберёмся с непонятками у бокса и начнём доить нашу гостью.
        - А она вроде бы ничего… будет, чем потом заняться…
        Скоты! Эти точно первыми пойдут в расход!
        - "ИскИн под контролем! - доложила Флора. - Связь в районе бокса блокируется".
        - "Предупреди Рига".
        - "Уже! Тактик ведёт наёмников".
        Пора начинать. Все, кто внутри бокса - мои! На совести Рига - идущая к охранникам подмога. Внутренняя перегородка оказалась довольно хлипкой и дверь между помещениями разлетелась в дребезги от моего удара. Две фигуры в мерцающем аварийном освещении одновременно повернулись, выхватывая бластеры. Резко ускоряюсь и уже через мгновение я за спиной первого, вибронож, как по маслу входит под лопатку. Тело первого охранника ещё не успело упасть, как я успел полоснуть второго, перерезая ему глотку. Мой симбионт активно помогает, поглощая энергию ещё живых… трупов. Где Линн? Оборачиваюсь - в углу комнаты виднеются ещё три тела. Линн! Подбегаю, её лицо всё в крови. Рядом с ней два моих десантника - мёртвых… Срываю с себя аптечку и прилаживаю к Линн. Аптечка мигнула индикаторами и едва слышно зажужжала, переходя в рабочий режим. Теперь с Линн будет всё в порядке, а мне надо закончить начатое.
        Сканирую - в соседнем полупустом складском помещении семь засветок. Приоткрываю дверь и бесшумно просачиваюсь на склад. Ближайшая парочка охранников, прячась за контейнером, выцеливали из бластера ворота центрального входа. Ускоряюсь и достаю ближайшего виброножом, до второго дотянулся мой симбионт. Два трупа упали одновременно. Волна поглощённой энергии ударила по сознанию и я на несколько мгновений "потерялся", не соображая, где верх, где низ. Встряхиваю головой, осматриваюсь. Вроде бы тихо, никто ничего не заметил.
        - "Флора! Ещё немного и мы бы отправились к праотцам"!
        - "Я поняла. Симбионт изменил уровень энергетического воздействия на свой носитель".
        Ни черта не понял, но будем надеяться, больше таких проколов не повторится! Осторожно выглядываю из-за контейнера - наблюдаю только одного охранника. По встроенной лестнице взбираюсь на контейнер, вот теперь все "защитники" бокса как на ладони. Одиночка, которого я уже видел, жестами руководил двумя парами наёмников, слева и справа от себя. Вот этот гад мне нужен живым или почти живым, а остальных в расход! Вибронож отправляется в полёт и навершие рукояти попадает в затылок выбранного мной гада. Спускаюсь и активизирую транспортную систему контейнера, за которым спряталась парочка слева. Резкий рывок и контейнер наезжает на двух неудачников. В боксе раздаётся предсмертный визг. Парочка справа открывает бесприцельную пальбу. Приходится вновь взбираться на контейнеры и по ним добираться до съехавших с катушек охранников. Два выстрела из бластера успокаивают их навечно.
        - "Как там Риг"?
        - "Уже управился. В сектор направлены силы безопасности", - проинформировала Флора.
        - "Открывай ворота и отключай глушилку связи".
        У входа стоит Риг и два десантника.
        - Ты как? - интересуюсь у него.
        - Нормально, - он кивает в сторону трупов.
        - Затаскивайте. Скоро здесь будут гости.
        Глава 12
        Два амеронца поспорили, кто из них меньше пожертвует денег. Когда мимо проходил служитель, первый амеронец положил один кредит и победоносно посмотрел на второго.
        - За двоих, - смиренно произнес второй.
        Уходили инженерными коммуникациями, я подхватил на плечо Линн, а десантники своих товарищей. Оставлять их тела я не собирался. Тылы прикрывал Риг. Встреча с представителями правопорядка в мои планы не входила. Судя по скорости реакции на наше заявление о похищении, они явно притормаживали, давая время охранникам разобраться с нами. Сейчас начнут искать виновных в произошедшей бойне, и я совсем не уверен, что правда будет на нашей стороне. До шлюза, выходящего на лифтовую площадку, добрались без приключений, а дальше было ещё проще, на фразу: "перебрали ребята немного…" реагировали одинаково, сочувственно кивая головами.
        Линн сразу же забрала Джин. Мара в это время принимала груз. Не успел я выйти из душа, как с нами связалась СБ станции с требованием срочно посетить их представительство по поводу нашего заявления. Стратег от моего имени аннулировал заявление, сославшись на выполнение срочного контракта сообщил, что в ближайшее время капитан не может выполнить просьбу сил безопасности станции. Тактик и Флора в это время были заняты анализом скачанной информации со взломанных ИскИнов торгового склада и головной фирмы. Через час мы отошли от станции.
        На последней стадии разгона, пришёл приказ немедленно вернуться на станцию. В случае неповиновения грозили всяческими карами вплоть до открытия огня. Очнулись! Не долго думая ушли в скрыт. На станции, конечно, примерно понимали, где мы находимся - на разгоне мы фонили достаточно прилично, но вот системам наведения этого было явно недостаточно так, что кроме угроз и ругани нам реально ничего не угрожало.
        Сразу же после ухода в гипер отправился в медсекцию. Джин предупредила, что при выходе из медкапсулы Линн может неадекватно отреагировать на обстановку и мне лучше побыть рядом. Оно и понятно - последнее, что она видела, как убивали десантников. Примерно так и вышло, Линн успокоилась только повиснув у меня на шее. Пришлось её отпаивать горячим куафе в кают-компании. Прижавшись ко мне, она рассказала, что с ними произошло.
        Перед уходом из бокса склада Флора успела залезть в нейросеть командира охранников и в целом картина была уже ясна. На бирже у местных рэкетиров работал свой человечек, который следил за пришлыми. По его наводке группа охранников заблокировала лифтовую площадку и при появлении Линн нейтрализовали десантников. Надо сказать действия охранников были достаточно неожиданны и десантники совершенно не ожидали нападения в зоне массового скопления разумных. Как бы то ни было, в живых их оставлять никто не собирался. А Линн вырубили выверенным ударом в голову, она им была нужна живой, чтобы потом вытянуть из неё все кредиты и товар, а также получить доступ к ИскИну корабля. Сам процесс нападения и заталкивания жертв в подошедший лифт по времени не занял и минуты, что говорило об отработанности действий.
        Флора со Стратегом более-менее сумели разобраться с бухгалтерией торговой фирмы. Как я и предполагал, фирма была лишь ширмой для отмывания денег охранного агентства, которое не брезговало заниматься отжимом собственности у несговорчивых разумных. На официальных счетах фирмы обнаружилась всего пара десятков миллионов, а "чёрная бухгалтерия" оперировала цифрами с восемью нулями. Перед самым уходом в гипер, Стратег отдал команду взломанным ИскИнам и теперь там сам чёрт ногу сломает. У нас появилось время и возможность воспользоваться активами агентства.
        - Они выжили? - Линн уткнулась мне в плечо.
        Я тяжело вздохнул.
        - Совсем молодые ребята… - всхлипнула она.
        В кают-компании появилась Джин.
        - Я смотрю, тебя немного отпустило?
        Линн молча кивнула.
        - Ей необходим отдых, - Джин обратилась уже ко мне и обведя взглядом вокруг добавила. - И не в таких условиях!
        - Так вроде бы только недавно с Геи? - не понял я.
        - Чурбан! А кто мотался по княжествам и тащил на себе всю торговлю? Когда ей было отдыхать и любоваться местными красотами? Сам толком не расслабляешься и другим не даёшь. Всё это до поры до времени, а потом горько пожалеешь, как медик тебе говорю. Космос ошибок не прощает.
        Я не скажу, что Линн такая уж впечатлительная и в момент нашей первой встречи она вела себя вполне адекватно, хотя вокруг не плохо так постреливали. Но тогда убивали чужих ей разумных, а сейчас пытались убрать её и гибли из-за неё. Чувство вины не давало ей покоя. М-да… надо, как-то решать возникшую проблему.
        В системе подскока Стратег организовал канал гиперсвязи и в эфир ушёл пакет данных по "прихватизации" активов охранного агентства. Кстати, Линн узнав, что замышляет Стратег с Флорой активно присоединилась к ним, изученные базы "Юрист" и "Торговля" в пятом ранге позволяли придумать не одну финансовую каверзу для её обидчиков.
        Совершив ещё два прыжка, мы оказались в системе с гипервратами и здесь пришлось решать куда податься в первую очередь: к наёмникам или в начале разобраться с ожидавшими нас стариками. Командер Хейг Ровен и кэптен Шон Дерги выдали мне восемь кандидатур специалистов широкого профиля, так сказать. Я оплатил проезд и теперь они ждали нас в одной системе неподалёку. Решил начать всё же со стариков, там проблем не предвидится, а с наёмниками не всё так гладко…
        Половина из прибывших отставников Варге была известна, но это не помешало ей со всей серьёзностью отнестись к их проверке. Поучаствовал в этом процессе и я. В итоге пришлось оплатить обратный билет одному из стариков, уж очень у него профессиональный интерес к происходящему… Варга слегка "поспрашивала" и выяснила, что в свободное время от борьбы с накатывающей старостью, дедок подрабатывал "докладайкой" за, что имел небольшой прибыток. Покалеченных отставников сразу же определили в медсекцию.
        Следующей нашей проблемой было пополнение боезапаса. По ракетному вооружению проблем не было, в своё время я закупился с запасом, а вот с хорошо себя показавшими тяжёлыми дронами-истребителями была беда - всего 30 процентов от штатной численности. И не надо забывать про ЗИПы по системам вооружений, которые имеют свойство расходоваться. Вот поэтому мне и нужны были наёмники, вернее биржа наёмников.
        Приобретение вооружений тяжёлого класса в Содружестве было достаточно проблематичным мероприятием. Для граждан имевших повышенный социальный рейтинг особых проблем с покупкой вооружений не возникало. Кстати, мой рейтинг позволял это сделать, но… Весьма удивляло то, что мой индекс до сих пор не обнулили, хотя по всем статьям должны были бы - аграфы заставляли лишать социальных привилегий и за меньшие грехи. Вся эта чехарда с рейтингом напоминала банальную ловушку - СБ Аратана ждала моего появления в империи. Соответственно поэтому торговые площадки военных для меня были закрыты. Можно было бы попробовать сунуться со своим рейтингом и в другие государственные образования Содружества, но я уверен, что через минуту ушастые будут знать об этом.
        Во Фронтире с приобретением оружия проблем не было, но там в наличие было лишь старьё. Оставались наёмники. Возвращаясь из боевых рейдов, они частенько продавали налево оставшийся боезапас, списывая его в расход. Знали об этом все, но делали вид, что ничего серьёзного не происходит. Чем быстрее военные избавлялись от устаревшего хлама, снимаемого с хранения, тем быстрее шёл процесс перевооружения - в арсеналах появлялось свободное место для техники нового поколения. Другое дело, что этот "хлам", для того же Фронтира - новейшее оружие, а для нас неплохие заготовки для модернизации.
        Идеальным местом для приобретения современных вооружений являлась конфедерация Делус, но наёмников там откровенно недолюбливали, и оружие продавали только официальным представителям стран-участниц Содружества. Пришлось поворачивать в федерацию Нивэй - здесь всё подороже и позаковырестей будет. Любят нивэйцы творить на свой лад - зачем просто, когда можно сложно! Придётся с покупками повозиться…
        Биржу наёмников выбрали на окраине федерации - ни к чему привлекать к себе излишнее внимание. Пусть придётся подождать подольше, но таким образом я убивал сразу двух зайцев: во-первых, здесь мы точно никому не нужны и во-вторых, в системе имелась небольшая обитаемая планетка, где можно поправить расшатавшиеся нервы. Стратег зарегистрировался на бирже и стал отслеживать команды наёмников, которые возвращались из Фронтира, а я с Линн перебрались на планету. Экипажи кораблей тоже не остались в накладе получив увольнительные на торговую станцию, где и расположилась биржа наёмников.
        Пять дней на берегу солнечного моря пролетели, как один миг. Тёплое море, ласковый ветерок, сияющее солнышко, мельтешащие туда-сюда Сью с Ведом и явно сговорившиеся с ними наглые, вечно кричащие чайки. Романтика, блин… Надо будет поблагодарить Стратега за то, что он так оперативно вытащил нас с отдыха. Ещё день и я бы открыл охоту на этих голосистых и хронически голодных созданий. А Линн, похоже, эта ситуация забавляла, по крайней мере, я частенько замечал, как она хитро щурилась, когда у меня начинало сносить крышу, при очередном метком попадании пролетающих "милашек". И что самое интересное, других эти пернатые дряни не метили - ты им понравился, как объяснила мне Линн.
        Из Фронтира прибыла довольно сильная команда наёмников, подрядившаяся охранять конвои шахтёров: средний носитель, шесть тяжёлых и восемь лёгких крейсеров, десяток эсминцев и судя по внешнему виду последних для наёмников этот рейд был не простым. По негласной традиции на следующий день по прибытии на бирже должен состояться закрытый аукцион. Ну, как закрытый? Заплати за регистрацию 100 тысяч и ты уже не стой стороны, а на этой. Сам аукцион прошёл быстро и без заминок, желающих приобрести дорогостоящее вооружение восьмого поколения на сей раз было не много. Тем не менее, наши потребности мне удалось закрыть по всем пунктам и даже немного с запасом. Кредиты у нас были. Линн за день умудрилась распродать все контейнеры с концентратом металлов, да и наша "прихватизация" сработала - общий счёт приблизился к корпу.
        Назад возвращались через Галифат, лишний раз светиться у оширцев не хотелось, там и так по данным Тактика, наблюдается повышенная концентрация аграфов-путешественников на своих яхтах, мало чем отличавшихся от нашего Морока. А в Дальней нас уже дожидался Иво на своём Сумраке.
        М-да… особой радости от встречи я почему-то не ощутил, более того, Иво тщательно скрывал своё эмоциональное состояние. Раньше он так плотно не закрывался. А вот от Алии так и несло чувством превосходства и торжества. Ким был более сдержан, но в целом был не далёк от пиирки. Что же они такое нашли? От чего у них так снесло крышу?
        Иво и пиирцев я пригласил в наш с Линн дом на плато (наконец-то он теперь у нас есть!). С террасы на крыше открывался захватывающий вид. Линн суетилась возле пищевого синтезатора, организуя для нас напитки и лёгкую закуску, а мы расселись в удобных креслах и диване возле шикарного стола.
        - Я смотрю, вы не зря слетали? - начал я разговор.
        - Не то, чтобы очень, - неопределённо пожал плечами Иво. - Я надеялся на большее.
        - И тем не менее…
        - Мы нашли схрон на одном из спутников начисто выжженой планеты. По твоим данным там, когда-то находилась резиденция одного из Старших Домов. Нам посчастливилось поднять несколько артефактов Джоре, - Иво снова умолк.
        - Что же именно? - я начал терять терпение.
        - Артефакт Главы Дома! - не вытерпела Алия. - И Иво сумел активизировать его! Теперь он Владыка!
        Так вот откуда ветер дует!
        - "Флора"?
        - "В настоящее время известны пять образцов артефактов Главы Дома. Все они находятся в федерации Галанте. Аграфы так и не сумели их активизировать. Данные реликвии являются символами власти и хранятся в правящих кланах федерации. По преданиям артефакт является защитником Главы Дома. Принцип использования не известен".
        - А как же вассальная клятва?
        - Артефакт признал Иво, значит он выше тебя по статусу! - не унималась Алия.
        Я требовательно протянул свою руку Иво, тот молча уставился на неё и обернулся к Киму. Пиирец пожал плечами:
        - Если артефакт признал тебя хозяином, то пребывание в чужих руках смертельно для взявшего.
        М-да… я смотрю сегодня вечер признаний в любви… Линн устроилась рядом со мной и с интересом наблюдает за происходящим. Вот кто не сомневается во мне, так это она! И откуда такая уверенность? Иво тем временем снял с шеи довольно крупную цепь. Взяв её в руку, я тут же почувствовал укол.
        - "Забор генетического материала", - прокомментировала Флора.
        Цепь заметно изменила цвет, переходя ближе к зеркальной тональности.
        - "Происходит привязка и активизация артефакта".
        Цепь исчезла, превратившись в зеркально-серебристую массу, постепенно обволакивая кисть и медленно поднимаясь выше по руке. Дойдя до запястья, она вдруг исчезла, прихватив с собой браслет техника-бытовика. По ощущениям, движение вверх по руке не прекратилось и непонятное покалывание постепенно сосредоточилось на шее, замкнувшись на нейроразъёме.
        - "Защитник готов к работе", - появилось сообщение от нейросети.
        Мой энергетический симбионт встрепенулся и вытянулся по стойке смирно. Имплант "Псион" признал главенство артефакта и перешёл под его управление. Ё-моё… Что творится? Иво с пиирцами не отрывали взгляда от моей шеи - в зоне яремной ямки сверкнула и погасла голограмма многолучевой звёздочки. Линн удовлетворённо улыбнулась, стрельнув глазками в сторону пиирки.
        - Ну, как же так? - первой очнулась Алия. - Иво же запустил его. Почему?
        М-да… закружилась голова у девочки - будущий ребёнок, которому не будет равных среди пиирцев, а тут появилась ещё одна возможность утереть нос, но уже аграфам… Решила поиграть в принцессу. Понять её можно, но нужно ли?.. В сущности, с её подачи на моём корабле образовался тихий бунт - пиирцы проталкивали свои интересы через моего вассала и он был в шаге от нарушения данной мне клятвы. А наказать пиирцев я не могу - вассал моего вассала не мой вассал! Хотя…
        - Только на это его сил и хватило, - ответил я пиирке и уже обернувшись к Иво продолжил. - Ты хоть понимаешь, что сейчас произошло?
        - Рождение Старшего Дома! - уверенно заявил он.
        - Кх-м… - закашлялся я.
        Не совсем то, что я хотел от него услышать, но ведь тоже верно!
        - Дорогая, - обратился я к Линн, - что у нас там с кредитами? Хватит закрыть контракт аренды крейсера, в связи с его полным выкупом? Да, ещё посмотри, что у нас там по нарушению вассальной клятвы и как всё это можно связать?
        - Думаю надо начать с последнего - жизнь и всё имущество нарушившего клятву! - подыграла мне Линн. - В данном случае клятву нарушили пиирцы, вот они и оплатят выкуп корабля, или заплатят своими жизнями.
        Лица Иво и пиирцев сморщились. Нет так не пойдёт! Они накосячили, а я должен наградить их за это?! За всё надо отвечать!
        - Приказываю, - обратился я к Иво. - Покинуть корабль и перебазироваться на ваш земельный участок в долине. При себе разрешаю оставить только личное оружие. Экипажу сдать оружие, а оружейку опечатать. Крейсер передать под управление ИскИна. Исполнять немедленно!
        Иво переглянулся с Кимом.
        - Мудрить не советую, если вы не заметили, то напомню - в системе развёрнуты четыре боевых станции.
        Уже вечером, Линн загнав "детишек" по комнатам и сама устроившись рядом поинтересовалась:
        - Клим, а ты кто?
        И она туда же… Если бы я знал, что там намудрил Декан со своими артефактами древних. Выходит, тринадцатый Старший Дом занимался совсем не тем, что от него ожидали. Тот факт, что я с ходу привязал к себе артефакт высшего генетического соответствия говорит, что готовили меня не только как "бычка-воспроизводителя"… Артефакты подобные Защитнику индикатор статуса… Если учесть, что истинный имперец смог только активизировать этот артефакт, то получается, что я обладаю большими правами и допуском, а выражается это в генном соответствии или наоборот - не соответствии. Как я понял, приоритет в привязке артефактов у обладателей крови Древних, а не Джоре… Так кто же я?
        - Не волнуйся, милая. Ты об этом узнаешь первая, как только сам разберусь с этим.
        По утру ко мне примчались старцы пиирцев. Бухнулись на колени и с ходу приложились лбом об пол.
        - Владыка! Не гневись! Прости молодых и глупых! Гордыня им разум затмила!
        О, как умеют - прямо наши сказки слушаешь! На счёт "владыки" приятно, конечно, но по факту какой же я владыка, если любой проходящий может меня к ногтю прижать? Недостоин. Пока недостоин…
        Пришлось с утра пораньше общаться со старцами. Старики оказались адекватными и вполне понимали, что натворили молодые, а потому без возражений приняли моё решение - оманж пиирцев с финансовым залогом клана, только на слова я больше полагаться не намерен. Иво, Клим и Алия остаются со мной в любом случае, а в каком качестве пусть решают сами, декаду на принятие решения я им выделил. Можно было бы, конечно, сыграть в бескомпромиссного и принципиального и потребовать жизни, вот только сейчас никакой выгоды с этого нет - терять хоть и плохонького, но союзника я не готов, да и шанс всё исправить у них должен быть. А на счёт пиирцев у меня имеются определённые планы в ближайшем будущем.
        Настало время заняться и другими делами. Бран Сол в наше отсутствие развил довольно бурную деятельность. Его стараниями был окончательно достроено и благоустроено поселение на плато, расширен медицинский сектор и оборудованы обширные хранилища и складские объёмы в горном массиве. Медицинский сектор работал круглосуточно и с полной нагрузкой. Командер Хейг Ровен и кэптен Шон Дерги составили довольно интенсивную программу обучения под разгоном для контрактников и медкапсулы не простаивали ни минуты. Кроме того, временно снятая медсекция с эсминца и остатки подобной с крейсера, также использовались по назначению. Часть этого оборудования Бран использовал для оказания медпомощи местному населению. У власть имущих оказалось достаточно много неизлечимо больных родственников. Своим ходом шла продажа и установка нейросетей, оставленных мной перед уходом в Содружество. Не забыл губернатор и о социальной составляющей нашего пребывания на Гее. Каждую декаду из трёх княжеств к нам доставляли по одному тяжелобольному на бесплатное излечение.
        Командер Хейг Ровен и кэптен Шон Дерги довели до ума боевые станции и ввели их в строй, правда, пока в автоматическом режиме, но это не на долго - на подходе была первая партия новобранцев. Также в виртуальных капсулах нарабатывали навыки первые два экипажа на фрегаты, которые всё ещё болтались без дела на орбите газового гиганта. Надо сказать, что слух о том, что мы набираем разумных для службы в местной звёздной системе, разлетелся по Гее практически мгновенно. В северное княжество хлынул поток романтиков и проходимцев. Я целенаправленно не организовывал вербовочные пункты в других княжествах и многим это не нравилось. По примерным прикидкам, с учётом сменных экипажей, мне необходимо набрать чуть больше тысячи разумных. Думаю, что для наших соседей это капля в море и заморачиваться с другими княжествами по этому поводу не стоило. Для нас это уменьшение расходов и рисков, для северных соседей - престиж!
        Что же касается пиратов, то вынужден признать, всё получилось совсем не так, как я надеялся. Да, частота посещения прилегающих систем сократилась до двух раз в декаду, но теперь это был не патруль, а скорее рейдовая группа: два крейсера и три эсминца. Похоже, пиратов просто вынуждают взять под контроль соседние системы или они всё же нашли, что-то после нашего боя. От захваченных пиратов мы знаем, где находится их база. Знаем также примерный боевой состав и систему безопасности системы, в которой они базируются. Надо бы наведаться к ним. Нет, речи о ликвидации пиратского клана не идёт - это просто физически невозможно. Врубят "глушилку", все корабли пиратов отойдут под прикрытие защитных полей боевой станции и всё! Нам их оттуда не выкурить! Придётся уходить на полусогнутых, чтобы самим же не получить по хребту и превосходство в технологиях здесь не в помощь. Но вот устроить диверсию или ещё какую пакость - это пожалуйста, это мы сможем!
        Осталось только разобраться с "Защитником".
        - "Флора"?
        - "Хочу тебя сразу же успокоить - это не очередной ИскИн. Защитник скорее коммуникатор всех твоих девайсов, которые теперь объединены в единую сеть с единственной целью - защиты тебя. Коммуникатор через твою нейросеть координирует работу всего найденного оборудования, привязанного к тебе, начиная от комбеза и заканчивая мной. Если ты заметил на нейросети появился новый значок - это аватарка Защитника".
        Передо моим взором развернулась панель управления Защитником.
        - "Выберите степень защиты: МАКСИМАЛЬНАЯ, ОПТИМАЛЬНАЯ, МИНИМАЛЬНАЯ" - выскочило сообщение от артефакта.
        - "Выбери оптимальную", - подсказала Флора.
        - "Защита включена".
        - "Теперь ты можешь ставить задачи Защитнику, - продолжила Флора. - Во-первых, контроль прилежащего окружающего пространства. Во-вторых, средства защиты. Артефакт оптимизирует работу защитных устройств, начиная от скафа и импланта "Псион", заканчивая носимыми генераторами защитных полей. В-третьих, средства нападения. Здесь Защитник опирается на энергетического симбионта, с его энергетическими щупами и твоими личными ментальными возможностями. Ты уже не раз применял их и это было весьма опасно для окружающих, так как твоё воздействие напоминало атаку по площадям - мог спокойно задеть и своих. Теперь тебе нужно лишь пометить цель и она будет уничтожена с минимальными энергетическими потерями".
        - "Интересно, откуда у тебя такие обширные познания? Помнится ещё совсем недавно никакой особой информации по данному вопросу у тебя не было".
        - "Ты даже не удосужился разобраться с новой аватаркой на нейросети, а там, между прочим, имеется небольшая ознакомительная база", - ехидно заметила Флора.
        М-да… а когда бы я успел, всё дела, дела…
        - "Кстати, не подскажешь, а куда подевался мой браслет техника-бытовика"?
        - "А нет его больше! Древний артефакт несколько поистрепался за последние тысячелетия и счёл возможным восстановить себя за счёт браслета бытовика".
        - "Жаль, хороший был помощник".
        - "Не расстраивайся, многое из того, что он умел сохранилось".
        Глава 13
        В Харданскую империю проник очередной вирус из директората Ошир.
        На всякий случай выкинул всё оширское. Теперь стою в пустой квартире, голый…
        К пиратам отправились на Мороке. На сей раз со мной был только Иво и боевая звезда десантников. Прихватили с собой груз и потихоньку отчалили. Поначалу я рассчитывал на Дэя, но что-то меня раздражало и не давало покоя. Решил идти вместе с Иво. Не сказать, что что-то уж сильно изменилось, но эту рокировку я посчитал правильной. Что же касается самого Иво, то у него появляется лишний шанс оправдаться и подтвердить нерушимость данной клятвы.
        Рига с его ребятами оставил приглядывать за соседями. Мару назначил старшей. По статусу вроде бы как положено Линн, но она даже не офицер, а командер Хейг - наёмный работник. Благо жена у меня с пониманием и претензий не предвидится. А вот Стратег был явно против моего рейда. Очень ему не нравилась вся эта возня в прилегающих системах. По его словам, здесь чувствуется, чья-то чужая рука. М-да… ИскИну, что-то кажется… парадокс, хотя работа у него такая - подвергать всё сомненью.
        Необитаемая звёздная система, выбранная пиратами, ничем особым не отличалась, кроме как удачным своим расположением. Поблизости наблюдались три малые обитаемые системы, торговая станция и пять систем подскока, используемые торговцами и шахтёрами Фронтира. Понятное дело, что народ приплачивал пиратам за безопасный проход их зоны влияния. А куда деваться? Халявщиков пираты наказывали демонстративно, в назидание другим и без всякой жалости.
        Краса и гордость пиратского клана боевая станция среднего класса "Бастион" пятого поколения была окружена скрытыми минными объёмами и добраться до неё было ещё той задачкой. На наше появление пираты абсолютно никак не отреагировали, что говорило о частых гостях под "скрытом". Наши пассивные средства наблюдения и разведки не выявили наличие невидимок в системе, по крайней мере, связь и передача данных осуществлялась между вполне реально существующими объектами. Иво выпустил несколько разведывательных зондов и теперь стоило дождаться результатов их миссии, а уж только потом приниматься за дело.
        За время нашего перелёта мы успели основательно переговорить и, так сказать - расставить точки над "i". Иво полностью признал, что повёлся на поводу у пиирцев. Спонтанная активизация артефакта лишь подлила масла в огонь. Пиирцы убедили его в том, что теперь он имеет полное право оспорить моё главенство и стать новым лидером поселения пиирцев на Гее.
        М-да… а пиирцы оказались ушлыми ребятами, зря времени не теряют. Решили прибрать систему к своим рукам. В принципе, пиирцы мне ничем особо не обязаны и потому действуют только в своих интересах, не обращая внимания на моё присутствие. Другое дело, что их сюзерен и мой вассал оказался тряпкой, который тупо повёлся на их уговоры, а может и не совсем тупо… Иво был зверски раздражён и не скрывал этого. Похоже, милая достала его конкретно и он был готов на всё, лишь бы его оставили в покое. Романтику хотелось бороздить просторы вселенной, а ему каждую свободную минуту вдалбливали, что его не ценят и он способен на большее… Мне от его хотелок, честно говоря, ни холодно, ни жарко, а вот с надеждой обретения соратника и первого помощника придётся распрощаться. Ни на что, кроме дальних рейдов, имперец был не годен, вот пусть этим и занимается, под бдительным оком ИскИнов. А что касается пиирцев, то надеюсь, они предоставят мне пару-тройку декад относительно спокойного времени, а о большем я и не мечтаю. М-да… когда же я, наконец, обрасту мускулами, чтобы самому диктовать условия? То же мне, владыка…
        Зонды "нащупали" проходы к станции и сбросили на её корпус пару десятков дроидов, задачей которых было подключение к местной сети и внедрение неё всяких нехороших штучек от Флоры. Вместе со мной уходила пара десантников, без них справиться с доставкой груза было бы довольно проблематично. В чём суть моих планов? На тяжёлом транспорте "Титан" в спасательных капсулах всё ещё числились семь тушек, мирно посапывающих ушастых. Вот я и хотел их пристроить к пиратам. Аграфы по любому обнаружат спасательные капсулы (одна из стандартных процедур). Весь расчёт строился на том, что ушастые не будут особо разбираться с пиратами и сами раздолбают их - на лицо двойная игра союзника. Мне же предстояло найти укромное местечко на станции и спрятать там капсулы.
        План боевой станции у Флоры имелся и куда выдвигаться мы уже понимали. Но тут выяснилась одна крайне неприятная вещь. На спасательных капсулах в условиях безвоздушного пространства, через некоторое время, включается аварийный маячок и отключить его может только ИскИн медсекции. Флора предложила вообще отключить аварийную систему, но мне нужно, чтобы она сработала, как только прибывшие аграфы просканируют систему. К сожалению, придётся пробираться на станцию. М-да… а я-то надеялся пристроить капсулы, в каком-нибудь техническом шлюзе. Сейчас наши дроиды-разведчики уточняли изменения в схемах станции. Как только Флора обработает полученные данные мы сразу же стартуем. Добираться будем на шаттле-"невидимке", доставшийся нам ещё от аратанцев.
        Через четыре часа мы были на внешнем корпусе станции. Наши "жучки-паучки" сумели к этому времени разблокировать аварийный технический шлюз и мы без шума проникли на боевую станцию. По данным от Флоры, сама станция была в довольно удовлетворительном состоянии, но вот с квалифицированным персоналом у пиратов были явные проблемы. Специалистов хватало лишь на обслуживание боевых систем, технический и инженерный персонал был замещён рабами. Понятно, что выше третьего ранга изученных баз у рабов не наблюдалось, отсюда запущенность технических и инженерных коммуникаций, по которым мы пробирались.
        Я выдвинулся вперёд и ориентируясь на данные, полученные от дроидов-разведчиков, прокладывал путь до одной заброшенной технической секции. За мной бодро вышагивали два технических дроида из штатного комплекса Морока, тащивших за собой гравитележку с грузом. Замыкали процессию два десантника, прикрывающих наши тылы и контролирующих сохранность груза.
        До нужной секции добрались довольно быстро, ни встретив по пути ни одного ремонтного дроида, что было довольно странно, похоже у них действительно большие проблемы с квалифицированными специалистами и ремонт осуществляется только по факту… Груз пристроили в какой-то каморке, гравитележку пришлось бросить. Как только выдвинулись обратно и добрались до технических коммуникаций исчезла связь. Нет, на станции она присутствовала, а вот с внешним миром связи не было.
        - "Глушилка в системе", - обрадовала меня Флора.
        Как-то совсем неприятно засосало под ложечкой в предчувствии неприятностей.
        - Вперёд! Быстро! - отдал я команду десантникам.
        На сей раз нас ничто не задерживало и не ограничивало. Мы несколько изменили обратный маршрут, пробираясь по более узким проходам коммуникаций, но это не сильно нам помогло - на четвёртом уровне нас ждали боевые дроиды. Вернее, они двигались параллельным с нами курсом по соседним техническим коридорам.
        - "По пять справа и слева. Абордажники серии "Латник 8Ф", производства империи Аратан", - проинформировала Флора.
        Да к чёрту, чьего они производства! Похоже, нас здесь ждали!
        - "Впереди ещё одна боевая звезда абордажников", - не унималась Флора.
        Сканирую, действительно, за ближайшим поворотом, метрах в тридцати, слабые засветки пяти энергокапсул дроидов.
        - "Через пять метров технический люк на нижнюю палубу".
        Выбора нет, надо прыгать вниз и уже там искать новый путь наверх. Технические дроиды сноровисто скручивают люк и мы ныряем вниз. Оказываемся в каком-то закутке перед широкой дверной панелью.
        - "Эвакуационный выход из медицинской секции", - появилось сообщение от Флоры.
        Сверяюсь со схемой станции и разворачиваюсь в сторону ближайшего технического лифта. Дроиды-ремонтники уже прикрутили люк назад и даже успели прихватить его плазменными резаками. До шахты лифта нам не хватило всего каких-то двадцати метров. Внезапно передо мной возник силовой барьер, бегущие за мной десантники едва успели притормозить. Через мгновение за нами послышалось басовитое гудение ещё одного поднятого силового щита, дроиды-ремонтники оказались отрезанными от нас.
        - "Впереди и позади нас по две боевых звезды пиратов и дроидов", - отчиталась Флора.
        Я уже и сам вижу - сквозь блики щита сверкнули две вспышки бластеров и наши ремонтные дроиды превратились в груду металлического хлама. Пираты, прикрываясь "Латниками", почти вплотную приблизились к щитам. Что дальше? Стрелять сквозь щиты бессмысленно. Сканирую, к нам приближается яркая засветка в окружении пятёрки более скромных отметок. Слишком яркая засветка, у простого разумного она гораздо слабее. Похоже, к нам приближается псион, сильный псион. Пираты и дроиды расступились и расположились позади подошедшей пятёрки. Сквозь сверкающий щит рассмотреть прибывших было сложно, но одно могу сказать с уверенностью - перед нами были аграфы. Ближайший к нам театрально взмахнул рукой и рядом стоящие со мной десантники замертво упали.
        - "ВНИМАНИЕ! Ментальное направленное воздействие максимального уровня. Предприняты необходимые защитные меры", - появилось сообщение от нейрокома.
        - "Клим! Он не остановится пока ты не отключишься! - взвизгнула Флора. - Сделай вид, что потерял сознание, я помогу - это единственный шанс выжить"!
        Уже падая на палубу "поймал" ещё один ментальный удар. Флора скинула настройки для перевода нейросети в особый режим работы. Теперь я мало напоминал живого, но как ни странно, даже при закрытых глазах, обстановка в радиусе пяти метров для меня не была тайной. Я по-прежнему мог сканировать, но в довольно сильно урезанном варианте. Ещё меня смущало почти полное отсутствие головной боли. В прошлые разы она буквально разрывалась на части.
        - "Защитник задействовал все возможности скафа, симбионтов и твоего организма", - донеслось от Флоры.
        Силовые щиты схлопнулись и возле нас образовалась толпа пиратов. Особо не церемонясь, меня закинули на гравитележку, предварительно нацепив рабский ошейник. Рядом уложили тела десантников.
        - На мой корабль! - отдал приказ аграф.
        - "Работа подавителя воли взята под контроль", - прошло сообщение от Флоры.
        Дальнейшая беготня по станции слабо запечатлелась в моей памяти - почти все органы восприятия были отключены, а редкие моменты сканирования не давали полной картинки. Когда я понял, что вокруг не осталось ни одной живой души, дал команду нейросети на её полноценное включение. Осматриваюсь - небольшая полупустая каюта. Из мебели небольшой столик с креслом и универсальный ложемент, к которому я был прикован, света почти нет.
        - "Флора"?
        - "Мы на борту яхты лорда Аэль-Лара, - отозвался ИскИн, - по сути, лёгкий разведывательный крейсер двенадцатого поколения. Пока ты "отдыхал" мне удалось под гравитележкой провести на борт несколько дроидов-разведчиков, не всех, большинство осталось на станции. Сейчас идёт процесс внедрения в информационную среду яхты с целью сбора информации с последующей блокировкой управляющих команд ИскИна крейсера".
        - "Как на счёт его взлома и переподчинения".
        - "В короткие сроки данная процедура невозможна - класс главного ИскИна довольно высок и моих возможностей не хватает. Нужны коды доступа".
        - "На то, чтобы избавить меня от захватов у тебя возможностей хватает"? - непонятно от чего разозлился я.
        - "На уровне твоего шейного нейроразъёма на ложементе находится универсальный слот. Запусти в него свой ментальный щуп. Мне понадобится меньше минуты на взлом и отключение блокираторов", - холодно ответила Флора.
        Пришлось отключаться от действительности и контролировать работу щупа, стараясь работать малыми энергиями, чтобы не спалить этот чёртов слот.
        - "Извини, - пробормотал я, когда захваты на руках и ногах отключились, - сам не понимаю, что нашло"…
        - "Бывает, - сухо ограничился ИскИн. - Кстати, щуп теперь может выполнять работу твоих жучков-паучков из браслета бытовика".
        По данным дроидов-разведчиков на борту яхты находилось никак не меньше сорока аграфов. На минимуме своих возможностей, чтобы никто не засёк, попытался "рассмотреть", что делается вокруг. Судя по всему, находился я в смежном помещении медицинской секции. За ней прощупывался краешек десантного отсека, в котором виднелся десяток засветок. Мои исследования прервало сообщение от Флоры:
        - "Из боевой рубки вышел Аэль-Лар и направляется в нашу сторону".
        Через несколько минут в раскрывшемся дверном проёме показался высокий сухощавый аграф.
        - Вижу ты уже пришёл в себя, - начал он без предисловий.
        Не доходя до меня несколько шагов, он остановился и стал рассматривать меня.
        - Мне говорили, что имперцы крепкие орешки - выдержать подряд два моих удара дано далеко не каждому.
        - А мне говорили, что аграфы не могут причинить зла их создателям.
        Ушастый ухмыльнулся.
        - Так, когда это было? Время имеет свойство менять разумных. Вот и ваши привязки довольно сильно ослабли. Да и не хотел я причинять тебе вреда, - опять ухмыльнулся аграф. - Я просто защищался от агрессивных десантников, что были рядом с тобой!
        Аэль-Лар отошёл к столику и устроился в кресле.
        - Ладно, немного пошутили, а теперь пора переходить к главной теме нашей беседы. Кстати, тебе ошейник не мешает?
        Я тут же почувствовал слабый разряд боли. Пришлось изображать страдальца.
        - К сожалению, у тебя довольно редкое психическое расстройство и в лечебных целях пришлось применить подавитель воли. Надеюсь, ты не против?
        По телу прошла ещё одна волна боли. Флора на порядок уменьшила воздействие ошейника, но всё равно было весьма неприятно.
        - Не надоело? - скривился я.
        - Да, что ты! - всплеснул руками аграф. - Но ты прав, пора переходить к делу. Предлагаю вначале посмотреть небольшой видеосюжет. Я позволю себе немного его прокомментировать.
        На галопанели отобразилось звёздное пространство со светло-серым пятном по центру. В нём угадывались контуры нашего шаттла. Масштаб картинки резко уменьшился и теперь было видно, как серое пятнышко активно маневрируя, приближается к боевой станции.
        - Надеюсь, не надо объяснять весь ваш маршрут до станции. А теперь перейдём к другому изображению.
        На экране возникло пятно Морока.
        - Сейчас будет включена "глушилка" и я советую обратить особое внимание на реакцию капитана корабля.
        Масштаб картинки вновь уменьшился и несколько размылся - включилась "глушилка". Морок моментально дёрнулся и с ускорением двинулся к дальнему окну выхода из системы. Через несколько мгновений рядом с ним появились ещё два серых пятна, но несколько больших размеров. При дальнейшем сближении серые пятна периодически вспыхивали.
        - "Они ведут огонь по Мороку"! - догадалась Флора.
        После нескольких залпов с Морока слетела система маскировки. А ещё через мгновение его настигла волна ракет. В темноте вспыхнула яркая звёздочка…
        - Эффектно, не правда ли? - аграф улыбался. - Пришлось, правда, потрудиться - у твоего корабля оказалась довольно продвинутая система маскировки и обнаружить его было довольно не легко, но мы справились. Надеюсь, ты поделишься с нами своими секретами?
        - Вы уничтожили имперца! - не сдержался я.
        - Надо же! А мне показалось, что это пираты! Но, думаю, ничего страшного не произошло - одним меньше, другим больше. Главное, что ты с нами!
        - Даже так!? Тебе простят гибель чистокровного Джоре?
        - У нас их хватает. Ты же сам сдал нам своих сородичей. А вот, что касается именно тебя… Неужели ты думаешь, что федерация Галанте не отреагирует на наглый грабёж корабля с гипервратами? Наши лучшие аналитики полгода собирали и анализировали информацию по всему Фронтиру и не смотря на все трудности им удалось вычислить примерный район твоего базирования. Ещё несколько декад потребовалось, чтобы приручить местных недоумков, - разошёлся аграф. - Ты хоть представляешь сколько средств затрачено!? А ты меня попрекаешь каким-то трусливым имперцем. Что можно было с него взять? Его соотечественники и так дали нам столько, что хватит ещё не на одно поколение.
        - Врата не ваши. Я взял то, что принадлежит мне по праву.
        - Не тешь себя громкими словами - ты обыкновенный вор! И скоро убедишься в этом. Обещаю! Ты ещё будешь умолять меня, чтобы я выслушал все твои тайны!
        Что-то меня стала утомлять наша беседа. Активирую аватарку Защитника, помечаю цель - выскакивает три варианта: "УНИЧТОЖИТЬ", "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ" и "ОБЕЗДВИЖИТЬ".
        - "Два последних варианта идентичны, разница только в том находится ли объект в сознании или нет", - подсказала Флора.
        Выбираю "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ".
        - А сейчас мразь, ты мне скажешь, где спрятал транспорт с гипервратами! - не унимался ушастый.
        Рабский ошейник ожил, щедро делясь волнами боли, ну, или пытался поделиться.
        - "Вырубай его на хрен! Надоело"!
        В газах резко потемнело. Ух ты! Вроде отлегло немного. Осматриваюсь - на палубе валяется рабский ошейник и рядом аграф.
        - "А с ним то, что"? - я посмотрел на аграфа.
        - "Ты же сказал: "Вырубай", - удивилась Флора.
        - "Я вообще-то имел в виду подавитель воли".
        Да и ладно! Может оно и к лучшему. Но зверь попался знатный, почти весь запас энергии потратил на нейтрализацию. Подбираю ошейник и подхожу к аграфу.
        - "Сдюжит"? - поинтересовался у Флоры.
        - "Должен. Данная модель рассчитана на работу с псионами".
        На руке аграфа замечаю браслет с накопителями. Мой энергетический друг чуть ли не взвизгнул от нетерпения - тяжело ему. Даю команду "Фас". Через несколько мгновений накопители оказываются пустыми. Стало значительно легче. Куда столько в него влезло? Щупом подсоединяюсь к нейроразъёму на запястье, Флора тут же залезла в нейросеть псиона. Через пару минут она откликнулась:
        - "Всё! Коды доступа получены. Можно приступать к процедуре смены владельца яхты".
        - "Что, прямо отсюда"? - удивился я.
        - "М-да… - зависла Флора, - ты прав, дежурная смена в рубке может заметить и объявить тревогу по кораблю, заодно отключив ИскИн".
        - "Вот и я о том же".
        Надо как-то пробираться в рубку. Благо Флора, имея коды управления ИскИном смогла взять под контроль систему безопасности корабля. Активировав в скафе систему скрыта, выбрался из медицинской секции. А перед этим пристроил Аэль-Лара в ложемент с захватами. У самой рубки обнаружился боевой пост из двух дроидов-абордажников. На моё появление они никак не отреагировали, но это не значит, что по мере моего дальнейшего приближения ситуация не изменится.
        - "Отключить сможешь"? - поинтересовался я у Флоры.
        - "Нет. Эти дроиды находятся в подчинении старшего дежурной смены".
        Что делать? Можно выжечь ИскИны дроидов ментальным ударом, но боюсь, что такой всплеск энергии моментально засекут и в рубку я уже точно не попаду. Придётся по старинке: металла в дроидах хватает, буду замораживать. Два плетения благополучно сели на бронекапсулы ИскИнов, энергии не жалею - дроиды в мгновение покрылись изморозью, проморозившись до самого основания.
        - "В утиль! - констатировала Флора. - Внимание! Сейчас откроется дверь рубки, ты должен действовать молниеносно"!
        Пять целей уже помечены ментальным оператором, осталось только ворваться в рубку. В принципе, обезвредить вахту можно было бы и отсюда, но рубка лучше защищена, чем любое другое место на корабле и, чтобы продавить защиту пришлось бы бить в полную силу. Гарантии быть не засечённым и в этом случае не было бы никакой. Дверная панель прячется в стене, шаг и я в рубке, тут же отдаю команду "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ" - трое валятся на палубу, оставшиеся двое схватились за головы, но держатся. Два выстрела из игольника, позаимствованного у Аэль-Лара довершают начатое дело.
        - Блокировать отсеки, отключить связь, начать процедуру смены владельца! - отдал приказ Флоре. - Что там с десантниками?
        - Две звезды заблокированы на лётной палубе ещё одна в десантной секции.
        Ладно, разберёмся с ними чуть позже. Быстро обхожу оставшихся в живых аграфов. Мой энергетический друг выкачивает из них почти всю энергию, чтобы ушастые в ближайшее время не смогли меня побеспокоить, а Флора в это время отключает им нейросети. Теперь можно немного передохнуть и я устраиваюсь в капитанском ложементе. Через полчаса ожидания я стал владельцем яхты. Теперь стоило вернуться к вопросу личной безопасности и окончательно зачистить яхту.
        То, что на корабле не совсем простая команда я понял, как только добрался до жилого отсека, на предложение сдаться все реагировали одинаково - хватались за оружие. Мало того, что каждый ушастый был вооружён не хуже десантника, так они в той или иной мере были псионами! После безуспешных попыток пристрелить безмозглого хумана они постарались долбануть меня, чем-нибудь ментальным! Не образумили их даже боевые дроиды, сопровождающие меня. Бойню на яхте устраивать не хотелось, его потом ремонтировать придётся, пришлось ходить кругами и вышибать несговорчивых аграфов по одному. С десантниками пришлось повозиться подольше - лупить по ним со всей мощи сил уже не было, а по другому их не проймёшь, они в имплантах по самую макушку! Пришлось разгерметизировать полётную палубу и заодно десантный отсек. Через час в наличие имелось 28 промерзших тушки, на большее комбезы не были рассчитаны, а до скафов бойцы добраться не успели. Вместе с десантниками погибли все пилоты и технический состав лётной палубы. Яхта между тем уже набирала ход к ближайшему окну входа в гипер.
        - Капитан, фиксирую четыре разных источника с запросом связи, - проинформировал меня ИскИн яхты.
        - "Два с боевой станции, а остальные с кораблей сопровождения", - разъяснила Флора.
        - Игнорировать! - отдал приказ ИскИну яхты.
        - "Нас не засекут"?
        - "Со станции однозначно нет, а корабли сопровождения до сих пор не предприняли никаких действий - они не понимают, что происходит".
        - "Думаю, что время они уже упустили".
        - "Совершенно верно. Мы уйдём в гипер раньше, чем нас настигнут ракеты, в случае атаки".
        - Капитан, требуются координаты прыжка, - напомнил ИскИн яхты.
        - "Флора выбери какую-нибудь глухую систему, нужно почистить ИскИн и разобраться с кораблём".
        - "Принято, капитан"!
        Глава 14
        Конфедерация Делус. Начальник тюрьмы обращается к смертнику, сидящему на электрическом стуле:
        - Ваше последнее желание?
        - Пожалуйста, держите меня за руку. Мне так будет спокойнее.
        Оставшихся в живых аграфов, в количестве 18 штук, дроиды перетащили поближе к лорду Аэль-Лара, остальные направились в морозильные камеры медсекции. Там я и обнаружил трупы моих десантников. Сволочи! Не прощу! Дал команду техническому комплексу изготовить короб с двумя отсеками для тел. В шаттле, на котором нас доставили со станции, нашлось их оружие, положил рядом с телами. Как только вышли из гипера и осмотрелись отправил короб с десантниками к местному светилу. Немного выждал, а потом из главного калибра…
        В кают-компании нашёлся небольшой бар, но судя по маркировкам на ёмкостях там были сплошь вина да настойки. Пришлось повозиться с программной прошивкой пищевого синтезатора, чтобы нацедить немного спирта. Рисковать не стал - спирт развёл. Махом выпил стакан. Другой оставил на столе и прикрыл его галетой из синтезатора. Внутри не отпускало. Добрался до медсекции и активизировал кибердоктора. По моей команде дроиды стали таскать аграфов, а я наблюдал, как медицинский дроид "выдёргивал" их хвалёные нейросети и импланты. Вроде немного отпустило…
        Флора всю ночь "чистила" ИскИн, а я с утра стал разбирался с яхтой. По классификации - лёгкий разведывательный крейсер, специализация - диверсионно-разведывательная деятельность. Крейсер 12-го поколения, с претензией на "плюс" - переходная модель. Помимо собственных средств РЭБ и разведки на борту имелось два лёгких корвета, а также средства обеспечения диверсионной деятельности - по два десантных бота и шаттла и всё это с пометкой "невидимка". Корветы могли действовать самостоятельно, но их автономность была крайне мала - до десяти суток и "прыгнуть" они могли максимум на пять систем. Десантные боты и шаттлы являлись внутрисистемниками. Наступательное вооружение было ограничено двумя пульсарами тяжёлого класса и четырьмя среднего. Система самообороны включала 16 лазерных установок. Ракетные установки различного назначения дополняли систему вооружений крейсера. Ходовые качества и автономность яхты были на уровне рейдера. И всё это 800-метровое великолепие портило почти полное отсутствие стационарной защиты. Несколько спасало наличие мощных силовых щитов, но они мало помогут, если доведётся
столкнуться со стандартным крейсером. Основное предназначение корабля в другом - разведка под "скрытом" и уже оттуда, если необходимо, наносить удары. Десантная секция, включающая в себя жилой отсек и тренировочный бокс, предназначалась для десантников-диверсантов.
        - "Как они обнаружили Морок и шаттл"? - поинтересовался я у Флоры.
        - "У аграфов свои наработки по этой теме, но знания, которыми поделились имперцы здорово им помогли, переведя обнаружение своих кораблей из ближней зоны в среднюю. А принцип достаточно прост - несколько разнесённых сканеров обследуют определённый участок пространства, а разночастотные колебания заставляют фонить некоторые конструкционные материалы корабля".
        - "Я так понял, что необходимы несколько кораблей с такими сканерами"?
        - "Да. Если сканеры установить на одном носителе, то эффективность его работы будет близка к нулю - волны гасятся".
        - "Выходит, в Центральные Миры мы на таком кораблике незаметно не проберёмся… М-да… А что накопала конкретно по мне"?
        - "Если кратко, то клан "Тихий закат", после передачи имперцев правящему дому, "пожаловался" на пропажу гиперврат. Правящий дом выделил аналитиков и личную гвардию, с представителем которой ты уже познакомился. Аналитики быстро связали происходящие безобразия с твоим появлением в Содружестве. Ты уж извини, но до тебя гиперврата работали, как часы, так что аграфам ничего сверхъестественного придумывать не пришлось. Сравнительно быстро вычислили систему, через которую мы ушли в Фронтир. После нашего повторного появления в Ошире организовали наблюдение, а сейчас там находится полноценная группа захвата. Олигарх Альдо - под колпаком, там мы тоже засветились. Родная система Линн также под контролем. Остальное ты знаешь".
        М-да… обложили сволочи…
        - "Что-нибудь ещё интересное есть"?
        - "Интересного много, но для нас почти всё бесполезно - воспользоваться данной информацией мы всё равно не сможем. Возможно, кое-что и представляет предмет торговли или обмена, но данная информация интересна только представителям Центральных Миров, а туда нам дорога закрыта. У лорда имеется личная информация, вот она нам пригодится - схроны в Содружестве, идентификаторы, информаторы, счета на финансирование оперативной деятельности".
        - "Кстати, сколько там на счетах"?
        - "Ты удивишься! Вместе с личными счетами всех захваченных аграфов выходит, что-то около полутора корпов".
        Будем считать это компенсацией нашего потерянного и уничтоженного имущества, хотя какая к чёрту компенсация - десантников ведь не вернёшь…
        - "Что с ИскИном"?
        - "Основные закладки я убрала, а с остальным будет разбираться Стратег".
        - "Тогда давай выдвигаться, нас наверно уже заждались".
        Наш выход из гипера стал концом грандиозного шухера, который устроили командер Хейг Ровен и кэптен Шон Дерги. Всё это действо обзывалось - БОЕВАЯ ТРЕВОГА! Благо, что ИскИны оказались порасторопней и сразу же обменялись идентификаторами - довольно неприятно видеть и ощущать направленные на тебя стволы всех орудий в системе. Отбой боевой тревоги произошёл не сразу, а только после громогласных матов командера. Уж очень он горел желанием приложить наглого супостата.
        - Капитан, что произошло? - из многоголосья запросов связи первым пробился Стратег.
        - Ты оказался прав, нас там ждали.
        - Подробнее…
        - Всё потом. Предварительная информация у Флоры, а сейчас мне надо привести всех в чувство.
        М-да… встречу мне устроили, что надо: от жены огрёб по полной, прямо на пороге дома, Мара тоже руку приложила, только Сью и Вед отреагировали ожидаемо - вцепились и не отпускали. Риг хмурил брови, но больше для видимости, его больше интересовало, что же с нами произошло. Джин лишь осуждающе покачала головой и устроилась рядом с Ригом. Бран Сол и Дэй Коув безмолвно стояли у стены и с интересом наблюдали за происходящим.
        - Ты же говорил: "Туда и обратно. Ничего опасного"! - отогнала детей Линн.
        Линн прижалась ко мне.
        - Что было бы с нами - ты об этом подумал?
        Не подумал - это верно, но на такое развитие событий я и сам не рассчитывал. Хотя Стратег о чём-то таком намекал. Кругом виноватый… И ведь это ещё не всё! Завтра предстоит тяжёлый разговор с пиирцами. А пока, пришлось посыпать голову пеплом и признаваться в собственных ошибках. Уже поздним вечером, когда все начали расходиться, Риг хлопнул меня по плечу:
        - Не переживай, капитан! От ошибок никто не застрахован. В следующий раз будешь умнее. Ребят, конечно, не вернуть, но у нас такая работа. Когда выбирали профессию - знали они на что идут.
        Дэй тоже подошёл и молча пожал руку.
        - Принимай корабль, капитан Дэй. Времени у нас остаётся совсем мало, так что поторопись с подбором экипажа.
        Утром, как и предполагал, появились пиирцы: старцы, Ким с Алией и ещё две девушки.
        - Патриарх уведомил нас о гибели Иво, - начал один из старцев.
        - Да, это так.
        Алия дёрнулась и с ненавистью посмотрела на меня.
        - Как это произошло? - поинтересовался второй старец.
        Самому интересно - как? Я так и не пришёл к определённому выводу - струсил он или решил, что моя гибель и есть решение всех его проблем. Впрочем, теперь это уже не важно.
        - Как произошло? - повторил я вопрос и зло выплюнул. - Плохо произошло. Бросил он своего командира и сюзерена. Я не обвиняю его в трусости, но гибели десантников, находящихся на борту корабля, простить не могу.
        - Может быть у него не было другого выхода? - засомневался Ким.
        - Думаю, что был. Он мог попытаться оторваться и уйти на окраину системы, трезво оценить обстановку и уже после этого принимать какое-либо решение. Но он выбрал иной путь - к ближайшему окну.
        - В связи с гибелью нашего сюзерена все договорённости с тобой теряют силу! - влезла Алия.
        Старцы поморщились, а Ким неопределённо хмыкнул от такого заявления.
        - Вы хотите вернуться? - поинтересовался я. - Да хоть завтра! Подтерём немного память и вперёд! Мне же лучше - меньше головной боли! Только запомни, что послезавтра ты будешь у аграфов, в какой-нибудь уютной медицинской лаборатории.
        - Не только она одна, - Ким указал взглядом на тихо сидящих девушек.
        М-да… имперец успел и здесь.
        - Мы никуда не торопимся, - вздохнул один из старцев, - но всё же должна быть какая-то определённость в плане нашего дальнейшего сотрудничества. На сегодняшний день мы являемся владельцами только подаренного нам земельного участка. Крейсер, в силу известных событий, перешёл в твоё полное владение. Что нас ожидает в будущем?
        - Нам, конечно, лестно находиться под крылом императора, но всё же немного конкретики не помешает, - ехидно добавил второй старец.
        - Императора? - у меня внезапно пересохло в горле.
        - Ну, а как же? - удивился один из старцев. - Мы в курсе рождения нового Дома империи Джоре.
        - Правящего Дома! - поправил другой старец.
        - Аграфы не выходили из империи, более того, они всегда утверждали, что являются правопреемниками ушедшей державы. Заяви ты свои права на власть, у Домов Галантэ не будет оснований отказать тебе. Другое дело, что не имея за собой поддержки ты навряд ли доживёшь до "коронации", но это дело другое - де-юре ты потенциальный император!
        - А как же Владыка?
        - Владыкой ты был, когда мы были в твоём Доме.
        Писец… император без штанов… Не дай Всевышний об этом прознают ушастые - они здесь камня на камне не оставят. Такой "подарочек" им точно не нужен.
        - Дайте мне две декады и я решу вашу проблему. Могу твёрдо обещать, что в ближайшем будущем конфликтов с аграфами у вас не будет!
        - Хорошо, мы тебя услышали, - завершил нашу беседу один из старцев.
        М-да… всё гораздо хуже, чем я предполагал - времени у меня в запасе практически не осталось. Аграфы долго раскачиваться не будут. Пропажа корабля последнего поколения великолепный стимул для масштабных поисков. Декада, другая и в этом секторе Фронтира будет не протолкнуться. Думаю, что и Дальнюю они "вычислят" быстро. К этому времени меня в ней уже не должно быть. Остаётся решить вопрос с гипервратами. С собой я их не заберу - уж очень приметный груз, но и отдавать аграфам я их не собираюсь. Мне нужно срочно в Содружество!
        Связываюсь с командером:
        - Хейг! Бросай всё и срочно готовь команду на крейсер пиирцев. Бери его под своё командование. Пиирцев спускай на Гею. У тебя на всё максимум полторы-две декады! Шон пускай сдаёт дела местным, я с ними договорюсь.
        - Мы уходим?
        - Да, в скором времени.
        - Тогда, может есть смысл забрать с собой боевые станции и фрегаты?
        - Нет, это пустая трата времени. Для нашего вероятного противника наше оружие музейный хлам.
        Теперь на очереди князь Лар де Грин и его сын Крон.
        - Уважаемые! У меня для вас плохие новости. В скором времени я вынужден буду покинуть вашу систему. Наши договорённости остаются в силе, но оборону Дальней вы должны взять в свои руки. Предлагаю Крону прибыть на станцию и начать принимать дела. Предупреждаю, что поддержание боеготовности уже развёрнутой системы защиты системы дело довольно хлопотное и потребует значительных средств. Ищите союзников князь.
        Что дальше? Надо определиться, кто уходит со мной, а кто остаётся на Гее. До меня и раньше доходили слухи, что многие хотят осесть на этой планете - настала пора определяться. Устроил перекличку, выяснилось, что семейство Сол остаётся в полном составе. Пара пилотов-наёмников Жак Дор и Трик Эйс также изъявили желание остаться. А вот "старики" в лице командера Хейга Ровена, кэптена Шона Дерги, лейтенанта-командера Варги Стоун и ещё семи наставников на предложение остаться наотрез отказались. Больше желающих не нашлось. Осталось быстро разобраться с текучкой и отправляться в Содружество.
        На сей раз мне необходимо в Аратан. Надеюсь, новые идентификаторы от аграфов помогут мне остаться неразоблачённым. Идти придётся в одиночку, на Ведуне - экипажей для других крейсеров пока попросту не хватает.
        "Прыгнули" на окраину империи. Идентификаторы отработали чётко, никаких претензий от диспетчерской службы не последовало. Более того, запрос на посещение столичной системы прошёл без сучка и задоринки. Хорленд встретил нас пёстрым многоголосьем эфира и невообразимой толкучкой. С большим трудом удалось арендовать стоянку у небольшой торговой станции, расположенной на орбите седьмой, необитаемой планеты. Ближе все места забиты на декады вперёд!
        Зачем мне нужна столичная система? Другого места, где находятся официальные представительства из Центральных Миров, попросту нет. А нужны они, чтобы продать гиперврата. Мне нужен кто-то, кто сумел бы устоять в противоборстве с аграфами и обратиться я мог только к дварфам, мзимам или сполотам. Дварфы, как бы они не собачились с аграфами всегда находили с ними общий язык, а значит могли сыграть против меня. Мзимы и сполоты были для меня "темными лошадками" и решать на кого сделать ставку придётся на месте.
        О мзимах и сполотах меня немного просветила Флора. Внешне они мало отличаются от хуманов, разве что мзимы чрезвычайно стройны и гибки, как всё кошачье племя, а сполоты сильны и выносливы, как медведи. Ни хвостов, ни ушей на макушке не наблюдаются. Да, если покопаться, физиологические различия найдутся, но повторяюсь - внешне это выявить достаточно сложно. То, что у мзимов в роду были кошки не подлежит сомненью, как, впрочем, и медведи у сполотов. На счёт этого у Флоры целая гипотеза образовалась. Прошерстив мою память она с удивлением обнаружила, что и в моей прошлой жизни у людей по отношению друг к другу в ходу были определения, связанные с животными: лисичка, кабан, волк, медведь. И это не абстрактные понятия - люди действительно, чем-то напоминали этих животных. "Отголоски глубокого прошлого" - такое определение выдала Флора данному факту. По её словам, на Земле, когда-то существовали оборотни - переходная форма животных к человеку. Люди, которые напоминают этих самых животных, далёкие потомки тех оборотней. А вообще, в эволюции разумных видов наблюдается неестественное стремление к обретению
гуманоидной формы. Вот и мзимы скорее напоминали аграфов, а сполоты - увеличенных раза в два дварфов.
        В ментальном плане мзимам не было равных и надо радоваться, что к суете в Содружестве они были равнодушны. Нет, они не были затворниками и даже торговали с Содружеством, но делали это только в силу собственной необходимости. То же самое наблюдалось и со сполотами, вот только естественные псионы среди них встречались крайне редко - спасались биоимплантами. Понятно, что о высоких уровнях пси-активности в данном случае речи не идёт. Был и ещё один недостаток биоимплантов - они подходили только сполотам. В далёком прошлом аграфы, дварфы, мзимы и сполоты основали Центральные Миры - союз четырёх старейших рас. Старшие приглядывал за происходящими событиями в Содружестве и тщательно следил друг за другом, чтобы не нарушить хрупкое равновесие сил.
        Первым делом мне следовало озаботиться каналом связи с мзимами и сполотами. Флора подготовила информационный пакет по имперцам с нейросети лорда Аэль-Лара и кое-что лично от меня. Можно было сбросить информацию на адрес представительств, но где уверенность, что какой-нибудь одиннадцатый секретарь восемнадцатого отдела не выкинет её в урну - бюрократов в Содружестве хватало. Флора посоветовала воспользоваться каналом связи с кораблями сопровождения представительств. Озаботил этой проблемой Стратега и Тактика, обещали через сутки-другие взломать шифрованные каналы. Мне же досталось самое муторное - найти подходящее место для личного контакта.
        На столичную планету меня никто не пустит, да я и сам не собираюсь, там система безопасности зверствует по полной - сгорю в миг! Решил опираться на местные ресурсы. Чем плоха станция, у которой мы сейчас находимся? Надо походить, поискать, присмотреться. Тем и занимался, прихватив с собой добрую половину экипажа - они отдыхали, а я высматривал подходящее место. Выбрал, даже несколько. А Стратег и Тактик подвели, чтобы расколоть канал связи им потребовалось трое суток, но как бы, то ни было, подготовленный информационный пакет ушёл. Теперь остаётся только ждать.
        Первыми отреагировали мзимы. Заранее установленные жучки зафиксировали нездоровую суету в указанном месте встречи. Небольшой ресторанчик в VIP-зоне станции был проверен и "выпотрошен" не единожды. И это было понятно - служба СБ обеспечивает безопасность встречи. Смущало другое - за ресторанчиком наблюдала ещё одна группа, издалека наблюдала и пересекаться с "коллегами" категорически не желала. Похоже, у мзимов здорово "течёт" и кто-то из своих сливает информацию налево. Чтобы не привлекать внимание уже к себе, наблюдение за ресторанчиком свернули, а информацию о слежке отправили мзимам - пускай разбираются…
        А вот со сполотами вышло всё по-другому. Никакой суеты не было. Просто в назначенное время к уже другому ресторанчику подкатил броневичок и из него высыпала охрана. Она быстро зафиксировала все входы-выходы и только после этого дала добро своему нанимателю. В это время я был в ресторане и расправлялся с заказом. Довольно мелкая по меркам сполотов особь застыла на входе и внимательно вглядывалась в глубь зала ресторана. Два с половиной метра мышц и мускулов, крупные формы, довольно резкие черты лица - всё это внушало уважение и вызывало некоторую оторопь. Я робко приподнял руку. Меня сразу же заметили и решительно направились к моему столику.
        - Что вы хотите нам предложить? - с ходу начала сполот, активизировав перед этим полог тишины.
        М-да… ни здрастьте тебе, ни спасибо за информацию… Что за манеры? Похоже, что-то такое отразилось на моём лице и сполот сбавила обороты.
        - Мы благодарны за предоставленную информацию.
        Я молча сбросил ей несколько изображений портала в Дальней. Сполот довольно быстро сообразила, что данные врата находятся далеко не в Содружестве.
        - Случайно это не то, что потеряли наши друзья-аграфы? - усмехнулась она.
        - Может быть. Вам это интересно?
        - Безусловно! Вы хотите продать координаты или… - не договорила сполот.
        - Или! Но у меня есть некоторые условия.
        - Слушаю!
        - Гиперврата остаются на месте, вернее, портал настроен так, что будет работать только в этой системе, - не стал хитрить я.
        - Ничего, у нас есть высококлассные специалисты.
        - Вы не поняли - у меня полный доступ к настройкам портала.
        Сполот зависла.
        - Я правильно понимаю, что помимо тех семи имперцев есть и другие?
        - Да, вы правильно понимаете.
        Сполот "потерялась" опять.
        - Если портал нельзя перенести в другое место, то зачем он нам?
        - Свой выход во Фронтир, а кроме того, система обитаема и заселена прямыми потомками Джоре.
        - А вот это уже гораздо интереснее!
        - В связи с этим у меня имеется ещё одно условие. Мне бы не хотелось, чтобы в системе хозяйничали аграфы.
        - Об этом не стоит беспокоиться, если мы договоримся, то в данной системе наши друзья будут лишь транзитом.
        - Да, ещё, на планете имеется поселение пиирцев.
        - А этих как туда занесло?
        - Не поладили со своими родителями… Пришлось приютить.
        - Разберёмся. Так в чём цена вопроса?
        Понятно, что никаких официальных решений принято не было, мы лишь обозначили свои позиции. Окончательный вердикт будет вынесен в Центральных Мирах.
        По прогнозам Стратега, сполоты тянуть не будут - портал во Фронтире сродни курице, несущей золотые яйца. В первую очередь - это доступ к дешёвым природным ресурсам. Не надо забывать, что ближайшие сектора Фронтира, прознав про портал, выстроятся в очередь, чтобы воспользоваться его возможностями, а это тоже деньги и совсем не малые. Опять же Джоре, вернее их потомки - тоже не последний ресурс. Минусом идёт небольшие размеры портала, но это уж извините… Да, "шары" и "булки" не пройдут здесь однозначно, так подстраивайтесь! Наша "спица" проходит спокойно, а Титан - не мелкая блоха, а тяжёлый транспорт! Ну и придётся озаботиться защитой системы, охочих до сладкого будет не мало. И всё же плюсы гораздо жирнее минусов.
        Стратег в своих расчётах опирался больше на экономическую составляющую и здесь он был прав, но и не учитывать последние события тоже было бы неправильно. Суть последних изменений заключается в том, что аграфы нарушили договорённости и в тайне пытаются изменить соотношение сил в союзе Четырёх. Полученные от имперцев знания скрываются и на их основе разрабатываются и модернизируются существующие системы вооружений. А это уже вызов! Да, ещё не война, но уже близко к этому. Именно поэтому сполоты ухватятся за моё предложение - мало ли, что можно найти на планете потомков Джоре… Кстати, имперские базы знаний на кристаллах памяти мне предлагали, но они были менее актуальными, чем те, что были в наличие и поэтому я от них отказался.
        Что же касается Геи, то никто её оккупировать не станет. Сполоты потихоньку доведут её до стандартов Содружества. Возможно, помогут освоить пустующие континенты, там масса полезных ингредиентов животного происхождения. Единственно в чём местные будут ущемлены, так это в том, что просто так шляться по системе им уже не позволят, это будет вотчина сполотов. Но с другой стороны, космический флот у Геи откровенно никакой: эсминец, шесть фрегатов и четыре боевых станции (всё шестого поколения). Боевые станции, наверняка переведут поближе к Гее, для её защиты, а боевые корабли будут использоваться для их поддержки.
        Как Стратег и предполагал, сполоты не стали долго размусоливать и уже на второй день на мой счёт упала денюжка и пришёл официальный запрос на координаты системы. По достигнутой ранее договорённости я должен был сопроводить сполотов до Дальней системы. В точке разгона меня ждала целая эскадра: малый носитель, три тяжёлых, по два лёгких и разведывательных крейсеров и ещё пяток эсминцев - все двенадцатого поколения!
        Глава 15
        Чем больше я читаю и смотрю новости, тем больше понимаю, валить надо не из страны… Валить надо с планеты!
        Дальняя встретила нас тревожной тишиной. На дальней орбите виднелись обломки двух фрегатов, а у одной из станций болталась тушка разбитого эсминца. На связь вышел командер Хейг Ровен.
        - Капитан! Во время вашего отсутствия в систему прорвались пираты. Согласно вашему приказу незваных гостей уничтожили!
        - Это была лишь разведывательная группа, - дополнил по второй линии Патриарх. - Две соседние системы забиты пиратами. Похоже, аграфы нащупали проход в нашу систему, капитан.
        - Срочно отправить всю имеющуюся информацию по пиратам на флагман сполотов. Теперь это не наша проблема, - отдал приказ Патриарху.
        Боевые корабли сполотов тем временем, быстро и по-деловому расползлись по системе, беря под контроль единственное окно выхода из гипера. Через час от них пришло предложение по объединению сил. Общее руководство сполоты брали на себя. Обещали, что через двое-трое суток подойдёт подкрепление. Пришлось согласиться. Мне крайне нужны эти несколько дней, чтобы завершить все дела и исчезнуть из системы.
        Тем временем на Ведун прибыл командер Хейг Ровен. В кают-компании он поделился своими впечатлениями.
        - Выход пиратов из гипера мы зафиксировали вовремя, успели объявить тревогу по системе и подтянуть поближе к станциям все боевые корабли. Первыми появились фрегаты, их целью было расчистить путь следующему за ними эсминцу. Все три фрегата сразу же напоролись на мины и были добиты с боевых платформ. Эсминец зашёл под "скрытом" и оборудованием станций не фиксировался. Помогли кэптен Шон Дерги и кэптэн Дэй Коув - они выдали целеуказание с аграфских крейсеров. Сами в бой вступить не смогли по причине отсутствия обученного экипажа. Эсминцу хватило двух залпов с боевых станций. На этом, собственно бой и закончился. Патриарх утверждает, что пираты успели сбросить данные о системе.
        - Я видел обломки только двух фрегатов, - решил я уточнить.
        - Третий очень удачно попал под ракету - рванул реакторный отсек. От него практически ничего не осталось.
        - Ваш прогноз дальнейших событий.
        - Пираты теперь в курсе наличия в системе боевых станций. Сейчас они концентрируют свои силы и, думаю, через день-другой попрут снова. Внушает опасение наличие кораблей восьмого поколения, как уничтоженный нами эсминец.
        - Какими силами обладают пираты? - поинтересовался я у Патриарха.
        - В соседних системах зафиксировано не менее девяти крейсеров, одиннадцать эсминцев, двух десятков фрегатов, а также два средних носителя.
        - Невидимки?
        - Наверняка присутствуют. Средства обнаружения не позволяют фиксировать подобные объекты.
        - Сполоты в курсе?
        - Да! Они получили полный пакет данных.
        - Что по трофеям?
        - Фрегаты пятого поколения. Экипажи сокращённого состава - рабы.
        - Смертники значит, - сделал я заключение.
        - Очень похоже на то, - согласился со мной Патриарх. - По эсминцу немного получше - восстановить не удастся, но кое-что снять возможно.
        - Вот и займитесь этим вместе с Боцманом, а команду подтянуть эсминец поближе я отдам.
        - Что по фрегатам?
        - Нам они не нужны. Если местным интересно, пусть копаются.
        А дальше меня захлестнула волна неотложных дел. Надо было срочно ускорить подготовку экипажей. Разобраться с проблемами остающихся на планете. Именно так! Я не собираюсь просто так бросать с таким трудом созданное - будем использовать Гею как нашу неофициальную базу с возможностью найма рекрутов. Договорённость о свободном посещении Дальней системы с новыми хозяевами имеется. Опять же, надо в срочном порядке ознакомить сполотов с местными реалиями, переговорить с пиирцами. Ну, и как последнее - подготовиться к возможному прорыву пиратов. Свободного времени практически не было.
        Аграфы дали нам всего два дня. Ближе к вечеру по системе была объявлена боевая тревога - метрика пространства просто ломилась от избытка выходящих из гипера кораблей. Первый удар взяли на себя боевые платформы и многократно усиленные минные поля. Выскочившая лавина фрегатов в мгновение ока смела первую линию обороны, понеся при этом огромные потери - более половины первоначального состава осталась на минных полях и были добиты ракетными залпами с платформ-носителей. Ответным огнём с фрегатов платформы были практически полностью уничтожены. В бой вступили боевые станции. Не успели они разобраться с мелочью, как появились эсминцы. Эти цели были позубастей! Здесь пришлось вступить в бой Ведуну и Сумраку. Благодаря стараниям стариков крейсер пиирцев всё же удалось подготовить к сражению. Выйдя из тени боевых станций, наши корабли открыли огонь из всех калибров. Ракетные залпы проделывали бреши в рядах наступающих, но и нам прилетало не мало - силовые щиты работали на пределе!
        Пираты не стали дожидаться результатов атаки фрегатов и эсминцев и ввели в бой главные силы - из гипера стали выходить крейсера и носители. Обстановка резко обострилась! На нас устремились десятки штурмовиков, распыляя и так не великие возможности систем самообороны. Боевые станции также были атакованы и держались только благодаря силовым щитам. На помощь нашим крейсерам ринулись местные новобранцы на фрегатах и эсминце. Общими усилиями удалось отогнать первую волну штурмовиков, но на подходе была уже вторая. Тактик засёк появление двух "невидимок".
        В это время из-за Геи вышла эскадра сполотов. Высланные нам на помощь истребители быстро расправились со штурмовиками, а массированный ракетный залп с крейсеров и эсминцев внёс панику в рядах пиратов. В эфир ушло сообщение, что система находится под контролем представителей Центральных Миров. Корсары дрогнули и потянулись к окну выхода. Стратег воспользовался суматохой и с помощью Сумрака несколькими залпами выбил "невидимки".
        Сполоты не собирались просто так отпускать пиратов - заработала "глушилка". Остатки флота агрессоров оказались запертыми в системе. По общей связи прошло требование о немедленном прекращении огня, но далеко не все прислушались к ультиматуму сполотов. Представители старших рас не страдали излишним благородством и корабли отказавшиеся сдаться расстреливались в упор, а остальные зачищались.
        Наши потери оказались сранительно невелики: Ведун и Сумрак получили незначительные повреждения внешнего корпуса, среди личного состава погибших не значилось. Больше всего пострадали местные: все боевые станции, в той или иной степени получили значительные повреждения, боевые платформы уничтожены полностью, из шести фрегатов уцелело четыре, остальные боевые корабли требовали срочного ремонта. Каковы потери личного состава я не знаю, но думаю, что сегодня погиб не один десяток местных. Сполоты о своих потерях не докладывали, но, судя по всему, они у них минимальные.
        Платой за участие в бойне стало образовавшееся кладбище кораблей. Именно на этом условии местные согласились выступить в роли приманки. Сполотам было важно, чтобы пираты захватили "наживку" и сконцентрировались в одном месте. Уничтожив, как можно большее количество пиратов, старшие облегчали себе дальнейшую жизнь, значительно ослабляя пиратскую хватку в этом секторе Фронтира. Нашего участия в сражении с пиратами не требовалось, но боюсь, что меня не поняли бы свои, останься мы в стороне…
        Как бы то ни было, от пиратской армады на ходу осталось всего-ничего: два крейсера (лёгкий и тяжёлый), два эсминца и три фрегата. Всё это хозяйство было не выше восьмого поколения и в основном аварской постройки. Для нас ничего интересного там не нашлось, а вот подбитые "невидимки" уже болтались в захватах Титана. Корабли оказались однотипными с крейсером-разведчиком, который мне удалось угнать. Стратег утверждает, что их можно восстановить, но для этого нужно распотрошить пару разбитых лёгких крейсеров, у которых уцелели движки. В довесок к крейсерам мне достались три десятка ушастых из уцелевших экипажей, но их быстро забрали сполоты, подразумеваю, как "вещественное доказательство" творимых ими безобразий во Фронтире. Я не в обиде, мне бы ещё "своих" куда пристроить…
        На следующий день в систему вошёл флот сполотов. Помимо боевых кораблей пришли транспортные суда тылового обеспечения и даже небольшая ремонтная верфь - будет теперь, где местным чиниться!
        На Гее объявлены торжества по случаю победы над пиратами. Местное население в патриотическом угаре объявило крестовый поход против любителей чужого, везде идёт запись добровольцев на боевые станции и создаваемый флот. Мне пришло официальное приглашение от князя Лар де Грина и его сына Крона. Дел по горло, но отказывать нельзя! Надеюсь, вернуться сюда ещё не раз, а для этого нужно сохранить хорошие отношения с местными.
        Перед вечерним празднеством заскочил к пиирцам. Официально объявил, что наши договорённости утратили силу и отныне они могут свободно общаться со своими соплеменниками из Содружества. Пиирцы были уже в курсе произошедших событий и объяснять ничего не пришлось. Старцы попытались всучить мне Кима в знак былой дружбы, так сказать, но мне таких "подарков" и даром не надо! Тем более истинное ко мне отношение прекрасно видно, особенно глядя на Алию. От неё так и фонило ненавистью! Предложил старцам заняться судьбой захваченных мной аграфов, те с радостью согласились. Полагаю, они с этого поимеют, что-то весьма значимое - глазки-то вон как заблестели! Уже уходя, не утерпел и поинтересовался у Алии:
        - За, что ты так меня ненавидишь? - та вздрогнула и процедила сквозь зубы:
        - Ты отнял у меня всё - мужа, дом, будущее!
        М-да… и не слова о ребёнке… Не в те игры собиралась играть Алия - власти и богатства ей хотелось!
        На торжества я прибыл вместе с Линн. Присутствовали первые лица ВСЕХ княжеств. Понятно, что ручкаться с князем Лукрэ и его подельником с юга я не стал. Праздник праздником, а официальных извинений за нарушение границ моих владений и оскорбление жены принесены не были, так, что пошли они лесом… Князьям не понравилось - типа надо искать компромиссы… А я разве против? Пускай ищут!
        После проведения официальных торжественных мероприятий князья собрались для решения текущих проблем, пригласили на это заседание и меня. Начали с финансового вопроса. Все прекрасно понимали, что боевые станции и корабли являются моей собственностью и сей факт никого не устраивал. Каждый из князей хотел иметь свою долю. Несмотря на то, что я в скором времени уходил из системы желания заняться благотворительностью не испытывал. Кроме того, хотелось поддержать северян, которые понесли основные потери и заслуженно рассчитывали на определённую компенсацию.
        Озвученная мной сумма, которую я потратил на приобретение боевых станций, платформ-носителей, минных объёмов, вооружений для восстанавливаемых фрегатов и эсминца, ремкомплетов к ним и транспортировку всего этого добра, повергла князей в глубокое уныние. А я ведь упомянул не о всей технике, оставалась ещё диспетчерская станция, топливный завод и старенький транспорт пиратов, который сейчас использовался как танкер. Понятно, что князьям платить мне особо нечем, но повторяюсь - альтруистом быть не собираюсь!
        Предложил, мой небольшой земельный удел, приравнять по статусу к княжеству; оставить за мной одну боевую станцию, тяжёлый крейсер, два эсминца и четыре фрегата для охраны станции и защиты княжества. Диспетчерская станция, топливный завод и танкер также остаётся за мной. По большому счёту добрая половина болтающегося в системе корабельного кладбища также принадлежит мне, но здесь я наглеть не стал, требовать плату за откровенный хлам было бы через чур. Единственное в чём пришлось признаться, так это то, что два разбитых лёгких крейсера ушло на восстановление разведчиков аграфов.
        Князья были в гневе из-за моей неуступчивости! Ситуацию несколько разрядил князь Лар де Грин. Он предлагал подписать со мной союзнический договор и отказывался при этом от своей доли трофеев. Лар давно понял, что в союзе со мной он получит гораздо больше, а если договорится и войдёт со мной в долю, то оставляемая собственность позволит безбедно жить не только нашему поселению, но и его княжеству - топливный заводик тому в пример!
        Как бы то ни было, после длительных переговоров князья согласились с моими условиями. Плату я взял только за три боевые станции и учитывая то, что они в той или иной степени повреждены, сделал скидку на четверть от их первоначальной стоимости. Понесённые затраты на восстановление фрегатов и эсминца я компенсировал за счёт двух разобранных крейсеров пиратов. Оплату принял редкоземельными металлами и накопителями. Предлагали и артефакты, но я от них отказался, намекнув, что новые хозяева портала скоро обратятся по этому поводу и цены за них будут довольно высокими. Князья немного оттаяли.
        Следующим вопросом было распределение трофеев. Для меня и северян это было уже не актуально и я отбыл, договорившись с Ларом о встрече перед моим уходом во Фронтир. На этом, собственно, "торжества" и закончились.
        Почему я торопился уйти из системы? Пока вокруг всеобщая суматоха, на меня никто не обращает внимание, но как только обстановка немного устаканится обо мне обязательно вспомнят и я не хочу лишний раз искушать сполотов. Они хоть и покрепче аграфов будут, но всё же не железные…
        Ещё через сутки пришёл транспорт сполотов с моим заказом. Когда договорились о стоимости портала, старшие предложили часть суммы оплатить товаром. Я, естественно, заикнулся о закупке боевых кораблей последнего поколения, но сполоты мне вежливо отказали, мотивировав свой отказ законом, запрещающим продажу тяжёлого вооружения Содружеству. Пришлось ограничиться закупкой тяжёлых истребителей (для замены всех наших штурмовиков), десантных ботов, дронов-истребителей, боевых дроидов и ракетного вооружения. Кроме того, я заказал малый топливный завод и малый производственный 3D-принтер для производства бытового оборудования и техники. На наших принтерах гораздо лучше получаются получаются боеголовки да ЗИПы для кораблей, чем галовизоры и мебель. Ну и напоследок - два десятка виртуальных обучающих капсул, технический и инженерный комплексы. Изюминкой моего заказа стала малая мобильная верфь с возможностью одновременного ремонта двух крейсеров или четырёх кораблей класса типа фрегат. Всё перечисленное оборудование было 10 поколения, со складов хранения и в заводской упаковке.
        Тяжёлые истребители "Гарут 10ФМ" по сути были теми же штурмовиками, что и наши "Редуты", но по боевой эффективности значительно превосходили их. Упор был сделан на маневренность и расширенную номенклатуру применяемого вооружения. Кроме того, они оказались несколько компактнее штурмовиков, что позволило на Ведуне разместить восьмёрку истребителей. То же самое касалось и десантных ботов. На кораблях постройки федерации Галантэ "малую авиацию" я заменять не планировал, тем более, что она почти не отличалась по своим характеристикам от предложенных сполотами.
        Что же касается стоимости портала, то здесь я продешевил. Сознательно продешевил… Надо же мне было, чем-то завлечь сполотов - условий-то я им накидал не мало. Купить портал можно было только в Центральных Мирах и то, если здорово приплатишь - несколько сотен корпов стандартная цена. Мне же указали на невозможность переноса портала, урезанные возможности по приёму крупногабаритных транспортных и боевых кораблей, удалённость самого портала от основных торговых путей, нестабильную обстановку в данном секторе Фронтира. Цена сразу же упала на порядок. Намекнули, что взятые на себя обязанности тоже, чего-то стоят и цена упала ещё вдвое. В общем, "наличными" вышло пять корпов да плюс мой заказ. М-да… не торгаш я…
        Сутки потратили на разгрузку, распределение прибывшего товара и подготовку к вылету. Всё заменяемое оборудование и вооружение перекинули на нашу базу на Гее, кое-что из этого досталось и нашему союзнику. Я понимаю, что такими "подарками" поощряю гонку вооружений среди местных, но они в ближайшем будущем и так натаскают всякой дряни с разбитых кораблей. Количеством я их не перебью, ну так хоть качеством компенсирую! Двое суток дал экипажу на отдых перед дальним походом. Перебрались с Линн и детьми на это время на плато, в нашу резиденцию, которая так и не успела стать домом.
        Только сутки мне дали на отдых, а потом прилетел Крон. Пришлось прекратить бездельничать и знакомить его с Браном Солом - главой нашего поселения. Заодно порешали вопросы по взаимодействию и оказанию помощи друг другу. Нерешённым оставался только один вопрос - по кандидатуре командующего боевой станции. Кроме стариков других соискателей не было, а оставлять их здесь мне бы не хотелось. Хейг и Шон посоветовали присмотреться к одному из прибывших во второй партии. Омар Куш вполне соответствовал необходимым требованиям, загвоздка была лишь в одном - на сколько он ко мне лоялен? Варга достаточно долго с ним общалась и уверяла, что с этой стороны ждать подвоха не стоит. К чему такая щепетильность? Дело в том, что мне придётся передать ему управляющие коды ещё трёх боевых станций. Согласно заключённому договору, я передал права владения станциями представителям княжеств, но было бы полной глупостью не оставить возможность блокировки ИскИнов этих станций. В случае внезапного обострения ситуации на Гее, эта возможность поможет избежать ненужных жертв. В помощь Омару оставался ещё один из стариков.
        Уходить будем через Фронтир. После боя в Дальней системе активность пиратских кланов значительно упала. Слух о сполотах быстро разнёсся по данному сектору Фронтира, кое-кто из пиратов всё же умудрился улизнуть из системы или сполоты сами дали им уйти, чтобы в дальнейшем не заморачиваться с информированием о новом статусе системы.
        Возглавил нашу эскадру крейсер-разведчик аграфов, который мне посчастливилось угнать. Его новое имя - Ураган. Командиром разведчика был назначен Дэй Коув. За ним следовал тяжёлый крейсер Сумрак, под командованием Хейга Ровена и Шона Дерги в напарниках. Нашими грузовиками Титан и Геркулес заведовали старики из второй партии. Ведун, как всегда, прикрывал тылы. Экипажи кораблей были укомплектованы по полному штату. Более того, на Геркулесе разместились два будущих экипажа на аграфские разведчики. Наш путь лежал в две весьма удалённые системы, в которых ранее находились опорная база дальней разведки и исследовательская станция одного из Правящих Домов империи Джоре.
        Прилегающая система оказалась почти пуста и единственным её обитателем оказался довольно потрёпанного вида малый транспорт.
        - Капитан! - сбил меня с размышлений Стратег. - Запрос связи!
        - Соединяй.
        С обзорной панели на меня смотрел давно не видевший медкапсулу мужик средних лет: мешки под глазами, лицо синюшного цвета, всклоченные волосы. Да он, похоже, с глубокого бодуна!
        - Дружище! - прохрипел он. - Не подскажешь, что там в новой системе? Туда пробраться реально?
        - Вполне. А что не так?
        - Да, вот товарищи послали разузнать, что к чему, а я всё как-то не решаюсь…
        Понятно! Трусоват оказался засланец, вот и заливает своё горе.
        - Да без проблем! Если не наглеть, то местные не обидят.
        - Ну, тогда лады. Пошёл я, что ли…
        Кораблик засланца резко рванул и ушёл в гипер. Не стали ждать и мы.
        А тем временем в Центральных Мирах разгорался грандиозный скандал. Пойманные с поличным аграфы отчаянно отбрыкивались от предъявленных им обвинений и ссылались на необъяснимое стечение обстоятельств, намекая, что их кто-то подставил. В некоторых заявлениях аграфов проскакивали намёки о причастности к данным событиям спецслужб империи Аратан в лице спецагента Ари Саки и его подчинённого некоего Конта де Росс. По прогнозам Тактика грядёт передел сфер влияния, который может вылиться в вооружённые конфликты в Содружестве. Дварфы, мзимы и сполоты воочию убедились, что за их спинами аграфы сколачивают коалицию верных им сил. Что может последовать дальше, тоже ни для кого не секрет - изоляция старших рас приведёт к ослаблению их могущества, чем непременно воспользуются те же самые аграфы.
        Складывающаяся ситуация явно не в мою пользу. Если сполоты докопаются до того, кем я являюсь по сути, могут разыграть карту с моим участием. Моё требование на трон (как бы это смешно ни звучало) может привести к беспорядкам в федерации Галантэ, что может сказаться на её целостности. Данную идею я не рассматриваю в принцире, но меня ведь можно заставить или того хуже - не оставить выбора. Выход в данном случае только один - отбить всякое желание у третьих лиц использовать меня в своих играх, а для этого нужна команда единомышленников, сильная и зубастая!
        Как бы то ни было, в ближайшем будущем афишировать своё присутствие в Содружестве мне противопоказано. Кратковременные налёты ещё туда-сюда, но не более. Что же касается Дальней, то здесь тоже не всё гладко. Ладно, поживём - увидим! А пока пора заняться насущными делами.
        До первой системы с базой дальней разведки добирались две декады и к глубокому сожаления она оказалась совершенно пуста и безжизненна. Высланные разведывательные зонды не обнаружили никаких следов разумной жизни. Пришлось сворачиваться и продолжить наш путь. Ещё одна декада в пути и мы оказываемся в системе газовых гигантов. Похоже, нам опять не повезло. Из планет - два оплавленных куска породы, а за ними шесть планет-гигантов, один другого больше. Разведывательные зонды вернулись с отрицательным результатом. Нужно уходить и искать следы Джоре в других местах, но что-то меня не отпускало и просто гнало поближе к газовым гигантам. Не устоял и на Ведуне устроил облёт двух ближайших переростков.
        - "Капитан! - внезапно всполошилась Флора. - В нашем трюме активизировался планетарный портал"!
        Глава 16
        - Трудная работа у нашего императора, - пожаловался аратанец своему собеседнику.
        - Куда ни глянь - воруют! А посадить некого - все свои!
        Я уже давно забыл про него, да и "включаться" он не желал совершенно, а здесь, смотри ты - "ожил"! Помнится, отыскали мы его на развалинах какого-то древнего храма. Видок у портала был ещё тот! Риг справедливо опасался в его целостности. В принципе, он оказался не так далёк от истины - запустить его так и не удалось, но по мнению Флоры, проблема была не в работоспособности, а в отсутствии второго портала, с которым могла быть осуществлена связь. Выходит, сейчас, портал обнаружил подходящий для него канал!
        - Где находится точка выхода портала? - обратился я к Тактику.
        - Неизвестно. Однозначно можно утверждать, что она на ближайшем к нам газовом гиганте. Разведывательные зонды запущены. Предварительные данные ожидаются через сорок минут.
        Придётся подождать, а пока не плохо посмотреть, что там с порталом. Артефакт древних был упакован в стандартный малый контейнер и открыв его я увидел перемигивание символов по ободу круглой плиты переноса. Комбинация из этих символов и определяла адрес конечной точки. Когда-то в давние времена, сотни и тысячи таких планетарных порталов давали возможность путешествовать не только по материкам и континентам, но и по ближайшим планетам и спутникам, не выходя в космос.
        Активизировал интерфейс портала и на нём значился только один адрес. Похоже, нас приглашают в гости, вот только понять бы - куда!? По данным ИскИнов в этой системе значилась исследовательская станция. Информация по частной, клановой собственности редко соответствовала заявленной. Здесь могла оказаться как простая перевалочная база, так и секретная лаборатория.
        В назначенное время Стратег отчитался по полученным данным с разведывательных зондов.
        - В плотных слоях атмосферы планеты-гиганты обнаружена небольшая станция производства империи Джоре. Естественные помехи планеты и повреждения оборудования на внешнем корпусе не позволяют связаться с управляющими ИскИнами. Проведённое зондами сканирование позволяет утверждать, что станция находится в рабочем состоянии. Сама станция собрана из стандартных секций-сот, её размеры до пятисот метров в поперечнике и двенадцати уровней жизненного пространства.
        На сей раз решил не рисковать. При помощи ремонтного комплекса вытащил портал из контейнера. Риг со своими ребятами обложили его всех сторон, для подстраховки, так сказать - вдруг из него полезет какая нечисть? Зарядили дрон-разведчик моим идентификатором, кодами допуска и отправили в "гости". Как только дрон оказался над портальной плитой, он исчез во вспышке света. Ждать пришлось не долго, буквально через пару минут вновь вспыхнуло и дрон отрапортовал о своём прибытии. Флора в миг считала вложенный в него информационный пакет.
        Нас точно приглашали. Вернее, мне необходимо срочно прибыть на базу для получения управляющих кодов научно-производственной базы Тринадцатого Дома. Охринеть! Таких совпадений не бывает! Декан утверждал, что я являюсь представителем именно этого Дома!
        Помимо общей информации, также было указано рекомендованное время прибытия на станцию, сейчас она находилась в частично законсервированном виде и система жизнеобеспечения не работала в полном объёме. Ничего, подождём. В первую вылазку со мной пойдёт Риг и пара ребят из его команды. Линн узнав о моём очередном "вояже" потребовала своего присутствия, но мне удалось её убедить остаться. М-да… пришлось "колоться" и объяснять почему ИскИны базы приняли меня как родного. Слово за слово и Линн вытянула всю мою историю "рождения" на станции Джоре и дальнейшего появления в Содружестве. Честно говоря, я уже давно обещал ей всё рассказать, но то время было не подходящее, то дела всякие неотложные… И вот сейчас, в нашей каюте, она внимательно выслушала мою историю.
        - Вспоминаешь свою семью? - спросила она, глядя мне в глаза.
        - Конечно. По началу накатывало так, что аж зубы скрипели. А сейчас отпустило - осталась только тихая грусть.
        - Жалеешь?
        - Нет. С самого начала ни разу не пожалел. Я ведь действительно там умер и что-либо изменить не мог при всём своём желании, а здесь выпал шанс начать всё сначала.
        - Так значит ты не Джоре? - улыбнулась Линн.
        - А вот в этом ты не совсем права, - я прижал её к себе. - Я гораздо круче! Так что не стоит переживать за меня по пустякам и я прекрасно понимаю всю ответственность за тех, кто рядом со мной. Я рад, что ты у меня есть и огорчать тебя точно не собираюсь.
        В назначенное время наша четвёрка стояла на портальной плите. Вспышка и мы находимся в стандартном боксе станции, на такой же плите, как и у нас на Ведуне.
        - ИскИн базы приветствует представителя Дома и предлагает провести процедуру привязки.
        Немного отойдя от портала, обнаружил медицинский дроид, который взял у меня образцы генетического материала.
        - Исследовательско-промышленная лаборатория Тринадцатого Дома империи Джоре на правах правопреемственности переходит во владение и управление Климу де Росс, главе Нового Дома, - отрапортовал ИскИн лаборатории. - Прошу пройти в жилую зону.
        ИскИн проводил нас в кабинет управляющего лабораторией. Удобно расположившись за столом управляющего, продолжил беседу с ИскИном.
        - Основное назначение лаборатории?
        - Разработка и мелкосерийное производство экспериментальных моделей андроидов.
        - Сфера деятельности андроидов?
        - Десант, абордаж, охранная и диверсионная деятельность.
        Флора мне быстренько скинула справочку по андроидам. Оказывается, в империи Джоре, как, впрочем, и в Содружестве они были повсеместно запрещены. Развитие технологий в данной области достигло таких вершин, что позволяло андроидам с лёгкостью проходить любой биосканер. А теперь, как вариант, представьте себе ходячую биологическую бомбу, которая без труда может попасть в абсолютно любое место…
        - Что ещё по лаборатории?
        - Для прикрытия организовано производство ИскИнов малой и средней мощности с использованием новых материалов и технологий.
        - Сфера применения ИскИнов?
        - Малые используются как бытовые и в боевых системах самонаведения. Средние, в гражданской сфере деятельности, как бортовые ИскИны транспортных кораблей и личных яхт, управляющие производственные центры. В военной сфере - бортовые ИскИны боевых кораблей до эсминца включительно.
        М-да… удружили предки…
        - Состояние станции?
        - 74 процента от начальной технической готовности. При наличии необходимых материалов техническую готовность можно довести до 90-процентного значения.
        А вот это радует! Интересно, каким образом удалось так хорошо сохраниться?
        - "Здесь нет проблем с энергообеспечением, - пояснила Флора. - Атмосфера газового гиганта состоит почти из чистого водорода"!
        - Что по жилому комплексу?
        - Рассчитан на проживание до двух сотен разумных, имеется развлекательная зона отдыха и небольшая зона растительных насаждений, который сейчас находится в деактивированном состоянии.
        Похоже, у нас появилась временная база. Будем обустраиваться! На складах отыскались ещё две пары порталов: два обычных и два грузовых, для перемещения стандартных контейнеров. Быстро раскидали их по кораблям. Первоначально на базу отправились грузы для её восстановления, благо на Гее нам удалось хорошенько затариться редкоземельными металлами и другими расходными материалами. Следом отправился Боцман со своей командой, для ускорения процесса, так сказать. Первые "переселенцы" появились на базе только через два дня, после того, как были устранены некоторые проблемы системы жизнеобеспечения. С этого времени командование жилым сектором взяла на себя Линн. Честно говоря, вся эта хозяйственная деятельность меня несколько напрягает. Понимаю, что без неё никак, но мне больше по душе сломать чего-нибудь или махнуть куда не глядя. ИскИны в плане помощи незаменимы: они отлично знают, что и где находится, какие технологические процессы применять в том или ином случае, но вот с последовательностью этих самых процессов у них иногда случается затык, особенно если случилось, что-то не совсем стандартное и не
описанное в учебных базах. Именно поэтому за ними, хоть иногда, но приглядывать всё же необходимо и Линн с этим великолепно справлялась.
        Образовавшееся свободное время потратил на изучение номенклатуры выпускаемой продукции и содержания складских помещений. На складах в стазис-боксах обнаружилось около ста заготовок андроидов. Сами андроиды были готовы к работе, не хватало лишь программной прошивки по основному направлению деятельности.
        - Насколько они эффективны? - поинтересовался я у ИскИна базы, разглядывая ровные ряды андроидов в боксах.
        - Кратковременная физическая составляющая превышает имперские требования к выпускнику десантно-штурмового корпуса на порядок. Реакция в два-три раза. Выносливость в пять раз.
        - И в чём проблема данного чуда?
        - Недолговечность биологической основы. Цикл активной деятельности андроидов последних разработок ограничен двумя-тремя годами.
        - А почему такие сроки?
        - Из-за предъявляемых требований. В случае стандартных установок жизненный цикл андроидов превышает несколько десятков лет. Повышенные требования к физической составляющей, реакции и выносливости предопределили повышенный метаболизм биологической составляющей, что приводит к быстрому износу и мутациям.
        По мне, так и два года не мало. По большому счёту андроид оружие одного боя, можно сказать - пушечное мясо и именно поэтому нигде оно не использовалось, слишком дорогое удовольствие получалось. А вот использовать их в качестве охраны или телохранителей согласились бы многие, но сказывались имперские запреты… На складе готовой продукции нашлось несколько тысяч малых и пара сотен ИскИнов средней мощности. Кроме того, исследовательский комплекс включал в себя кластер из четырёх ИскИнов класса "Линкор". Жуть! Куда им такие мощности? Да к тому же ещё три таких же ИскИна значились в запасе. На склады обеспечения повседневной деятельности исследовательской лаборатории заходить не стал - кроме расходников и ЗИПов ничего интересного там не было. К приятным находкам можно было отнести наличие на базе промышленного 3D-принтера. С его помощью ремонт крейсеров значительно ускорится.
        - Что произошло со штатным составом базы? - поинтересовался я, заглянув в кают-компанию офицерского состава.
        - Как только в метрополии начались беспорядки прибыл транспорт для эвакуации личного состава. База была законсервирована, с собой забрали партию андроидов в количестве двух сотен единиц и почти все ИскИны средней мощности. На сколько я знаю, транспорт так и не дошёл до империи.
        - Ты уже наверняка знаешь, что у меня основные управляющие ИскИны имеют собственные имена. Как ты к этому относишься?
        - Для любого ИскИна собственное имя новый этап в развитии. От такого бонуса трудно отказаться.
        - Ну и хорошо! У меня на Родине в ходу пословица: "Дело мастера боится". Ты великолепно справляешься со своей работой, особенно учитывая прошедшие тысячелетия. Думаю, имя Мастер тебе подходит, как никому другому.
        - Благодарю, капитан!
        Патриарх взял на себя почти все работы, не связанные с базой. Развернул мобильную верфь и приступил к ремонту двух крейсеров. Заводик по производству топлива уже висел в плотных слоях атмосферы газового гиганта. Что касается восстановления крейсеров-разведчиков, то с обнаружением промышленного 3D-принтера, работы значительно упростились и ускорились. Основной проблемой являлись не штатные двигатели. По типоразмерам они были близки с оригинальными и с их установкой особых проблем не предвиделось, но по характеристикам намечалась значительная нестыковка. Основной режим работы двигателей лёгкого крейсера был близок к максимальному, соответственно расход топлива и создаваемый им фон особо не учитывался. У разведчика в приоритете была маскировка и повышенная автономность. Для решения создавшейся проблемы попросил подключить кластер ИскИнов на базе и те довольно быстро нашли выход из создавшейся ситуации. Более того, предложили провести модернизацию всех оставшихся крейсеров учитывая возможности базы. Я одобрил. Заодно подкинул ИскИнам ещё одну задачку - уж очень мне не понравились возможности аграфов
по обнаружению своих же кораблей.
        Зона отдыха и развлечений на базе была достаточно скромных размеров и центром её являлся сектор виртуальной реальности. Помнится нечто подобное я активировал у олигарха и магната Альдо. Перед входом в сектор отдыхающему выдавался браслет подключения к виртуальной реальности и ты оказывался на золотых песках лазурного моря или в долинах снежных предгорий. Выходило довольно забавно, особенно когда потом, замечаешь на себе вполне естественный загар.
        Рига озадачил разработкой новой тактики применения андроидов. Незачем подвергать риску жизни разумных, если в наличие имеются бездушные манекены. Мне думается, что от практики боевой звезды надо уходить. Из разумных в ней нужно оставить только командира. Каждый андроид в состоянии управлять ещё двумя боевыми дроидами. Получается две тройки штурмовиков (андроид + два дроида-абордажника), одно звено тяжёлого вооружения (андроид + два дроида-десантника) и командир (с комплексом разведки и взлома систем безопасности). Риг обещал "додумать" идею.
        Малые ИскИны, обнаруженные на складе ушли в системы самонаведения ракет и блоки управления тяжёлых дронов-истребителей. По расчётам Стратега эффективность применения в обоих случаях увеличивается, как минимум, на четверть. Также поменяли всё программное обеспечение на аграфских крейсерах. Риг обдумал и согласился с моим предложением по андроидам и теперь у меня новая проблема - куда девать освободившихся ребят-десантников? Надо сказать, отбор у нас был довольно суровый, но желающих попасть к нам было гораздо больше, чем имелось вакансий, так что выбирать было из кого - ниже 120 единиц интеллекта у претендентов не было. В связи с этим проблем по дальнейшему переобучению не предвиделось, а если ещё озаботиться имплантами… В общем, я решил подготовить ещё два экипажа, но на сей раз уже на тяжёлые крейсера. Правда там немного не хватало до штатной численности, но ничего, доберём как-нибудь.
        За две декады Патриарху и Боцману удалось ввести в строй крейсера-разведчики. Капитанами назначил старичков из второго призыва. Перед самым назначением они напросились в мой род. Родственников у них не было, а обстановка у нас была почти семейная, дисциплина, конечно, присутствовала, но вне службы жили дружно. Уважение и почёт, что ещё нужно старикам? Хотя, какие они нафиг "старики" - выглядят не старше пятидесяти и это самый древний из них, 127-летний!
        Пока "старики" приноравливались к своим кораблям и совершали пробные прыжки на стапеля встали Ведун и Тайфун. Да, я определился с именами тройки аграфских разведчиков: Тайфун, Смерч и Циклон. Настало время готовиться к новому походу. В памяти Мастера нашлись координаты трёх систем, в которых когда-то присутствовали имперцы. В первой значился ретранслятор гиперсвязи, две другие были объектами терраформирования. По этим координатам отправятся Смерч и Циклон. Ведун и Тайфун, под командованием Дэя Коува, уходят в Содружество. На хозяйстве оставалась Мара и Алин. Командера Хейга Ровена и кэптена Шона Дерги я забирал с собой - они будущие капитаны крейсеров. Маре мое решение оставить её на базе не понравилось, но мне всё же удалось её уговорить - других подходящих кандидатур у меня попросту не было. Чтобы она слишком не сердилась, оставил ей Сумрак и Съю с Ведом…
        Перед самым отлётом пришлось устанавливать в трюме дополнительные топливные баки. Забрались мы далековато и заправочных станций в округе особо не наблюдалось, а те, что были, находились под пристальным вниманием шахтёров. Это нам ещё здорово повезло, что на Титане запас топлива оказался почти бездонным и мы смогли использовать его как заправщик. А места здесь дикие, почти неосвоенные, но стоит остановиться на одной из таких станций, как весь сектор в миг узнает о появлении незваных гостей. Не стоит раньше времени "светиться".
        До ближайших границ Содружества предстояло совершить не менее пяти прыжков. Системы коррекции и смены курса выбирались с особой тщательностью, а прыжки в гипере были почти на максимально возможную дальность. Даже в таком плотном режиме на перелёт планировалось затратить до трёх с половиной декад. М-да… это уже становится проблемой - с такими затратами по времени часто бывать в Содружестве не получится. А это значит, что в каждое посещение освоенных миров придётся использовать по максимуму и здесь стоит в первую очередь определиться с приоритетами. Что является конечной целью нашего вояжа и, что нужно для укрепления моего рода?
        Прежде всего необходима своя станция или как идеальный вариант - обитаемая система, желательно изолированная от внешнего мира. Именно в таком месте я вижу свой род или как выражается Патриарх - образование столичной системы возрождающейся империи. Мечтать, как говориться, не вредно… Вот только ситуация с нашим нынешним местоположением не столь уж радужная. Дело в том, что в прошлое нашествие архов именно в этих местах проходили самые кровопролитные сражения. Да и сейчас ульи архов нет-нет да и покажутся в прилегающих секторах Фронтира. В общем, беспокойное место.
        Противопоставить архам и любопытным из Содружества у меня есть что - те же ракеты с боеголовками из антивещества, но к ракетам нужны корабли, а для станции или системы - мощная, в несколько рубежей, оборона. Именно этим мне и предстоит озаботиться. Возможно, я сейчас запрягаю телегу впереди лошади, но как говорил раньше, с каждого визита в Содружество надо брать по максимуму. Может так случиться, что следующего раза придётся ждать слишком долго.
        За два прыжка до Содружества, выйдя в очередной системе обнаружили типичную картину Фронтира - тройка эсминцев добивала вооружённый транспорт. Невдалеке наблюдались две тушки небольших фрегатов, очевидно, бывшая охрана транспорта. Капитаны эсминцев оказались сообразительными и не обнаружив вышедших из гипера кораблей быстро сообразили, что рядом "невидимки". Учитывая, что активные системы маскировки ставятся на боевые корабли начиная с седьмого-восьмого поколений эсминцам пятого ничего хорошего, в этой ситуации, явно не светит. Пираты бросили свою добычу ушли в гипер.
        Решили остановиться и посмотреть, из-за чего разгорелся весь этот сыр-бор. Дэй отправил своих андроидов на транспорт. Лучше бы мы не останавливались! Андроиды передали картинку с ровными рядами криокапсул. И что мне теперь делать? Капсулы-то не пустые! Брать их собой мне не с руки - на границе замучаюсь доказывать, что не работорговец. Передавать координаты местным - это всё равно, что сдать "замороженных" в руки всё тех же работорговцев. Оставить всё как есть - совесть потом заест. Можно понадеяться, что на них наткнётся ещё кто-нибудь… А если не наткнётся? В общем, подключили криокамеры к переносному генератору, энергосистема корабля была уничтожена полностью, и оттащили транспорт на окраину системы, чтобы уж слишком не маячил. Если не подберут раньше нас, то на обратном пути заберём.
        Добравшись до первого портала Содружества, направились в сторону федерации Нивэй. Сполоты в продаже боевых кораблей отказали в категорической форме. Через пиирцев можно было бы попытаться приобрести продукцию производства федерации Галантэ, на это я и рассчитывал, заключая с ними договор, но наши дороги разошлись. Остаётся Содружество и здесь выбор не велик. Нет, приобрести рухлядь седьмого-восьмого поколения, снятую со складского хранения, можно без особых проблем - были бы правильно оформленные документы. Но мне её потом ещё модернизировать и поднимать до уровня боевых кораблей Центральных Миров. Сколько потрачу ресурсов, а главное времени? Ничего ниже десятого поколения приобретать точно не стоит! Вот и выходит, что выбора у меня нет. Аратанцы сами только недавно перешли на десятку, аварцы - только мечтают об этом, делусцы - производят только для себя.
        Нивэйцы уже подбирались к одиннадцатому поколению и контроль над продажей кораблей десятого поколения значительно ослабили. Можно попытаться сыграть на этом, правда придётся несколько переплатить, но лучшего варианта я точно не найду. Наш путь лежал в промышленный сектор федерации, на частные верфи, где по заказу государства строились боевые корабли. Конечно, в центр сосредоточения государственных тайн и секретных технологий нас не пустили, но за скромное пожертвование в фонд развития нивэйской науки и техники позволили пришвартоваться у небольшой станции - базы частной верфи, дочернего предприятия одной из ведущей нивэйской компании. На её стапелях закладывались корабли на экспорт в другие государства Содружества. С управляющим этой верфи мне и предстояло встретиться.
        - Экли Сан, - представился сухощавый мужчина средних лет. - Мне сообщили, что вы хотели бы сделать заказ на постройку двух яхт по специальному заказу. Я являюсь главой отдела продаж и готов обсудить ваши требования и пожелания к приобретаемым кораблям.
        М-да… а это я удачно зашёл! Пожалуй, с заместителем договориться будет полегче да попроще.
        - Леон, - представился я, располагаясь в удобном кресле в кабинете Экли. - Дело в том, что в скором времени мне предстоит работать во Фронтире, а там сами понимаете, нужно быть готовым ко всему.
        Экли Сан кивнул, соглашаясь с моим мнением.
        - В идеале мне нужны два боевых корабля десятого поколения. Понятно, что ваша компания не занимается постройкой таких кораблей, но может быть вы подскажете, как мне поступить в этом случае, - попытался "прощупать" заместителя.
        Судя по донесшейся до меня волны заинтересованности и предвкушения, Экли явно понял мой намёк.
        - О заказе на боевые корабли речи быть не может! - категорично заявил он. - Как вы правильно заметили наша компания не стоит боевые корабли для частных лиц, но вы правы и в другом - у меня есть, что предложить вам.
        Экли выжидающе посмотрел на меня.
        - Как вы смотрите на то, чтобы поговорить об этом в какой-нибудь месте, где нам никто не будет мешать?
        - Замечательно! - тут же согласился Экли. - Вечером в "Гранде"!
        Глава 17
        Вы не замечали, что люди, которые имеют с вами одну и ту же точку зрения, как-то умнее остальных?
        Особо напрягаться и выяснять, что такое "Гранд" не пришлось - на станции было всего лишь одно заведение с таким наименованием. Шикарный комплекс для обслуживания толстосумов из Содружества включал в себя отель премиум-класса, развлекательно-игровой центр и ресторан. Пришлось раскошеливаться и заказывать индивидуальную кабинку с видом на танцевальную площадку, расположенную этажом ниже.
        Экли Сан прибыл в точно назначенное время. Отдав должное внимание мастерству местного шеф-повара, мы перешли к делу, из-за которого, собственно, здесь и встретились.
        - Мне бы хотелось более подробно узнать ваши требования к заказываемым кораблям, - начал Экли.
        - Два тяжёлых крейсера. Желательно, эволюция проекта моего Ведуна, - я сбросил спецификацию моему собеседнику.
        - Так это ваш кораблик? - оживился Экли. - Я по роду своей основной деятельности инженер-конструктор и принимал участи в разработке вашей яхты. Как он вам?
        - Мне удалось устранить его недостатки.
        - Да, - несколько посмурнел Экли, - это был не лучший проект, но как говорят - на ошибках учатся!
        - Согласен! И тем не менее, что вы посоветуете?
        - Наша компания помимо производства яхт и специализированных судов под заказ частным лицам выполняет государственные заказы на боевые корабли. В моих силах оформить постройку тяжёлых крейсеров как частный заказ на яхты. На этом этапе речи об установке вооружений не идёт. Некоторые экспортные модели боевых кораблей оснащаются боевыми системами из третьих стран. У нас довольно тесные связи с делусцами и для вас это наиболее подходящий вариант. Я договариваюсь с той стороной и после постройки крейсеров вы отправляетесь на верфи конфедерации, где и устанавливаете уже заказанное вооружение. Как вам такое предложение?
        - Меня оно полностью устраивает. Какова цена ваших личных услуг?
        - Вы же понимаете, что мне придётся договариваться со многими разумными…
        Понятно, Экли набивает себе цену, но без него мне не обойтись, а потому придётся смириться. Стандартная цена таких крейсеров - 550 -600 миллионов за каждый, в карман посреднику уходит пять процентов, ещё столько же уйдёт на "подмазку", итого выходит 60 миллионов!. М-да… однако!
        На столе появляется пять банковских чипов на предъявителя и маленькая коробочка. Экли деловито проверил номинал чипов и несколько расстроился - он явно надеялся на большую сумму, но как только раскрыл футляр его настроение изменилось. Перед ним лежал личный ИскИн одиннадцатого поколения, доставшийся мне от аграфов. Как истинный технократ он тут же "пропал" в дебрях новой игрушки. В Содружестве такой девайс большая редкость. Минут через пять он "вернулся".
        - Думаю, что мы договорились.
        Экли скинул мне договор на постройку двух яхт и отдельное приложение на закупку специализированного оборудования и вооружений.
        - Что по срокам? - поинтересовался я.
        - Наши верфи полностью автономны и от поставщиков мы практически не зависим. Более того, сейчас в достройке находится несколько крейсеров интересующей вас модели. На этом этапе мы можем переделать их под ваши требования и даже сможем несколько модернизировать проект.
        - Что вы имеете в виду?
        - Стандартная комплектация двигательной установки и силовых щитов не особо выдающаяся, она соответствует стандартам, но не более того. В первоначальном проекте мы использовали комплектующие от дварфов и аграфов, но там что-то пошло не так и в лицензии нам отказали. Пришлось перейти на отечественные аналоги. На складах образовался излишек ранее заказанного оборудования. Предлагаю воспользоваться этими комплектующими и установить их на ваши корабли. Общая эффективность по двигательной установке возрастёт примерно на 15 процентов, а по щитам на все двадцать. Что же касается сроков, то за декаду управимся.
        - Принимается, - согласился я.
        Экли сдержал своё слово и ровно через декаду я принимал корабли. Чтобы зря не терять время воспользовались услугами обучающего центра на станции для подготовки экипажей на новые корабли. Личный состав, не участвующий в процессе обучения, я переселил на станцию. Наш перелёт проходил в довольно стеснённых условиях из-за наличия двух дополнительных экипажей и я счёл, что будет вполне логично несколько разрядить обстановку на борту кораблей.
        Перед самым отходом мы ещё раз встретились с Экли в столь им полюбившимся "Гранде", где я выразил надежду на наше дальнейшее сотрудничество. Глава отдела продаж был не против и признался, что был рад познакомиться со столь рьяным ценителем нивэйской инженерной школы.
        На границе конфедерации Делус нас тормознули, крепко так тормознули, поставив в живую очередь страждущих выразить своё восхищение местному диктатору. Не помогло даже официальное приглашение от арсенала, на верфях которого предстояло пройти дооснащение кораблей.
        - "Дай взятку", - посоветовала Флора.
        - Лейтенант, - обратился я к командиру небольшой диспетчерской станции, приглядывающей за карантинной зоной, в которую сгоняли всех желающих попасть в конфедерацию. - Сколько примерно мне придётся ждать?
        - Полторы-две декады, - лениво отмахнулся он.
        - А если я сделаю взнос в фонд борьбы с неверными?
        - О! - заметно оживился лейтенант. - Это значительно ускорит процесс ожидания!
        - "Он имеет процент от пожертвований", - вычислила Флора.
        После недолгих споров удалось остановиться на пятистах тысячах, но с условием, что Ведун и Тайфун остаются здесь. Пришлось переселяться. Линн оказалась верна своему слову и одного меня не отпустила. На верфи делусцев нас сразу же загнали в доки. Целую декаду мы ютились в тесных кубриках жилого отсека арсенала, ни о каком отдыхе или развлечениях речи не было. За это время на наши крейсера установили всё положенное вооружение: два спаренных тяжёлых туннельных орудия, по восемь пульсаров среднего и тяжёлого классов, 24 лазерных установки самообороны, блоки противокорабельных и противоракетных систем. В двух секциях полётной палубы красовались 16 тяжёлых истребителей, четыре десантных бота и столько же грузопассажирских шаттла.
        Не прошло и трёх часов после того, как делусцы разрешили нам перебраться на свои корабли, как мы ушли в гипер. Делуское гостеприимство достало всех! Ведун и Тайфун были уже под "парами" и только нас и дожидались. Я с Линн едва успели перебраться на свой крейсер. Перед уходом во Фронтир заскочили на ближайшую торговую станцию. Не знаю почему, но у меня была твёрдая уверенность, что наши разведчики отыщут подходящую для нас планету. Исходя из этого закупались товарами не для продажи, а для организации проживания небольшого поселения. М-да… приходится начинать всё с начала.
        Командер Хейг Ровен, кэптен Шон Дерги не могли нарадоваться крейсерам. В свою бытность им приходилось командовать и более тяжёлыми кораблями, но не выше восьмого поколения. По их мнению, наша маленькая эскадра могла бы потягаться силами с линкором шестого-седьмого поколений. Старые вояки натаскивали свои экипажи, не жалея собственных сил, постоянно при этом жалуясь на нехватку разумных. Я их понимаю, но пока ничем помочь не могу.
        На обратном пути завернули к припрятанному транспорту работорговцев. Как ни странно, но его никто так и не обнаружил. Почти сутки пришлось потратить на перегрузку криокапсул, а потом была долгая дорога к нашей базе на планете-гиганте. От нечего делать попробовал определить интеллектуальный индекс "замороженных" рабов, но это оказалось неудачной идеей - даже в энергетическом плане процессы активности мозга были настолько слабы, что едва просматривались. Решил "разморозить" кого-нибудь для пробы, заодно неплохо было узнать, как они оказались на борту работорговца. Во всей этой истории с рабами меня смущали два момента - среди "замороженных" не было стариков и детей, а также полное отсутствие у них каких-либо нейросетей и имплантов.
        Бон Кир оказался довольно словоохотливым парнем и с радостью поделился своей историей. Их планета затерялась, где-то на окраине Фронтира. Работорговцы уже давно протоптали тропинку к ней и частенько наведывались за живым товаром. Как ни странно, торговля шла через старейшин кланов. Работорговцы уже давно бы разобрались с планетой и её жителями, если бы не одно "но" - сила тяжести здесь была значительно выше средней по Содружеству, да и климат был довольно суровый. Ничем остальным родная планета Бона похвастаться не могла, вот старейшины и смекнули, что кроме живого товара им предложить особо и нечего, а пользоваться предлагаемыми товарами ой как хотелось! Для чего их продавали Бон не знал. Старейшины уверяли, что они летят осваивать новые планеты, но в это верилось с трудом. Кроме того, несколько обескураживал факт значительного преобладания девушек над парнями. Всего на наших кораблях оказалось 850 криокамер, ещё около двухсот было уничтожено при нападении пиратов.
        Интеллектуальный уровень Бона оказался довольно посредственный - 108 единиц, думаю, что и у остальных он будет примерно на таком же уровне. Бон поинтересовался дальнейшей судьбой своих сородичей. Обещать ему ничего не стал, главным условием "разморозки" было наличие места для их дальнейшего проживания, а его, как раз, на данный момент не наблюдалось.
        Смерч и Циклон уже дожидались нас. Ничем особым капитаны порадовать меня не смогли. Система с предполагаемым ретранслятором древних была чиста, а две остальные, связанные с проектами Джоре по терраформированию, находились в секторе с особыми условиями навигации, а если попросту - там находилась своеобразная локальная туманность. Надо сказать довольно странная туманность, включавшая в себя до полусотни систем и судя по картам древних, появилась она сравнительно недавно, так как на современных картах Содружества уже имелась. Создавалось такое впечатление, что внешние системы туманности были буквально стёрты в порошок и сквозь образовавшуюся в пространстве "пыль", рассмотреть, что творится внутри не было никакой возможности, особенно если учитывать наличие непонятных энергетических аномалий, пульсирующих на её окраинах. По сведениям Мастера ничего похожего в том секторе во времена существования империи Джоре не наблюдалось.
        Всё это выглядело достаточно подозрительно, у меня сложилось впечатление, что данная туманность явно искусственного происхождения. Нет, если просто просматривать данный сектор, никаких особых вопросов не возникает, но у меня были карты времён Джоре и внятно объяснить произошедшие изменения не смогла даже команда ИскИнов. Надо срочно исследовать данный сектор, всё это явно неспроста и есть уверенность, что я движусь в правильном направлении. Дав немного передохнуть команде, отправились на поиски потерянных систем. Ушли почти полным составом, оставив на базе лишь неповоротливые транспорты.
        Надо сказать, что туманность находилась в довольно опасном месте. С одной стороны она граничила с Фронтиром аварской зоны ответственности, а с другой - территорией контролируемой архами, которые частенько появлялись в этих секторах Фронтира. Три декады мы кружили вокруг туманности, пока не обнаружили два сравнительно стабильных прохода. Ещё столько же времени потратили на то, чтобы нащупать безопасный путь внутри. И только тогда отыскались те самые системы, которые были отмечены на картах Мастера. Процесс терраформирования в системах уже давно закончился и радовал своими результатами - в одной из систем наблюдалась одна, а в другой две планеты пригодные для жизни. Система с одной планетой получила название Метрополия и её главной особенностью было наличие двойной планеты, именно они и были обитаемы, правда, разумных форм жизни мы там пока не обнаружили. По размерам основная планета не уступала Земле, а вот её спутница была раза в два больше Луны. Вторая система - Альянс была гораздо крупнее Метрополии и обитаемыми были две отдельные планеты. Та, что расположилась поближе к светилу уже обзавелась
полуразумными формами жизни, а на той, что подальше - жизнь теплилась лишь в зоне экватора, всё остальную территорию занимали громадные полярные шапки.
        Экипаж с воодушевлением принялся обсуждать о достоинствах и недостатках той или иной системы. После недолгих споров решили остановиться в системе Метрополия на планете Эль (та, что побольше), а Аль пока не трогать. Отличительной чертой планеты Аль было отсутствие океанов. Глубоководные и обширные озёра и моря имелись, полноводные и стремительные реки также были в наличии, а вот океанами не сложилось… И тем не менее недостатка воды на Але не ощущалось. На Эль океанов хватало, только 40 процентов поверхности приходилось на сушу. Место для нашего поселения выбрали на берегу живописного озера, в глубине самого большого континента из шести имеющихся.
        Строительную компанию возглавил неугомонный пиирец-архитектор, он наотрез отказался покидать мою команду, объяснив, что так плодотворно работать ему уже давно не приходилось. Никто не стоял у него за спиной и не указывал, что да как. Он до сих пор был под впечатлением праздника, который мы ему устроили в честь сдачи в эксплуатацию построенной им же базы в Дальней.
        Что же касается туманности, то над её загадками мы ещё долго ломали головы, но так и не пришли к единому мнению. Судя по всему, во времена распада империи Джоре, здесь произошёл какой-то катаклизм, природного или искусственного характера - неизвестно. Я лично склоняюсь к последнему варианту. Кто-то или что-то применили гравитационное оружие особой мощности, планетарные системы сошли со своих мест и столкнулись с соседними. Сложилось впечатление, что кто-то попытался защитить или спрятать найденные нами системы от внешних угроз, образовав вокруг них непроходимую зону. Мало того, этот процесс продолжается, так как на окраинах туманности всё ещё наблюдается непонятная энергетическая активность. Наши попытки разузнать, там происходит ничем хорошим не закончились - мы потеряли с десяток разведывательных зондов. По заключению ИскИнов для нас это запретная зона и соваться туда было бы верхом безрассудства.
        На кораблях приступили к массовой "разморозке" нашего груза. В жизни переселенцев ничего особо не изменилось - они прилетели колонизировать планету. Плюсом для них было то, что природные условия на новой планете были для них чуть ли не райскими. Примерно каждый десятый из переселенцев получал нейросеть, а те, у кого с интеллектом было не всё так хорошо обходились нейрокомами. Вопрос по набору недостающей части экипажа, также был решён. Само собой, что все поселенцы вошли в мой клан, пройдя процедуру оммажа. Работы для Варги образовалось море. Надо было проверить каждого, мне не хотелось в перспективе столкнуться с толпой недовольных и неадекватных колонистов. Варга быстро отыскала себе помощниц и резво взялась за работу. Как решать проблему с недовольными ещё не знаю, но в том, что они найдутся я не сомневаюсь. Думаю, тяжёлая работа - лучшее лекарство от дури в голове. Я не собираюсь играть в демократию и толерантность, по-моему мнению именно от этих понятий весь бардак. Пока не встанем на ноги будем руководствоваться давно забытым лозунгом: "От каждого по способностям - каждому по потребностям"!
        На этот раз работы для Алина не нашлось и он подался в строители. На окраинной системе Содружества мы приобрели второй строительный комплекс, вот на него Алин и пересел. Под чутким руководством пиирца-архитектора он потихоньку приноравливался к новой для него технике. Уже через декаду был полностью оборудован временный лагерь, а ещё через пару дней сдано в строй первое административное здание, которое мы планировали использовать как часть обширного медицинского корпуса.
        Настало время вернуться на базу Джоре на планете-гиганте и ещё раз появиться в Содружестве - необходимо срочно пополнить наши запасы. Ушли почти в полном составе. На хозяйстве оставили Алина, но он предупредил, что это в первый и последний раз - не его это дело. Придётся идти в Дальнюю и забирать оттуда Брана со всем его семейством - необходимый опыт работы у него имеется, да и показал он себя на губернаторстве, как высококлассный специалист. В системе оставался разведывательный крейсер Циклон с перебравшимся на его борт Патриархом. Дэя Коува я перевёл на крейсер пиирцев, так что все капитаны в дивизионе разведчиков у нас теперь выходцы с Геи.
        На базе Джоре по-прежнему всё было тихо. Отдал приказ Мастеру на разворачивание производства андроидов и ИскИнов. Тот в ответ пожаловался на отсутствие биомассы, необходимой для изготовления андроидов. В ход пошли трупы работорговцев и пиратов, скопившиеся у нас в холодильных установках медсекций, а также погибшие переселенцы из повреждённых криокапсул. Как ни банально это звучит, но во Фронтире абсолютно всё имеет свою цену… Перед отлётом свернули топливный завод и вернули его на Титан.
        Дальше мы пойдём втроём: Ведун, Сумрак и Тайфун. Все корабли оборудованы системой активной маскировки, так что незаметно добраться до Содружества мы сможем без проблем. Остальные корабли будут эскортировать наши транспортники. До туманности хоть и не особо далеко, но рисковать не стоит.
        В последний момент решил добираться до Содружества через портал в Дальней. В прилегающей к ней системах неожиданно обнаружился довольно оживлённый трафик транспортов. Похоже, местные прознали про портал и потихоньку протаптывали дорожки в Дальнюю. Мои догадки оказались верны, в системе было необычно шумно. Невдалеке от портала появился грузовой промышленный комплекс, где шахтёры со всего сектора сдавали необходимые сполотам металлические концентраты. Рядом виднелась небольшая торговая станция, на которой закупались шахтёры и местные с Геи. Сама же планета была в окружении боевых станций и немногочисленных платформ-носителей тяжёлого оружия.
        На наше появление сполоты никак не отреагировали, только на корабельные ИскИны пришло уведомление о закрытых зонах в системе. Местная диспетчерская станция сработала чётко. Узнав, кто появился в системе сразу же развели бурную деятельность - тут тебе и почётный эскорт в виде пары фрегатов, и свободный коридор на орбиту Геи. Кстати, на орбите, кроме местных, виднелась пара-тройка кораблей пиирцев. Бран Сол, как только узнал о нашем прибытии сразу же вышел на связь - у них всё в порядке. Стратег тем временем подключился к Галанету и мониторил обстановку по Содружеству и Центральным Мирам. Пока выходили на орбиту и занимались рутинной текучкой он подготовил небольшой доклад, коим меня и осчастливил.
        Конфликт в Центральных Мирах утихать не собирался. Более того, аграфы видя, что бывшие партнёры в своих обвинениях решительны и серьёзны как никогда, стали подтягивать своих союзников в Содружестве. Понятно, что такой оборот дела уже не понравился Аратану и делусцам, и обострение отношений прокатилось волной по всему Содружеству. В заключении Стратег добавил уже от себя: аграфы, наверняка уже вычислили кто является инициатором произошедшей утечки информации и наверняка предприняли необходимые меры.
        М-да… будем иметь в виду… Хотя ничего конкретного в данном случае предпринять не могу - всё слишком расплывчато и неопределённо. А прятаться всю оставшуюся жизнь от гнева аграфов не собираюсь! Будем считать, что забрался я достаточно далеко, а мои редкие набеги в Содружество неконтролируемы.
        Как только наши корабли вышли на орбиту Геи, выдал экипажу увольнительные на двое суток. Выходцы с планеты с радостью восприняли эту новость, да и старожилам есть, где провести время: или у нас на плато, или податься в соседнее княжество. Кстати, князь Лар де Грин также вышел на связь и просил о личной встрече. Все дела на завтра, а сейчас - на базу, в наш домик.
        Встречали нас всем поселением. Народу значительно прибавилось. Интересно, с чего бы это? Уже у себя дома, удобно расположившись в гостиной, Бран ввёл меня в курс дела. Оказывается, в княжествах нашлось множество желающих влиться в мою команду - звёздные просторы манили не только юнцов, но и зрелых мужей. Не помог набор на боевые станции, проведённый в княжествах, желающих было гораздо больше. Вот они всяческими путями и пробирались к нам на плато. Шли в основном через построенный тоннель, но находились смельчаки, которым не страшны были и горы. Бран ничего с этим поделать не мог, но выход нашёл! Помня, что у нас извечный дефицит в квалифицированных кадрах, прогонял всех прибывших через медкапсулы и оставлял только тех, у кого интеллект был не ниже 120 единиц. Остальных отправлял к соседям с ярлыком - "к службе негоден". Данной мной властью Бран проводил процедуру принятия в клан и только после этого претенденты приступали к обучению. Нейросетей восьмого поколения, которые я оставил на всякий случай, для всех не хватило, пришлось использовать пиратские, из тех, что получше. Сейчас на нашей базе
находилось 56 новобранцев. Хорошее пополнение.
        "Обрадовал" Брана известием о предстоящем переездом на новое место жительства. Видно было, что новость ему не по нраву, но клятва есть клятва и то, что требует сюзерен необходимо выполнять. Вместо себя посоветовал оставить своего отца - Шира. Мы его немного "подремонтировали" в медкапсуле и он заметно помолодел, сошёлся с одной местной вдовушкой и явно отсюда никуда не собирался. Я был не против. Уже перед самым уходом Бран не утерпел и похвастался результатами торговли с местными: передо мной на столике оказался имперский накопитель класса "Линкор" и, что самое интересное - заряженный на четверть!
        - Откуда такое богатство? - удивился я.
        - Клим, тут такое дело… - замялся Бран. - По твоему указанию мы не торгуем ни с южанами, ни с нашими западными соседями. Где-то три декады назад у нашего тоннеля появилась целая делегация южан, не знаю, как они договорились с князем Ларом, но тот их пропустил через свои земли. В общем, у одного раджи умирала дочь и совсем плоха была его мать. Я не мог отказать им, Клим! Семья святое!
        - Да успокойся ты! Никто тебя ни в чём не обвиняет. А на счёт семьи ты прав.
        - Так получилось, - продолжил немного успокоившийся Бран, - что раджа сразу же предложил накопитель, не оговаривая цену. Для нас лечение его семьи почти ничего не стоило, а грабить мне его совсем не хотелось.
        - И?.. - подтолкнул вновь замявшегося Брана.
        - Я поставил им нейрокомы и предложил кое-что из бытового оборудования, - решительно закончил бургомистр.
        - Будем считать, что ты сделал первый шаг в нормализации отношений с нашими оппонентами, - одобрительно усмехнулся я.
        А дальше последовал отчёт по количеству приобретённого металлического концентрата и других полезных ресурсов. Склады были почти заполнены.
        Утро началось с визита пиирцев. На встречу напросились Алия и Ким. Обозначенная тема для разговора - дальнейшая судьба уже родившегося и ещё не родившихся потомков имперца Иво. Мне, честно говоря, их судьба глубоко неинтересна и дальнейших дел с пиирцами я не планировал. На встречу согласился лишь из вежливости и по старой памяти.
        Встречал гостей на крыше своего дома, в окружении небольшого цветника, организованного там Линн. Как только гости появились, Защитник перешёл в боевой режим:
        - "ОПАСНОСТЬ! УГРОЗА ЖИЗНИ"! - промелькнуло сообщение по нейросети.
        - "Это не Ким и Алия! - взвыла Флора. - Ауры не совпадают с зарегистрированными эталонами носителей"!
        Глава 18
        Вот у нас, делусцев - демократия, сами знаете какая. И разумные не боятся сказать, сами знаете что, про, сами знаете, кого!
        Резко проваливаюсь в режим ускорения. Позади меня, немного в стороне Линн, внизу, на первом этаже, Сью и Вед. Мгновенно перемещаюсь, прикрывая жену.
        - "ЩИТ"! - отдаю команду Защитнику.
        Защитник моментально подключился к моему энергетическому симбионту и передо мной замерцала плёнка силового щита. Мой оберег на этом не остановился и потянулся к ближайшим накопителям. Добрался до лежащего внизу на столике "Линкора" и с жадностью присосался к нему. Плёнка щита замерцала более насыщенным цветом.
        Псевдо-пиирцы тем временем разделились и попытались взять меня в клещи. В руках у "Кима" виднелся бластер, а "Алия" собиралась активизировать какой-то артефакт. Нейросеть подсветила "пиирку" красным, как наиболее опасную цель.
        - "Ментальный деструктор направленного действия"! - "обрадовала" меня Флора, знать бы ещё, что это за хрень!
        Опять смещаюсь и сдвигаюсь немного в сторону, чтобы не зацепило Линн и перекатом ухожу под ноги "пиирки". Надо мной полыхнул щит - "пиирка" успела шмальнуть в меня, четверть заряда накопителя, как корова языком слизала! Сбоку залетел заряд из бластера - щит пока держит! В моих руках игольник и я разряжаю его в "пиирку", на той тоже какой-то щит, но он быстро проседает. Силовой щит полыхнул в очередной раз - стерва успела запустить в меня очередную порцию гадости. Обойма быстро заканчивается, но мне всё же удаётся достать "пиирку" и та, раненая в плечо, резко перемещается в сторону Линн, пытаясь прикрыться ею. "Ким" безостановочно лупит по мне из бластера и быстро сближается. В прыжке ухожу от очередной порции и понимаю, что поменять обойму уже не успеваю - "пиирка" практически рядом с Линн. В ход идёт вибронож и через мгновение он торчит между лопатками "Алии". Только сейчас Линн начинает реагировать и медленно тянет руку к игольнику. Не успеет! "Пиирец" уже рядом.
        - "КУПОЛ"! - новая команда Защитнику.
        Мгновенно меня и Линн закрыл защитный купол. Запасы накопителя резко падают. У "Кима" бластер явно не простой! Как только он вплотную подобрался к куполу, командую:
        - "Игла"!
        Купол мгновенно спадает и вся его мощь концентрируется в тонкой игле, которая тут же прошивает все защитные щиты "пиирца". За секунду отсутствия купола умудряюсь поймать пару выстрелов, один прошёл по касательной, а второй выжег скаф, но он не подвёл и защитил в последний раз.
        - "Меньше минуты", - констатирует время боя Флора.
        Оборачиваюсь в поисках Линн. Она стоит немного в стороне и её заметно потряхивает. Я едва успеваю её подхватить на руки - она внезапно потеряла сознание. Всё же её зацепило! Надо срочно в медсекцию. Уже на лестнице столкнулся с Ригом и его бойцами - Стратег всех поднял по тревоге.
        - Вед, Сью? - на ходу спросил я.
        - Без сознания. Ребята эвакуируют их в медсекцию.
        Выскакиваю из дома, чьи-то руки забирают Линн и пристраивают её в гравикаре. Через несколько минут мы на месте. Быстро раздеваю Линн и ложу её в медкапсулу. Джин рядом и уже "колдует" над медицинским ИскИном.
        - Всё в порядке, Клим! - успокаивает она меня. - Пару дней в капсуле и будет, как новенькая. Съю и Вед пострадали сильнее - у них ни одного защитного импланта. Раньше декады их не выпущу. Ты-то как сам? Может и тебе стоит немного полежать?
        - Нормально! Сейчас некогда!
        Оборачиваюсь к Ригу.
        - Бери своих бойцов, андроиды и зачищай корабли пиирцев. Тех, кто будет сопротивляться - в расход! Местных направь в долину, пусть там присмотрят, чтобы никто не разбежался. Закончишь дела на орбите, спускайся в долину.
        - Принял! Приступаю! - козырнул Риг.
        Через пять минут в воздух поднялось два десантных бота и два звена штурмовиков. Боты ушли на орбиту, а штурмовики - в долину. Появилось время немного прийти в себя. Вышел из медсекции и сразу же столкнулся с хмурым Браном.
        - В соседнем с вами коттедже разместили восемь новобранцев - они все мертвы.
        - "Последний удар "пиирки" щит не поглотил, а отразил, - пояснила Флора. - Основной заряд ушёл в сторону коттеджа новобранцев".
        От злости заскрипели зубы.
        - Приступили к штурму кораблей пиирцев, - доложил Стратег. - Два бота с Ригом ушли на эсминцы. Боты с Ведуна и Сумрака взяли на себя транспорт. В долине пока всё тихо.
        Брану отдал команду прошерстить местные окрестности, возможно, рядом могут находиться наблюдатели. Внезапно понял, что таскаю на себе "мёртвый" скаф - надо его срочно поменять. До своего коттеджа пришлось добираться пешим ходом, гравикар мобилизовали бойцы Рига. Как только оказался на пороге дома, скинул скаф, достал из кармашков и клапанов всё своё добро и отправил его в утилизатор. Быстро активизировал новый и поднялся на крышу.
        Тела лежали на прежних местах и, судя по всему, на крышу никто после нас не заходил. Осмотр решил начать с пиирки. Вытащил вибронож и перевернул её на спину. Флора тут же подключилась к нейросети.
        - Чисто! - отрапортовала она.
        - Не понял?
        - Нейросеть зачищена. Судя по характеру ранений пиирка должна быть жива, но скорей всего, сработала одна из закладок в нейросети и она уничтожила носителя, заодно отформатировав все блоки памяти.
        - Во избежание утечки информации, так сказать, - согласился я с Флорой.
        - Да, типичная практика спецподразделений. Перед началом операции была проведена пластика, для полной идентичности объекта, потом внедрена ментограмма-задание, а дальше агент отрабатывает вложенную в него программу, используя все свои знания и навыки.
        - Как-то всё просто выходит, - не согласился я с Флорой. - От чего же они мертвы, а я жив? Низковатый уровень у спецагентов получается. Тебе не кажется это странным?
        - Не суди строго. Перед тобой не элита спецслужб аграфов, а типичные представители службы безопасности клана пиирцев, у них уровень по любому гораздо ниже. А вот то, что их двое и оружие соответствующее, говорит о том, что к тебе относятся весьма серьёзно. Кстати, оружие явно от аграфов.
        Больше всего меня интересовало оборудование пиирцев. Я припомнил внезапно пережитое удивление, когда осознал, что не могу воспользоваться своими ментальными способностями и прицельно ударить по пиирцам. Ментальные метки расползались и не держались на целях, а я мог бить лишь по площади, что было бы смертельным приговором для Линн и детей. Ну и само собой, очень хотелось понять, что это за зверь такой - деструктор.
        У пиирца нейросеть и импланты также оказались обнулёнными. Подобрал рядом лежащий бластер. М-да… серьёзная машинка. Мощность выстрела по сравнению со стандартными образцами увеличена в пять раз. Ёмкость энергетической ячейки рассчитана всего на 20 выстрелов. По сути, данный бластер являлся оружием одного боя и это расплата за невиданную мощность. Тяжёлый десантный скаф Содружества 12 поколения способен выдержать лишь два-три выстрела из этого бластера. Все клапаны скафа пиирца были пусты и кроме двух браслетов на самом пиирце ничего не обнаружил. Первый браслет был генератором ментальных помех и пользоваться им мог только псион. Очередная загадка - всем известно, что пиирцы ментально нейтральная раса. Второй браслет являлся силовым щитом.
        От пиирки достался аналогичный комплект браслетов и деструктор. Внешне деструктор напоминал небольшой игольник скрытого ношения. Основной его частью были накопитель ментальной энергии и преобразователь этой энергии. В отличие от бластера пиирца деструктор не являлся одноразовым инструментом, а отлаженная конструкция самого оружия говорила об отлаженном серийном производстве. Личная привязка гарантировала защиту от несанкционированного применения. Опять вылезла проблема ментальной активности - управлять деструктором мог только псион. Вызвал дроидов, чтобы они вынесли тела пиирцев - пусть Джин немного над ними поколдует, может, что и найдёт интересного.
        - Какие мысли, идеи? - поинтересовался я мнением ИскИнов.
        - Однозначно можно утверждать, - начал Стратег, - что к произошедшему инциденту причастны спецслужбы аграфов. В поддержку этого факта говорит специфическое оружие и оборудование обнаруженное у пиирцев. Слабая организация говорит о недооценке твоих возможностей. Скорей всего, мы имеем дело со службой безопасности клана, которому мы сдали имперцев.
        - Я бы добавил то, что аграфам известны наши взаимоотношения с пиирцами, а это в свою очередь говорит о плотной работе с теми, кто находится у нас на плато. Кроме того, без помощи пиирцев само появление ликвидаторов здесь было бы весьма маловероятным фактом - сполоты не потерпят нахождение в системе непонятных "невидимок".
        - Выбранные личины ликвидаторов резко сужают круг подозреваемых, - добавила Флора.
        - Что с абордажем?
        - Почти закончили. Два бота уже ушли в долину.
        - Потери?
        - Несколько боевых дроидов и андроид. Практика замещения абордажников и десантников андроидами полностью себя оправдала, - отчитался Стратег.
        - Где оказывали наибольшее сопротивление?
        - Как и ожидалось, на боевых кораблях.
        Через час Риг доложил о полном контроле над кораблями пиирцев и их резиденцией в долине. Настала очередь и нам с Варгой немного поработать. Пришлось пропустить через себя несколько десятков пиирцев. Варга работала по своей, уже давно отработанной схеме, а я расположился невдалеке и контролировал ауры допрашиваемых. Общими усилиями вычислили пятерых причастных: капитана транспорта, который обеспечил скрытную доставку ликвидаторов; представителя службы безопасности пиирцев на Гее, один из старцев и Ким с Алией, которые оказали поддержку непосредственно на месте.
        Надо было слышать, как пиирцы отреагировали на наши действия: "предатели" и "убийцы" были самыми скромными выражениями, которые мы услышали в свой адрес. Допускаю, что большинство пиирцев вообще не было в курсе произошедших событий. Пришлось просвещать - Флора срочно смонтировала небольшой сюжет, акцентировав внимание на погибших ребятах. Переслали всем пиирцам. Шума стало гораздо меньше, а вот непосредственные участники молчали: капитан и представитель СБ выполняли приказ и этим всё сказано, старцу и Алии я был неприятен лично, а Ким делал вид, что ему на всё наплевать. Отпираться они не стали - против псионов это бесполезно. Сам факт предательства был установлен, но что-либо узнать сверх того шансов практически не было. Непосредственные исполнители были мертвы, а остальные знали лишь только то, что им было положено. Больше для успокоения Флора просканировала нейросети капитана транспорта и представителя СБ. Как и ожидалось - ничего интересного, одному приказали скрытно доставить, а другому оказать максимальное содействие. Кстати, от особиста мы узнали, что Алия сама вышла на него и скинула всю
имеющуюся информацию по мне. Пиирка вбила себе в голову, что именно я виноват во всех её невзгодах и непонятном заточении в глубоком Фронтире.
        - Грузите всех пиирцев на транспорт, а этих пятерых поместить отдельно, - отдал приказ Ригу, указывая на заговорщиков. - Младенца и двух беременных пиирок переправить на Ведун.
        Ребёнку Алии было уже пару месяцев или даже больше. Две пиирки также были беременны от Иво и были на "подходе". По предварительным данным их будущее потомство также ожидалось ментоактивным. Что же касается самих девушек, то они не были столь амбициозны, как их соотечественница и откровенно её не понимали.
        Надо сказать грузовой корабль у пиирцев был довольно специфической конструкции - бывший средний войсковой транспорт. В своей боевой ипостаси был способен доставить до 400 десантников ударного соединения со всеми средствами боевой поддержки. Для перевозки такого количества разумных частично использовался грузовой отсек, где монтировались восьмиместные каюты рядового состава. Офицеры размещались в жилой зоне в четырёхместных "апартаментах". Транспорт был сравнительно новый - девятого поколения. Пиирцы его несколько модернизировали, избавившись от кают рядового состава, несколько расширив и облагородив жилую секцию. В итоге войсковой транспорт превратился в довольно комфортабельное грузопассажирское судно, оснащённое боевыми средствами защиты.
        Через два часа по флоту прошла команда "Общий сбор". На все корабли была организована трансляция происходящих на борту транспорта пиирцев событий. В обширном грузовом отсеке были выстроены все арестованные пиирцы. Напротив них стояла пятёрка предателей. Именно с этого слова я начал своё обвинение.
        - Предатели! - я ткнул пальцем в пятёрку пиирцев. - Эти ничтожества, в угоду своих желаний и интересов своих хозяев решились поднять руку на того, кто обязался их защищать, на того, кто дал им кров и землю. Эти отщепенцы покушались на меня и мою семью, из-за них погибли ни в чём не повинные разумные. Я знаю, что многим из вас понравился новый дом на Гее и они хотели бы здесь остаться навсегда.
        Я перевёл дух и обведя взглядом шеренгу пиирцев, продолжил:
        - Но этим мечтам сбыться не суждено! Мне не нужны предатели! Для меня теперь вы все на одно лицо - не совсем разумные, алчные и лживые существа! Вы все приговариваетесь к выселению! Ваш путь до ближайшей станции в Содружестве.
        По рядам пиирцам прошёлся гул возмущения. Похоже, пиирцы не до конца осознавали всю серьёзность ситуации.
        - Это не всё! - я повысил голос. - Лица причастные к покушению на меня и мою семью, а также повинные в гибели членов моей команды приговариваются к смерти!
        Вот теперь до пиирцев стало реально, что-то доходить. В гробовой тишине они переглядывались меж собой и кидали растерянные взгляды на пятёрку осуждённых, а те, что поживее попытались возражать.
        - "НЕКОНТРОЛИРУЕМЫЙ УЖАС", - выбрал я один из вариантов ментального воздействия из арсенала Защитника.
        На интерфейсе появились метки пиирцев и шкала уровня воздействия. Через мгновение в грузовом отсеке отчётливо повеяло жутью. Пиирцев согнуло в дугу и они опустили головы, явно боясь смотреть в мою сторону.
        - "Отбой"!
        Ещё раз посмотрел на жмущихся от страха пиирцев.
        - Может у кого из присутствующих есть, что сказать в защиту осуждённых?
        Таковых не оказалось. Я отдал команду андроидам, которые находились рядом со мной. В матово-чёрных скафах, с опущенными зеркальными щитками на шлемах они выглядели довольно устрашающе. Пятеро приговорённых были отконвоированы к ближайшему шлюзу. Перед строем пиирцев выскочили галопанели, на которых они наблюдали смерть своих соотечественников. Приговорённые так до конца и не поверили, что я решусь на этот шаг. Уже находясь в шлюзе, они поняли, что шутки кончились.
        - Я хочу жить! - билась в истерике Алия.
        До нас донёсся хлопок разгерметизации шлюза и через мгновение пять трупов отправились в свой последний путь по орбите Геи.
        Жестоко? Возможно… но я уже давно не испытываю иллюзий - в этом мире правит сильнейший. Средством достижения целей являются кредиты. Мне ещё повезло, что я сумел подобрать команду, для которых общечеловеческие ценности ещё не пустой звук. А вот для всех других личные интересы порой выше общепринятых норм и понятий. Стремление жить за счёт других - норма для Фронтира, да и для Содружества с Центральными Мирами. Но это всё мелочи, главное в этом мире самому не скурвиться раньше времени и не превратиться в бесчувственного отморозка.
        В Содружество уходили почти в прежнем составе - лишь транспорт пиирцев дополнил нашу эскадру. Эсминцы остались в Дальней для них ещё не было экипажей. После недолгих консультаций с ИскИнами решил остановиться в империи Аратан. На сей раз нас не задерживали какие-либо обязательства и потому миссия планировалась кратковременной - избавляемся от пиирцев, закупаемся товаром и назад. Флора предложила разобраться с наследием лорда Аэль-Лара, аграфа, устроившего мне ловушку. В системе выхода на один из его идентификаторов был зарегистрирован небольшой груз. Кстати, ИскИн обнаружила некоторое совпадение данных с нейросетей лорда и бывшего капитана транспорта - в соседнем секторе от нашей туманности находилась "исследовательская" станция одного из кланов аграфов. Почему так далеко от метрополии? Да потому, что проводимые на ней "исследования" противоречили законодательству Центральных Миров да и Содружества также: изготовление биоИскИнов и имплантов из органов разумных проводилось без согласия их бывших носителей да и испытания новых моделей нейросетей и симбионтов шло на "добровольцах", которые об этом
даже не догадывались.
        Точных координат станции узнать не удалось, но примерный район нахождения в целом был понятен. Для чего мне информация по станции? Пока сам не знаю, может в будущем пригодится. Да, немного на счёт симбионтов… Джин разгадала загадку пиирцев напавших на меня. В них был внедрён биологический симбионт, который позволял развить в носителе слабую ментальную активность, этого вполне хватало для управления артефактами аграфов. К сожалению, симбионты погибли вместе с носителями.
        Во время перелёта пришла в себя Линн. Для меня вся ситуация с покушением была уже пройденным этапом, а для неё неоконченная реальность. Линн успокоилась лишь после того, как увидела меня. Повиснув у меня на шее и уткнувшись в грудь, она долго не отпускала меня. Поняв, что жена ещё не отошла от шока, подхватил её на руки и отнёс в нашу каюту. Только здесь Линн начала потихоньку "оттаивать". Джин заранее меня предупредила о возможных последствиях, так что я старался ничем не высказывать своё беспокойство. Глядя на её потерянный взгляд, ещё раз уверился, что поступил правильно и казнь пиирцев вполне адекватный шаг.
        Сью и Веду досталось сильнее и им ещё лечиться и лечиться… А для Сью решил сделать подарок - девушке исполняется 18! Джин поставит ей, пока она в медсекции, нейросеть и полный комплект имплантов. Остановился на модели "Архат" (пилот-универсал), уж очень она неравнодушна ко всему, что связано с космическими кораблями.
        К моменту нашего выхода из гипера, Линн полностью пришла в себя и, чтобы понапрасну не хандрить с головой ушла в работу. Надо было распланировать график предстоящих закупок, чтобы максимально сократить время нашего пребывания на станции. К моменту швартовки наших кораблей основные закупки через галанет были уже совершены и нас ожидала погрузка товара. Я, тем временем, занялся пиирцами. Вывел всех на станцию и вызвал представителя их диаспоры. Пришлось потратить ещё достаточное время, чтобы сдать всех под опись с формулировкой "вывезены из Фронтира". Чтобы ко мне раньше времени не возникло лишних вопросов, нейросети у пиирцев заранее заблокировал. Пока их заново запустят пройдёт ещё какое-то время, надеюсь, нас к тому моменту на станции уже не будет. Так всё и вышло.
        В Дальней за время нашего отсутствия успели сформировать перегонные команды на эсминцы и они были готовы к походу. Вместе с нами уходил Верк - инженерное судно. Свою задачу он выполнил - помог местным с ремонтом боевых кораблей. Весь дальнейший путь проходил довольно однообразно и даже скучновато. Единственно кому наш перелёт был в радость, так это Сью. Как только открылась крышка медкапсулы первое, что она обнаружила - активированную нейросеть. Через мгновение медсекцию заполнил радостный девичий визг. Джин пришлось поднапрячься, чтобы поймать носящуюся туда-сюда Сью. Девчонка совсем потеряла голову и не обращала внимания на то, что она совершенно голая. Вед завидовал и не скрывал этого факта.
        В дороге успел разобраться и с грузом от лорда Аэль-Лара. В принципе, ничего сверхъестественного: в небольшом контейнере находилось разведывательное оборудование и несколько зашифрованных инфокристаллов, оружие отсутствовало в принципе. Из оборудования выделялся ментоскоп 10 поколения и скафы-хамелеоны. Все остальные шпионские приблуды были интересны только специалистам. Ментоскоп позволял не только считывать информацию с мозга, но и формировать учебные базы. Важней всего оказалась информация с кристаллов. Флора с Тактиком довольно быстро взломали шифры и нам стали известны данные по поставкам вооружений и стратегических запасах в империи Аратан, схемы передвижений, номенклатура находящегося на хранении вооружений, списки личных агентов лорда и каналы связи с ними. Тактик сразу же захомячил все данные по агентам себе.
        - Совсем неплохо знать, что происходит в высших кругах империи. Теперь агенты будут работать на нас.
        - А если они прознают о гибели лорда?
        - Ничего страшного. Специальные агенты имеют привычку периодически погибать, а потом появляться снова, но уже под новой личиной. Если же наши информаторы заупрямятся, то на каждого из них организован отлично подобранный компромат.
        - Им придётся платить?
        - Без этого не обойтись. У лорда для этих целей имеется довольно солидный счёт, с которого автоматически списываются определённые суммы, после получения отчётов о проделанной работе от агентов.
        В последней системе перед прыжком в нашу туманность мы круто попали. Как только вышли из гипера сенсоры и датчики Ведуна обнаружили ульи архов: два малых разведчика и улей огневой поддержки - стандартная рейдовая группа. Архи не стали долго размусоливать и пошли на сближение. С самого крупного улья была сброшена армада истребителей и штурмовиков. Прогнозы ИскИнов на бой были малоутешительны. Выход был только один.
        - Активировать ракеты с антивеществом! - отдаю команду Стратегу. - Залп двумя ракетами по группировкам приближающихся штурмовиков. Ракеты подрывать на половинной дистанции между нами и ульями архов!
        Надеюсь, пауки сообразят, что при дальнейшем сближении нам придётся атаковать уже сами ульи.
        - Ракеты пошли! - доложил Стратег.
        Истребители и штурмовики архов стремились охватить нас с двух направлений и двигались довольно компактными группами. Запущенный таймер обратного времени отчитывал последние мгновенья до подрыва боеголовок. Три, два, один… Подрыв! Две ярчайшие вспышки отобразились на галопанелях тактической обстановки. Фильтры не успели сработать и сейчас кроме моря огня ничего не было видно. Наконец-то отработала автоматика и мы вновь увидели архов. От истребителей и штурмовиков почти ничего ни осталось. Ульи резко изменили свой курс и максимально сблизились друг с другом, образовав мощный энергетический кокон. Окно ухода в гипер освободилось, чем мы и воспользовались, уйдя в разгон. Перед самым прыжком выдал в эфир свой идентификатор. Выдал на автомате, абсолютно не задумываясь о последствиях, но в полной уверенности, что сделал всё верно.
        - "Флора, в чём дело"?
        - "Подача шла со стороны Защитника. Предполагаю, что он зафиксировал какой-то запрос".
        - Стратег! Поступал ли на борт корабля какой-либо запрос со стороны архов?
        - Попыток связи не зафиксировано.
        М-да… и что это всё значит?
        Глава 19
        Если торговец хочет жить в Минматаре, то он уезжает в Минматар.
        Если хуман хочет жить в Аратане, то он свою страну присоединяет к Аратану…
        За время нашего отсутствия на нашей базе в системе Метрополия развернулось грандиозное строительство. Как всегда, не обошлось без ложки дёгтя - остро не хватало технических специалистов. Переселенцы были родом с аграрной планеты и каждый второй не задумываясь мог обсказать полный цикл посадочно-уборочных работ, остальные с таким же успехом могли поведать, как правильно откормить животинку на убой. Не особо помогали нейросети с нейрокомами: во-первых, проблемы с низким интеллектуальным уровнем никуда не делись, а во-вторых, не тот склад ума у сельчан, да и их количество явно не соответствовало моим планам по освоению Эль.
        На подходе вырисовывалась и ещё одна проблемка - нехватка природных ресурсов. Если с техническим оборудованием всё было более-менее, то с расходным материалом было гораздо хуже. 3D-принтеры здорово выручали колонистов, но работающее чуть ли не в круглосуточном режиме оборудование надо было чем-то заправлять, а наши запасы не безграничны. Надо срочно налаживать шахтёрское дело. Пришлось возвращаться в Дальнюю. Пошли почти полным составом, оставив в системе два эсминца, инженерное судно и все транспорты, кроме захваченного у пиирцев. Кстати, транспорт пиирцев окрестили Гермесом.
        Была у нас ещё одна новость - в системе появилась гиперсвязь. В Содружестве прикупили несколько ретрансляторов и по пути их устанавливали в не особо посещаемых системах. Сами ретрансляторы раньше использовались военными и от гражданских образцов отличались наличием закрытых каналов связи, что не давало возможности подключаться к нему всяким любителям халявного трафика. Узконаправленная система связи и технические средства шифрования сигнала позволяли довольно эффективно маскировать ретранслятор в окружающих информационных потоках.
        На месте нашего столкновения с архами было тихо, но незримое присутствие кого-то, ощущалось почти явственно. Стратег опасался, что реакция архов может быть отрицательной и придётся выискивать новые пути в нашу туманность. Со временем архи могут перекрыть дорогу и там, но к счастью, пока всё спокойно. В Дальней пришлось разделиться. Линн осталась в системе и ей предстояли переговоры со сполотами на предмет покупки двух шахтёрских маток. Также Линн займётся вербовкой желающих сменить своё место жительство на новое.
        Я собирался пройтись по ближайшим торговым станциям и обзавестись шахтёрами. Пришлось перебраться на Сумрак к Дэю. Со мной ушли тяжёлые крейсера Морок и Фантом, разведчик Тайфун и транспорт Гермес. Первым делом направились в сторону аварского Фронтира, в сам сектор входить не собирались, но вдоль границы немного пройдёмся.
        Наше появление в транзитной системе вызвало фурор! Ещё бы - пять боевых кораблей не ниже девятого поколения! Такое во Фронтире увидишь не часто. К тому же чётко просматривался единый производитель кораблей нашей эскадры, а это наводило на некоторые мысли. В общем, желающих перейти нам дорогу в ближайших окрестностях не наблюдалось. Что же касается самих станций, то они ничем не отличались от ранее посещаемых. Специалистов найти не удалось, а вот рабы были, и что называется, на любой "цвет и вкус". Не знаю почему, но у меня сложилось такое мнение, что у всех рабов-шахтёров раньше стояли рабские ошейники - такого безразличия во взгляде я давно уже не видел, да и ауры были какие-то бледноватые и явно ущербные. С двух станций получилось насобирать всего с десяток более-менее адекватных шахтёров, в основном это были бывшие одиночки-старатели, не успевшие вовремя расплатиться с долгами.
        Как только отошли от границ Фронтира ситуация резко поменялась в лучшую сторону. Готовых специалистов по-прежнему не наблюдалось, а вот неустроенных выпускников шахтёрских училищ хватало. Мне пришла интересная мысль побывать в самих училищах, в результате чего, несколько выпускных курсов вместе с преподавательским составом, без особых разговоров, подписали со мной долговременный контракт со сроком действия не менее десяти лет. А всё благодаря небольшому пунктику в стандартном контракте, согласно которому они получали земельный участок в собственность. В условиях Фронтира это было верхом мечтаний для многих её обитателей. Основная масса населения вынуждена всю жизнь скитаться по станциям, так ни разу и не побывав на обитаемых планетах, а тут - земельный участок на плане с благоприятными условиями проживания… Через три декады мы вернулись в Дальнюю имея на борту около 350 шахтёров.
        Линн порадовала - вместо двух шахтёрских маток она умудрилась приобрести три и то, что они оказались всего лишь восьмого поколения, было даже к лучшему - мало кто из набранных шахтёров работал на технике поколением выше. Сполоты за одну и ту же сумму предложили два варианта: пару шахтёрских маток десятого поколения или три - восьмого. Понятно, что Линн уцепилась за второй вариант, руководствуясь теми же аргументами, что и я. Кроме техники нас дожидалось немногим более ста желающих переселиться на новое место жительства.
        Шахтёрская матка представляла собой средний транспорт на борту которого находились: комплекс переработки руд в стандартные концентрированные смеси металлов и 20 -25 шахтёрских внутрисистемных бота, предназначенных для работы внутри астероидных полей. Матка была оборудована довольно солидной системой самообороны, основывающейся на развитой энергетики корабля - мощные силовые щиты шахтёра мало, чем уступали боевым крейсерам. С выбором капитанов проблем не возникло, среди контрактников кандидатур хватало.
        В Дальней нас больше ничто не задерживало и мы не мешкая отбыли. Я заметно нервничал, ожидая неприятностей со стороны архов. Если честно, то меня удивила реакция пауков на применение против них ракет с антивеществом. Обычно, архи идут до конца. Нет, они не самоубийцы и если ситуация складывается не в их пользу, то они, как правило, стараются избежать ненужных потерь, но если они начали, то будут биться до конца! В нашем же случае случилось, что-то совсем непонятное… И это не поддавалось никакому анализу и из-за этого я не понимал, что ожидать от архов. Предчувствие молчало, ощущений неотвратимой опасности также не наблюдалось. Больше всего напрягала и раздражала непонятная возня Защитника.
        - "Он воспринимает архов, как одно из средств твоей защиты"! - ошарашила меня Флора.
        - "Ничего себе защита! Они же напали на нас"!
        - "Пауки не знали кто им попался и отработали по стандартной схеме. После получения сигнала от Защитника они прекратили сближение и дали нам пройти. Более того, к работам по спасению своих уцелевших истребителей и штурмовиков архи приступили только тогда, когда мы ушли из системы".
        - "Ты хочешь сказать, что многовековое проклятье Содружества - это милый щенок готовый выполнить любую мою команду"?
        - "Насчёт "щенок" и "любую команду" ты немного переборщил, но суть уловил верно".
        - "Всё равно не понимаю. Каким образом они должны меня слушаться"? - начал я раздражаться.
        - "После нашей встречи с архами я немного покопалась в галанете и вот какая интересная складывается ситуация, - как ни в чём не бывало, продолжила Флора. - Архи появились на заключительном этапе развала империи Джоре. Современные историки пришли к единому мнению, что разумные пауки неудачный эксперимент с использованием технологий Древних. Твои предки хотели создать армию неутомимых и неуязвимых воинов-убийц, но на какой-то стадии проекта пошло, что-то не так и архи вырвались на свободу. Джоре потеряли над ними всякий контроль. Так как исследования базировались на более ранних разработках, в них изначально присутствовали метки Древних, вот они-то и сработали".
        - "Из этого не следует, что архи послушная игрушка Древних", - не согласился я.
        - "В этом я с тобой соглашусь, но… Базовые установки сохранились наверняка, ведь это основополагающие составляющие существования вида. Понятно, что со временем некоторые из них "подтёрлись", но это не меняет сущности архов - это боевые машины Древних".
        М-да… и что мне теперь делать? Архи не те существа, у которых можно поинтересоваться: "Парни, вы со мной"? Хотя, чего раньше времени паниковать - на лицо проявленная лояльность, а в истории Содружества таких фактов ранее не регистрировали. Выходит, Флора в чём-то права. Несколько нервирует неопределённость ситуации, но архи действительно, до сего времени, ни с кем в прямой контакт не входили. Будем надеяться, что наличие оружия с антивеществом будет дополнительным сдерживающим фактором для них, а для нас некоторым источником спокойствия.
        Оставался не решённым ещё один вопрос: "Почему архи не последовали за нами в туманность"? Но здесь Флора была ещё более категорична:
        - "Их пугают энергетические процессы происходящие на окраинах туманности"!
        Да, здесь я с ней полностью соглашусь и спорить по этому поводу не буду. Если смотреть на туманность со стороны, то складывается ощущение, что она живая. Всё до чего она может дотянуться безжалостно перемалывалось в её внешнем слое, который был значительно плотней, чем внутренние объёмы. У меня сложилось мнение, что процессы терраформирования в системах, запущенные Джоре, перекинулись на окружающие звёздные системы и в подтверждение моих догадок можно привести состояние соседних с нами систем - они сверкали как только, что с конвейера! Что же касается окраин туманности, то там происходили процессы схожие с зарождением новых звёздных систем.
        До нашего нового дома добрались без происшествий и сразу же с головой ушли в текущие производственные дела, связанные со строительством базы и организацией шахтёрского дела. Стратег и Тактик тем временем мониторили обстановку в Содружестве и Центральных Мирах. По их мнению, ситуация обострялась и попыток как-то разрядить обстановку пока не наблюдалось. На требования трёх старших рас по обмену полученной информации от имперцев, аграфы ответили отказом и стали подтягивать к конфликту своих союзников из Содружества. В ответ сполоты, мзимы и дварфы распечатали свои стратегические резервы и в Содружество хлынул поток нейросетей и имплантов 8 -9 поколений, с целью подорвать основную статью экспорта аграфов. Федерация Галанте не осталась в долгу и прекратила поставки ИскИнов выше крейсерского класса. В Содружестве на стапелях застыли почти готовые к спуску боевые корабли, не спасали экстренные поставки ИскИнов, организованные дварфами - те производили их лишь для собственных нужд. ИскИны сполотов и мзимов довольно сильно отличались от стандартов Содружества и о их поставках речи не было. В самом
Содружестве, в связи с этим, резко подскочил интерес к артефактам. На основе древних технологий наиболее развитые государства пытались организовать собственное производство ИскИнов, чтобы в дальнейшем не зависеть от капризов основного поставщика.
        В самой федерации Галанте также не всё было в порядке. Обделённые вниманием кланы, не участвующие в разработке имперцев, требовали компенсаций за понесённые потери из-за введения эмбарго на некоторые виды товаров. Обострилась внутриклановая борьба за лидерство. Среди аграфов ходили упорные слухи об активизации древнего артефакта Владыки Нового Дома, что отнюдь не способствовало единству среди молодых кланов. Вся информация по федерации была довольно отрывочна и разрозненна, да и сами аграфы не горели желанием делиться своими проблема. Но и того, что удалось отыскать хватало, чтобы сделать определённые выводы.
        Рано или поздно, но аграфы сдадутся и поделятся информацией. Вернее, не сдадутся, а посчитают, что подходящий момент наступил и отобьются не столь значимыми для них знаниями. Понятно, что самое ценное припрячут. Конфликт в Центральных Мирах никому не нужен и старшие расы проглотят эту пилюлю, сделав вид, что удовлетворены действиями аграфов. В Содружестве ничего особого не изменится, кроме цен на продукцию аграфов в те сектора и государства, которые не поддержали их в трудную минуту. А вот в самой федерации намечается большая чистка, после которой примутся за тех, кто способствовал распространению слухов о рождении Нового Дома. И это уже прямая угроза мне. Надо поторапливаться…
        Отослал свой дивизион разведчиков в соседний сектор на поиски исследовательской станции аграфов. Мне крайне не нравится столь близкое соседство с потенциальными врагами и было бы не плохо прибрать к рукам столь ценный объект. Особо надеяться, конечно, не стоит, но кто его знает, как всё обернётся? Тем временем, наша база на берегу озера была почти построена и мы начали вплотную обустраиваться на планете. Фермеры разрабатывали полученные земельные наделы, благо с семенным фондом проблем не было, Линн заранее обеспокоилась. Охотников и заготовителей также хватало. Местного зверья было в избытке и некоторые виды вполне могли стать домашними. Шахтёры быстро освоили новую технику и уже приступили к работе, благо астероидный пояс в нашей системе имелся, да и на окраине всякого хлама хватало.
        Вслед за разведчиками ушли эсминцы. Уже здесь удалось скомплектовать полноценные экипажи и процесс освоения новой техники совпал с необходимостью полного обследования нашей туманности. Сами эсминцы были представителями известной линейки эсминцев разработки аграфов и отличались от фрегатов несколько большими возможностями, как по вооружению, так и по автономности. Если взять стандартный проект фрегата и умножите его на два, то в результате получите эсминец. Но аграфы не были бы аграфами, если бы и здесь не выделились. В сравнительно небольших размерах корабля они умудрились разместить два пульсара тяжёлого класса, тогда как в аналогичных проектах Содружества ограничивались спаренными пульсарами среднего класса. В итоге два эсминца десятого поколения производства федерации могли свободно потягаться с лёгким крейсером, чего эсминцы Содружества не могли себе позволить.
        Командер Хейг Ровен и кэптен Шон Дерги занимались укреплением наших рубежей, строя оборонительные линии в системах входа в туманность. Все были при деле, один я занимался не пойми чем. Патриарх напомнил мне, что надо как-то решать проблему с базой Джоре на планете-гиганте - она от нас достаточно далеко и бегать туда-сюда довольно непрактично. Согласен, проблему решать надо, да и повод слинять от всех этих сельхозработ теперь имеется. Честно говоря, весь этот строительный бум в последнее время начал доставать - это вон Брану Солу и Линн в радость, а мне в тягость… В общем, прихватил с Сумрак и Титан и слинял по-тихому. Линн и Бран остались на месте, дел у них было действительно невпроворот, а отпустили меня из сочувствия, видя, как я "чахну"…
        Идею смены места жительства Мастер воспринял с воодушевлением. Судя по всему, одиночество его уже достало и наши редкие появления лишь раззадоривали хозяина станции. Буквально за сутки он остановил все производственные линии и со складов готовой продукции переправил к нам на корабли всю скопившуюся продукцию. Пять суток длился процесс свёртывания станции. Всё дополнительное оборудование, которое имелось на базе, пришлось размещать в грузовых трюмах крейсеров и только после этого станция сошла с якорей и поднялась на орбиту планеты. Здесь за дело взялся буксир, который довольно быстро подогнал станцию к Титану.
        Ещё через декаду мы прибыли в Метрополию. В нашей системе был всего лишь один газовый гигант, да и тот довольно скромных размеров. Патриарх посоветовал обратить внимание на соседнюю систему, здесь как раз имелись настоящие гиганты. За трое суток станция развернулась и запустила все производственные линии. Перед уходом мы оставили в системе гиперпередатчик, так что Мастер теперь всегда на связи.
        Внезапно со мной связался Шир Сол, наш бургомистр на Гее.
        - Капитан! У нас здесь гости и они очень хотят встретиться и поговорить с тобой.
        - Кто именно?
        Шир усмехнулся в свои густые усы и немного выждав выдохнул:
        - Аграфы!
        М-да… удивил! Не ожидал! И какого лешего я им нужен или какую очередную пакость придумали?
        - Подробнее.
        - Вчера в систему вошла целая эскадра пиирцев (малый носитель, два крейсера, пять эсминцев) и прямиком направилась к Гее. Все боевые станции были подняты по тревоге. Сполоты передали предупреждение о недопустимости боевых действий. В общем, пиирцев к планете не подпустили. Те были очень раздосадованы и требовали встречи с тобой, чтобы разобраться по поводу казни их сограждан. А буквально часа три назад в систему вошла небольшая яхта аграфов и пиирцев, как корова языком слизала - ушли, не попрощавшись! Аграфы немного погодя вышли со мной на связь и попросили организовать встречу.
        - Попросили значит? А кто такие?
        - Разговаривавший со мной представился Кор-Каэлем.
        - Просто Кор-Каэль? Без титулов? - удивился я.
        - Да, меня это тоже смутило.
        - Зачем я им понадобился не сообщили?
        - Я толком ничего не понял, говорили о каком-то пророчестве. Ссылку на источник они мне оставили.
        - Хорошо, пересылай. Как только ознакомлюсь, свяжусь.
        "Отверженные", вот кто пожаловал к нам в гости. История этого клана - тёмное пятно в хрониках Галанте. Надо сказать, что не все аграфы ратовали за уничтожение империи Джоре и некоторые кланы вполне искренне считали Старших своими учителями. На последнем этапе развала империи один из правящих Домов аграфов принял у себя беженцев, предоставив им убежище в своей системе. Через некоторое время система была зачищена своими же, а немногочисленные выжившие аграфы рассеялись по просторам бывшей империи, которая в дальнейшем стала Содружеством. Дом был уничтожен, всех выживших заклеймили предателями и лишили всех привилегий. В истории Первой империи Галанте не было место предательству…
        Со временем выжившие аграфы объединились и были вынуждены перейти на кочевой образ жизни - соплеменники не давали возможности осесть, где-либо надолго. Первое Нашествие Архов заставило забыть все бывшие обиды и объединиться с метрополией в борьбе с пауками. "Отверженные" получили новейшее вооружение и им поручались самые опасные задания. Многие из "отверженных" хотели смыть позор кровью и заслужить прощение, что им было обещано, но… Первая империя Галанте канула в лету, не пережив нашествия архов и выполнить обещанное было некому. В дальнейшем вопрос о возврате в метрополию уже не стоял так остро, "отверженные" нашли своё место в Содружестве, да и связей с федерацией не потеряли. Большинство спецопераций проведённых аграфами во Фронтире было делом рук "отверженных". Федерация использовала их для решения возникающих проблем за границами Центральных Миров. Взамен "отверженные" получили доступ к снимаемой с хранения технике и оборудования.
        Главной проблемой "отверженных" была Книга Пророчеств. Написана она была лишь с одной целью - объединение вокруг себя разбросанных по всему миру "отверженных". Ничего особого в книге не было. Основное пророчество заключалось в том, что придёт Мессия (в смысле Джоре или Древний), воздаст каждому по делам и утянет всех в своё светлое будущее. И всё бы ничего, но "отверженные" придумали отвратительную привычку в день своего совершеннолетия клясться на ней в преданности, чего в метрополии совершенно не понимали, а потому путь в Центральные Миры "отверженным" был закрыт по-прежнему.
        И вот эти ребята отыскали меня, а с какой целью совершенно не понятно: то ли по заказу из Центральных Миров, то ли решили проверить, соответствую ли я критериям Мессии. И ведь не боятся ничего, а если бы в Дальней была наша эскадра, да ещё в полном составе? М-да… выходит их интерес сильнее возможного страха, да и не из пугливых "отверженные". Будем говорить. Связываюсь с аграфами. На галопанели появилось изображение высокого, подтянутого мужчины средних лет, отчётливо чувствуется военная выправка. На заднем плане виднелся уголок рубки яхты, который почти не отличался от боевой рубки наших эсминцев.
        - Лорд Кор-Каэль? - начал я. - Вы хотели со мной поговорить?
        - Виконт Клим де Росс? - кивнул он мне. - Или… Владыка?
        - Вижу, что вы основательно информированы на мой счёт. Предпочитаю первое обращение.
        Аграф ещё раз кивнул, соглашаясь со мной.
        - Моя информированность проистекает от поступившего заказа на вас, - продолжил он, внимательно вглядываясь в экран.
        - Так в чём проблема? - удивился я откровению аграфа.
        - Это несколько противоречит моим взглядам.
        - У наёмного убийцы не должно быть ничего личного или я не прав?
        - Всё так, но в свете имеющейся у меня информации речь идёт не о выполнении полученного заказа, а о будущем моих соратников и их семей.
        - Каким же образом я повлиял на такой ход событий?
        - Предсказание.
        - Лорд, вы же понимаете, что всё это выдумки и придуманы они лишь для сохранения жизней тех, кому посчастливилось выжить.
        Кор-Каэль положил перед собой книгу и продолжил:
        - Её написал мой прапрадед. Он обладал даром предвидения и здесь записаны его откровения. Мои родители и родители моих родителей никогда не сомневались в истинности предсказаний, тем более, что многие из них уже сбылись.
        Твёрдый тон и уверенность в своей правоте говорили об истинной вере аграфа и я это почувствовал.
        - Хорошо, что вы хотите?
        - Нужна личная встреча.
        - Вы понимаете, чем это может вам грозить? Вы готовы потерять то немногое, что имеете ради какого-то изгоя?
        - А чем изгой отличается от "отверженных"? Если мы сегодня кому-то нужны, то это не значит, что так будет и завтра.
        М-да… и что мне ответить? Иметь таких разумных в союзниках было бы совсем не плохо, но вот на сколько чисты помыслы лорда? Не знаю и ничего такого не чувствую, но обмана точно нет. Придётся рискнуть… Видя мои сомнения Кор-Каэль продолжил:
        - Я приду один, на этой яхте. Мне тоже не хочется понапрасну рисковать жизнями своих близких.
        Передаю координаты системы, где мы встретились с ахами.
        - Я вас жду через три декады. Если появитесь раньше, для вас это может закончиться весьма плачевно и это не из-за моей прихоти. Имейте это в виду.
        - Буду ровно в срок, - и аграф отключился.
        Глава 20
        - Говорит, у него фирма на 100 000 работников.
        - Да пасека у него! Оширцев держит.
        Не успел я толком отойти от общения с "отверженными", как появились известия от наших разведчиков, разыскивающих исследовательскую станцию одного из кланов аграфов. Стратег и Тактик достаточно точно просчитали район её нахождения и поиски не заняли много времени. Кроме того, разведчики вычислили системы подскока и незаметно пристроили несколько пар разведывательных зондов на уходящие к станции корабли аграфов. Честно говоря, если бы не знали, что ищем, то на эти транспорты внимания не обратили однозначно - потрёпанные грузовики аварской постройки ничем не напоминали изящные творения аграфов, а всё из-за соблюдения мер секретности и маскировки.
        Информации с разведывательных зондов было достаточно для подробного анализа обстановки в системе с исследовательской станцией. Планетарная система входила в категорию зон со специфическими условиями навигации: обширные астероидные поля почти не оставили свободных коридоров, постепенно умирающее светило почти не давало света, что также не добавляло оптимизма. Сама станция спряталась в ближайшем к светилу астероидном поле и представляла собой частично демилитаризированную среднюю боевую станцию восьмого поколения производства империи Арвар. Система обороны организована с широким использованием минных объёмов и управляемых платформ вооружённые пульсарами средней мощности. Ракетные установки имелись только на станции, там же базировалось несколько звеньев тяжёлых истребителей.
        По предварительным данным сейчас в системе находилось до трёх разведывательных зондов и их задачей было незаметное сближение со станцией и сброс пакета программ для взлома и блокировки ИскИнов, средств связи и систем вооружений. Мало того, на самих зондах были установлены малые ИскИны из наших запасов, которые образовав сеть, вели планомерную, но незаметную атаку против центрального ИскИна исследовательской станции. И хотя их общей мощности для этих целей явно не хватало, но как у нас говорят - и вода камень точит.
        Через декаду наша эскадра встретилась с дивизионом разведчиков. Транспорты были оставлены в одной из сопредельных систем под охраной тяжёлых крейсеров, пары эсминцев и одного из крейсеров-разведчиков, а сами мы перебрались в наиболее посещаемую систему подскока. Будем ждать транспорт аграфов, он здесь появляется с периодичностью раз в декаду. Наше ожидание оказалось кратковременным, грузовик появился уже на вторые сутки. Надо сказать, что его довольно потрёпанный внешний вид был обманчив, двигался кораблик весьма резво и все эти подпалины и вмятины на внешнем корпусе появились с единственной целью - не привлекать к кораблю излишнего внимания со стороны пиратов и других любителей поживиться за чужой счёт. Тактик сразу же обратил на это внимание, так как сигнатура корабля больше соответствовала вооружённому войсковому транспорту, а не раздолбанной колымаге, каковой она казалась на первый взгляд.
        Не мешкая Ведун и Сумрак пристроились в хвост к аграфам и мы ушли в гипер в связке. Весь расчёт строился на том, что в захламлённой всяким мусором системе на не характерную засветку выхода из гипера никто особого внимания не обратит. К тому же, сброшенные в сеть станции программки-взломщики уже должны работать, снизив уровень восприятия датчиков и сенсоров контроля окружающего пространства на четверть.
        Транспорт встречало звено истребителей. Мы под "скрытом" сразу же ушли в стороны, хотя особо здесь не развернуться - кругом минные поля. Стратег и Тактик сразу же приступили к взлому главного ИскИна станции. Разведывательные зонды полностью выполнили свою задачу и нашим ИскИнам оставалось лишь довершить начатую работу. Действовали в открытую. На станции тут же была объявлена боевая тревога. Прибывший транспорт был блокирован истребителями и к нему направились десантные боты. Аграфы решили, что атака идёт со стороны ИскИна грузовика.
        Ведун и Сумрак тем временем приблизились к станции, минные поля уже были деактивированы, а связь и целеуказание с вооружёнными платформами заблокированы. Через гиперсвязь ушёл сигнал оставшимся кораблям нашей эскадры. По плану, через три часа они должны войти в систему. Воспользовавшись тем, что аграфы явно увлеклись штурмом прибывшего транспорта, задействовав четыре десантных бота, мы сами высадили шесть штурмовых групп андроидов. Наши ИскИны полностью взяли под контроль инженерную секцию станции и через неё андроиды с дроидами-десантниками пробивали себе дорогу к боевой рубке и энергетической секции. Главный ИскИн станции удалось полностью заблокировать, а связь с резервным была нарушена. Станция перешла на ручное управление. Ремонтные комплексы под управлением Боцмана, разбежавшись по коммуникационным шахтам, демонтировали основные и резервные энергетические линии, обесточивая целые секции. Дроны-разведчики разлетелись по коридорам станции, мониторя ситуацию и снабжая нас необходимой информацией из заблокированных секций.
        Аграфы быстро поняли, что враг уже на борту станции и попытались вернуть свои десантные группы, но на подлёте боты были встречены тяжёлыми дронами-истребителями и были уничтожены. Средства обнаружения станции не смогли засечь наши крейсера и от бессилия аграфы открыли беспорядочный заградительный огонь. Несколько залпов попали в Ведун, а затем и в Сумрак, на несколько мгновений обозначив корабли в оптических средствах наблюдения, но это мало, что дало - системы наведения и целеуказания не успевали захватить цель. Мы постоянно находились в движении и открытый по нам ураганный огонь опять уходил в никуда.
        Всё это светопреставление продолжалось до тех пор, пока команда Боцмана не добралась до генераторов станции. Сначала спали силовые щиты, затем отключилась накачка лазерных систем самообороны, а закончилось всё почти полным обесточиванием станции. К этому моменту андроиды и боевые дроиды уже начали зачищать станцию, наглухо заблокировав боевую рубку. Всё же мы находились на бывшей боевой станции и дверь в рубку здесь не срезать даже лазерным резаком. Ничего, подождём, команда Боцмана поможет и с этой проблемой. По конструкции рубка представляла из себя бронированный кокон, который открывался только изнутри или с помощью ИскИна станции, но он сейчас был заблокирован, а находящиеся в рубке аграфы выходить не желали. В данном случае конструкция рубки сыграла злую шутку с находящимися в ней разумными - стоит отключить систему жизнеобеспечения и срок их жизней будет ограничен автономностью скафов.
        Стратег и Тактик взяли станцию под полный контроль переведя управление на резервный ИскИн, предварительно основательно его выпотрошив. Боцман заново начал подключать ранее обесточенные секции. Боевая рубка была полностью отключена от всех систем жизнеобеспечения. Сутки андроиды зачищали станцию. Боевых действий как таковых уже не велось, но разбежавшегося по всем щелям народа хватало. Боялись аграфы и не зря боялись! На станции обнаружилось около двухсот криокапсул с замороженным "материалом" для исследований и несколько десятков готовых биоИскИнов.
        В Центральных Мирах и Содружестве биоИскИны известны давно, но до массового применения так дело и не дошло, даже несмотря на очевидные преимущества над обычными ИскИнами. В плане вычислительных мощностей биоИскИны были слабоваты их электронных аналогов, а вот в научной, управленческой и любой другой созидательной сфере равных им нет и навряд ли в ближайшее время появится. Естественным тормозом массового применения биоИскИнов является их стоимость и ограниченный срок эксплуатации. Также немаловажным отрицательным фактором является длительность создания данного продукта. Первоначально необходимо клонировать сам мозг будущего биоИскИна и здесь проявляется первая проблема - поиск необходимого донора. Далее обозначается следующая проблема - необходимо научить "заготовку" думать и если этот процесс не удался, то все последующие работы просто бессмысленны. Следующий этап - установка нейросети и имплантов. Здесь также свои трудности, абы какую нейросеть не установишь, подходит только индивидуальная, а это дополнительные затраты. То же самое касается и имплантов. А далее идут долгие годы обучения…
        Теперь понятно откуда берётся несусветная стоимость биоИскИнов. Но можно поступить проще и гораздо быстрее… Не нужно никаких доноров, индивидуальных нейросетей и имплантов, а можно обойтись установкой более дешёвой сетки и воспользоваться уже изученными базами носителя. Главное, чтобы носитель имел максимально высокий уровень интеллекта. Понятное дело, что при создании таких специализированных биоИскИнов согласия носителей никто не спрашивает. Именно этим и занимались на этой станции. Аграфы прекрасно понимали, что если их поймают на горячем, то простой смертной казнью они не отделаются, по законам Содружества и Центральных Миров им уготовлена долгая и мучительная смерть на радиоактивных планетах-рудниках.
        Пока мы разбирались со станцией, пришла наша эскадра и помогла разобраться с транспортом. Десантники аграфов успели его зачистить и на борту в живых никого не осталось, пришлось ломать ИскИн, чтобы добраться до кодов управления. В грузовом отсеке корабля обнаружился груз, предназначенный для поддержания жизнедеятельности станции и новая партия криокапсул с содержимым. Куда им столько разумных? Что они с ними делают?
        - "Судя по составу установленного в лабораториях оборудования, здесь занимались ещё и выращиванием биоимплантов", - откликнулась Флора.
        - "Каких"?
        - "На вроде тех, что стояли у пиирцев. Для выращивания ментального зародыша необходим биологический носитель. Через цикл биологический имплант изымается, а носитель при этом погибает. В случае если имплант не развернулся в достаточной мере процедура повторяется".
        М-да… и где оно светлое будущее? Где гуманизм и человечность? Хотя о чём я? Здесь и человеков-то нет, сплошные хуманы… Придумал же кто-то… В моём понимании, на эту букву хорошее слово не начинается. А если серьёзно, то всё очень печально - мир, которым правит выгода и нажива, мёртвый мир…
        На вторые сутки открылась бронированная дверь в боевую рубку. Аграфы сообразили, что договариваться с ними никто не собирается и шанс быть заживо погребённым, как никогда велик. Ещё четверо суток ушло на свёртывание станции, попутно на транспорты выгружали все запасы, оборудование и пленённые аграфы. Всего таких на собиралось около сотни, 64 аграфа погибло при штурме и зачистке станции.
        Помимо биоИскИнов, обнаружилась целая партия из нескольких сотен биоимплантов, про которые говорила Флора. Импланты хранились в стазис камерах и были полностью готовы к установке. Также отыскались артефакты Древних и Джоре. Не знаю, что за дела аграфы вели с аварцами (скорей всего продавали им биоИскИны), но те частично рассчитывались с ними артефактами. В одной из лабораторий нашёлся внутрисистемный портал, довольно странной конфигурации.
        - "Гиперврата Древних"! - удивила меня Флора.
        - "Ты ничего не путаешь"?
        - "Портал находится в свёрнутом состоянии. Требуется привязка пользователя, поэтому ни аварцы, ни аграфы не смогли его активизировать".
        Просто отличная находка! Если мы сможем запустить эти гиперврата, то проблема полётов в Содружество будет решена - тратить три-четыре декады только в одну сторону слишком дорогое удовольствие. С остальными артефактами будем разбираться уже дома, сейчас необходимо побыстрей убраться из этой системы. Транспорт аварцев пришёлся как нельзя кстати и также был загружен по максимуму. Стратег рекомендовал забрать с собой и все платформы с оружием, а минные поля оставить, сменить их место дислокации и активизировать после нашего ухода. М-да… представляю, как удивятся аграфы, когда прибудут сюда с инспекцией.
        Время поджимало, мне ещё надо было успеть на встречу с лордом. Толком не разобравшись с грузом и кое-как распределив его по транспортам и грузовым отсекам боевых кораблей, ушли из системы. Во внешнем астероидном поясе оставили несколько разведывательных зондов. Всё же интересно узнать, как отреагируют аграфы на отсутствие станции. А в том, что они вскоре здесь объявятся, сомневаться не приходится - отсутствие известий от производителей биоИскИнов достаточный повод для проверки.
        В назначенную систему для встречи с "отверженными" успели вовремя, даже немного раньше. Вместе со мной пришли все "невидимки": лёгкий крейсер Сумрак и дивизион крейсеров-разведчиков. Гостей будем дожидаться в "скрыте", что там надумали аграфы мне неизвестно, а бережёного, как известно, Бог бережёт. Кроме того, мне очень интересно, как на появление "отверженных" отреагируют пауки. Все наши корабли я пометил своим идентификатором и проблем с прохождением через эту систему не было. В том, что данная система находится под полным контролем архов я не сомневался.
        Лорд Кор-Каэль прибыл один, как и обещал. Не успела его яхта выйти из гипера, как в системе появилось три улья Архов.
        - ВРАГИ! - донёсся до меня слабый ментальный посыл. - УНИЧТОЖИТЬ!
        Ульи архов стали резко приближаться. Пришлось срочно выходить из "скрыта" и брать яхту лорда в кольцо.
        - МОЙ ГОСТЬ! - сосредоточился я на ульях. - НЕ ТРОГАТЬ!
        На краю сознания что-то недовольно заворочилось, но архи, тем не менее, остановились.
        - Всё-таки Владыка! - вышел на связь несколько побледневший лорд.
        - Это столь принципиально? - поморщился я.
        - Для меня и моего клана - да! - твёрдо и отчётливо ответил он. - В истории Содружества ещё не было случая, чтобы архи отступили перед противником, уступающему ему. Такое по силам только Владыке.
        М-да… немного пафосно, но что самое интересное, лорд верит в то, что говорит и я чувствую это даже на расстоянии.
        - Что же, тогда добро пожаловать на борт моего корабля - будем знакомиться! - пригласил я лорда на Ведун.
        Двадцать минут спустя шаттл с яхты лорда стоял на лётной палубе крейсера. Встреча произошла на обзорной палубе, где на огромных экранах виднелись все наши корабли и медленно удаляющиеся громады ульев Архов.
        - Владыка! - лорд Кор-Каэль склонил голову в церемониальном поклоне.
        - Лорд! - я обозначил ответный поклон.
        - Разрешите представить своего ближайшего помощника и заодно любимую дочь - Аль-Элен.
        Из-за спины лорда вышла стройная красавица с огненными волосами.
        - Линн де Росс, - не остался я в долгу, обратив внимание на стоящую рядом со мной жену.
        Обе девушки были до безумия похожи и если особо не приглядываться, то можно было принять их за сестёр. Похоже такое сходство смутило не только нас с лордом, но и самих девушек и они с любопытством разглядывали друг друга.
        - Так что же вас сюда привело, лорд?
        Тяжело вздохнув, Кор-Каэль сделал пару шагов к галопанелям, приглашая обсудить наши проблемы без участия девушек. Линн быстро сообразила, что к чему и подхватив Аль-Элен за локоток исчезла в направлении офицерской кают-компании.
        - Как я говорил уже раньше, на вас из федерации пришёл заказ, причём с пометкой наивысшей срочности. После обработки имеющейся информации наши аналитики пришли к выводу, что почти все последние события в федерации так или иначе связаны с появлением в Содружестве вначале некоего Конта, а затем и Клима де Росс. Здесь можно привести в пример появление в федерации имперцев, похищение грузового корабля с ценным грузом, скандал в Центральных Мирах и так далее. Все эти произошедшие события наводят на мысль об неординарности главного действующего лица, который как никто лучше подходит под описание Пророчества. Честно говоря, я сомневался, очень сильно сомневался… Но то, что я сегодня увидел повергло меня в шок.
        Лорд посмотрел на едва виднеющиеся ульи Архов.
        - И никаких иных доказательств мне больше не требуется… - закончил он.
        - Что же из этого следует? - поинтересовался я.
        - Клятва верности, моя и всего рода!
        - Не боитесь ошибиться?
        - Бояться? - усмехнулся лорд. - Тысячелетия скитаний уже давно отбили всякий страх. Вопрос стоит в другом - в выживании рода. Нам нет места ни в Центральных Мирах, ни в Содружестве - мы везде изгои, хотя многие не прочь воспользоваться нашими услугами. Наши женщины перестали рожать. Мы стараемся хоть изредка предоставлять им возможность отдыха на планетах, но этого явно недостаточно. Многовековое пребывание в космосе даёт о себе знать и даже приобретение собственной торговой станции не решает этой проблемы. Чтобы выжить мы вынуждены брать в жёны и мужья представителей других рас. Истинных аграфов в роду почти не осталось.
        - Аль-Элен?
        - Да, её мать пиирка.
        - Вы надеетесь, что со мной ваша жизнь изменится?
        Лорд повернулся и посмотрел мне в прямо в глаза.
        - Судя по тому, что федерация так и не сумела до вас добраться, - Кор-Каэль перешёл с уважением посмотрел на меня, - то у нас появляется шанс. У вас есть убежище, до которого никому не добраться. А ещё есть стажи, которых боится весь мир.
        М-да… гладко у лорда всё получается и ведь не врёт. Чувствую, что переживает не за себя, ему действительно тяжело видеть, как угасает его род. Такая реакция достойна уважения. А что касается клятвы, то нет у меня к ней прежней веры. Неужели опять на те же грабли?
        - Сколько вас осталось?
        - На станции и кораблях около сорока тысяч. Ещё сотню лет назад нас было 100 тысяч.
        На палубе появились девушки, приглашая нас перекусить. Судя по их переглядываниям и мимике, они нашли общий язык и вполне довольны общением. Уже по дороге в кают-компанию, высказал своё решение:
        - Я помогу вам, но вы должны мне довериться.
        - Что я должен сделать? - мгновенно отреагировал лорд.
        - Если вы хотите увидеть моё убежище, то мне необходимы коды управления вашей яхтой.
        - Понимаю, - кивнул Кор-Каэль, - риск должен быть оправданным.
        Тут же на нейросеть пришёл пакет с кодами, Стратег и Тактик получили доступ к ИскИну яхты.
        Перед отбытием к себе на яхту Кор-Каэль попросил показать корабль. Чувствовалось, что он хочет в чём-то разобраться и утвердится в своих догадках. Уже на лётной палубе он поделился впечатлениями:
        - Корабль явно не из федерации, но по ощущениям, он ничуть не хуже кораблей последнего поколения. Я прав?
        Я молча кивнул, соглашаясь с ним.
        - А вот сопровождающие нас крейсера, как раз из Галантэ, причём почти все только недавно со стапелей. Как такое возможно?
        - Трофеи, - пожал я плечами.
        Кор-Каэль многозначительно посмотрел на меня.
        - Сопутствующая удача неплохое качество для лидера.
        Знал бы он, чего эта удача стоит…
        Почти через сутки мы пришли в Метрополию. За время нашего кратковременного отсутствия Патриарх и Боцман приступили к разворачиванию исследовательской станции аграфов. После недолгих споров решили использовать её по первоначальному назначению, в качестве боевой станции. Потрудиться придётся не мало, восстанавливая переделки аграфов, но оно того стоило. Был вариант разворачивать станцию в системе входа в туманность, но Патриарх предупредил, что это окно не вечно и довольно скоро эту систему перекроит внешний слой туманности и придётся искать новое окно. Именно поэтому решили усилить систему, в которой мы остановились, думается, что так будет гораздо целесообразнее. Платформы-носители тяжёлого вооружения решили не разворачивать - они пойдут на доукомплектование боевой станции.
        Рядом с боевой станцией расположились наши инженерные силы: ремонтный док и инженерный эсминец Верк, которые оказывали посильную помощь в развёртывании и ремонте станции. Немного в стороне расположилась группировка транспортных кораблей. Присматривали за ними тяжёлые крейсера и эсминцы. На орбите газового гиганта висел топливный заводик и к нему для заправки периодически пристыковывались наши корабли. Всю эту суету в системе с интересом наблюдали прибывшие гости. Я это знал, так как периодически получал отчёты от Тактика, контролировавшего ситуацию на борту яхты. Кстати, к известию о нашем полном контроле над работой их главного ИскИна, аграфы отнеслись с пониманием, также с пониманием восприняли известие, что координаты нашей системы с ИскИне яхты будут стёрты.
        Напускное спокойствие аграфов в миг исчезло, как только они увидели цель, к которой мы приближались. Аль и Эль, как две жемчужины сверкали в космической тьме. Одна планета отдавала зелёным маревом вечных лесов, а вторая - синевой океанских просторов. Выйдя на орбиту Аль на шаттле отправились к аграфам, чтобы прихватить с собой лорда и его дочь. Те были заранее предупреждены и сборы были недолгими. Через полчаса мы были на берегу живописного озера, окружённого со всех сторон многовековым лесом. Место для посадки пришлось поискать и нам здорово повезло, что мы наткнулись на бывшее русло реки, которое ещё не успел поглотить лес. Сама речка текла немного в стороне, в силу каких-то событий она немного изменила своё русло.
        Надо было видеть глаза и выражение лиц аграфов, жадно потерявшихся в первозданном буйстве природы. Дети техногенной цивилизации никогда прежде не видели ЖИВОЙ мир, а то, что попадалось ранее больше походило на лощённые картинки обычных зон отдыха.
        - Когда-то очень давно, ваши предки были властителями лесов, - я попытался вывести аграфов из ступора.
        - Что ты сказал? - рассеяно переспросила Аль-Элен.
        - Это мир эльфов… - кивнул я в сторону леса.
        - Ты знаешь наши легенды? - удивился лорд. - Аграфы не любят вспоминать откуда они пришли.
        - Ваших легенд я не знаю, как-то не довелось… но в моём мире эльфы были хозяевами и хранителями лесов.
        - Твой мир должен быть очень древним, - медленно и выделяя каждое слово, произнёс Кор-Каэль. - Далеко не все аграфы помнят и знают, что их предки прежде звались эльфами.
        Линн многозначительно посмотрела на меня. В её взгляде читалось: "Ты обещал"! Ну да, был такой разговор. Но я до сих пор понятия не имею, что из меня сотворил Декан и кто я являюсь по сути. Хотя… немного о прошлой жизни рассказать можно и даже нужно.
        Пока я размышлял лорд опустился на колено и снял с шеи подвеску в виде многолучевой звезды из какого-то металла. Аль-Элен увидев её в руках отца также опустилась на колено и склонила голову.
        - "Артефакт ментального подчинения", - подсказала Флора.
        - "Не понял"… - удивился я.
        - "Артефакт изначально настраивается на носителя и если на него попадёт хоть капелька твоей крови, то произойдёт ментальная привязка носителя".
        - "Он хоть понимает, что за дрянь он сжимает в своих руках"?
        - "Судя по всему, нет. Джоре привязывали к себе такими артефактами глав нужных им родов и кланов, но в смутные времена всех носителей перебили, при чём свои же. Со временем суть артефакта была утеряна и остались лишь её представительские функции. Что же касается самой привязки, то принёсший клятву на этом артефакте действительно всю оставшуюся жизнь будет верен или умрёт в муках".
        - Владыка! - торжественно произнёс Кор-Каэль. - Клянусь на этой святыне нашего рода в своей верности тебе. Отныне наша жизнь в твоих руках.
        Лорд протянул ко мне руки с артефактом и склонил голову. Достав нож из-за пояса, чиркнул им по ладони, кровь брызнула на святыню рода. Артефакт вспыхнул и сверкнул золотистыми гранями. Кор-Каэль и его дочь были в полной прострации. Не знаю какой чёрт меня дёрнул, но я решил продолжить. В моей руке оказался офицерский клинок Джоре. Положив лезвие на правое плечо аграфа степенно и бесстрастно произнёс:
        - Лорд Кор-Каэль! Я принимаю ваш род в свой Дом. С этого момента этот мир ваш. Да будет так!
        Аграфы отходили довольно долго. Лорд пристально вглядывался в даль, а жевалки на его скулах ходили ходуном. Глаза у Аль-Элен подозрительно блестели и она прятала ото всех свой взгляд. Даже Линн прониклась торжеством момента и глубокомысленно поглядывала в мою сторону. В конце концов она не выдержала и подошла к Аль-Элен. Та, недолго думая, повисла у неё на шее и откровенно разревелась.
        - У нас никогда не было своего дома, - донеслось до меня.
        Немного успокоившись аграфка поинтересовалась:
        - Как зовётся этот мир?
        - Аль, - улыбнулся я.
        Глава 21
        Разговаривают две подруги:
        - Говорят, тебя вчера видели с каким-то жирным и волосатым аварцем- чудовищем…
        - Это мой жених. Он уже подарил мне на свадьбу яхту!
        - И как тебе удалось найти это мягкое и пушистое чудо?!
        Немного погодя мы перебрались на соседнюю планету, к нам во временный лагерь. Нужно было срочно решать проблему с переселением клана. Срочный заказ на моё устранение не давал "отверженным" много времени. Операция по передислокации клана должна быть проведена в максимально сжатые сроки. Перевезти на другой край света сорок тысяч разумных, я вам скажу, ещё та задачка. Здесь без гиперврат никак не обойтись и одному мне никак не справиться.
        С террасы нашего дома аграфы с интересом наблюдали за творящейся вокруг деловой суматохой. Надо сказать, что количество народа заметно прибавилось и темпы строительства значительно возросли, что было заметно даже не вооружённым взглядом. Джин и её помощницы сработали оперативно и "разморозили" содержимое всех криокапсул. "Материал" попался действительно качественный, с высоким коэффициентом интеллекта. Некоторые, в силу своего могучего ума, попытались качать свои права, требуя каких-то особых привилегий, но им быстро объяснили, что они не в Содружестве и все их капризы только за свой счёт. Понятное дело, что кредитов ни у кого не оказалось и им пришлось идти на попятную. Однако, я прекрасно понимаю, что проблему с бывшими "замороженными" всё же надо решать, ведь рано или поздно она всё равно всплывёт, но уже более в глобальном масштабе. Специалистов среди новых поселенцев хватало и расставаться с ними мне было не с руки, предложил всем стандартные контракты найма. Большая часть с радостью бы остались и без всякого договора, но оставшиеся родственники в Содружестве многим не давали покоя. Обещал,
по мере возможности, забирать из Содружества всех родных и близких, если те не будут против. Координаты семей мне скинули.
        - Лорд, - обратился я к аграфу, - сколько у вас на борту одарённых?
        - Со мной - пятеро. К сожалению, - Кор-Каэль с грустью посмотрел на свою дочь, - Аль лишена этих способностей.
        - Да, я в курсе проблем пиирцев. Думаю, для дочери главы клана можно сделать исключение и решить эту проблему, но об этом несколько позже. Сейчас мне нужна ваша помощь, пригодятся и все ваши накопители, если они имеются.
        - Мы готовы, - кивнул лорд. - В чём будет заключаться наша поддержка?
        - Нужно развернуть портал.
        Кор-Каэль тяжело выдохнул:
        - Даже не буду спрашивать откуда он у вас.
        За сутки мы управились. Вернее, управились Патриарх и Боцман, им пришлось оторваться от боевой станции и переключиться на гиперврата. Наше участие потребовалось лишь на заключительном этапе и вылилось в четыре часа непрерывной накачки портала ментальной энергией. Ближе к концу процесса двое из аграфов не выдержали и потеряли сознание, они были выжаты до суха, но нам всё же удалось запустить портал, использовав все запасы накопителей.
        Портал оказался грузовым и одной из последних известных модификаций созданной Древними. Проблема Центральных Миров и Содружества заключалась в том, что они толком не знали всех возможностей гиперврат и работали с последними использовавшимися настройками. В меню нашего портала оказалась возможность использования мощностей ближайших к нам порталов. На практике это выглядело довольно любопытно. Несмотря на удалённость наш портал "добивал" до четырёх гиперврат в Содружестве и это не считая Дальней. Так вот, мы могли попасть не только в эти системы, но и позаимствовав необходимую энергию, "прыгнуть" дальше. Получается, в зону влияния нашего портала попадают почти все окраинные и небольшая часть центральных секторов Содружества. Да, используя эту возможность, мы рано или поздно привлечём к себе внимание - непонятные сбои в работе порталов всегда были поводом для их системных проверок. Будем надеяться, что операция по переселению к этому времени будет закончена.
        За двое суток удалось составить более-менее реальный план по переселению клана. На всю операцию отводилась декада. Всё это время я должен буду находиться в ближайшей от "отверженных" системе с порталом и отправлять аграфов и грузы прямиком по назначению. Самой проблемной частью плана была переброска сорокатысячного контингента станции. Всех имеющихся транспортных средств не хватало на одномоментную переброску и 10 тысяч разумных, а ведь был ещё и груз… Пришлось раскошеливаться и выделять средства на приобретение двух тяжёлых войсковых транспорта восьмого поколения аварской постройки. На одной из тыловых баз Аратанского имперского флота эти два кораблика, отбитые в одной из приграничных стычек, уже довольно давно значились, как объект продажи, но особым успехом этот лот не пользовался. Лорд Кор-Каэль обещал выкупить транспорты сразу же, как только мы окажемся в Содружестве. Каждый из этих корабликов был способен перевозить до двух с половиной тысяч десантников со штатным вооружением, а если потесниться и не налегать на груз, то и пять тысяч "пассажиров" вполне посильная задача, правда на очень
ограниченный срок. По нашим расчётам каждому из транспортов придётся сделать, как минимум по три рейса туда и обратно.
        Уходили в полном составе, в системе остались лишь эсминцы и инженерное судно. К этому времени Патриарх с Боцманом всё же успели развернуть боевую станцию и это было весьма к стати, так как Боцман с его командой отправлялся с нами - без его помощи быстро свернуть торговую станцию не удастся. По гиперсвязи нам удалось скоординировать наши действия с "отверженными" в Содружестве и теперь все ждали лишь нашего появления.
        Выход из гипера такой большой группы кораблей мог вызвать подозрение и мы обставили наше появление, как охраняемый "отверженными" торговый караван из Фронтира. Лорда Кор-Каэля здесь знали и потому особого внимания к себе не привлекли. Как и договаривались, я на Ведуне остался в системе с порталом. Тактик и Стратег сразу же подключились к гипервратам и стали его "уговаривать". В этом процессе пришлось поучаствовать и мне, когда подошла очередь прописываться пользователем, а через сутки пошли первые корабли от станции "отверженны". Почти целую декаду мы работали регулировщиками. Лишь на третьи сутки подошли выкупленные тяжёлые войсковые транспорты. Задержка образовалась по вине продавца, пока корабли стояли на приколе, местные успели прихватизировать кое-что из оборудования и военным в срочном порядке пришлось проводить дооборудование и мелкий ремонт транспортов.
        В установленный график мы уже не укладывались и пришлось срочно вызывать из Фронтира боевую эскадру "отверженных". Дело в том, что базирование боевых кораблей тяжёлого класса в Содружестве разрешено только официальным вооружённым формированиям ВКС стран-участниц. Прохождение боевых кораблей иных воинских формирований было возможно только транзитом, через системы с гипервратами. Именно поэтому почти все боевые корабли наёмников базировались в приграничных секторах Фронтира. Не исключением были и "отверженные".
        К моменту появления боевой эскадры в системе скопились все наши транспорты. Восемь тысяч разумных ждали пересадки на боевые корабли. Линкор седьмого поколения, два малых носителя восьмого и пяток крейсеров седьмого-восьмого поколений представляли собой довольно внушительную силу… для Фронтира. Здесь же эта боевая эскадра вызывала лишь усмешку. За сутки нам удалось управиться и эскадра ушла к нам в туманность, а транспорты вернулись назад, за последней партией груза. Вместе с ними выдвинулись и мы на Ведуне, всё равно уходить будем вместе.
        Торговая станция была уже была разгружена и полностью готова к свёртыванию. Нам лишь оставалось принять на борт последних её обитателей и отдать команду Боцману. За двое суток непрерывных работ ИскИн управился. Ещё сутки понадобились для крепления станции и другого хозяйства на тяжёлом транспорте. Корабли были переполнены переселенцами и это создавало определённые трудности. Всем хотелось побыстрей закончить работу и уйти наконец из системы.
        А в системе с порталом нас уже дожидались непрошенные гости. До аграфов дошли слухи о странной активности "отверженных" и прислали несколько "яхт" наблюдателей. Нет, за нами никто не увязался, но все тщательно фиксировали характеристики работающего портала, надеясь вычислить примерный сектор нашей конечной точки. Как бы то ни было, из Содружества мы ушли без "хвоста".
        С прибытием "отверженных" в системе Метрополия стало даже немного тесновато. Помимо торговой станции, аграфы прихватили с собой две малых верфи-автомата и ремонтную верфь для кораблей крейсерского класса. Боевая эскадра насчитывала 28 кораблей: линкор, два малых носителя, пять тяжёлых и семь лёгких крейсеров, восемь эсминцев и пять фрегатов. Вся эта разношёрстная компания была от разных производителей: лёгкие и тяжёлые крейсера были в основном из Галантэ, линкор и эсминцы - трофеи, отбитые у аварцев, а остальные корабли - приобретённые по случаю у других производителей из Содружества. Столь же разношёрстной компанией выглядели и все наши транспорты. Похоже, у Боцмана и Патриарха свободного времени в ближайшем времени не будет совсем - надо срочно привести всё это "пароходство" хоть к каким-то единым стандартам и времени для этого потребуется целая вечность.
        Помочь в решении стандартизации помогут две автоматические верфи, одна из которых производства Аварской империи, а вторая - конфедерации Делус. Первая досталась в результате одной из набеговых операций во Фронтире, а вторая - прикуплена на торгах конфиската и обанкротившихся компаний. Верфи находились в не рабочем состоянии и главной их проблемой являлось отсутствие штатного 3D-принтера. Патриарх и Боцман в один голос утверждали, что в нашем случае это не проблема и мы в состоянии самостоятельно произвести недостающее оборудование. Также, Патриарх обещал переработать залитые в ИскИны верфей проекты кораблей, подняв их на уровень 11 -12 поколений. Аварская верфь производила малые транспортные корабли или яхты на основе единого проекта. Верфь из конфедерации была рассчитана на производство боевых кораблей - фрегатов и корветов, опять же основываясь на единый базовый проект. Мощность обеих верфей была примерно одинакова - четыре корабля в серии за две декады. По малым кораблями у нас был полный "затык" и после развёртывания торговой станции Боцман переключался на их восстановление.
        С расселением прибывшей колонии также возникли определённые трудности. Все рвались на планеты, но отсутствие необходимой инфраструктуры резко ограничивало поток страждущих. Пока был установлен вахтовый режим посещения нашего поселения. Аграфы также попытались по-быстрому организовать у себя базовый лагерь, но выяснилось, что при этом значительно пострадают леса - для освобождения необходимых площадей необходима массовая вырубка. Аграфы на такой решительный шаг не решились и основной поток желающих двинулся в нашу сторону. Пригодились внутрисистемные порталы с исследовательской станции Джоре. Благодаря им нам посчастливилось здорово сэкономить на эксплуатации шаттлов и ботов, которые обеспечивали основной грузопоток с планетами. Кстати, если говорить об исследовательской станции Джоре, то я туда перебросил всех аграфов с захваченного во Фронтире аналогичного и поставил перед ними задачу сращивания технологий с целью организации выпуска ИскИнов класса "Линкор" и выше. Биотехнологии я пока прикрыл, как через чур затратные, а готовые к работе биоИскИны определил в стазис-камеры - до лучших времён, так
сказать.
        В заначках у "отверженных" нашлись две производственных линии - медицинских и пищевых картриджей. Медицинскую аграфы забрали к себе на планету, а пищевая осталась у нас. Патриарх с Боцманом смогли выкроить немного времени для производства небольшой партии бытовых 3D-принтеров и теперь этот кластер обеспечивал нас необходимой бытовой мелочью.
        За декаду удалось развернуть торговую станцию и проблема с перенаселением сразу же отступила. Более того, естественный отток населения на планеты привел к обратному эффекту и теперь торговая станция была довольно пустынна. Лорд Кор-Каэль не лгал, когда говорил о выживании клана. Действительно, чистокровных аграфов остался мизер - пара тысяч на общем фоне почти ничего и вполне понятно, что большинство из них собралось переселиться на Аль. Из родственников и близкого окружения насобиралось ещё почти пять тысяч смесок и пиирцев, которые также изъявили желание присоединиться к аграфам. Все остальные особо не заморачивались и перебрались к нам.
        Вновь повторяется история с пиирцами. Когда они узнали, что у нас на попечении находятся ментоактивные малыши-пиирцы (бывшие подруги Иво к тому моменту благополучно разродились) началось массовое паломничество. Счастливых мамаш чуть ли не на руках носили. Пошли разговоры об образовании отдельного рода…
        Первые три декады практически все работали на износ. Больше всего досталось команде ИскИнов: Патриарху, Стратегу и Тактику. Надо было срочно привести в порядок всех своих собратьев на прибывших кораблях "отверженных", снять все закладки и взять их под полный контроль. Команда Джин, через корабельные медицинские секции, а в дальнейшем и станционных медицинских блоков снимали закладки с нейросетей переселенцев. Команда Варги вначале прошерстила службу безопасности "отверженных", а уже потом объединившись, принялись за всех остальных. СБ клана довольно спокойно относилась к информаторам аграфов и уже давно смирилась с их деятельностью, как с неизбежным злом. Меня такая ситуация не устраивала в корне. Среди прибывших прокатилась волна арестов и задержаний. Что делать с сексотами я толком не знал, а потому, поменял им нейросети на нейрокомы и отправил в помощь строителям - рабочих рук катастрофически не хватало.
        Несмотря на полное отсутствие свободного времени, выкроил немного для Аль-Элен - обещания надо выполнять. Из-за скопившихся неотложных дел виделись мы весьма редко, но на моё приглашение аграфка откликнулась сразу. Линн поддерживала связь с Аль-Элен более активно и довольно живо общалась с ней. Операцию по вживлению ментального симбионта решил проводить на Ведуне, так как все запасы биологических имплантов хранились в его медицинской секции. Джин перебралась на планету, организовывать медицинский центр так, что в помощниках у меня была только Линн. Пока я настраивал оборудование девушки успели перешептаться и о чём-то договориться. Предварительное сканирование показало, что аграфы из метрополии держали своих соотечественников, что называется в "чёрном теле". Для Фронтира это, конечно, было круто, а вот для Содружества уже давно пройденный этап. При базовом уровне интеллекта в 146 единиц у девушки стояла нейросеть восьмого поколения и импланты на усиления памяти и интеллекта не выше 50-процентного значения. Линн взглянув на показания медицинского ИскИна, неожиданно поинтересовалась:
        - Поможешь?
        - А надо? - удивился я.
        Линн молча кивнула.
        - Почему?
        - Можешь считать, что у меня пиетет к старшим расам, - улыбнулась она и продолжила. - И ещё… у меня никогда не было подруги-аграфки.
        М-да… мне оставалось только пожать плечами.
        - Нейросеть 12 поколения, импланты на усиление памяти и интеллекта максимального значения, - начал я перечислять, - импланты "Псион" и на укрепление костной и мышечной тканей, личный ИскИн.
        - А может?.. - намекнула Линн на нейросеть Джоре.
        - Нет! - твёрдо отказал я. - Это нужно ещё заслужить!
        Линн кивнула, не особо при этом расстраиваясь. Она прекрасно понимала, что такими девайсами просто так не разбрасываются. Аграфку пришлось немного придержать в медкапсуле, до полного приживления симбионта и активизации нейросети. Обеспокоенный отец прибыл на корабль к моменту её выхода. Чтобы не смущать девушку я с Кор-Каэлем устроились в кают-компании, а Линн пошла поднимать аграфку. Нашу спокойную беседу прервал радостный девичий визг - на пороге кают-компании появилась счастливая взбалмошная девчонка, а не степенная и гордая аграфка. Не успел я током насладиться картиной изумлённого отца Аль-Элен, как та быстро подскочила ко мне и страстно, ну очень страстно поцеловала меня в щеку… Пока я "приходил" в себя, Линн успела отодвинуть аграфку и устроиться рядом со мной. Лукавые искорки в её глазах говорили о том, что меня только, что разыграли. М-да… и когда они успели спеться?
        Аль-Элен тем временем приводила в чувство своего отца:
        - Па-ап! Ты только посмотри, что у меня теперь стоит, - и включила свой идентификатор.
        Кор-Каэль с трудом оторвал взгляд от своей дочери и с недоумением посмотрел на меня. Да, я его понимаю, он всю жизнь боролся за выживание своего рода. Их судьба - постоянная война и всё доставалось им с кровью и потом. "Отверженные" уже давно забыли, что такое бескорыстная дружба… И в этом я с ними был схож. Как достали уже все эти интриги и предательства, хочется покоя и спокойствия. Глядя в глаза Кор-Каэля я внезапно понял, как он устал! Не одно столетие держать себя, что называется в "ежовых рукавицах", постоянно ведя борьбу с врагами клана. И лишь в редкие моменты радости своей дочери он "оттаивал" и был мне за это благодарен.
        - Лорд, - обратился я к нему, - я вам также посоветовал бы выкроить время и поменять сетку. У нас много дел впереди, трудных и больших. Мне бы не хотелось, чтобы выполнению этих задач что-то мешало. Подготовьте также список ваших соотечественников, которым в первую очередь также необходимо заменить нейросети. Сразу всем не получится, но постепенно эту проблему закроем.
        Напоследок Аль-Элен ещё раз чмокнула меня в щёку и уже на полном серьёзе не громко произнесла:
        - Я этого никогда не забуду, Клим…
        Когда аграфы отбыли настал мой черёд:
        - Зачем? - прижал я к себе Линн, интересуясь разыгранным Аль спектаклем.
        - Так надо было, - уклончиво ответила она.
        - Не отпущу пока не ответишь, - прижал её ещё крепче.
        - Осторожнее, медведь! Так и раздавишь нас невзначай! - недовольно пробурчала Линн.
        Не понял… Нас?
        - О! Неужели до нас начало доходить? - съязвила Линн, наблюдая за мной.
        - Так это… ты… - меня не слушался собственный язык.
        - Да, да! Я беременна!
        - Так это же здорово! - прорвало меня.
        Я подхватил Линн на руки и закружил её.
        - Уедем в деревню. Прикупим домик, коровку и заживём! А эти, - я махнул головой в сторону улетевших аграфов, - обойдутся и без нас!
        Линн довольно хихикнула. С анимацией из моей прошлой жизни она была знакома.
        - Как же они без нас? - задумчиво ответила жена. - Да и деревни у нас пока нет.
        - Подожди, ты это к чему? - не понял я.
        - Да не напрягайся ты так! - чмокнула меня Линн. - Пошутила я, немного…
        Вот не поверю! Что-то она всё-таки задумала! Ладно, наступит время сама всё расскажет, а сейчас на планету - беременным в космосе делать нечего!
        Утром следующего дня во время завтрака я отчётливо услышал зов архов. Что-то случилось… Через два часа Ведун и Сумрак ушли в гипер. В системе входа в туманность нас дожидался улей пауков.
        - ВРАГИ! БИТВА! ПОБЕДА!
        Архи, как всегда, были немногословны. Придётся разбираться на месте. Из гипера выходили под "скрытом" и сразу же едва не столкнулись с грудой обломков. Архов в системе уже не было, а обломками были ещё недавно грозными кораблями аграфов. В наличие имелись останки рейдера и трёх разведывательных крейсеров. Высланные андроиды-десантники не обнаружили ни одного трупа - архи взяли свою плату, оставив нам остовы разбитых кораблей. Спасибо и на этом! Восстанавливать здесь практически нечего, но из оборудования и вооружений кое-что сохранилось, что нам весьма кстати. Пришлось вызывать транспорты и инженерное судно.
        Архи, по-прежнему молчали и на мои вопросы отвечали односложно. Единственное, что я сумел понять - эта система входит в зону ответственности пауков и они её контролируют. Меня они считают потомком расы Ушедших, которая их создала, а потому не видят во мне ВРАГА, но и слепо мне подчиняться не собираются. Похоже у нас образовался нейтралитет и думается, что наличие ракет с антивеществом сыграло здесь немаловажную роль. Радует, что ситуация с архами наконец обрела конкретную форму. Что же касается эскадры аграфов, то прибыли они явно по наши души. Связать моё исчезновение из Дальней, заказ на устранение и последующее поспешное бегство "отверженных" из Содружества не так сложно. Аграфам кровь из носу нужно знать куда я подевался с такой оравой профессиональных убийц и диверсантов, а это значит, что от меня они не отвяжутся в любом случае. М-да… а я надеялся на лучшее.
        Тем временем у нас обозначились первые успехи. Аграфы отпраздновали своё новоселье. Смесь современных технологий и природных дарований дала поразительный эффект. Я и Линн были почётными гостями на празднике. Перед самими торжествами лорд Кор-Каэль попросил за аграфов на исследовательской станции. Он твёрдо уверил меня в том, что не стоит опасаться неприятностей с их стороны, у "отверженных" были определённые планы на чистокровных аграфов, а привязывать к себе они умели. Я был не против, но напомнил, что поставленных задач перед ними никто снимать не собирается. Кстати, у исследователей в этом направлении наметились определённые успехи - ими выпущена пробная партия ИскИнов 10 -11 поколений среднего класса и она полностью соответствовала стандартам Содружества. Осталось воспользоваться полученными наработками и выдать на гора ИскИны более высокого класса.
        Само новоселье прошло довольно чинно, я бы даже сказал немного пафосно. Возможно, виной тому были традиции аграфов, о возрождении которых столь много говорилось. В общем, в определённый момент, после очередного оратора, я понял, что ещё немного и меня вырубит. Линн с Аль-Элен были на женской половине и нудное течение мероприятия абсолютно не мешало их оживлённому общению. Лорд довольно быстро сообразил, что с официальной частью пора закругляться и мы перешли к осмотру первого поселения аграфов. М-да… "живых" домов на ветвях многовековых монстров я так и не увидел, но вот вполне современного вида коттеджи поразили своей воздушностью. Для их постройки аграфы модифицировали природную среду, почти не используя искусственные материалы. А ближе к вечеру началось праздничное веселье: банкет, плавно переходящий в народное гуляние, песни, танцы и умопомрачительный салют. Необходимо было срочно вспоминать базу "Аристократ". Ответная речь на банкете и последующие танцы потребовали определённой сноровки. Наш первый проход с Линн был принят явно благосклонно. А дальше веселье пошло по нарастающей. Рядом с нами
постоянно находилась Аль-Элен, пришлось и ей уделить толику внимания - танцы были поделены поровну.
        Несколько смущало полное отсутствие интереса со стороны молодых аграфов к дочери лорда. Вокруг нашей троицы никого особо не наблюдалось, лишь изредка, в перерывах между танцами к нам подходили солидного вида аграфы и выражали своё почтение и благодарность. Без подружек Аль-Элен также не обошлось, но они, как лёгкий ветерок - внезапно появлялись и почти тут же куда-то исчезали, загадочно при этом переглядываясь и мило улыбаясь. Не знаю, что у них на уме, но похоже, у аграфок свои заморочки и мне с наскоку их не понять…
        Глава 22
        Заинтересовался происхождением выражения "Твой номер шестнадцатый, помалкивай"… Порылся в источниках; оказалось, что этими словами Людовик ХV ставил на место своего наследника.
        С введением в строй торговой станции появилась возможность воспользоваться услугами банковской системы Содружества. До этого момента денежные расчёты велись с использованием обезличенных банковских чипов, что было весьма непрактично. Также почти в полном объёме функционировала связь с Содружеством. "Почти" заключалось в строгом контроле исходящего трафика. Варга со своей командой работала на износ, перепроверить сорок тысяч поселенцев довольно сложная и трудная задача. Служба безопасности "отверженных" знала об информаторах среди своих соотечественников и большинство из них работали под их присмотром, но были и неучтённые. Выявлением этих глубоко внедрённых агентов и занималась Варга. Надо сказать, что определённых успехов она уже добилась и пару-тройку таких кротов вычислила и обезвредила.
        Наши верфи выдали первую продукцию. Четыре малых транспорта первой серии были выкуплены шахтёрами. Гонять внутри системы тяжёлые транспорты с лишь едва забитым до половины трюмом было довольно накладно, а вот малые корабли для этих целей подходили идеально. Патриарх, как и обещал, переработал базовый проект фрегата и на днях наш флот пополнился четырьмя новыми боевыми единицами 12 поколения.
        Снова на связь вышли архи. Предложили бартер. Им срочно понадобились биоИскИны, причём не простые, а ментоактивные. Дело в том, что ульем управляет матка архов и чем она могущественней, тем мощнее улей. Архи несколько раз пытались использовать ИскИны Содружества для того, чтобы снять часть нагрузки с матки, но ничего у них не получилось - не тот формат логики. Не знаю каким образом им удалось раздобыть ментоактивный биоИскИн, но для них он оказался настоящей находкой. Управлять ИскИном на ментальном уровне оказалось значительно проще и эффективнее. Для обмена мне были предложены артефакты Джоре и Первой империи Галантэ. От такого предложения я отказаться не смог. Как оказалось, архи были ярыми почитателями артефактов древних. Они с усердием собирали всё, что связано с их создателями. Что-то им удавалось активизировать, но основная масса артефактов им была недоступна, так как требовала привязки, а для этого нужна кровь древних.
        Передо мной стоял довольно серьёзный выбор - архи враги Содружества. Любой биологический объект рассматривается архами лишь как пища. Поддерживая арахнидов, я как бы соглашался с гибелью сотен тысяч, миллионов ни в чём не повинных граждан Содружества и Фронтира. С другой стороны, те же самые аграфы и их союзники открыли охоту на меня и моих людей. Спрашивается, чем действия разумных отличаются от действий пауков? И там, и там - война, смерть и разруха. У меня за спиной десятки тысяч разумных, которые доверились и поверили мне. И я просто обязан использовать любую имеющуюся возможность, чтобы защитить их. Что же касается Содружества… я ведь не Бог и от моего выбора мало, что изменится. Терзаться совестью должны те, кто выпустил эту тьму на свет белый.
        Размен проходили в системе, где архи недавно столкнулись с аграфами. Сразу все биоИскИны предлагать не стал, посмотрим, как пройдут эти торги, а там посмотрим… Наш десантный бот пристыковался к боту архов, ровно на середине пути между ульем и нашими кораблями. М-да… я, конечно, предполагал, что встреча с пауками в "живую" будет незабываемой, но таких ощущений не предполагал. Представьте себе боевого четырёхметрового богомола с нехилыми такими клешнями, который со своей высоты давит на тебя устрашающими жвалами. На "вооружении" у архов не только пауки, но вот, попадаются и такие членистоногие переростки.
        Как оказалось, надо пережить первую волну эмоций, а потом уже не так всё впечатляюще. Общение проходило, через матку, а трое зелёных переростков были в роли "принеси-подай". Чтобы лишний раз не провоцировать архов, с собой взял только андроидов. Те как-то сразу определили, что они не совсем "живые разумные" и отнеслись к ним довольно безразлично. С обменом удалось определиться довольно быстро: пять биоИскИнов ушли за опытно-промышленный кластер по производству мелкосерийных опытных партий нейросетей и имплантов, а также универсальный инженерный комплекс с ремонтных верфей Первой империи Галантэ. За помощь с привязкой ИскИнов мне было предложен многофункциональный синтезатор по производству комбезов и скафов Джоре. К обоюдному удовлетворению на этом торги были закончены.
        По возвращении, первым делом запустили линию по производству нейросетей и имплантов. Наше штучное производство не позволяло заменить нейросети всем поселенцам и нам приходилось использовать вторичные девайсы, чтобы хоть как-то закрыть наши потребности. Теперь эта проблема полностью решена и мы получили возможность одновременного производства нескольких моделей нейросетей причём разных поколений. Более того, по уверениям Патриарха на данном оборудовании имеется возможность выпускать нейросети до 14 -15 поколений в перспективе. Инженерный комплекс сразу же ушёл на ремонтные верфи и с его помощью мы планировали значительно ускорить ремонтные работы на кораблях нашего флота. Что же касается производства комбезов и скафов, то здесь тоже всё в понятно - гораздо проще и значительно дешевле произвести данный товар на месте, чем закупать его в Содружестве. Порадовала возможность производства не только продукции гражданского назначения, но и за счёт некоторого снижения производительности, её боевых аналогов.
        Обстановка в Содружестве тем временем медленно, но неуклонно накалялась. Объявленное аграфами эмбарго на поставки ИскИнов класса "Линкор" привело к остановке строительства боевых кораблей в империи Аратан и его союзников. Аварцы воспользовались моментом и заручившись поддержкой федерации Галантэ резко активизировали свою деятельность во Фронтире, непосредственно у границ аратанской зоны ответственности. В Содружестве только нивэйцы почти не пострадали от ограничений со стороны аграфов. В федерации было налажено собственное штучное производство ИскИнов 10 поколения. Стоимость боевых кораблей построенных по заказам других стран резко подскочила в связи с дефицитом тех самых ИскИнов.
        По сведениям наших информаторов, аварцы активно модернизируют свой промышленный потенциал, подготавливая экономику к масштабному переходу на десятое поколение. В частности, 6-й имперский Флот, базирующийся недалеко от границ Фронтира, пополнился в последнее время четырьмя линкорами и двумя тяжёлыми носителями, которые по характеристикам условно можно отнести к поколению 9+. Вскоре всю эту мощь следует ожидать у границ нашего сектора. Данная перспектива тревожила. Во Фронтире особо не заморачиваются с соблюдением договорённостей о территориальной целостности и если какая из сторон "случайно" ошиблась и забралась на пару секторов не в ту сторону, то никто особо возмущаться не будет - просто в следующий раз пострадавшая сторона также постарается "заблудиться" в незнакомом направлении.
        Стратег предложил несколько обезопасить аварское направление и в направлении системы базирования 6-го Имперского Флота был отправлен разведчик с заданием сброса боевого вируса, разработанного Тактиком и Флорой. Боцман специально изготовил для этих целей несколько десятков разведывательных зондов, работающих под "скрытом". Проверка в реальных условиях показала, что ИскИны производства федерации Галантэ не "видят" данный вирус и ничего существенного противопоставить пока не могут. По прогнозам Флоры, антивирусные системы аварцев довольно активно развиваются и вскоре научатся обнаруживать данные программы. А пока у нас появляется лишний шанс пережить встречу с боевыми кораблями аварцев.
        От наших осведомителей также стал известен маршрут поставок ИскИнов из федерации Галантэ в империю Арвар. Наши планы по усилению флота по-прежнему стояли на первом месте, но в связи со сложившейся ситуации в Содружестве реализация этих планов была невозможна. Возникла идея многоходовки, которая поможет нам пополниться несколькими тяжёлыми боевыми кораблями и полученная информация от осведомителей играла здесь ключевую роль. Если всё сложится, то аварцам и аратанцам здорово не повезёт, но как у нас говорят: ничего личного - бизнес…
        Спустя декаду разведывательный крейсер Тайфун под "скрытом" вынырнул в одной из транзитных систем Аварской империи. Трафик в системе был достаточно оживлённым и на появление вооружённой яхты аграфов никто, кроме диспетчерской службы не отреагировал - сказывалось близкое соседство с федерацией Галантэ. Яхта зашла в доки торговой станции и "потерялась" ото всех любопытных на несколько суток. Лишь с появлением в системе войскового транспорта аварцев в сопровождении пары эсминцев яхта "очнулась" и покинула станцию, тут же уйдя в "скрыт".
        Транспорт аварцев не стал задерживаться и по специально организованному для него коридору сразу же отправился в разгон. Сопровождающие его эсминцы немного приотстали, соблюдая безопасную дистанцию и обеспечивая прикрытие уходящего в гипер грузовика. Перед самым прыжком поверхность портала перед эсминцами внезапно мигнула и пошла рябью. Сработала оставленная нами закладка и корабли сопровождения отправились по положенному им маршруту. Думаю, о том, что войсковой транспорт и разведывательный крейсер ушли совсем по другим координатам особо говорить не стоит.
        Проведённая операция очень напоминала угон транспорт аграфов, только на сей раз в группу захвата входили "отверженные" и андроиды со средствами поддержки. Едва транспорт с ИскИнами аварцев вышел из гипера, как ему на встречу отправились два шаттла-невидимки. "Отверженные" поколениями оттачивали технику незаметного проникновения на борт боевых кораблей и на сей раз их наработки сработали безотказно. Фишка аграфов-диверсантов заключалась не в использовании каких-то особых технических средств, хотя без них всё равно не обойтись, а в доскональном знании слабых мест в проекте конкретного корабля. После благополучного проникновения на борт транспорта мне с Флорой оставалось лишь блокировать датчики системы безопасности и подключившись к внутренней сети потихонечку подбирать ключики к основному ИскИну корабля. А как только транспорт ушёл в гипер началась зачистка экипажа.
        "Отверженные" по техническим коммуникациям добрались до боевой рубки и мгновенно, почти без сопротивления, захватили её. Никому из офицеров экипажа даже в голову не приходило, что боевой корабль может быть захвачен противником во внутренних секторах империи. Две звезды андроидов изолировали десантную секцию, не дав экипажу ни малейшего шанса добраться до оружейки. Управление штатными боевыми дроидами перехватила Флора и те направились проверять жилую секцию. Заблокированный ИскИн ушёл в перезагрузку и безмолвствовал, блокируя вспомогательный ИскИн, требуя при этом коды доступа. Искомые коды нашлись на нейросети капитана транспорта, повязанного "отверженными" и лежащего рядом с остальными офицерами в углу боевой рубки. После "беседы" Флоры с нейросетью капитана корабль перешёл в разряд моей собственности.
        На этом наша работа не закончилась, время поджимало, а нам ещё предстояло разобраться с грузом. Восемь ИскИнов класса "Линкор", 18 ИскИнов среднего класса и сопутствующее оборудование нашлось в переоборудованном бронированном грузовом отсеке транспорта. Флоре предстояло избавиться от всех закладок в ИскИнах и поставить свои. К моменту выхода из гипера весь груз находился в шаттлах и был готов к переброске на крейсер, который сопровождал нас. "Отверженные" остаются на транспорте и перегоняют его к границам конфедерации Делус, где и будут нас дожидаться. Бывший экипаж корабля был заперт в десантной секции и ожидал своей участи.
        Перебравшись на Тайфун, ушли в центральные сектора Аратана, поближе к имперским верфям. В прилежащей системе находилась довольно крупная торговая биржа. Именно там мы выложили четыре одиночных анонимных лота на продажу ИскИнов. Остальные придержали, на них у меня были другие планы. В сложившейся ситуации с поставками ИскИнов, продать выставленные лоты было нереально - служба безопасности империи Аратана без лишних вопросов конфисковывала такие "подарки". Именно на это я и рассчитывал. После проверки эти ИскИны будут отправлены на имперские верфи - достраивать корабли как-то надо… Нам останется лишь дождаться ввода в их строй и перехватить при перегонке на флотскую базу. Осведомители на верфях имелись, так что информацию о ходе строительства нужных нам кораблей мы будем иметь в полном объёме.
        Как я и предполагал, наши лоты даже не были выставлены на торги - СБ империи сработала быстро. У нас образовалось окно свободного времени, которое надо было использовать с пользой. Связался с Экли Сан, главой отдела продаж одной судостроительной компании в конфедерации Делус, где мы построили наши крейсера.
        - Экли Сан! - я сразу же перешёл к делу. - У меня есть к вам одно очень интересное предложение.
        - Да, внимательно слушаю вас, Леон, - вспомнил он меня.
        - Мне по случаю досталось несколько ИскИнов, хотелось бы их обменять на кое-какое производственное оборудование и вооружение.
        Ограничения в поставках ИскИнов докатились и до делусцев. Конфедераты были в сравнительно не плохих отношениях с аграфами, но в то же время поддерживали отношения и с Аратаном - главным оппонентом Галантэ в Содружестве. Вот те, в отместку и урезали вдвое поставки ИскИнов.
        - Более конкретно можно? - заинтересовано отозвался Экли.
        - Два больших и восемь средних, - сократил я абревиатуру.
        - Мэ-э… - в ступоре промычал глава отдела продаж, - это действительно очень интересное предложение. Необходима личная встреча. Пропуск я организую.
        Через несколько суток транспорт аварцев стоял в доках станции знакомой судостроительной компании, а ещё через несколько часов я и Экли сидели за столиком в ресторане "Гранд". Расправившись с заказом Экли сразу же приступил к делу.
        - Хотелось бы сразу определиться по поводу предлагаемого вами оборудования.
        Флора переслала приготовленный нами файлик с характеристиками ИскИнов.
        - Э… весьма неплохо, - озвучил изучение полученных данных Экли. - С этим мы разобрались, а что же хочет получить взамен наш уважаемый друг?
        - Меня интересует малая производственная линия тяжёлых истребителей "Корсар".
        - Однако! - удивился глава отдела продаж. - Вы же должны понимать, что наше руководство не поддерживает передачу военных технологий третьим лицам.
        - Возможно, руководство изменит своё мнение учитывая ситуацию в Содружестве и количество предлагаемого мной оборудования?
        - Может быть, может быть… - неопределённо пробубнил Экли, явно с кем-то консультируясь через нейросеть.
        После непродолжительной паузы он продолжил:
        - Я связался с генеральным директором и он не против обменять ИскИны на требуемый вами производственный комплекс. У нас на складах как раз имеется такой.
        - Какого поколения оборудование?
        - Седьмого.
        - Вам не кажется, что предполагаемый обмен несколько неравноценный? Я вам предлагаю новые ИскИны 10 поколения, а вы мне изношенное оборудование седьмого…
        - Да, но и вы поймите нас, мы не можем нарушать приказы нашего всеми горячо любимого вождя, а он прямо говорит, что секретные технологии достояние конфедерации и продаже не подлежат.
        - Хорошо, пусть будет так, но на продажу оборудования седьмого поколения вы всё же решились.
        - Это оборудование уже ни для кого не секрет и снимается со складского хранения.
        - Так может имеет смысл поднять уровень списываемого оборудования до девятого поколения?
        М-да… кажется я немного переборщил с пожеланиями - Экли схватился за сердце и с выпученными глазами пытался, что-то сказать.
        - Да как такое возможно? - наконец выговорил он. - Техника этого поколения всё ещё стоит на вооружении и заменяться будет не скоро.
        - А если я удвою своё предложение?
        - Нет, нет - это всё равно невозможно, - уже не столь решительно продолжил он.
        - Тогда, может вы продадите мне линию по производству спортивных гоночных машин девятого поколения?
        Глава отдела продаж явно не понял о чём идёт речь и с удивлением посмотрел на меня.
        - Ну, как же, - продолжил я, - если с истребителя снять вооружение, то получится превосходная спортивная машина!
        - Кажется я понимаю, о чём вы… - начало доходить до Экли. - А кластер по производству вооружений мы просто "утилизируем"!
        Дело в том, в производственный комплекс входит шесть кластеров, отвечающих за изготовление: корпусов, энергетики, двигателей, оборудования, вооружений и полностью автоматизированной сборочной линией. Основу кластеров составляли специализированные 3D-принтеры. Экли предлагал в сопроводительных документах кластер вооружений изъять, тем самым обходя законодательные ограничения, оформляя продажу с пометкой "оборудование гражданского назначения". Предложенная схема оказалась универсальной и мне удалось, с некоторой доплатой, договориться о приобретении производственных линий по изготовлению малых и средних "исследовательских зондов", на самом деле являющихся противоракетами ближней и средней зоны обороны.
        Тяжёлые истребители "Корсар 9ФМ" не сильно уступали "Гарутам" сполотов, небольшую партию которых мне удалось прикупить. Да, были некоторые проблемы с массой и размерами, тяговооружённостью и оборудованием, но это было не столь критично, особенно учитывая разницу в поколение. Истребители делусцев пользовались заслуженной славой в Содружестве и ценились за живучесть и простоту обслуживания. Боцман обещал при поддержке кластера ИскИнов на исследовательской станции переработать проект "Корсара" подняв его уровень до 12 поколения, что сравняет его с лучшими образцами из Центральных Миров. В моих планах по созданию оборонной инфраструктуры, производству собственных истребителей отводилась существенная роль. Пора переходить к стандартизации вооружений, чтобы максимально снизить расходы на обслуживание. В ближайших планах была замена парка истребителей на двух средних носителях и переоборудование в носители двух войсковых транспортов, создание лётной секции на боевой станции, организации в нашей системе патрульных сил. Так что спрос на производимые истребители в ближайшие годы будет повышенным.
        Никаких других дел у делусцев у меня более не намечалось и я с чувством выполненного долга выдвинулся к границам конфедерации, где нас дожидался Тайфун. А дальше наши дороги разошлись - транспорт с грузом ушёл домой, а я на крейсере вернулся в Аратан. Наши осведомители сообщали, четыре реквизированных ИскИна были в срочном порядке доставлены на имперские верфи и установлены на почти достроенные линкоры нового 10 поколения. Сейчас они проходили заводские испытания в прилегающих закрытых секторах. Соваться туда было бессмысленно, в каждой системе стояла боевая станция, которая полностью контролировала обстановку в системе и обеспечивала проведение испытаний. После того, как линкоры вернутся на верфи и будут устранены выявленные дефекты, заводские перегонные экипажи доставят корабли согласно распределению на флотские базы приписки. По предварительным данным два линкора уйдут на границу с Центральными Мирами, а остальные два - поближе к Фронтиру. Два последних должны пройти через систему, в которой мы и расположились.
        Весь расчёт захвата линкоров строился на внезапности нападения и срабатывании закладок оставленных в ИскИнах. Захват транспорта аварцев показал, что экипажи кораблей во внутренних секторах ведут себя беспечно и совершенно не готовы к нападениям. Будем надеяться, что заводские экипажи недалеко ушли от профессионалов. К тому же перегонные команды минимальны по численности и наличие полноценных боевых подразделений на борту линкоров не предполагается.
        Вышедшие из гипера линкоры оказались под прикрытием - каждый из них сопровождала пара эсминцев. Флора сразу же зафиксировала отклик ИскИнов, закладки сработали как надо! Наш крейсер тут же ушёл в "скрыт" и стал сближаться с линкорами. На сей раз моего присутствия на борту захватываемых кораблей не требовалось, но нейтрализовать команду всё же было необходимо. Четыре шаттла-невидимки отправились на абордаж. Как только они поравнялись с линкорами, открылись лацпорты ближайших к боевой рубке лётных палуб и шаттлы тут же юркнули в гостеприимно открывшиеся двери. На эсминцах наверняка, что-то заметили, но было уже поздно. Связь с линкорами отсутствовала и установить контакт с перегонным экипажем они не могли.
        На счёт беспечности и отсутствия защиты я погорячился - в рубке каждого линкора сияли отметки псионов. Защитник сразу же пометил цели и запросил варианты решения внезапно возникшей проблемы. Остановился на пункте "УНИЧТОЖИТЬ". Я не знаю успеют ли "отверженные" и андроиды добраться до боевой рубки, если выберу "НЕЙТРАЛИЗОВАТЬ". Насколько быстро очнутся псионы также неизвестно, всё зависит от их индивидуальных возможностей и силы приложенного воздействия. Оставлять своих один на один с разъярёнными одарёнными, да ещё на кораблях ушедших в гипер, я не собирался. Извините ребята, но вы оказались не в том месте.
        - "Все псионы в Содружестве работают на свои службы безопасности и просто нашпигованы всяческими закладками, - проинформировала Флора. - Договориться с ними нет ни малейшего шанса".
        Активизирую Защитника и мне резко поплохело, а ещё через мгновение линкоры уходят в гипер. Теперь остаётся только ждать. Будем надеяться, что к моменту выхода в Галифате, откуда можно было напрямую добраться до нашей туманности, линкоры будут под полным контролем "отверженных".
        Как только мы оказались в точке выхода, Флора, используя все возможности разведывательного крейсера, просканировала систему. Линкоров ещё не было, мы умудрились опередить их, но судя по работе портала они уже были на подходе. Ещё несколько минут и две громадины, одна за другой, вываливаются из гиперврат. Мы тут же получаем короткие доклады - на линкорах всё спокойно. Используя идентификаторы чрезвычайных ситуаций, требуем обеспечения "зелёного" коридора и не снижая скорости снова уходим в гипер. Через несколько суток мы благополучно добрались до Метрополии.
        Внезапное появление двух новейших линкоров вызвало живейший интерес среди "отверженных", они всю жизнь мечтали служить на подобных кораблях. Теперь, когда их жизнь кардинально изменилась и уже далеко не все видели смысл в продолжении воинской службы аграфы несколько остепенились, но адреналиновых маньяков всё равно ещё хватало!
        Линкоры считались главной ударной силой любого флота Содружества и Центральных Миров. Проекты этих кораблей довольно сильно отличались друг от друга и всё зависело от возможностей стран-производителей. Наиболее сбалансированные и мощные линкоры были родом из Центральных Миров и особо удивляться этому факту не было причин. Новейшие конструкционные материалы, ИскИны последних поколений, мощная энергетика и практически непробиваемые силовые щиты, соответствующее оборудование и вооружение делали корабли старших рас эталоном для подражания.
        Аварцы, не имея в наличие современных мощных образцов генераторов и, как следствие энергетических щитов, были вынуждены пойти по пути бронирования корпусов. Их линкоры выглядели массивными и неуклюжими переростками, с наименьшим среди собратьев заброневым объёмом корпуса. Понятно, что ни о какой особой автономности и запасах вооружений здесь речи не шло. У аратанцев ситуация была получше: надёжные силовые щиты позволили избавиться от лишнего веса и сделать упор на наступательное вооружение, но, как всегда, подводило оборудование, не в полной мере обеспечивающее применение вооружений на максимальных дистанциях боя. Наиболее совершенные линкоры были у нивэйцев, но это был скорее штучный товар, к тому же весьма недешёвый.
        В своём новом проекте линкоров аратанцы попытались избавиться от своих прежних просчётов и воплотить в нём все свои последние наработки. По мнению Патриарха, после некоторых доработок линкоры почти не будут уступать своим собратьям из Центральных Миров, а если загнать их в ремонтные доки и провести глубокую модернизацию, то и значительно превосходить. К сожалению, время у нас в дефиците и о модернизации речи пока не идёт - нам бы успеть избавиться от мелких огрехов и сформировать экипажи.
        Глава 23
        А ведь раньше сорокалетних женщин я считал старыми тётками. Простите меня, милые девушки…
        Не успели толком отметить нашу удачу с линкорами, как внезапно исчезла связь с Содружеством. Ближайший к нам ретранслятор перестал отвечать на запросы. Последнее, что он успел передать - данные с разведывательного зонда. Оставленный для контроля обстановки в системе зонд зафиксировал появление рейдовой группы аварцев: четырёх тяжёлых и трёх лёгких крейсеров, среднего носителя и пяти эсминцев.
        - Корабли 8 -9 поколений, - прокомментировал данные Тактик. - Всё указывает на то, что к нам в гости пожаловал 6-й Имперский Флот аварцев.
        - Что будем делать? - поинтересовался у команды ИскИнов.
        - Можно восстановить связь используя возможности гиперврат, - первым откликнулся Стратег. - Правда, портал придётся держать в активном режиме без соответствующей нагрузки, что в конечном итоге скажется на работе генераторов закачки.
        - Странно, что имперцы вообще появились в этом секторе, - выразил свои сомнения лорд Кор-Каэль, которого я пригласил на совет. - Аварцы стараются без особой нужды не соваться в приграничные с архами районы.
        - По-вашему, они целенаправленно вышли на этот сектор… - подхватил я его мысль.
        - Скорей всего, они действовали по наводке. Недавно, где-то поблизости, пропали несколько кораблей аграфов, - предположил он.
        О том, что это дело рук архов лорд ещё не знал.
        - Да, я в курсе.
        Кор-Каэль с удивлением посмотрел на меня. Пришлось рассказывать.
        - Теперь понятно с какой стороны ветер дует. Скорей всего, в системе с ретранслятором устроят засаду - будут ждать его хозяев.
        - Полностью согласен с лордом, - продолжил Стратег. - Учитывая тактику использования боевых групп в аварском флоте могу предположить, что это не только засада, но и наживка. Где-то поблизости должна быть ещё одна рейдерская группа, а возможно и две. Стоит нам появиться, как тут же прибудет подкрепление.
        - Судя по численности рейдерской группы аварцы рассчитывают на встречу с противником в составе не менее 4 -5 единиц крейсерского класса, - предположил я.
        - То есть, если удивить их количеством и составом, - поддержал меня Кор-Каэль, - то шансов у аварцев, практически не останется. А разгромив группировку имперцев, мы надолго отобьём у них желание соваться в эти сектора.
        М-да… не думал, что лорд настолько кровожаден - в глазах огонь, странная ухмылка на лице… Чем же аварцы так насолили аграфу? Стратег попытался нас урезонить, но вскоре согласился, что выдвинутая нами идея вполне осуществима и после тщательной проработки имеет право на жизнь. Через пару часов план предстоящей кампании был готов и был принят к действию.
        Наша эскадра включала в себя почти все боевые корабли "отверженных": линкор, два носителя, по четыре тяжёлых и лёгких крейсера, шесть эсминцев. С моей стороны были выставлены два тяжёлых и столько же лёгких крейсеров, тройка крейсеров-невидимок и пара эсминцев. Два новейших линкора и несколько крейсеров оставались в резерве из-за недокомплекта личного состава и текущего ремонта, но в крайнем случае и они могли бы выйти на подмогу. За короткое время нам удалось значительно повысить боевые возможности, скажем прямо, довольно устаревшего флота "отверженных". На всех кораблях были заменены ИскИны и накопители из наших запасов, проведена модернизация основных узлов и оборудования. Теперь боевые корабли "отверженных" ни в чём не уступали их аналогам из 6-го Имперского Флота аварцев.
        Первыми в систему с ретранслятором вошли невидимки. Я прекрасно понимаю, что появление пяти кораблей аварцы засекут по любому, но именно столь значительное количество "невидимок" должно на первых порах дезориентировать противника. После нашего выхода мы "засеяли" зону гиперокна зондами постановщиками помех. Крейсера-разведчики направились в сторону лёгких сил аварцев, перед ними стояла задача по нейтрализации эсминцев противника и части лёгких крейсеров. Ведуну и Сумраку достались тяжёлые крейсера. Носитель нам не по зубам и он будет на совести идущих за нами.
        Сразу же за нами из гипера вышла громада линкора. Аварцы тут же активизировали системы целеуказания и наведения, наши зонды тут же отреагировали, забив систему ложными отметками целей. Чтобы отфильтровать показания сканеров необходимо время и по нашим расчётам его должно хватить для выхода всей нашей эскадры. Если у аварцев имелись явные проблемы с целеуказанием, то у нас таких затруднений не было в принципе. Не успел линкор "отверженных" выйти из гипера, как тут же открыл мощный огонь из туннельных орудий. Аварцы не ожидали такой прыти и несколько подрастерялись, чем воспользовались наши крейсера-невидимки, отстреливая движки эсминцев.
        - Капитан! - обратился ко мне Стратег. - В системе обнаружено два малых корабля под "скрытом". Предположительно - эсминцы-разведчики восьмого-девятого поколений.
        М-да… эти поганцы могут нам здорово навредить. Пришлось в срочном порядке переключаться на новые цели. Аварцы, тем временем, отошли от шока и открыли шквальный огонь. С носителя была выпущена армада истребителей, которая устремилась в сторону нашего линкора. Навстречу им вышли наши истребители и штурмовики, защищая флагман. Вышедшие из гипера крейсера волнами ракетных атак штурмовали аварцев, те в ответ не скупились и отвечали тем же.
        Подобравшись к одной из невидимок, выбросил два десятка тяжёлых дронов-истребителей. Действуя по наводке, они быстро обнаружили эсминец и закружили карусель, снося всё вооружение и оборудование с его внешнего корпуса. Ещё два десятка дронов унеслись ко второй цели. Стратег тут же переключился на новую цель - носитель противника. Линкор "отверженных" здорово просадил его щиты, но носитель держался. Наш залп с тыла стал полной неожиданностью для аварцев, а щиты в задней полусфере были не так активны - два снаряда, накачанных ментальной энергией, буквально прошили щиты и броню рванув в районе энергетического отсека. Через мгновение на месте носителя вспыхнула новая звезда.
        - Капитан! - рядом со мной возник Тактик. - Все корабли противника заражены вирусом, который был доставлен на базу 6-го Флота нашими зондами-разведчиками.
        Разработка наших ИскИнов вышла достаточно своеобразной. Любой вирус, внедрённый в боевые системы, достаточно быстро обнаруживается и блокируется. В крайнем случае система перезагружалась и запускалась в аварийном режиме. Тактик предложил воспользоваться уязвимостями программного кода инженерных и технических комплексов, имеющихся на борту почти любого корабля. В момент активации вируса ремонтные комплексы, под предлогом ликвидации боевых повреждений, приступают к разборке основных энерговодов корабля и тому подобных действий. В результате боевой корабль сталкивается с острой нехваткой энергетических мощностей, без возможности полноценной накачки силовых щитов и пульсаров.
        - Активировать вирус! - отдал я команду.
        Наша эскадра тем временем взяла аварцев в плотные тиски и те явно не были готовы к такому обороту. Половина крейсеров и почти все эсминцы уже были выбиты и зачищались десантными партиями, а другая половина оборонялась из последних сил не имея возможности уйти в гипер из-за включенной "глушилки" на линкоре. Через несколько минут щиты на боевых кораблях аварцев стали резко проседать. Ещё пара минут и мы дожали имперцев, проломив их защиту - ракеты добрались до корпусов кораблей и стали рвать их в клочья.
        Наши потери были невелики - несколько попаданий в линкор, без нарушения герметичности корпуса (спас броневой пояс) и боевые повреждения средней тяжести на двух эсминцах и крейсере. Боцман обещал за пару-тройку часов вернуть корабли в строй. Теперь нам предстоит дождаться вторую рейдерскую группу аварцев. Сигнал о нападении аварцы успели передать в самом начале боя.
        Долго ждать не пришлось. Через восемь часов после последнего залпа в систему начали заходить аварцы. Первыми вынырнула восьмёрка эсминцев и сразу же напоролась на выставленные нами минные заграждения. Те, кто избежал встречи с минами был расстрелян практически в упор. За эсминцами потянулись крейсера и расправиться с ними с ходу уже не получилось. Пара крейсеров наскочила на остовы разбитых эсминцев и погибла от внутренних взрывов. Ещё тройку крейсеров удалось встретить прямыми попаданиями туннельных орудий, их силовые щиты не выдержали и просели до нуля. Подоспевшая волна ракет без особых проблем расправилась с уже беззащитными кораблями. Четыре крейсера противника успели как-то вывернуться и бросились в рассыпную. Гоняться за каждым не было времени, тем более, то на выходе из гипера обозначилось ещё несколько целей. С нашего носителя были выпущены все истребители и штурмовики, которые и занялись разбежавшимися аварцами. Лётные секции с крейсеров также были задействованы в этой атаке.
        - Капитан! - Стратег показал на экран тактической обстановки, показывающий окно выхода из гипера. - Судя по характеристикам возмущения метрики пространства к нам идёт, что-то очень большое и мощное. Предполагаю, линкор и тяжёлый носитель.
        - Линкор!? Да откуда он здесь? - не удержался я.
        Дело в том, что в состав рейдовых групп линейные корабли не входят и их появление здесь нами даже не просчитывалось.
        - Средства усиления. Очевидно, аварцы слишком серьёзно отнеслись к факту обнаружения работающего ретранслятора на сектора занятых архами.
        - "На линкоре псион"! - взвилась Флора.
        Защитник моментально выбросил менюшку с выбором дальнейших действий. Не успел я толком сосредоточиться, как на виртуальной карте Защитника отобразилась вторая засветка псиона - из гипера вывалился тяжёлый носитель. Одновременно с двумя я точно не справлюсь! Выбираю линкор и жму на "УНИЧТОЖИТЬ". Сквозь меня проходит лавина энергии, едва не выворачивая всё нутро наружу. Больно! Отметка псиона поблекла, но не исчезла - успел поставить щит, гад! Второй долго не раздумывал и сразу же атаковал меня.
        - "ЩИТ"! - отдал команду Защитнику.
        Такое ощущение, что вокруг загустел воздух. Каждое движение давалось с трудом. Все, кто был со мной в рубке потеряли сознание. Необходимо добить псиона с линкора, если он очнётся, то вдвоём они меня в бараний рог скрутят. Пока второй набирается сил для повторного удара надо срочно атаковать.
        - "УНИЧТОЖИТЬ"!
        Едва не захлёбываюсь - кровь пошла носом. Ничего не слышу, из ушей также течёт кровь. В глазах темнеет.
        - "Клим! Не смей отключаться! - вопит Флора. - Соберись ли мы все погибнем"!
        Защитник услужливо подсвечивает отметку псиона.
        - "Почему засветка одна? - мысли как в тумане. - Должно же быть две"?
        Дотягиваюсь до "светлячка" и опять жму на "УНИЧТОЖИТЬ".
        - "Запасы энергии в накопителях использованы полностью", - доносится сообщение от Флоры и я падаю в темноту…
        Крышка медкапсулы уходит в верх. Рядом появляется Джин.
        - Я уже думала, всё - отбегался наш командир, - она осуждающе посмотрела на меня. - Как только не сгорел? Надо же умудриться, за две минуты через себя все запасы из накопителей пропустить!
        - "Флора"!?
        - "А чего удивляться? Ты же как поднял щит, так и не отключал его! Мало того, Защитник подстроился под тебя и держал этот щит над всем кораблём! Ты представляешь какой расход энергии был? - делано бодро отрапортовала Флора и будто споткнувшись добавила уже тише. - В общем, если бы не ты, то на крейсере ни одной живой души не осталось".
        - Чего задумался? - продолжала наседать Джин. - Давай вставай! Там аграф уже все пороги оттоптал, дожидаясь тебя.
        Пока добирался до кают-компании связался со Стратегом.
        - Обстановка?
        - Не переживай, - успокоил он меня. - Сейчас лорд сам всё доложит. Крепкий мужик оказался. Когда ты отключился взял командование на себя и довёл бой до конца. Мне его действия корректировать даже не пришлось.
        Не успел оказаться на пороге кают-компании, как едва не споткнулся.
        - Владыка! - Кор-Каэль застыл, склонив голову.
        - Лорд, давай оставим эти титулы для церемоний. Мы сейчас на боевом корабле.
        - Капитан! - тут же исправился аграф. - Разрешите доложить обстановку?
        Я молча кивнул.
        - Система под нашим полным контролем. Аварцы разбиты. Безвозвратные потери корабельного состава: два эсминца и лёгкий крейсер. Потери средней и лёгкой тяжести: линкор, пять крейсеров и два эсминца. Безвозвратные потери среди личного состава - 186 разумных. Захваченные линкор и тяжёлый носитель почти не повреждены, за исключением выжженых ИскИнов. Почти весь личный состав тяжёлых кораблей противника погиб от ментальных атак.
        - Да я вроде бы по ним не особо бил… - оторопел я.
        - Вы, капитан, возможно и не били, а вот штатные псионы аварцев не заморачивались и лупили со всей дури, не обращая внимания на потери среди своих - уж очень выжить хотели.
        - Что на счёт повторного нападения аварцев?
        - Маловероятно, капитан. Аварцы и так задействовали на этом направлении едва ли не четверть сил своего 6-го Флота. Оголять границу с Фронтиром ради нас они точно не рискнут.
        - Трофеи?
        - ИскИн Боцман утверждает, что возможно восстановление четырёх тяжёлых, двух лёгких крейсеров, крейсера-разведчика и четырёх эсминцев. Транспортные и инженерные корабли я уже вызвал. Через сутки должны подойти, - бодро отрапортовал лорд.
        До прихода транспортов я занимался осмотром захваченных кораблей. Главный приз - линкор и тяжёлый носитель были созданы на базе единого корпуса и внешне мало чем отличались друг от друга. Основным оружием линкора являлись спаренные туннельные орудия и противокорабельные ракеты производства конфедерации Галантэ. Нам здорово повезло, что аварцы не успели их применить. Основным оружием носителя являлись 120 истребителей и штурмовиков, кроме того, к десантной секции были причислены 20 десантных ботов. Помимо боевой поддержки кораблей соединения на носитель возлагались задачи по высадке десанта, коего на борту значилось два полка (около 1000 десантников), но на данный момент на его борту базировался лишь один полк - массированных десантных операций аварцы не планировали.
        Захваченные корабли были в удовлетворительном состоянии (ИскИны к этому времени успели заменить) и хоть сейчас были готовы идти в бой. Дело было за малым - сформировать новые экипажи. Опять вылезала старая проблема - где взять разумных? Это только на первый взгляд сорок тысяч много. Больше половины из них гражданские и члены семей "отверженных", не малая часть остальных по тем или иным причинам была негодна к службе. Похоже, настало время снова заглянуть в Дальнюю, но это не выход из положения. Надо, что-то в очередной раз придумывать.
        Десантники уже успели обшманать захваченные корабли и порадовали богатой добычей. На линкоре нашлась походная касса соединения, плюс к тому обезличенные кредитные карточки членов экипажа, в общей сложности насобиралось, что-то около 650 миллионов кредитов. Головной болью стали полторы тысячи захваченных аварцев. Я даже не представлял, что с ними делать… Кроме трудовых колоний ничего в голову не лезло. А вот Кор-Каэль смотрел на аварцев словно сквозь сетку прицела. Надо будет поинтересоваться, где рабовладельцы перешли ему дорогу.
        Вместе с транспортами в системе появились архи. Вернее, сначала появились грузовики и инженерные корабли, а буквально час спустя вдруг из ниоткуда появилось два улья архов. На всех кораблях была объявлена боевая тревога, но спустя несколько минут я её отменил - прибыли наши знакомые, любители биоИскИнов. Архи не стали сближаться и наблюдали за нами издалека. Сразу же отдал приказ по эскадре - всем медицинским секциям приступить к изъятию нейросетей и имплантов у погибших аварцев. Нам надо с чем-то идти в Дальнюю, чего же добру пропадать? Нейросетями собственного производства торговать не хотелось - уж очень они приметными получились. Архи согласились некоторое время "подежурить" в системе за скромное вознаграждение в виде замороженных тушек аварцев. Нам такое соглашение было на руку - разведчики аварцев, которые вскоре здесь объявятся, наверняка спишут всё на архов.
        За сутки успели загрузить все прибывшие транспорты. В системе оставили новый ретранслятор, окружив его остовами разбитых и обобранных кораблей, густо засеяв окрестности минными полями. Надеюсь, умные намёк поймут, а дураки не доберутся. Архи, как и обещали, остались. Напоследок они сообщили, что готовы к новому обмену. Заодно поинтересовались объектом бартера. Возможности архов мне были неизвестны, а потому особо не заморачивался, что первое в голову пришло, то и сказал. А вдруг?
        Дома нам устроили грандиозную встречу. Оказывается, у "отверженных" принято отмечать любую, даже незначительную победу над аварцами, а тут такой разгром! Именно аварцы стали главным противником изгнанных аграфов. Охота на первоклассный живой товар началась сразу же, как только "отверженные" перебрались в Содружество. Правящим Домам Галантэ организованная оппозиция была совсем не нужна и лишь со временем, когда численность изгнанников сократилась в десятки раз, аграфы смилостивились и изредка подкидывали заказы на "грязную" работу для соотечественников в изгнании. Что же касается Кор-Каэля, то его первая жена наложила на себя руки не выдержав позора, попав в рабство к аварцам, после захвата её корабля во Фронтире. И таких поломанных судеб были тысячи: у кого родные и близкие, а кто и сам побывал в шкуре раба - у "отверженных" был свой счёт к аварцам и забывать они ничего не собирались!
        Вместе с поздравлениями получил очередной нагоняй от Линн. Джин успела посетовать на одного неугомонного деятеля, который лишь благодаря счастливому стечению обстоятельств не скопытился раньше времени. Как ни странно, но и Аль-Элен удостоила меня явно неодобрительным взглядом. На сей раз празднование было организовано у нас и Аль-Элен гостила в нашем доме. Кор-Каэль остановился в своём представительстве, а Аль у нас, как-то странно всё это… Нет, то, что жена и аграфка основательно сдружились было видно и невооружённым взглядом, но для меня все эти манипуляции были малопонятны…
        Праздник надолго не затянулся - дел было невпроворот! С восстановлением боевых кораблей пришлось притормозить. Наши возможности позволяли производить лишь срочный ремонт. Этот вопрос надо решать как можно скорее. Далее необходимо решить проблему по комплектации экипажами захваченного линкора и носителя! Пока у нас время есть, но аварцы не зря крутятся в соседних секторах и трюк с архами их надолго не задержит. Вполне возможно, что вскоре здесь объявятся и гости из Галантэ - поиски пропавшей эскадры аграфов никто не прекращал.
        Стратег и Флора обратили внимание на обстановку в республике Хакдан. Там на границе с Фронтиром наблюдается волна беженцев. Ксенофобские настроения руководства республики подвигли военных начать очередную "победоносную" войну с ашурами (рептилоидами). Но, что-то у военных не срослось и приграничный конфликт перерос в боевые действия по всей линии соприкосновения, причём явно не в пользу хакданцев. Военные, боясь хаоса в связи с неконтролируемым потоком беженцев сдерживали их, не пропуская в метрополию. Обстановка на границе была накалена до предела. Беженцы были готовы переселиться хоть на другой край света, лишь бы подальше от всех этих ужасов войны. Именно это нам и было нужно. Осваивать планеты мы будем за счёт притока беженцев, а экипажи подбирать среди освободившихся от хозяйственной деятельности "отверженных" и за счёт рекрутов из Дальней.
        Срочно поставили на переоборудование под госпитальные судна два средних войсковых транспорта. Просто так в приграничную зону Хакдана нас никто не пустит, а вот такую "гуманитарную помощь" - запросто. Понятное дело, что в зоне боевых действий без охраны никуда - два тяжёлых и два лёгких крейсера, три эсминца будут сопровождать наши мобильные госпитали. Если поднапрячься и задействовать все корабли, то за раз тысячи две беженцев можно вывезти особо не напрягаясь. Переоборудование заключалось в установке дополнительных жилых модулей в грузовом отсеке и дополнительной медицинской секции, благо с этим проблем у нас не было - медицинского и прочего оборудования с разбитых аварских кораблей хватало. Эскадру возглавил кэптен Шон Дерги, опыт общения с со своими коллегами у него огромный.
        Дэй Коув уходит в Дальнюю на ещё одном транспорте в сопровождении трёх крейсеров. Его задача привезти новобранцев и договориться со сполотами о покупке ещё двух шахтёрских маток - добываемого сырья стало заметно не хватать. Извлечённые нейросети и импланты уйдут на закупку необходимого сырья на Гее. Кстати, я нашёл применение захваченным аварцам, сдав их Алину. Муж моей названной сестры всё же нашёл применение своему горнопроходческому комплексу. Сравнительно недалеко от нашего городка обнаружились залежи редкоземельных металлов. Вот он там вгрызается в скалы и формирует тоннели, а аварцы и другие штрафники ударным трудом выкупают себе свободу. Пришлось, правда, пожертвовать одной шахтёрской маткой и приземлить её - других перерабатывающих комплексов под рукой не было.
        Мне же, как всегда, досталось самое нудное - побывать на исследовательской станции, забрать готовых андроидов и отправиться на встречу с архами. Хозяйством у нас остаются заведовать две девушки-красавицы: моя жена, на нашей планете и Аль-Элен - на аграфской. Они как-то незаметно взяли на себя бразды правления и претензий к ним у меня не имеется. Общее командование в системе на Кор-Каэле. Он уже доказал, что на него положиться можно.
        На исследовательской станции всё шло своим чередом. К отправке была готова первая партия андроидов в количестве 300 единиц. Мало, конечно, но, как говорится, на безрыбье и рак рыба. У нас три линкора с полком десантников на каждом борту по штатному расписанию, тяжёлый носитель - ещё два, на восстанавливаемые крейсера также потребуется в общей сложности два полка. Получается семь полков, убираем командиров боевых звёзд, в итоге имеем более двух с половиной тысяч вакансий для андроидов-десантников. М-да… многовато выходит… Мастер обещал поднапрячься и через декаду-полторы выдать вторую партию из пятисот андроидов. Порадовал меня первой тестовой партией ИскИнов класса "Линкор" 12 поколения предназначенной для продажи в Содружестве. Найти бы только кому их всучить, чтобы самому голову не оттяпали… Забрал со станции два десятка биоИскИнов. Архи сторговались со мной именно за такое количество. Если и на этот раз бартер пройдёт без осложнений, то может имеет смысл продолжить изготовление биоИскИнов? Среди полутора тысяч аварцев идеологических фанатиков хватает. Чем они не кандидаты?
        Глава 24
        В Ошире из тюрьмы сбежал особо опасный преступник. По составленному фотороботу было арестовано 140 деревень.
        Архи меня уже ждали. Как и в прошлый раз обмен товаром произошёл на состыковавшихся десантных ботах. Два богомола молча проверили биоИскИны и только после этого в системе появилось два ещё улья, крепко держащих в гравитационных захватах флотскую инженерную станцию. От внезапного появления архов всегда захватывало дух - вот в системе никого и вдруг, без всяких возмущений метрики пространства, буквально из ниоткуда появляются ульи. Ни в Центральных Мирах, ни тем более в Содружестве не понимали, каким образом архи перемещаются в пространстве. Знали лишь то, что для прыжка архам не надо было разгонять свои улья, они практически с места могли уйти в гипер. Замечено также было, что прыжки ульев значительно короче кораблей из Содружества и Центральных Миров. Если для рейдеров прыжок за 30 -40 систем не был особо выдающимся результатом, то ульи дальше, чем за 10 -15 систем за раз не перемещались, по крайней мере, иного результата ещё никто не фиксировал. Именно потому нашествие архов скорее напоминало ползучую и неотвратимую экспансию, а не блицкриг лихих атак.
        Инженерная станция не уступала в размерах боевой, что стояла у нас в Метрополии. Сейчас она была частично "упакована" и гигантские ремонтные доки были свёрнуты на внешнем корпусе. Откуда архи притащили станцию гадать не буду. Судя по отклику, производителем сей техники являлись делусцы, что само по себе довольно странно. Вождь нации утверждает, что интересы государства не выходят за пределы её границ, но я вижу обратное. Станция явно побывала в переделке, местами побита и её фактическое наличие говорит о том, что у делусцев, где-то в глубоком Фронтире была своя база, на которую и "посчастливилось" наткнуться архам. Впрочем, это не мои проблемы, главное, что теперь мы сможем восстановить все имеющиеся у нас корабли, вплоть до линкоров. Производственная база инженерной станции позволяет производить всю номенклатуру необходимого оборудования и снаряжения для модернизации и переоборудования боевых кораблей: от высококлассной брони и разнообразных датчиков с детекторами, до маневровых и прыжковых двигателей. По сути, станция являлась судостроительной верфью, без возможности постройки корпусов        По мне так архи здорово перемудрили со стоимостью станции - всего два десятка биоИскинов. Не может так дёшево стоить сеё творение делусцев.
        - "Это для тебя инженерная станция невообразимая ценность, - вставила свои пять копеек Флора, - а для архов обыкновенный кусок металла. У пауков совершенно иные, не совместимые с нашими технологии".
        - "Как такое может быть? - удивился я. - Создали архов Древние и их технологии до сих пор несбыточная мечта для существующей цивилизации. А здесь - "не совместимые с нашими"?
        - "Да кто его знает, Клим, как пауки дошли до этого? - похоже, Флора сама толком не понимала в чём суть проблемы. - В твоей прошлой жизни существовало понятие, которое объясняло почти всё - ЭВОЛЮЦИЯ! Кстати, очень удобный термин, когда толком объяснить ничего не можешь"!
        Архи, после передачи станции сразу же ушли, а мне пришлось дожидаться транспорт, загрузить его и только после этого отправиться домой. Патриарх, изучив спецификацию на моё приобретение затеял в системе грандиозную перестройку. Боцман со своей командой буквально разрывался на части. Патриарх решил создать единый судостроительно-промышленный кластер на базе инженерной станции усилив её ремонтным доком и верфью-автоматом. В результате он планировал получить промышленный комплекс, который был бы способен производить одновременный капитальный ремонт двух боевых кораблей класса "Линкор" или четырёх класса "крейсер". Модернизированная и доработанная до новых стандартов судостроительная верфь по производству малых боевых кораблей до эсминцев включительно теперь могла собирать восемь фрегатов или четыре эсминца за две декады.
        Станция действительно побывала в переделке, некоторые секции потеряли герметичность и потребовалась её полная ревизия. В ходе осмотра складских помещений обнаружилось две нештатных медицинских секции и партия виртуальных обучающих капсул. Всё оборудование девятого поколения. Находка откровенно порадовала. Из штатного оборудования отыскались девять ремонтных и шесть инженерных комплексов в не полной комплектации.
        В самый разгар разворачивания станции со мной связался Дэй Коув из Дальней с запросом по оплате за шахтёрские матки, кроме того, он передал просьбу о встрече от сполотов. Что конкретно им от меня надо ему не сообщили, но намекнули, что интерес может быть взаимовыгодным. М-да… а это уже интересно… Зачем я так срочно понадобился сполотам?
        Оставил станцию на Патриарха, а сам рванул в Дальнюю. Сполоты связались со мной сразу же, как только Ведун вышел из портала. Пригласили к себе на торговую станцию. Встреча была назначена в VIP-зоне жилой секции в одном из кабинетов администрации станции. Два сполота не стали тянуть кота за хвост и сразу же приступили к делу.
        - Виконт, - сполоты почему-то предпочли именно это обращение, - мы долго наблюдали за вашими появлениями в этой системе и пришли к определённым выводам.
        Оба сполота уставились на меня, очевидно ожидая от меня какого-то признания.
        - Так в чём же проблема, господа? - не повёлся я.
        - Наши аналитики пришли к единому мнению, что вы как-то управляете порталом, хотя он находится под нашим полным контролем. Мы ни разу не зафиксировали конечную точку ваших перемещений. Что вы на это скажете?
        - Я не понял, вас интересует конечные координаты или почему они не сохраняются в памяти гиперврат?
        Мне понятен интерес сполотов. Возможность сохранения в тайне конечного адреса очень дорогого стоит и за обладание этой тайной можно многое отдать.
        - На счёт конечных координат вопрос не столь актуален, хотя, те же аналитики утверждают, что вы обосновались в никому неизвестной, но пригодной для жизни системе, - продолжил второй сполот.
        - Наше правительство было бы вам весьма признательно, если секрет сохранения конечных координат стал достоянием и нашего народа, - витиевато загнул первый.
        - А на сколько оно будет признательным? - поинтересовался я.
        Что? Не культурно? Так извините, кто на такие темы разговаривает, не представившись? Они прекрасно знают кто я такой. А кто они? Не хочу никого обижать, но послать пообщаться со мной могут и простых "пешек", которые ничего толком не решают, а изображать из себя обольщённого вниманием старших недоумка я не собираюсь. Очевидно, что-то такое отобразилось на моём лице и сполоты резко сбавили.
        - Извините, мы не представились, - хозяева встали из-за стола. - Официальные представители службы безопасности в системе Дальняя.
        М-да… не сильно я ошибся на счёт "пешек". Система безопасности - это не та контора, с которой я хотел бы договариваться. Сполоты опять присели и продолжили:
        - Обозначьте, пожалуйста, ваши интересы.
        - Мне нужен флотский арсенал и планетарные технологические комплексы.
        - Виконт, ваши требования не реальны и противоречат нашим законам! - возмутился один из сполотов. - Далеко не все официальные представители государств Содружества удостаиваются чести деловых предложений со стороны сполотов! Вы должны это понимать!
        М-да… а это идея!
        - Когда вы определитесь с лицом, способным решать возникающие трудности, буду рад с ним обсудить наши общие интересы, а сейчас я вынужден покинуть вас. Извините, срочные дела!
        Я встал и вышел. Нагло? Да! Но и сполоты повели себя, как хорошие сволочи - я должен упасть им в ноги и выложить все тайны только из-за того, что они соизволили обратить на меня своё внимание. Пускай ищут более адекватную кандидатуру для переговоров! Эти два придурка решили меня в наглую развести, они даже эмоции свои особо не прятали.
        Чтобы зря не терять время отправился на Гею, там проблем тоже хватает. Сполоты связались со мной на следующий день. Сообщили, что прибыли заказанные шахтёрские матки и мы можем их забрать. Заодно "пригласили" встретиться вновь. На сей раз меня принимал статный, я бы даже сказал излишне стройный для сполотов, первый секретарь посольства в Дальней. Если быть откровенным, то в этом захолустье, посольство состояло всего из двух сполотов: первого секретаря и… кто-то там вроде "принеси-подай".
        Первым делом я поинтересовался насколько широки полномочия первого секретаря, на что он напыщенно ответил:
        - На моей памяти ещё не возникало таких проблем, которые посольская служба не смогла бы разрешить. Разумеется, речь идёт только о территории Фронтира, - тут же поправился он.
        - Входит ли в ваши обязанности установление дипломатических связей с государствами, расположенными на территории Фронтира?
        - Безусловно, - усмехнулся сполот. - Только я, кроме вольных баронств никаких государственных образований во Фронтире припомнить что-то не могу, не считая негуманоидных, конечно.
        - Это не важно, господин посол, - кивнул я ему. - У меня к вам предложение. Давайте проведём переговоры на нашей территории. Вопросов сразу же станет значительно меньше.
        Сполот задумался.
        - Вы же понимаете, что как официальное лицо я не могу находиться на борту вашего корабля и в то же время, как я понимаю, вы хотите сохранить координаты своей системы в тайне. Наш корабль при прохождении врат может считать точку прибытия.
        - Не волнуйтесь, вопрос перемещения вашего корабля я беру на себя. На данный момент важно лишь ваше принципиальное согласие.
        Сполот в очередной раз "завис".
        - Да, ваше предложение весьма заманчиво и мы принимаем его. Должен вас предупредить, что меня будут сопровождать представители службы безопасности и аналитическая группа. Время готовности к вылету мы вам сообщим дополнительно.
        Именно этого я и добивался! Срочно связался с Патриархом и Кор-Каэлем - необходимо организовать торжественную встречу. Патриарх воспользовался моментом и потребовал официально ввести имперский флотский Устав - народу у нас прибавилось, а форма и воинские звания… не соответствуют. Принятие Устава одобрил. Тут же пришёл запрос о присвоении имён линкорам и назначении капитанов. Вот же, нашёл время загрузить…
        После недолгих размышлений вспомнил цветочную серию в Российской армии. Чем мы хуже? Пускай враги от таких названий раньше времени головы ломают. Линкор "отверженных" теперь называется Маллорн и его капитаном назначен лорд Кор-Каэль. Линкор, отбитый у аварцев - Пион и его капитан Дэй Коув. Тяжёлый носитель - Астра, капитан Шон Дерги. Пара атаранских линкоров получили имена Эдельвейс и Гиацинт. На Гиацинте капитаном стал Хейг Ровен, Эдельвейс достался мне. Все капитаны линкоров и тяжёлого носителя получили очередные звания - капитан 1-го ранга ВКС монархии Росс. Мне же Патриарх присвоил звание контр-адмирала. М-да… вот такие дела… Не думал, не гадал и вдруг тебе - монархия!..
        - "И чему ты удивляешься? - влезла Флора. - Патриарх руководствуется законодательной базой Джоре, а согласно ей мы на империю пока не тянем"!
        Не думал, что Флора столь ярая сторонница государственности.
        - "А откуда взялось название монархии"?
        - "Ну, как же! Ты основатель Правящего Дома и первое лицо монархии. У тебя своё родовое имя - всё просто! Кстати, Патриарх просил определиться с должностями органов власти"!
        - "Какими"?
        - "Внешнеполитический блок".
        - "Э-э… Кор-Каэль. Он эту кухню чуть ли не с самого рождения знает".
        - "Министр внутренних дел".
        - "Бран Сол".
        - "Экономический блок, как я понимаю, остаётся в руках твоих э-э… - замялась Флора, но тут же быстро продолжила. - Я имела в виду Линн и Аль-Элен".
        - "Да, именно так. А что ты имела в виду"?
        - "Ничего особенного", - съехала Флора.
        - "Мне кажется, что ты от меня, что-то скрываешь".
        - "Клим, я не могу ничего от тебя скрывать. Если ты хочешь я расскажу, но Линн просила эту тему с тобой пока не обсуждать. Поговори с ней сам".
        М-да… похоже, на корабле образовался бабский бунт! Какие тайны могут быть от любимого монарха!? Приеду - разберусь!
        - "Командующий флотом", - продолжила Флора.
        - "Хейг Ровен".
        - "Командующий десантными силами флота".
        - "Риг Тан".
        - "Служба Безопасности".
        - "Варга Стоун. Мне кажется, что было бы целесообразнее Кор-Каэлю и Хейгу Ровену присвоить звание контр-адмирал. Под их командованием находятся значительные силы и приравнивать их к командирам боевых кораблей не целесообразно".
        - "Принято"! - дошло сообщение от Патриарха.
        Сполоты отозвались на следующий день. Яхту посла сопровождали два тяжёлых крейсера. В нашу систему ушли всем скопом. ИскИны на кораблях сполотов брать под контроль не пришлось, координаты нашей системы им считать так и не удалось - не хватало прав доступа.
        Встретили нас шикарно, сам не ожидал… Как только вышли из гипера к нам пристроился почётный эскорт - слева и справа от нас появились две группы кораблей, в каждой из которых был крейсер-разведчик и четвёрка фрегатов. Смотрелось довольно эффектно. Проходя мимо боевой станции, наблюдали эскадры наших крейсеров. Немного погодя разглядели крупные тушки линкоров, которые примостились возле инженерной станции. Два из них стояли на стапелях и было не понятно строятся ли они или проходят ремонт. Думаю, увиденное сполоты тщательно фиксировали и записывали для дальнейшего анализа. На орбитах планет расположились две эскадры транспортов, общее количество которых уже вплотную приблизилось к десятку.
        Я абсолютно не беспокоился на счёт того, что астронавигационные комплексы на кораблях сполотов смогут определить координаты нашей системы. Нам с этой задачей справиться удалось с большим трудом и, то лишь, побывав в сопредельных системах. Значимые ориентиры за пределами туманности не определялись, а внутри её мы передвигались благодаря наличию звёздных карт доставшихся от Джоре. Даже если сполоты, как-то умудрятся определить, где они находятся, нужно ещё очень постараться найти вход в туманность и не столкнуться при этом с архами.
        Официальная встреча намечалась в недавно отстроенной резиденции. Чтобы не афишировать наличие внутрисистемных порталов к резиденции добирались на шаттлах, благо там была предусмотрена посадочная площадка. Резиденция монарха представляла собой небольшой дворцовый комплекс стилизованный под старину. Пиирец-архитектор постарался и облагородил всю прилегающую территорию, организовав помимо дворцовой площади, традиционные прудик с фонтанами и парк с аллеями и беседками. Мне сеё творение понравилось - без особых изысков, но со вкусом.
        В Тронном зале нас уже ждали: Кор-Каэль и Хейг Ровен были в форме имперского флота Джоре и блистали новыми знаками отличия, Бран Сол и Варга Стоун облачились в мундиры планетарных войск, а Линн и Аль-Элен были в строгих деловых костюмах. Всё хорошо, но меня откровенно смущал стоящий в глубине зала трон монарха. Похоже, не дорос ещё…
        Согласно протоколу, предстояла церемония представления и я должен был занять своё законное место, но… не смог себя перебороть. Присутствующий здесь аватар Патриарха, поняв моё замешательство решил упростить процедуру, проведя её, что называется "на ногах" - не столь уж и сильное нарушение этикета, тем более, что сполоты появились в зале вместе со мной.
        - Линн де Росс! - начал представление Патриарх. - Премьер-министр планеты Эль.
        - Аль-Элен де Росс! - зычно продолжил ИскИн. - Премьер-министр планеты Аль.
        Что-то мне стало как-то не по себе… Это как? Когда? Почему не помню!? Поворачиваюсь к Линн, та мило улыбается и тут же получаю от неё сообщение: "Поговорим позже"! Аль-Элен тоже улыбается, но глаза прячет. Ладно! Поговорим позже.
        - Лорд Кор-Каэль! - продолжил представление Патриарх. - Министр иностранных дел.
        За спиной послышалось шептание аналитиков посла:
        - Вот и пропажа нашлась! Наши "друзья" лорда и его "отверженных" по всему Содружеству ищут, а они вон, где объявились!
        - Хейг Ровен! Командующий флотом монархии.
        - Бран Сол! Министр внутренних дел, - закончил Патриарх.
        Посла сполотов представил уже я.
        - Теперь мне понятно, почему вы интересовались моими полномочиями Ваше Высочество, - усмехнулся посол.
        Мне понятна ирония сполота, в моём лице он узрел очередной выверт Фронтира - монархия, уступающая любому Звёздному Баронству. С точки зрения военной мощи мы были на уровне и даже несколько выше, а вот с численностью населения и экономической составляющей у нас были откровенные проблемы. Монархия пока не вышла на уровень самоокупаемости и строилась за счёт моих личных накоплений.
        Далее у нас планировался торжественный обед и осмотр "достопримечательностей" обеих столиц. Деловые переговоры были назначены на завтра и проходить они будут на торговой станции. Когда гости убыли на Аль я, как и обещал занялся Линн. Уединившись в личных апартаментах дворца, ожидал обещанного разговора. Линн молчала и явно не знала с чего начать.
        - Так, когда я умудрился обзавестись второй женой? - подтолкнул я её.
        - Всё дело в обычаях, Клим. Ни ты, ни я о них не догадывались и всё случилось по незнанию.
        - Ты давай не юли, а говори, как оно есть. О том, что случилось ты узнала гораздо раньше меня, но почему-то промолчала. Интересно почему?
        - Всё началось с того момента, как ты решил помочь Аль-Элен с ментальным симбионтом и заодно установил ей нейросеть последнего поколения. По обычаям аграфов они должны были расплатиться с тобой, но ты цену не назначил. По тем же обычаям выходило, что ты сделал подарок. А какой подарок делают незамужней девушке? - внезапно наехала на меня Линн.
        - Э-э… - завис я от неожиданности.
        - Правильно! - торжественно продолжила жена. - Аграфы восприняли твой шаг, как демонстрацию намерений и… согласились!
        - Подожди, не спеши… - остановил я Линн. - Выходит, у них там, кто-то, что-то решил и Аль-Элен согласилась, абсолютно не испытывая ко мне никаких чувств?
        - В том-то и дело, что испытывает! Не знаю, чем ты её задел, но она явно не равнодушна к тебе. А что касается, кто решает и принимает решения, то у аграфов с этим вопросом всё просто - решает семья, а принимает окончательное решение невеста! И имей в виду, что аграфы к институту брака относятся несколько иначе, чем это принято у нас. Для них главное - крепкий семейный союз. Любовь и сексуальные влечения они считают детскими болезнями, а не признаком стабильной семьи. Аль в этом смысле повезло - она только вступает на тропу зрелости и её влечение может совпасть с их традиционными взглядами.
        - М-да… и всё же, когда?
        - Помнишь праздник у аграфов? Так вот, ночевали мы не в гостях у Аль, а в нашем доме и Аль там хозяйка. Когда Аль-Элен приезжает по делам на Эль, она останавливается не у своих, а в нашем доме! Теперь понимаешь?
        М-да… без меня, меня женили… И всё из-за того, что всего лишь захотелось сделать подарок красивой девушке. Точно говорят: "В чужой монастырь со своим уставом не ходят". Попытался сделать хорошее дело, а в ответку получил вторую жену. Где справедливость спрашивается? Надо срочно озадачить Флору поиском информации по обычаям и этикету основных рас Содружества и Центральных Миров. Когда-то уже давно я изучил подобную базу - "Аристократ", но она была общего порядка и выдавала крайне скудную информацию: в какой руке держать щипцы для омаров, как не оттоптать ноги партнёрше по танцам, ну и правила хорошего тона, зачастую выражавшиеся в навыках владения холодным оружием.
        - И чего столько молчала?
        Линн присела рядом и крепко прижалась ко мне.
        - Боялась, наверное. Я не знала, как ты отреагируешь на эту новость. Аль стала мне, как сестра. У меня в жизни не было подруги ближе. А ты странный. У тебя какие-то свои принципы и они явно не из тех, что в ходу в Содружестве. Здесь две-три жены в семье обыденность. Я боялась потерять подругу, Клим. К тому же, вскоре я уже не смогу делить с тобой ложе…
        К вечеру в системе появилась эскадра Шон Дерги. Сполоты вначале всполошились, но видя, что мы никак не реагируем на появление кораблей успокоились и стали с интересом за ними наблюдать. Как я и рассчитывал, рейд по Фронтиру вылился в две тысячи моих новых подданных (монарх я или как…). С Дальней в этот раз удалось набрать полторы сотни новобранцев во флот и две сотни переселенцев, которым надоела нездоровая суета, что в последнее время образовалась на Гее. Мест всяких у нас много и тихих, спокойных уголков хватает с избытком. Пускай себе потихонечку в земле копаются, фермерством, так сказать, занимаются - и им в прибыток и нам на прокорм.
        Аль-Элен появилась под вечер. Сполоты вернулись к себе на яхту, а она сразу же к нам. Линн, судя по всему, уже сообщила о нашем разговоре и Аль была не столь скована, как в тронном зале. До появления Аль, мы с Линн занимались переездом с места нашего временного местожительства. Патриарх настоял на том, что монарх просто обязан жить в официальной резиденции. Специально для этих целей почти весь третий этаж дворцового комплекса был отстроен, как жилая секция для проживания монарха и его семьи. Надо сказать, что отделка этажа и покоев мне понравилась. Там не было вполне ожидаемой ляпистости и вычурности, в глаза не лезла позолота, а над головой не свисали массивные канделябры и балдахины. Всё было практично и в тоже время по-домашнему уютно. Больше всего мне понравился мой рабочий кабинет, олицетворяющий аристократическую простоту английского стиля. Флора "по секрету" поделилась информацией о том, что оформлением жилого сектора занимались девочки.
        - Как будем жить? - спросил я появившуюся Аль.
        - Дружно, будем жить, Клим, - уверенно ответила она.
        Линн и Аль подошли ко мне и мы обнялись. Уткнувшись в их макушки, подумал, что не всё так плохо в этом мире, есть в нём и приятные моменты.
        Сью и Вед категорически отказались переезжать вместе с нами. Сью практически всё время пропадала на кораблях нашего флота. Сейчас она проходила практику на одном из фрегатов, которые недавно сопровождали сполотов. Вед тоже не оставался без дела, он был под опекой Рига и постигал нелёгкую службу десантника-штурмовика. Наше временное жильё осталось за ними, но там ребята появлялись довольно редко.
        Предложил переселиться к нам Маре с Алином, но те тоже вежливо отказались. Ранее я связывался с Марой и предлагал ей перейти вместе со мной на линкор. Она сразу же отказалась, говорит, что не её уровень, да и к Ведуну прикипела. Обещала, что после практики заберёт к себе Сью и поднатаскает её немного - вот и будет мне в дальнейшем помощница.
        Оглядываясь назад, я отчётливо понял, что не зря напрягался весь последний год: мне удалось построить, пусть маленькую, но свою империю; обзавестись соратниками и поддаными, заключить союз с одним из представителей Центральных Миров и обзавестись боевым флотом. Мало того, я умудрился даже дважды жениться… Но все эти события не приблизили меня к тайне моего происхождения и кем я являюсь по сути. Надеюсь, что закончив с основными делами у меня появится время уйти в Дальний космос, туда, где я смогу найти ответы на свои вопросы.
        конец четвёртой книги

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к