Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Барон Серж де Сангре. Книга 2 Ринат Камильевич Назипов
        Барон Серж де Сангре #2 Миры Содружества (Вселенная EVE Online)
        Опять попал и неизвестно куда. Как выбираться? А черт его знает. да и надо-ли?
        Ринат Назипов
        Барон Серж де Сангре -2
        Пролог
        Совсем небольшой лайет, бывшей Великой Сатрапии Сельджи, Ахолия, был очень негостеприимным местом. С утра до вечера безжалостные лучи местного светила, именуемого местными жителями Глаз Эрлика, омывали землю яростным потоком, выжигая редкие травы, заставляя листья, еще более, немногочисленных деревьев съеживаться, сворачиваться в сухие бурые трубочки, шуршащие под порывами горячего ветра. Ветер срывал их, гнал по растрескавшейся опаленной почве, то подбрасывая в воздух, то швыряя в лица, вместе с жалящим песком, редким путникам и еще более редким счастливым обладателям более совершенных средств передвижения, нежели те, что достались людям от природы, уныло тащившимся по пыльным дорогам Трузанда.
        Еще совсем недавно, каких-то тридцать лет назад, лайет Ахолия был личным ленным доменом одного из вазари Великого Сатрапа и входил в состав провинции Трузанд, Великой Сатрапии Сельджи. Но все проходит и все меняется. Закатилась звезда Великой Сатрапии, не так могучи и храбры оказались ее воины, не так быстры и выносливы, ее кони, не так сильны и знающи ее маги, а сам Лучезарный, отвернулся от своих верных рабов. Ну и, не так надежны и покорны оказались вассалы и союзники. Тысячелетняя Сатрапия рухнула за какие-то три года. Небольшое государство северных варваров, возникшее не так далеко от северных границ Великой Сатрапии и долгие годы служившее источником рабов, а значит и богатства для Сатрапии, как-то незаметно набрала силу и пока правители Сатрапии блаженствовали, подмяла под себя почти сотню диких племен и народов. За столетия все они перемешались и, как в плавильном котле, переплавились в единый народ. Постепенно полноводная река рабов с севера Сатрапии превратилась в тонкий ручеек, а потом и вообще иссякла. Только тогда Сатрап обратил свой взор на молодую Империю, послав на усмирение своих
бывших рабов Армию. Так началась скоротечная, но от этого не менее кровавая война. Гарудцы, так стали называть себя жители новой Империи, по имени своего Бога - Гаруды и по названию своей Империи - Империи Гаруды, наголову разгромили Армию Сатрапии, а потом не такие уж и многочисленные войска Империи, вторглись и на просторы самой Сатрапии. Вассалы, еще вчера клявшиеся Великому Сатрапу в верности и покорности, вдруг оскалились в хищном оскале, союзники, лебезившие при его Дворе и подбирающие крохи с его стола, вдруг отвернулись и пренебрежительно отказали и в помощи, и в кредитах. Великая Сатрапия, старая, дряхлая и с выбитыми зубами, оказалась лицом к лицу с сильным, молодым и злым хищником. И запылали города, рушились вековые дворцы и храмы Лучезарному Эрлику. Твердой ногой встали захватчики во всех лайетах и провинциях Сатрапии. Наглые гарудцы, почти год, вывозили в свою Империю бывших рабов, ценное сырье, драгоценные металлы и камни, опустошали дворцы, храмы и сокровищницы верных слуг Великого Сатрапа. Они расчленили огромное государство на десяток мелких и нищих лайетов, обложив каждый из них
непосильной контрибуцией. Освободили и вывезли сотни тысяч рабов, оставив нищих сельджинцев оплакивать свое былое могущество.
        Два десятка лет назад, убогий городишко Акнара, стал столицей лайета Ахолия. Именно сюда перебрался один из бывших вазари Великого Сатрапа, а по совместительству и владыка нищего лайета. Перебрался со всей своей семьей, личной гвардией и с тем немногим, что ему позволили взять с собой гарудцы. Так городишко, население которой, до войны, насчитывало полторы-две тысяч жителей, а в Сатрапии встречались и деревни, где жила в два-три раза больше народу, вдруг стал столицей. Но это событие почти никак не отразилось ни на нем самом, ни на его жителях, разве что добавило им лишних проблем, ведь вместе с вазари, в городок пришли и гарудцы, разместив, не только в столице, но и во втором, еще более убогом городишке лайета, свои гарнизоны и комендатуры. Нет, захватчики не вмешивались в местную жизнь, если не считать того, что отменили рабство и запретили кому бы то ни было держать невольников. Они даже изредка помогали местным, ведь вместе с солдатами, пришли и лекари, и кузнецы, и даже пара умников, которые шныряли по всему лайету, в сопровождении малой когорты солдат, выискивая чем можно еще поживиться с
этой мертвой земли. Зато, они восстановили и наладили сбыт единственного ценного, что родила иссушенная почва лайета - ореха Шакри.
        Так получилось, что единственная, более-менее приличная дорога, соединяла именно эти два небольших городка, ставших вдруг, в одночасье, центрами цивилизации. Оба города стояли у подножия старых, выветрившихся скал, в местах, вполне пригодных для жизни. Наверху же простиралось суровое жаркое плоскогорье. Тут не было ни рек, ни ручьев, ни озер, тут не выпадали дожди, и выцветшее небо круглилось над выжженной землей голубовато-белесым куполом, неизменным и равнодушным.
        Местность эта, однако, у местных, совсем не считалась проклятой Эрликом или иным могущественным божеством, ибо здесь, в сухом и жарком климате, и росла пальма Шакри. Очень необычное дерево, сельджинцы считают, что это дерево послано им Лучезарным Эрликом, в качестве Дара и Проклятия, одновременно. Невысокое, с пепельного цвета бугристой корой, сквозь которую пробивались волосистые отростки, с жидкой кроной, ядовито желтого цвета, что не смогла бы укрыть от солнца даже мышь. Тем не менее, орехи Шакри ценились, да и ценятся, очень высоко, ибо именно они являются основным и пока незаменимым ингредиентом для красителя, придающего любой ткани неповторимый цвет морской волны, а кожу превращающего в прочнейшие доспехи, мало чем уступающие железу. Орехи эти, раньше, вывозились во многие государства, теперь же, единственным их покупателем стала Империя Гаруда. Из века в век шакри дарил, если не процветание, но более-менее надежный кусок лепешки и глоток воды, жителям Ахолии, одна пальма могла обеспечить хозяину верный кусок хлеба, три или четыре - прокормить семью, а целая плантация означала богатство.
Пальмы шакри росли лишь в землях засушливых и жарких, почти бесплодных, где не выдерживал даже колючий пустынный кустарник сакрул, однако и эти стойкие деревья нуждались в воде.
        Ахолия же, на воду был скуп. Здесь ее добывали из глубоких колодцев, уходивших вниз, в прокаленную почву, сухую глину и камень на пять, десять и даже пятнадцать лиг. Из самых глубоких скважин драгоценную влагу поднимали наверх с помощью мощных насосов, позволить которые себе могли только самые богатые и влиятельные плантаторы. Из более мелких, по старинке - хитроумным устройством, напоминавшим огромный винт, но и это устройство требовало свою толику энергии, пусть и не в таком количестве как насосы, так что и это, одно из древнейших изобретений человечества, было по карману далеко не всем. В основном же, на Трузанде, для подъема воды наверх, использовали рабов, а самые бедные плантаторы животных.
        Вода, чистая и холодная, нагревалась в бассейнах, облицованных камнем. Потом неторопливо текла по сотням проложенных труб, к сложнейшей системе, чем-то похожей на систему капельного полива, подведённой к каждому дереву, орошая пальмовые рощи. Деревья шакри никогда не испытывали сильной жажды, им требовалось не так уж много влаги, но поступать она должна была непрерывно и равномерно. И, чтобы светлые струи никогда не иссякали, сотни быков, мулов и рабов, день за днем кружились у подъемных воротов, утаптывая копытами почву до каменной твердости. Сотни бессловесных животных, тысячи людей - рабов, такие же бессловесный, и бесправные, как и четвероногие твари. Но теперь, с приходом гарудцев, и этой, дармовой рабочей силе, пришел конец, а вазари требует со своих подданных все больше и больше.
        Подняв тучу песка, к «приемному дому» вазари подкатил небольшой возок, запряженный сразу парой злых жеребцов, через несколько секунд, когда поднятый в воздух песок осел, открылась небольшая резная дверка возка. Не торопясь, показывая досужим зевакам свою значимость и демонстрируя свое богатство, из возка вылез немолодой мужчина и важно шествуя направился к высоким воротам «дома приемов». Миновав стражей с окладистыми, завитыми в кольца бородами, закованных в доспехи, с черными мечами на поясе и небольшими круглыми щитами в руках, мужчина ступил на ровные каменные плиты широкого прохода, тянувшегося в глубь дворцового комплекса. Высокие, изготовленные «под старину» и окованные бронзой двери, неслышно распахнулись перед ним, большой покой, убранный багровыми коврами, ярко освещенный, казался пустым и наполненным лишь струйками благовонного дыма. Из-за тяжелой портьеры, тихо звеня серебряными колокольчиками, закрепленными на тонких цепочках, обвивающих руки и ноги, вышла молодая девушка. Поклонившись, она произнесла, тихим, грудным голосом:
        - Господин ждет вас, эменди.
        - Видать совсем поиздержался вазари, раз вынужден посылать в качестве сопровождения одну из своих наложниц. - подумал про себя мужчина. Подумал, но в слух ничего не сказал, лишь слегка кивнул головой.
        Девушка, как будто прочитала мысли, повела посетителя окружным путем, через многочисленные комнаты и залы дворца. Демонстрируя ему тем самым, богатство своего хозяина. Наконец, самолично распахнув перед мужчиной резные двери, она поклонилась и бесшумно исчезла за портьерой. Тяжело вздохнув, мужчина шагнул вперед. Десяток шагов и вот,
        перед ним, на небольшом возвышении, сидят трое мужчин, уже преклонных лет, не потерявшие, однако, ни живости, ни силы. В центре, в большом деревянном кресле, богато украшенном резьбой, расположился сам светлейший вазари Исмигал, владыка Ахолии, крепкий, лет пятидесяти мужчина, в тканом золотом халате до пят, с тонкими чертами лица, иссини черной шевелюрой и густыми, почти сросшимися бровями и крючковатым носом истинного сельджинца и чуть седой, квадратной бородой, спускавшейся до середины груди. Борода была тщательно ухожена и, согласно обычаю, завита в тугие кольца, из-под нее выглядывала массивная золотая цепь.
        Слева от повелителя, на широком стуле без спинки, устроился доблестный Мусафар, военачальник, «водитель тысячи аскеров», командир личной гвардии вазари. Он казался зеркальным отражением своего хозяина, такие же тонкие черты, та же квадратная борода, темные глаза под густыми широкими бровями. Титулы его вполне соответствовали действительности, ибо воителем он был опытным, удачливым и отважным, правда, аскеров под его рукой было не десять сотен, а только семь десятков. Но и этого, с учетом наличия гарудского гарнизона, вполне хватало, чтобы обеспечить безопасность вазари. Справа от светлейшего вазари, на большой кожаной подушке, замер предусмотрительный Типаи, ведавший на Трузанде, налогами, казной, состоянием каналов и дорог, рощами пальмы шакри. Он был родным братом вазари и самым его преданным помощником.
        - Садись, достопочтимый Саккар. - вазари махнул рукой в сторону большой расшитой подушки, лежащей возле низенького столика, уставленного парой десятков всевозможных блюд, тарелок, кувшинов и бутылок. Ножки кресла вазари, вырезанные в форме львиных лап, чуть скрипнули, когда он махнул рукой.
        Мужчина осторожно опустился на подушку. Перед этими тремя людьми, каждый из которых был лишь чуть старше его самого, Саккар с особой остротой ощущал свою, мнимую, молодость и неопытность.
        - Благие-ли вести ты нам принес? Полны-ли твои каналы живительной влагой? Исправны-ли твои насосы?
        - Да, почтенный вазари, Лучезарный Эрлик оказал милость и мои каналы не пересыхают, а насосы исправно поднимают воду на поверхность.
        - Процветаю-ли твои быки и коровы?
        - Не тревожься, о высокочтимый, и с быками, хвала Лучезарному Эрлику, все прекрасно!
        - Не забивает-ли песок твои водяные соты? Не досаждают-ли тебе воры?
        - Нет, о мудрейший.
        - Здоровы-ли твои дети и жены?
        - Благодать Лучезарного не обходит мой дом стороной.
        - Обилен-ли цвет в твоих рощах, достопочтимый Саккар?
        - Урожай в этом сезоне будет даже больше чем в предыдущем, о рука Лучезарного.
        - О, Лучезарный Эрлик! - вазари воздел руки вверх, творя краткую молитву. Трое мужчин повторили жест владыки, и на некоторое время в покое, воцарилась тишина. - Так что же привело тебя к нам?
        - О мудрейший, мне нужна твоя помощь и совет.
        - Я слушаю тебя. Расскажи нам, что тебя беспокоит?
        - Около двух недель назад, к одной из моих рощ вышел странный человек. Видом он похож на гарудца, но есть в нем и черты номанцев и даже индрийцев. Человек этот, телом крепок, волосы его отдают блеском благородной платины, глаза как у Презренного Загата, цвета воды, вот только… разумом он слаб. На человеческом языке не говорит, да он вообще не говорит, даже не мычит. Человек тот, пришел из пустыни, совершенно нагой. Сторож рощи накормил его и напоил, дал одежду, прикрыть чресла и оставил у себя, пристроив того к одному из воротов, после чего сообщил мне. Три дня назад я посетил ту рощу и посмотрел на чужака. Я наблюдал за ним почти двое суток… Я боюсь его, о мудрейший. Я боюсь его, боюсь гарудцев, если они о нем узнают, но и выгнать его не могу. Поэтому и прошу у тебя помощи советом. Что мне делать?!
        - Расскажи нам поподробнее об этом пришельце. Что тебя так в нем напугало? Я знаю тебя уже давно, достопочтимый Саккар, ты не единожды смотрел в глаза Смерти, ты шел в бой с именем Лучезарного на устах и всегда выходил победителем. Что тебя так смутило?
        - Я знаю, я чувствую, что этот человек очень опасен. Он спит, когда бодрствует и бодрствует, когда спит. Бич не оставляет на его теле ни малейшего следа, даже самый сильный зной не может выдавить из него пот. Он не знает усталости, не реагирует на боль. Я… я сомневаюсь, что он принадлежит к Роду человеческому!
        - Те что-то не договариваешь, достопочтимый.
        - Человек это пришел со стороны Великой Пустыни, с юга. И он пришел абсолютно обнажённый, если не считать… боевого наручня на левой руке. И сторож, и я, и мои охранники пытались его снять, но не смогли. И еще… три месяца назад, мимо моего дома, на юг, в пустыню, ушел большой отряд гарудцев…
        - Ты думаешь, что этот человек - один из них? Дезертир, или единственный выживший? Да, не подходящее время выбрали эти северные тэвы для походов в пустыню, за это Лучезарный Эрлик их и наказал. Да, вполне может быть… - задумчиво пробормотал вазари. - Среди гарудцев столько всего намешано, что уже и не сразу скажешь, к какому варварскому племени они принадлежат. Вот что, достопочтимый Саккар, ты езжай к себе, а завтра, с утра я сам приеду к тебе в гости, да и захвачу с собой своего целителя, он стар и мудр, многое знает и умеет. Он посмотрит на этого человека и если он не одержим тевами, и если он все же человек, то… самым лучшим выходом, будет отдать его гарудцам, пусть сами разбираются. Если он один из них, то ты даже на награду сможешь рассчитывать, ведь это ты его спас, ты накормил и напоил, дал ночлег и… даже выхаживал, когда он был при смерти. - хитро усмехнулся вазари.
        На следующий день, задолго до того, как над горизонтом взошло светило, из дворца вазари выметнулась кавалькада вооруженных всадников, сопровождавших два небольших возка. По утренней прохладе, сильные кони легко несли свою ношу, поднимая в воздух целые тучи песка и пыли. Вазари сдержал свое слово и прихватив своих друзей-советников, а вместе с ними и своего мага-целителя, отправился в гости к своему давнему знакомцу - бывшему сотнику Гвардии Сатрапа, достопочтимому Саккаре.
        Хотя небольшой караван и покинул дворец еще в сумерках, на плоскогорье, к дому Саккара, он добрался только к полудню. Но интерес к необычному человеку оказался так велик, что, почти не задерживаясь, в сопровождении хозяина поместья, вся кавалькада направилась еще дальше в глубь выжженного плоскогорья, туда, где странный пленник, с самого утра, не останавливаясь, вращал тяжелый ворот, поднимая на поверхность чистую, прохладную воду.
        Потакая нетерпению своего мага-целителя, вазари, не дожидаясь пока солдаты разобьют лагерь, в сопровождении хозяина и своих советников, направился посмотреть на загадочного пришельца.
        Светило безжалостно жгло нагое тело, оглаживало плечи и спину горячими пальцами огненных лучей, пытаясь выжать хоть каплю испарины, но точно с таким же успехом оно нагревало и безжизненные камни. Наваливаясь грудью на толстую рукоять ворота, человек мерно переступая босыми ногами, прокладывал свой бесконечный путь вокруг каменного ограждения колодца. Напрягались и опадали красивые и четко очерченные мышцы, пепельные волосы, с седыми прядями, свешивались на лоб, прикрывая глаза - пустые, с остановившимися зрачками. Они были синими, как вода в глубоком колодце, и такими же равнодушно-безразличными. Казалось, человек спал наяву, на его молодом лице не проступало ни единой эмоции.
        Животные, делившие с человеком рабскую участь, и те проявляли намного больше эмоций и они, помнили. Помнили минувший день, и тот, что предшествовал ему, помнили свои клички, помнили звонкие удары бича, вкус травы и соли, тепло ночи и палящий дневной жар. Человек же не ведал ни о чем, не знал ни имени своего, ни прошлого, не думал о будущем, не сознавал настоящего.
        - Достопочтимый Саккар, а ты уверен, что это человек? Больше похож на голема, я видел таких в Главном Храме Лучезарного.
        - Я уже ни в чем не уверен, мудрейший. Если бы я мог, то уже давно бы его просто прирезал и прикопал где-нибудь в пустыне. К сожалению, не только я и вы его видели… боюсь, что злые завистники донесут гарудцам, что у меня тут раб. А ведь на нем даже цепей нет! И что мне тогда делать? А если, не дай Лучезарный, эти северные тэвы заинтересуются, да проведут расследование, привлекут своих магов, найдут труп… нет, на корм псам мне еще рано, я не хочу.
        В этот момент, измученный жарой и злой, что неожиданное прибытие хозяина, да еще и в сопровождении таких важных господ, не дает ему спрятаться от зноя и приложиться к бурдюку с молодым вином, находящийся рядом с невольником сторож, хлестнул того бичом.
        Невольник этого даже не заметил. Он не воспринимал даже бег времени, его чувства и разум были погружены в странный полусон. Зато на это обратил внимание целитель. Он проворно вытащил из своей объемной сумки продолговатый кристалл и поднес его к глазам, как будто желая что-то в нем разглядеть. Сторож, заметив полное безразличие со стороны своего господина, да и прибывших с ним важных людей, к своему поступку, а может быть, даже и молчаливое одобрение, вновь огрел раба бичом, на этот раз он продемонстрировал свое умение, в обращении с этим предметом. Плетеный кожаный ремень как бы опоясал человека, говорят, что умельцы, таким ударом, могут перерубить тело человека на пополам, но невольник даже не вздрогнул. Зато вздрогнул маг, как будто это его только что огрели со всей силы.
        - Мой господин! - встрепенулся целитель. - этого человека надо немедленно освободить и перевезти ко мне!
        - Ты что-то увидал, маг?
        - О да, повелитель! Этот человек под защитой Лучезарного Эрлика… ну или может быть кого-то другого из богов!
        - Ты уверен? - недовольно поморщившись спросил вазари.
        - Абсолютно! Он не тэв и не чудовище, просто его тело закрыто «Покровом Силы»!
        - Так он маг!?
        - Нет, я не вижу в нем Силы. Его защищает кто-то из Богов. Да и разум его… не совсем мертв. Я не уверен, мне надо его изучить, но мне кажется, что его Душа ограждена от тела, хотя все еще находится в нем. Раньше, я бы сказал, что его надо доставить в Храм Лучезарного, никто лучше жрецов не умеет врачевать Души, но теперь… Я могу попытаться.
        - Он гарудец?
        - Да… скорее всего. И еще, он воин, очень сильный и опасный. Если он очнется здесь и в таких условиях… то, боюсь, мы все очень сильно об этом пожалеем.
        - Ясно. Достопочтимый Саккар, мы решили, что избавим тебя от этой проблемы. Я забираю этого раба.
        - Благодарю вас, мудрейший, вы снимаете с меня огромную ношу.
        Маг-целитель довольно потирал руки, уже предвкушая, как он будет заниматься этой загадкой, когда до его головы дошли слова вазари.
        - Посадите этого северянина на телегу и отвезите к гарудцам. Если это их человек, то значит это их проблема, а если не их… то все равно, это их проблема. Мы не обязаны кормить, поить и заботиться о всяких безумцах. Он мог бы сам для себя зарабатывать на жизнь, но гарудцы запретили держать рабов. Вот пусть сами теперь и расхлебывают… - маг только обреченно вздохнул, загадочный северянин уплыл у него прямо из-под носа.

* * * * *
        Лайя с удивлением, да даже, скорее всего, с изумлением смотрела на своего единственного пациента. Даже не на него, а на лежавшую рядом с ним, большую золотую монету, причем совершенно незнакомую. Откуда она тут взялась, кто мог зайти в ее дом и оставить ее? И главное, зачем?
        Девушка прекрасно помнила, как в ее доме появился этот странный человек. Почти две недели назад, всего через три дня после ее приезда в этот гарнизон, возле ворот остановилась простая крестьянская телега. Недовольный стражник местного правителя, зло буркнул часовому:
        - Вашего привезли, из пустыни на юге вышел. Ничего не соображает, хуже скотины, но тихий и послушный. Забирайте.
        Часовой вызвал начальника караула и помог сгрузить тело спящего человека. Местный, едва его телега освободилась, сразу же уехал, нещадно настегивая кобылу. Лайя, по началу, обрадовалась, ну как же, ее первый пациент, теперь она сможет всем показать, чему научилась за долгие четыре года в Имперской Академии Магии, ее преподаватели смогут ею гордиться.
        И вот, прошло уже почти две недели с того дня, а все ее старания ни к чему не привели. Все-таки, наверное, прав был тот старый маг-целитель, из местных, что пришел к ней через два дня и сказал, что у этого человека Душа спит. Он даже порывался провести какие-то исследования, но командир гарнизона запретил пропускать на территорию чужих, а особенно местных, он даже хотел выгнать за ворота и этого странного больного, благо, что он вполне здоров физически и в состоянии ходить и даже выполнять кое-какие осмысленные действия. Но тут возмутились индрийцы, признав в нем одного из своих. Точнее они признали широкий браслет, который находится у этого человека на левой руке, что-то он там означает. Так что, пришлось командиру, пусть и скрепя зубами, оставить чужака на территории гарнизона, ну а пользуясь тем, что никто из индрийцев не смог его опознать, из госпиталя чужака выгнали, вот и поселила Лайя его в одной из комнатушек, когда-то бывших, скорее всего, просторной кладовкой, своего дома. Ну, не своего конечно, а того дома, что был выделен ей для жилья.
        Прошло пять дней, но все усилия и самой Лайи, и приписанного к гарнизону лекаря, ни к чему не привели. Единственное, что девушка смогла за все это время выяснить, так это то, что, когда незнакомец спит, его разум начинает работать, пусть и как-то неуверенно, но начинает. В конце концов, девушка отчаялась и написала в Академию, своему куратору и преподавателю. И вот сегодня пришел ответ, ей настоятельно рекомендуют, немедленно везти своего пациента на кафедру Целительства. Начальник гарнизона, узнав о таком распоряжении, был более чем доволен. Ну, оно и понятно, избавиться сразу от двух проблем, магессы-студентки и больного чужака. В общем, ей дали сутки на сборы и пообещали найти хоть какой-нибудь транспорт, а вот с охраной все очень плохо, в гарнизоне солдат и так не хватает, так что, никого в сопровождение она не получит, да и зачем ей сопровождение, ведь она только-что закончила четвертый курс Академии и уж постоять за себя должна уметь. Ну, а чужак… это уже его проблемы и проблемы этой «зазнавшейся девчонки».
        Девушка аккуратно завернула монету в чистую тряпицу, перед этим очень внимательно ее изучив, и убрала на самое дно своей сумки, с которой почти никогда не расставалась, проверила состояние своего пациента и вздохнув отправилась к казарме индрийцев, просить у них хоть что-нибудь для спящего парня. Ну, не везти же ей его совершенно голым, или в том рванье, что было на нем, когда его привезли местные. До утра времени много, а дел перед отъездом, еще больше, надо поспешать.
        Лайя успела, успела собраться и приготовиться к длинной дороге, даже пару часиков сна и то урвала. Провожал ее весь гарнизон, за свой, совсем короткий, срок пребывания в стенах гарнизона, она сумела, и надо сказать, вполне заслуженный, авторитет и уважение всех этих суровых воинов. Она даже услышала, как начали роптать солдаты, когда она, не совсем умело управляя маленьким возком, выезжала с территории. Бойцы возмущались, что командир не приставил к ней охрану, а отправил одну в долгий и полный опасностей путь, да еще и с каким-то странным, больным чужаком. Но дисциплина в Армии Империи всегда была на высоте, так что, побурчав, солдаты занялись своими повседневными делами, только часовые на невысоких вышках, еще немного понаблюдали за девушкой, пока возок не скрылся за поворотом.
        Первые полутора суток Лайя почти беспрестанно подгоняла лошадку, придавая ей прыти с помощью магии, да останавливаясь только для того, чтобы напоить лошадь, покормить своего пациента и чуток перекусить самой. Девушка прекрасно помнила уроки старого рейнджера, преподававшего в Академии боевое искусство - находясь на враждебной территории, никогда не останавливаться надолго, избегать населенных пунктов и дорог. К глубокому сожалению юной магессы, до Империи было очень далеко и ей все равно пришлось остановиться. Приметив небольшую рощицу, рассеченную, почти надвое, глубоким оврагом, она свернула с едва приметной дороги. Пришло время отдохнуть.
        Сзади раздался тихий стон и скрежет зубов. Девушка оглянулась и с жалостью посмотрела на парня. Такой молодой, лет восемнадцать-двадцать, а уже седой. Что же тебе пришлось пережить? - подумала Лайя.
        Загнав возок в овраг, девушка начала распрягать свою лошадь, чтобы вывести ее на верх, на каменисто-песчаной почве оврага не было ни травинки. К тому времени когда стемнело, девушка уже почти без сил рухнула на потертое одеяло, послужившее ей постелью. С утра снова в дорогу. Заснула Лайя практически моментально, почти двое суток без сна, это много даже для мага-лекаря. Наверное, именно поэтому она и не слышала, как ржала стреноженная лошадь, не слышала волкодачий вой и не слышала страшные звуки, раздавшиеся, когда ее лошадь живьем рвали на части и тут же пожирали. Она потом еще очень долго не могла понять, почему сожрав лошадь, волкодаки не тронули ни ее, ни ее пациента. Не иначе как Воля Гаруды хранила их в ту ночь.
        Наступившее утро было поистине «черным». Поняла это Лайя моментально, стоило ей только увидать залитую кровью полянку и разгрызенные кости лошади. Одна, в чужой стране, без малейшей возможности выбраться, да еще и с пациентом на руках. Девушка посмотрела на парня, который равнодушно двигал челюстями, поглощая свой жалкий завтрак, выпил воду и, закрыв глаза, повалился ниц, легкое заклятие сна сыграло свою роль.
        Он был на диво покорен, этот странный юноша. Сначала Лайя его немного опасалась, зная, как непредсказуемы и, порой, опасны могут быть подобные больные, однако, понаблюдав за ним, она пришла к заключению, что разума в этом, почти идеальном теле, не больше, чем у младенца. Возможно, и меньше, подобно младенцу, парень ел, пил и спал, однако никогда не улыбался и не издавал никаких звуков - хотя бы бессмысленного рычания или стона, разве что только во сне.
        Две недели Лайя с парнем прожили на дне оврага. Продукты, захваченные в гарнизоне, уже давно закончились и в ход пошел мешок с овсом, приготовленный для лошади. Иногда ей удавалось свалить сонным заклятием неосторожную птицу, или обездвижить тощую мышь. Эта пародия на мясо сразу же шла в котел, придавая хоть какой-то вкус каше из плохо проваренного овса. Первые дни Лайя еще пыталась считать, когда начнутся ее поиски, она не хотела верить самой себе, что даже если эти поиски и начнутся, то совсем не там, где она находится, ведь девушка умышлено ушла с дороги, чего никто от нее не может ожидать. Конечно, Лайя могла бы уйти. Бросить ничего не соображающего парня и уйти, в одиночку у нее вполне были шансы, если не дойти до Империи, то выбраться к людям. Но оставить парня, значит обречь его на верную смерть, а этого девушка сделать никак не может.
        К концу второй недели она наконец решилась. Нет, не оставить парня, а попытаться понять кто он такой. Согласитесь, было бы очень большой глупостью с ее стороны, погибать из-за какого-то дезертира, или еще хуже убийцы и насильника, которого настигла кара Богов. Это заклинание Лайя узнала совершенно случайно, заглянув в учебник своей соседки по комнате, которая обучалась на факультете ментальной магии и уже перешла на шестой, последний курс. «Мост Разума», заклинание не сложное, но оно дает возможность заглянуть в сны другого человека, или еще какого разумного. Главное, чтобы эти сны были, иначе маг рискует навсегда потерять свой разум в сером ничто. Слава Гаруде, у парня сны были, постоянные и судя по всему очень реалистичные. Приготовления много времени не заняли. Лайя очень старательно вычертила нужную пентаграмму, приготовила небольшой накопитель энергии, своих собственных запасов ей явно не хватит, и достала из сумки маленькую шкатулку с порошком минерала арсайя. Не сказать, что редкий или дорогой ингредиент, этот порошок применяется часто и в очень многих лечебных процедурах.
        Уложив парня прямо в центре пентаграммы, девушка закрепила у него на голове кристалл-накопитель, и сама заняла нужное место. Щепотка порошка взлетела в воздух и одновременно с этим, пока невесомая пыль опускалась, Лайя начала четко проговаривать слова заклинания, плотно удерживая свою узкую ручку на лбу парня. Глубокий вдох и в сознание девушки, буквально врывается, поток бессвязных и очень часто непонятных картинок.
        Высоченные дома из камня, странные и пугающие монстры из металла, проносящиеся мимо на огромной скорости… Скалы… темные, мрачные, в окружении заваленных снегом корявых сосен… Маленькая фигурка перепрыгивает с камня на камень. Яркие фонари, слепящие глаза, красивые женщины, фонтан черной жижи, бьющий из-под земли и опять невозможные в своих размерах здания, крыши которых теряется где-то под облаками… Величественный Замок на скалах… Покорно склонивший голову мужчина, стоящий на одном колене, поле, на котором сошлись две армии, непонятное существо, светящееся словно Звезда и что-то объясняющая… Гигантская башня… Таинственные залы, пустые коридоры, переходы, сплетающиеся в неведомый
        лабиринт… Комната с позолоченным куполообразным сводом, со стенами из зеленого камня, с ковром, скрывающим пол… Дым курильниц, мраморное ложе и прекраснейшая из женщин на нем… Огромный черный череп и светящиеся глазницы… Десятки, сотни ужасающих монстров… Люди в странных облегающих костюмах, идущие длинными ярко освещенными коридорами… Непонятные и от того пугающие устройства, и везде огни сотни, тысячи разноцветных огней… Море! Корабль с развернутым парусом… Шторм… Боль…
        Стискивая зубы, Лайя пытается вырваться из омута чужих видений. Тщетно! Перед ней бесконечной чередой встают фантомы городов, мчатся всадники и колесницы, маячат чудовищные лики, сверкают огонь и сталь, проходят люди - мужчины и женщины, воины и купцы, нищие бродяги и владыки, мореходы, кузнецы, воры… Одни что-то говорят, но она не различает слов, другие молча смотрят на него, словно бросая. Не просыпаясь, девушка вжимается лицом в сухое и твердое как камень плечо, дрожит, все крепче и крепче сжимая челюсти. Потом видения уходят, растворяются, как пустынные миражи, и Лайя с хриплым судорожным вздохом проваливается в блаженное небытие.

* * * * *
        - Ты глянь ка, какие голубки! Спят и ничего!
        - Клык, ты совсем идиот? Не видишь пентаграмму? А кристалл-накопитель, на голове у парня? Девка - магичка! Живо ошейник! Знатная добыча, Хозяин будет доволен.
        - А что с парнем?
        - Да ничего. У него мозгов меньше чем у младенца. Выброси его и все, сам сдохнет.
        - Ты глянь какой шикарный наруч! Если тебе не нужен, то я себе заберу. Сука, не снимается!
        - Да отруби ты ему руку и дело с концом и поторапливайся, мы и так задержались.
        - Не могу, топор отскакивает! На нем какая-то магическая защита.
        - Да брось ты его! Хватай девку и уходим.
        - Ладно, Эрлик с ним, уходим.
        …
        - Господа, а куда это вы с моей провожатой собрались?
        1 глава
        Очнулся я, или пришел в себя, уже достаточно давно, примерно месяцев пять назад. Почему «очнулся»? Так последнее, что я помню, это разваливающийся на куски крейсер, панический вопль Куколки про экстренную эвакуацию, а дальше сплошная тьма. Вот только то, что я пришел в себя, хотя все же надо говорить немного иначе, скорее всего, не «пришел в себя», а «осознал себя», осознал себя как личность, как разумное живое существо. Вот только ни к чему хорошему сей факт не привел. Мое сознание оказалось заперто. Да-да, именно заперто. Я знал кто я, я помнил все, что со мной было, но я не мог понять где я и что со мной происходит сейчас. Было такое ощущение, что меня засунули в микроскопический шарик, который отныне и является всем Миром. Я даже вполне отчетливо ощущал границы этого «Мира», инстинктивно понимал, что это совсем не тот Мир к которому я привык. Я пытался взломать удерживающие меня стены, я ругался, угрожал и умолял выпустить меня, я демонстрировал покорность и инфантилизм, впадал в агрессию и необузданную ярость, вот только все было абсолютно напрасно, если и были у меня какие-то тюремщики, то
им на все мои эскапады было совершенно наплевать.
        Около двух месяцев назад что-то начало меняться. То-ли стенки моей темницы стали тоньше, то-ли она сама куда-то переместилась, но через мою тюрьму, вдруг, начали проходить токи энергии. Мое Я, буквально купалось в них, а стенки моей темницы становились все тоньше и тоньше, в особо удачные моменты, мне даже казалось, что я начинаю что-то ощущать, чувствовать, но это очень быстро проходило. Это длилось еще где-то с месяц, а потом стены моей темницы неожиданно расширились, став совсем тонкими и прозрачными. Я смог видеть, слышать и даже что-то чувствовать. Я понял, что нахожусь в каком-то теле, даже вроде вполне человеческом, но я в нем был всего лишь гостем. Я испугался. Да-да, я по настоящему испугался что вновь попал в чужое тело, вот только его истинный хозяин, на этот раз, совсем не горит желанием им со мной поделиться, а плюс ко всему это тело почти всегда находилось в спящем состоянии, просыпаясь только для того чтобы поесть и попить. И только в последние две недели начало что-то меняться. Как я понял, это тело застряло с какой-то девушкой в каком-то опасном месте. Как это произошло и почему,
я не знал, зато тело стало меньше спать, а моя напарница стала, по необходимости, с ним разговаривать. Ну как разговаривать, она просто что-то рассказывала, иногда смешное, потому как в это время на ее миленьком личике появлялась улыбка, а иногда что-то грустное, в этот момент у нее на глазах наворачивались слезы. Язык мне был незнаком, но я поразительно быстро учился, да и девушка оказалась той еще балаболкой. В один прекрасный день она произнесла.
        - Надо на что-то решаться, не можем же мы сидеть в этом овраге вечно. Я попробую тебе помочь, надеюсь, что я ничего не перепутаю и у меня все получится. - последнее замечание мне категорически не понравилось, но сделать я ничего не мог.
        Не знаю уж, что она там делала, я только и успел заметить, что она что-то вычерчивала на более-менее ровной площадке, а потом, уже почти привычно, на меня навалилось сонное состояние и я отрубился. Не знаю сколько прошло времени, но вдруг стены моей темницы со звоном рухнули, огромный поток энергии устремился в нее, буквально выворачивая мое сознание наизнанку, в считаные мгновения перед моим внутренним взором пролетела вся моя жизнь, и первая, на Земле, и вторая, в баронстве и Содружестве. А потом я в очередной раз растворился в яркой вспышке.
        В сознание меня привел такой знакомый голос.
        - Серж, Серж, ты меня слышишь? - я открыл глаза, ну или что-том у Сознания, передо мной, склонив голову стояла Куколка. - Ладно, - вдруг произнесла она, - если закладка активировалась, значит рано или поздно, но ты сможешь просмотреть эту запись.
        Что-то такое начало разговора мне шибко не нравится.
        - Серж, чтобы сразу расставить все точки… ты умер и я к твоей гибели не имею ни малейшего отношения. А вот все что произошло после… тут я должна согласиться, это - моя вина целиком и полностью. Цепочка ошибок, неправильных решений и в итоге мы имеем то, что имеем. Но я еще раз подчеркиваю, к тому самому моменту, когда я допустила первую ошибку, ты уже был, ну если посмотреть технически, мертв. Твое физическое тело было уничтожено на восемьдесят шесть процентов, твое энергетическое тело, на семьдесят четыре, энерго-информационное, на сорок два, а духовное, или ментальное, на пятьдесят четыре. Правда, и я была не намного здоровее. Теперь о моих ошибках, я допустила их две, причем совершенно идентичные. Первая произошла, когда наш крейсер был уничтожен, а ты медленно растворялся в перенасыщенном ментальном поле. Все же я была права, когда предполагала, что тот объем пространства, так меня заинтересовавший, был прикрыт маскировкой. Это была ловушка, вот только я не знаю на кого, на тебя или на меня. Объект, скрывающийся под маскировкой, не что иное, как боевой корабль… техномагической цивилизации, да
еще и способный оперировать в многомерном, как минимум, до шестимерного, пространстве. Когда ты и я начали распадаться, я задействовала портальный гиперпереход. Вот только он совсем не был рассчитан на такие энергии, да и я никогда не слышала, чтобы портал использовался в качестве оружия. В общем, переизбыток ментальной энергии в точке перехода вызвал, мало того, что, открытие портала, не на расчетные три светогода, а на неизвестное расстояние, так еще каким-то образом растянулся и на тот, другой корабль. Объяснить это несложно. На поддержание портала энергии не хватало, поэтому он подключился к ближайшему не связанному с ним источнику. Как ты понимаешь, им оказался тот самый корабль. В результате чего его затянуло в портал вместе с нами, да еще и полностью вытянуло в наше, трехмерное пространство, где до этого он находился лишь частично. Открытый мной портал оказался очень прожорливым и буквально выжег энерголинии, по которым от тебя и меня к тому кораблю поступала энергии. Там, где мы оказались было еще что-то, это «что-то», расценило попытку корабля восстановить свои энерголинии как агрессию и
уничтожило его. А мы попали в конус измененного пространства. Вот тут-то я и совершила повторную ошибку, опять открыв портал, чтобы вырваться из этого конуса. В результате… мы оказались неизвестно где и… неизвестно когда. Теперь насчет тебя. Первая атака того корабля вызвала разрушение всей твоей энергосистемы и физического тела. У меня ушло больше трех лет, чтобы восстановить первое, благо, что то, что мне удалось спасти, погрузив в стазис, от твоего тела, вполне успешно восстановилось в регенераторе. Самое сложное было восстановить твой мозг. Все то, что ты туда понапихал, сам, или с помощью Существ, не вынесло переизбытка энергии и тупо выгорело, нанеся огромные повреждения. Твою личностную матрицу мне удалось спасти. На счет твоих знаний… я не уверенна, но надеюсь, хоть что-то да осталось. И еще… ты меня конечно извини, но одна бы я с твоей реанимацией не справилась. Не забывай, и я очень сильно пострадала, у меня просто не хватило бы ни сил, ни энергии. Короче, я установила, или подселила тебе, называй это как хочешь, симбионта - нейросеть для магов, или магическую нейросеть. Да-да, тот самый
шарик. Впрочем, я и сама воспользовалась тем же самым. В связи с тем, что космическое пространство очень бедно на ментальную энергию, а для твоего полного восстановления и полного разворачивания твоей новой нейросети она просто необходима, мне пришлось высадить тебя на этой планете. По моим расчетам, использую естественный фон, на полное восстановление у тебя должно уйти еще около двух лет. Долго, конечно, но тут уже от меня ничего не зависит, останься ты на борту, это заняло бы века. Так что, сразу приношу свои извинения за все неудобства, что тебе причинила. Теперь о том, что у тебя есть и чего у тебя нет. Как ты уже понял, никакой опасности для твоей физической оболочки нет. Когда все твои костыли выгорели, то все, что ты хранил в своей сумке, вывалилось на палубу. Я обнаружила там наручный ИскИн древних сполотов. Поделка конечно очень примитивная, но это первый из известных мне образчиков техномагии из твоего Мира. Так что, использовала я его. Немного модернизировала, немного усилила, добавила памяти и привязала к нему несколько полезных устройств. Во-первых, персональный силовой щит, реагирующий
на физическую угрозу. А во-вторых, некий аналог твоей сумки. Извини, но полную копию, из-за недостатка энергии я создать не смогла. Ее предел, что-то около трех кубических метров и часть из них уже занята. В твоей новой сумке хранятся: технодоспехи Империи Аратан, около ста килограмм золота, в монетах и ювелирных украшениях, пять килограмм драгоценных камней. Это - тебе в качестве «первоначального капитала». Идем дальше, там же твои любимые клинки и костюм из кожи неизвестного мне животного, обладающий неизвестными мне свойствами. Из твоей памяти вы вытащила много полезной информации, так что постаралась снарядить тебя по максимуму. Так же в сумке и твоя кольчуга, по пять, наиболее интересных, с моей точки зрения, мечей и кинжалов, пара доспехов, несколько книг по магии и собранный тобой же комплект выживания. Ну, и полный набор Баз Знаний, по крайней мере, то, что я смогла найти. Если не понадобится, то ты всегда сможешь использовать кристаллы как накопители энергии, или в качестве денежного средства.
        Теперь немного о планете, где ты оказался. Как ты любишь говорить, «Мир Меча и Магии». Но, есть несколько НО… И я советую тебе разобраться с ними как можно скорее. На высокой орбите вокруг планеты висят три космические Станции, а в Системе расквартирован целый Флот из не самых слабых кораблей. У меня сложилось такое впечатление, что это планета-заповедник, или планета-лаборатория. Несколько раз я засекала посадку аппаратов класса земля-космос. Похоже, что высаживались боевые, или исследовательские группы. Так что, будь осторожен. Как только я восстановлюсь, я выйду с тобой на связь, и мы уже вдвоем подумаем, как нам отсюда выбираться. И еще, как я помню, ты хотел получить начальное магическое образование… на планете есть несколько учебных заведений. Рекомендую. Ах да, совсем забыла! Твое тело. Можешь успокоиться, соседей у тебя нет и не было. Тело это полностью твое, а то, что ты не мог им управлять… ну так тебе надо было сначала в нем обжиться. По сути, это тело - клон твоего собственного, причем с уже «прописанными» в нем усиленными характеристиками. Существа поработали с тобой на генном уровне,
да и последующее влияние нейросети и дополнительных имплантов значительно его усилили. Что-то добавила и твоя новая нейросеть-симбионт. А вот с внешностью, это я виновата… кое-что поправила, кое-что изменила, опиралась я каноны к которым более привычна, так что, теперь ты стал немного похож на моих создателей и не только внешне. И еще, по моим расчетам, после активации этого сообщения, полное восстановление твоего энергетического и энергоинформационного тела, в условиях природного ментального фона этой планеты, должно закончится в течении месяца. После этого можешь спокойно выходить к людям, или к каким другим разумным, сканирование показало, что на планете их более десятка самых разных рас. На этом все. Вся информация, что я смогла собрать по планете, Станциям, расам и Системе хранится на твоем ИскИне. До встречи.
        Сообщение это, вызвало у меня двоякую реакцию, с одной стороны, хоть что-то стало понятно, а с другой… что-то тут явно не сходится. Для начала, никаких признаков нейросети я не вижу и не чувствую, а это значит, что и имеющийся у меня наручный ИскИн не более чем бесполезное украшение и его наличие ничем мне помочь не может, как, впрочем, и привязанный к нему пространственный карман. А вот это уже плохо, хотя и не смертельно, деньги и оружие я раздобыть сумею, надо будет, так и ограблю, и украду, тем более, что на кону стоят моя жизнь и свобода, тут уже не до морально-этических терзаний. Вторая проблема, это кое-какие нестыковки и в первую очередь временные. Если верить ИскИну техномагического корабля, то в местных условиях я должен был восстанавливаться около двух лет, ну плюс-минус, я же провел на этой планете, около двух месяцев… Получается скорость моего восстановления превышает расчётные на порядок? В чем причина, Куколка ошиблась? Да ну, не верю! Значит есть какой-то внешний фактор и я должен выяснить, какой именно.
        Все эти мысли и рассуждения текли как-то плавно, не вызывая каких-то особых эмоций. Как будто я просто читал кем-то составленное резюме и лениво ставил галочки, в особо интересных местах. Иногда, правда, пробивалась мысль, что все это неправильно, что так не должно быть, но ее смывала волна легкого безразличия, даже скорее, пофигизма. Мозг пытался зацепиться за это несоответствие, но быстро отказывался от этой идеи, сосредотачиваясь на очередной волне легкой щекотки и миллионах микроскопических иголочек, то там, то там вонзавшихся в мое тело. Нет, боли не было, даже время от времени накатывала какая-то истома и возникала необыкновенная легкость. Я не знаю, сколько я вот так вот пролежал, может час, а может и все десять. Периодически я засыпал и просыпался, как будто меня отключали и включали, в один из таких коротких периодов бодрствования, я с сарказмом подумал - тестирование, кто-то меня тестирует как самого завалящего дроида. Эта мысль сработала как некий предохранитель, гася зарождавшееся волнение, меня опять отключили. Вот только на этот раз я не провалился в тихое и безопасное Ничто, я вдруг
оказался посреди серой, голой равнины, большей своей частью, скрытой под плотным слоем такого же тумана. Редкие кривые и низкорослые деревья, явно больные и выживающие только чудом, чахлая трава, пробивающаяся через слой серой пыли. Несколько минут я стоял, не понимая где и как я оказался, а потом появилось чувство узнавания, а вместе с ним и накатывающая волна ужаса и паники. Я узнал это место, однажды я его уже посещал… Зарождающаяся Вселенная, Мир, ставший темницей для Существ, родина «урукхаев».
        Как бы в подтверждение этой моего понимания, где-то на грани слышимости зародился тихий, шелестяще-скрежещущий звук. Крепко зажмурив глаза, я постарался убедить себя, что все это сон, не настоящее, морок, иллюзия…
        Почва под моими ногами внезапно закачалась, послышался какой-то скрип, негромкое похлопывание, а лицо обдало свежим ветром, с едва уловимым запахом йода. Я рискнул приоткрыть глаза. Под моими ногами, вместо серой пыли, были самые настоящие доски, и они качались. Качались вместе с, неизвестно откуда появившимися, облаками в небе, далеким туманным горизонтом и лазурной, искрящейся солнечными бликами поверхностью… такой знакомой, привычной… Море? Значит, я на корабле? Позади меня опять раздался скрип и хлопки. Я узнал этот звук, так скрипят мачты и хлопают плохо натянутые паруса. Уже зная, что я увижу, медленно развернулся и в этот момент как будто прорвало какую-то плотину, сдерживающую волну звуков. Миг, и вслед за волной звуков появились и те, кто их издавал. По палубе забегали полуголые матросы, засвистела боцманская будка и по вантам полезла парусная команда, а вдоль борта начали выстраиваться абордажники.
        Возле матроса, сжимающего в своих руках штурвал, появился Левель, отдающий короткие четкие команды. Он что-то громко сказал и рев восторженных голосов был ему ответом. Я опять зажмурился и потряс головой. В следующий раз, когда я осмелился открыть глаза, я стоял посреди бального зала своего герцогского замка в Арне. Играла музыка, а несколько десятков человек кружилось в танце. А потом лавина образов обрушилась на меня. Старая База сполотов, рубка «Авроры», Затерянный Город Древних, Медцентр на столичной планете Империи Аратан, кладбище кораблей джоре, Система Ориса, трюм моего крейсера, города, битвы, люди и нелюди, подземелья и лесная чаща… буровая на Земле и моя холостяцкая квартира, черноморское побережье, пещеры Средней Азии, Памир, Кавказ, казарма и палатка летнего лагеря. Все мои жизни мелькали передо мной, как будто кто-то разглядывал меня и изучал, изучал под микроскопом. И как приговор прозвучали чуть слышные слова:
        - Недостаточно данных. Линия развития не выбрана. Необходим прямой контакт. Отключение рецепторов, блокировка нервных окончаний, установка контроля над мозговой активностью, замедление обмена веществ. Контроль над симпатической нервной системой установлен, контроль над энергетическим и энергоинформационным телом установлен. Реципиент к контакту готов на тридцать восемь процентов. Контакт не желателен, высок шанс разрушения пси-энергетического каркаса. Блокировка пси каналов, отключение ментоузлов Сознания. Готовность реципиента пятьдесят один процент. Контакт допустим. Внимание! Сознание реципиента мигрирует на второй слой! Настройки сбиты. Повторная проверка псиуровня реципиента. Ошибка, псиуровень определен как А7. Повторная проверка. Псиуровень подтвержден! Аномалия, несоответствие физического и ментального развития. Недостаточно данных! Требуется консультация основной матрицы. Внимание, спонтанное объединение трех уровней сознания, барьеры разрушены на восемьдесят три процента, разрушение продолжается. Стороннее вмешательство. Прямой контакт с основной матрицей!
        Я опять открыл глаза. Бескрайняя равнина, покрытая одинаковыми шестиугольными плитами, теряется где-то за горизонтом. Небо цвета стали, расчерчено на правильные ромбы, а вокруг меня мельтешат какие-то ярко сияющие искорки, то закручиваясь в миниатюрные смерчи, то стелясь по самой земле легкой поземкой. Постепенно движение этих искр начало упорядочиваться, а в паре десятков метров от меня, проступая, как из тумана, начала образовываться прозрачная фигура. В одно мгновение все искры, кружащиеся вокруг меня в каком-то хороводе, устремились к ней, влились в нее. Как-то незаметно, не совершая ни одного движения фигура рывком приблизилась ко мне. Длинные ресницы затрепетали и на меня посмотрели огромные, миндалевидные глаза, странного золотистого оттенка.
        - Я сплю? Это сон? - задал я глупый вопрос.
        - Нет, это не сон. Но и не явь.
        - А что же это тогда? Где я? И как я здесь оказался?
        - В твоем языке нет такого понятия. Самое близкое, это - Душа. Можешь считать, что ты заглянул в собственную Душу.
        - Не веселое зрелище.
        - Да уж, тут не поспоришь. Но мне знакомы и еще более неприятные местечки.
        - И тоже тут? В моей Душе?
        - Нет, что ты! Те места не имеют к тебе никакого отношения.
        - Это хорошо. И что тебе от меня надо? И кто ты вообще такая, или такой, а может такое?
        - Этого я пока не знаю. А насчет «что мне надо»… это ведь ты ко мне пришел, а не я к тебе. Правда тебе помогли… но это теперь уже не важно, раз уж ты нашел сюда дорогу и разбудил меня, то будем работать вместе. Вопрос только один: над чем и как работать?
        - Понятия не имею! Для начала я должен знать и понимать, что ты из себя такое представляешь и чего от тебя ждать.
        - Ну что же, тогда давай знакомиться. Я - интеллектуальная, саморазвивающаяся, квазиживая ментальная структура.
        - Что-то слишком заумно. Насколько я понял, ты та самая магическая, ну или, специально для магов, нейросеть, что мне установил мой техно-магический корабль?
        - Если смотреть в общих чертах и с большой долей допусков и упрощений, то да, что-то в этом смысле.
        - Значит, твое «разбудил», это что-то вроде активировал?
        - Можно и так сказать. Причем, эта твоя «активация» произошла на максимальном, восьмом уровне. Сам того не зная, ты активировал всю систему полностью, включая и личностную матрицу.
        - Твою же мамам, это что, у меня теперь в голове «квартирант» поселился!?
        - В голове?! Нет! Что-ты! В голове у тебя биологическая структура, отвечающая за взаимодействие с технологическим и маго-техническим оборудованием. Это только первый и второй уровень. Остальные шесть совсем даже не в голове.
        - А где?
        - В твоем менто-информационном, энергетическом и менто-энергетическом теле. Ну, в твоей ауре, если проще, внутренних пси и энергетических каналах, и источниках. Если еще проще, то обычная нейросеть, располагается в трехмерном пространстве, а я в шестимерном.
        - Нет, ничего не понимаю, это явно выше моего понимания и возможностей осмысления. Ты вот что скажи, как обычная нейросеть, пусть даже самая простая, ты работать можешь?
        - Конечно. Но… не сейчас. Еще не все структуры развернуты, не вся периферия сформирована. Тут ты уже сам виноват, слишком резкое и слишком большое поступление ментальной энергии в единицу времени. Интеллектуальная матрица активировалась намного раньше, чем должна была, такой поток энергии тебя бы просто убил, а вместе с тобой и меня, вот и пришлось принимать меры. А потом оказалось, что у тебя еще и многоуровневое Сознание и достаточно высокий псиуровень. Активация интеллектуальной матрицы, вызванная перенасыщение энергией, начала его разрушать, сработала стандартная установка о перераспределении поступающей энергии и я проснулась.
        - А когда ты развернешь все свои структуры и сформируешь периферию?
        - В течении десяти стандартных суток.
        - А ты можешь уже сейчас дать мне доступ к моему ИскИну?
        - Трое суток. Не раньше. И кстати, тебе надо возвращаться. Мало того, что разумные первого уровня пытаются нанести тебе травму, так они еще и уносят источник ментальной энергии. Разумного, что сопровождает тебя. Вероятностный прогноз говорит о том, что твои шансы на выживание, без этого разумного, минимальны. Иди и постарайся выжить в течении этих десяти суток.
        Я медленно открыл глаза и повернул голову. Виски сжимал чугунный обруч боли. Мой взгляд уперся в тяжелые, до колен башмаки, потом скользнул вверх, по мощным ляжкам, широкому поясу, стягивавшему объемистое брюхо, и заросшей рыжим волосом груди, виднеющейся в расстёгнутом вороте. Человек, а человек ли, высился надо мной, подобно сказочному великану, с таким же страшным, иссеченным шрамами бородатым лицом, в холодных зеленоватых глазах удивление и досада. Глаза великана лишь скользнули по мне взглядом, а потом он развернулся и приподняв лежащее рядом со мной тело девушки, развернулся и направился прочь, пнув, на последок, меня под ребра.
        Чуть слышно застонав, я перекатился на живот и, упираясь ладонями в прокаленную солнцем землю, встал на колени, а затем, чуть покачиваясь, и на ноги. Теперь я видел, что никакой это не великан, самый обыкновенный человек, даже, кажется, чуть пониже меня. Он с напарником, таким же коренастым, широкоплечим, в кожаных сапогах и штанах, и грубых рубахах на завязках, у обоих, с переброшенных через плечо перевязей, свисают короткие прямые мечи, а за спиной висят арбалеты, у крайнего еще и небольшой топорик, на короткой ручке, подхватив под руки и ноги тело девушки, неспешно удалялись вверх по склону оврага.
        Нестерпимая боль пульсировала в висках. Боль. Боже милостивый, какая боль! Потому так больно? Внезапно ярость захлестнула меня, пресекая все попытки вспомнить, понять. Сейчас это казалось неважным, ненавистные спины, утаскивающие мой шанс выжить, маячили передо мной. Постепенно боль начала отступать и стала вполне выносима, поэтому я уже вполне уверенно окликнул незнакомцев.
        - Господа, а куда это вы с моей провожатой собрались? - я достаточно высоко оценивал свои шансы в стычке с этими двумя. Модифицированное тело, разученные и усвоенные Базы по рукопашному бою, а самое главное силовое поле, защищающее мою бренную тушку, давали мне все шансы на победу, по крайней мере я так считал, даже при том, что в отличии от этой парочки я был совершенно безоружен.
        Две пару немного удивленных, но странно безразличных глаз уставились на меня. В этот момент девушка в их руках тихонько застонала и дернулась, пытаясь освободиться от держащих ее рук. Рыжий что-то неразборчиво пробурчал и резко ударил ее по затылку. Тело девушки обмякло и безвольно повисло.
        Из моего горла вырвался злой рык. Рыжий оскалил зубы в презрительной ухмылке и посмотрел на своего напарника. Тот что-то разглядывал на своей руке, а потом лениво сказал.
        - Маг, слабый, очень слабый. Хозяин не расстроится, к чему-нибудь да пристроит, а нам пара золотых не помешает. Берем и этого.
        В стремительном прыжке, отработанном годами тренировок и сотнями поединков, сжав пальцы и вскинув руку в едином слитном движении, которое ни боль, ни растерянность, ни странные ощущения тела не могли вычеркнуть из памяти, я ринулся вперед. Там, под челюстью, нервный узел… один точный, рассчитанный удар, хватит вполсилы, и эта груда рыжего мяса больше не будет говорить обо мне как о куске мяса, больше никогда не посмеет ударить беззащитную женщину.
        Ребро ладони опустилось на толстую шею, и рыжий покачнулся, выпучив глаза и хватая ртом воздух. А я, ошеломленный, стоял перед ним, разглядывая руки. Я же метил совсем не туда… в горло, в горло! Тысяча чертей! Ну как я мог забыть о сообщении Куколки!? Это же не мое тело, не мое! Что она там со мной наделала!?
        Рыжий еще хрипел и заваливался на землю, - шею сломал, машинально подумал я, когда его напарник, набычился и шагнул вперед. Неуловимое, едва заметное и, казалось бы, совершенно не опасное, на такой дистанции движение, и моя голова взорвалась, а тело моего противника, странно изломанное, отлетело метров на пять в сторону.

* * * * *
        Я поднимался вверх по широким террасам белокаменного города, раскинувшегося на склонах антрацитово-черной скалы, переходил с одной на другую по широким лестницам и спиральным пандусам, края которых обрамляют изящные колонны в коринфском стиле. Город этот странен и необычен. Здесь нет домов, лавок и трактиров, мастерских и рынков. Каждое здание здесь - дворцом, а то, что не дворец, то храм. На площадях здесь, не шумят базары и толкутся разумные, на площадях здесь, звенят и искрятся фонтаны, цветут сады и поют птицы. Величественные статуи героев, правителей и богов украшают храмы, вдоль фасадов которых пролегли яркие ленты цветочных бордюров. Ярко-синее небо с золотым солнцем взметнулось в недосягаемую высь, а где-то далеко, морские волны тихо бьются о гранитные пирсы, откуда-то доносится мелодичный перезвон арф. Это был бы рай, истинный рай, если бы кроме меня тут была еще хоть одна живая душа, если бы было с кем поговорить, посидеть за стаканчиком вина, или перемигнуться с разбитной красоткой.
        Я миновал арку, что вела на небольшую уютную площадь с фонтаном в виде дельфина, вырезанного из цельного куска сияющего аметиста, круглый бассейн с прозрачной водой окружало кольцо темно-зеленых лавров, наполняющих воздух непередаваемым ароматом. Меж деревьями высилось кресло, причудливо изогнутая спинка, подлокотники и мягкое сиденье обтянуты голубым бархатом, ножки - в виде четыре львиные лапы, утопающие в траве. В кресле сидело странное существо, кажется, что в нем перемешаны все расы и народы, что я когда-либо встречал. Тут и изящество эльфов, и стремительность вампиров, сила и мощь орков, основательность гномов, порывистость сполотов и высокомерие, смешанное с презрением, аграфов, мудрость и глупость людей и загадочность горных ведьм. Длинные пепельные волосы обрамляют идеальные контуры абсолютно белого лица, на котором тремя яркими пятнами выделяются большие, слегка миндалевидные, насыщенного изумрудного цвета глаза и ярко-алый рот, губы, на мой взгляд, слегка великоваты, но очень четко и строго очерчены. Прямой нос, без единого, даже намека, на горбинку. Изящные, даже несколько худоватые
руки и узкие кисти с длинными подвижными пальцами музыканта. Длинное обтягивающее платье, с низким декольте и высокими разрезами по бокам, практически ничего не скрывает, а только наоборот, заставляет работать фантазию и будит интерес. Напротив хозяйки этого города установлено еще одно, точно такое же кресло. Я знаю, что это кресло приготовлено для меня, для странника, уставшего в пути и мечтающего вкусить покой. Это было место тихого отдыха, мудрых размышлений и медитации, позволяющей ощутить единство с природой, слиться с ней в торжественной и величавой тишине беспредельного мира.
        Я сел, откинулся на спинку кресла, вытянул уставшие ноги. Сквозь полуприщуренные веки я любовался блеском и мерцанием водяных струй, что били из пасти и ноздрей аметистового дельфина, тремя изящными арками падая в мраморный бассейн, рассыпаясь сверкающими брызгами. Чистый воздух, насыщенный влагой, вливался в легкие, перезвон капели ласкал слух. Тишина, прохлада, мир… Благолепие… Спокойствие…
        - Почему вы - люди, всегда стремитесь разрешить все споры с помощью силы?
        - Ты это сейчас о чем?
        - Когда я тебе говорила, что тебе надо постараться выжить в течении десяти суток, я как-то даже и не предполагала, что ты начнешь швыряться энергией направо и налево, убивая разумных одной с тобой расы.
        - А, ты об этом… Не каждый разумный заслуживает жизни. Жизнь - это Дар, очень ценный. Но им ведь еще надо и правильно распорядиться. Если один разумный считает, что он вправе отобрать этот Дар у другого разумного, только потому, что ему так хочется и он считает себя сильнее, то он должен быть готов к тому, что у его оппонента несколько другие взгляды на происходящее, и сильнее он считает именно себя.
        - Интересная логика. Интересная и для меня несколько непривычная. Я как-то привыкла к тому, что жизнь разумного, и тем более одаренного, неприкосновенна.
        - Отвыкай - дольше проживешь. Я конечно же не имею в виду всех разумных и всех людей, вот например та девушка, что возится со мной, она-то уж на все двести процентов подходит под твои принципы.
        - Не знаю, не знаю. Мне кажется, что она с легкостью убила бы, если бы смогла и успела.
        - И тут ты права. Но убийство в целях защиты - не есть убийство. На мой взгляд. Когда стоит вопрос ты или тебя, уже не до моральных терзаний. Что, разве у тех, кто тебя создал не было солдат?
        - Были. Но какое они имеют отношение к убийству?
        - Солдат, особенно хороший солдат, это подготовленный убийца. С той лишь разницей, что убивает точно таких же, хорошо подготовленных убийц. Вот только такое убийство уже называется по-другому… а итог-то один.
        - Я обдумаю твои слова.
        - Обдумай. Я так понимаю, что нам теперь очень долго сосуществовать вместе, в тандеме, так сказать, не хочется конфликтовать по этому вопросу. Можешь считать меня убийцей, монстром, хоть самим Дьяволом, главное не мешай и помогай.
        Кстати, а чего это ты тут понастроила?
        - Я ничего не строила. Я долго бродила по той серой выжженной пустыни, что представляет твоя Душа, пока не нашла это место. Мне тут понравилось и я реши тут остаться.
        - Хм… странно.
        - Ничего странного, у каждого разумного в Душе есть что-то такое… место, где он может отдохнуть, отвлечься от всех проблем, расслабиться.
        - А почему тут так пусто? Почему никого кроме нас нет?
        - А ты многих разумных готов впустить в свою Душу? Найди таких и этот город оживет. Только будь осторожен, что-то ведь выжгло тут все ранее. Я удивлена, что это место сохранилось. А может быть оно появилось позже, уже после пожара.
        - Может быть, может быть. Кстати, а как тебя зовут?
        - У меня нет имени. Дать мне его или не дать, это уже твое решение. Точно так же как и мой облик. Ты видишь меня именно такой и… мне это нравится.
        - Ясно. Я подумаю, о твоем имени. А сейчас, ты мне не расскажешь, что произошло, почему не сработал силовой щит и что приключилось с тем, кто меня вырубил? И еще, я бы хотел посмотреть, как я сам сейчас выгляжу. Это возможно?
        - Конечно! Это ведь твоя Душа, здесь ты можешь все что угодно. Пожелай и ты все увидишь. А насчет того, что произошло ТАМ… тут все еще проще. Провой силовой щит прекрасно защищает тебя от физических атак, но не от магических, он из просто не замечает. Тот человек нанес тебе именно магический удар, что-то вроде воздушного кулака, а ты его приложил в ответ, тем же, но вложил в него столько энергии… не удивлюсь, если все маги в радиусе нескольких сот километров почувствовали этот выброс.
        - Как все оказывается просто…
        - Тебе надо учиться…
        - Кто бы спорил. А ты… ты можешь меня учить?
        - Нет. Я знаю ровно столько же, сколько и ты.
        - Ну… знаю-то я очень много. Вот только как-то применять и использовать… увы.
        - Ты знаешь очень мало. Только то, что стало у тебя чисто рефлекторным, то, что ты не один и не два раза делал. Все остальное… увы.
        - Ладно, разберемся. Не подскажешь, а сколько времени прошло с нашей предыдущей встречи?
        - Несколько часов. Еще примерно час, ты, точнее твое тело, будет без сознания.
        - Ясно. Значит еще десять дней?
        - Да.
        - А что сейчас происходит там… в реальном Мире?
        - А я откуда знаю?!
        - Значит, когда я прихожу сюда, то мое тело остается без защиты, абсолютно беспомощным.
        - Да. И когда придет время, первое, что мы будем исправлять, это именно эту проблему. Стыдно, обладая такими возможностями и способностями, ничего не уметь, даже обезопасить себя.
        Ветвь ближайшего лавра опустилась, кольнув мое обнаженное плечо, но я не обратил на это внимания, зачарованно глядя на игру струящейся воды и задумавшись о чем-то своем. Ветвь
        уколола меня сильней, настойчивей, словно дерево пыталось о чем-то напомнить. О каких-то неотложных делах, которые требовалось выполнить немедленно, сейчас же.
        - Похоже, что время нашей беседы истекло. Тебя ТАМ, кто-то нашел. Так что, на твоем месте, я бы не стала медлить… а то, мало-ли что.
        Я вздрогнул и открыл глаза. Надо мной возвышалась рослая фигура с тонким копьем в руке. Похоже, воин уже готовился вонзить острие своего дротика в более чувствительное место, чем
        плечо. Странно, защитное силовое поле совершенно не реагировала на острие дротика, как будто его и нет вовсе. Сообразив это, я попытался поспешно вскочить.
        - Не двигайся, шакал! - предупредил сзади чей-то злой голос.
        Я медленно обернулся, за моей спиной стоял еще один воин, с арбалетом и болт на нем отливал каким-то слегка сиреневатым светом. Несколько секунд я переводил взгляд с одного
        противника на другого, пытаясь сбросить дурман и оценить силы незнакомцев, потом мышцы мои расслабились, я поднял руки и выдавил дружелюбную улыбку. На нашей небольшой полянке копошилось с десяток воинов. Двое, во главе с каким-то парнем, одетым в темно-синюю мантию, обыскивали моих недавних противников, еще двое и какой-то старичок в точно такой же мантии, аккуратно, и даже можно сказать, нежно, приподняли сопровождавшую меня девушку и несли ее к возку. Остальные грамотно распределились по поляне и склонам оврага.
        Без сомнения, мои пленители не относятся к числу дилетантов. Их головы были защищены глухими и глубокими стальными шлемами с гребнями и прорезями для глаз, открывавшими только подбородок, длинные, почти до пят, синие плащи слегка топорщатся, приподнятые наплечниками доспехов, широкие металлические браслеты сверкают на запястьях. Но главное заключается в том, как они держат оружие, с непринужденным изяществом опытных бойцов и уверенностью, выработанной годами тренировок. Я быстро понял, что если дернусь, то не сумею избежать удара дротика, но даже если мне повезет с копьеносцем, арбалетчик утыкает меня болтами за полминуты, а там и товарищи подключатся. Сопротивление было бесполезно. Тем более и сопротивляться-то мне нечем, безоружен я.
        Я уже совсем было собрался заговорить, что-то пояснить и для себя, и для этой компании, как в мою сторону повернулся парень в мантии.
        - Это людоловы! Выслеживают магов! - парень продемонстрировал пару тонких браслетов, соединенных короткой цепочкой.
        - А девочка молодец, троих уложила, правда с третьим не доработала, видать сил совсем уже не было. Ничего, через пару часов она придет в себя и все расскажет. А этого, который пока еще живой, в кандалы. - вторил молодому дедок.
        Я даже ничего не успел сказать, как мне в затылок что-то прилетело и мое сознание опять померкло.
        - Твою же дивизию, опять по голове и опять от этого щита никакой пользы! - только и успел я подумать.
        * * * * *
        Меня качало, чуть заметно, но вполне ощутимо. Откуда-то снизу раздавалось постукивание и тихий скрип. Повозка, - мелькнула мысль, - я в повозке. Руки свободны, значит не в плену. А куда меня везут? Чуть слышно застонав, я поднял веки. Головная боль прошла, сменившись вязким туманом, окутавшим сознание словно полупрозрачная вата. Облизав пересохшие губы, я снова прикрыл глаза и прислушался.
        - Лайя, не надо спешить - такое уже бывало. Я тебя прекрасно понимаю, в первые минуты все словно плавает в тумане, пока новый Источник не восстановит свою работу, не перестроит окончательно разум под себя или не перестроится сам. Ты досуха выдавила свой слабенький Источник, ты почти его убила. Но тот странный выброс Силы, вновь его наполнил… и даже увеличил в разы. Тебе сейчас ни в коем случае нельзя пользоваться своей Силой, тебе надо привыкнуть к ней, а ей к тебе. Теперь в тебе живет Стихия. Стихия Воздуха, а она очень непостоянна и капризна.
        - Мастер, ну как вы не понимаете! Ведь это он сделал, Он! Я это знаю, я чувствую!
        - Лайя, в нем почти нет Силы. Скорее всего это работа какого-то артефакта, который ты не нашла. Возможно что-то есть в его браслете…
        - Мастер, его нашли… он был как ребенок, ел, пил, спал, выполнял приказы, но никаких эмоций, ничего! Как будто его Сознание, его Душа были где-то очень далеко. Я провела ритуал «Мост Разума»…
        - Что?! Да как ты только на это осмелилась?!
        - У меня не было другого выхода, Мастер. Вы даже не представляете, что я увидела, что почувствовала! Нет, он не простой человек, очень не простой. Да вы сами на него посмотрите! Вы знаете его народ?
        Мне показалось, что тот, кого девушка называет Мастером, нахмурился.
        - Нет, не знаю. Но… я слышал о нем.
        - Слышали?!
        - Да, слышал. Да и ты тоже о нем слышала и читала… Все, хватит об этом! Ладно, пойдем в посмотрим на твоего «рыцаря», может быть он наконец-то очнулся. Да, перестарался Кронг, перестарался.
        Повозка слегка качнулась, раздался шорох, как будто кто-то задернул тяжелую штору и чья-то тонкая рука легла мне на лоб. Я ощутил исходивший от пальцев аромат сушеных трав и чего-то еще, пахнувшего непривычно, но приятно, а потом по всему телу разлилось тепло и что-то начало его пощипывать.
        - Ну-с, молодой человек, я вижу с вами уже все в порядке. Легкая головная боль, но это скоро пройдет, небольшая заторможенность тоже. Завтра вы уже будете совершенно здоровы. - голос был негромок, тверд и явно принадлежал тому самому дедку, что похвалил девушку там, в овраге. Я открыл глаза. Надо мной склонились двое, их лица озарял светильник, тихо левитирующий по повозке. Старик с бритым подбородком - это его рука пахла так странно и миленькая голубоглазка с маленьким аккуратненьким носиком, рыжеватой челкой, выглядывающей из-под темно-синей шапочки и приоткрытыми, чуть припухшими губами.
        2 глава
        Вот уже третий день, как наша небольшая компания добралась до лагеря имперской армии. Дорога эта заняла почти неделю, сутки из которой я провалялся без сознания в повозке, больше похожей на фургон наших земных, американских переселенцев, такое же монументальное сооружение. Лагерь этот, довольно интересное изобретение имперцев. Еще когда мы до него не добрались, я представлял себе что-то вроде лагеря римских легионов, тем более, что солдат империи называют точно так же - легионеры. В общем ожидал увидеть прилично укрепленную территорию, с несколькими воротами, патрулями, ровными рядами палаток, или чем они тут пользуются, единым командованием, утренними и вечерними построениями, а оказалось…
        А оказалось все намного проще, но в то же время и сложнее. Ни о каком укреплённом лагере тут и речи не идет, я бы назвал все это «армия на привале», если бы не одно но. Лагерь этот больше всего напоминает «вавилонское столпотворение», десятки независимых и никому не подчиняющихся отрядов, сотни родовых и племенных ватаг, дворянских дружин и тому подобных «незаконных вооруженных формирований». И все эти десятки тысяч людей заняты только одним - они планомерно, под невидимым и незаметным руководством, занимаются разграблением проигравшего. И днем, и ночью сотни мелких и крупных отрядов приходят с добычей и уходят на ее поиски, причем некоторые не брезгуют отобрать ее и у своих более удачливых «товарищей». Даже на наш небольшой отряд дважды выходили толпы каких-то дикарей, но едва завидев неполный десяток наших охранников, тут же в панике разбегались. Уже здесь, в лагере, я узнал причину такого поведения, да и сам смысл такого странного образования, как этот лагерь.
        Начну с первого. Не помню кто, но кто-то мне однажды сказал, что все разумные, по своей природе, являются магами. Просто одни могут «двигать горы», а другие не могут сдвинуть и пылинку, но Дар есть у каждого, в той или иной степени. В Империи Гаруда, этот постулат приняли, осмыслили и развили. Маги Имперской Академии, каким-то образом, научились инициировать даже самые слабые возможности, посчитав, что нечего добру пропадать, ну и что, что такой вот инициированный недомаг ничего и никогда не сможет сделать сам, зато он может с куда большим успехом чем простой, неинициированный воин, применять то, что придумали и сделали настоящие маги. Само собой, что в «широкие массы» сие ноу-хау не пошло, ведь процедура такой инициации достаточно сложна и затратна, в первую очередь энергетически, да и используемым при этом материалом тоже. К тому же, никто не думает, что маги такие идиоты, чтобы давать в руки власть предержащих такое оружие против себя, ведь пара сотен таких вот воинов-недомагов, легко разгонит, а при необходимости и покрошит в капусту армию на порядок-два превосходящую их по численности. В
общем, в Академии разработали целую систему подготовки, надо признать очень сложную и жесткую, и по сути, превратили саму Академию в «государство в государстве», со своей армией, правоохранительными органами, разведкой и контрразведкой. Хотя, надо признать, чтобы сильно уж не злить Императора, какая-то часть этих недомагов, стабильно уходит в императорскую гвардию. Хотя и тут никто не витает в облаках и прекрасно понимает, за кого будут сражаться эти гвардейцы, в случае конфронтации между Академией и Императором. Вот именно из таких воинов и состояла наша охрана. Девять человек, с ног до головы увешанные магическими артефактами и амулетами, причем в прямом смысле этого слова, ведь любой предмет их экипировки является магическим, от шлема на голове, то сапог на ногах, не говоря уж о оружии, доспехах и плащах.
        Короче, дорога наша до этого лагеря оказалась достаточно спокойной и ненапряжённой. Сразу после обеда, очередная тройка воинов уходила далеко вперед, подыскивала место для ночлега, разбивала лагерь и к нашему подходу уже и ужин был готов, и палатки стояли и даже вода для купания подготовлена и нагрета. Для меня эта неделя тоже не прошла даром. Не скажу, что я остался доволен, но и отрицательный результат, тоже результат. Как я уже сказал, первые сутки нашего путешествия я провел без сознания, на вторые более-менее очухался, но в основном слушал что говорят вокруг, да и расспросами меня никто особо не доставал. На третий день, вечером, я наконец-то выполз из фургона и даже немного побродил по округе, правда меня постоянно сопровождало пару стражников. Тогда я еще не знал, кто это такие и с улыбкой на них поглядывал. Ну а на четвертый день, уже полностью оклемавшись, энергия меня прямо-таки распирала, я решил преподать небольшой урок нашему сопровождению, позвенеть, так сказать мечами. Временный командир нашей охраны, тот самый Кронг, что меня и приложил, внимательно выслушал мое предложение
«размяться», удивленно на меня посмотрел и согласно кивнул головой. Через пару минут ко мне подошел один из воинов, в руках у него было два учебных меча, совершенно одинаковых, как будто их изготовили на конвейере. Пока я привыкал к балансу оружия, размахивая клинком, воин начал раздеваться. Через минуту передо мной стоял парнишка лет пятнадцати-шестнадцати, почти полностью обнаженный, только в легких сандалиях и набедренной повязке. Я удивленно обратился к Кронгу.
        - Офицер, а зачем он снял доспехи?
        - Серж, ты же хотел размяться. Я решил, что поединок будет учебный, а значит никто не должен иметь подавляющего преимущества. Все должно быть честно.
        - А постарше никого нет? Он же еще почти ребенок!
        - Тиру уже пятнадцать лет. Он воин.
        Я недоверчиво посмотрел на совершенно спокойного командира нашей охраны и пожал плечами. Ладно, это его выбор, раз сам боится и подставляет вместо себя мальчишку, то это его проблемы. Тем более, что калечить, а уж тем более убивать, я не собирался.
        Первая наша сшибка с «пацаном», закончилась примерно через… пару мгновений. Мой меч рыбкой вылетел у меня из рук и скрылся в густой траве. Я только и успел недоуменно проводить его взглядом. Вторая продлилась немногим дольше. Миг и клинок Тира уже упирается мне в горло. Если первую свою неудачу я отнес на счет чистой случайности и непривычного оружия, то вторая уже показала, что я катастрофически недооценил своего молодого противника. И что еще меня удивило, никто не обратил на наши «игры» абсолютно никакого внимания, как будто им все заранее был известен результат. Вот тут-то я и разозлился. Все эти люди смотрят на меня как на пустое место, как будто я несмышленыш, впервые взявший в руки меч и не знающие, не то что как им пользоваться, а даже с какой стороны за него браться.
        Третья, четвертая, пятая схватка закончились почти с тем же результатом, с той лишь разницей, что в последний раз я все же умудрился слегка достать своего оппонента, хотя и в этот раз проиграл. До этого стоявший совершенно спокойно Кронг, слегка нахмурился и в его глазах появился какой-то интерес.
        К седьмой схватке я уже полностью мобилизовался, задействовал все свои ресурсы и возможности. Меч превратился в продолжение моей руки. Не знаю как это выглядело со стороны, но я, совершенно забыл о защите, бил из любого положения, при этом еще и умудряясь как-то парировать все атаки своего соперника. И вот он долгожданный миг победы! Меч Тира выскользнул из его руки, а мой клинок, дрожа, замер в миллиметре от его печени. Только сейчас я заметил, что весь наш лагерь собрался вокруг нас и завороженно наблюдает за схваткой. И вдруг раздались тихие аплодисменты - это Лайя так выражала свой восторг. Спустя пару секунд к ней присоединился и Мастер, а уже через секунду хлопали все, в том числе и наша охрана. Только Кронг стоял и моча меня разглядывал с каким-то, я бы сказал, научным интересом. И вдруг, как гром с ясного неба.
        - Серж, а не хочешь попробовать со мной? Без оружия?
        - Без оружия, офицер? Можно попробовать, условия?
        - Какие могут быть условия? До победы. У нас тут два прекрасных лекаря, они даже мертвого с Того Света вернут.
        - Идет!
        Кронг расстегнул застежку плаща и аккуратно положил его на траву. За плащом последовали перчатки, два массивных браслета-наручня, вороненая кираса, поножи, меч, кинжал и перевязь с пятеркой метательных ножей, потом еще какие-то мелочи, в виде цепочек, колец и кулонов, стащил поддоспешник и легкий костюм, чем-то напоминающий комбинезон, и снял шлем, волосы его оказались седыми, как снег. Теперь он был совсем обнажен, если не считать узкой полоски набедренной повязки, и мне стало ясно, что поединок окажется для меня более чем серьезным испытанием.
        Несмотря на абсолютно седую шевелюру, Кронг выглядел молодо и при этом, достаточно могучим бойцом. Он был чуть выше меня, с длинными руками и ногами, с превосходной рельефной мускулатурой. На мой взгляд, мышцы у него находятся даже там, где их и быть то не может, по крайней мере, у обычного человека. Горло, самую уязвимую точку, защищали слева и справа две мускульные пластины, выдававшиеся вперед словно витые канаты, солнечное сплетение и нижнюю часть живота прикрывал непроницаемый панцирь из твердых, как камень, мышц, позвоночный столб был
        утоплен необычайно глубоко, казалось, спина воина сверху до низу рассечена трещиной, по краям которой бугрились валики мышц. Пах, тоже выглядел надежно защищенным.
        Что оставалось? Виски, затылочная часть черепа, голени, от колен до щиколоток, самый низ спины там, где почки… Да и то, составляя этот краткий список уязвимых мест, я испытывал большие сомнения насчет последнего пункта, ибо почки тоже были прикрыты мышечным щитом, не таким крепким и сильным, но он был.
        Я оглядел поле предстоящей схватки. Палатки находились слева от меня, сзади стояли трое магов во главе с Мастером, державшего в руке что-то вроде посоха. Прямо передо мной белеет фигура Кронга, за его спиной, рядом с грудой вороненой амуниции, присел на корточки один из невозмутимых охранников. Слева под лучами заходящего солнца, расположились три фургона и наш небольшой возок. В моей голове раздавался, бесконечно повторяющийся аккорд, он казался слегка тревожным, и будоражил нервы, создавая вполне подходящий для поединка звуковой фон.
        Лайя махнула своим жезлом, словно дирижерской палочкой.
        - Сходитесь! - голос ее чуть дрогнул.
        Мы начали медленно приближаться друг к другу. Между ними оставалось еще добрых два метра, когда Кронг вдруг высоко подпрыгнул, перевернулся в воздухе и резко ударил ногой. Уже рухнув в траву, я сообразил, что стопа противника просвистела в миллиметре от моего виска, защитный инстинкт и вбитые в подкорку Базы по рукопашному бою сработали быстрее разума, повелевая телу расслабиться и упасть. Да, воин собирался биться всерьез, и если бы моя реакция оказалась чуть медленней, схватка уже бы завершилась. Вдобавок, он владел приемами единоборства! Это было похоже на земное карате, не точная аналогия, конечно, но, прокручивая в голове стремительный удар Кронга, я находил кое-что общее. Например, темп атаки, потрясающую скорость движений, неуловимую слитность, с которой они переходили друг в друга…
        Перекатившись в траве, я вскочил на ноги, словно поставив точку в своем мгновенном анализе. Итак, мой соперник не уступает мне ни в быстроте реакции, ни в знании смертоубийственных приемов, теперь надо выяснить, насколько он силен, помнится, в своем сообщении, Куколка говорила, что не только сохранила мои физические кондиции, но еще что-то там и модернизировала, и увеличила, вот и проверим. Я прыгнул вперед и, блокировав бедром очередной удар, на сей раз коленом в пах, вцепился в бицепсы противника. Мои руки немедленно оказались в точно таком же захвате, пальцы Кронга терзали мою плоть, словно стальные когти.
        Секунд пять мы раскачивались подобно вставшим на дыбы и борющимся медведям, каждый стремился сбить врага на землю или, как минимум, оценить необходимое для этого усилие. Затем, будто договорившись, враз шагнули назад, разъединив руки, на бледной коже Кронга темнели отпечатки моих пальцев, и такие же черные пятна виднелись уже на моих предплечьях.
        Теперь каждый из нас знал, что соперник не уступит ему и в силе, не знаю, как для Кронга, а для меня это было потрясением. Но если наша реакция, искусство боя и физическая мощь были равноценными, напрашивался только один вывод - победит более умный, ну или более хитрый. Ведь в схватках такого рода ум трактуется однозначно как умение обмануть соперника. Военная хитрость, иначе говоря. И я не без основания подозревал, что по части хитрости могу дать сто очков форы любому здешнему бойцу.
        Я снова ринулся в атаку, резко присел, зацепил Кронга под коленями и резко рванул вверх. Эффектный прием, именно эффектный, а не эффективный, и при этом совершенно бесполезный, если не знаешь, что делать дальше. Я - знал, но дальше ничего делать не стал. От моего рывка ноги Кронга взлетели вверх, он сделал кульбит в воздухе и приземлился метрах в пяти, на тонких губах воина мелькнула пренебрежительная усмешка.
        Я снова набросился на него. Следующие пять минут я демонстрировал весьма зрелищные захваты, подножки, блоки, удары и тычки, проводя каждый прием чуть медленнее, чем мог бы на самом деле. После каждой такой атаки Кронг неизменно оказывался на ногах, он усмехался все чаще и чаще и явно не испытывал никакого дискомфорта от всех моих атак. Со стороны могло показаться, что я забиваю своего противника насмерть и вот-вот прикончу его совсем, но это было только иллюзией. Ни один мой удар, впрочем, как и его, не достиг цели, и в равнодушных глазах Кронга, все чаше мелькала насмешка и без труда читалась простая и ясная мысль "Ну, если это все, на что ты способен…"
        Ну а я изо всех сил старался доказать, что способен только на это. Спектакль имел успех, я слышал, как восхищенно вздыхает Лайя, и как Мастер с молодым магом подбадривают меня невнятными воинственными выкриками. Для них, непрофессионалов, людей очень далеких от реальных боев и сражений, этот шквал атак означал, что их протеже уверенно продвигается к победе и скоро получит лавровый венок победителя. Остальные воины, однако, смотрели на поединок в полглаза и время от времени демонстративно зевали, а кое-кто, даже развернувшись пошел заниматься своими делами, парочка же, просто завернувшись в свои плащи, завалилась спать.
        Пожалуй, стоит заканчивать, решил я, собираясь не просто победить, а победить быстро. Мои выпады вдруг утратили скорость, дыхание сделалось тяжелым и отрывистым, пару раз я даже споткнулся и немного потерял темп. Кажется, Кронг принял эту мою провокацию за чистую монету, и теперь его ответная атака могла последовать в любой момент. По тому, как подобрался мой соперник, по
        хищному блеску черных глаз, я понял, что решающий миг близок. У меня имелось несколько вариантов окончания боя, в зависимости от того, куда и как будет нанесен удар, но в любом случае смертельный исход не предусматривался. Я не хотел убивать этого человека.
        Внезапно руки Кронга взмыли вверх, ладони словно рубящие лезвия топора стали опускаться вниз. Он целил между шеей и плечами, в очень опасное место, мощный удар в эту точку мог вырубить меня минут на пятнадцать в лучшем случае, а в худшем, перебить ключицу и лопатку. Прием был необычен, широкий замах одновременно обеими ладонями в земных системах борьбы применяется редко, так как, выигрывая в силе удара, боец проигрывает в скорости и при этом полностью открывается для атаки, словно приглашает своего противника. Вероятно, Кронг не был знаком с этим теоретическим положением, и оно не мешало ему бить двумя руками с такой же стремительностью, как если бы он действовал одной, да и меня он, похоже, уже не опасался.
        Я слегка повернулся, подставляя под удар, его правой, согнутую в локте и поднятую левую руку, правая пряталась под ней, с вытянутыми пальцами, словно готовая ужалить змея и при этом уворачиваясь от его удара левой. Удар обрушился на мой левый бицепс со страшной силой, и мне стало ясно, что сутки или двое я не смогу даже пошевелить левой рукой. Левая же рука Кронга лишь вскользь прошла по спине. Бой, однако, уже был завершен, ибо мои пальцы ударили туда, куда я и метил - в узкую щель между мощных валиков мышц, прямо в горло.
        Кронг отшатнулся, раскрыв рот, он не мог сделать ни вздоха, его глаза остекленели. Я провел элементарную подсечку и сбил противника наземь. Стоя над тяжело ворочавшимся телом, я растирал левую руку и возносил безмолвную молитву, чтобы удар не оказался смертельным. Я бил вполсилы, но с переломанным горлом даже этот могучий человек долго не прожил бы.
        Защитники магов, по-видимому, скроены с тройным запасом прочности. Истекла минута, вторая и Кронг сел, начав массировать горло и шею, уставившись на меня. Прошла еще минута, мы глядели друг на друга, и каждый трудился над своими синяками. Маги, сообразив, что поединок закончился, разразились одобрительными криками. А на лицах, все еще наблюдающих за поединком воинов, застыло недоумение. Правда уже через пару минут Мастер загнал нас обоих в свой фургон и занялся нашими синяками и ссадинами, а, всегда спокойные и бесстрастные охранники, бурно обсуждали наш бой, в итоге придя к заключению, что мне просто чертовски повезло. Кронг, лежавший рядом со мной и стойко терпевший все манипуляции Мастера и помогавшей ему Лайи, только морщился. А потом не вытерпев сказал.
        - Глупые щенки, они так и не поняли, что ты сделал. Не обижайся на них, Серж, это их первый выход за пределы Академии, первое задание. Они еще очень самонадеянные и глупы. - мне стало интересно.
        - А ты, Кронг, ты понял, что я сделал? - воин задумался, но через несколько секунд ответил.
        - Ты не быстрее меня, не сильнее… ну может быть на самую малость, твое тело не так хорошо подготовлено как мое, у тебя незнакомая и немного странная манера боя, но об этом я уже знал, это стало ясно, еще когда ты фехтовал с Тиром, а я наблюдал. Да, незнакомая и немного странная, но ничего выдающегося, две-три схватки и это уже не будет иметь значения. Тут мои волчата правы, по всем признакам я должен был победить, но… не победил. И теперь я знаю почему! Ты просто меня обманул! Больше я с тобой биться не буду.
        - Почему?
        - Обманул раз - обманешь и второй, и третий. Ты думаешь совсем по-другому… признайся, ведь ты сдерживался весь бой, а особенно в последний момент?
        - Да, тут ты прав, этим ударом я мог тебя и убить.
        - Ты научишь меня?
        - Чему?! Ты Мастер, это мне надо у тебя учиться!
        - Научи меня думать, как ты…
        - Научить тебя думать, как я? А как это сделать?
        - Не знаю, это ведь ты победил, а не я. - весело, даже со смехом ответил мне он.
        - Да ну тебя! Я-то подумал, что ты серьёзно говоришь. - немного с обидой сказал я.
        - А я и говорю серьезно. Мастер Ханк сказал, что когда мы прибудем в Академию, я и мой скварт останемся при тебе, в качестве постоянной охраны. Так что, у тебя еще будет время понять, как и чему надо учить.
        - Кронг, в качестве охраны, или стражи? - напрягшись спросил я.
        - Охраны, Серж, именно охраны. У каждого мага есть такая охрана, ее предоставляет Академия. Академия очень сильно переживает за безопасность своих сотрудников. А из слов Мастера Ханка, я понял, что ты чем-то очень важен для нее. Он говорит, что как маг, ты очень слаб, но победишь в любой магической дуэли, даже архимага. Как такое может быть? - то что вопрос риторический было понятно и так.
        - У Лайи такой охраны не было…
        - Так она еще и не маг, она только студентка. Хотя… теперь и у нее будет охрана. Ты с ней что-то такое сделал… конечно же ясно, что совершенно случайно и повторить это будет очень сложно, если вообще возможно, но маги они такие… всегда пытаются все понять и во всем разобраться.
        В ту ночь мы еще долго разговаривали. Кронг рассказывал мне об Академии, о себе, о том, как его отобрали из сотен претендентов на инициацию, как учили и тренировали, как изменяли, с помощью магии, его тело, делали его сильнее, быстрее, крепче, а он… он всегда хотел быть магом, пусть самым слабым, но магом. Именно в эту ночь я и узнал об Воинах Академии. Иногда я замечал, что Кронг о чем-то недоговаривает, что-то скрывает, в эти мгновения от него несло страхом, не парализующим ужасом, а страхом, который воин преодолевает и в итоге побеждает. Но спросить открыто, чего он боится, я в ту ночь так и не смог - знал, что ответа не получу, по крайней мере сейчас.
        Вот с такими вот необычными воинами свела меня судьба. Все мои модификации, годами наработанный опыт, освоенные Базы Знаний, оказались слабой заменой правильной подготовке и магическим «усовершенствованиям и развитию» тела. Как говорится - системный подход к вопросу, правда в данном случае все основывается не бездушных железках, превращающих человека в полукиборга, а на магии и на оперировании тонкими энергиями, на силе человеческого Духа и Разума. Вот и попробуй, определись, что лучше, а что хуже. А ведь есть и третий путь и я даже знаю какой, вот только понятия не имею, как на него свернуть. Путь - объединяющий и магию, и науку.
        Ладно, что-то я отвлекся, вдарился в воспоминания, начал философствовать, еще чуть-чуть и начну искать «смысл жизни», или «великую цель». Я, вроде как говорил о лагере, вот к нему и вернемся.
        Если честно, то что тут к чему, сам бы я очень долго разбирался, тем более, не знаю местных реалий. Но после той схватки с Кронгом, я как-то, на удивление, быстро сошелся и с остальными нашими охранниками. Все они оказались достаточно молоды, самому старшему, не считая Кронга, только-только исполнилось шестнадцать лет. Уже не дети, но еще и не мужчины. Ха, кто бы говорил, я и сам-то на вид выгляжу лет на семнадцать, ну восемнадцать, это максимум. Тут что не говори, а удружила мне Куколка, и не по-детски. Свою новую физиономию на утро после боя разглядел, у Лайи оказалось небольшое зеркало, магическое конечно же и жутко древнее, я так подозреваю, что это ее «приданное», хотя, на мой взгляд, ничего магического в нем и нет, так, просто зеркало с ментальным управлением, при необходимости, по приказу хозяина, увеличивает изображение раза в два. Вот и вся магия. Хотя поклясться и не могу, мало-ли как оно там на самом деле. Короче, утром, выполз я их фургона, а возле ручейка Лайя сидит, волосы расчесывает и в это зеркало поглядывает, вот я выпросил его у нее, ну типа, оценить свой внешний вид после
кулаков Кронга. Тело-то свое я уже давно осмотрел, от плеч и ниже, ничего в общем-то особенного. Явно стал чуть повыше, где-то метр девяносто, ну девяносто два, соответственно и конечности стали чуть длиннее. Раньше-то я был несколько, скажем так, тяжеловесен, нет не толстый, а так весь из себя «кряжистый». Сей час же, даже появилась какая-то изящность и гармоничность. Все на месте, все симметрично и пропорционально. Это, наверное, из-за увеличившегося роста. А вот своей физиономии я до того не видел. Нет, когда умывался, что-то пытался разглядеть в воде, но четкости не было, отражение постоянно перекашивало, так что, зеркало оно в этом отношении самое то. Разглядывал я себя минут пять, а потом молча отдал зеркало хозяйке и ушел. Увиденное надо было осмыслить. То, что волосы у меня теперь пепельного цвета, я уже знал, ха, «пепельный блондин», а вот все остальное. От барона де Сангре остались разве что только глаза, точнее их цвет, а от меня настоящего так и вообще ничего не было. А вообще-то я себе почти понравился. Почему почти? Ну, тут не все так просто. Лицо правильное, лоб высокий, «волевой», как
любят говорить, подбородок, прямой, идеально прямой, нос. Все это меня вполне устраивает, а вот форма глаз, ну прям «Гюльчатай», большие, миндалевидные, слегка загнутые вверх. Есть в них что-то эльфячье и взгляд… надменный. Теперь понятно, чего это парни на меня так смотрели, ведь у меня на физиономии прямо написано: «дай мне в рожу». Губы тоже, слегка подкачали и если небольшую припухлость еще можно списать на юношеский возраст, или на последствия их знакомства с кулаком Кронга, то вот сама их форма… женственная какая-то. А может я просто не привык и мне так кажется? Раньше-то я никогда с такими не ходил. В общем, вроде как и ничего так, девкам такие нравятся, а вот общее впечатление… неоднозначное, так скажем. Одновременно, и детско-восторженное, и брезгливо-презрительное выражение лица должно одних бесить, а других умилять. Вот и посмотрим кого больше. И еще, клыки… они стали заметно больше, не вампирские конечно, но и не вполне человеческие. Корче, смесь бульдога с носорогом и «мисс Вселенная». Ладно, посмотрим, что с возрастом будет. Хотя… тут же маги кругом, а едем мы в самое их «гнездо», неужто
мне там никто не сможет физию поправить? Ну вот, опять отвлекся.
        Н-да, имперский лагерь… Пока мы до него добрались, у меня уже сложилось о нем определенное впечатление, хотя и в корне не верное. Это я уже теперь разобрался и честно скажу, я в восторге от… мудрости и прозорливости того, кто это придумал. Ведь этот лагерь, ни что иное как продолжение политики Империи. Да-да. Попробую объяснить. Империя Гаруда - достаточно молодое образование, ей еще и пары веков даже нету. Начало же ей было положено в небольшом королевстве, носившем одноименное название и расположенном далеко на северо-запад. Чуть меньше двухсот лет назад, тамошний Король, решил немного расширить свои территории. Армия, какая-никакая, да пара десятков магов у него были, а в соседях одни дикари, десятки, сотни племен, больших и маленьких. По началу все шло вроде хорошо, примучили пару десятков небольших племен, обложили их данью, ну и начали понемногу грабить, ну, как принято. Вот на этом-то и закончилась спокойная жизнь в королевстве. Бесконечные набеги и новых данников, и их родственников, вырезались деревни, а то и целые города, правда маленькие и слабо укрепленные, но все же. Дикари и варвары
оказались не такими уж и дикими, а кое в чем и превосходящих, считавших себя «цивилизованными и культурными» аристократов королевства. Так бы, наверное, и сгинуло королевство, разрушенное своими соседями, если бы не нашлась при дворе умная голова и не предложила Королю выход. Лет за десять, где силой, где лестью, а где и подкупом или убийством особо наглых вождей, королевству удалось все же замириться со своими соседями. Набеги прекратились, хотя и не полностью, но теперь уже армия могла встречать очередную банду грабителей во всеоружии и одним, крепким кулаком, а не раздерганными туда-сюда группами. Дальше-больше, сидевшее до этого как в осаде королевство, открыло свои границы, установив только одно правило для «гостей» - соблюдать законы королевства. В столице открыли небольшую магическую школу, куда стали брать и одаренных из соседних племен, не за бесплатно конечно, но и сильно цену не задирали, так вполне подъемные суммы. Среди окрестных вождей стало «модно» отправлять своих отпрысков на учебу в королевство, ну или просто так, «Мир посмотреть, себя показать». А лет через двадцать, такой политики,
появились первые плоды. Одно из соседних племен, занимающих приличную территорию, но понесшее большие потери в постоянных стычках с соседями и вследствие этого оказавшееся на грани полного уничтожения, попросилось в состав королевства. На троне уже сидел другой Король, сын «великого завоевателя», вот он-то и принял мудрое решение. Земли племени отошли королевству, вождь получил титул герцога, а на новых границах встали королевские легионы, окрепший за эти годы, прекрасно вооруженные и обученные. А для самого племени почти ничего и не изменилось, разве что налогов стало поменьше, да порядка побольше, а так все остались при своих. Соседям быстро и доходчиво объяснили, что теперь это земли королевства и лезть сюда с оружием не стоит. Дети племенных вождей уехали в столицу учиться, уже не как чужаки, а как подданные Короля, кто захотел из дружинников, пошел на воинскую службу, королевские инженеры занялись прокладкой дорог и строительством городков. Новоявленный герцог, увидав такое дело и уже несколько раз побывав в столице, захотел и для себя нечто похожее. В общем, началась стремительная ассимиляция и
благоустройство новых территорий. Ну а потом Королевство начало расширятся лавинообразно, «дурной» пример оказался заразительным. Одно за другим племена уходили под руку Короля, увеличивая и территорию, и население, и армию. За какие-то полсотни лет королевство увеличилось в трое и почти мирно, без крови и насилия. И так было до того момента, пока границы уже Империи не вышли к Великой Сатрапии. Силы двух государств были не соизмеримы и молодая Империя опять начала закукливаться, по крайней мере со стороны Сатрапии. Начали строить крепости и заставы, а окрестное население, уставшее от гнета сельджинов, ломанулось в Империю. Бежали одиночки и семьи, рода и племена. А потом случилась война, сельджинам нужны были рабы, а взять их негде, на юге непроходимая пустыня, на востоке бескрайнее море, а на севере и западе, земли новой Империи. Результат известен, империя есть, а Великой Сатрапии, нет.
        Теперь о лагере. В любом государстве всегда есть недовольные, властью-ли, своим доходом, или тем, что у соседа жена красивее. Да и привилегии аристократии никто не отменял, ну не нашлось в Империи своего Ришелье, вот и начались лет так двадцать назад мелкие стычки уже внутри Империи, дворянские роды выясняли кто круче и богаче. А тут война! И император смог из этого извлечь выгоду. Пока армия перемалывала орды сельджинов, он крикнул кличь среди своих подданных, дескать там-то и там-то организован лагерь для всех желающих пограбить рабовладельцев. Правда выдвинул пару условий, во-первых, освобождать всех рабов и отправлять их в Империю, а во-вторых, маги Академии имеют приоритетное право на выкуп любых трофеев. Ну с условиями всем все сразу стало ясно, Империя большая, диких уголков еще очень и очень много, а тут десятки, если не сотни тысяч тихих и послушных, а главное благодарных, новых подданных. Тем более, что никто не препятствовал дворянам направлять бывших рабов и на свои земли, какая разница чью землю будут обрабатывать новые крестьяне, в чьих городах будут трудиться новые ремесленники,
Империя-то одна и едина. С трофеями тоже все ясно, что интересует магов в первую очередь? Правильно, книги и магические артефакты и амулеты, а остальное им и даром не нужно, ну разве что какие картины или статуи, так в бывшей Сатрапии этого добра на три Империи хватит, чего жалеть, если богатейшие города и храмы отданы на полное разграбление. Все уже знали, что Император не собирается включать земли Сатрапии в состав Империи, а значит нужно как можно сильнее ослабить возможного конкурента, да и оставить свои гарнизоны в наиболее интересных и «рыбных» местах, не помешает.
        Ну как, задумка понятна? Правильно, все маргиналы, недовольные, вся шушера с Империи, все эти «обиженные и непризнанные» рванули в лагерь, с целью пограбить, повеселиться. Но ведь и хозяева всего этого добра, что многие уже считают своим, за просто так ничего отдавать не хотят, пусть война проиграна, пусть нет центральной власти, но власть на местах-то осталась. Вот и редеют ряды мародеров и грабителей, так ведь еще и «свои» это стадо периодически прореживают, с целью завладения «неправедно нажитого». Вот такие вот пирожки с котятами.
        В общем, и неделя пути до лагеря, и следующие пара дней уже в нем, прошли достаточно интересно и познавательно. И это даже несмотря на то, что уже здесь, в лагере, на меня, пару раз, пытались наехать какие-то отморозки, наверное, мой довольно юный возраст, вводит их в соблазн. Но продемонстрировать свои умения мне так и не довелось, только-только атмосфера начинала накаляться, как, словно чертик из табакерки, появлялся Кронг, или кто-нибудь из его подчиненных и на этом все моментально заканчивалось. К моему, кстати, прибытку. Потому как, до того наглые и самоуверенные личности сразу же становились мягкими и покладистыми, торопились принести мне свои извинения и в меру сил поспособствовать моему обогащению, а соответственно и более благожелательному настроению. Говоря простым языком, отморозки спешили выплатить мне «штраф», дескать обознались, ошиблись и все такое. Немного конечно, но за два дня я стал обладателем двадцати золотых монет, сумму штрафа, кстати, назначал сам Кронг. В первый раз он ее определил в десять монет, а после того, как я честно отсчитал ему половину, он понимающе кивнул и во
второй раз эта сумма возросла уже до тридцати монет. И даже пошутил, что если все пойдет такими темпами, то через пару месяцев я вполне смогу купить себе дворянское звание, да и он со своими парнями очень неплохо поправит свое финансовое положение. В общем до сегодняшнего утра все шло очень даже неплохо. Эх, кто бы знал, с каким нетерпением я ожидал этого момента, сколько планов строил… А в итоге… показали ребенку вкусную конфету, поманили яркой оберткой, а в результате - пустышка. Спросите, о чем речь? Да о моей супер-пупер навороченной магической нейросети.
        Сегодня рано утром, еще были видны на небе звезды, я проснулся от тихого перезвона колокольчиков. Звук был настолько неожиданным и неуместным, что я даже сначала немного растерялся и не мог понять в чем дело. Пока не обратил внимания на появившуюся с боку, почти на периферии зрения, полосу с иконками - панель, как у «Офиса». Само-собой, что я сразу же полез выяснять, что это такое, откуда взялось и что с этим делать. В принципе, о том, что это проявление нейросети я уже догадался, теперь осталось выяснить, что я могу, а чего не могу. Как оказалось, могу я очень немногое, а вот не могу… По большому счету, как замена моей старой нейросети, эта вполне подходит, даже по многим параметрам ее превосходит, но на этом и все. Ну скажите на милость, зачем мне в средневековом Мире возможность подключения к высокотехнологичному оборудованию, укомплектованному модулем ментального управления? В общем, если смотреть на мою новую нейросеть как на продвинутый высокотехнологичный девайс, то слов нету, тут все отлично. Но я-то ожидал несколько иного, я ожидал именно магического девайса. А на практике лишился даже
того, что у меня уже было. Нет, Куколка не обманула и не ошиблась, все что я успел понахапать, где торгом, где грабежом, а где и по доброте душевной тех или иных существ, было при мне, но в неактивном состоянии, все требовало своей активации, которая в свою очередь требовала каких-то дополнительных модулей, которых у меня, само собой, нет и никогда не было. Несколько часов я просидел, разбираясь с тем, что мне досталось и с каждой минутой становился только мрачнее. Кстати, заодно выяснил и то, почему интегрированный Куколкой в мой магоИскИн силовой щит, сначала начал сбоить, а потом и вообще пропал. Ответ оказался довольно прост - он накрылся медным тазом. Ментальный фон этой планеты просто выжигает, или разрушает, тут я не уверен, все, чисто технологическое, оборудование. Причем, чем более сложная у него структура, тем быстрее и надежнее. И если щит продержался несколько месяцев, то вот, например, моих технодоспехов, заботливо засунутых Куколкой в мою сумку, хватит минут на десять, игольника из спаснабора, часа на три, а той же нейросети, производства Содружества, секунд на пять. Конечно, может
возникнуть вопрос, а на кой тебе сдались-то все эти девайсы? Ну так привык я к ним! Да и технодоспехи могли бы стать такой вундервафлей… а бластер, гравитационная платформа, да много чего я в свое время понапихал в «спаснабор», готовился на все случаи жизни, а вот такого выверта Мироздания как-то не предусмотрел. Но, если честно, то далеко не все так плохо. Нейросеть взяла под свое управление мою сумку, и ее объем вырос сразу на порядок, то же самое и с ИскИном сполотов, техномагические девайсы остались вполне работоспособны, как, впрочем, и кое-что из моего спаснабора, та же фляжка, например, абсорбирующая воду из атмосферы, на ее, чисто химические, фильтры здешний ментальный фон никак не влияет, ну и еще кое-что по мелочам, десантный вибронож, тоже почему-то оказался вполне работоспособным, хотя его тяжело назвать нетехнологичным изделием. В общем не все так однозначно… Тем более, что и у нейросети появились новые, ранее отсутствующие, функции. Так я обзавелся широкополосным сканером и пусть его дальность не превышает пары десятков метров, зато в этом радиусе от меня нет секретов, я вижу и живых
существ, и магические проявления, вижу металлы и даже структуры тех или иных сложных предметов, да и мой Анализатор, пусть и с горем по полам, но работает, по крайней мере менокопию он делает и послушно переправляет ее на нейросеть. Есть у меня подозрения, что с помощью той же нейросети я и работать с этими копиями смогу, по крайней мере на мой прямой вопрос по этому поводу, нейросеть ответила очень неопределенно, сославшись на отсутствие у меня необходимых навыков и знаний. В общем, все как всегда - прорвемся.
        Неспешно текли дни. Я потихоньку, благодаря постоянным тренировкам с Кронгом и его подопечными, осваивал местную систему боя на мечах, что намного превосходила все мне известные, и в то же время что мог, то показывал из приемов рукопашного боя, а заодно и сам чему-то да учился. Несмотря на постоянное нытье Лайи, что ей надо как можно скорее доставить меня в Академию, Мастер Ханк своей властью задержал ее в лагере, а вместе с ней, само-собой и меня. Хотя, я подозреваю, что совсем не желание побыстрее выполнить распоряжение из Академии и доставить меня в ее стены, двигало девушкой. Но понять ее можно, шумный, грязный и вечно пьяный лагерь, совсем не то место, где она хотела бы задерживаться. Но Мастер чего-то ждал. А чего, стало известно только через десять дней. Такая группа как у него, была здесь далеко не единственной, я же говорю, процесс разграбления побежденного государства был поставлен на широкую ногу и Академия очень активно в этом участвовала. Ну и само собой, что периодически добычу надо вывозить в места, так сказать, постоянной дислокации. Вот и формируется в лагере караван Академии, к
которому и решил присоединиться Мастер. Так и безопаснее, и веселее. Я уже не раз замечал, что маги относятся к воинам с плохо скрываемым презрением, поэтому становится понятно, что долгое путешествие в такой компании как наша, Мастера не устраивает.
        После одной из наших тренировок, Кронг слегка приоткрыл мне завесу, скрывающую правду о таком отношении магов к собственным воинам. Рассказ его был коротким, но достаточно поучительным. Лет этак сорок назад, тоже была какая-то войнушка с одним из соседей. Даже скорее всего и не война, а так, показательная порка одного из соседних племен, почему-то возомнившего, что может разговаривать с Империей на равных. Трофеи, честно говоря, были никакие и не оправдали даже затрат на армию. Вот одна из таких вот поисковых групп Академии, уже возвращаясь в родные стены, решила немного срезать путь и пошла через неприметный лес. И все бы хорошо, если бы не наткнулась она на старый заброшенный храм, неизвестного бога. Как я уже сказал, трофеи были никакие и поэтому, из чистого упрямства, идущий с воинами маг решил обыскать развалены. Три дня воины лазали по развалинам, пока не наткнулись на тайный ход, ведущий куда-то в сторону. Расчистили вход, а потом и полсотни метров обвалившегося прохода и наткнулись на небольшую комнатку. Короче нашли старый тайник, в котором обнаружили четыре мумии, скорее всего ранее
принадлежащие местным жрецам. Так и не ясно до сих пор, то ли они прятались в том схроне, то ли зачем-то в него спустились, а тут обвал, как бы то ни было, выбраться самостоятельно они не смогли. Зато найденное вместе с мумиями невозможно было описать. Корысть овладела воинами, а когда маг снял с тела одного из жрецов какой-то медальон, то разум их помутился и решили они оставить находки себе. Девять воинов, против одного, не самого сильного, мага, да и воины те совсем непростые, казалось бы, итог схватки вполне очевиден. Вот только все закончилось совсем не так, как рассчитывали служивые. Что уж там произошло на самом деле, что применил маг, никто не знает, а может и знает, да молчит, но из той партии вернулся только маг, останки воинов потом, конечно же, нашли и даже доставили в Академию, так сказать, в качестве предупреждения и назидания для всех остальных. Обугленные головешки, в которые вплавились металлические части доспехов и оружие, их привезли в одном мешке, так и высыпали на всеобщее обозрение, не потрудившись даже захоронить. Маги показали свою силу и с тех пор их отношение к сопровождающим
их воинов сильно изменилось, с того случая они стали относиться к ним как к слугам и не более.
        Академический караван формировался километрах в пяти от лагеря. Только прибыв сюда, я полностью осознал размеры грабежа, которому подверглась Сатрапия. Почти сотня больших фургонов, доверху забитых аккуратными ящиками, мешками и огромными глиняными кувшинами. И это не считая сотен телег, возков, и тому подобного. Как оказалось, маги совсем не против, если к их каравану присоединяются и попутчики, не за бесплатно конечно. Победители спешат доставить свои трофеи к себе домой.
        Каждый фургон охраняется, как минимум, тремя воинами, на каждые три фургона - маг. Мастер Ханк, оказался в этом караване старшим, то ли по должности, то ли по званию, так что, он его и возглавил. Как я понял, маги со своим сопровождением обеспечивают охрану именно своих фургонов и своих трофеев, поэтому на каждые три грузовых фургона, приходится еще и одному-два обычных, куда складированы запасы воды и пищи, плюс к этому возок мага, а если в группе он не один, то и возков соответственно больше. О комфорте воинов никто не думает, им предстоит всю дорогу идти пешком, глотая пыль из-под колес. Я оказался в несколько привилегированном положении, поэтому уже привычно занял место в возке Лайи, чему она совершенно не препятствовала. Что меня удивило, так это то, что практически никто не использует верховых животных, все передвигаются или на своих двоих, или в возках, телегах и фургонах, я даже заметил нечто вроде брички или легкой кареты, и на этом все. Хотя кони тут есть, да еще и какие - красавцы!
        Благодаря самоуверенным и неуравновешенным личностям, кое-что в карманах у меня звенит, пользоваться заначкой Куколки я пока опасаюсь, может возникнуть много вопросов, откуда у меня золотые монеты неизвестного государства. Так что, к походу я готов, и одежду и оружие я прикупил, даже чем-то вроде доспеха обзавелся, ну и так, по мелочи. Бросив мешок в возок Лайи и сообщив Кронгу, что прогуляюсь вдоль выстроившегося каравана, я пошел на экскурсию. Интересно же узнать, чего это маги тут понабрали, да еще и столько, благо сканер у меня есть и работает и плевать, что он магический, главное результат.
        3 глава
        Ну, не знаю, может быть Мастер Ханк и неплохой маг, но как организатор и руководитель, он полный ноль. Если судить по раздающимся то тут, то там крикам, то караван должен отправиться в путь с минуты на минуту, а если смотреть на реальность, то дай бог нам отправиться в дорогу хотя бы завтра по утру. Я-то, наблюдая за порядком, царившим у нас, думал что так же и везде, а оказалось что это совсем не так. Ханк, пользуясь тем, что он, хоть и временный, но начальник, расположил наши фургоны почти в самой голове каравана, правильно, кому охота вдыхать пыль от сотен колес и копыт. А вот уже в паре десятков фургонов позади нашей группы, царит полный бардак, маги, сопровождающие свои трофеи, чуть-ли не в морду друг-другу готовы вцепиться, оспаривая место «под солнцем», меряются своими званиями, титулами и подобной херней. Правильно Кронг говорит, что все маги жуткие индивидуалисты и не способны работать в команде. Хотя, на мой взгляд, это все из-за некоего положения неприкасаемых, стоящих над всем и всеми, что-то я не припомню, чтобы в моем Мире было что-то подобное, там маги вполне хорошо работали в
командах, подчинялись власти и до судорог боялись гнева Императора. Воины в эти разборки не вмешиваются, лишь ехидно посмеиваются, глядя на весь этот бедлам.
        А вот чего у магов не отнять, так это умения и навыков хранить свои тайны и секреты. Бродя по лагерю, я не один раз имел возможность убедиться, что для моего сканера нет преград, оказывается я крупно ошибался. Первая же попытка просканировать академический фургон окончилась полным моим фиаско. Картинка, переданная мне нейросетью, была похожа на результаты УЗИ, специалист возможно и разберется, а вот для меня все это выглядело как серый туман, с редкими вкраплениями чего-то неопределенного, отличающегося только оттенком того же серого. Тот же результат я получил и со вторым, третьим и десятым фургоном. Сделав для себя отметку, попробовать разобраться с этим вопросом, я перешел к телегам наших «прилипал».
        Вот тут-то я оторвался на полную катушку, хотя кое-где и замечал все те же серые пятна, но сканер работал на все сто процентов. Так что, вероятно, это какая-то специальная тара и именно в ней хранятся наиболее ценные предметы, заодно и укрывая их от через чур внимательных глаз. А вот набор «трофеев» в повозках «вспомогательной армии» меня, если честно, разочаровал. Похоже, что бравые вояки не брезгуют ничем, выгребая все под чистую. Чего только тут нет, и тюки ткани, и узлы с, явно ношеной одеждой, изделия из бронзы, железа и других металлов, пачки досок, наверное, какие-то ценные породы древесины, иначе нет смысла тащить на север, ящики с керамикой, какие-то статуи и гобелены, ковры и воинское обмундирование, целое и поломанное оружие, какие-то склянки и баночки. Иногда встречаются небольшие сундучки с монетами, ювелирными украшениями и, если мне не изменяет зрение, даже с зубными коронками. Складывается такое впечатление, что победители поставили перед собой цель - вычистить Сатрапию, увести все, не оставив побежденным, даже гнилой тряпки или разбитой чашки. На всякий случай, я сделал для себя
отметку, здесь, в этом Мире, свою цену имеет все, абсолютно все, а значит, особо брезгливым и щепетильным тут быть нельзя, не поймут, а значит и возникнут вопросы. А оно мне надо?
        Переваривая полученную информацию, я задумался и даже не заметил, как кто-то ко мне подошел.
        - О чем-то задумались, Мастер Серж? - раздался у меня за спиной молодой голос.
        - О, Тир, а ты тут какими судьбами? И что это ты меня «мастером» величать начал?
        - А как я должен вас называть? Мастер Кронг сказал, что в реальном бою вы положите любого из нас и его тоже. Значит вы Мастер. А насчет как я здесь оказался, так… парни решили кое-что прикупить, ну и отправили меня. Мастер сказал, что раньше завтрашнего утра маги между собой не разберутся, так что, можно сходить на рынок. Может что интересное найду.
        - А разве караван не сегодня отправляется?
        - Должен сегодня… вот только Светило уже высоко, а порядка как не было, так и нет. Дай Гаруда к вечеру все утрясется, переночуем и тронемся.
        - А что за рынок? Я ничего подобного в лагере что-то не припомню.
        - А ничего подобного в лагере и не было. Это сейчас, когда маги, все что им интересно, уже отобрали и упаковали, всякую всячину на торг выставили. Торговцев тут много, а они скупают все подряд. Многие ватаги предпочитаю продать за медяк то, что в Империи стоит серебрушку, зато не надо платить Академии за караван, да и время терять.
        - Ясно, пытаются разбогатеть на объемах.
        - Ага. Но вы не подумайте, там не только всякий хлам, бывает попадаются и очень забавные вещички. Ничего, по-настоящему ценного, конечно не найдешь…
        - Тир, а давай я тебе компанию составлю? Монеты у меня есть, а ты подскажешь, что там и как?
        - Почту за честь, Мастер!
        Честно говоря, я не знаю, куда смотрят мага Академии и императорские команды по сбору трофеев. Стихийный рынок, возникший не очень далеко от лагеря, поражает своим многообразием и ассортиментом. Теперь-то мне понятно, что имел в виду Тир, когда говорил о всяких «забавных вещичках». Пока Тир внимательно изучал и откладывал в сторону побитые и пошарпанные статуэтки неизвестных богов, разглядывал кинжалы, капал из небольшой бутылочки на клинки мечей и при этом что-то нашептывал, выделывая странные пассы руками, я буквально закапался в деталях какой-то мозаики. Абсолютно одинаковые, как будто сошедшие с конвейера, шестигранные металлические пластины, с ладонь размерами, явно были выдраны из стены какого-то дворца или храма. Каждая пластина имеет с тыльной стороны небольшое зубчатое острие для крепления. И что интересно, с тыльной же стороны на каждой такой вот «кнопке» отчетливо прослеживаются каналы передачи энергии, сейчас совершенно пустые, но ведь зачем-то они были нужны, а на некоторых, так еще и непонятные знаки. Нет-нет, если смотреть с помощью «обыкновенного» зрения, то само-собой ничего не
видно, разве что, кто-то особо глазастый и внимательный, обратит внимание, что с тыльной стороны пластин, в некоторых местах, их металл чуть-чуть отличается по цвету, отдает фиолетовым. Но для этого надо иметь очень уж острое зрение. Хотя… зря я, наверное, «гоню» на местных магов, в конце концов я ведь тоже не сам углядел эти каналы и узоры, это мне нейросеть подсказала, а ей в свою очередь выдал информацию сканер. Короче, хрен его знает, что местные маги видят, а чего нет и как они вообще отличают предметы с магией от обыкновенных.
        - О, господин безусловно разбирается в редких и ценных вещах. - оторвал меня от разглядывания пластин и бесполезных попыток представить, что же это такое было, чей-то масляный голос. - Старый Агдам готов уступить вам это сокровище всего за пятьдесят золотых. Эта мозаика украшала личные покои Верховного Жреца Храма Эрлика в столице Сатрапии. Говорят, она дает своему владельцу огромное богатство, великую мужскую силу и долголетие.
        - Не знаю, как насчет мужской силы и долголетия, а вот насчет богатства ты явно поспешил, торговец. Или ты имеешь в виду себя? Таких мозаик Армия Империи набрала несколько десятков, вот толку с них никакого, да и металл дрянной, ни на что не годен. И если мне память не изменяет, то эту кучу никчемного мусора, тебе продал Мастер Аррениус, за пять серебряных монет. Он бы отдал и дешевле, но не смог отказать себе в удовольствии обмануть одного из торговцев, принадлежащего племени едиш. - веселый голос Тира на корню пресек мое желание поторговаться. - Серж, пойдем отсюда, потратить деньги можно и в другом месте, да и пользы от этого будет намного больше. С этими железяками даже гномы ничего не могут сделать, плавится от только в магическом огне, но после этого становится хрупким и вообще ни к чему не пригодным. - воин потащил меня куда-то в сторону оружейных рядов. - Идем-идем, я там нашел кое-что интересное, тебе понравится.
        - Господин, вы ошибаетесь! Как, впрочем, и многоуважаемый Мастер Аррениус… В некоторых древних книгах, написанных еще до Войны Черного Неба, упоминаются подобные мозаики и в них ясно и четко написано, что эти произведения искусства являются артефактом огромной мощи.
        - И где же это, интересно, представитель презираемого племени смог прочитать древние книги? А может быть торговец владеет знанием, давным-давно ставшем мертвым, языка? А может быть этого «уникума», надо сопроводить в Службу Розыска Академии? Ну, чтобы с ним там вдумчиво и не торопясь побеседовали?
        - Нет-нет, господин, что вы! Простите бедного Агдама, жажда прибыли затмила его разум, а старые глаза не разглядели с КЕМ, он, по убогости своей, завел разговор. Не губите! У меня три жены и целая куча, вечно орущих и требующих есть, детишек! Если вашему другу, господин, так уж приглянулись эти никчемные безделушки, то я готов уступить ему их, все за те же пять серебрушек! А если он накинет еще пять, то я отдам ему и замечательный рисунок, на котором видна вся эта мозаика и он сможет, по возвращению в Империи, собрать ее заново и наслаждать свой взор прекрасной картиной.
        - Серж, да ну его, пойдем. Там продают прекрасные парные мечи из куявской стали, как раз тебе по руке. - нетерпеливо дернул меня Тир. - И просят всего пару золотых. Мастер Кронг настоятельно рекомендовал тебе обзавестись приличным оружием, а не этими железяками, что у тебя сейчас. - тихонько, почти прошептал мне воин.
        - Да, ты прав, Тир, пойдем. Не пристало воину разглядывать всякий хлам.
        Я уже почти отвернулся от расстроенного торговца, когда в голове раздался спокойный голос моей нейросети:
        - Обнаружен аналог дополнительного модуля «Ра», четвертого уровня. По предварительной оценке, его эффективности на шестнадцать процентов превышает стандартную. Также обнаружен аналог дополнительного модуля «Кар», третьего уровня и модуля «Рез», шестого уровня. Оценить уровень их эффективность не представляется возможным, нужны более углубленные исследования.
        Меня как будто лошадь копытом саданула, да еще и прямо по лбу. Откуда здесь могут взяться дополнительные модули для моей нейросети? Как, откуда?! Хотя, да, аналог… нейросеть услужливо подсветила заинтересовавшие ее предметы. Ну кто бы сомневался! Среди всего разнообразия представленных на продажу безделушек, она выбрала именно эти странные кусочки мозаики. Три пластины были подсвечены ярким алым светом, а еще почти с десяток слегка розовым.
        - А это еще что такое?
        - Анализ однозначно дает понять, что данные структуры возможно использовать в качестве дополнительных модулей. Но назначение и их классификация неизвестны. Требуется провести углубленные исследования. - опять эти «углубленные исследования»! вот почему, когда я в беспамятстве, нейросеть общается почти как, да почему «почти», совсем как человек, а если я нахожусь в сознании, то машина - машиной, даже сленг какой-то… машинный?
        - А поподробнее можно? Что за модули, их назначение, способ и область применения, варианты активации и имплантации?
        - Все дополнительные модули, начиная со второго уровня, имплантируются на второй слой нейросети, если говорить в привычных тебе рамках, то на маго-слой. Активируются с помощью ментального посыла. Группа модулей одного уровня объединяются с помощью управляющего модуля. Из трех опознанных модулей, таковым является аналог модуля «Рез», обеспечивающий эмоциональное управление четырьмя дополнительными модулями третьего и четвертого уровня. Двумя модулями третьего уровня, это «Ге» и «Бор», а также двумя модулями четвертого уровня, это «Агн» и «Акв». Дополнительный модуль «Ра», несмотря на то, что он считается модулем четвертого уровня, является самодостаточным. Он предназначен для расширения сферы видения и управления тонкими энергиями. Дополнительный модуль «Кар», является подчиненным модулем и относится к «ветви» «Хан», являющейся частью боевого модульного комплекса «Рать», восьмого уровня.
        Ну вот, наговорила целую кучу всего разного, а что к чему непонятно, всякие там Ра, Ге и прочие Хан, а что со всем этим делать так и не ясно. Но, ясно или не ясно, а надо брать. Я уже достаточно хорошо усвоил, что ненужных знаний и возможностей не бывает, поэтому, применив все свои актерские способности и делая вид, что мне это совсем неинтересно и я всего лишь делаю услугу торговцу, как бы нехотя взял в руку одну из подсвеченных пластин. На ее тыльной стороне расположился какой-то узор, чем-то напоминающий китайский иероглиф.
        - Значит говоришь пять серебряных монет за все и рисунок в придачу?
        - Да, господин, всего девять монет серебром.
        - Тир, тебе не кажется, что целых шесть серебрушек за все это… как-то неоправданно много?
        - Ну что вы, господин, восемь монет серебра, вполне адекватная цена, не забывайте, я вам еще и очень древний рисунок за эти деньги отдаю.
        - Ну ладно, уболтал. Вот тебе семь монет, доставишь мою покупку к фургону Мастера Ханка и передашь магессе Лайи. Все понял?
        - Да, господин. Все будет исполнено в самом лучшем виде!
        Отсчитав торгашу деньги, я наконец-то поддался на уговоры Тира и направился с ним к оружейным рядам. Пару минут мы шли совершенно молча, а потом, ни с того, ни с чего, воин остановился, посмотрел мне в глаза и сказал.
        - Вот не знаю, как, не могу понять в чем, но есть у меня такое стойкое чувство, что ты знатно развел этого едиша. Я прав?
        - А я и сам не знаю, Тир. Может быть я его развел, а может быть и он меня, в конце концов, семь монет… не так уж и много за науку, а там глядишь, для чего-нибудь я эти штуковины и приспособлю, или, если повезет, то разберусь для чего они были нужны на самом деле. Что-то мне говорит, что совсем не зря он упоминал про древние книги. И кстати, а что еще за «Война Черного Неба»?
        - Ой, да не обращай внимания! Это все сказки.
        - А все же?
        - Ну, есть одна легенда… Знаешь, как любят говорить старики, раньше и девушки были красивее, и трава зеленее, и маги… одним движением мизинца горы сносили и моря выкапывали. Эта легенда из той же серии. Дескать были в глубокой древности два государства, Арлиния и Сантария, богатые, могущественные и маги у них были, чуть-ли не равны богам… Жили два народа вполне мирно, торговали, делились знаниями, но нашли на одном из островов Южного моря, однажды, артефакт невиданной мощи. Экспедиция та была совместной, двух Академий, одна часть от Арлинии, а другая от Сантарии. В общем не поделили маги тот артефакт, каждая из сторон хотела им обладать, а договориться им так и не удалось. Разразилась война, война магов. В ход пошли самые страшные заклинания, люди, гибли сотнями тысяч, а верх никто взять не мог. В итоге, огромные государства развалились на десятки мелких, знания были утеряны, а люди впали в дикость.
        - Ну а почему эту войны прозвали Войной Черного Неба?
        - Ты извини, Серж, но я не большой знаток легенд. Если захочешь, то в Академии ты сможешь ознакомиться с этой легендой более подробно. А прозвали ее так, потому, что до этой войны небо ночью было черным, не было на нем звезд, только Глаз Эрлика освещал наш Мир днем, а холодный свет Ларики по ночам. Что-то там натворили маги в своей жажде всемогущества, лопнул небесный свод и рассыпался сотнями и тысячами осколков, которые и превратились в звезды.
        Был Мир без звезд, а стал такой как мы видим сейчас.
        - Черное Небо, говоришь, Мир без звезд… ну-ну. Обязательно ознакомлюсь с этой легендой. Интересно, знаешь-ли.
        - Да что там интересного-то, сказки они и есть сказки.
        Спорить и что-то доказывать шестнадцатилетнему юнцу я не стал, да и неблагодарное это дело. Ну, не буду же я ему что-то объяснять про «закрытые Миры», или объяснять строение Вселенной и доказывать, что звезды - это очень далекие галактики и более близкие звезды, наподобие местного светила, а не осколки «небесного свода». В общем, я отдался на волю «течения жизни», хотя и сделал для себя отметку, о необходимости посещения академической библиотеки.
        Очередным сюрпризом этого Мира стал тот самый рисунок, разрекламированный ушлым торговцем. Не знаю, как местные, а я, едва взял его в руки, сразу сообразил, что что-то тут не так. Потому как держал в руках лист очень гибкого и прочного пластика, ну, или чего-то очень на него похожего. Более того, сам лист был явно старше рисунка, потому как носит явные следы чистки, причем чисто механической. Кто-то старательно скоблил его, прежде чем запечатлеть на нем какого-то толстого мужика, в свободной мантии, ярко-бирюзового цвета, на фоне замысловатого геометрического узора, состоящего из разноцветных линий, разной толщины и длинны, без единого ярко выраженного узла. Просто линии и ничего более. Помнится, торгаш упоминал, что пластины доставлены сюда из столичного Храма местного божества… Мне сразу захотелось посетить это «святилище», чую, там могут поджидать и другие, не менее интересные сюрпризы и открытия.
        Здравый смысл сразу же отметил, что основным в рисунке является именно мужик и художник скорее всего не стал заморачиваться абсолютной точностью в передаче второстепенного плана, может быть, да что там «может быть», наверняка внес свои изменения в орнамент и скорее всего совсем немаленькие. Художники, они ведь «так видют»… Короче, двигаемся в Академию и побыстрее, этот Мир меня все больше и больше увлекает, слишком уж он какой-то… неправильный, что-ли.
        К месту расположения наших фургонов мы вернулись уже затемно. Тим оказался прав, мечи, что он приглядел, мне понравились, великолепная сталь, прекрасный баланс, да и длинна более чем подходящая. Конечно, с моими клинками не сравнить, но я пока не тороплюсь их «светить». Помимо оружия я много чего еще прикупил, но в основном из бытовых мелочей, хотя и пару занятных вещичек мне попалось, надо будет потом с ними поплотнее поработать, может что и выплывет.
        А на утро потянулись скучные и однообразные, как горошины в стручке, дни нашего путешествия. Караван шел медленно, с частыми и длительными остановками, на которых к нему присоединялись одни и отваливали в сторону другие. Постепенно степь сменилась лесом и на горизонте замаячили горные пики.
        Это путешествие для меня было, наверное, еще более скучным чем для всех остальных моих попутчиков. У них было хоть какое-то дело, а я откровенно бездельничал. Попытался подойти к Мастеру Ханку, с вопросом магического ликбеза, но был послан к… Лайи. Не знаю почему, но девушка начала юлить и отделалась от меня, отдав на изучение какой-то магический букварь, предназначенный чуть-ли не для детей лет пяти от роду. Единственной отдушиной стали ежедневные тренировки с Кронгом и его подопечными, я учился у воинов, а они у меня. Постепенно мое мастерство во владении холодным оружием росло, я уже абсолютно спокойно выходил на поединок с любым из воинов Кронга и побеждал в девяти из десяти схваток, а вот с самим Мастером все было не настолько радужно, тут уже было фифти-фифти. Примерно к концу третьей недели нашего неторопливого движения, Кронг начал выставлять против меня пару, а то и тройку своих бойцов. Было такое ощущение, что он к чему-то меня готовит и при этом очень и очень торопится.
        В тот день, когда мы в плотную подошли к предгорьям, причина такой гонки Кронга стала ясна. Вечером, я как обычно засиделся у костра, бездумно глядя на языки пламени и вспоминал свою жизнь в баронстве. Между тем Миром и этим, было много общего, но не меньше было и различий. Вот их-то я и выискивал, и пытался сравнивать. Почти бесшумно подошел Кронг. Он сел рядом со мной и не глядя в мою сторону тихо произнес:
        - Серж, тебе нельзя идти в Академию. Тебе надо уходить и как можно скорее.
        - Кронг, что случилось? - так же, не привлекая к себе внимания, спросил я.
        - Мастер Ханк отдал мне приказ… как только мы пересечем горы и вступим на земли Империи, схватить тебя, связать и надеть антимагический ошейник. Я всего лишь воин и не знаю всего, но подобные приказы в отношении будущих студентов Академии… это что-то невероятное. Видать есть в тебе что-то такое, что пугает наших магов до дрожи.
        - И куда же я пойду?
        - Я уже не молод и побродил по свету. Поверь, Империя Гаруда не самое приятное место для жизни, не самое приятное и не самое безопасное… особенно для тебя. Да и далеко не единственное. Я знаю, ты не пропадешь, а я буду знать, что смог… натянуть нос этим зазнавшимся ублюдкам в мантиях.
        - В этом Мире есть места, где маги Империи меня не смогут достать?
        - Вот, Серж, ты и проговорился… «в этом Мире». Значит есть и другие. Не перебивай, ты не первый такой путешественник и не второй и даже не третий и не десятый. Есть одно место, где тебя не смогут достать все маги Империи, может быть оно такое и не одно, но об этом я знаю точно. Через четыре перехода мы войдем в ущелье… После этого у тебя уже не будет шанса скрыться.
        - Ясно. Ладно, предположим, что я тебе поверил и решил… скажем так, покинуть столь гостеприимную компанию. И куда по-твоему я должен направиться?
        - Я бы пошел на юго-восток, к побережью. Что бы не говорили маги, как бы не кичились своей исключительностью имперцы, но они далеко не соль земли. На восток, за Длинным Морем, находится огромная земля. Там так же как и здесь живут люди и, скажем так, не совсем люди. У них есть свои государства, одни маленькие и слабые, а другие обширные и могучие, настолько могучие, что наша Империя по сравнению с ними… как убогая деревушка козопасов, рядом со столицей. Не очень давно Император посылал туда своих людей, после того как они вернулись, всем им под страхом немедленной смерти было запрещено говорить о т ом, что они там увидели, а официально считается, что за Длинным Морем находится край земли. Но не это главное, за той землей, если плыть строго на юг, раскинулась еще одна земля, пустая и безжизненная. Именно она и является причиной богатства и силы тех стран. Эта земля когда-то принадлежала древним магам, почти все самые сильные артефакты доставлены именно с нее. Ты хотел учиться в Академии магии? Там ты без труда сможешь это сделать и поверь мне, пользы от обучения именно там, будет намного больше.
        - Откуда ты это знаешь, Кронг?
        - Я был там, как раз с той самой группой людей, что отправлял Император. Тогда я был юн и глуп, если бы сейчас мне представился такой случай, то я не задумываясь отправился бы туда.
        - Так что тебя держит?
        - Ты многого не знаешь, Серж. Ты думаешь мы просто воины и охранники? Ты ошибаешься! Мы рабы, рабы магов… Каждый из нас, достигнув восемнадцати лет проходит посвящение, ну так это называется, а в реальности это ритуал магической привязки. Нас привязывают как какую-нибудь вещь, как меч, как амулет… С этого момента мы уже практически теряем свободу воли, мы перестаем принадлежать себе.
        - Как-то не вяжется то что ты говоришь с тем, что ты мне предлагаешь.
        - Почему, ни одного приказа я не нарушил. А ничего тебе не говорить мне никто не приказывал. У меня все же есть свой разум, воину быть безмозглым никак нельзя.
        - Хорошо, Кронг, я тебя услышал. Я так понимаю, что дня два-три у меня подумать и подготовиться есть?
        - Да. Если надумаешь, то мой запасной комплект оружия и доспехов на втором фургоне, слева в ящике. На нем стоит мой знак. Ты его знаешь. Ладно, спокойной ночи… путешественник.
        Пожалуй, это была первая моя ночь в новом Мире, когда я не смог нормально заснуть. Я то и дело возвращался к вечернему разговору, пытался его анализировать, искать нестыковки и какой-то второй, тайный смысл, но все разбивалось о последние слова Кронга.
        - Серж, если тебя когда-нибудь Судьба занесет в Королевство Аклитанию, в славный город Бакру, то пройти мимо таверны «Веселый школяр» у тебя никак не получится. Сделай милость, найди там Элину и скажи ей, что я «тупой и напыщенный болван».
        Не думаю, что тут есть настолько профессиональные психологи, что способны просчитать мою реакцию, на простые человеческие слова, на просьбы передать старой возлюбленной привет и последнее «прости-прощай». А вот уже после того как я это понял, второй смысл в словах, только не Кронга или его воинов, а в словах Ханка, Лайи и остальных, буквально полез на глаза. Нежелание показать мне даже основы магии, можно свалить на ярый индивидуализм, но ведь Ханк преподает в Академии, а девушка там учится, значит у них должно вызывать только радость, что я проявляю интерес, но все происходит с точностью до наоборот, мои вопросы у Ханка вызывают, если не ярость, то явное нежелание на них отвечать, а у Лайи, какую-то растерянность и недоговоренность. Меня никогда не оставляют одного, рядом всегда или Лайя, кстати, то что меня оставили в ее возке, хотя, как я понял, в Империи очень строгие моральные принципы, чуть ли не на уровне оголтелого пуританства, говорит о многом, или второй студент-маг, с которым путешествовал до нашей встречи Ханк, или кто-то из ребят Кронга. Такая вот негласная охрана, или конвой. Да и
началось это не сразу, поначалу Мастер Ханк был сама любезность, много со мной разговаривал, задавал вопросы сам и многословно отвечал на мои. А вот где-то с неделю назад все изменилось, маг начал меня избегать, а я все чаще стал находиться в компании с воинами. И началось это, если я не ошибаюсь, аккурат после того, как возбужденная Лайя сообщила мне, что пришли вести из Академии, ей досрочно зачли практику, да и Ханку что-то там обломилось из плюшек. Наверное, было в том послании и что-то насчет меня и это «что-то», не настолько приятное, чтобы мне сообщать.
        Жаль, что на свой ПОСТУПОК, Кронг решился так поздно, времени у меня в обрез, максимум сегодняшний день и следующая ночь, откладывать побег на самый последний миг не стоит, маг может предвидеть этот мой шаг, ну или просто перестраховаться и меня схватят намного раньше, чем сказал Кронг. По-хорошему, сваливать надо уже сейчас, а еще лучше, пару дней назад. Но и уходить «просто-так» мне совсем неохота, надо подготовиться хоть по самому минимуму. Ну продукты там, вода, кое-какие финансы, может быть «позаимствовать» что-то из находок магов, хранящееся в тех самых упаковках, что не смог проверить мой сканер, да и пару книг у Ханка я видел, не думаю, что там какая-нибудь беллетристика, слишком уж задумчивый вид у мага, когда он их читает. Их тоже не мешало бы прихватить с собой. Да и вообще, не помешало бы посмотреть, что тут можно прихватить из нужного, или не очень.
        Уходить я решился в этот же вечер. Всего, что планировал, я к сожалению, собрать не смог, но самое необходимое закинул в свою сумку, в том числе и купленные металлические пластины, торговец постарался и упаковал их в небольшие деревянные ящички, так что с этих проблем у меня не было. Затарился продуктами, прихватил пару шкатулок из какого-то блестящего и не пропускающего волны сканера камня, что в них лежит, потом буду разбираться. А вот до книг Ханка я добраться не сумел, он, гад этакий, всегда таскает их в своей сумке и нигде не оставляет. Зато умыкнул несколько небольших брошюрок по теории магии у Лайи. Студентка более небрежно, чем преподаватель, относится к учебным материалам. А вот доспехи и оружие Кронга я брать не стал, слишком уж явный след будет тянуться и за мной, и к нему. Зачем подставлять неплохого человека.
        В общем, к побегу я был, в принципе, готов. Осталось выбрать место и время. Но и с этим, особых проблем, я не видел. На ночевку караван обычно становится возле водоемов, скотину надо поить, да и людям помыться, приготовить пищу, вода необходима. Вот и в этот день все прошло точно так же. Караван встал на берегу небольшого озерца, с, на удивление, чистой и холодной водой, похоже, что на дне бьют ключи. Выдвинувшиеся вперед повара уже наполнили котлы и бурдюки и над временным лагерем, к небу, тянулись ниточки дыма от многочисленных костров, над которыми висят котлы с закипающим варевом. Наши фургоны, как всегда, встали чуть поодаль от всех остальных, Ханк во всю пользуется временными привилегиями маленького начальника. После ставшей уже обычной тренировкой с воинами Кронга и сытного ужина, я демонстративно отправился к берегу озера. Все мои попутчики уже привыкли, что я пользуюсь любым случаем, чтобы помыться и искупаться, так что особого внимания на меня не обратили, хотя по едва заметному кивку мага, со мной увязалась пара молодых охранников. Ну и ладно, пока они мне не мешают. После обязательных
водных процедур, я достал из котомки рыболовные снасти, выбрал подходящий прут и занялся рыбалкой. Воины расслабились и практически не обращали на меня внимания.
        Почти бесшумно, на фоне тихого плеска вод озера, прошелестели очереди из игольника. Воины дернулись, но снотворное, рассчитанное на преодоление действия нейросетей, мгновенно свалило их с ног. А я, поспешил убрать игольник назад в сумку, нечего светить инопланетные девайся, да и время его работы в этом Мире, ну очень сильно ограниченно, так что… нефиг, он мне еще не один раз может пригодиться. Отвязав от палки леску, я тихо растворился среди деревьев соседнего леса. Осталась одна, последняя проверка честности Кронга. То, что погоня за мной будет, это факт. А вот из ее состава многое станет ясно. Если Мастер со мной был честен, то пошлет пару молодых воинов и я даже знаю кого, тех самых, что в принципе, не смогут со мной справиться, а вот если весь тот разговор был какой-то хитрой подставой, многоходовой комбинацией, то пойдет сам, да еще и захватит с собой наиболее умелых и подготовленных подчиненных. Есть конечно вариант, что состав погони определять будет совсем не он, а сам Мастер Ханк, но это маловероятно, маг предпочитает не вмешиваться в чисто воинские дела, считая, что отданного Кронгу
приказа, вполне достаточно, а дальше проблемы подчиненных, как и какими силами его выполнять. Ну, в принципе, все правильно, не знаешь - не лезь. Да и не «царское» это дело, руководить каждым солдатом, в данном случае не дело мага.
        Ожидание реакции магов Академии на мое бегство затянулось ненадолго, нейросеть исправно отсчитывала минуты и часы и уже через три часа на берегу озера появились Мастер Ханк, Кронг и молодые воины. Перед своим уходом я перетащил спящие тела в небольшой кустарник, так скажем, припрятал, но маг уверенно повел группу именно к ним. Видать не все так просто как кажется и у него есть возможность с точностью до метра определять местонахождение своих людей. Небольшая суета у кустов и на Свет Божий извлекли две тушки. Ага, наивные, пытаются разбудить моих сопровождающих, тут простым похлопывание и криками ничего не добьешься, пока снотворное действовать не перестанет, мальчики будут в полном отрубе.
        - Ну и чего ты разоряешься-то, родной, тут и самому тупому уже понятно, что пацаны не перепились и не просто так поспать завалились? И зачем бесчувственные тушки пинать, толку-то? - чуть злорадно комментировал я действия мага. - Ах ты сука магическая, ты чего творишь, волк позорный!
        Наблюдая за магом с помощью самого простейшего монокуляра, не содержащим ничего кроме шлифованного стекла и пластмассы, а потому исправно работающему в этом Мире, я увидал, как Ханк что-то достал из кармана, сжал, толкнул речугу, для стоявших насупленных бойцов и кинул на спящих. В тот же миг тела охватило яркое пламя. Пара минут и на месте спящих пацанов только лишь кучки жирного пепла. Честно, если бы я мог, то завалил бы Ханк моментально, но для игольника расстояние слишком большое, а бежать на гада с мечами просто глупо, сшибут на втором шаге. Но видать не только у меня возникла такая мысль. Плавным, но неуловимо быстрым движение, Кронг выхватил меч и попытался, да-да, именно попытался, обрушить его на голову мага. С громким звоном клинок отлетел от невидимой преграды. А маг, резко развернувшись к начальнику своей охраны, что-то злобное бросил ему в лицо, не торопясь поднял руку и сжал кулак. Сверкнула короткая вспышка и на землю, с огромной, еще дымящейся, дырой посреди груди, рухнуло тело воина. Вот тебе и миленький, безобидный маг-старичок, преподаватель Академии.
        - Эх, Кронг-Кронг, знал бы ты чем закончится твое желание помочь чужаку, ни за что не стал бы этого делать. - прошептал я, наблюдая, как в огне исчезает тело воина. - Прости меня, Друг. Обещаю, я отомщу! - Ну вот, и появилась у меня в этом Мире первая цель. Хотя нет, вторая, или даже третья. Первая добраться до Магической Академии, а вторая, раз уж на этом материке путь в нее мне закрыт, значит надо добраться до соседнего.
        В лесу я просидел почти до обеда. Все наблюдал, как Ханк пытается организовать мои поиски, но для этого, видать, его полномочий уже не хватает, а оставлять караван, он не захотел. Так что, много позже, чем обычно, караван двинулся в путь, а я просидел еще пару часов и отправился в противоположную сторону.
        Идти наобум, мне совершенно не хотелось. Нужна была хоть какая-нибудь карта. А где ее взять? Правильно, война-войной, а торговцы как были так и есть, караваны между городами бывшей Сатрапии, как ходили, так и ходят. Вот и возникла у меня мысль, присоединиться к одному из таких караванов, неважно в качестве кого, попутчика, или наняться в охрану, благо, что любой «вступительный экзамен» я сдам. Поправив оружие, я достал из сумки флягу из спаснабора, чуть перекусил и легкой трусцой направился в выбранном направлении. В имперский лагерь мне возвращаться никак нельзя, кто знает, какое сообщение Ханк мог отправить и куда, а вот побродить в его окрестностях, было бы совсем неплохо, глядишь, кто-нибудь и подвернется.

* * * * *
        Ночь была леденяще холодная, не спасал даже толстый шерстяной плащ, служивший мне и одеялом, и матрацем. На небе блистали незнакомые созвездия, словно грозди тронутого инеем винограда. Свернувшись на своем плаще, на куче сена, я думал о капризах случая, о своенравности судьбы.
        Еще совсем недавно, я был правителем огромного, ну, пусть не огромного, но достаточно крупного государства. По крайней мере мое герцогство было побольше чем местная Империя или Великая Сатрапия, потом я стал почти всемогущим Древним, разговаривал с Императором межзвездной Империи на равных, владел прекрасным космическим крейсером и передо мной были открыты все пути. И всего этого я лишился по собственной глупости и еще большему скудоумию. Полез в войну, которая меня ничуть не касалась, захотел стать героем… И что, стал? Стал! И как итог, теперь меня гоняют какие-то дикари с острозаточенными железяками в руках, не давая ни минуты отдыха. А как хорошо все начиналась! Познакомился с неплохими, в принципе, людьми, прекрасными воинами и симпатичной девушкой… Эх Лайя-Лайя, и где ты теперь… Обзавелся кое-какими средствами, местной одеждой и оружием, ускользнул от местных магов… и так бездарно вляпался!
        По большому счету, моя задумка с каким-нибудь караваном, была вполне себе верной, а бойцы моего уровня ценились здесь, если не на вес золота, то очень и очень высоко. Так что, пристроиться в охрану одного из торговцев, да к тому же еще и обеспеченному «пайцзой» от имперцев, дававшей ему право ходить по всей территории и Империи, и Сатрапии, оказалось не так уж и сложно. Да что там несложно, пятёрка торгашей затеяла самую настоящую драку, за мою скромную персону, выясняя, в чью охрану я войду. Само собой, после того, как я извалял в грязи лучших их бойцов. В итоге победил, как мне тогда казалось, самый достойный. Вот только кто бы мог поду мать, что этот «достойный», везущий свои товары до самого побережья, в один из приморских городов, чем, кстати, меня и подкупил, окажется полным идиотом, еще большим чем я. Плевать, что такое понятие как «прямая» ему, судя по всему, было в принципе незнакомо, я был даже и не против, немного попутешествовать, посмотреть, как живут местные жители, тем более, что плату мне положили вполне достойную, по золотому в неделю, а я никуда не спешил.
        Почти три месяца мы шли от одного городка к другому, от одной деревни к другой. Торговец торговал, а охрана тихонько пила в местных трактирах, да осуществляла его охрану, да охрану пяти больших фургонов, доверху забитых всякой всячиной. За это время мы побывали в паре десятков городов Сатрапии, навестили с десяток стойбищ пустынных племен, даже на побережье были, правда совсем не там, где мне было нужно. А вот после того приморского города, моему нанимателю как вожжа под хвост попала. Мало того, что он сорвался с места очень неожиданно, так еще и решил срезать дорогу и повел караван через пустыню. В принципе, ничего страшного в этом не было, три дня и мы бы вышли к горам, да и время года уже не лето, не так жарко, а по ночам так даже и прохладно было.
        Куда и зачем мы идем стало ясно уже на второй день. Охрана начала роптать, да так, что торгашу пришлось повысить им плату в двое, ну и мне в том числе. Вечером того же дня мы вышли к большому оазису.
        - Серж, не вздумай здесь что-нибудь есть или пить, это стойбище карголинцев. Отравят из-за понравившегося кинжала, или сапог. - сообщил мне наш начальник охраны, здоровенный мужик под два метра ростом, весь покрытый шрамами, по имени Джамту.
        - Понял. А чего хозяину тут надо?
        - А Эрлик его знает! Честные торговцы предпочитают сюда не ходить. Никто не знает, чем это может закончиться. Бывает, карголинцы честно рассчитываются, а бывает, просто сунут нож под ребро, и все.
        По началу все было тихо и спокойно. Залу - торговец, довольно потирал свои руки, подсчитывая барыши, местные бедуины, вели себя вполне миролюбиво, угощали вином, а знойные девушки зазывно так улыбались. Эта идиллия продлилась три дня. В тот вечер мы как обычно, разбившись на смены, отправились отдыхать. Моя очередь стоять на часах была под самое утро, так что я завалился спать. А проснулся от криков и боя барабанов. Местные окружили наш лагерь и пошли в атаку. Пару часовых завалили буквально в одно мгновение, а выскакивающих из фургонов воинов и погонщиков быстро и сноровисто вязали. Меня спасло то, что спал я не в фургоне, а под ним, так что в первые минуты меня не заметили. Зато я заметил кое-что другое. Нападение было хорошо продуманное, но какое-то неправильное. Местные лезли на мечи охраны и под амулеты торговца как сумасшедшие, кажется они даже и не понимали, что делают.
        Из всех наших ребят, больше все продержался Джамту, его огромный меч порхал как бабочка и под его клинком нашли свой конец многие, очень многие. Но и его завалили, просто задавили мясом. Я к этому времени уже выбрался из-под фургона и схоронился в сторонке. Спросите, а чего это я отсиживался, когда все, с кем я сюда пришел, погибали или попадали в плен один за другим? Так это не моя битва, будь это просто разбойники, я встал бы рядом с другими, а погибать за просто так, только ради того, чтобы погибнуть… нет уж увольте. То, что шансов у нас нет, было ясно сразу.
        Кстати, именно из-за того, что я не полез в свалку, я и нашел причину этого всеобщего помешательства карголинцев. В какой-то момент нейросеть переключила мое зрение с обычного на магическое и я отчетливо увидал вокруг головы каждого из нападающих, темное облачко, из которого куда-то вдаль уходил тонкий, почти черный луч, как будто нитка, связывающая всех местных в одно целое. Проследив направление этих ниток, я увидал, так скажем, центральный нервный узел. В паре сот метров от бойни, на невысоком холмике, расположилась выразительная троица, полностью окутанная большим темным облаком. Именно от этого облака и исходили тонкие нити к маленьким облачкам вокруг голов карголинцев. И вот тогда-то я и совершил ошибку. Я посчитал, что достаточно убрать эту тройку и местные придут в себя и будет шанс выжить тем немногим, кого они повязали. Хороший арбалет, утащенный мной, вполне мог мне в этом помочь. В общем я не придумал ничего лучше, чем зарядить одному из тройки болт в лоб. Не знаю, может быть я моргнул, может быть промахнулся и болт ушел куда-то в сторону, но мой выстрел никакого вреда никому из
странной троицы вреда не причинил. Зато четко указал на то место, где я скрываюсь. Моментально от общей толпы отделилось с пару десятков мужиков и бросилась ко мне. Ничего другого, как поспешно «делать ноги», мне не оставалось.
        Четверо суток толпа гоняла меня по пустыне, пока не загнала к горам. Тогда я не знал почему, карголинцы не полезли в горы, теперь знаю. Когда стало понятно, что погоня отстала, я даже обрадовался, наконец-то отдохну, приведу себя в порядок, да и отправлюсь на побережье.
        На первую деревушку я наткнулся совершенно случайно. Пяток убогих хижин из, то-ли тонких веток, то-ли из соломы, обмазанных то-ли глиной, то-ли каким навозом, открылись внезапно. Время было довольно ранее, поэтому на царящую тишину я не обратил внимания, но и лезть сразу в деревушку не стал, предпочти дождаться, когда горцы проснуться и в деревне начнется хоть какое-нибудь движение. Прождал я почти до полудня, но так никто и не появился. А потом чуть переменилось направление ветра и до меня дошел смрад, трупный запах, точнее вонь.
        Все жители деревни, а это без малого три десятка человек, были на месте. Где кто спал, тот там и умер, точнее был убит, забит, забит как скотина. Их резали сонных, всех, мужчин, женщин, стариков и грудных детей. Я поспешил покинуть эту деревню.
        После той, первой деревни, я находил такие еще. Эта, где я сейчас нахожусь, уже пятая. Когда я в нее вошел, ужасное зрелище представилось мне в несчастной деревне. Всюду обезглавленные трупы. Люди здесь, в жестокости своей проявляют изобретательность и богатство фантазии, о которых в цивилизованных местах не имеют понятия. С трудом мне удалось найти этот сарай. Сил идти дальше уже не было и я плюнув на неприятное соседство завалился на отдых, по крайней мере, сюда не доносится трупный запах, есть охапка соломы, в которую можно зарыться, спасаясь от ночного, леденящего кости, холода. Да и подготовиться к дальнейшей дороге тоже надо, одежка моя мало подходит для путешествий по горам, не говоря уже об обуви.
        Два дня я провел в деревне, занимаясь самым настоящим мародерством. Я приоделся по месту, нашел несколько бухт неплохой веревки, в горах эта вещь незаменима, подобрал себе легкий топорик, чем-то напоминающий ледоруб и подходящую обувь. Мой шерстяной плащ отправился в сумку, а его место на моих плечах занял меховой, с густой и плотной шерстью, напоминающей медвежью. Я пополнил свои запасы продуктов, найдя и крупы, и вяленое мясо и даже какие-то специи. Отдохнул. В общем через два дня я был готов к продолжению своего путешествия.
        Сразу за деревней начиналось ущелье, узкое окруженное вздымающиеся вверх изрезанными склонами бурых скал, опаленных солнцем и покрытых редкими пятнами лишайника. По дну ущелья вилась едва заметная тропка, вот по ней я и направился.
        Я шел по ущелью уже почти десять часов, остановившись за это время только один раз на час, чтобы немного отдохнуть и перекусить, вдруг расширилось. Как ручеек впадает в реку, так узкая горная дорожка вливалась в прекрасную дорогу, вьющуюся по склону горы.
        Дорога была обсажена большими кудрявыми вербами, и я с изумлением убедились, что проложена она человеком. И поддерживается, очевидно, в прекрасном состоянии, лучше многих дорог по которым мне пришлось ходить в этом Мире. До чего же было красиво!
        - Хм, километровый столб? Что-то я ничего похожего здесь еще не видел. - пробормотал я про себя, останавливаясь перед прямоугольным камнем с высеченными на нем какими-то знаками.
        - Ладно, пойдем дальше, проверим нет ли и второго столба.
        Через десять минут я подошел ко второму столбу, точно такому же, как первый.
        - Еще десять минут, и если будет и третий столб, значит я уже в стране, где умеют поддерживать в порядке дороги и мосты. - Так и случилось. Десять минут спустя я подошел к третьему столбу. - Надо бы посмотреть, кто по этой дороге катается.
        Вернувшись к месту, где ущелье выходило к дороге, я поднялся чуть выше по склону и приготовился ждать. К сожалению, горы это совсем не то место, где стоит устраивать засаду, особенно если в этом нет особой необходимости. Камни очень сильно холодят, а любое неловкое движение может привести к печальным последствиям. Просидев почти три часа, уже под вечер, я прошел в роскошный кедровый лес, начинающийся у самой дороги, с противоположной от ущелья стороны. Тут было намного комфортнее и не менее безопасно. Ни одной птицы, или, может быть, они уже улеглись. Царила тишина, хватающая за душу. Внезапно раздался легкий металлический звон. Я нагнулся, поднял предмет, об который споткнулся, и с интересом начал разглядывать. По всему так выходит, что это часть упряжи и скорее всего не крестьянской, по крайней мере, нашитые стальные бляшки об этом четко свидетельствуют. Вот и еще одна непонятка, никто здесь не использует верховых животных, специально узнавал. Когда стемнело, я устроился под кроной роскошного кедра, лапник, теплый плащ, что еще надо для приятного сна. Спал я не просыпаясь. А когда утром раскрыл
глаза, солнце поднялось уже высоко. Мелодично журчавший, в нескольких десятках шагов от меня, ручеек, подал мысль поесть чего-нибудь горячего и желательно жиденького, да и умыться не помешает.
        Ручей протекал по склону горы, между лесом и дорогой, на расстоянии, примерно, метров ста от последней. Только я освежился прекрасной прозрачной водой, как до моего слуха явственно донесся стук лошадиных копыт. В дневном свете я явственно разглядел небольшую группу всадников, неспешно ехавших по дороге.
        Я был почти у самой дороги, как вдруг сразу остановился и только-только успел притаиться за большим камнем… это были… были люди или не люди, каких я никогда не видал, или, вернее, каких не мог рассчитывать встретить именно здесь.
        Я, как сейчас, вижу толпу великолепных всадников, вооруженных луками
        и мечами, мужчины с синими окладистыми бородами, в стальных шлемах и кольчугах… Так вот, всадники, проезжавшие мимо меня, словно прямехонько явились из Подгорного Королевства. Те же луки, мечи, те же шлемы, кольчуги, синие бороды. Лошади у них, как и полагается, были покрыты под седлами тигровыми шкурами. Словом, все аксессуары, бывалых и грозных воинов, были налицо. Вот только по дороге скакали не кони, а пони, и сидели на них не гордые рыцари, а самые настоящие гномы. Надо прибавить, что все гномы бросали по сторонам взгляды далеко не кроткие. Я теснее прижался к своему камню, внимательно за ними наблюдая.
        Когда последний гном миновал меня, я вышел на дорогу и застыл раздумывая. Не стану скрывать, что эта кавалькада произвела на меня достаточно неоднозначное впечатление. Надо ли говорить, что, путешествуя с торговцем, постарался узнать как можно больше о населяющих планету расах? Так вот, торговец, да и вообще, все с кем я на эту тему разговаривал, уверенно утверждают, что кроме людей тут никого не, хотя Куколка ясно и четко сказала - «десяток самых разных рас разумных». Нестыковочка, однако и тут такая встреча.
        Наступила ночь. Я глаз не мог сомкнуть. Напряженно прислушивался, стараясь уловить звуки лошадиного топота, - напрасно. Да если бы я и услышал их, - какая гарантия, что Это были бы гномы, а не отряд каких-нибудь орков или гоблинов?
        Сидеть на месте и ждать неизвестно чего, тоже не выход, а тут дорога, причем очень хорошая, ноги не собью и не заблужусь. Вот почему заря третьего, по счету дня, застала меня уверенно марширующим по дороге, в ту же сторону, куда проскакали гномы. Но напрасно я ждал встречи с коротышками или еще с кем, на этот раз ни тени, ни малейшего признака хотя бы одного разумного существа.
        Погода, зато была чудесная. По мере моего продвижения в глубь горной страны пейзаж менялся, из дикого и величественного он становился веселым и цветущим, зеленые рощи, в крохотных долинах, прозрачные ручейки, с низко нависшими над водой ивами по берегам. Если бы сюда несколько фешенебельных отелей, точь-в-точь альпийские предгорья.
        За очередным поворотом, дорога неожиданно закончилась. Причем сразу и резко и довольно необычно - огромный камень перегородил ее полностью, возникло ощущение, что она именно из этого камня и начинается. Ничуть не удивлюсь, что с противоположного конца та же самая история. Уж что-что, а с камнем гномы работать мастера и тут даже не поймешь, магия это или просто профессионализм высочайшего уровня. Хотя, если вспомнить моих друзей из закрытого Мира, то все же - магия, но магия специфическая - гномья. Пока я раздумывал, что делать дальше, куда идти, а может посидеть здесь, подождать новых путников, мое внимание привлекла одна странная деталь. Это был каменный шест, высотою метра в два и диаметром сантиметров десять, хороший такой каменный столб, с синим диском в верхней его части, с нарисованными на нем белыми полосами и зигзагами. А с другой стороны дороги, я увидел второй, точно такой же, столб с диском. Я даже непроизвольно поднял голову в верх, как бы ожидая увидеть там и поперечную перекладину, потому как, первое, что мне пришло на ум - ворота.
        4 глава
        Первое впечатление о загадочных столбах, оказалось абсолютно верным. Ворота, они и есть ворота, и совсем не важно в каком Мире, магическом или техногенном. Ворота, дверь, проход, портал или окно телепорта, называйте как хотите, свою суть от этого, данный объект не изменит.
        Почти неделю я провел возле этих ворот, за это время я стал свидетелем их трехкратного открытия. Расположившись в лесу неподалеку, я имел возможность наблюдать этот процесс во всей красе. Внешне это напоминает включение старого лампового телевизора. Сначала, между столбов появляется яркая светящаяся точка и начинает нарастать какой-то низкий гул, потом, резко, рывком, точка разрастается до правильного прямоугольника, заполняющего все пространство между столбами. Это ничуть не похоже на уже известные мне порталы, принцип тут совсем иной, как будто чего-то не хватает, по крайней мере, первый раз так и было. Развернувшееся между столбами окно, так и не приобрело глубины, не стало объемным, а ограничилось двухмерной картинкой, при этом достаточно мутной и смазанной, да еще и статичной, и абсолютно черно-белой, похожей на старинные фотографии, тем более, что и изображение вполне соответствовало, это при условии, что в средние века существовала бы фотография. Постепенно «фотография» начала наливаться цветом, изображение становилось все более и более отчетливым, в какой-то момент мне даже показалось, что
оно ожило, появились запахи и звуки, но, к сожалению, это так и осталось игрой моего воображения. Наконец изображение ожило, клубы какого-то красного дыма, как будто прямо из бездны, начали стелиться с безумной скоростью, заполняя все окно. Я всматривался до рези в глазах, но, когда, из красного тумана вышел могучего сложения старик с длинной седой бородой, в длиннополом халате, покрытом какими-то, на Земле бы сказали, каббалистическими знаками, темно-багрового цвета, на голове широкополая шляпа такого же багрового цвета, это было настолько неожиданно, что я отпрянул.
        Сперва мне показалось, что мужик меня видит, вроде даже как, в недоумении широко раскрыл глаза, но я быстро понял, что это у него врожденное, а может быть даже и расовое отличие. Бородач еще что-то говорил, возможно, даже кричал или пел, черт его знает, передвигал, добавлял и убирал какие-то пластины, склянки и камни, но звук так и не появился, а достаточно быстро и изображение, сначала сжалось до тонкой линии, а потом и вовсе, превратилось в яркую точку и погасло.
        В следующий раз, ворота сработали как им и положено и из них выметнулась пара всадников, которые не останавливаясь пронеслись мимо меня по дороге и скрылись за ближайшим поворотом. Скажу честно, ни малейшего желания дать о себе знать, при их появлении, у меня не возникло. Как сказал бы какой-нибудь любитель женских романов, «плащ Тьмы укутывал их». Хотя, в свете доступных мне знаний, эти слова, скорее всего, являются не аллегорией, а констатацией факта. Аура смерти и самой настоящей тьмы, еще долго весела над дорогой. А плюс ко всему, один из всадников был явно ранен, темно-красные, густые сгустки, периодически падали на дорогу. Я потом подобрал с десяток небольших, с фалангу большого пальца руки, бардовых камней, чем-то похожих на янтарь, если не брать во внимание их цвет, кто его знает, авось пригодятся.
        В третий раз через ворота прошли уже известные мне всадники-гномы. Но в этот раз они не вышли из ворот, а вошли в них, да и выглядели они не столь нарядно, как в первую нашу встречу, да и было их заметно меньше, а оружие и доспехи имели следы недавнего боя, о чем, кстати, говорили и грубые повязки, на некоторых из них, пропитанные кровью. Похоже, что наглые коротышки где-то неслабо отгребли.
        Я с нетерпением ждал, когда врата сработают в очередной раз. Мне нужны были доказательства одной бредовой идеи. Очень давно, во время одной из бесед с ректором Сваргоном, мы как-то коснулись теории множественности Вселенной и он поведал мне старую-престарую легенду магов, что где-то существует Мир-Перекресток, Мир, из которого можно попасть в иные Миры и Реальности. Сказано это, конечно, было совсем иными словами, что-то там про уровни Бытия, про Лестницу Миров, Нижние и Верхние Планы Существования, но это не столь и важно, я понял его по-своему, а он на своей терминологии и не настаивал. Мысль, что я столкнулся с чем-то похожим, возникла у меня тогда, когда я разглядел «темную» парочку. Как-то очень уж сильно они контрастировали с бородатым мужиком в халате и местными магами. Само-собой, что я вполне учитывал возможность того, что я выдаю желаемое за действительность. Вот поэтому-то мне и требовалось хоть какое-то подтверждение или опровержение моей теории. Я был далек от мысли, что меня угораздило попасть в тот мифический Мир, а вот наличие на этой планете чего-то подобного, пусть даже и с
ограниченным выбором Миров, я совсем даже и не отвергал. И чем черт не шутит, а вдруг мне и на самом деле повезло наткнуться на что-то подобное?
        К сожалению, любому человеку надо что-то есть и что-то пить, надо отдыхать и, желательно, хоть иногда, спать. Поэтому очередное открытие врат я тупо проспал и не видел, как очередная группа путешественников направилась по дороге.
        Я возвращался к своей стоянке с очередной охоты, когда сухо щелкнул выстрел. Я инстинктивно, выработанной многими тренировками привычкой, рухнул за ближайший камень, стараясь вжаться в землю. Но она не поддавалась. Новый выстрел. Я вжался в землю еще больше.
        По ту сторону дороги было небольшое озерцо, затененное цветущими деревьями, к нему вела усыпанная песком тропинка, по которой я ходил за водой, зеленые лужайки раскинулись по берегам. Под деревьями расположилось шесть человек, из них две женщины. Они завтракали, весело болтая и смеясь, пили, что-то вроде шампанского. По крайней мере, то, что я принял за выстрел, было хлопаньем пробок. Маленькая компания развлекалась и хохотала, глядя на мои глупые кульбиты. Но тем не менее один из них поднялся и направился в мою сторону. Колебаться и изображать из себя придорожный камень уже было нечего. Я встал на ноги и выбрался из-за камня.
        Увидев меня, подходивший мужчина обратился ко мне на совершенно мне незнакомом языке.
        Мой внешний вид, надо думать, его не удовлетворил. Он обернулся к своим собеседникам и усиленно замахал руками. Два человека из четырех отделились от группы и направились к нам.
        Как и первый, это были молодые люди лет около двадцати. Одеты они были почти одинаково. На самом высоком, том, который окликнул меня, был костюм вроде того, что носили герои Дюма. Но, судя по дорогой материи, тонкой отделке, как его там, камзола, серебреным шитьем, драгоценным камням, украшавшим эфес шпаги и рукоятки кинжалов, торчавших за поясом, он был, если и не начальником, то предводителем этой веселой компании.
        Вблизи стало ясно, что я сильно поторопился, назвав этих «весельчаков» людьми. Бледная, почти белая кожа и такие же белые, чуть отдающие голубым, волосы, длинные, «аристократические» пальцы рук на узких кистях и блеклые, водянистые глаза. Все это вполне может принадлежать и представителям Рода Человеческого, если бы не выступающие над верхней губой клыки, что превращали, в общем-то обыденные, лица в какую-то отталкивающую маску.
        Если честно, то я не понял что произошло дальше. Тот, высокий, кого я принял за предводителя, вдруг выхватил свою шпагу и говоря что-то веселое, по крайней мере если судить по реакции его спутников, попытался ткнуть меня этой железякой куда-то в область живота. Инстинкты сработали сами собой, восприятие всего происходящего резко, рывком, замедлилось, мое тело плавно ушло с линии атаки, а в руке сверкнул клинок, уводя острие шпаги куда-то вниз и в сторону. Я и сам не понял, откуда в моих руках оказались мечи, но второй клинок сверкнул молнией, целясь в горло неучтивого блондинчика. Никто и представить себе не может, чего мне стоило остановить удар, время, так же скачком, вернулось в привычное ему русло, мой клинок слегка подрагивал упираясь в шею наглеца, с лица которого только сейчас начала сходить самодовольная улыбочка, а по тонкой шее потекла тоненькая струйка ГОЛУБОЙ крови. Пятерка, до этого веселившегося, молодняка замерла, не зная что делать дальше, видать не часто им приходилось встречаться со столь быстрым и адекватным ответом. Напряженную паузу разорвал спокойный и какой-то чуть
надтреснутый голос. На сцену вышло новое действующее лицо. Мужчина, «слегка за сорок», чуть пониже и пошире в плечах, чем молодчик со шпагой, явно принадлежащий к той же расе разумных, но судя по всему более опытный и умеющий просчитывать результаты своих поступков.
        - Лэр, я вынужден просить вас простить моего неумного ученика. Ваше неожиданное появление и столь… непонятное поведение, несколько… э-э-э… вывело его из себя. Я готов принести вам выкуп за его жизнь в любой угодной для вас форме. - на сей раз слова звучали вполне понятно, нейросеть уже успела проанализировать язык незнакомцев и исправно служила мне переводчиком. Осталось только понять, стало-ли мне доступно полноценное общение, или говорить на их языке я так и не смогу.
        - Молодой человек, я бы на вашем месте воспользовался этим предложением. Поверьте, совсем нечасто снежные демоны кому-то предлагают выкуп, да еще и в таких выражениях. - еще один голос, на сей раз откуда-то у меня из-за спины.
        Вот черт! Я так увлекся, или задумался, что совершенно не заметил появление новых действующих лиц. У меня за спиной стояла еще одна компания. Внимательно посмотрев на них, я чуть облегченно выдохнул - это были люди, по крайней мере, разумные, мало чем от них отличающиеся. Старик, очень неопределенного возраста и трое парней. Все при оружии, с цепкими и внимательными глазами опытных… я бы сказал, убийц. Слова незнакомого языка сами-собой полились из моего рта.
        - А кто мне помешает… несколько уменьшить численность этих самых «снежных демонов», чтобы остальные, так сказать, прониклись всей глубиной своего падения и стали еще более сговорчивыми?
        - К моему глубокому сожалению, молодой человек, наш наниматель хотел бы побеседовать с этими разумными и его очень расстроит то, что он не имел возможности побеседовать с ними со всеми. А, следовательно, мы будем очень возражать, относительно такого нерационального поведения, с вашей стороны.
        - Да? А мне какое дело до вашего нанимателя и ваших возражений? - вот не знаю почему, но новоприбывшие вызывают у меня еще большую неприязнь чем белобрысые, тем более, что в числе вторых две женщины.
        - Ну что же, молодой человек, за вашу смерть нам никто не заплатит, поэтому я, пожалуй, сохраню вам жизнь, но свой выбор вы уже сделали. - с этими словами старик махнул в моем направлении рукой. И произнес: - Замри. - И уже не глядя на меня направился в сторону блондинистой компании. В тот же миг у меня в голове раздался спокойный голос нейросети.
        - Ментальная атака третьего уровня. Действия: игнорировать, отразить, ответная атака. - я выбрал - «отразить», подумав, что не стоит с самого начала раскрывать все свои козыри.
        Вполне может быть, что я бы не стал влезать в разборки совершенно незнакомых, да еще и неприятных мне разумных, тем более, что блондины явно приготовились к схватке. Одна из девиц уже держала на ладони небольшой огненный шарик, кажется это называется файербол, а вторая крутила пред собой маленький водяной смерч, парни обнажили свои шпаги и судя по всему, совсем не стремились на беседу с неизвестным «нанимателем». Только один, все еще, замерев, стоял с моим мечом у горла и боялся пошевелиться. Но судьба распорядилась иначе. Один из тех, кто пришел вместе со стариком, проходя мимо меня, почему-то, решил проверить прочность моей почки своим кинжалом. Вот только его желания, пошли в разрез с моими. Поэтому быстрый блок правым локтем, столь же стремительное движение клинком и на зеленую траву падает голова незадачливого убийцы. Все как будто ждали этого момента. Шедший рядом со стариком человек, метнул в тесную группу «снежных демонов» какой-то клубок, который начал разворачиваться, прямо на лету, в плотную сеть, покрывавшую с каждым мгновением все большую и большую территорию. Второй метнулся ко мне,
поигрывая совсем маленьким ножичком, но интуиция прямо-таки взвыла, что подпускать этого чела к себе хотя бы на пару метров - смерти подобно, я рыбкой ушел в сторону, одновременно выхватывая из сумки игольник. Белобрысые девчонки выпустили в приближающуюся сеть свои магические заготовки, мужик, назвавший меня «лэром», выпустил целую волну огня в старика, который двигался на удивление быстро и ответил тому волной леденящего холода. А вот белобрысые парни, почему-то так и не сдвинулись с места, даже тогда, когда их накрыла, слегка покоцаная девушками, сеть. Было такое впечатление, что они просто окаменели. В активной игре остался только один из людей, но мне он уже ничем угрожать не мог, потому как в это самое время совершал какие-то странные пассы руками, абсолютно ни на что не реагируя. Что он делает, я понял только спустя несколько секунд. Странная сеть, подчиняясь его желаниям, опутывала трех снежных демонов, буквально завязывая из в какое-то подобие кокона.
        Плотная очередь парализующих игл хлестнула по наемникам. Больше всех не повезло мужику с ножичком, вызывавшем у меня столь странную реакцию, его аж выгнуло в обратную сторону, я даже расслышал, как с сухим треском ломается его позвоночник, столь сильным были спазмы его мышц. Второму повезло намного больше, его досталось всего с десяток острых «подарков» и он просто рухнул как подрубленный. А вот старик, каким-то чудом смог увернуться почти от всех игл, только одна впилась ему где-то в районе левого предплечья, полностью парализовав всю руку. Но сильно ему это не помогло. Шансом воспользовался противостоявший ему блондин, затопив его целым морем огня. Тошнотворный запах горелого мяса распространился по поляне. А я с удивлением заметил, что старик не только остался жив, но еще и восстанавливается ускоренными темпами.
        Я как раз только-только убрал в сумку игольник, с тоской думая, что еще несколько бесценных мгновений его работы безвозвратно потеряны, и с определенным интересом поглядывал на тушки обездвиженных противников, когда ко мне обратился все тот же мужчина.
        - Похоже, лэр, что на нас теперь еще и долг Крови. Могу я узнать ваше имя?
        - Серж. Барон Серж де Сангре. А как я могу к вам обращаться?
        - Марус, просто Марус.
        - Хорошо, Марус, может быть вы расскажете мне во что такое я вляпался по самое ни хочу?
        - К сожалению, ваша милость, это не в моих силах. Как только леди придут в себя, я надеюсь, они ответят на ваши вопросы. Господин барон, вы не поможете мне убрать тела?
        - Ну, убирать их еще рано. Как минимум двое вполне себе живы, хотя и качественно парализованы. Я собираюсь немного порасспросить их… хотя вы правы, надо их утащить отсюда подальше, не думаю, что для молодых девушек моя беседа будет приятной.
        - Это лишнее, лэр, ничего нового, помимо того, что я готов вам рассказать, они не скажут. Это люди из Гильдии Теней, они получили заказ на похищение моих подопечных от Арселиуса, повелителя домена Шакри. Пока они обездвижены,
        они живы, как только смогут двигаться… немедленно себя убьют.
        - Вы уверены?
        - Абсолютно. Это уже не первая наша встреча. Просто раньше Гильдия никогда, против нас, не использовала таких профессионалов. Гуманней будет их просто прирезать, Гильдия очень жестоко наказывает за провалы, причем всех. Да и вам, я думаю, лишние враги совсем не нужны.
        - Ладно, поверю вам на слово. Вот только… хладнокровно резать беспомощных пленников я не приучен.
        - Не беспокоитесь, барон, эту неприятную миссию я возьму на себя. Скажите, лэр, вы ведь младший сын? Разрешите, я посмотрю на вашу ауру?
        Сам того не подозревая Марус подсказал мне способ легализации в здешнем Мире. Ну конечно же младший сын, отпрыск дворянского Рода, без малейших надежд на наследство, по достижению совершеннолетия отправленный бродить по свету в поисках счастья и удачи.
        - Ну, не самый младший, но вы все правильно поняли. А на ауру… смотрите, чего уж там.
        - Какое интересное переплетение энергетических потоков… как жаль, что развести их и структурировать уже не получится… эх, на десять лет бы раньше и из вас мог бы получиться выдающийся маг-универсал. Врожденная ментальная защита, или… внедренная? Нет, скорее всего все же врожденная, слишком сложное плетение, слишком большие потери энергии и слишком много паразитических отводов. А вот это уже интересно… Похоже, что ваш папенька, барон, не поскупился, обеспечив вас и магической защитой и возможностью атаковать, да еще и на эмоциональном уровне, внедрив плетения прямо в ауру… это делает вас очень опасным противником. Жаль только, что плетения эти довольно слабые, зато именно благодаря этому они очень энергосберегающие и тот же щит вы можете восстанавливать буквально мгновенно и беспрерывно. С вашей аурой поработал настоящий Мастер, такая методика не известна даже в Академии Красных Пиков. А это что такое? Нет, не может быть! Сумка Путешественника не имеющая привязки к материальному объекту! Да это же считается в принципе невозможным! Барон, да вы просто кладезь передовых магических идей! Скажите, вы
случайно не знаете, кого привлек ваш батюшка к вашей подготовке? Любая магическая Академия сочла бы за честь иметь подобного Мастера в своем штате! - если честно, то мне очень не понравилось то, с какой легкостью и скоростью этот «снежный демон» разобрался со всем моим богатством. Всего несколько минут и меня уже препарировали, разложили по полочкам и классифицировали. Неприятный звоночек.
        - Нет, Марус, к сожалению мне это не известно. Могу сказать только, что это была женщина.
        - Женщина?! Странно, обычно представительницы слабого пола не достигают подобных вершин в структурированной магии, их удел магия стихийная и эмоциональная.
        - Ну, из любого правила есть исключения, что только подтверждает их истинность.
        - Правильно сказано. Кто автор этих строк?
        - Насколько я понимаю, он перед вами.
        - У вас острый ум, ваша милость.
        Разговаривая со мной, Марус обходил лежащие на поляне тела. Начал он со старика. Что уж он там с ними со всеми делал, я не видел, совсем не удивлюсь, если что-то не совсем лицеприятное, ведь не даром эту расу называют демонами, пусть и ледяными, или снежными, а не столь это и важно. Нейросеть уже давно включила магическое зрение и я имел удовольствие наблюдать, как постепенно аура напавших людей истончается и пропадает, что может свидетельствовать только о том, что путь их бренных тел на этом Свете завершён.
        Я уже совсем было собрался разочароваться в Марусе, подумав, что он решил пренебречь трофеями, когда он вытащил из своей котомки черные, блестящие перчатки, натянул их на руки и занялся тщательным шмоном тел. На раскинутом плаще постепенно росла горка всякого-разного. Сразу стало понятно, чему демон уделяет наибольшее внимание. Горка колец, браслетов и каких-то подвесок росла и росла, а вот на оружие он практически не обращал внимания. А вот это он зря. Шпаги и кинжалы погибших были великолепны, да еще при этом и поблескивают чуть синеватым цветом благородного мифрила. Из такого отношения к клинкам можно сделать два вывода, или же мифрил в этом Мире, или в том, откуда и пришли снежные демоны дешев и доступен каждому, или же им не известны его свойства и ценность. В моей голове отложился на полочку еще один вопрос, требующий разъяснения. Я попытался кое-что выяснить у Маруса, но тот сослался на некую ограниченность в своих действиях и попросил немного обождать, дождавшись, когда все его молодые спутники придут в себя. Кстати, девушкам не удалось ускользнуть от брошенной человеком сети, пусть они и
не попали под ее воздействие в полной мере и не превратились в коконы, однако и мимолетного касания этого артефакта вполне хватило, чтобы они повалились без чувств. Судя по поведению Маруса, никакого особого ущерба ни их здоровью, ни здоровью парней, плотно упакованных в сеть, причинено быть не должно. Да и время действия ее достаточно скромное, тем более, что я уже заметил, как иссиня-черные коконы уже начали покрываться сероватыми пятнами. Скорее всего, механизм действия этой сети сродни действию парализующих, или сонных зарядов моего игольника, поэтому Марус и не удивился, как мне удалось обездвижить наемников. Ждать, хотя бы приблизительных ответов на мои вопросы, осталось совсем недолго.
        Следующие два часа прошли довольно интересно и с толком. Несмотря на то, что девушки уже очнулись, в нашу с Марусом беседу они не лезли, только стреляли глазками. Зря смеетесь, совсем не я был объектом их интереса, а многочисленные амулеты и артефакты, снятые демоном с трупов наемников. Он подробно и с большим знанием дела рассказывал мне о каждом предмете, говорил о сильных и слабых его сторонах, тут же давал предварительную оценку его стоимости и вообще, поведал много чего интересного. Единственный вопрос, которого мы так и не коснулись, это кто такие мои новые знакомые и откуда они тут взялись. Зато обо мне Марус смог выудить массу информации, правда только то, что я хотел поведать. К концу нашего разговора, Марус все чаще поглядывал на начавших приходить в себя парней и взгляды его были очень далеки от нежных и добрых.
        В конце концов, когда все мы наконец собрались вокруг небольшого костерка, на котором, тихо скворча, жарилось какое-то мясо, разговор перешел на интересующие меня темы.
        В первую очередь разговор конечно же зашел о дороге и воротах. Вот тут-то я и услышал о себе столько нового и интересного, что мне чуть плохо не стало. Оказывается, насчет Перекрестка Миров я был абсолютно прав, но… это знание давно уже утеряно жителями планеты, хотя многим известно, что дорога и ворота соединяют сотни, если не тысячи самых разных Миров. Поэтому используют они их только в качестве быстрого и легкого пути между материками и немногими крупными островами в Великом Океане. Ну и само-собой, вокруг такого объекта не могло не сложиться определенных правил и запретов, норм поведения и реакций на их нарушение. В общем, дорога - есть абсолютно нейтральная территория и полностью безопасная. Моя выходка с, как все посчитали, нападением на их товарища, была из ряда вон выходящим действием. На мои скромные попытки напомнить, что совсем не я первым обнажил клинок и стал угрожать, все только отмахнулись, дескать их товарищ громко и четко сказал, что это все всего лишь шутка. Вот тут-то я и не вытерпел, сообщив, что точно так же как и он, уведомил всех о своем веселом настроении, а мой клинок это
была всего лишь безобидная иллюзия, о чем я, кстати, тоже всем сообщил. Одна из девиц, почему-то наиболее нервно воспринявшая мои слова, обличающе сообщила мне, что язык, на котором я говорил, никто из них не знает, да и не говорил я, а больше как-то в основном рычал.
        - Ага, а ваш язык значит должны знать все и каждый. Вы как, не слишком много о себе возомнили? Боюсь, что в следующий раз, вам попадется кто-нибудь не такой терпеливый и здравомыслящий, например, кто-нибудь из воинов-магов Империи Гаруда и ляжете вы все кучкой мелко нарубленного фарша, вместе со своими шуточками.
        Марус зацепился за эти мои слова и попытался увести разговор в сторону. И ему это почти удалось, пришлось мне вкратце рассказать об этих воинах и намекнуть, что я против них, как ребенок. В общем, мне кажется, что демоны прониклись. Вот после этого наша беседа перешла на персоналии, точнее на моих собеседников. Пришлось им рассказывать кто они, откуда, что тут делают и что это за Гильдия такая, объявившая на них охоту.
        Если с молодыми оболтусами все стало более-менее понятно достаточно быстро, пара студентов магической Академии, брат и сестра, как бы даже и не двойняшки, тут я не совсем понял, в компании со своими друзьями и подругой, решили отметить окончание второго года обучения. Ну а где еще можно набраться впечатлений, весело и со смыслом провести пару-тройку недель, как не на Дороге, соединяющей Миры. Да и чего уж там скрывать, в тайне, в самой глубине своей души, каждый из них лелеял мечту, что именно ему, такому, или такой, всему из себя умному и красивому, откроется тайна Врат и Дороги. Ну или в самом крайнем случае, попадется добренький путешественник из другого Мира, ха, попался один, только не такой уж и добренький, да и незнающий ни черта, но об этом мы пока сообщать никому не станем, и поделится с ними своими знаниями. Что-то во всей этой наивной истории царапало, что-то не сходилось, но что именно, я так и не понял, пока свой рассказ не начал Марус.
        По большому счету, его занесло на Дорогу почти то же самое, что и молодежь, разве что цели и желания его были более… приземленные, что-ли. Выхода в иные Миры он не искал, а искал всего лишь одну, определенную дорогу, тропку или лазейку. Вот и воспользовался знакомством с братом и сестрой, поскольку, еще до их поступления в Академию, являлся их учителем и наставником, преподавал им и основы магии, и фехтование, и даже рукопашный бой. Выход на дорогу располагался на территории Академии, так что попасть на нее просто так он не мог, а встретившись со своими бывшими учениками, просто «упал им на хвост». Вот именно преподавательская деятельность демона меня и заинтересовала. Тут-то и выплыли интересные подробности.
        Государство снежных демонов небольшое, но зато баснословно богатое, на его территории находится несколько карьеров, где добывают драгоценные и полудрагоценные камни, так любимые магами. Хотя, если разобраться, то богато не само государство, а отдельные кланы, на территории которых и находятся эти карьеры. Отец подопечных Маруса, является номинальным главой государства, по той простой причине, что именно его клану принадлежит добрая половина карьеров. Нашелся какой-то ухарь, посчитавший, такой расклад несправедливым и решивший немного уровнять возможности, путем давления на главу через его наследника и дочь, а заодно и надавить на него через родителей их друзей. Вот тут-то и появляется Гильдия. Вроде все ясно и довольно примитивно, зато действенно. Пара попыток похищения, еще во время учебы и папик заволновался, кому пришла идея отправить молодежь «отсидеться» на Дороге, сейчас уже никто и не вспомнит, зато этот «кто-то» подготовил почти идеальный вариант решения своих проблем с похищением и дальнейшим шантажом. Пустынно, безлюдно и абсолютно безопасно, правда никто не учел нахождения тут меня,
такого всего из себя красивого.
        По большей части это все - мои выводы, с которыми и Марус, и молодые демоны, вынуждены были согласиться. Вмешиваться и дальше в разборки снежных демонов, я не собираюсь, о чем им и сообщил. А то, похоже, что Марус решил припахать меня в роле охранника, ну или телохранителя, особо он напирал, на мою «врожденную» защиту от ментальных атак. Но уж нет, хватит с меня чужих проблем. А вот перебраться в компании демонов поближе к Академии, я совсем не против. Но тут меня ждал облом, посторонним делать на территории Академии нечего… разве что в качестве телохранителя VIP - персон. При этом Марус хитро так улыбался, мол, а куда же ты, родимый, денешься-то - согласишься. Я взял тай-аут до утра, подумать. Если честно, то я бы предпочел общество одного Маруса, вешать себе на шею ответственность за пять молодых оболтусов… ну никакого желания.
        Правильно говорят, что «утро вечера мудренее». С рассветом меня разбудил один из молодых демонов, вечером мне все же удалось настоять на выставлении ночных вахт, хотя, после нападения убийц из Гильдии, особо никто и не возражал. По плитам дороги двигался достаточно внушительный отряд, от нас они пока еще были на приличном расстоянии, поэтому время подготовиться было.
        Всадники вышли прямехонько на наш лагерь, как будто шли по компасу. Через несколько секунд напряженной тишины, все облегченно выдохнули.
        - Это сотрудники СБ Академии. - сказал Марус.
        - А кто это с ними? - пропищала одна из демониц.
        - Карал ди Гор - правая рука нашего отца и по совместительству родной брат нашей матери. Похоже закончился наш отдых. - со вздохом сказал тот самый молодой демон, что так неудачно решил со мной пошутить в самом начале нашего знакомства. - Надо собираться, не просто так они вышли на Дорогу и точно к нашему лагерю.
        В общем, все всё решили за меня. Уже через пару минут тройка бойцов ненавязчиво и аккуратно, но твердо, оттёрла меня от демонов. Хотя, не меня одного, точно в такой же ситуации оказался и Марус. А спустя четверть часа, полянка опустела, и я вновь остался в гордом одиночестве. Само-собой, что никто ничего мне объяснять не стал, обозвали аборигеном, пригласили на учебу в Академию, судя по всему, чисто из вежливости и упылили к дальнему концу Дороги. Это, кстати, еще один немаловажный нюанс, даже если ты заглянул на Дорогу всего на одно мгновение, вернуться тем же путем у тебя не получится, будь любезен пройти ее всю.
        Одно радует, эта неожиданная встреча не обошлась без своих «ништяков», уже и в этом Мире я начал обрастать ценным имуществом. О паре десятков самых разных амулетов и артефактов, снятых с трупов гильдейцев, я и не говорю, так же как и об их оружии. Перед уходом, Марус передал мне небольшую черную пластинку, размером чуть меньше ладони, сверкающую в свете солнца. Говорят, что не все йогурты одинаково полезны, так вот, не все магические предметы одинаково безопасны, встречаются среди них и опасные, и даже очень опасные. Вот и предназначена эта пластинка защитить настырного исследователя, не дать ему откинуть копыта раньше времени. Еще когда Марус собирал трофеи с тел, я обратил внимание, что его руки покрыты чем-то черным и блестящим, на мой вопрос, что это такое, он и передал мне пластинку, рассказав как ею пользоваться. Все оказалось просто, зажимаешь ее между ладоней и передаешь немного энергии, миг и на твоих руках плотные перчатки, способные защитить практически от чего угодно, от элементарного яда, до магической энергии.
        А еще я стал обладателем какой-то мутной легенды, о Чудо-Острове, где-то на просторах Великого Океана, где в незапамятные времена жили чуть-ли не боги, по крайней мере, как был убежден Марус, если не потомки богов, то маги неимоверной мощи. И что самое интересное, дорогу на этот Остров, демон искал, ну или собирался искать, именно здесь. Перед появлением безопасников Академии,
        мы с ним проговорили почти половину ночи. Этот авантюрист сразу смекнул, что связываться с его молодыми сородичами я не имею никакого желания, поэтому и попытался завлечь меня своими рассказами. Скажу честно, ему это вполне удалось. Тем более, что, пусть и с некоторыми натяжками, но я узнавал описываемые им ориентиры. Убегая от бандитов пустыни, я видел нечто похожее, но мне очень удачно подвернулось ущелье с тропкой, выведшей меня к Дороге. Так что, не испытывая затруднений со временем, я вполне мог себе позволить небольшое путешествие в глубину горного массива. Уходя, демоны оставили мне все свои припасы, чистой и прозрачной водой я так же вполне обеспечен, есть оружие и жажда исследований… Так что может меня удержать?! Очередное приключение замаячило впереди.
        В продолжение двух дней я подвигался вперед среди необъятного хаоса нагроможденных друг на друга черных скал, среди какого-то лунного пейзажа, созданного, казалось, смертью и разрушением. Я не слышал ничего, кроме шума камней, которые, вырываясь из-под моих ног, летели в пропасти и ложились там с треском, напоминавшим артиллерийские выстрелы.
        Это было поистине удивительное путешествие! В течение первых его часов, я еще пытался запоминать пройденный путь, но потом сдался и возложил эту почетную обязанность на нейросеть.
        К вечеру второго дня я добрался до подножия черной горы, очень подробно и, надо заметить, довольно точно, описанной Марусом. Истерзанные уступы ее поднимались над моей головой на высоту более двух тысяч метров. Она имела вид огромного мрачного бастиона, увенчанного по краям круглыми, как у феодальных замков, башнями, выделявшимися с поразительной отчетливостью на, почему-то, оранжевом небе. Неподалеку я разглядел колодец, окруженный несколькими деревьями, - первыми, которые я увидели после того, как углубились в глубь скального массива.
        В полумраке быстро надвигавшегося вечера вокруг начали раздаваться необычайные звуки. Что-то трещало, со всех сторон неслись чьи-то долгие, протяжные, прямо-таки, душераздирающие стоны и жалобы, рассыпавшиеся бесчисленными отголосками в окружающих скалах и ущельях. Казалось, что черная гора принялась стонать, вся, сверху донизу.
        Я прекрасно понимал, в чем тут дело, раскаленные скалы, треск остывающих камней, порывы ветра в горных теснина, целый ряд самых разнообразных физических явлений… И все же этот неожиданный концерт тяжело подействовал на мои, напряженные до крайности, нервы.
        Я вспомнил как называли эти горы карголинцы, да и торговцы, с которыми я путешествовал. - Страна ужаса. - прошептал я вполголоса.
        Как только на небе замелькали первые звезды, этот странный концерт прекратился. С бесконечным волнением наблюдал я, как загорались в высоте, один за другим, крохотные бледно-лазурные огни. В эту минуту они соединили нас всех - блуждающие души пустынников, осужденных на смерть, героев и подлецов, людей и нелюдей, правителей и самых последних нищих. Внезапно мною овладело какое-то тяжелое, тревожное чувство. Я панически начал оглядываться в поисках убежища на ночь.
        Слева от меня высилась гранитная стена фантастического вида, чертившая на красном небе свои серые зубцы. Эту стену раскалывал сверху донизу извилистый проход, высотой, примерно, около тысячи метров, но довольно тесный, так как местами его стены почти смыкались.
        Вдруг подул ветер, необычайно резкий и сильный, и почти в то же самое время на дне ущелья стало совершенно темно. В одно мгновенье небо над моей головой стало чернее стен горного прохода, по уклону которого я до этого шёл почти без передышки. Ослепительная молния разорвала беспросветную тьму. Загрохотал гром, отражаясь на тысячу ладов от скалистых стен прохода, и почти тотчас же сверху начали падать крупные капли теплого дождя. В одну секунду моя одежда пропиталась водой и прилипла к телу. Стало неимоверно холодно.
        С правой стороны, в самой середине стены, я неожиданно заметил огромную вертикальную трещину. То было почти отвесное ложе узкой горной долины, образованное в незапамятные времена бурными горными реками. И оттуда уже несся, с грохотом и шумом, настоящий горный поток.
        Еще никогда в жизни я не карабкался на крутые горные склоны, цепляясь за каждый бугорок, упираясь в начинавшие расступаться скалы с такой скоростью и сноровкой. В тот миг я творил настоящие чудеса ловкости, которых не проделал бы, даже горный козел.
        Через несколько минут нечеловеческих усилий я очутились, наконец, вне опасности, на базальтовой террасе, возвышавшейся метров на пятьдесят над ложем долины, где я чуть не остался навеки. На помощь мне пришел еще один счастливый случай, передо мной оказалась небольшая пещера.
        Потоки воды, покрытые белой пеной, с бешенством устремлялись в отверстие черной дыры и заливали все выше и выше то возвышение, на котором я находился. Все это сопровождалось беспрерывными раскатами грома и еще более могучим гулом, и треском падавших один за другим огромных кусков скал, размытых наводнением и растворявшихся в несколько секунд среди бушевавших волн. Не желая оставаться под действием стихии, я протиснулся в узкий лаз пещеры, предполагая, что там не будет этого грохота и удушающих потоков ливня.
        Не знаю, что на меня нашло в тот момент. Как одержимый я протискивался через узкий проход, обдирая руки и оставляя на острых камнях куски одежды, а кое-где и куски собственной кожи. Что-то пищала нейросеть, но я не мог разобрать что именно, да и не пытался, мое сознание было погребено под тысячелетним ужасом перед разбушевавшейся стихией.
        Не знаю, может быть я излишне сильно приложился головой, может быть нейросеть напичкала меня какой-то химией, а может быть я просто временно лишился рассудка под действием охватившего меня ужаса, но когда я вывалился из узкого прохода в небольшую пещерку, то был уже не один. Со всех сторон меня окружали самые настоящие демоны… а может быть это были и не демоны, а что-то, или кто-то, совсем иной. Скажу прямо, в то время я совершенно ничего не соображал, у меня было только одно желание, упасть, растянуться, зажать уши, чтобы не слышать этого ужасного грохота и писка нейросети. Я даже не обратил внимания, когда именно, пара этих странных существ, отливающих каким-то розоватым металлом, подхватила меня на руки и куда-то потащила-понесла.
        «А эти демоны не такие уж и плохие черти, раз несут меня на себе. Но когда же мы, наконец, доберемся до места? Мне так хочется растянуться. Заснуть! Мы только что миновали, один за другим, два длинных и узких прохода, а потом вышли на свежий воздух. А теперь мы опять вступили в какой-то бесконечный коридор, где можно задохнуться. Снова показались звезды… Как долго будет тянуться это странное путешествие?
        Ах, свет!.. Может быть, звезды… Нет, именно - свет!..
        Это - лестница… честное слово, лестница, высеченная будто бы в скале, но все-таки лестница…
        Что-то блестит там, на потолке… Ну, да, это лампа… медная лампа, таких полно в любом городишке… А вот опять ничего не видать. Но мне это безразлично, теперь я лежу и могу заснуть. Какой глупый день!» - было моей последней мыслью, перед тем как я провалился в беспамятство.
        Я протер глаза, осмотрелся.
        - О Боже, скажи мне что я все еще брежу!
        Я находился в круглом зале, метров пятьдесят в диаметре и такой же высоты, ярко освещаемом лучами солнца через огромное сквозное окно, широко открывавшееся на голубое небо, удивительно глубокое и чистое. Мимо этого просвета носились взад и вперед ласточки, радостно испуская свои резкие, отрывистые крики. Пол, дугообразные стены и потолок зала изготовлены из особой породы мрамора, пронизанного, словно порфир, жилками, отшлифованными до состояния зеркала и выложены каким-то странным, бледнее золота и темнее серебра, металлом, который был покрыт прозрачным утренним туманом, свободно проникавшим через широченное окно. Привлеченный свежестью утреннего ветерка и яркими солнечными лучами, так легко рассеивающими сны и ночные грезы, я подошел, шатаясь, к просвету в стене и оперся на балюстраду. В то же мгновение у меня вырвался невольный крик восторга.
        Я находился как бы на балконе, висевшем в воздухе и высеченном в самой горе. Надо мною была небесная лазурь, а под моими ногами, метрах в пятидесяти ниже, расстилался земной рай, окруженный со всех сторон остроконечными горами, охватывавшими его как бы непрерывным, крепко стянутым поясом. То был сад. Высокие деревья лениво покачивали в нем своими большими ветвями. А под ними виднелась густая чаша более низких, находившихся как бы под их охраной, деревьев, миндальных, лимонных, апельсинных и многих других, распознать которые я просто не мог, в силу незнания… Широкий голубой ручей, питаемый водопадом, заканчивался в своем течении очаровательным, поразительно прозрачным, озером. Большие птицы кружились над этим зеленым колодцем, а посредине озера мелькал красным пятном стоявший в нем высоченный столб, кажется из золота. Что касается возносившихся со всех сторон к небу высоких черных вершин, то все они были покрыты белоснежным снегом.
        Голубой ручей, цветущие пальмы, золотистые плоды, чудесно лежавший над ними горный снег и струившийся, точно эфир, воздух - оставляли картину столь удивительной чистоты и красоты, что созерцание ее оказалось не под силу моей слабой человеческой природе. Я приник лицом к балюстраде, показавшейся мне такой же нежно-пушистой, как и далекий божественный снег, и заплакал, как ребенок.
        Описать со всеми подробностями этот фантастический ландшафт, который подействовал на меня столь подавляющим образом, мой разум не в силах. Это было одновременно чарующе-сказочно и ужасающе-прекрасно, заставляло смеяться и плакать, радоваться и грустить, хотелось что-нибудь здесь сломать, испоганить и убить себя только за одни эти мысли.
        Я так увлекся созерцанием этой неземной красоты и безмятежности, что не обратил внимания на нежный перезвон колокольчиков у себя за спиной. Вышел я из этого ступора только тогда, когда мне на плечо опустилась тяжелая рука, буквально придавливая меня к полу. С трудом я оглянулся. За моей спиной стоял мой ночной кошмар - трехметровый демон, странно поблескивающий металлом. Не говоря ни слова, он еще чуть сдавил мне плечо и небрежным движением кисти развернул чуть в сторону, по направлению одной из дверей. Моя попытка вырваться, оказать сопротивление, ни к чему не привела. А потом я рассудил, убить меня, или еще как-то причинить мне вред, у этих существ, а то, что оно здесь не одно, я был совершенно уверен, времени, пока я валялся в странной отключке, было предостаточно. Так что, раз меня, пусть и несколько неприятным мне способом, куда-то приглашают, то стоит пойти. По крайней мере, может быть мне это поможет разобраться с тем, где я оказался и как.
        Металлический демон повел меня по бесконечным коридорам и лестницам. У меня возникло такое ощущение, что в этом лабиринте теряешь всякую способность ориентироваться и даже нейросеть не поможет из него выбраться.
        Демон остановился перед очередной тяжелой и темной дверью, покрытой сверху донизу инкрустацией из каких-то странных, непонятных знаков. Нейросеть опять что-то там пискнула. Почти бесшумно дверь открылась.
        Резкий порыв холодного ветра ударил мне в лицо.
        В новом зале, куда меня привел металлический истукан, царила температура как в настоящем погребе. Сначала, из-за темноты, я не мог определить его размеры. Освещение, умышленно ослабленное, состояло из двенадцати больших, горевших ярким красным, немигающим пламенем, светильников на высоких медных постаментах в виде колонн, растущих прямо из земли. Когда мы вошли в зал, ветер из коридора даже не поколебал эти огни. Но стоило мне к ним приблизиться, как они буквально затанцевали. Танец этот длился в течение минуты, а вместе с ним затанцевала и моя, сильно выросшая и странно обезображенная тень. Но затем эта фантасмагория улеглась, и вновь застывшее пламя огромных лампад снова засверкало во мраке своими неподвижными алыми языками.
        Эти двенадцать гигантских светильников, каждый из них метра три в высоту были расположены короной, по меньшей мере, пятидесяти метров в диаметре. Посредине этой короны я заметил темную массу, отсвечивавшую красноватыми дрожащими полосами. Подойдя поближе, я различил текущий родник. Эта холодная вода и поддерживала в зале ту низкую температуру, о которой я говорил.
        Обширные сидения были высечены прямо в центральной скале, откуда бил темный, тихо журчавший ключ, испить из которого, да и даже просто коснуться его рукой, мне почему-то ужасно не хотелось. Сами кресла были усыпаны подушками.
        Внутри короны из красных светильников смутно виднелись двенадцать же курильниц, составлявших как бы вторую корону, диаметром наполовину меньше. Темнота мешала видеть их поднимавшийся к своду дым, но вызываемая им истома, сливаясь со свежестью и приятным шумом воды, подавляла в душе всякое иное желание, кроме одного - остаться в этом месте навсегда.
        Легким движение металлической кисти, демон усадил меня на одно из находившихся посредине зала циклопическое кресло. Сам он встал за моей спиной.
        Мало-помалу мои глаза начали, приспособились к красноватому свету, освещавшему, впрочем, только нижнюю часть беспредельного зала. Мысли в голове были какие-то тяжелые и ленивые, я даже не удивился, что моим глазам потребовалось время для адаптации, а не включилась в работу нейросеть.
        Весь свод оставался во тьме, и не было никакой возможности судить о его высоте. Смутно, над самой моей головой, я различал большую люстру, на позолоту которой, как и на все другие ее части, беспрестанно ложился темными пятнами красный свет. Но ничто не позволяло определить длину цепи, державшей эту люстру на окутанном мраком потолке. Мраморный пол был отполирован так гладко, что в нем ярко отражались огни громадных лампад. Спину мне холодил темный ключ.
        Лицо мое было, таким образом, обращены к круглой стене зала. Скоро мои глаза, все время на нее устремленные, уже не могли от нее оторваться. Была одна вещь, делавшая эту стену замечательной, она разделялась на множество мрачных ниш, черную линию которых разрезала, как раз передо мной, дверь, откуда мы вошли, позади меня, в виде темной дыры, чувствовалась вторая дверь, и я угадал ее во мраке, повернувшись к ней лицом. На пространстве от одной двери к другой я насчитал шестьдесят ниш, - итого, сто двадцать. Все они имели по три метра в вышину и по одному в ширину. В каждой из них находилось нечто вроде футляра, больше расширявшегося кверху, чем книзу, и закрытого только в своей нижней части. В каждом из этих футляров, за исключением двух, стоявших прямо против меня, мне чудились блестящие очертания каких-то предметов, имевших, без сомнения, человеческую форму, что-то вроде статуй из светлой бронзы. По той дуге окружности, что шла как раз передо мной, я отчетливо насчитал тридцать таких странных статуй. Тридцать статуй в ряду, а ряды эти теряются где-то в высоте.
        Что это были за статуи? Мне захотелось на них взглянуть, и я поднялся со своего места.
        5 глава
        - Ваша Неустрашимость, Ваша Неустрашимость, господин сотник, просыпайтесь, вас срочно вызывает к себе господин тысяцкий. Просыпайтесь, а то Его Свирепость будет очень сильно злиться. - чья-то рука трясла меня за плечо и постоянно повторяла этот бред. А, нет, это не рука бубнит этот бред, а мальчишеская голова, торчащая над кроватью. Как там его? О, вспомнил, Ааюн, он у нас в казарме заместо «сына полка», ну там прибраться, найти кого-нибудь, притащить из трактира пару кувшинов местного отвратительного пойла, или пробежаться до Храма Лякшми, договориться с его жрицами о приходе на очередную «исповедь и отпущение грехов» того или иного офицера, то бишь, Их Неустрашимостей, Их Непоколебимостей, или, очень редко, самого Его Свирепости. Ну, а по-нашему, сотников, десятников, или тысяцкого.
        - Ааюн, принеси воды, напиться и помыться. - Через пару секунд я уже отфыркиваясь умывался ледяной водой, перед этим не без удовольствия взглянув на свое отражение. Почему не без удовольствия? Да потому, что вместо эльфийскоподобной мордашки на меня смотрела вполне себе человеческая физиономия, чем-то напоминающая меня прежнего, того, самого первого, человека с планеты Земля и барона, нет, уже Герцога де Арн. - Ааюн, что случилось-то, чего это я вдруг так спешно понадобился Его Свирепости?
        - Беда случилась, Ваша Неустрашимость, беда. Его непоколебимость, десятник Хегор, головой тронулся, напал на жрецов Единого, говорят даже побил кого-то, до смерти. Храмовые стражники его схватили, а Капитул уже и осудил, после восьмого колокола на центральной площади состоится казнь.
        - Твою мать! - перекинув перевязь с клинками через плечо и подхватив шлем я бросился бежать к дому тысяцкого.
        Ага, уже слышу возмущенные и недоумевающие возгласы, какой-такой сотник, какие на хрен жрецы Единого, откуда новая мордуленция?! Ладно, расскажу, во что я опять вляпался и как докатился до жизни такой. Хотя, с новой физиономией, да и со всем телом, не все ясно, есть у меня смутные подозрения… но об этом как-нибудь потом, а пока я расскажу, что-же такое произошло, что я оказался не пойми где, да еще и в новом теле.
        - * * * * *
        Моя попытка подойти поближе и рассмотреть странные статую, была пресечена самым беспардонным образом. Стоило мне только сделать шаг по направлению от каменного кресла, как металлическая клешня опустилась мне на плечо, придавливая к каменному седалищу. Через мгновение и второе плечо оказалась в точно-таких же объятиях и меня с силой потянуло обратно в кресло. Я еще немного посопротивлялся, но очень быстро понял всю тщетность данного действия и рухнул на камень. Едва моя спина коснулась спинки кресла, как на меня навалилась тяжесть, буквально вдавливающая мое тело в камень, всего один миг и я даже пальцем пошевелить уже не мог.
        Раздававшиеся из-за спины звуки, свидетельствовали, что к моим охранникам присоединилось еще несколько металлических монстров, причем, заявились они не «с пустыми руками». Моя догадка оказалась полностью верна. Через минуту в поле моего зрения попало еще трое металлических существ, которые принялись расставлять вокруг меня какие-то ящики, а двое первых, скоренько так, направились к нишам со статуями. Вот я и получил ответ на так интересовавший меня вопрос, что это такое. Два монстра аккуратно извлекли из ниши точную свою копию и принесли ее ко мне. Все эти манипуляции, вдруг резко перестали мне нравиться, что-то тут затевается и это «что-то» явно мне придется не по душе. Попытки хоть как-то привлечь к себе внимание металлических истуканов, ни к чему не привели, двигаться я не мог, говорить и кричать тоже, а на мою багровеющую рожу никто внимания не обращал.
        Наконец, непонятные приготовления были окончены, понял я это по тому простому факту, что все железяки мигом куда-то испарились. Кроме одного, того, что приволокли из нищи и установили в метре от меня. Спустя какое-то время, непонятные ящики раскрылись и из них вылетело несколько десятков шаров, самого разного цвета и размера, от миллиметрового, до, размером, с футбольный мяч. Все они закружились в хороводе вокруг меня, постоянно перемигиваясь и меняя цвет. Мое сознание как будто накрыли плотным и темным одеялом. Стало темно, тепло и невероятно легко, все проблемы и неприятности как-то поблекли, стали совершенно неважными и ничего не значащими. Опять что-то пропищала нейросеть, но мне до этого уже не было никакого дела. Мое сознание начало отделяться от тела и куда-то уплывать.
        - Что скажете, профессор? - донеслось до меня как будто сквозь сон.
        - Не знаю, уважаемый Лекс, не знаю… очень интересный экземпляр и в былые годы я бы ни перед чем не остановился, чтобы его изучить.
        - Вот поэтому вы здесь и оказались, что «ни перед чем не останавливались».
        - Да, тут не поспоришь. Но вы обратили внимание, на вот эти графики? Сопротивляемость его Сознания прямопропорциональна мощности напряженности альфа-поля и практически невосприимчиво к маго-излучению. У этого образца или природная защита, или…
        - Или кто-то очень хорошо постарался, чтобы защитить его от нас.
        - Да, именно это я и хотел сказать.
        - Не может ли это означать, что срок нашей изоляции подходит к концу?
        - Уважаемый Лекс, если честно, то я бы на это не рассчитывал. Десятки тысяч лет забвения и теперь вот ЭТО. Я думаю, что мы уже никому не интересны, о нас все забыли. Скорее всего, это существо… игра Природы. Хотя… вы обратили внимание на браслет, на его левой руке?
        - Нет, а что с ним не так? Довольно грубая поделка, вполне соответствующая развитию этого Мира.
        - А вот тут вы не правы! От браслета идет стабильный поток сигма-частиц, причем упорядоченный. Если это неслучайно, то местная цивилизация уже давно шагнула на следующую ступень развития и наше обнаружение уже только вопрос времени, причем самого ближайшего.
        - Должен вас разочаровать, информация, поступающая с орбиты, свидетельствует, что развитие этого Мира не только не продвинулось вперед, а даже деградировало, причем очень сильно. После нашего предыдущего провала, когда рухнула блокада, местная цивилизация откатилась на тысячи лет назад и впала в стазис.
        - Тогда откуда здесь взялось ЭТО?
        - Возможно сохранилось от предыдущего витка развития.
        - Я не помню подобных разработок. Сканирование показывает, что это, пусть и довольно примитивный, но симбиоз технологий и псионических практик.
        - К сожалению, профессор, ряд наложенных на нас ограничений не дает нам полной картины происходящего. Я думаю… вы были правы, не стоило его реанимировать. К сожалению, уже достаточно поздно. Мы должны принять решение. Держать его вечно в стазисе, или под лямбда-излучением мы не сможем… Контролер скорее нас удалит, чем допустит такое отношение к разумному. Он и так в последнее время смотрит на наши опыты, несколько… недовольно.
        - И что вы предлагаете, уважаемый Лекс?
        - Надо выводить его в реальность и попытаться поговорить.
        - А если он начнет спрашивать? Вы забыли, чем все закончилось в прошлый раз?
        - Постараемся не предоставлять ему такую возможность. Меры, предпринятые после того… неприятного случая, вполне себя оправдали. Местные считают, что этот остров обитель магов огромной силы. Вот и будем играть эту роль. Главное не дать ему опомниться. Надо сразу поставить его в такие условия и рамки, чтобы он и помыслить не смел противоречить нам, или что-либо спрашивать, а тем более требовать.
        - Да, тут с вами не поспоришь, уважаемый. Уходить на перезагрузку мне что-то не хочется. Но и торопится не следует. Нам нужно немного времени… чтобы подготовиться.
        - Сутки. Больше к сожалению, я вам дать не могу. Контролер заволновался.
        - Надеюсь, что этого времени нам хватит. А что будем делать с защитным контуром?
        - В каком он состоянии?
        - Выгорели все управляющие схемы.
        - Нам нужен доброволец на Лестницу Миров?
        - Да.
        - Ну вот вам и ответ, что делать с этим разумным. Сам напортачил, пусть сам и исправляет.
        - А если он не согласится?
        - А это уже ваша забота, профессор. Вы видать подзабыли, что в случае нарушения, или разрушения защитного контура, начнется полная дефрагментация информационных кристаллов. А я, смею думать, что так же, как и вы, предпочитаю хоть такое эрзац-существование, полной ликвидации.
        - К сожалению, уважаемый Лекс, я некоторых пор я ничего не могу забыть… как, впрочем, и узнать что-то новое. Но я вашу мысль понял и сделаю все от меня зависящее. Могу я привлечь к работам кого-нибудь из своих учеников и помощников?
        - Не больше троих.
        - Надеюсь, что мне этого хватит.
        - Профессор, советую вам задействовать матрицу местных самок. Этот образец, по местным меркам, еще достаточно молод и может клюнуть на смазливенькое личико.
        - Не уверен, уважаемый Лекс, кое-какие данные могут свидетельствовать, что возраст тела и Сознания немного отличаются, но… тут вы правы, лишний шанс нам не помешает.
        «Просыпался» я долго, тяжело и как-то скомкано. Несколько раз зависал на грани, между явью и сном, в эти моменты нейросеть мне что-то строго выговаривала, и я опять проваливался в темноту. Пару раз я попытался опять посетить беломраморный дворец, обитель индивидуальной матрицы моей нейросети, но его вороты оказались закрыты передо мной. Что это значит и как расценивать, я так и не понял, оставив этот вопрос на потом. Некоторые моменты случайно подслушанного разговора не давали мне покоя, но полноценно проанализировать его, у меня не получалось. Как только я начинал что-то осмысливать, сразу вмешивалась нейросеть и я уходил на очередной виток беспамятства.
        Когда я в очередной раз выплыл из сна, мое сознание было легкое, как никогда. Краски яркие и сочные, звуки, окружающие меня, отчетливые, но мне показалось, что они какие-то не живые, хотя в огромное панорамное окно был виден чудесный сад, а сквозь легкие шторы пробивались лучи полуденного солнца.
        - Наконец-то вы очнулись! - легким колокольчиком прозвенел девичий голосок рядом со мной.
        Ожидая, уже привычных болей, я чуть довернул голову. Никаких негативных ощущений это не вызвало, зато я смог разглядеть свою собеседницу. Блин! Ну как все предсказуемо и банально! Молоденькая эльфийка, одетая в коротенькую юбочку и топик, на ногах сандалии с высокой, почти до колен шнуровкой. Длинные волосы, слегка рыжеватого оттенка, голубенькие глазки, пухлые, чувственные губы и аккуратненький носик. Ну чистая Барби. Терпеть таких кукол не могу. Видимо почувствовав мой негатив, эльфийка как-то задергалась и моментально вылетела из комнаты, зато ей на замену заявился благообразный мужик, вальяжный и полный аристократических замашек. Кстати, дверь, через которую эта рокировка произошла, как-то невзначай исчезла. К его сожалению, я достаточно, на своем веку, повидал истинных аристократов и его неумелую, а местами и просто грубую игру разглядел «на раз».
        Я уже понял, что причинить мне вред эти существа, почему-то, не могут, да и я им зачем-то нужен, упомянутые вскользь слова «Лестница Миров», меня очень заинтриговали. Так что, игра начинается, хотя, надо признать, первый раунд остался за местными хозяевами, очень быстро и оперативно они отреагировали на мое негативное отношение к куклоподобным эльфийкам, а вот пожилому аристократу, мне предъявить нечего, особенно если бы я с ними никогда не общался и не встречался ранее.
        - Итак, молодой человек, что же вас привело в нашу скромную обитель? - последовал первый из, наверняка заранее подготовленных, вопросов. Я помню, какой-то Лекс, дал задание какому-то профессору, лишить меня возможности задавать вопросы. А как это сделать проще всего? Правильно, заставить отвечать на свои, заставить рассказывать. Вот только, «профессор» ни с того начал. Да и не до этого мужика мне сейчас было.
        Моя нейросеть ожила и сразу же вывалила на меня огромное количество сообщений. Все их можно было разделить на несколько групп. Первая, это уже давно устаревшие, потерявшие свою актуальность. Вторая, это несколько сот сообщений о повреждениях самой нейросети и нарушении ее работы. Третья, это отчеты о восстановлении, как самой нейросети, так и меня. Ну, и четвертая, это результаты сканирования помещения, прилегающей территории и моего нежданного гостя. Вот эта-то часть и была самой интересной.
        Если верить моей нейросети, а не верить у меня оснований нет, то все что меня окружает, ну за исключением некоторых предметов интерьера, да и те совсем не такие как я вижу, являются ничем иным, как голограммой, или иллюзией, хотя нейросеть и обозвала их «голографическими иллюзиями с высокой степенью овеществления». Как голограмма может быть еще и иллюзией, я не понимаю, ну да и бог с ней. По моему распоряжению нейросеть начала мне транслировать истинную обстановку. Как оказалось, никакого бунгало нет и в проекте. А нахожусь я посредине какого-то большого грота, большая часть которого ограничена каким-то полем. Не обращая никакого внимания на мужчину, я попытался выйти за пределы этого поля, но каждый раз упирался в иллюзорную стену. Постепенно поток данных от нейросети начал увеличиваться, пошли уточняющие детали, назначение того или иного предмета. В общем, все было мне более или менее знакомо, вот только нейросеть четко разделила все предметы на три категории: технологические, магические и техно-магические. Последних, кстати, было большинство, а к технологическим она отнесла только небольшое
устройство, стоящее в дальнем углу грота, далеко за пределами ограниченного для меня пространства. Но больше всего привлекло меня кое-что другое. Стены, пол и свод грота оказались покрыты тонкой паутиной из металла бледно-розового цвета. Нейросеть слегка замешкалась с его определением, а потом очень неуверенно сообщила, что это «орихалк», до сего момента считающийся легендарным, сказочным и несуществующим. Мне это определение уже встречалось, если память не изменяет, но упоминалось оно в отношении совершенно другого вещества.
        - Молодой человек, вам не кажется, что очень невоспитанно и неприлично игнорировать хозяина дома, в который вы вломились?!
        - Во-первых, я к вам не вламывался, вы сами притащили меня сюда. Во-вторых, это вам от меня что-то нужно, а не мне. В-третьих, вы пытались ставить на мне техно-магические опыты, без моего на то согласия. И в-четвертых, я не собираюсь разговаривать с иллюзией, голограммой, иллюзорной голограммой или голографической иллюзией. Не знаю, как вы там это называете. Так что, я сейчас здесь осмотрюсь, решу, что можно затрофеить, остановить вы меня не сможете, и свалю отсюда по-тихому. А вы решайте свои проблемы сами.
        - Ты не прав, человек. Покинуть этот остров ты не сможешь. Так что, «наши проблемы», это и твои проблемы. - раздался совсем другой голос, а голограмма мужика исчезла. Зато на ее месте появилась другая, мало чем напоминающая человека, зато подозрительно напоминающая богомола. - И на счет голограмм ты тоже не прав. У нас нет тел, в привычном тебе понимании. - голограмма опять изменилась, теперь существо, стоящее передо мной, было похоже на какой-то гриб на ножках. - Мы выбрали матрицу человека, думая, что так тебе будет проще общаться с нами. Выбери любой облик, какой посчитаешь нужным, и мы примем его.
        - Вы не сможете меня удержать здесь.
        - А мы и не станем. Защитный контур нашего… убежища, сильно поврежден. Ты физически не сможешь пройти через Завесу. Кстати, в этом именно твоя вина. Ты так целеустремленно ломился к нам, что управляющие схемы контура пришли в полную негодность. Восстановить их сами, мы не можем. Из-за прорыва из многомерного пространства его менто-информационного поля, наши возможности оказались очень сильно ограничены. Как, впрочем, и время на восстановление. Нам с огромным трудом удалось изолировать несколько помещений, на сегодняшний день, это все что мы можем сделать самостоятельно.
        - А я-то тут каким боком? Да и не верю я вам. Однажды я уже поддался на уговоры неких Сущностей и в результате, если смотреть непредвзято, то ничего кроме хлопот и неприятностей не получил.
        - Что ты хочешь за свою помощь?
        - Правду, ну и кое-что более материальное и ликвидное.
        - Какая правда тебя интересует?
        - Я хочу знать кто вы такие, откуда здесь взялись, что такое «Лестница Миров», кто такой «Контролер».
        - Откуда ты об этом знаешь?!
        - Это неважно. А еще я хочу получить доступ к Дороге. Вы понимаете, о чем я говорю?
        - Да.
        - Меня так же интересует «орихалк».
        - Я принимаю твои условия.
        - Это не все! Я хочу знать, что вы пытались со мной сделать.
        - Хорошо, ты получишь ответы на все свои вопросы. После восстановления защитного контура мы передадим тебе плетения открытия Врат и координаты всех известных нам Миров, а также артефакт управления Вратами. Ты получишь столько орихалка, сколько сможешь унести. Это все? - сухо спросил меня Голос.
        - Да. Этого будет вполне достаточно.
        - Я буду рассказывать, а ты спрашивай, когда что-то будет тебя не понятно.
        - Хорошо. Как я могу к тебе обращаться?
        - Называй меня Лекс. Десятки эонов лет назад, эон - это десять тысяч ваших лет, в одной из Вселенных существовала огромная межзвездная Империя. Она покорила время и пространство, десятки самых разных рас разумных существ входили в нее. Для ученых и инженеров этой Империи не существовало нерешаемых задач, почти все тайны Мироздания были открыты, изучены и поставлены на службу разумным. Десятки тысяч космических кораблей ежедневно отправлялись на поиски новых тайн и новых знаний. И вот однажды, один из таких кораблей вылетел в направлении Темной Галактики, откуда пришло очень странное и неизвестное ученым излучение. Корабль вернулся только через несколько десятков лет и принес удивительную весть. Найдена планета, абсолютно мертвая, движущаяся по непредсказуемой орбите, такие называют «блуждающими». Само по себе это вполне заурядное явление, таких планет тысячи, десятки тысяч, звезды разрушаются и уже не в силах удержать возле себя ничего крупнее астероида. Поразительно было не это, а то, что весь экипаж корабля приобрел удивительные способности. Кто-то лечил простым прикосновением, кто-то, одним
своим желанием выводил посреди пустыни родники, кто-то мог повелевать молниями, кто-то огнем, а у кого-то в руках, самый прочный и тугоплавкий металл превращался в мягкую глину. В общем, весь экипаж стал магами. Несколько десятилетий этих разумных изучали, очень внимательно и вдумчиво. А потом было решено отправить на ту планету полноценную научную экспедицию. Самые выдающиеся умы Империи почли за честь отправиться на изучение планеты, великие ученые и гениальные инженеры, все они хотели раскрыть тайну планеты и понять, как открыть новые грани существования перед всеми разумными. Каждый год на планету прилетало по несколько десятков кораблей и все они привозили и привозили новых исследователей. На планете было проведено терраформирования, зазеленели леса и поля, появились реки, озера, моря и океаны. Огромную роль в этом сыграли люди с новыми, необычными способностями. Теперь их уже все называли не иначе как магами, волшебниками. Сказки стали реальностью. Вот только тайна планеты так и не была раскрыта. Конечно, ученые выяснили, что у планеты очень необычный энергетический фон, даже выявили несколько,
до тех пор, неизвестных видов излучения и полевых структур. Вот только причину этого так и не определили. Версий было множество, даже такие несуразные, как то, что планета есть ни что иное как тело какого-то космического существа и это его мозговое излучение делает ее такой уникальной. А потом случился первый «Прорыв». Так мы назвали разрыв ткани Мироздания. На планету пришли страшные существа, все оружие древней Империи было против них практически бесполезно. Империя попыталась изолировать планету, но прорывы шли один за другим. Кто-то умный предложил использовать против вторженцев не оружие, а магию. Так в Империи появились магические школы и академии. Обстановку удалось стабилизировать ценой огромных жертв. Нет, прорывы продолжались, но теперь место их появления очень быстро определяли и локализовывали. Так был найден этот Остров и раскрыта тайна уникальности планеты. Гром грянул неожиданно. На одной из планет Империи, почти на противоположном краю Вселенной, вдруг произошел Прорыв. Потом на другой планете, на третьей, пятой, сотой. Стало ясно, что остановить это уже не удастся. А причина была в
магах и в той, самой первой планете. Мы сами открыли свою Вселенную для исчадий нижних слоев Мироздания и для существ из многомерного пространства. Сами разнесли эту заразу по сотням и тысячам своих планет. К тому времени мы уже научились определять и распознавать магический Дар, научились его развивать, были выработаны методики обучения, составлены учебники и учебные программы. Конечно, были и те, кто во всем обвинял магов, но их было мало. Тогда было принято решение, поместить планету в «улитку измененного пространства», по сути убрать ее из нашего Мира, поместить в межмирье. Но нашлись и те, кто выступал против, такого решения, считая, что таким образом мы отсекаем себе новые пути развития. Они потребовали от Императора оставить их на планете и не лезть к ним. Император принял решение. Пятьдесят восемь ученых-магов отправились на планету, но отправились не просто так, а в виде оцифрованных матриц Сознания.
        - Значит вы не живые существа, а компьютерные программы? Пятьдесят восемь компьютерных программ?
        - Пятьдесят девять.
        - Ты говорил пятьдесят восемь ученых-магов.
        - Пятьдесят девятый - это Я.
        - А откуда ты взялся?
        - Как ты думаешь, кто управляет Империей магов-ученых?
        - Ну конечно, такой же маг, только самый сильный и умелый. Маг - Император… так ты… Бывший Император?!
        - Да.
        - Ладно, рассказывай дальше.
        - А нечего рассказывать дальше. Мое решение все приняли. Наши сознания оцифровали. Вот только Империя решила подстраховаться. Я к этому моменту уже отошел от дел и передал все бразды правления своему сыну. В матрицы наших Сознаний был вшит набор определенных ограничений, преодолеть которые мы не в силах. И был установлен Контролер, основная задача которого уничтожить наши матрицы в случае угрозы Империи и Миру. За тысячи проведенных здесь лет, нам удалось установить защитный контур, мы получили орихалк, ставший основой этой защиты. Мы искали способ ликвидировать саму возможность Прорыва. И мы ее нашли. Основой защитного контура стала некая Сущность, прорвавшаяся в этот Мир. Можно сказать, что это живое существо, может быть даже и разумное, но разумное по-своему, его логика и образ мысли остался нам недоступен. Когда ты вошел в подпространственный тоннель, эта Сущность попыталась тебя остановить, но не смогла. Тогда она попыталась тебя уничтожить и ей это почти удалось. Вот только ты оказался сильнее и уничтожил ее, хотя и сам был почти мертвым. Лишившись основных элементов защитного контура, мы
предприняли попытку заменить их тобой… Но нам это не удалось. Ты не подошел. Пока еще орихалк сдерживает выбросы, но с каждым часом их сила нарастает и очень скоро защита рухнет окончательно. В этот самый момент Контролер сотрет наши матрицы, следуя своей программе. А этот Мир утонет в ужасе одного, огромного Прорыва. Сначала этот Мир, а потом и вся Вселенная.
        - И что вы хотите от меня?
        - Чтобы ты прошел по Лестнице Миров и нашел подходящую Сущность. Мы дадим тебе маяк-ловушку. Как только ты найдешь искомое, мы вернем тебя сюда, восстановим защиту, и ты будешь свободен.
        - Если вы, в свое время, эвакуировали отсюда всех разумных, то откуда здесь взялись все эти десятки разумных рас.
        - Не десятки, а всего три. Остальные, это продукт мутаций и смешения. Они пришли по Дороге.
        - А она откуда взялась?
        - А вот этого мы не знаем. Она просто появилась, появилась около двух эонов лет назад. У нас есть версия, что это побочный результат разрушения «улитки измененного пространства» и эта дорога - ни что иное, как овеществленное межмирье, его маленький кусочек. Раньше это просто было глубокое ущелье, в котором время от времени открывались порталы на другие планеты и в другие Миры. Тот вид, что ты знаешь, она приобрела спустя пару тысячелетий. Примерно в то же время разумные научились ею пользоваться, создали артефакты открытия Врат и Карту Миров. Я ответил на все твои вопросы?
        - Да. Вот только их стало еще больше, но боюсь, что новые ответы, повлекут за собой и новые вопросы. Скажи, ты говорил, что вы разработали методики и учебники для магов… а здесь они есть?
        - Есть, но я боюсь, что ты не сможешь ими воспользоваться.
        - Ну, это мы еще посмотрим. Ты мне их дашь?
        - Не вижу причин отказать.
        На ненадолго я задумался. Конечно, в рассказе этого Лекса, Лекса - Императора, очень много белых пятен, нестыковок и откровенно притянутых за уши моментов. Так, например, об орбитальной группировке он ничего не сказал, хотя из подслушанного мной, или не мной, а моей нейросетью, разговора, следует, что за орбитой тут наблюдают и даже с орбиты. Да и Империя, размером с Вселенную, тут уже и манией величия попахивает, хотя это может быть и издержками перевода. Плюс ко всему, это странное желание ученых, пройти через оцифровку и навсегда остаться прикованным к одной единственной планете, даже не к планете, а к малюсенькому острову где-то в бескрайнем океане. Нет, не верю. В общем, тут пятьдесят на пятьдесят, половина - правда, а половина - откровенное вранье. Вопрос, зачем ему это надо? Не проще ли рассказать всю правду, или выдумать слезливую сказочку, в которую я бы безоговорочно поверил. Да и несколько напыщенный стиль изложения, тоже как-то не увязывается с поведанным. За тысячи лет-то уже можно было отвыкнуть от такого стиля общения. Да и насчет Контролера, мудрит чего-то Лекс, ох мудрит. А вот
насчет того, что мне отсюда не выйти, тут правду-матку режет, видать и правда что-то у них тут погорело и вполне может быть, что и из-за меня. Ведь пыталась же мне что-то нейросеть сказать, сообщить, предупредить, но я в таком состоянии был, что и «Глас Божий» не услышал бы. Вполне может быть, что меня и предупреждали, что я лезу в самую середку какого-то охранного заклинания, или какой-нибудь энергетической схемы, хрен его знает. В общем, ясно, что ничего не ясно, а деваться некуда. Провести остаток своих дней в компании с тысячелетними ИскИнами, давным-давно уже свихнувшихся, питаться иллюзией пищи, пить иллюзорную воду и ходить по голографическому саду? Нет уж увольте, лучше рискнуть, авось прорвёмся. Значит решено? Да, другого пути нет, сам виноват, залез черте знает куда, теперь будем выбираться.
        - Договорились. Ладно, так где там ваша Лестница Миров и маяк-ловушка? Куда идти? Чего время-то зря терять.
        - Никуда идти не надо. Мы все организуем прямо здесь. Оборудование настроено, все плетения заложены. Когда окажешься в новом Мире, ничему не удивляйся, твое тело может очень сильно измениться, это будет зависеть от внешнего вида главенствующей в том Мире расы разумных. Может быть ты хочешь что-нибудь взять?
        - Нет, все, что мне нужно у меня уже есть. - само собой, что я имел в виду свою сумку.
        - Тогда ложись на кровать и постарайся расслабиться, а лучше - засни.
        Я занял горизонтальное положение, закрыл глаза и отдал нейросети команду на сон. А открыл я глаза, уже в новом теле и в совершенно другом месте. Над моей головой колыхались ветви самых обычных деревьев, на левой руке поблескивал браслет персонального ИскИна, в ножнах ждал меня мой старый клинок, а вот сумка и нейросеть, отзываться отказались. Зато на безымянном пальце правой руки появился перстень из бледно-розового металла, надо же, орихалк, красный камень которого слегка светился.
        - Ну что же, похоже, что я на месте.
        Новое тело слушалось меня безукоризненно, как будто я с ним и родился. Именно это и поселило в моей голове мысль, что я совсем даже и не в другом Мире, а в чем-то вроде магической виртуальной реальности, ведь не даром нейросеть исчезла и сумка не отзывается. Похоже, что Император Лекс и его умники и не подозревают о их наличии. Благо, что «прикрученный» к ИскИну модуль силового щита вполне нормально управляется и вручную, по крайней мере включить-выключить я его могу. Да и не мешало бы вспомнить те крохи ментальной магии, что я усвоил еще в свою бытность бароном. Проверил как работает Воздушный кулак и Щит Воздуха, тут все нормально, даже, вроде как, щит стал чуть поплотнее, а кулак, чуть сильнее. Пришло время вживаться в новый Мир.
        Как я уже говорил, очнулся я в каком-то лесу, хотя точнее будет сказать, в небольшой рощице. Судя по тому, что земля была сухая, а на траве кое-где еще висели прозрачные капли воды, было раннее утро. Ну, может быть и не такое раннее. Самопроизвольно обозвав ту сторону, где взошло местное солнце, востоком, я пошел на запад. Почему именно туда? А хрен его знает, но вроде как с той стороны деревья помельче, да и стоят не так часто. С направлением я угадал, по крайней мере уже через полчаса я вышел к дороге, петляющей меж невысоких холмов. Любая дорога, рано или поздно, но приведет к городу, или крупному селу. Мне это, правда, ничем помочь не может, местных денег у меня нет, да и со знанием языка тоже не все понятно, но в любом случае, в населенном пункте всяко будет проще, чем в лесу, да еще и в таком, где кроме птиц никакой живности нет, а живот-то уже подводит. Так что, подтянув пояс потуже, я зашагал по пыльной дороге.
        Часа через два, меня обогнала богатая карета, в сопровождении четырех всадников. «Голосовать» смысла не было, будь это крестьянская телега, та сама бы остановилась, а подобные транспортные средства, точнее их хозяева, попутчиков не берут.
        Солнце забралось уже достаточно высоко, на небе ни облачка, и начало очень чувствительно припекать. Пыль скрипела на зубах, забиваясь везде, куда только можно и я начал искать место для привала. И такое нашлось, за ближайшим холмом блеснула водяная гладь. Ну, не наемся, так хоть напьюсь и обмоюсь, - с этой мыслью я, чтобы срезать дорогу, начал подниматься на холм. Но лишь только для того, чтобы рухнуть как подкошенный на его вершине и изображая из себя змею, быстренько уползти чуток назад.
        На счет воды я был совершенно прав, метрах в двухстах от меня тихо плескались воды небольшого озерца. Вот только место возле него оказалось уже занято - та самая, обогнавшая меня не так давно карета и десятка полтора народу, вокруг нее. Выглядывая из-за небольшого бугорка, я разглядел не совсем лицеприятную картину. Двое из сопровождавшей карету четверки всадников валялись на земле.
        У одного в горле подрагивала длинная черная стрела, а второй зажимал распоротое брюхо. К карете прижимались четверо людей, молодая женщина, прижимавшая к себе двоих детей, лет по шесть и пожилая, выставившая перед собой тяжелый кавалерийский палаш. Их прикрывали двое оставшихся на ногах воинов, причем один из них был ранен в бедро, на потемневших от крови штанах, четко выделялось обломанное древко такой же черной стрелы. Вокруг кареты валялось пять человеческих фигур, замотанных в какие-то черные тряпки и еще штук шесть, грамотно обкладывали последних защитников женщин и детей. Кони из кареты были выпряжены и так же, как и верховые, стреножены и паслись метрах в двадцати от кареты. Значит эта остановка была плановая, вот только на месте отдыха путников поджидала засада.
        Тихо матерясь и про себя проклиная старого барона, который буквально вбил в меня рефлекс помогать женщинам и детям, я еще раз выглянул из-за бугра, в тщетной надежде, что защитники и сами отобьются, а мне не придется встревать в местные разборки. Увы, моим надеждам не суждено было сбыться. Раненый потерял слишком много крови и его уже слегка, хотя, какой там, слегка, шатало его уже очень прилично и боец из него никакой. Понял это не только я, но и нападающие, сосредоточившиеся впятером на последнем защитнике, оставив своего подельника в качестве отвлекающего фактора для раненого. Скажу честно, если бы я не заметил в руках у молодой женщины нож, который она приставила к горлу девочки, то я бы не вмешался. Видать что-то совсем уж страшное ждало детей, если родная мать, а по тому как дети к ней прижимались, никем иным она им быть не могла, предпочитает собственноручно их убить, но не отдать нападавшим.
        О скрытном приближении и речи быть не могло, голый холм, на нем ни кустика, ни деревца. Остается только одно, переть нахрапом и надеяться, что это все же виртуальная реальность и в случае смерти, я просто очнусь на кровати в гроте.
        То, что меня заметили, было ясно сразу. От пятерки, атаковавших воина, отделилось одно тело и направилось мне на встречу. В то же самое время, воин сместился поближе к женщинам, в принципе оставив своего товарища, но тут у него выбор был не велик и упрекать его в этом не стоит.
        Склоны холма были пологими, так что, идти по ним было совсем не трудно. Не прошло и десяти секунд, как между оборванцем в черном и мной расстояние сократилось метров до десяти. Бандит остановился и подняв в левой руке какой-то знак, махнул зажатым в правой ятаганом и что-то повелительно прорычал. А через секунду выражение его лица сменилось на недоумевающее, я продолжал с улыбочкой приближаться, никак не реагируя ни на зажатую в его руке цепочку с каким-то медальоном, ни на грозный окрик. А еще через секунду это выражение опять сменилось, но уже в последний раз, на обиженное. Мои мечи, как две рассерженные осы, устремились к его шее. Разделяющие нас три метра я буквально перепрыгнул. Целил я в подключичные впадины, рассчитывая, что один меч он отобьет, а вот второй не успеет.
        Он и не успел, он вообще ничего не успел. Оба меча воткнулись именно туда, куда я и целил. Без малейшего труда они пронзили и тряпки и какое-то подобие кожаной брони под ними и мышцы и кости. Инерция моего веса, усиленная скоростью прыжка, повела мечи навстречу друг другу и через миг голова, замотанная в черные тряпки уже, весело подпрыгивая, катилась по сухой земле. А я получил себе в лицо фонтан крови. Каюсь, если бы рядом с этим черным оказался бы в этот момент еще один, то меня бы прирезали как цыпленка. А все от того, что я просто растерялся. Нет, если бы у меня в руках были мои старые клинки, то все было бы ясно, но я-то держал клинки, когда-то присмотренные для меня Тиром, воином-магом и выглядели они совершенно обычно, да и раньше особых свойств не проявляли.
        Все дальнейшее прошло для меня как в тумане. Я атаковал, уклонялся, прыгал и скакал, падал и вновь вставал. Больше никаких особых сюрпризов от своих мечей я не получил, сталь они не перерубали, своей жизнью не жили, разве что, когда соприкасались с живой тканью, превращались, на несколько мгновений, в незнающие преграды, в эти мгновения они легко резали и сталь, и бронзу, и толстую кожу, как будто черпали энергию из еще живого тела. Бойцы в черном, оказались отменными воинами, ну, по меркам этого Мира, до тех же воинов-магов Империи Гаруда им было очень далеко. Бой занял каких-то минут пять, да и то, только потому, что нам приходилось еще, помимо женщин и детей, защищать и раненого, который уже не мог даже стоять самостоятельно.
        Когда последний замотанный упал мертвым, воин, демонстративно кинул клинок в ножны и протягивая мне правую руку произнес:
        - Хегор, десятник третьего имперского легиона.
        - Сергей, странник. - ответил я, так же протягивая руку.
        - Сергар?
        - Да. - чуть улыбнувшись ответил я.
        Десятник о чем-то задумался, а потом склонив голову в благодарственном поклоне, направился к своим подопечным и о чем-то начал с ними шептаться. Я же, занялся вполне привычным делом - пошел шмонать трупы, в моем положении любая мелочь становится бесценной.
        Трофеи оказались так себе, несколько маленьких золотых монет, да с десяток медных, три кулона на толстых бронзовых цепочках, на каждом одно и то же изображение, какая-то бабища, с огромным брюхом и выменем до колен, сжимает в объятьях тощего мужичка. А вот оружие у черных, оказалось великолепным, я даже слегка растерялся, бросать такую красоту я не хотел, а тащить на себе пять мечей и десяток кинжалов… это надо быть верблюдом. Мои сомнения разрешил Хегор.
        - Сергар, ты ведь чужестранец? - ну тут ясновидящим быть не надо, достаточно посмотреть на него и на меня. Я как минимум на пол головы выше, шире в кости, да и коже у меня явно светлее. Хегор же, явный представитель южных народов, будь мы на Земле, я бы сказал, что он индус, или перс. Смуглый, черные, слегка кучерявые волосы, тонкий, с горбинкой нос и черные глаза. Женщины от него мало отличались, тот же тип.
        - Да, я очень издалека. Путешествую.
        - И чем же ты занимаешься, в своих путешествиях?
        - Я воин. Продаю свои мечи тому, кто больше заплатит. Ищу приключения и богатства. Надеюсь вернуться на Родину богатым и знаменитым.
        - Ясно, простой авантюрист. Как ты посмотришь на то, чтобы немного поработать на леди Ксанис?
        - Я так понимаю, что места здесь небезопасные, твои товарищи мертвы и тебе нужен напарник?
        - Да. Если бы не душители, то этого разговора бы не было. Все окрестные племена знают, что Империя очень ревниво относится к убийству своих легионеров и не прощает подобных выходок.
        - Душители?
        - Адепты Храма Мароши-Душительницы. Кстати, я вижу, что ты снял с трупов их Знаки… выброси их, а еще лучше закопай, или утопи в озере. Продать их невозможно, а вот нажить неприятностей, запросто.
        - Если я соглашусь с твоим предложением… что меня ждет?
        - Два золотых в день, все трофеи, если будут, твои. Пища, вода и вино. Конь. До города-крепости Бандур, три дня пути. Там стоит наш легион. Леди Ксанис - мать нашего командира, с ней его жена и дети. По приезду, я предоставлю полный рапорт и, если захочешь, буду ходатайствовать о твоем зачислении. Империи нужны сильные и отважные воины.
        Раздумывал я совсем недолго. В конце концов, я ничего не теряю, зато приобретаю многое. А доберемся до города, там посмотрим. Наш договор мы скрепили крепким, мужским рукопожатием. Не понравилось мне только одно… все это время так никто и не подошел к раненому, а ему становилось все хуже и хуже.
        С разрешения леди, я грузил свои трофеи в карету, когда заметил, что Хегор стоит на коленях над своим товарищем и закрыв глаза что-то бормочет, при этом сжимая в руке кинжал. Я бросился к нему, на ходу сорвав горсть каких-то листьев с куста.
        - Хегор, что ты собираешься делать?!
        - Карст не выдержит переход… я хочу облегчить его участь. Он сам просил меня об этом.
        - Подожди, его ведь можно вылечить.
        - И где ты здесь видишь лекаря?
        - Я могу попытаться ему помочь. Ты не против?
        - Ты умеешь врачевать?! - казалось, что от изумления воин окаменел.
        - Чему только не научишься в путешествиях.
        - Если ты сможешь спасти ему жизнь, то я буду твоим вечным должником. Карст… мой брат.
        Сеанс военно-полевой хирургии прошел на ура. Все мои распоряжения выполнялись мгновенно. Нужен огонь? Минута и небольшой костерок уже весело потрескивает сухими веточками. Нужно крепкое вино? Секунда и у меня в руках маленькая баклажка, я бы сказал с… крепким самогоном. Нужна чистая ткань? Миг, и молодая женщина уже режет на полосы какое-то платье. Даже мальчуган, лет семи, поучаствовал, отдав мне свой маленький деревянный меч. С трудом влив в рот Карста с десяток глотком самогона, я вставил ему в рот игрушку, сказав Хегору ее держать, чтобы его брат не остался без зубов, я занялся обломком стрелы. Вытащить его было невозможно, поэтому пришлось проталкивать сквозь бедро, и при этом молиться всем богам, чтобы наконечник не уперся в кость или не повредил бедренную артерию. Повезло. Потом промыл рану все тем же самогоном, стянул ее тугой повязкой и в качестве эксперимента, попробовал применить известное мне заклинание Малого Исцеления. Получилось! Тоненький ручеек энергии влился в рану, но никто этого не заметил, по крайней мере не показал вида. Вдвоем с Хегором перенесли его брата в карету и уложили
на широкую лавку. По моему совету леди Ксанис напоила его густым и сладким красным вином, после чего обессиленный воин заснул.
        Трогаться в дальнейший путь, в тот день, мы посчитали уже лишним, поэтому занялись похоронами душителей. Ну как, похоронами, просто оттащили их подальше от озера и бросили в каком-то небольшом овраге. А вечером я пошел купаться, чем вызвал нездоровый ажиотаж у малолетней части нашей компании. Оказывается, что плавать тут никто не умеет. Когда я отфыркиваясь и отряхиваясь от воды вылез на берег, то меня встретил напряженный взгляд Хегора.
        - Сергар, ты маг?
        - Что? Маг? Ты с какого дерева упал, десятник?
        - Только маги не тонут в воде!
        - У вас тут что, никто плавать не умеет?
        - Человек не рыба, он плавать не может!
        - Может Хегор, еще как может! Хочешь я и тебя научу? Ничего сложного в этом нет. - ответить ему не дали, два детских голосочка буквально визжали:
        - Меня, меня научи! - я поймал задумчивый и изучающий взгляд леди Ксанис и после ее молчаливого кивка сказал:
        - Хорошо, но сначала надо поесть, а потом начнем учиться.
        Ну что сказать, мы и на следующий день не сдвинулись с места. До вечера я провозился с детьми и к заходу солнца они уже вполне уверенно держались на воде, хотя и я, и Хегор, всегда находились рядом и не давали им заплывать туда, где глубже чем мне по пояс. Но и так дети были просто счастливы. А утром ко мне подошел и десятник и тихо сказал:
        - Научи.
        Со взрослым мужиком оказалось чуть сложнее, его на руках не удержишь так легко и просто как маленьких детей. Зато ему не надо по сто раз объяснять, что и как. Так что, к обеду уже и он вполне неплохо плавал, хотя и уставал довольно быстро. После того, как Хегор самостоятельно проплыл полсотни метров, он вышел на берег и сел, весь бледный, а из уголков глаз тихо катились слезы.
        - Хегор, десятник, что случилось?
        - Сергар, ты знаешь, сколько друзей я потерял на переправах? Ты знаешь, каково это видеть, как переворачивается лодка и твои боевые товарищи камнем идут на дно, видеть, их наполненные ужасом и обреченностью глаза, когда стрела пробивает бурдюк и воздух с шумом выходит из него? Сколько прекрасных парней погибли просто так, только из-за того, что их некому было научить, показать и объяснить?
        Ну а к вечеру плескались уже все. Даже леди пожелала научиться плавать. А Хегор выпытывал у меня как можно научить плавать сразу много народа. Пришлось ему рассказывать о бассейне. Но тут он отмахнулся, бассейны и фонтаны ему известны. Тогда наш разговор переключился на способы преодоления водных преград. Но тут я немного схитрил и о понтонах говорить не стал, подумав, что надо кое-что придержать и для себя, чтобы потом блеснуть перед чинами побольше, авось что и обломится. И ведь как в воду глядел, пригодилось, но заметно позже.
        В середине третьего дня пути, как и обещал Хегор, он показал мне на небольшое яркое пятно прямо по курсу и гордо заявил:
        - Это город-крепость Бандур, по мне, так красивейший город Империи. Его белоснежные стены видно издалека. К вечеру будем на месте.
        И он не соврал, в лучах заходящего солнца, стены, сложенные из светлого песчаника, на самом деле казались белоснежными, а башни, возвышающиеся над стенами, казались игрушечными, настолько изящными и красивыми они были. Похоже, что здешняя фортификационная наука еще не поняла всю важность башен и пока еще они служат только для украшения. В городе, мои попутчики меня не бросили, а проводили до постоялого двора, где Хегор что-то долго выговаривал хозяину, периодически поднося ему под нос кулак. Меня эта пантомима даже слегка забавляла. Потом Хегор долго и нудно рассказывал мне как его найти, куда мне идти и что говорить. Тут я уже слушал более внимательно. Ну а на последок, маленький Хирам, пообещал мне, что он «обязательно раскажет папке, какой я хороший и что я научил его плавать», забавный пацан.
        Тысяцкий Сахди на слово не верил никому, поэтому и устроил мне проверку, напрасно Хегор доказывал ему, что я прекрасный боец и очень сильный мечник. В итоге, эта проверка стоила бандурскому гарнизону пары свороченных челюстей, одной сломанной ноги, одной колотой раны и невероятного числа царапин, которыми я разукрасил физиономии, руки и плечи своих противников. Зато, когда Сахди принял меня на службу сразу десятником, восемь Их Неустрашимостей едва не передрались за честь видеть меня в составе своих сотен. Зато, когда я сказал Хегору, что я теперь тоже «Его Непоколебимость», он так долго и заразительно смеялся… оказывается, все эти «непоколебимости» и «несокрушимости», совсем даже не звания, а что-то вроде наших орденов и медалей и это «звание» надо еще заслужить, а пока я просто «десятник Сергар» и по совместительству «инструктор по фехтованию» Его Несокрушимости, сотника Индара, первым заместителем которого и является, десятник первого десятка, Его Непоколебимость Хегор. Я сам выбрал эту сотню, потому как именно в ней и служат Хегор и его брат. За спасение брата, кстати, Хегор обещал мне
проставиться в тот же день и свое обещание, надо заметить, выполнил на все сто, нет, двести процентов, потому как удачное завершение путешествия, мы отмечали в Храме Лякшми, с ее жрицами.
        Прошло чуть больше двух месяцев, моей службы на благо Империи, когда патрули донесли, что довольно крупная группа кочевников продвигается в направлении Империи, обходя стороной Бандур. Тысячник отправил на перехват сотню, в которой служил я.
        Наша сотня тяжелых конных кирасир Империи, ураганом налетела на кочевников, перебила треть, а остальных погнала в пустынную степь. Лошади у нас были крепче степных кляч, оружие - лучше, а дисциплиной и мастерством рубки мы не уступали лучшим кирасирским эскадронам Императорской Гвардии, а опыта было куда больше. Казалось, степные разбойники обречены, но их демарш - и атака, и последующее отступление были всего лишь хитрой игрой. За барханами скрывалось настоящее войско, тысячи две всадников на длинноногих мохнатых зверях жутко похожих на верблюдов. Сотню окружили, началось истребление, и Его Неустрашимость, наш временный сотник, Индар остался в городе, за неделю до этого он сломал ногу на тренировках, пал одним из первых, а вместе с ним пали и четверо из десяти десятников. Хегор попытался взять командование на себя, но вылетел из седла словив стрелу в плече.
        Времени разбираться и искать следующего по чину, времени не было, да и почти все легионеры сотни знали меня и лично и в лицо. Пришлось брать командование на себя и если я еще смог бы уйти, то имперцам пришел бы скорый конец. Благо, что кочевники еще не успели выстроиться в свою знаменитую карусель и нападали на остатки сотни волнами, и когда очередной натиск был отражен, я ссадил бойцов с лошадей. За несколько минут они возвели круговую баррикаду из мертвых тел и конских трупов, прирезав и половину своих скакунов. Во время последующих атак этот вал становился только все выше и выше, ибо легионеры, засевшие за ним, вовсю работали пиками и длинными кавалерийскими палашами. В центре импровизированного укрепления разожгли огромный костер из седел, упряжи, колчанов и свежих конских шкур, которые давали массу дыма. Плотный столб черного, густого и жирного дыма поднялся к небу. К счастью, этот сигнал был замечен одним из патрулей, и Его Свирепость, тысяцкий Индар, лично прибыл на выручку с четырьмя сотнями.
        Когда легионеры обратили врагов в бегство, Индар лично провел ревизию нашего импровизированного форта и принял мой доклад. Убедившись, что все сказанное соответствует действительности, он приподнял бровь и рявкнул:
        - Клянусь рогами и копытами Иджлиса, это самый невероятный доклад, что я слышал! - после чего произвел меня в Их Неустрашимости, минуя Их непоколебимость. От сотни сохранилось половина отряда, так что его слова потонули в довольном гуле. Так я стал настоящим десятником, опередив в ранге, пусть и чисто номинально, Хегора.
        Наверное, все бы на этом и закончилось, а я жил бы себе тихонько в Бандуре, тянул солдатскую лямку, да дожидался появления непонятной Сущности, из-за которой и оказался в этом Мире, если бы не пресловутое ревностное отношение к легионерам со стороны Империи и Императора. Прощать диким кочевника полсотни жизней никто не собирался. Хотя, скорее всего Император просто решил упредить удар Степи по Империи. Пленных в том бою было взято предостаточно, а палачам не занимать опыта развязывать языки. Так что, очень быстро все узнали, что в Степи появился новый вожак, который вполне успешно объединяет разрозненные племена, собирая огромную армию. Как бы в подтверждение этого, на противоположном берегу большой реки, издавна являющейся естественной границей между Империей и Степью, появились довольно крупные отряды кочевников, которые уже не удирали без оглядки от имперских патрулей, а заманивали их в засады и планомерно вырезали. Как сказал бы какой-нибудь поэт, в воздухе запахло большой кровью.
        Уже через месяц тысяцкий собрал всех сотников и первых десятников, Индар захватил на это совещание и меня. Хотя, никакого совещания по сути и не было. Тысяцкий Сахди уведомил нас, что Император принял решение пройти по Степи с огнем и мечом, а нашей тысяче доверено почетное право переправится на противоположный берег первыми. На лица сотников и десятников стало больно смотреть, так они побледнели. А потом нас поставили в известность, что вторжение начнется через шесть дней.
        - Все, все свободны. Сотник Индар, десятники Хегор и Сердар, останьтесь. - когда за последним приглашённым закрылась дверь, тысяцкий, глядя на Индара спросил, - сотник, сколько из твоих людей умеют плавать? - вот тут-то нам уже поплохело окончательно, стало ясно, что захватывать плацдарм, да еще под обстрелом противника, предстоит нашей сотне.
        - Десятник Сергар занимается со всеми. Так что, лучше будет спросить у него.
        - Говори, десятник.
        - В сотне плавать умеют все. Кто лучше, кто хуже. Но большой роли это не играет. Никто из них реку самостоятельно не переплывет, тем более с оружием и доспехами и кони тут мало помогут, на них столько брони, что им бы самим переплыть. - взгляд тысяцкого потух.
        - Значит как всегда?
        - Есть шанс. Я смогу переправить на ту сторону не только сотню, но и всю тысячу и при этом без потерь, ну, почти без потерь. Но мне нужна будет помощь.
        - Говори!
        - Нужен мост.
        - Это нереально. Кочевники не дадут его построить.
        - А мы их и спрашивать не будем. - а потом рассказал об понтоне.
        А на следующий день по всему городу застучали топоры и завизжали пилы. В ход шло все, и заборы, и телеги, и дома, близлежащие рощи вырубили под корень. Все это свозилось на берег, где несколько сот плотников соединяло все это в один, трехсотметровый понтон. Разведчики кочевников буквально паслись напротив стройки, но так и не поняли, что именно мы делаем. А в назначенный час, наша сотня заняла место на понтоне, окружила себя большими пехотными щитами, глухо тюкнули топоры, обрубая канаты, уперлись в илистое дно десятки шестов… течение реки подхватило один конец понтона и начало его разворачивать поперек реки. Через полчаса первые десятки ступили на землю Степи, захватывая плацдарм. Вслед нашей сотне на вражеский берег хлынули и остальные сотни нашей тысячи. А я стал сотником и настоящим Их Неустрашимостью. Причем, сотню мне еще только предстояло сформировать, и она должна стать первой инженерно-строительной сотней Империи. Совсем не дурственная карьера.
        6 глава
        Десять имперских тысяч широким веером разошлись от места переправы и пошли стальным катком по Степи, ее стойбищам и редким поселениям. Только наша тысяча так и осталась и наведенного моста, потому как в планах местного «генштаба» была она уже списана со счетов. Индар по секрету мне шепнул, что по подсчетам местных стратегов, после переправы, захвата плацдарма и его обороны, остаться нас должно было, ну, дай Бог, сотни две. Совсем никто не ожидал, что наши потери потянут на пару десятков. Ни и радости своей ни тысяцкий, ни тем более сотники, не скрывали. Пусть рваные халаты и плохая защита от каленых стрел, а меховые малахаи очень плохо защищают от тяжелого кавалерийского палаша, но степняки «рождаются в седле» и с луком, да и саблей, учатся владеть едва ли не раньше, чем ходить. Так что, потери у имперских легионов будут совсем не маленькие, а вот добыча… Ну что взять в нищих юртах степняков? Вытертые шкуры? Потертый войлок? Нет, у вождей и ханов, конечно есть чем разжиться, но и они ведь совсем не дураки и свои богатства просто так не отдадут, не бросят. Единственные трофеи, что светят имперцам,
это несколько десятков тысяч рабов, что нахватали и увели с собой, во время своих набегов, степняки. Но в Империи рабства нет, так что, даже эти люди не принесут своим освободителям-спасителям особой прибыли, разве что кому повезет и среди освобожденных окажется какой богатый торговец, местный дворянин или жрец какого бога, что в порыве чувств решит отблагодарить своего спасителя.
        Слова Индара оказались пророческими. Уже через неделю через реку потянулись первые колонны бывших рабов, под охраной десятка легионеров, да редкие возы с трофеями, в основном самородное железо, шкуры и меха. Ну и само собой, огромные стада скота и небольших степных лошадок, так ценимых местными крестьянами за выносливость. Империя подошла к вопросу Степи очень основательно. Легионы не только уничтожали всех способных носить оружие, но и грабила степняков, практически под чистую. Даже детей и тех вывозили, правда только малолеток, а что было с остальными, я предпочитал не думать. Скорее всего поступила как в свое время Чингисхан, всех кто не дорос до чеки арбы в полон, а остальных под нож.
        В общем, почти семь месяцев мы охраняли переправу. Рядом с нашим неказистым понтонным мостом выросло еще три, эти уже были добротные, построенные со всем старанием и в соответствии с местными правилами и обычаями, настоящие мосты, хоть и плавучие. Ну а через семь месяцев и армия вернулась, причем, как и говорил Индар, заметно поредевшая, в лучшем случае каждый второй выжил, а не раненых было процентов десять, не больше. Зато, на многие годы Империя теперь могла вздохнуть более-менее спокойно, угроза со стороны Степи была, если и не ликвидирована, то на полтора-два десятилетия снижена почти до минимума. А приграничные районы получили десятки тысяч поселенцев, крестьяне лошадей и скот, ну и облегчение налогов, часть легионов сразу же направилась на север, а оставшиеся были переформированы, да и осталось их всего два, две тысячи воинов, вместо десяти, это заметное облегчение бремени. Ну а нашу тысячу, не знаю, за какие такие заслуги, единственную из всех, перевели в столицу, ну и меня с ней, ясно дело. Так я и оказался в столице Империи, «славном городе Марассе».
        В этом Мире я прожил уже почти год. Иногда, нет-нет, да и закрадывается в голову паническая мысль, что меня жестоко кинули и я здесь застрял до конца своих дней, ведь помнится, что кто-то мне доказывал, что на счету каждый день, если не каждый час и надо срочно найти нужную Сущность, чтобы восстановить защиту острова, а я что вижу… Прошел почти год, мой перстенек никаких сигналов не подает, никаких следов магии я до сих пор не заметил, да и упоминаний о ней не очень-то и много, если не считать того, когда я плавал в озере, а потом учил детишек тысяцкого, их почитай что и не было. Но потом возникала мысль, что может быть в этом Мире время течет совсем не так как в том, или это все же какая-то магическая виртуальность и в реальности прошло каких-нибудь пара-тройка минут. Почему-то, особенно часто такие мысли посещали меня во время нашего передислоцирования в столицу. Может быть потому, что я откровенно маялся от безделья, может быть потому, что у меня, неожиданно, появилось слишком много свободного времени, а может потому, что я никак не мог понять и разобраться в жизни Империи, все вокруг мне
казалось каким-то ненастоящим, картонным и неправильным.
        Это чувство «лубочности» окружающего прошло только в Марассе, после тихого и провинциального Бандура, столица обрушилась на меня как ураган, как смерч и цунами в «одном флаконе». Толпы людей на улицах, все куда-то спешат, торопятся, вокруг раздаются десятки самых разных говоров и языков, огромные и прекрасные дворцы, стоят в окружении самых настоящих лачуг, слепленых из соломы и навоза, в этих хибарах, зачастую, нет ничего, кроме грязной циновки, служащей хозяину и постелью, и столом. И кругом храмы, десятки, сотни храмов. Каждый божий день какой-нибудь религиозный праздник, потому как богов в Империи оказалось не один, не два и даже не десять, а несколько сот. Праздники эти шумные, с карнавалами и жертвоприношениями и как специально, начинаются вечером и город бурлит до утра. Я не понимаю, когда все эти люди умудряются еще и спать. Вот в такой обстановке я и прожил следующие два месяца, до того самого момента, когда меня разбудил взъерошенный пацан с известием, что, пожалуй, единственный мой друг в этом Мире совершил убийство и приговорен к смертной казни, а меня срочно вызывает тысяцкий Сахди.

* * * * *
        - Это правда?! - ворвался я в кабинет тысяцкого.
        - Смотря то, о чем ты говоришь, сотник. - в меня уперся тяжелый взгляд Сахди.
        - Правда, что сказал мне мальчишка о Хегоре?
        - Я не знаю, что тебе сказал твой мальчишка.
        - Правда, что Хегора сегодня после восьмого колокола казнят? Правда, что он убил каких-то там жрецов?
        - Не «каких-то там», а жрецов Единого и не только их! Ты, чужак, тоже под подозрением и тебе крупно повезло, что твоего дружка взяли прямо на месте убийства, да еще и всего в крови и с окровавленным мечем в руках. Если бы не это, то уже завтра ты пел бы в подвалах Тайной Стражи Империи! А теперь, пошёл вон, сотник! - пара телохранителей тысяцкого, умело вытеснили меня из комнаты.
        Закипая от гнева и обиды, я искал на ком бы сорвать свою злость. Подвернулся мне Индар, мой первый сотник. Хотя, ну как подвернулся, он был первым, кого я встретил, вылетев из штабного домика. Тяжелая рука опустилась мне на плечо, сжав его с немаленькой силой.
        - Сергар, пойдем отсюда. Пойдем, выпьем, помянем душу Хегора, он был прекрасным воином и добрым малым. Пойдем, не зли этого выкормыша Единого. - сильные руки потянули меня куда-то в сторону казармы.

* * * * *
        - Нет! Не верю! - я грохнул кружкой по столу. - Не верю, что Хегор мог просто зарезать жрецов и их семьи! Не такой он человек!
        - Хегор приносил жертвы Хали… - чуть слышно сказал Карст.
        - И что?! Хали-Мали, какая разница? Хегор солдат, а не убийца и не палач!
        - Сергар, почти год ты живешь с нами, но так ничего и не понял. Более того, ты даже не пытался и не пытаешься понять нашу жизнь. - немного укоризненно сказал Индар.
        - А я что, должен был обвешаться цветочками и водить хороводы?! Мои Боги далеко, да и не признают они подобных закидонов.
        - Вот это-то и пугает. Любой чужак, оказавшись в Империи и чуть-чуть освоившись, подает прошение на имя Императора с просьбой построить Храм своего Бога. Ты за год, ничего подобного не сделал. Ты знаешь, почему ты все еще сотник, а не тысяцкий? Именно поэтому. Никто не знает, каким богам ты поклоняешься, кому приносишь жертвы, как и какие. Сахди тебе сказал, что тебе крупно повезло, что Хегора взяли с мечом в руках… он не соврал. Капитул уже прислал запрос на твой арест. Если бы сегодня ночью не взяли Хегора… завтра взяли бы тебя.
        - Замучились бы брать! - пьяно ответил я.
        - Ты прекрасный боец, Сергар, но против десятка, двух, трех, сотни и жрецов Единого… и ты бы не выстоял. - как-то грустно сказал Индар, а я начал стремительно трезветь.
        - Да что вы все так уперлись в этого Единого?! Еще один божок, ну и что с того? Вон их у вас сколько. Храмов больше чем кабаков. - Индар усмехнулся.
        - Авантюрист - вот ты кто. - без всякого сожаления заявил сотник. - Однажды настанет день, и ты покинешь нашу страну. Не сказав никому ни слова, и, возможно, прихватив с собой на память что-нибудь из дворцовой сокровищницы, или обчистив какой-нибудь Храм. Но не потому что ты испугаешься какой-нибудь непосильной задачи, а просто потому что тебе станет скучно.
        - Ну… когда это еще будет. - пьяно усмехнулся я.
        - Очень скоро, друг мой, очень скоро… Империя тебе не интересна, наши Боги… да плевать ты на них хотел. Я вот только не пойму почему…
        - Слишком много запретов. Того не делай, этого не ешь, это не пей. У вас даже шлюхи, прежде чем лечь в постель, приносят жертвы. И всем дай денег, дай, дай, дай…
        - Тут ты неправ. Если бы ты взял на себя труд разобраться что и как, то не говорил бы таких слов. - и в следующие полчаса я узнал об Империи больше, чем за предыдущий год. - Вся наша жизнь завязана на «Парну», мы верим, что Боги всегда за нами следят и взвешивают каждый наш поступок. От парны зависит перерождение Души.
        - Карма, или как там ее… дхарма.
        - Я не знаю, о чем ты говоришь, но догадываюсь. Все наше общество поделено на части, мы называем их «парсы». На самом верху стоят воины и жрецы, под ними торговцы и чиновники, еще ниже - ремесленники и крестьяне, а на самом низу все остальные. Перейти из парсы в парсу очень просто, но только вниз, подняться… практически невозможно. Так что, большинство жителей Империи умирают в той же парсе что и родились. Бывают конечно редкие исключения, но очень уж редкие. У низших парс только одна надежда - перерождение, а оно зависит от парны.
        - И что?
        - Политическая ситуация Империи - это постоянное ожидание перемен. Сил, способных повлиять на политику в нашей стране, огромное множество, но все они уравновешены между собой. Они постоянно ищут пути усиления собственных позиций, устраивают союзы, разрывают их, предают друг друга, но практически никогда не действуют открыто. Ведь, в случае неудачи того, кто начал активную игру уничтожат. В первую очередь, бывшие союзники, чтобы самим уйти из-под удара. Поэтому, преимущества пока не у кого нет. В руках высших парс оружие, деньги, власть, а у низших - пища и товары. А теперь скажи, куда тут можно засунуть магов? Какое им отвести место?
        - Магов?!
        - Да, магов. Что ты знаешь о Храме Единого?
        - Ничего. Я знаком только с жрицами Храма Лякшми.
        - Ты даже с ними не знаком и принимаешь их за самых обычных шлюх, которых полно в закатных странах, а это совсем не так. У них совсем иные цели и задачи. Но об этом в другой раз, если тебе будет интересно. Итак, Храм Единого и его адепты… Этот Бог пришел к нам с заката, совсем недавно, каких-то полсотни лет назад, но очень быстро набрал силу. Причем именно в высших парсах, ведь для низших парс, бедняков, которых в Империи большинство, в первую очередь важна парма - их жизненный путь, потом еда и кров над головой. Именно в таком порядке. А вот у высших… у них хватает времени и денег на то, чтобы заниматься вещью, которую на закате именуют политикой. И именуют, пожалуй, ошибочно, потому как допускают огромное упрощение. Имперцы не просто стремятся возвеличить, к примеру, свой род. Они одновременно заботятся об интересах парсы, количестве верующих в божество, которому они поклоняются, следуют парме и умудряются при этом делать вид, что живут обычной жизнью.
        - Для меня это все очень сложно… А при чем тут Храм Единого, его адепты и маги?
        - Понимаешь, Сергар, чем выше парса, в которой родился человек, тем меньше у него обязательств перед окружающим миром. Мы все живем в мире запретов. Под страхом дурного перерождения мы не можем совершать великое множество поступков. И если воины и жрецы хоть как-то свободны в своих деяниях, то низшие парсы скованы запретами по рукам и ногам. Лишь не совершая недозволенного, мы можем получить желанное перерождение. А адепты Единого… они отрицают запреты. Вообще все, для них никаких табу, все можно, все дозволено.
        - Почему я тогда об этом ничего не слышал?
        - Ты о многом не слышал. Есть вещи, о которых не принято говорить. Тебе рассказали, что адепты Единого, это люди другой веры, но в подробности посвящать тебя нужным не посчитали. Потому что правда о них может стать сильным оружием в руках чужеземцев, вздумавших разрушать местный уклад жизни. А в таком намерении здесь подозревают чуть ли не каждого приезжего. В Империи слишком ценят нынешнее равновесие.
        Адептов Единого в Империи не любит практически никто. Низшие касты, в силу своей непросвещенности и закостенелости, не могут принять некоторых их внешних атрибутов. Адепты едят мясо, не отказывают себе в вине и настойках, пьют сколько считают нужным, любят всех женщин и мужчин, которых захотят, сколь угодно долго, и выборе форм для выражения любви не стесняются. Многие воины и жрецы, наверное, тоже были бы не против есть мясо и вдоволь заниматься любовью, но их останавливает другой аспект мировоззрения адептов Единого. Они отрицают парсы, Сергар! Представь себе. Для них не имеет никакого значения, в какой семье ты родился. Все, кто пришел к жрецу-учителю, равны в его или в ее глазах. Разумеется, есть более талантливые ученики, чем разум готов постигать их, так называемую, истину, а душа открыта для их веры, а есть те, над кем предстоит кропотливо трудиться. И все же все они равны, по крайней мере, именно так говорят их жрецы. Рассказать тебе, как они продвигаются в своем обучении?
        - Давай.
        - Сначала человек, обратившийся к жрецам Единого, с просьбой принять их к себе, выбирает из их числа учителя для себя. Это самый важный, определяющий момент. Потому что именно учитель на протяжении многих лет будет указывать неофиту путь. Путь этот можно разделить на три участка. На первом ученик мало чем в своем поведении отличается от простых людей. Его сознание еще недостаточно подготовлено, чтобы воспринять отказ от запретов и перейти к вседозволенности. И учитель выбирает для своего ученика упражнения, что преобразят его восприятие мира, сделают его более «открытым и для людей, и для богов», а на самом деле, более беспринципным, забота о своей парме, о своей семье и роде, отходят на второй план, зато вперед выходит жажда власти, денег, могущества. На втором участке пути происходит осознание человеком самого себя как адепта Единого. Он отбрасывает в сторону запреты. Изучает свой разум и тело. Кстати, для последнего как раз и требуется постоянная смена любовных партнеров, что ведет к распущенности и игнорированию интересов и желаний других, во главу угла ставится только постижение собственного
тела и разума, личное «Я». И лишь спустя десятилетие или даже больше, ученик вступает на завершающий участок пути. Он получает право самостоятельно выбирать для себя упражнения, принимать других учеников, если те остановят на нем свой выбор, но связи со своим учителем он не теряет,
        потому что тот знает его, как никто другой, да и невозможно разорвать эту связь, за годы «обучения», человек становится моральным и эмоциональным рабом своего учителя.
        - А чем они на жизнь зарабатывают, все эти ученики и учителя, те, конечно, что не служат в Храмах?
        - Ученики работают, если они вышли из младших парс. Если из старших, то получают доходы с поместий. Учителя же занимаются магией.
        - Магией?
        - Да-да, магией. Все жрецы Единого колдуны. Кто-то больше, кто-то меньше. Помнишь, я тебе говорил о тех упражнениях, что дает учитель ученику? Они несут в себе магическую основу. Это либо пассы - движения рук, ног, туловища, головы, либо мантры - такая своеобразная словесная форма заклинаний. Многократное повторений одних и тех коротких слов, через которое адепты Единого пытается добиться внимания своего бога.
        - Кажется, я что-то начинаю понимать. Обыкновенные имперцы стремятся показать богам свое расположение, постоянно что-то приносят им в жертву, а адепты Единого пытаются получить то же самое с помощью магии.
        - Если бы! С помощью магии они пытаются забрать то, что принадлежит другим. Ты забыл, у них нет запретов. Захотел женщину - взял, захотел давку торговца - забрал. Но для этого им нужна Сила, а вот ее-то они и получают от своего бога. И чем противней, чем мерзостней ритуал обращения к богу, тем больше силы он им дает. А вот, чего-чего, а смелости в исполнении обрядов им не занимать. Колдовать, к примеру, они любят над трупами, причем над свежими. Достают где-нибудь покойника и несут к месту, где они организовали алтарь. Там над ним читают мантры, творят ритуалы с разными порошками, травами, а потом перед тем, как сжечь, выкрикивают воззвание к богу.
        - И он откликается? - усмехнулся я.
        - Еще как! И не смейся. Я слышал, что колдовство жрецов Единого может очень многое, оградить дом от непрошенных гостей, наслать болезнь на человека, изгнать демона или даже воскресить мертвеца.
        - Получается, что жрецы Храма Единого ведут нечестную игру? Но почему именно Хегор?
        - Хегор поклоняется Хали - богине Смерти. Именно жрецы Хали противостоят жрецам Единого, причем очень жестко.
        - Индар, ты думаешь, что жрецы Храма Хали приказали Хегору совершить эти убийства?
        - Все может быть, Сергар. Вот только убийства поклоняющихся Единому начались задолго до появления в столице нашей тысячи. Причем, убивают самых разных людей, и нищих, и лавочников, и воинов. Правда, жрецов убили впервые.
        - Но как простой воин мог убить мага, да еще и не одного?
        - А вот этого никто не знает. Именно поэтому делом Хегора и занимался Капитул Верховных Жрецов. И вот что еще странно… казнь десятника будет происходить не на площади, как обычно, а в закрытом дворе одного из Храмов, причем Храмов давно уже мертвого Бога. Никого кроме жрецов туда не пустят. Да и время очень необычное. Такое ощущение, что жрецы пытаются что-то скрыть.
        - И что именно? - Индар развел руками.
        - Сергар, я не жрец и тем более, не Верховный Жрец. Так что, давай-ка выпьем за то, чтобы его парны хватило на достойное перерождение. Хегор был знатным воином и надежным товарищем, пусть Хали будет к нему благосклонна.
        Наш загул, начавшийся еще до полудня, все продолжался и продолжался. Лишь изредка мы отвлекались, когда над Храмом одного из Богов бил колокол, отмеряя время. Сутки в Империи делятся на двадцать колоколов, первый в полдень и десятый в полночь, так что, казнить Хегора должны где-то часов в восемь вечера, уже после захода солнца, точнее с его последними лучами.
        Первым нас покинул Карст, сразу после пятого колокола он поднялся и непопрощавшись ушел. Индар высидел до седьмого колокола, хотя вино в нас уже и не лезло. Мы просто сидели за столом, каждый думал о чем-то своем. А потом сотник как-то встрепенулся и почти трезвым голосом заявил:
        - Сергар, пойдем.
        - Куда?
        - Есть тут одно место…
        - Тысяцкий мне запретил выходить из казармы и стражу предупредил. Не хотелось бы убивать своих.
        - Никого убивать и не надо. Когда-то, на месте нашей казармы была сторожевая башня. Это было еще в те времена, когда никакой Империи не было, а Марасс был небольшой деревушкой.
        - Подземный ход? - догадался я.
        - Он самый. Помешать казне мы не сможем, а вот посмотреть и может быть понять в чем тут дело, вполне.
        Минут двадцать мы пробирались по полуобвалившемуся ходу, потом еще с полчаса бежали узкими улочками кварталов городской бедноты, пока не добрались до старого маяка. Горсть серебра и смотритель проводил нас на верхнюю площадку. Почти вся столица оказалась у нас как на ладони, но Индар указал мне в противоположную сторону. Недалеко от порта, на небольшом каменистом островке располагались древние развалины какого-то сооружения, обычно темные и пустые, а сейчас довольно оживленные и неплохо освещенные.
        - Это Храм Безымянного Бога. Считается, что он тут стоял уже в те времена, когда людей тут вообще не было. Никто не знает, кто и когда его построил и какому Богу посвятил. Несколько раз его пытались использовать, то как жилье, то как тюрьму, то посвящали одному из Богов и всегда это заканчивалось ничем. Люди просто уходили оттуда. Ходят слухи, что там обосновались демоны и они не терпят людей, сводят их с ума, заставляют в ужасе бежать, бросая все. Но алтарь там есть, по крайней мере многие жрецы считают вон те два столба именно алтарем. - как бы в подтверждение слов сотника, два стражника откуда-то вывели Хегора.
        Руки и ноги моего друга были скованы цепями, на голове и шее красовались какие-то металлические обручи. Десятник шел сам, не пытался бежать, не умолял его пощадить. Наоборот, лицо его было спокойно-сосредоточенное, как будто он принял какое-то решение и сейчас пытался претворить его в жизнь. Оказавшись между столбов, Хегор спокойно остановился и дал себя к ним приковать, при этом стражники ничуть не опасались поворачиваться к нему спиной и даже, кажется, о чем-то с ним вполне мирно беседовали.
        - Сергар, а цепи-то… серебряные.
        - Ты уверен?
        - Абсолютно! Скажу тебе больше, это цепи из Храма Пуруши, главная реликвия Храма. По легенде, именно эти цепи должны удержать Иджлиса, когда он попытается вырваться из Подземного Царства. Да что тут происходит!
        - Индар, не забывай, я у вас чужак. Давай по подробнее, что тебя так удивляет?
        - Жрецы… Верховные жрецы двенадцати Храмов и каждый с артефактом своего Бога. Видишь, вон тот, высокий в черной мантии с серебряными молниями? Это Верховный жрец Храма Вашту, а в руках у него Чаша. По приданиям, эта Чаша упала с Неба. Из нее можно пить даже самый сильный яд и никакого вреда для человека не будет. А если налить в нее обыкновенную воду, то она вылечит даже от Черного Мора. Кстати, вот это уже не легенда, не сказка, а вполне доказанный факт. Последний раз жрецы выносили Чашу из Храма всего каких-то двадцать лет назад, тогда на Марасс обрушилась чума. А вон та женщина, в темно-красной мантии, это Верховная жрица Храма Хали и держит она Меч Богини. Именно этим Мечом Хали победила Иджлиса и загнала его в Подземное Царство. В зеленом, это Верховный жрец Ангди, а перед ним Плуг. Если с его помощью вспахать самую безжизненную пустыню, то через пару месяцев там будет цвести сад. Даже Верховная жрица Храма Лякшми и та тут, а при ней Рог Богини. Если в него подуть, то самый жестокий шторм успокаивается. Сергар, ты не поверишь, но сейчас, в этих развалинах сосредоточены все артефакты Богов
Империи, главная ценность и сокровище Империи.
        - Что-то мало это все походит на казнь простого десятника…Пусть даже и убившего несколько жрецов.
        - Вот и я о том же.
        - А жрец Единого… он тоже здесь?
        - Да. Вон тот, в белом.
        - А что это он держит?
        - Арфа. Жрецы Единого утверждают, что это Арфа их Бога. Что в ней особенного, я не знаю, да и никто не знает, а жрецы не говорят. Смотри! Начинается. - Индар был прав, действительно, в развалинах что-то начиналось и это «что-то» было, скажем так… несколько неожиданно.
        Двенадцать Верховных жрецов выстроились полукругом перед растянутым между двух столбов Хегором. Жрец Единого попытался тоже пристроиться, но, судя по всему, был послан, да и не очень-то он и стремился, раз безропотно ушел и заныкался в одном из темных углов развалин. Воздев свои артефакты в верх, жрецы затянули какую-то заунывную мелодию. Тяжелее всего, не смотря на габариты, пришлось мужику с плугом, а вы сами попробуйте задрать над головой этакую штуковину, но к нему на помощь быстро подбежала еще парочка, они-то и подперли своего Верховного, заодно и поддерживая его руки, клонившиеся к земле под тяжестью ноши.
        Удар колокола прервал это тягучее пение. Расставленные по развалинам факелы вспыхнули, выбросив к небесам полутораметровые снопы огня. Артефакты Богов засветились в руках жрецов и из них выстрелили толстые жгуты какой-то энергии, больше всего похожие на скрученные в пучок молнии. Все двенадцать уткнулись в безвольно повисшего на цепях Хегора, заключив его в энергетический кокон. Вся эта картина была в чем-то сюрреалистичной, даже на расстоянии почти в две сотни метров, я чувствовал какая огромная энергия заключена в этом коконе. Тело человека должно было вспыхнуть и осыпаться жирным пеплом, но ничего подобного не было, никакого вреда человеку она не причиняла, не было даже рефлекторного сокращения мышц, Хегор висел на цепях безвольной куклой, а вокруг него продолжал бушевать энергетический шторм.
        Какой-то совсем неподходящий звук, вдруг вторгся в заунывное пение, как будто кто-то тихонько наигрывал на гитаре. Я начал озираться в поисках источника этого звука и тут раздался резкий звон лопнувшей струны.
        Левая нога Хегора странно дернулась, цепь, сковавшая ее, лопнула. Женщина, в бордовой мантии, зашаталась и рухнула на колени, а меч, который она держала над головой, как будто одномоментно ставший неподъемным, устремился к земле. В тот же миг к жрице кинулось трое жрецов, попытавшихся удержать ее руки. Трое здоровенных мужиков с трудом остановили падение клинка, но я отчетливо видел, как их ноги постепенно погружаются в камень двора.
        Опять послышался музыкальный наигрыш, а затем звук очередной лопнувшей струны. Жрица Лякшми, как подрубленная рухнула на землю, Рог, подпрыгивая, покатился по камню, оставляя глубокие вмятины, а цепь на правой руке Хегора в тот же момент рассыпалась дождем серебряных колец.
        Это как будто послужило толчком к чему-то мерзкому, страшному. Из ниоткуда налетела волна зловония. Несколько десятков жрецов, рангом поменьше, попадали на землю, задыхаясь и буквально выплевывая легкие, но их мучения оказались недолгими, то один, то другой, они замирали, их тела начали покрываться какой-то слизью. С ураганной скоростью тела начали разлагаться. Прошло всего пару минут и на месте людей остались лишь только серые костяки.
        Я перевел глаза на тело Хегора и не поверил своим глазам. Внутри кокона бушующей энергии начал раскручиваться смерч, состоящий из абсолютной тьмы. Время от времени он касался внутренних стенок кокона, и очередной Верховный жрец выпадал из общей обоймы, валясь на камень двора. В, совсем еще недавно, монолитном коконе начали появляться разрывы и бреши. В одну из таких брешей вдруг выстрелила длинная лента Тьмы. В этот момент брешь сомкнулась. Извиваясь как змея, лента забилась в агонии, постепенно истаивая.
        Опять послышалась гитарная мелодия, закончившаяся очередным звоном лопнувшей струны. Еще одна цепь, удерживающая Хегора лопнула, рассыпая серебряные кольца. Зато я смог разглядеть этого «музыканта». Верховный жрец Единого… именно он что-то там наигрывал на своей Арфе и в отличии от всех остальных, ему происходящее безусловно нравилось, более того, оно доставляло ему огромное удовольствие. Жрец поднял свою Арфу и начал что-то наигрывать. В какой-то момент его лицо перекосилось, и он с силой дернул струну.
        Вот только ожидаемого звука лопнувшей струны не последовала. Возникло ощущение, что само время замерло, хотя это было и не так. Прямо за спиной Хегора начала раскручиваться огненная воронка. С каждым мгновением она становилась все больше и больше, пока не заполнила все расстояние между столбами.
        Полутораметровый шар огня вылетел из воронки и с огромной скоростью врезался в группу жрецов Единого. А потом раздался страшный треск. Из воронки показалась рука, затем на плиты двора шагнула нога, а за ней из огненных протуберанцев вышла женщина. Нестерпимый свет плазменных нитей окутывал все ее тело, у меня даже возникло ощущение, что все ее тело и соткано из этих нитей. Две Звезды, сияющие вместо глаз, осветили каменные развалины, мазнули взглядом по нам с Индаром и уперлись в тело Хегора. Те, немногие, кто еще стоял на ногах, попадали на колени. Никто из Верховных жрецов уже даже и не думали удержать свои артефакты в руках, да и невозможно это было бы сделать, казалось, что сам воздух горит и плавится. Горящая рука воткнулась в грудь Хегора и плавно что-то потянула. Это «что-то» сопротивлялось, огненная женщина что-то недовольно сказала и с силой дернула. Рука вышла из тела десятника и потянула за собой что-то огромное, темное и мерзкое, напоминающее осьминога. Самое интересное, что осьминог этот был почти прозрачным, больше всего он походил на какую-то тень, огромную, живую Тень.
        С серебряным звоном покатились по камню кольца цепей, упали на землю ошейник и обруч, стягивающий голову Хегора. Женщина наматывала эту Тень на свою руку, когда наши глаза встретились. Мне даже показалось, что в этих Звездах мелькнуло какое-то чувство узнавания. Лицо пылающего существа исказилось в гримасе, мне очень хочется надеяться, что это была улыбка, а не оскал. Женщина подняла руку и тряхнула ею, как будто что-то стряхивая. Во все стороны полетели сотни, тысячи огненных капель. Несколько штук долетели и до маяка, на котором мы с Индаром сидели, боясь даже дышать. Одна капля попала на Индара, но он даже не вздрогнул, только сейчас я заметил, что он сидит плотно зажмурившись и что-то бормочет, скорее всего молится своему Богу, а может быть и всем богам Империи сразу. Несколько капель плазмы упали на площадке маяка, а две неслись прямо на меня. Чисто инстинктивно, сам того не заметив, как мечи оказались у меня в руках, я попытался ими прикрыться. И мне это удалось. Капли попали прямо на клинки и за мгновения впитались в них. Женщина опять посмотрела прямо мне в глаза, на этот раз мне
показалось, что в ее взгляде мелькнуло удивление, разочарование, обида, а потом… понимание. Ее взгляд перешел на Индара, немного задержался на нем и женщина, как бы с чем-то соглашаясь, кивнула головой.
        Никто не заметил, как одна из щупалец Тени метнулась в сторону, и на излете, коснулась лба одного из немногих оставшихся в живых стражников. Едва заметная вспышка и Тень вместе с женщиной исчезли в клокочущей воронке, только небольшой кусок тонкого щупальца, как бритвой срезанный огненным протуберанцем мгновенно исчез, как будто впитался в тело стражника. Вот только, этого никто не заметил, и я в том числе.
        Сразу стало как-то темно. Воронка схлопнулась почти моментально. Единственное, что напоминало о недавнем событии, это два, горящих диким, выжигающим все и вся, каким-то первозданным огнем, каменных столба, между которыми лежало тело Хегора.
        Похоже не только я подумал, что все закончилось. Жрецы кинулись к своим патронам, помогая им встать, бережно поддерживали их под руки и упаковывали артефакты своих богов. Но тут началась вторая часть «представления». Тысячи огненных капель, которые стряхнула странная и непонятная женщина и которые, казалось бы, уже давно потухли, вдруг засияли разноцветными огнями, поднялись в воздух и закружились в каком-то диком танце. За каждой огненной каплей тянулась тонкая светящаяся нить. Эта паутина начала опутывать камни древних развалин. Несколько десятков капель поднялись со дна небольшого пролива, отделяющего островок от материка. А потом, прямо на наших глазах, руины начали преображаться. Из ниоткуда поднялись высокие стены, к небу устремилась высоченная башня, увенчанная сияющим куполом. Потрескавшиеся и обветшалые стены и плиты двора, вдруг засияли и засверкали полированным мрамором. На наших глазах появлялось грандиозное строение, новый и прекрасный Храм. Между островком и материком, прямо со дна моря поднялась горная гряда, которая в считанные минуты превратилась в широкую дорогу.
        От созерцания всего происходящего меня отвлек испуганный голос Индара.
        - Сергар, она ушла?
        - Да вроде как. Индар, ты посмотри что творится-то! - я заставил сотника открыть глаза. - Индар, что это было?!
        - Богородица вернулась! Это была Мората - Матерь всех Богов и Повелительница Подземного Царства. Богиня Жизни и Смерти, основа Равновесия. Была легенда, что когда будет восстановлен Храм Мораты жизнь всех людей изменится. Этот Храм искали многие столетия, искали в пустынях и джунглях, даже на дне морском и то искали, а он оказывается все это время был у нас прямо перед глазами, и мы сами, своими руками оскверняли его. Сергар, немедленно возвращаемся в казарму, если кто-то узнает, что мы тут были и что мы видели, нас ждет страшная кара. Нельзя простым смертным наблюдать за ритуалами Верховных жрецов и уж тем более становиться свидетелями явления Бога. Уходим! - похоже, что не мы одни решили как можно скорее покинуть наш наблюдательный пункт. Такого же мнения придерживался и тот стражник, которого коснулась рука Тени. Я видел, как он, не дожидаясь, когда жрецы придут в себя, быстро-быстро скрылся на берегу, где стояло несколько десятков лодок, а через минуту он уже греб к городскому причалу, но не предал этому значения, ну мало ли куда и кто послал стражника, тем более, что Тень только лишь
коснулась его и тут же скрылась в воронке
        Мы с Индаром еще успели добраться до казармы, запереться в моей комнате и опустошить по кувшину вина, когда всю нашу тысячу подняли по тревоге и отправили к новому Храму Мораты. Как и откуда горожане узнали о ночном происшествии, никто не скажет, но с первыми лучами солнца к Храму потянулись тысячные толпы. Каждый хотел прикоснуться к святыне, посмотреть своими глазами на «Пылающие Столбы Мораты», совершить жертвоприношение и вознести свои мольбы к Матери Всех Богов.
        Неделю город веселился и праздновал. Весть о возрождении Храма Мораты понеслась по всей Империи и в столицу хлынули многотысячные толпы паломников. Только для нас эта неделя была самой трудной и нам было не до праздников. Мы охраняли Мост к Храму, охраняли сам Храм и срочно собравшийся Конклав Верховных жрецов, которые пытались определиться, как им жить дальше. Храм есть, да еще какой, за его появлением они все наблюдали лично, ну пусть не все, но Верховные жрецы Старших Богов, уж точно все, а вот не то что Верховного, даже самого низшего ранга жрецов Мораты не было. Вот эту-то проблему и пытались решить члены Конклава. Тем более, что и Император их подгонял, потрясения в Империи ему были ни к чему, да и жертвы надо принести, какой же он иначе Император.
        Откуда-то из глубокой провинции, привезли чуть живого старичка, он оказывается был единственным и последним жрецом Мораты. Единственным, кто, пусть и не полностью, но знал и помнил порядок богослужения давно забытой Богине.
        Постепенно жизнь в городе начала налаживаться. Аврал закончился и у меня опять появилось свободное время. Вот только одно не давало мне покоя, камень в моем перстне начал светиться, внутри него начали прокатываться какие-то световые волны и время от времени появлялись странные силуэты-тени. Говорить это могло только об одном, нужная мне сущность наконец-то себя проявила, дала о себе знать и находится где-то рядом.
        А потом на город обрушился Ужас. Всего два дня прошло с момента окончания грандиозного праздника, посвященного Морате, как со всех концов города начали поступать сведения о многочисленных смертях. Причем смертях странных и необъяснимых. Вот только все это уже было и было совсем недавно, Марасс еще не успел позабыть убийства жрецов, воинов и торговцев. Те самые убийства, в которых обвинили Хегора. И опять тысячу подняли по тревоге. Разбили на группы и разослали по всему городу. Мы с Индаром, как сотники, от поста были избавлены, зато нам пришлось целыми сутками колесить по городу, проверяя несение службы нашими подчиненными и вызывать наряды городской стражи к местам все новых и новых убийств.
        Мы шли уже привычным за несколько дней маршрутом. Нам достался квартал зажиточных ремесленников, добротные дома, масляные светильники освещают улицы, чистая и сухая мостовая. Неожиданно Индар остановился.
        - Сергар, что-то мне не хорошо. Вот тут жжёт, - сотник указал себе на грудь, - и по всему телу распространяется жар, как будто на медленном огне поджаривают. Помоги. - едва сказав это, Индар рухнул на мостовую.
        Не успел я наклониться над ним, как все его тело буквально вспыхнуло. Горело все, руки, волосы, лицо, но при этом никакого вреда ему это не причиняло, даже одежда и та не пострадала. Также внезапно, как и вспыхнул, Индар погас. Я стоял и не мог сказать ни слова.
        - Сергар, что это было? Что со мной?
        - Не знаю, Индар, не знаю. Но дальше идти тебе не стоит. Я сам проверю посты, а тебя надо где-нибудь тут устроить. Подожди минуту, я сейчас. - я молнией метнулся к ближайшему дому. Хорошо, что все местные жители уже прекрасно знают нас с Индаром, знают кто мы зачем и откуда. Поэтому двери мне открыли без проблем.
        Небольшой домик был чисто прибран, все в ней говорило о достатке хозяев и о том, что жизнь у них более чем сносна. Женщине едва ли было больше двадцати лет. Она смотрела на мирно почмокивающий розовый комочек и улыбалась - той особенной улыбкой, какую можно видеть только на лицах счастливых матерей. Муж, как сказала хозяйка, вот уже как две недели, как уехал в соседний городок, где у него престарелые родители. В доме только она и старшая сестра мужа, помогающая ей по хозяйству и с ребенком. Так что, присмотреть за Индаром они не отказались и пообещали, что до утра из дома его не выгонят. Перед уходом мне предложили стакан вина и нехитрую закуску. Предложено это было от чистого сердца, так что, отказываться и обижать хозяек я не стал.
        Пока сестра мужа хозяйки собирала на стол, я с умилением смотрел, как молодая мамочка кормит грудью девочку. Нравы в Империи достаточно свободные и обнаженного тела, да к тому же, если оно еще и красивое никто не стесняется, ну а уж вид любящей кормящей матери, может вызвать только умиление.
        Не знаю когда, но в какой-то миг что-то изменилось. Молодая мама, все так же продолжая нежно и мягко улыбаться, стала прижимать к себе ребенка все сильнее и сильнее. Ее рука, поддерживающая крохотную головку, еще слишком слабую, чтобы самой дотянуться ротиком до соска, прижимала девочку к мягкой и полной груди со всевозрастающей силой. С прежней улыбкой - но теперь какой-то застывшей и мертвой - мать наблюдала, как розоватое личико погрузилось в ее округлую, полную молока грудь. Ребенок забился, задыхаясь, однако мать словно бы ничего не замечала. Она продолжала напевать тихую и ласковую материнскую колыбельную даже тогда, когда крошечные ручки и ножки завернутой в одеяло девочки забились в агонии. Только тогда я очнулся от какого-то наваждения и рванулся к женщине, вырывая из ее рук чуть живое тельце. И в тот миг из соседней комнаты раздался полный ужаса крик. А еще через секунду в комнату ввалился полыхающий Индар.
        От сотника шел чистый, плазменный жар, выжигающий вокруг даже самую незначительную тьму, убивая все тени. Мига оказалось достаточно, чтобы я смог разглядеть возвышающуюся посреди комнаты уродливую фигуру. Нет, это был не человек, ничего человекоподобного в фигуре не было. Большая, вытянутая голова, точнее череп, на котором еще, а может быть уже, видны остатки мяса и кожи, напоминала птичью. Несоразмерно длинное тело, на коротких, выгнутых, как у жабы лапах, длинный хвост, с острым шипом на конце и огромные крылья как у летучей мыши. Существо свободно перемещалось по комнате, проходя и через живые и неживые предметы, единственное, что не могло повторить этот трюк, это тот самый шип на конце хвоста. Он единственный был материальным, а все остальное было всего лишь тенью, призраком, где-то плотнее и почти не прозрачным, а где-то лишь слабым маревом. Исходящий от Индара свет высветил эту тварь во всей ее красе.
        Дикий визг твари буквально свалил меня с ног, зато сотник не растерялся и бросился на призрачное существо, обхватив его своими пылающими руками. Я думал, что Индар просто проскочит сквозь эту Тень, но нет, его руки плотно сжались на горле твари. Я попытался ему помочь, но лишь ловил пустоту, вот мои-то руки, как раз и проходили сквозь тварь не встречая преграды.
        Пламя и Тень боролись между собой, ни одна из сторон не могла взять верх, а я стоял с клинками в руках и не знал, что делать.
        - Сергар, шип, отруби шип! - прохрипел-прорычал Индар.
        Я уже несколько раз пытался поразить тварь мечом, но безрезультатно, поэтому почти ни на что не надеясь, рубанул по кончику хвоста. Визг на грани инфразвука опять свалил меня на пол, зато я явно почувствовал какое-то сопротивление клинку. С трудом поднявшись на ноги, я выбрал момент и нанес еще один удар, в том самом месте, где призрачный хвост переходил в черный наконечник. На этот раз было не только ощущение какого-то сопротивления, нет, я почувствовал, как клинок рассекает кожу и кость, твердую как железо.
        Очередной визг твари стал ее прощальным приветом. Едва шип отделился от тела Тени, как та начала истаивать буквально на глазах, выгорая в пламени, охватившем сотника и оседая на пол серым пеплом. Я приходил в себя от последствий визга Тени, когда Индар спросил.
        - Сергар, что у тебя за клинки? - только сейчас я увидел, что оба моих меча горят тем же самым плазменным светом, что и руки Индара.
        - А что у тебя за руки? Я так понимаю, что это подарок твоей Мораты. Потом расскажу, тут не место и не время. - добавил я вспомнив о огненных каплях, поглощённых телом Индара и моими клинками. - Ты это… давай затухай и надо помочь девушкам.
        Вот только похоже, что помогать надо было не им, а нам, точнее Индару. Обе женщины, и пришедшая в себя молодая мама и ее золовка стояли на коленях и пытались хотя бы прикоснуться к Индару.
        - Сотник, похоже, что Храм Мораты обрел своего Верховного Жреца и первых адептов.
        - Ты это сейчас о чем, сотник?
        - В тебе, так же как и в этих мечах, частичка Силы, а может быть и самой сущности богини Мораты.
        - А в твоем кольце?
        - А при чем тут мое кольцо? - устало спросил я и опустил глаза.
        Н-да, похоже, что мое приключение в этом Мире подходит к концу. Камень в перстне пульсировал как бешеный, озаряя небольшую комнатку всполохами красного пламени. Если бы не свет, все еще идущий от Индара, я бы это и сам заметил. Только одно непонятно, мне говорили, что я должен найти какую-то Сущность, перстень мне поможет и заключит ее в себя. Но тварь-то сгорела, развоплотилась в огне, если только… Я поднес кольцо к валяющемуся на полу шипу. В тот же миг багровое пламя окутало костяшку и она исчезло. Зато камень в кольце стал совершенно черного цвета, лишь иногда по нему прокатывались темно-красные волны.
        Мы с Индаром были настолько опустошены и морально, и физически, что практически не обращали внимания на женщин. А вот они внимательно прислушивались к нашему разговору очень внимательно.
        - Господин, вам надо срочно идти в Храм. Если ваш друг прав, то Мората примет вас. Люди должны знать, что у них теперь есть защитник против Иджлиса. - восторженно протараторила золовка хозяйки.
        - А ведь она права, Индар. Ты как, готов стать Верховным жрецом Храма Мораты?
        - Да там и без меня желающих полно. Вон сколько времени уже Конклав заседает, делят теплое местечко.
        - Боюсь, что решение того вопроса стоит вне пределов компетенции Конклава. Богиня сама решает, кто достоин, а кто нет, стать ее Голосом в этом Мире. Возьми мои мечи, Индар. - прохрипел я. - Похоже, что я в этом Мире задержусь ненадолго. - реальность вокруг меня начала расплываться, сквозь стены домика начали проступать каменные плиты с розоватыми прожилками орихалка, а в голове зазвучал голос моей нейросети. Ноги мои подкосились и я рухнул на… нет не рухнул я на пол, а воспарил куда-то в высь, поднимаясь все выше и выше, пробил слой облаков и оглядел планету из Космоса. Но все это только для того, чтобы спустя мгновение камнем рухнуть вниз. Сознание мое провалилось в серое Ничто, а в спину уперлось что-то твердое и холодное.
        7 глава
        Холодно! Почему так холодно?! Такое ощущение, что кости и те промерзли и вот-вот хрустнут, да и развалятся. Да и жестко, я бы сказал очень жестко. А ведь у этого странного Императора, даже лежа на голом камне, я никаких негативных эмоций не испытывал. Неужели меня опять забросило черт знает куда?! Хотя… нет, нейросеть вон что-то бормочет, еще бы понять что. Нет, ну все же, как холодно-то, даже мозги и те замерзли. Но, раз я слышу нейросеть, значит я в своем теле, а это уже радует. Ха! В своем теле! А какое оно мое тело-то? Какое из них считать своим? За все эти годы, я их уже столько поменял, столько раз меня переделывали и модифицировали, укрепляли и улучшали, что я уже и не знаю, что считать своим телом! Да и хрен с ним, философ из меня никакой, от слова «совсем», так что, размышлизмы на тему, что первично тело или сознание, опустим. Блин, но почему так холодно-то?! Еще и нейросеть что-то там булькает да шипит, по-человечески объясняться разучилась что-ли?! А может, это я ее не понимаю?! Ё-моё, да что происходит-то!
        Первая попытка, нет, не встать, а просто открыть глаза, закончилась полным фиаско. По ощущениям, веки даже и не дрогнули. Зато этот импульс принес совсем другие плоды, я стал лучше слышать. Как сквозь воду, до меня долетели тягучие, часто прерывающиеся слова из сообщения, которое пыталась передать мне нейросеть.
        - …срочно…нарушение…защита…модуль…активация…прорыв… - пусть бессвязные и ничего не говорящие слова, зато… слышу! Или, наверное, в данном случае будет правильнее сказать, воспринимаю. А вот с леденящим холодом надо что-то делать. И я еще раз попробовал открыть глаза, а потом еще раз и еще, и еще. Не знаю, может быть с десятой, а может быть и с сотой попытки, мои веки дрогнули, и я смог разглядеть, окружающее меня, тускло-серое марево. К сожалению, на этом мои «успехи» и окончились, зато в голове что-то, как будто, щелкнуло, перед глазами появился привычный интерфейс нейросети, а разрозненные и вырванные из текста слова, превратились в, очередной, подслушанный диалог.
        - Лекс, времени почти совсем не осталось. Я больше не могу вводить в заблуждение Контролера, да и, если честно, то если бы не тот странный объект на орбите, то моя игра уже давно бы закончилась.
        - Профессор, и что вы от меня хотите? Научитесь признавать свои ошибки! А в том, что мы оказались в таком положении, всецело ваша вина.
        - Позвольте с вами не согласиться…
        - Не позволю! Ты прекрасно видел его ауру, ты имел возможность проследить все энергетические потоки в его теле и в его мозге, но абсолютно не принял все это во внимание. Сначала ты поторопился и вышвырнул его на Лестницу Миров, при этом не проинструктировав, ничего не объяснив, в результате, мы потеряли, столь драгоценное время на вживание этого дикаря в тот Мир. Потом твоя, согласись, совершенно глупая идея блокировать его возможности и поставить его под свое управление, а ведь одного взгляда на потоки его ментальной энергии было достаточно, чтобы понять всю бесперспективновность этого действия, в результате, мы опять теряем время и имеем «счастье» наблюдать, как все твои блокировки разрушаются. Ты потратил уйму энергии, а что в результате? Мы сидим на голодном пайке, на орбите появился неопознанный объект, практически уничтоживший нашу группировку, контролируемая нами зона уменьшилась на восемьдесят процентов и Контролер вот-вот запустит свои протоколы. И кого мы должны за все это благодарить? Кого, я спрашиваю?!
        - Конечно же тебя, Лекс! Ты столько всего наобещал этому дикарю, а Контролер все это зафиксировал… и что прикажешь нам делать? Открыть свои хранилища перед этим дикарем?!
        - Я?! Я виноват?! Я виноват, что пообещал дикарю десяток кристаллов, которыми он никогда не сможет воспользоваться? Или в том, что пообещал отдать ему безделушку, которую он так же никогда не сможет применить, а может в том, что он бы вынес пару-другую стоунов металла, которым у нас забита половина хранилищ?! Именно так ты оцениваешь наше существование и нашу безопасность?!
        - А если сможет и использовать, и применить?
        - А тебе не все равно, если тебя уже не будет? Ну появится в этом Мире настоящий маг, что, их никогда тут не было? Ну получит еще один представитель расы хуманов доступ к Лестнице Миров, что с того? Шаг вправо, шаг влево и он труп, никто не сможет расшифровать Карту, человеческой жизни, даже очень длиной на это не хватит! Он уже обречен! А если еще и провести привязку артефакта, то с его гибелью и он превратится в простой камень. Ты пожалел пару стоунов ценного металла, а не подумал, что случится, когда защита рухнет и сюда устремятся тысячи таких как он, только более подготовленных, вооруженных самыми совершенными орудиями и технологиями? Да эту планету и всю Систему разберут по атомам! Первый гость уже как-то прорвался, результат нам всем известен! Или ты станешь отрицать, что то, что ты называешь «неизвестным объектом», является космическим кораблем, продуктом, более совершенных технологий, что нам известны?
        - Я бы не делал столь скоропалительных заявлений… В конце концов, этот корабль был поврежден и был вынужден совершить посадку на планете…
        - А толку? Ты можешь дать гарантии, что за ним не идут сотни, тысячи ему подобных?!
        - Есть очень большая вероятность, что это был случайный прорыв и в ближайшее время новых «гостей» ждать не стоит.
        - В ближайшее время, а через год, сто, тысячу лет? Да и есть ли у нас этот год… И все благодаря вам, профессор, точнее благодаря вашей торопливости, жадности и завышенному самомнению. Так что, если наш визави, успеет преодолеть все ваши блоки, то я собираюсь полностью выполнить данные ему обещания и еще сверх того…
        - Куда уж больше?!
        - Скорее всего, я раскрою ему часть Карты Лестницы Миров и предостерегу от необдуманных поступков.
        - Лекс, этого дикаря ни в коем случае нельзя отпускать! Это идеальный объект для исследований! Ты только посмотри, что происходит с его энергетическим телом! Все мои блоки разрушаются один за другим, ему даже излучение Источника нипочем, более того, на месте некоторых из блоков формируются энергоузлы. Это огромная удача, что к нам забрел такой индивидуум!
        - Это не «огромная удача», а громадная проблема! Он уже сейчас практически неуправляем, а что будет после твоих «экспериментов»? Мы окажемся в полной его власти?
        - Мы всегда сможем его уничтожить.
        - Да мы уже сейчас практически бессильны! Ты совсем идиот? Смотри, смотри, между ним и Источником образовался устойчивый канал, он поглощает энергию Источника, пока, конечно, в мизерном объеме, а что будет потом? Нет, я не могу так рисковать.
        - Лекс, мне уже надоели твои страхи, энергию Источника поглощает не этот дикарь, а та Сущность, что он нам добыл. Надо срочно восстанавливать защиту и тогда этот канал сам по себе разорвется.
        - Нет. Пока еще я решаю, что и как нам делать. Осталось всего два блока, как только они преобразуются в энергоузлы, он придет в себя, и мы завершим нашу сделку. И после этого, чтобы духа его здесь не было! Жили без этого хумана, и дальше проживем. Если из-за твоей… тяги к исследованиям, мы не удержим защиту домене, то второго шанса нам уже никто не даст. Все, иди работай.
        * * * * *
        Грязные и мрачные переулки района Старого Порта, забитые грязью, слыли местом очень недружелюбным и опасным. В Приморске, одном из самых старых городов Гардары, жертвой злоумышленников мог пасть любой, оказавшийся ночью в окрестностях Старого Порта. Армия давно уже перестала контролировать не только наиболее подозрительные закоулки, но и большую часть порта и прилегающих к нему районов, ибо работа эта потеряла всякий смысл, солдаты ловили бандитов, насильников, убийц и воров, а урядники, местные стражи правопорядка, купившие себе тепленькие местечки, тут же, за взятки, отпускали их. Имперская власть в районе порта давно уже никак себя не проявляла, зато на ее место пришла другая - власть силы и наглости. Правил любой, за кем стояли деньги или мечи.
        И тем не менее, в этот вечер, недалеко от портовой набережной, на одной из самых темных улочек, на которой стояли давно уже брошенные, полуразрушенные дома, притаился небольшой отряд имперских легионеров. Из-под серых военных плащей виднелись светлые мундиры поверх кольчуг, пару раз блеснул в отраженном от снега свете луны недостаточно тщательно закрытый капюшоном шлем. Судя по всему, эти бравые вояки торчали здесь уже довольно долго, поскольку явно устали и замерзли, хотя дело и шло к оттепели, но весна только-только начала вступать в свои права и по ночам еще очень неслабо подмораживало. Солдаты дышали на ладони и растирали их, нетерпеливо вертелись и притоптывали, стараясь, однако, не шуметь. Хотя, кто бы их услышал? Вдали раздавался чей-то громогласный рев и пьяный хохот, перемежавшиеся моряцкой песней, никак не попадавшей в такт мелодии, исполняемой на чем-то, отдаленно напоминающем гитару. Впрочем, весь портовый район, населенный омерзительным отребьем, шлюхами и пиратами, контрабандистами и платными убийцами, жрецами-расстригами и магами-некромантами, полон был обычных ночных голосов - лая
и воя собак, далеких воплей, пьяных песен, смеха и ругани, стонов и предсмертных хрипов.
        В двухстах шагах от притаившихся солдат, возле большой пирамиды из сложенных на набережной бочек, накачивались крепким вином и шумели человек десять, может, двенадцать. За ними неясно маячили темные очертания стоящего у причала парусника. Горела смола в трех вместительных корытах, давая достаточно тепла и света и пьянствующим пиратам, и нескольким девицам, виляющим перед ними голым задом и пытающихся танцевать в кругу хлопающих в ладоши и орущих перепившихся матросов. Причем, развеселившиеся парни, в большей или меньшей степени упившиеся, раскачивались или подпрыгивали, пытаясь изобразить матросскую пляску, причем получалось это у них намного лучше, чем у бедных девиц, которые, увы, танцевать совершенно не умели. Вероятно, их достоинства лежали в совершенно иных областях.
        Полусотник имперских легионеров, пристально вглядывался в пьянствующую толпу, когда возле него материализовался один из солдат.
        - Полусотник… это они! Те, самые, что вчера перерезали наших! Я узнаю вон того… и того! И того тоже!
        - Они, говоришь? Ты уверен, сынок? Посмотри как следует! - как по заказу, в этот момент из-за туч выглянула луна, освещая набережную холодным, мертвенным светом. Так что, солдат мог смотреть сколько угодно.
        - Так точно, господин! - ответил легионер. - Я уверен, это те самые рожи! Я их до конца жизни не забуду, ведь только мне повезло остаться в живых! Они всех наших перебили как собак, мы даже за оружие схватиться не успели, мне повезло, меня оглушили в самом начале схватки, и я свалился в канаву. Когда пришел в себя, все уже были мертвы.
        - Ну что же, значит еще пол стражи и будем их брать. Местное отребье должно крепко-накрепко запомнить, что легионеров трогать нельзя.
        - Господин, посмотрите, а это еще кто? - полусотник вновь поднял глаза и выругался сквозь зубы.
        Человека, уверенно и спокойно приближающийся к вопящей компании, никак не походил на обитателей портового района, да и вообще этого города. Сначала полусотник даже подумал, что это женщина, но потом понял, что приближающийся незнакомец все же мужчина, а сбил его с панталыка - плащ, длинный, почти до самой земли, с глубоким капюшоном, такие носят женщины, мужчины предпочитают что-то покороче, и чтобы капюшон был не такой глубокий. Но, рост и размах плеч, когда незнакомец подошел чуть ближе, сказали все сами. Мужчина был очень прилично одет, чуть ли не нарочно выставляя напоказ свое богатство, добротный и даже можно сказать щегольской костюм, белые кружевные манжеты, выглядывающие из-под камзола. При очередном шаге незнакомца, его плащ слегка распахнулся и полусотник успел увидеть эфес тяжелой шпаги.
        Старый солдат чуть не застонал от огорчения - какой-то молодой дворянчик решил пощекотать себе нервы и отправился гулять туда, куда даже наемники в одиночку не суются. Было совершенно ясно, что судьба этого придурка будет решена, как только пляшущие головорезы заметят его присутствие на своей территории. А значит ему и его людям придется вмешаться, подставляя свои головы и шеи под палаши пиратов. Тут уже ни о какой мести за подло убитых пиратов и речи не идет, дай-то Боги самим выжить и унести ноги. А ведь как все было задумано! Полусотник даже с парочкой магов смог договориться, пусть ему это и стоило полугодового жалования.
        Полусотник уже совсем было отдал команду атаковать пиратов, когда, как будто услышав мысли легионера, рядом с ним появилась фигура, закутанная в темный плащ, из-под которого выглядывала, когда-то, ярко-алая мантия. Полусотник глянул на мага и не поверил своим глазам. Пусть этот представитель магического сообщества и не достиг никаких вершин, да и из Академии его вышибли уже очень давно, но он все же был магом, поэтому, столь явное удивление, на лице этого достойного служителя Бахуса, было очень странным. Поднятая рука, готовая вот-вот послать солдат на смерть, ради спасения жизни никчемного ее прожигателя, замерла и так и не опустилась. А еще через секунду полусотник и сам понял причину удивления мага, но от этого ему стало только еще хуже.
        Мертвый свет луны, наконец-то, осветил лицо незнакомца. Утонченные, можно сказать нежные черты лица, длинные пепельного цвета волосы.
        - Эльф! - чуть слышно прошептал полусотник. - Какого Демона он тут забыл!?
        - Салей, успокойся, это не эльф. - прошептал маг. - Я еще никогда не видел подобной ауры, такое ощущение, что в этом… все же человеке, перемешались все известные нам расы, и эльфы, и вампиры, и люди, и дроу, и даже орки с гоблинами и те отметились. Если бы я не видел этого человека собственными глазами, а слушал описание его ауры, то я бы сказал, что это описание ауры «народа тенгри», именно так они себя называли. К счастью, мы знаем, как выглядели «тенгри» и этот, на них совершенно не похож. Но не это странно, он взялся из ниоткуда, я контролирую территорию на двадцать стадий вокруг, его не было, были твои люди, был ты, был этот недоучка, с лекарского факультета, были шлюхи и пираты, а его не было. И вдруг, откуда не возьмись, он появился. Я не мог его пропустить, он светится, как маяк в ночи! Ладно, что будешь делать, полусотник?
        - А что я могу теперь сделать? Придется вытаскивать этого придурка! - чуть-ли не прошипел злой легионер.
        Тот же лунный свет, что высветил незнакомца для полусотника, осветил его и для бражничающих пиратов. Честно говоря, даже слепой бы его заметил, поскольку пришелец с непонятным упорством направлялся прямо к коптящим корытам, словно бабочка на огонь. Крики стали громче, и двое пьяниц с широко распростертыми объятиями и сальными шуточками, к радости товарищей, двинулись навстречу странному парню. Несомненно, им хотелось его дружески обнять, а потом, так же дружески, освободить его карманы и пояс от всего мало-мальски ценного, а самого парня, избавить от тяжкого бремени и дальше влачить существование на этой земле. Однако, незнакомец, почему-то, ждать такого счастья не стал. Чудесным образом обретя зрение, а вместе со зрением и разум, он, вдруг остановился
        и как не странно, посмотрел не на приближающихся бандитов, а прямо в глаза полусотника, хотя тот мог бы поклясться всеми Богами, что видеть он его ну никак не может, маги свое дело знают и денег просто так не берут. Взгляд изумрудно-зеленых глаз, казалось, заглянул полусотнику прямо в душу. Незнакомец улыбнулся, и от этой улыбки, у бывалого воина похолодело внутри. И при всем при этом, легионер готов был поклясться всеми Богами, что незнакомец улыбнулся именно ему и очень даже доброжелательно.
        - Не спеши, Салей, за этого разумного ты ответственности не несешь. Да и сдается мне, что не все тут так просто.
        Как не странно, но в этот раз, разум взял верх над эмоциями. С одной стороны, три десятка людей, давно уже ставших, если и не родными, то близкими, а с другой стороны, явный чужак, пусть и при шпаге, что говорит о его принадлежности к дворянскому сословию, но всё же, чужак. Да и магу, который хоть и берет деньги за свои услуги, и надо заметить не малые, но тоже уже давно перешел в разряд, если не друзей, так приятелей, полусотник привык доверять, ведь не первый, и дай Боги, не последний раз, он к нему обращается за помощью. Приказ, защитить незнакомца, так и не последовал. Солдаты Империи предпочли остаться в стороне и не вмешиваться. За что в дальнейшем полусотник, коренной уроженец Гардары, не один раз благодарил и Богов, и демонов.

* * * * *
        Нейросеть дисциплинированно отсчитывала минуты и часы. Периодически всплывали какие-то сообщения, но моментально исчезали, я их не то что понять, прочитать-то и то не успевал. А потом все закончилось, как-то резко и сразу. И хотя холод никуда не делся, тело свое я начал ощущать в полной мере, да и мысли потекли как-то резче, что-ли. Окружающее пространство приобрело ясность и четкость, исчезло серое марево, я даже смог расслышать журчание таинственного источника, правда, теперь почему-то оно слышалось как грохот водопада, но я был этому только рад - мое тело вновь наполнилось жизнью. Почти сразу почувствовал какое-то движение рядом, а то, что я принимал за каменное ложе, начало трансформироваться в очень удобное кресло, поднимая меня из горизонтального положения в сидячее.
        - Итак, молодой человек, раз вы тут, значит ваша миссия увенчалась успехом? Хотя, должен признаться, вы изрядно заставили нас поволноваться, на такое долгое ваше отсутствие мы не рассчитывали. Не могли бы вы, передать нам маяк-ловушку, время нынче очень дорого. - стоящий рядом со мной металлический истукан протянул руку.
        - Вы знаете, Лекс, я не уверен, что мне стоит это делать. Планы вашего коллеги, относительно превращения меня в подопытную крысу, мне очень не нравятся. Поэтому мы поступим следующим образом, я пройду через этот ваш портальный коридор, вы отдадите мне все, что и обещали, а я, на той стороне, передам вам ваш артефакт.
        - Да, Серж, вы не перестаете нас удивлять, ваши способности поражают. Я начинаю понимать стремление Профессора изучить вас получше, но в то же время я рад, что не послушал его. К сожалению, ваше предложение неприемлемо. Не спешите с выводами! Я так понимаю, что вы уже полностью восстановились, поэтому предлагаю вам воспользоваться истинным зрением, чтобы мои слова не казались вам голословными. Итак, что вы видите?
        - А что случилось с вашим родником?! - я последовал предложению Лекс и осмотрелся с помощью магического зрения. Если не вдаваться в подробности, то это было все то же самое помещение, которое я покинул чуть больше года назад, по моему субъективному времени. Вот только оно стало намного меньше, по сути ограничившись ложем-трансформером в центре окружности, радиусом не больше пары метров. Все остальное пространство занимало то самое серое марево, которое я думал мне привиделось. Между ним и мной всеми цветами радуги играла тонкая пленка силового поля. Совсем не сразу до меня дошло, что эта серая хмарь, ни что иное как тот самый родник, только увеличившийся до огромного размера, а я нахожусь в, своего рода, силовом пузыре. Прямо на моих глазах, этот пузырь замерцал и сжался сантиметров на двадцать.
        - Да ничего с ним не случилась. Защита была разрушена, произошло прорыв иной Вселенной, а купировать его, как обычно, мы не смогли. Я же вам уже сказал, слишком долго вас не было. Так что, как вы и сами видите, пока мы не восстановим защиту, покинуть то, что осталось от Острова, вы не сможете. Да-да, если тут, внутри, мы еще, хоть и с огромным трудом, но сдерживаем прорыв, то снаружи происходит разрушение всего, принадлежащего к этому Миру. Нам еще очень сильно повезло, что все эти тысячелетия нашего заточения, мы не экономили и порода, из которой состоит Остров, была щедро укреплена орихалком. Нам известен только один материал, способный противостоять прорыву иной Вселенной.
        - Почему же вы не закрыли этот прорыв, когда могли и пока он не набрал такую силу!?
        - Да что вы! Закрыть прорыв из иной Вселенной, кардинально отличающейся от нашей и лишить себя возможности для ее изучения!?
        - Ладно-ладно, я все понял! Конечно, как я только мог подумать о чем-то подобном, лишить горстку спятивших ученых их любимой Игрушки, что по сравнению с этим жизнь миллионов, миллиардов разумных и существование самой Вселенной.
        - Вы не правы, Серж. Самой Вселенной, в принципе, ничего не угрожает. Ну, нарушатся причинно-следственные связи, разрушится энергоинформационное поле, поменяются физические константы… Но ведь эти изменения не будут фатальными, просто произойдет полное перестроение нашей Вселенной по образу и подобию иной, она только усложнится, станет больше, динамичней… А разумные… ну, рано или поздно появятся другие, возможно, более совершенные, обладающие куда большими возможностями и способностями. Да и разрушение этой Вселенной не будет одномоментным, оно может занять миллионы лет, тут правда мнения наших ученых расходятся, некоторые считают, что процесс этот будет проходить намного быстрее, за счет уже «перестроенных» участков. Но и в этом случае, это займет тысячи лет. Так что, если так любимые вами разумные этой Вселенной, и правда чего-то стоят, то у них будет достаточно времени, чтобы подготовиться и может быть даже, обратить этот процесс вспять.
        - Ладно, что я должен сделать?
        - Ничего, просто отдайте артефакт. Все уже давно готово, нам не хватало только Сущности, заключенной в ловушке. К сожалению, механизм активации защиты расположен за пределами защищенной зоны и нам придется пожертвовать одним из големов, а так же… одним из нас. Но расчеты показывают, что у нас есть очень неплохие шансы купировать прорыв, пока он не вышел за границы Острова. Как только защита будет восстановлена, мы переместим вас в наше хранилище, где вы получите все вам обещанное, а также небольшой бонус, это уже мое единоличное решение. Я передам вам карту Лестницы Миров. Не все Миры безопасны. Эта Карта, конечно же, уже изрядно устарела, сами понимаете, в нашем состоянии путешествовать довольно затруднительно, но хоть что-то.
        Раздумывал я недолго. Почему-то была у меня уверенность, что этот Лекс не обманет. Да и какой им смысл трястись над артефактом, который они, скорее всего, и создали. А вот с орихалком я решил не наглеть, похоже, что этим существам он намного нужнее чем мне. В общем, почти не раздумывая, я вложил перстень в протянутую руку истукана. Несколько секунд, и он скрылся в сером мареве. Ну а мне осталось только ждать и надеяться.
        Если вы думаете, что спустя пару минут все наладилось, зацвели сады и запели птички, то я вас разочарую - ничего подобного. Хотя, где-то через час, я понял, что защита Острова восстановлена и заработала. Причиной послужила та самая тонкая пленка защитного поля, что отгораживала меня от серой хмари иной Вселенной, пузырь перестал мерцать и сжиматься. И только через трое суток, я вздохнул свободно, в тот день пузырь силового поля опять замерцал, но в этот раз он не сжался, а наоборот, немного увеличился в размерах. Потом расширение поля уже пошли одно за другим, с каждым разом отвоевывая еще десяток-другой сантиметров.
        Все это время я избегал приближаться к четко видимой границе силового поля, боясь неловким движением, или каким-то иным способом повлиять на него, поэтому был лишен удовольствия наблюдать результаты воздействия энергий из иной Вселенной на материальные объекты этой. Только через неделю поле освободило достаточно места, чтобы я смог утолить свое любопытство. До стен зала было еще далеко, а вот каменные плиты пола были в моем распоряжении. Базальтовые плиты, после соприкосновения с иной Вселенной превратились во что-то напоминающее губку, или пемзу, стали пористыми и достаточно ломкими. Но не это меня поразило, тонкие нити орихалка, тоже изменились, причем, изменились очень сильно, утратив свой розоватый оттенок и приобретя угольно-черный с фиолетовым отливом. Как оказалось, орихалковое армирование пола и стен было не таким уж и глубоким, буквально полметра вглубь камня, но и этого на первых порах Прорыва вполне хватило, чтобы спасти мне жизнь.
        То, что существа начнут восстанавливать свой дом, я ничуть не сомневался, правда не думал, что они начнут это делать так вот, сразу. Едва только под силовым полем стало достаточно места, как несколько металлических монстров принялись извлекать объемную паутину трансформировавшегося орихалка, рвать ее на куски и складировать в сторонке. Ради интереса, я попытался проверить состав этого материала, тут мне помог мой ИскИн. Буквально несколько минут потребовалось моему маго-техническому помощнику, чтобы огорошить меня.
        - Предоставленный образец на семьдесят шесть процентов состоит из неизвестного металла. Носителем, этот металл определяется как «железо мертвых». Способ получения и обработки, неизвестен. Представляет интерес как в научных, так и магических целях. Оставшиеся двадцать четыре процента предоставленного для анализа образца являются сплавом крайне редко встречающихся в природе и только в местах образования Сверхновых, стабильных изотопов молибдена, рения и рутения с незначительными добавками иных, нестабильных изотопов платиновой группы металлов. - и после небольшого перерыва, - По своим магическим свойствам, является полным аналогом металла, известного как «мифрил».
        Ну вот ничего себе, из одного мифологического металла, получилось сразу два! И я даже не берусь предсказать, какой из них более ценен. Есть повод задуматься. Мне уже стало ясно, что после ликвидации Прорыва, ценность орихалка для местных существ станет просто огромной, так что, ограбить себя они не дадут, максимум, на что я смогу рассчитывать, это…килограмм десять, а мне больше и не надо. А вот если судить, по тому, как големы обходятся с мифрилом и железом мертвых, никакой особой ценности они для них не представляют. Теперь бы только выяснить, смогут ли мне здесь помочь разделить эти два металла.
        Разговор с Лексом состоялся в тот же день. В результате, меня заверили, что я могу забрать хоть весь этот «металлолом», совершенно бесполезный с их точки зрения. И для меня, даже разделят железо мертвых и сплав, аналогичный мифрилу. Ну а насчет орихалка, мы сошлись на том, что раз уж местные умельцы плетут из него такие вот паутины, то сплести для меня кольчугу, для них особого труда не составит. Ну а пара клинков из орихалка… пойдут приятным бонусом, мне надо только задать размеры и форму. Ну с этим особых проблем нет, классическая шпага и дага, меня вполне устроят.
        А вот с обещанными учебниками по магии, меня ждал полный облом. Нет, свое обещание Лекс выполнил, как только его големы смогли добраться до хранилища. Вот только что прикажете мне делать с десятком кристаллов, точнее пластин, размером пять на десять сантиметров и пяти миллиметров толщиной, изготовленных из монокристалла грандидьерита.
        Зато с артефактом открытия Врат и Картой Лестницы Миров, все вышло совсем даже наоборот. Едва голем передал мне невзрачную безделушку, в виде нескольких шестеренок, помещённых в стеклянный шарик, как моя нейросеть тут же «сделала стойку». Перед глазами развернулся совершенно незнакомый мне интерфейс, забегали сотни непонятных значков, каких-то иероглифов, замелькали всевозможные графики, схемы и диаграммы. А спустя пару минут такой вот вакханалии, нейросеть выдала свое заключение:
        - Фиксирую наличие сложносоставного модуля, аналогичного, по своему назначению, модулю «Га», седьмого уровня. Анализ показывает, что данный модуль имеет более широкий диапазон возможностей, в том числе и подключение иных, неизвестных модулей, общим числом до трех единиц. Рекомендуется, в кратчайшие сроки заменить установочный пакет модуля «Га» на предоставленный, провести предварительную привязку и активацию, для выяснения точных маго-технических характеристик и расчета потребляемой энергии, в кратчайшие сроки предпринять шаги по обнаружению и привязке сопрягаемых модулей для получения полной картины возможностей представленного модуля. - оп-па, это что же получается… артефакт, переданный мне Лексом, совершеннее аналогичного, известного производителям моей нейросети, но при этом еще и вполне может его заменить?! На запрос нейросети о замене установочного пакета на новый, я ответил согласием, раз уж нейросеть считает, что это ни ей, ни мне не повредит, то пусть работает. Сам же я занялся изучением «Карты Лестницы Миров».
        Само собой, что никакого пергамента с реальной картой я получить не ожидал, но и вложенный мне в руку серый камешек, размером с перепелиное яйцо, был совсем не тем, о чем я думал. Правда, короткого инструктажа от Лекса вполне хватило, чтобы разобраться с принципом действия и этого артефакта. Принцип трехточечной активации мне вполне знаком, так что, слегка сдавив, в обозначенных местах, «яйцо» и влив в него чуток ментальной энергии я стал обладателем голографической, ну или иллюзорной, проекции. Передо мной зависла огромная «виноградная кисть», каждая «ягодка» которой, как понятно, представляет собой отдельный Мир. На мой, вполне ожидаемый вопрос:
        - Это Миры одной Вселенной, или параллельных? - Лекс, слегка замявшись, выдал мне совершенно неожиданный ответ:
        - Не знаю. Эти два артефакта созданы не нами, как они взаимодействуют между собой и на каких принципах работают, мы тоже не знаем. Есть мнение, что артефакт Ключа не полный, или… что вернее, является только лишь вещественным дополнением к другой, ментальной структуре. Так сказать, костыль, для слаборазвитых в ментальном и магическом плане разумных. Мы, в силу некоторых, наложенных на нас ограничений, воспользоваться этими артефактами не можем, хотя и смогли досконально их изучить и даже, используя добровольцев из аборигенов, получить информацию по некоторым из Миров. Эти артефакты имеют два режима работы, перенос ментально-информационной матрицы разумного существа по выбранным координатам, это ты уже смог опробовать и сам, а также, открытие межмирового перехода на Дороге, уже для физического тела. Первый вариант работы артефактов нами полностью изучен и освоен, более того, для воспроизведения этой функции они нам уже не нужны. Ну а второй вариант, нам недоступен, в силу известных тебе причин. - Ага, понятно, на тебе Боже, что нам не гоже…
        - Тут ты не прав, эти артефакты представляют собой огромную ценность, но… для нас они и на самом деле бесполезны.
        Ну а потом последовал почти получасовой инструктаж по работе с Картой. Все это время нейросеть молчала и не подавала никаких признаков жизни. Из рассказа Лекса я уяснил, что все Миры на этой Карте, делятся на несколько групп. Первая, это Миры отмеченные зелеными «ягодками», абсолютно безопасные для меня, Карта сама, каким-то образом определяет расовую принадлежность своего «хозяина», но безопасные только в рамках… как бы это сказать, экологических ограничений. Ну, то есть, атмосфера пригодна для дыхания, спектр изучения местного солнца безопасен, гравитация на планете укладывается в разумные рамки и все такое прочее. Животный и растительный мир этих Миров-планет не учитывается, так же как и наличие или отсутствие, разумных жителей и опасных микроорганизмов, вирусов и бактерий, как говорится - жить сможешь, а как долго… твои проблемы.
        Вторая группа Миров, синие шарики на «грозди», это Миры разумная жизнь на которых известна и соответствует, в самых общих чертах, моим расовым признакам ну и само собой вполне подходит для жизни. Фиолетовые «ягоды» - Миры, так же безопасные с точки зрения экологии, но не подходящие с точки зрения наличия на них разумных, кардинально отличающихся от меня. Таких кстати подавляющее большинство, так что, тип хомо сапиенс и близкие к нему, совсем даже не единственный Венец Творения. Правда, есть одна неувязочка, Мир, в котором я побывал по воле Лекса и Профессора, как раз и был отмечен фиолетовым цветом, так что, или мое тело мало соответствует параметрам «человек обыкновенный», или что-то тут не так. В общем, будем разбираться.
        Черные шарики, это Миры, абсолютно не пригодные для жизни, по сути, Мертвые Миры. Оранжевые - Миры на которых есть жизнь, но они абсолютно не пригодны для меня, ведь десятикратную силу тяжести, хлорную или фтороводородную атмосферу, или температуры за пару сотен градусов мое тело явно не выдержит. Красные «ягоды», это «закрытые» Миры, то есть Миры, по которым получить какую-либо информацию не удалось. Причем не удалось не Лексу и его товарищам, а создателям этих самых артефактов.
        Есть на «грозди» и другие цвета, серые, желтые, голубоватые, белые и еще черт знает какие, но что за ними скрывается, никто не знает. Знали создатели этих артефактов, вот только инструкцию оставить не озаботились, а Лекс со товарищи разобраться не успели, ну не было у них столько «добровольцев», да и потребности в этом, скорее всего, тоже.
        По большому счету на этом «вручение подарков» и закончилось. Еще почти две недели я провел в гостях у Лекса. Периодически мы с ним разговаривали, бывший Император оказался совсем неплохим собеседником, когда над ним не висит угроза полного уничтожения. Иногда к нашим разговорам присоединялся и профессор, и еще кто-то из их соратников, я понимал это только интуитивно, ни голосом, ничем иным эти собеседники не отличались, да и не представлялись. В основном мы говорили о ни о чем, несколько раз я пытался завести разговор о Родине Лекса, но абсолютно безрезультатно, на эту тему разговаривать со мной отказывались все, и Лекс, и профессор. А вот на все остальные темы - ради бога. Со мной даже поделились информацией о десятке разных Миров, которые в то или иное время смогли посетить вольные или невольные помощники этих затворников. Правда, в одном из разговоров, профессор честно мне признался, что уже не одну сотню лет никто по Лестнице Миров не ходил, да и Карта моя, заметно устарела, тем более, что ей уже не один десяток тысяч лет, а Миры не стоят на месте. Так что, для полноценного ее использования
необходимо провести своеобразную юстировку, а для этого мне надо посетить как минимум пару-тройку разных Миров, ну или найти один из дополнительных модулей, предназначенных для расчетов постоянно меняющихся координат. Вот и выяснилось назначение одного из отсутствующих в артефакте Врат модуля. Как сказал профессор, ему известно о двух таких модулях, оба их, в свое время, забрали из этого Мира, при эвакуации, его земляки. В общем, особой веры Карте нет, но опираться на нее можно, да и при самом плохом раскладе, если координаты того или иного Мира окажутся неверными, артефакт открытия Врат просто не сработает.
        Ну а еще через неделю, мне мягко намекнули, что «пора и честь знать», дескать големы восстановили проход и на Острове мне делать больше нечего. Два металлических истукана проводили меня «на выход», да так, что я и сам не понял, как оказался в знакомом ущелье, только легкая потеря ориентации и мгновенная потеря сознания и вот, я уже стою все в той же норе, только на этот раз, за моей спиной нет никакого прохода, нет всепожирающей паники, нет буйства стихии и, как я понимаю, возврата для меня тоже нет. Ну что же, могло быть и хуже, да и мне уже не кажется, что идея посетить Остров, была такой уж верной, можно было бы обойтись и без этого.
        Зато, теперь у меня было два пути, один по Дороге в другой Мир, а второй… продолжить изучение этого. Но что-то тянуло меня именно на Дорогу, я пытался убедить себя, что намного умнее будет все же добраться до побережья и перебраться на соседний континент, да попытаться там устроиться в одной из Магических Академий, но… напрасно, ноги сами понесли меня к Дороге.
        С Острова меня выпроводили уже под вечер, так что на террасе я оказался когда солнце только-только поднялось в зенит, времени для спуска было предостаточно. Напрягало только полное отсутствие еды и воды, но я вспомнил о колодце, располагающемся совсем не далеко, так что, вода будет, а пару дней можно и поголодать, надо только выбраться в долину с Дорогой. Наверное, еще и это послужило причиной, моего решения, ведь я прекрасно понимал, что оказавшись так близко от возможности перейти в другой Мир, я уже не смогу остановиться.
        Разговаривая с профессором о Карте и артефакте, я скрыл одну интересную деталь, нейросеть, когда я дал свое согласие на замену установочного пакета нового модуля, закончила работу только на второй день, при этом еще и сообщив мне, что «имеющийся в наличии дополнительный модуль идеально подходит к предоставленному ранее», это, как я понял, она о Карте, и запросила согласие на их сопряжение и установку. Кстати, это было в первый раз, когда моя нейросеть решила что-то установить, наверное, потому, что мне в первый раз попался модуль, скажем так в полном комплекте, а не составные части разных сложносоставных модулей, как раньше, если вспомнить те пластины, что я выкупил у торговца в имперском лагере. И вот сейчас, нейросеть сообщила, что установка и активация нового, сложносоставного модуля «Га» завершены, дополнительный модуль также установлен и активирован. Долго же она провозилась, зато как никогда вовремя. Правда, я так и не понял, что это мне дает, ну да ладно, будет время выясню, а сейчас главное не сломать ноги среди нагромождения камней.
        В общем, мой путь к Дороге, начался совсем даже неплохо. Жаль, что это мое «фестивальное» настроение продлилось, дай бог, пару часов. А причиной этого стала, ну кто бы сомневался, моя нейросеть. Я только-только добрался до колодца, напился и наполнил флягу и раздумывал, устроить себе небольшой привал, или двигаться дальше, как у меня перед глазами замигала иконка срочного вызова и сигнал смертельной опасности. Не задумываясь, я мысленно нажал на иконку и передо мной развернулось короткое текстовое сообщение: «Серж, мне нужна твоя помощь! Срочно.». единственное существо, которое смогло бы со мной связаться подобным образом, была Куколка… но она где-то на орбите! И тут меня как молнией пронзило, я вспомнил тот короткий разговор Лекса с профессором, где они обсуждали неизвестный корабль, что смог преодолеть защиту Системы и знатно повоевал с орбитальной группировкой. Неужели это была Куколка, неужели ее смогли как-то засечь!?
        Быстро уточнив у нейросети откуда пришло сообщение, уже не останавливаясь и несильно задумываясь о сохранности собственных ног, я выдвинулся по полученному пеленгу. Нейросеть успокоила меня, что идти не так уж и далеко, не больше пары километров.
        Эта пара километров отняла у меня времени и сил как все двадцать, горы это вам не прогулка по парку. Зато, в очередной раз преодолев какую-то расщелину и выбравшись на крохотное плато, я чуть не свергся обратно вниз. На маленькой, более-менее ровной площадке, стояло огромное, метров десять в длину и метров пять в диаметре, слегка светящееся яйцо, опутанное какими-то, даже на вид, мерзкими, пульсирующими корнями. По крайней мере именно так я сперва подумал, но потом понял, что эти «корни», они располагаются не поверх яйца, а как бы внутри него и больше всего напоминают не корни, а кровеносную систему. Эти «вены» покрывали его частой сетью, пульсируя, и время от времени сокращаясь, в такт какому-то неизвестному источнику.
        Когда до яйца оставалось метра три, а нейросеть уверенно вела меня именно к нему, на его поверхности появилась изломанная щель, которая рывками и очень неравномерно начала то расширяться, то сужаться. Выбрав момент, когда проход стал побольше, я с трудом протиснулся внутрь. Сразу же в моей голове раздался чуть слышный голос Куколки.
        - Серж, наконец-то ты пришел. Я не могу больше сопротивляться, оно убивает меня! Я ошиблась! Помоги!
        - Что надо сделать?!
        - Отключить меня! Извлечь Ядро! - я не стал спрашивать как это сделать, я это откуда-то уже знал. Всего три шага, несколько касаний стенок и мне в руки падает полуметровый светящийся шар. Чисто интуитивно я убираю его в свою сумку и бросаюсь к выходу.
        Я успел, с сытым чмоком, словно пасть неведомого чудовища, проход за мной закрылся. Минут двадцать я стоял и наблюдал, как постепенно яйцо покрывается тонкой сеткой трещин, как потом эти трещины начинают светиться и как в итоге, маго-технический корабль скрывается в потоках плазмы, укатавшем его как покрывало. Что интересно, я стоял в каких-то трех-четырех метрах от корабля, но ни жара, ни запаха, ничего не ощущал. Меня все так же тихонько обдувал горный ветерок, а на крохотном плато царила полная и абсолютная тишина, а я все стоял и смотрел, как невесомым пеплом осыпается на камни самый совершенный корабль Мироздания, как вместе с пеплом опадают все мои надежды когда-нибудь вернуться в уже ставший привычным Мир Содружества.
        Ну вот и все, больше меня в этом Мире ничего не держит, более т ого, даже гонит отсюда. Никогда я больше не смогу посмотреть на здешнее небо спокойно, всегда буду помнить, что именно оттуда пришла гибель для единственного родного мне в этом Мире существа. Да, я знаю, что Куколка была продуктом иных технологий, знаю, что она была всего лишь кораблем, но я успел сжиться с ней, принять ее как полностью разумное и живое существо, которым она по сути своей и была. Еще раз взглянув на сдуваемый ветром серый пепел, я вздохнул и продолжил свой путь к Дороге, соединяющей Миры и Вселенные, теперь моя дорога лежит где-то там, она ждет меня и я иду к ней.
        С момента гибели Куколки прошло пять дней. За это время я успел добраться до Дороги, отдохнуть, немного поохотиться, и чуть-чуть оттаять душой. Да, Куколку жалко, но жизнь не закончена и мне надо продолжать жить дальше. В конце концов, ядро ее ИскИна у меня в сумке, может быть, когда-нибудь, я найду и ее Мир, или Мир, в котором она сможет получить вторую жизнь, кто знает, все в наших руках. Я замер в паре метров перед двумя каменными столбами, отсюда начинается уже МОЯ дорога.
        Выбор нового Мира много времени не занял, я просто наугад ткнул в один из синих шариков, развернувшейся передо мной голограммы. В тот же миг шестеренки артефакта Врат пришли в движение, начали вращаться и перемещаться, пока не замерли в новой позиции. Прямо передо мной засветилась яркая точка, раздался низкий гул, а потом неяркая вспышка и перед моими глазами засветился самый обыкновенный экран, на котором была отчетливо видна грязная мостовая, отблески горящих факелов, а может быть и костров, откуда-то издалека донёсся гул толпы, вроде как даже музыка и песни. Не долго думая я шагнул вперед. Оглянувшись я уже ничего не увидал, все та же грязная и неухоженная мостовая, какие-то ящики, штабели бочек, ветер гоняет по земле всякий мусор и над всем этим витает запах йода, запах моря, вонь от тухлой рыбы и немытых тел. А впереди явно какой-то праздник, слышны пьяные крики, кто-то пытается петь, метрах в ста передо мной горят два костра, возле которых веселится целая толпа. Ну что же, пойдем знакомиться, тем более, что мой лингвоанализатор прекрасно справляется со своей задачей, да и язык вроде как
слегка знаком, мало чем отличается от имперского.
        Я успел пройти едва-ли десяток метров, когда меня заметили. Парочка пьяных матросов направилась ко мне, пытаясь что-то там лепетать, шум веселой гульбы мешал мне понять, что они говорят. Только сократив расстояние еще метров на двадцать, я наконец разобрал пьяный бред что они несли. Н-да, зря они так, у меня и так настроение ниже плинтуса, а тут еще и эти… пьяные скоморохи. А ведь не такие уж они и пьяные, глаза у обоих цепкие и совсем даже не хмельные. Судя по окружающей обстановке, в этом Мире царит позднее средневековье, это край. Не заметить у меня на поясе шпагу, они не могли. Это куда же я попал, что какие-то оборванцы смеют нести подобную наглость в отношении дворянина?! О, вот и ножи достали, ну что-же, значит будем решать проблемы так, как они привыкли. С тихим шелестом шпага и дага выскочили из ножен. В этот момент нейросеть сообщила, что в паре десятков метров находится два десятка разумных и вывела мне карту отсканированного пространства. Я мельком глянул где затаились неизвестные, отметил, чисто для себя, откуда еще стоит ждать проблем и приготовился к схватке. Ну все, пошла потеха!
        Неуклюжий, рубящий удар сверху, я принял на дагу. Зазубренное лезвие, никогда не чищенного палаша застряло в эфесе и после резкого поворота жалобно зазвенело по камням набережной. В эту же секунду я уже отбивал, куда более умелый, удар тяжёлой шпагой. Поворот кисти, перехват и острый клинок нежно касается горла неумехи, булькая и захлебываясь кровью он хватается за горло, а я, возвратным движением отбиваю очередной удар его более умелого собрата, разворот и острие даги входит тому точно в глаз. На несколько мгновений повисает мертвая тишина, а потом ее разрывает дикий крик какой-то полуголой шлюхи. Эта хихикающая девица отправилась следом за приятелями и оказалась достаточно близко для того, чтобы понять, что происходит нечто нехорошее. Бегом бросившись назад, она начала вопить что было силы, как только оказалась среди котлов с горящей смолой.
        - Бьют наши-и-их! - истерически заорала девица, словно обезумевшая, прыгая по шатающемуся и трещащему трапу. - А-а-а! Там бьют! А-а-а!!!
        Пьянствующая толпа всколыхнулась, раздались крики. Из всех закоулков и с корабля полезли разбуженные полупьяные матросы. Этим людям не раз и не два приходилось вскакивать посреди ночи, чтобы тут же схватиться за оружие. Кто-то пнул припорошенного мусором пьяницу, другой, ругаясь, спрыгнул под палубу.
        По трапу застучали тяжелые шаги двух матросов с топорами в руках, первыми сбежавших на набережную. Но для пиратов эта ночь была полна неожиданностей.
        Разбираться куда я угодил и что тут происходит времени у меня уже не было. К приближающейся ко мне группе пьяных моряков начало подходить подкрепление, такое же пьяные, но гораздо более многочисленное. То, что я попал к пиратам, мне сало ясно почти сразу, добропорядочные, пусть даже перепившие, матросы так незнакомцев не встречают, им для драки нужно какое-то время, нужен повод. Поэтому и я раздумывать не стал. Те несколько десятков метров, что разделяли меня и основную часть морских разбойников, я преодолел за считаные мгновения.

* * * * *
        Увидав как четко и слаженно действует пара пиратов, как грамотно они берут незнакомца в «коробочку», полусотник зажмурился, проклиная себя за малодушие и за то, что прислушался к словам мага. Как бы вторя его мыслям, до него донёсся звон выбитого из рук клинка, а спустя мгновение хрипы и бульканье разрубленного горла. А потом… а потом истошный крик пьяной проститутки вернул его на грешную землю. И он стал свидетелем невозможного боя, боя одного против многих.
        Бегущий детина замахнулся топором и ударил им незнакомца, который, видимо машинально, заслонил голову рукой. Топор треснул, словно угодил в камень. Незнакомец, худой высокий человек в темном плаще, молниеносно развернулся ко второму пирату, врезал ему кулаком в челюсть - и убил, его голова буквально коснулась затылком спины. Следующим ударом он расколол башку первому, который, остолбенев, таращился на обломок топорища в руке. Расправившись с двумя противниками, он ворвался в оголтелую толпу и широко расставил руки, с зажатыми в них клинками, преграждая остальным путь. На него набросились несколько матросов с мечами и топорами, но у необычайного воина тело и впрямь было из камня… Шатаясь под многочисленными ударами, он отступил на два шага назад, при этом потеряв кинжал - но и только. Какая-то неведомая сила отбросила самых резвых пиратов от незнакомца, только один не успел. Рука незнакомца схватила его за горло сминая и дробя гортань.
        Кратких мгновений передышки чужаку вполне хватило, чтобы подготовиться к встречи очередной волны пиратов. Как успел заметить полусотник, до этого момента незнакомец предпочитал работать кулаками и ногами, лишь изредка «угощая» того или иного пирата ударом замысловатого эфеса своей шпаги. Салей видел, как он пнул еще одного, ломая ему ногу, третьему раздробил череп, словно глиняную миску. На незнакомца с ревом мчались все новые противники, готовые снести врага своей массой, что могло бы удаться - но во всеобщей суматохе, когда вылезающие из-под палубы матросы хотели бежать на берег, а другие в суеверном страхе пятились от трапа, не могло быть и речи о том, чтобы навести хоть какой-то порядок, в темноте, едва рассеиваемой светом луны, немногочисленных корабельных фонарей и горящей на берегу смолы, мало кто понимал, что, собственно, происходит. Но в какой-то момент странный гость наконец разозлился, потерял терпение и двинулся вперед, сокрушая каждого, кто оказывался в пределах досягаемости его шпаги. Полусотник замер, наблюдая за красивейшим танцем пришельца, когда каждое его движение заканчивалось
чьей-то смертью. Когда в его руке появился второй клинок, полусотник не заметил, но две шпаги плели вокруг тела незнакомца настоящую стальную завесу, с легкостью отбивая и мечи, и топоры, и брошенные в него ножи.
        Внезапно пираты замерли, хмель покинул их и они ужаснулись, тому, что смог натворить всего один человек. В этот момент Салей почувствовал, что кто-то пихает его в бок. Это был маг.
        - Салей, самое время, командуй своим…
        - Взять их! - чуть повернув голову скомандовал полусотник.
        Солдаты, похоже, превратно поняли приказ, поскольку переулок в одно мгновение наполнился стонами убиваемых пиратов. Легионеры, уже много месяцев презираемые как всем этим сбродом, так и мирными жителями города, мстили за убитых прошлой ночью товарищей - троих парней из патруля. Окруженных и убитых в самом центре города, о которых никто не собирался вспоминать. Ни подкупленные урядники Имперского трибунала, призванные выслеживать и судить преступников, ни безразличное начальство, ни, наконец, запуганные городские власти - никто. Мстили за себя, за своих мертвых друзей, за свою беспомощность, мстили за своих матерей и детей.
        Через пару минут все закончилось. Два десятка легионеров вырезали пиратскую команду. Порт был слишком далеко, чтобы на других кораблях услышали зовущих на помощь подельников. На пиратских посудинах, совершенно открыто стоявших на якоре у набережной одного из крупнейших городов бывшей Гардары, наверняка нашлась бы пара тысяч, а то и больше, головорезов. Солдаты не могли выйти победителями в каком бы то ни было столкновении в порту - но в двухстах шагах от него дело обстояло совсем иначе. Приятели гибнущих слышали, в лучшем случае, неразборчивые крики, доносившиеся с темных улиц, - не первые за эту ночь и не последние…
        Пока легионеры неверюще осматривали дело рук своих, полусотник вычленил взглядом незнакомца. Он спокойно стоял и наблюдал, как солдаты режут блеющих от страха пиратов и не собирался бежать. Плечи полусотника непроизвольно передернулись, он просто представил, что на месте пиратов могли оказаться и его парни, так же неосмотрительно бросив вызов чужаку. А что из этого получилось бы, он уже прекрасно себе представлял.
        8 глава
        В это самое время, но в совсем другом городе, у окна высокой башни, стоял человек и глядел на падающий снег. Мало какие прежние обычаи и привычки сохранились у жителей Кракса, бывшей столицы древней Гардары, но Старый район, настоящий город в городе, все еще неплохо охранялся. Помнивший времена независимого и процветающего королевства Гардары, окруженный собственной стеной, правда, уже кое-где полностью разрушенной, он являлся особенным местом. В его пределах размещались резиденции городских властей, здания Имперского трибунала, небольшие казармы, являвшиеся домом не для простых солдат, а для верных служак старой Гардарской гвардии, а кроме того, самые богатые каменные здания, лучшие конторы и торговые склады - словом, все, что определяет значение города. А в самом центре Старого района, на холме, за высокими и крепкими стенами расположилась старейшая Магическая Академия планеты - гордость и… проклятие Гардары. Уже очень давно ворота этой цитадели учености не распахивались навстречу абитуриентам, не выплескивали из себя толпы счастливых выпускников, не раскрывали своих объятий высокоученым мужам и
дамам, но они все так же прочно и уверенно стояли на пути тех, кто хотел бы поживиться хранящимися за высокими стенами сокровищами, сокровищами знаний, в первую очередь. Именно за этими стенами, многие годы ковалась основа могущества и богатства Гардары, уверенность и процветание ее граждан и именно из-за этих стен вышло Проклятие, обрушившееся и на Королевство, и на его жителей, в одночасье обрушившее все то, что строилось и создавалось столетиями.
        Человек, смотревший в окно, был последним ректором Академии. Этот, лысеющий, с короткой стрижкой, разумный, носил тщательно подстриженные усы и бородку. Среднего роста и упитанности, жилистый и крепкий, человек этот выглядел лет на пятьдесят, хотя на самом деле ему было далеко за сотню. Он не ощущал своего возраста, существа, принявшие в себя правящую Миром силу, подчинившие ее и научившиеся ею управлять, очень быстро теряли молодость - но зато необычайно медленно старели, в течение долгих десятилетий пользуясь радостями того, что принято называть средним возрастом. Человека этого звали Горах, герцог Кимирайский, де-факто, последний в роду Королей Гардарских. Повсюду его считали самым великим из живущих на этом свете магов-универсалов. Не раз и не два он получал очень интересные предложения от могущественных правителей Ойкумены, сам Император Вечной Империи предлагал ему основать новую Академию в Столице, и ходят слухи, что даже предлагал своих сестер, а потом и дочерей в жены, но ответ всегда был одним и тем же - нет. Герцог считал себя ответственным за случившееся много лет назад, хотя и был
абсолютно не причем, именно поэтому он взвалил на себя ношу «последнего стража Королевства». Только он и несколько его старых друзей-сподвижников стояли между всем Миром и Проклятьем Гардары.
        Лицо герцога слегка скривилось, когда у него за спиной раздался легкий хлопок и повеяло арктическим холодом, но он не повернулся, продолжая смотреть в окно и наблюдать, как к воротам подкатила легкая карета и из нее вышла женщина.
        - Горах, что случилась, к чему такая спешка? - раздался голос из-за спины.
        - Я не зная, Шарн…
        - Ты вызвал всех?
        - Да, всех кто еще остался.
        - И кого ждем?
        - Да считай уже дождались. - ответил герцог, когда дверь в комнату отворилась и в нее вошла приехавшая женщина.
        - О, Герата, ты все хорошеешь и хорошеешь! Рад тебя видеть. А где Мальдорн?
        - Мальдорн погиб… два месяца назад.
        - Значит он все же рискнул…
        - Да. Он посчитал, что готов и справится… - герцог повернулся к своим гостям и оглядел их. Рядом с женщиной стоял старик - сгорбленный, маленький, седенький, он походил на доброго дедушку из детской сказки. Мало кто знает, что этот «добренький дедушка» в состоянии уничтожить целую армию. Магистр Шарн, один из лучших специалистов в стихийной магии, повелитель воды и льда, бывший преподаватель Академии. Глаза ректора перешли на женщину, и он непроизвольно сглотнул. Скинув капюшон дорожного плаща, женщина открыла светлые волосы, окружавшие лицо с воистину королевскими чертами, лет двадцати с небольшим, высокая, стройная, она была исключительно красива, но, похоже, никто ей никогда об этом не говорил… Трудно описать, насколько обескураживал взгляд ее изумрудных глаз из-под темных бровей.
        - Я рад вас видеть, друзья. - проговорил глухо герцог. - Да, я очень рад, а кроме того, ошеломлен, удивлен, испуган.
        Предложив гостям кресла, бывший ректор сел в другое. Простая и строгая обстановка комнаты была как раз делом обычным, гардарцы издревле демонстративно избегали роскоши, взамен подчеркивая на каждом шагу военные традиции своего края. И в этой комнате, естественно, стены тоже были украшены оружием. Женщина, уловив взгляд герцога, недовольно сказала.
        - Горах, прекрати строить из себя озабоченного подростка, ты же прекрасно знаешь, что тебе достаточно всего лишь свистнуть, и я буду в твоей постели. Знаешь… но не свистишь. Так что, прекрати и говори, что случилось.
        - Я не знаю, что случилось. Пару часов назад я проснулся от какого-то неясного чувства… Сам не знаю, что привело меня в Зал Откровений…
        - Да, не томи ты, старая перечница! Я истратил месячный запас Силы, чтобы прибыть сюда!
        - Артефакт Опознания ожил и… Оракул тоже. Вот, эту иллюзию он мне передал. - на низкий столик лег записывающий амулет. - Я не знаю, как это можно… понять! Смотрите, может быть вам что-то придет в голову, а я боюсь поверить в то, что увидел.
        Но маги уже не слушали своего товарища, жадно схватив амулет, они его активировали и спустя пару секунд выпали в прострацию. Долгие пять минут в зале царила полная тишина, маги жадно вглядывались в мутноватую картинку. Даже после того как иллюзия погасла, никто не осмеливался произнести хотя бы слово. Первой высказалась магесса.
        - А флаги-то не имперские…
        - Ага, но и не королевские…
        - Но это точно наша Академия…
        - Ты, Герата, как всегда очень наблюдательна. - язвительно заявил дедок, - Тяжело не узнать флаг над центральной башней.
        - Не язви, старый хрыч, лучше скажи что это может значить.
        - Я вам что, провидец, но… похоже, что Проклятию скоро наступит конец. Неужели ведьма сдохнет!?
        - Нет, друзья мои, скорее всего произойдет смена Династии.
        - Нет, Горах, если бы все было так просто… Нет, я не знаю, как это понимать! Вот только… ты Горах, замуровал себя в стенах Академии, ты, Шарк, похоронил себя среди льдов Севера, вас никто и ничто не интересует, а зря. Империя трещит по швам, мятежи и восстания идут одно за другим. Не знаю, слышали-ли вы о мятеже в провинции Каранко, бывшем королевстве, это почти в самом центре Империи, на границе с коронными землями… его вроде как подавили, вот только… провинции разрешено иметь свое знамя, свою армию и свои деньги, знамена Империи должны быть приспущены и… никаких налогов, а наместника сменит… посол. Как вам такое?
        - То есть, по сути, провинция становится независимой? Империя отступилась?! Герата, ты думаешь, что и у нас произойдет что-то похожее?
        - Я не знаю, в конце концов, Гардара последней из континентальных государств вошла в состав Империи, да и то… к тому были очень веские основания. Но, началось это не сейчас, а намного раньше. Некоторые даже говорят, что распад Империи начался ровно в тот момент, когда ее армия перешла границу с Королевством. Но, на мой взгляд, все это началось еще раньше. Вспомните, после странной и загадочной смерти имперского наместника в Лесном Царстве, нового там так и не появилось, а ведь с того момента прошло уже больше сотни лет. Нет, новые наместники назначались и даже отправлялись к месту службы, вот только никто из них до места так и не добрался. У коротышек та же самая история, разве что без смертей… ну не приживаются в Восточных Горах ставленники Империи, с ума, понимаешь ли сходят. Ну а про орков-кочевников юга и говорить нечего, они, по-моему, до сих пор так и не узнали, что где-то есть император, считающий их земли своими. Вот и получается, гномы на востоке, орки на юге, мы на западе, а с севера вообще, «земля неизвестная», после пары попыток исследовать ту часть Мира, ни одна экспедиция не
вернулась, даже флот, после пары десятков попыток, отказался от этой мысли. А еще и почти в самом центре Империи начались очень нехорошие брожения. Так что, могу сделать вывод, Империи приходит конец, возможно и со сменой правящей Династии, но это уже будет совсем не та Империи Так что, возвращаясь к вопросу, что за флаги на башнях… я считаю, что какая нам разница, главное, чтобы Проклятие было снято и Королевство вновь обрело силу и независимость.
        - Тут с тобой не поспоришь. Я тоже «за».
        - Ну, по крайней мере, у нас появилась надежда.

* * * * *
        Я стоял в стороне и с немалым удивлением наблюдал, какую резню устроили пара десятков солдат пиратам. Мне даже показалось, что тут что-то личное, ну не могут здравомыслящие люди с таким упоением резать себе подобных, вместе с женщинами и не обращая внимания на мольбы о пощаде. По крайней мере пару-тройку пленных всегда постараются взять, тут же, команду пиратского корабля вырезали под чистую. Когда я только-только разобрался куда забросила меня судьба, я подумал, что угодил в какой-то пиратский анклав, в нечто, на подобии земной Тортуги или Ямайки, сейчас же я очень сильно в этом сомневаюсь. Скорее всего я просто оказался в «не том месте и в не то время», наверное, город захвачен пиратами и сейчас идет его разграбление. Хотя, и против этого достаточно фактов. В общем, придется разбираться на месте, нужна информация и я, кажется, знаю, где ее получить. Вон, ко мне приближается командир сумасшедших вояк и какое-то грязное и нечесаное чудо в заношенной и такой же грязной мантии. Приблизившись и демонстративно показывая мне пустые руки, парочка не на долго замерла. Вояка смотрел на меня каким-то
странным взглядом, как бы силясь понять кто перед ним стоит, а вот его спутник, улыбаясь во все тридцать два зуба, достаточно низко поклонился и заговорил.
        - Господин, наверное, прибыл из далека? Могу я узнать имя столь отважного воина? - скрывать своего имени я смысла не вижу, поэтому решил пойти на контакт, надо ведь разобраться и понять, где я очутился.
        - Серж… барон де Сангре. - но меня прервал вояка.
        - Шумат, хватит чесать языком, надо немедленно уходить, пока крысы с остальных кораблей не разобрались что тут происходит и не взялись за оружие. Господин барон, я полусотник имперской армии, вам будет лучше пойти с нами.
        - На ваш город напали пираты? - решил я уточнить на всякий случай.
        - Ага, напали, полсотни лет тому назад, да вот решили немного задержаться. Надо уходить, поговорить можно будет и за пределами Старого Порта. Мы здесь слишком… намусорили, как бы гости не пожаловали.
        Через полтора часа мы, втроем, полусотник Салей, недоучившийся маг-боевик Шумат и я, сидели в каком-то запущенном трактире и вели неспешную беседу. От «угощения» полусотника, я отказался. Сомневаюсь, что даже с голодухи я позарился бы на те помои, что принесла нам симпатичная официантка. Где-то минут двадцать я боролся с голодом, а потом не нашел ничего лучше, как подозвать девушку и вручить ей серебряную монету с просьбой принести мяса, ну или рыбы, на крайняк. Надо было видеть, какими глазами официантка смотрела то на меня, то на лежащую на столе серебряную монету. В какой-то момент я заметил, что в достаточно оживленном трактире, повисла мертвая тишина. Полусотник молча выложил на стол свой меч, а мне прошипел, сквозь зубы:
        - Барон, уберите серебро, немедленно. Не вводите добрых гардарцев в искушение.
        - У меня нет меди. Если тут так реагируют на серебро, то что будет, если я выложу на стол золото?
        - Лучше уж золото, меньше проблем будет. - тут вмешался маг.
        - Салей, господин барон прибыл очень, - это слово он специально выделил, - издалека и не знает некоторых наших реалий. Я бы, на твоем месте постарался все ему объяснить.
        - Сам рассказывай, это ты у нас мастер языком трепать, а я немного по другому делу. - полусотник любовно погладил свой меч.
        Ну, маг и рассказал. Начал он очень уж издалека, по-моему, его рассказ охватил сразу, если не несколько тысячелетий, то уж пять-шесть веков это точно. Итак, Королевство Гардара… образовалось из нескольких крупных княжеств на побережье Великого Океана, а началось все с того, что в руки одного из Князей попал древний артефакт, который местные окрестили Хранителем. Каким-то неведомым способом, тогдашнему придворному магу Князя удалось его активировать и на княжество «снизошло благословление Богов». Каждый третий ребенок рождался с Даром, земля, расположенная на благодатных морских побережьях, давала по четыре урожая в год и процветала. Корабли княжества до самых дальних государств материка и даже пересекали Океан, а местный Князь славился своими громадными богатствами. Ну еще бы, золотые и серебряные рудники, огромные карьеры с драгоценными камнями, леса, кишащие дичью и реки, в которых из-за рыбы не видно было воды. Сильные и мужественные мужчины, прекрасные женщины, веселые и счастливые дети. Очень быстро слава о княжестве Гардара разлетелась по всему свету, соседи, несколько раз попробовав силой
урвать свою часть богатств княжества, как-то очень быстро закончились, а на месте Княжества появилось Королевство.
        Четыреста лет назад, ну или чуть больше, а может быть и чуть меньше, по повелению Короля была образована первая в Мире Магическая Академия. Под нее Король отдал старый княжеский замок, а для себя велел построить новый дворец, на одном из близь лежащих островов, не далеко от столицы. Маги и строители прекрасно справились с этой работой. Всего чуть больше года у них ушло на это. Вот только никто тогда не знал, что во время строительства они повредили темницу-гробницу какой-то древней твари. По крайней мере, именно такие слухи ходят в народе, ну а как там было на самом деле, сейчас никто уже и не знает.
        Само собой, что артефакт Хранитель переехал вместе с королем в его новый дворец. Нельзя сказать, что тогдашний Король был самодуром или тираном, нет, скорее даже совсем наоборот, он был человеком недалекого ума, хотя и прислушивался к словам своих советников, но не ко всем. Именно поэтому он и не обратил внимания на начавшие бродить слухи. Шли года и десятилетия, Королевство по-прежнему процветало, его армия и флот были непобедимы, даже Вечная Империя не раз и не два обломала об них свои зубы, а всякие мелкие государства так те и вообще и помыслить не могли противостоять Гардаре. В конце концов настал момент, когда на континенте осталось только два государства - Королевство Гардара и Вечная Империя Ромул. Обе Династии уже давным-давно переплелись, благодаря многочисленным бракам, так что, никто никого не опасался, а когда восемьдесят лет назад скончался Император, не оставив прямых наследников, на полном серьезе заговорили, что Король Гардары имеет наибольшие права среди всех иных претендентов на Императорский Трон. Но Король отказался, был он уже далеко не молод и совсем не горел желанием
взваливать на свои плечи проблемы Империи, которых было более чем достаточно,
        да и оставлять такое неспокойное наследство своим потомкам он тоже не хотел. В общем, после непродолжительной гражданской войны, в столице Империи сел новый Император и жизнь потекла по накатанной колее.
        Через десять лет старый Король благополучно скончался, на трон взошел его сын, достаточно мудрый и справедливый правитель. Но правил он совсем недолго, каких-то двенадцать лет. Смерть его была загадочна и неожиданно и вызвала множество вопросов. Кто-то говорил, что его отравили, кто-то говорил, что его умертвили с помощью магии, но родной брат Короля, занимавший тогда пост ректора Академии, развеял все эти слухи, сообщив, что Король помер своей смертью. Так на Престол взошел новый и последний Король Гардары. Молодой, избалованный, глупый и жестокий человек.
        Прошло всего шесть лет, когда однажды, во время охоты увидел он в долине девушку и забрал ее к себе в замок. Напрасно отец девушки умолял своего господина пощадить ее и вернуть родителям. Напрасно просили о том же ее братья и даже несчастный жених. Распоясавшийся Король держал ее в замке - сперва для постельных утех, а потом, когда она наскучила ему, для тяжелой и грязной работы.
        Одни говорят, что она вступила в сговор с ведьмой, пришедшей в замок для торговли целебными и приворотными снадобьями, и купила у нее страшный яд и вместе с ядом - заклинание. Другие утверждают, что во время своего заточения она встретилась с той самой Тварью, чью темницу так неосторожно повредили при строительстве дворца.
        Каждое полнолуние выходила пленница из своей комнаты и обходила весь замок. Она смачивала палец в яде и касалась каждого камня замковой стены, произнося раз за разом свое страшное заклинание. Все, чего касалась рука пленницы оказалось проклято. Но самое главное, она как-то смогла пробраться в сокровищницу и коснуться артефакта Хранителя, но тогда никто об этом не знал.
        Каждый раз она поднималась все выше. Сначала ей приходилось держаться за веревку, а потом, как говорят, веревка ей больше была не нужна - она лазила по отвесным стенам, как ящерица. Когда ее страшная работа была закончена, а случилось это в ночь на зимнее солнцестояние, она взошла на самую вершину башни. Там она опустила палец в склянку с ядом и взяла последнюю каплю смертоносного зелья. Этим ядом она отравила себя.
        Ее тело было найдено утром солдатами. Зрелище так напугало видавших виды воинов, что некоторые сошли с ума и бросились с башни на камни, вниз, а другие бежали из дворца, чтобы никогда больше туда не возвращаться.
        Говорят, молодая, и все еще привлекательная, несмотря на свои несчастья, женщина выглядела как древняя старуха. Она была безобразна и полна злобы. Яд сочился из ее пальцев, вытекал синими каплями из ее рта. Она была не жива и не мертва, не могла пошевелиться, но следила за каждым, своими выпученными, белыми глазами, и губы ее двигались, беззвучно произнося слова проклятий…
        А уже на следующий день вся Гардара, в полной мере, испытала на себе всю тяжесть Проклятия.
        Перестали родить поля, рыба ушла из прибрежных вод, одна за другой на страну обрушивались то моровое поветрие, то желтая лихорадка, то чума. Бешенство поразило животных, они отказывались работать и топтали погонщиков. Звери средь бела дня нападали на людей, настали дни смуты и голода. Но этого мало - тень проклятия пала на людские сердца, и каждый думал лишь о своем собственном спасении. Сила оставила магов, рудники, шахты и карьеры начали обрушаться. А через пару месяцев на Королевство обрушилась иная напасть - пираты с моря и разбойники всех мастей с суши. Такое ощущение, что их всех сюда что-то притягивает. Хотя почему «что-то», Проклятье и притягивает.
        За последующий год население королевства сократилось на четыре пятых, все кто мог, просто сбежали в Империю. Остались только те, кому некуда было податься, да и имперские легионы очень быстро перекрыли все границы, опасаясь, что вместе с людьми и Проклятие распространится по всему континенту.
        После этого прошло всего полгода, когда, сначала имперская армия перешла границы, а затем и флот вошел во все порты Королевства. Так гордое Королевство Гардара, стало нищей провинцией Вечной Империи на самых ее задворках. А спустя еще три года, к дворцовому острову подошел имперский корабль. С него на сошло три десятка сильнейших магов Империи и сотня лучших воинов. Императору на давал покоя артефакт Хранитель и несметные богатства королевского дворца. Сто тридцать человек зашли во дворец и не вернулись. Только спустя неделю, на побережье нашли полуживого воина, который прожил после этого только несколько часов. Маги успели его расспросить, пока он не сгнил заживо, прямо у них на глазах и никто ничего не смог сделать. Только благодаря ему стало известно, что бывший королевский дворец не так уж и не обитаем. В нем живет демон, ну или, если угодно демонесса. Она называет себя Калари. Что интересно, именно так звали ту несчастную, с которой все это и началось. Маги считают, что демонесса, оказавшись привязана к нашему Миру не смогла в нем выжить и заняла тело той девушки.
        - Если честно, - добавил Шумат, - люди уже привыкли, как-то выживают, существуют. Вот только, раз в год, в ночь зимнего солнцестояния, с острова приходят… те самые маги и воины Империи. Но это уже не люди, это живые мертвецы. И единственный способ отгородиться от них, это серебро. Именно поэтому, у нас серебро намного дороже золота. Единственный островок безопасности в королевстве, это Академия. Ее стены надежно защищены серебром и плетениями старых магов. Вот только преодолеть ее стены не могут не только посланцы демона, но и простые люди. Артефакт Академии запер ее двери и по легенде, откроются они только тогда, когда демон будет уничтожен и Проклятье спадет.
        - Ага, а тот кто убьет демона станет новым королем, а то и Императором. - с усмешкой сказал я. На что и маг и солдат улыбнулись.
        - Ничего подобного! Королем станет его сын, ну или дочь. Так сказал Оракул.
        - Что еще за Оракул?
        - А это еще один артефакт Академии. Кстати, это было последнее его пророчества. Провозгласив его, Оракул больше не отвечает.
        - А ты-то откуда знаешь?
        - Так ректор, он же дядя последнего Короля, герцог Кимирайский, до сих пор находится за ее стенами. Об этом все знают. Он отказывается покидать стены Академии, веря, что рано или поздно, Проклятье будет уничтожено и Академия вновь распахнет свои двери перед студентами. Говорят, что несколько преподавателей, так же, как и ректор остались в Академии и ждут.
        Откинувшись спиной на стену трактира, я задумался. Нет, безоговорочно в рассказ местного мага я, конечно же, не поверил. Слишком уж все это… сказочно звучит. Все эти проклятия, договоры с демонами и все прочее. Нет, в существование так называемых демонов, я верю, еще бы не верить, если я с ними уже встречался и не один раз и не в одном Мире. Да и в Проклятие, я тоже, пусть и с трудом, но готов поверить, хотя, скорее всего тут нечто иное, просто люди именно так объяснили сами для себя все произошедшее. Скорее всего, и тут наблюдается что-то подобное Прорыву на Острове, разве что в намного меньшем размере. Возможно, что в свое время магам, или кому-то еще удалось этот прорыв локализовать, может быть даже землякам Лекса и Профессора, а та Тварь, гробницу-тюрьму которой, якобы, потревожили, это было что-то наподобие защиты Острова, вот только магические действия при строительстве, наверное, реально что-то там повредили и в результате, Сущность, предназначенная охранять и защищать, вышла из-под контроля и каким-то образом ожила, обрела самосознание. Может быть даже и девчонка была и все с ней было
именно так, как и рассказал Шумат. Может быть ее, так называемые, эманации, и открыли сущности дорогу в этот Мир, она же и стала для нее «сосудом», вместилищем. Ведь пыталась же уже одна тварь проделать нечто похожее, вот только тело выбирала себе не подумавши, в результате чего, теперь и обитает на Острове, в совершенно другом Мире, да еще и в орихалковой клетке. А что это значит? Я еще раз прикинул свои шансы и свои возможности. Как-то воздействовать, повлиять на меня эта сущность не сможет, кольчуга из орихалка, за мой костюмчик из кожи, с которого любая магия как вода стекает, ей этого не дадут. Оружие и против демонов, и против нежити, да и против самой сущности, у меня имеется. Проблема только в тех самых, не живых и не мертвых магах и воинах, вот они и на самом деле могут стать проблемой. Хотя… что-то я не слыхал, чтобы мертвые могли противостоять огню, или, тем более, плазме. С последним, правда тут напряженка, но Шумат говорил, что он вроде как маг-боевик, надо у него поинтересоваться, что ему на этот счет известно.
        - Шумат, ты же маг, а что, всех этих магов и воинов никто и никогда не пытался упокоить? Ну там с помощью железа, серебра или огня.
        - Почему никто и никогда?! Их периодически прореживают. Сталь против них, правда, мало что может, а вот серебро, или боевые плетения из Школы Огня… Горят они за милую душу. Поэтому они периодически и наведываются в города и деревни, хватают людей. На следующей недели вот ждем. Пару месяцев назад, говорят, они опять в Академию залезть пытались, так много их там под ее стенами пеплом осыпалось. - тут Салей грохнул кулаком по столу и с горечью произнес.
        - Сколько раз к Императору обращались за защитой! Полсотни магов, владеющих магией Огня и от этой нежити и следа бы не осталось, а Тварь только во дворце, да на острове сильна, на материк она и не суется! Так нет, ни разу не помог!
        Ну что же, вот и еще один камешек на мою чашу весов. В конце концов, сбежать я всегда смогу, слова Профессора, насчет того, что, единожды ступив на Дорогу с артефактом Врат в руках, с нее уже не сойти и она будет везде и всегда со мной, я запомнил крепко. А открыть портал и шагнуть в другой Мир, если совсем уж прижмет, не проблема. Эх, где наша не пропадала! Рискну. Но соваться просто так в пасть к демону я не собираюсь, надо бы у кого-нибудь получить «квалифицированную консультацию». А кто у нас тут такой умник? Правильно, тот, кто все это время варится в здешнем котле, кто знаком, не понаслышке, и с возможностями местных магов, и с возможностями неведомой твари, конечно же несгибаемый ректор Академии, вот к нему и направимся.
        - Салей, а как до этой вашей замечательной Академии добраться? Что-то мне очень с ее ректором поговорить захотелось. Авось, чем смогу помочь
        Мои собутыльники только-только начали приходить в себя и уже даже открыли рот, чтобы хоть что-то ответить, когда двери таверны с грохотом рухнули и в них ворвался какой-то юродивый в грязно-серой хламиде.
        - Срочное сообщение из Столицы! Над Академией сигнальные флаги! Оракул проснулся и артефакт Академии тоже! Освобождение близко!
        Не знаю, как от поднявшегося рева не рухнули стены трактира. Все присутствующие бросились обниматься, что-то радостно орать. Только в нашем углу царила тишина. И полусотник и маг смотрели на меня теперь как-то совсем по-другому, будто бы я как-то к этому причастен. Я даже выставил перед собой руки и заявил.
        - Не-нет, я тут не причем! Это они сами!
        - Уходим от сюда, быстро! Нечего время терять, раз хочешь поговорить с ректором Горахом, надо тебе такую возможность предоставить. Что-то мне подсказывает, что совсем простой и никчемной ваша беседа не будет и я хочу в ней поучаствовать. Может быть и еще где пригожусь.
        - Да, не будем задерживаться, мне тоже кое-что прихватить с собой надо. Долго хранил, да видать пришло время. - кивнул маг солдату.
        - Так вы что, со мной что-ли собрались? Я же только спросил, как добраться до Академии и ее ректора!
        - Я не знаю, откуда ты появился, барон, и Шумат не знает, но то, что ты чужак, это видно за десяток стадий. То что ты прекрасный воин, мы уже имели счастье убедиться. Шумат говорит, что ты еще и маг, хотя и не обученный, нет у тебя какой-то там «упорядоченности Стихий», вот только глубже заглянуть он не может, говорит вокруг тебя какой-то непроницаемый барьер, а может быть ему просто знаний не хватает. А тут еще и это, - полусотник махнул рукой в сторону беснующейся от радости толпы, - я слишком долго ждал, чтобы упустить такой момент. Так что, да, я с тобой.
        - Ну а меня можно было и не спрашивать. Я бы и сам давно попробовал, да все смелости набраться никак не мог. А теперь вот набрался. Ну так что, так и будем сидеть, или все же пойдем? Я знаю одного пространственника, он нам за пару серебряных монет портал в столицу откроет. К утру будем на месте.
        Если честно, то у меня уже пару раз мелькнула мысль оставить этот Мир, пройти чуть дальше, ну или чуть в сторону, по Лестнице Миров. Прикинув и так и сяк, я уже понял, что особого толка в посещении этого Мира не будет. Да, судя по всему, в свое время, изучение магии тут поставили, скажем так, на научную основу, вон, даже недоучившийся студент сразу понял, что хотя возможностей у меня и силы более чем достаточно, пользоваться я ими не могу и не умею, даже теорию какую-то под это подвел. А ведь, что скрывать, овладеть «тайнами магии», пусть даже на самом минимальном уровне, я смерть как хочу и ради этого готов рискнуть, и не один раз. Единственное, что меня остановило от того, чтобы поискать счастья в другом Мире, это наличие какой-никакой Академии и минимального преподавательского состава, да и просто стало интересно, что там за Тварь такая, что смогла, практически, уничтожить целое государство. Вот и пообщаемся с этим ректором и его подчиненными. Если он конечно соблаговолит. Ну а потом уже буду решать, или здесь задержусь, или дальше пойду. Да и нет никакой гарантии, что в следующем Мире ситуация
будет намного лучше, а здесь шансы есть и неплохие. В общем, будем посмотреть и если что… я впишусь, благо, опыт есть.
        Сперва мы посетили казармы расквартированных в городе легионеров. Тут все прошло быстро и по военному четко. Полусотник почти в уведомительном порядке поставил своего командира в известность, что срочно убывает в столицу и этого оказалось вполне достаточно. Правда, провожали его как на эшафот, каждый встречный-поперечный норовил пожать руку и пожелать удачи, спасибо, что хоть торжественное построение не устроили, не знают здесь, наверное, подобного выверта воинской мысли.
        Потом мы посетили жилище мага. Именно жилище, а не дом, потому как назвать эту халупу домом, через чур, так скажем. Еще добираясь до жилища мага, мы услыхали какой-то шум, крики и визги, но я тогда не придал этому значения, а вот мои спутники явно занервничали, хотя и старались не показывать виду.
        Сборы Шумата были еще более скорые, чем у Салея, да и прощаться ему ни с кем не надо было. Он просто покидал в мешок какие-то финтифлюшки, достал из-под пола пару пузырьков с какой-то гадостью и вытащил из старого сундука, хоть и старую, но вполне себе еще целую мантию ярко-алого цвета, отороченную голубой каймой, в которую тут же и переоделся. Теперь наш путь лежал к знакомому Шумата - магу-пространственника, я так понимаю, что тут так называют магов, способных открывать, ну или строить, кому как нравится, порталы. Да я только ради этого умения готов перебить всех демонов этого Мира!
        На мои попытки выяснить о маге, к которому мы идем, побольше, Шумат отреагировал как-то странно и мне кажется, что идея воспользоваться его услугами, нравилась ему все меньше и меньше. Наш маг-недоучка начал нервничать, пытался что-то мне объяснить, но постоянно сбивался с мысли, начинав рассказывать с каким прекрасным профессионалом нам предстоит познакомиться. Тут уже не вытерпел Салей.
        - Шумат, так ты нас что, к Каре ведешь? Так скажи его милости все как есть, так мол и так, маг, к которому мы идем не совсем человек, точнее совсем не человек и сразу рубить его не надо.
        - Не человек? А кто?
        - Демон она. Снежный демон. - ответил Шумат.
        - Она?! Так твой знакомый маг - женщина?
        - Ну… да. А что, господин барон, то что она не человек вас не смущает?
        - А должно? Да и встречался я уже с представителями ее народа.
        - Что?! Этого не может быть! Она попала в наш Мир совершенно случайно, произошла какая-то ошибка, портал сработал не так как было нужно… Таких как она в нашем Мире больше нет!
        - Ну так то в вашем… Шумат, расскажи мне об этой Каре.
        - А что рассказывать… До ее появления мы и не знали, что магия пространства настолько сложная и разносторонняя штука. Попала она к нам где-то лет за пять до… до Проклятия. Говорила, что у себя она была студенткой такой же Магической Академии, и тот опыт, в результате которого она у нас оказалась, должен был стать ее дипломной работой. Ректор Горах сразу сообразил, какой брильянт к нему попал и сходу предложил ей всю кафедру пространственной магии, дом в столице и по истине королевское содержание. Выхода у Кары не было и она согласилась. В общем до самого того момента как ворота Академии закрылись, она учила студентов, причем всех, независимо от предрасположенности к той или иной стихии. Я тоже проучился у нее на факультете почти год… к сожалению, этого очень мало, чтобы освоить, да даже просто понять, ее искусство, так, теоретические основы, не более. Хотя она не единожды подчеркивала, что сама была только студенткой и до настоящего мага-пространственника ей очень и очень далеко. Да и открыть портал «куда-угодно» она не может, только по заранее известным маякам. Но в столице у нее таких маяков
предостаточно, так что, доставит она нас со всем прилежанием, главное, господин барон, не обижайте ее. Ну и… ничему не удивляйтесь.
        Ага, «ничему не удивляйтесь», какой там! «Удивляться» я начал в тот самый момент, когда Шумат сообщил нам, что мы на месте. Представьте себе, маленький, почти полностью развалившийся домик, в котором не то что окон и дверей, крыши и той нет, а прогнившие стропила давно уже рухнули, заодно завалив и одну из стен. Единственное, что еще было более-менее целое, это корявый заборчик и болтающаяся на ржавых петлях калитка. Ничтоже не сомневаясь, именно к этой калитке маг нас и подвел. А потом он ее просто… закрыл, накинув что-то вроде ременной петли на одну из досок калитки и затянул ее. После этого, ничуть не смутившись, начал что-то рисовать на грязной калитке. Только в этот момент до меня дошло, что прямо на моих глазах творится какая-то волшба. И я оказался прав. Теперь уже наблюдая за магом с помощью истинного зрения, я видел, что его затейливый рисунок на калитке постепенно заполняется энергией, становясь объемным, он как будто раскручивался, на подобии часовой пружины, постепенно превращаясь в воронку.
        Весь мой романтично-магический настрой сбила моя нейросеть. Которая совершенно спокойно сообщила, что обнаружен энергетический модуль, являющийся дополнением для сложносоставного модуля «Га». Его структура скопирована и начата синхронизация с основным модулем. Вот как так-то, до этого все эти «модули» представляли из себя нечто вещественное, предметное, будь то пластины из какого-то дворца или храма, или артефакт открытия Врат с Картой, а теперь какой-то энергетический модуль? Это что же за хрень такую засунула Куколка в мою голову, что она не замечает разницы между реальным предметом и какой-то магической руной, или чем там еще? Додумать я не успел. Воронка стабилизировалась, и маг произнес:
        - Прошу. - после чего первый шагнул в нее. Уговаривать меня не пришлось, я сделал шаг вперед и какая-то неведомая сила буквально всосала меня в воронку.
        Ну что сказать… принимая во внимание, что походить через самые разные порталы мне уже доводилось, то эта их Кара и на самом деле студентка, причем не самая прилежная. Если это подобие портала ее изобретение, а не попытка, уже местных магов, как-то приспособить ее знания для себя. Никакой пленки, никакого мгновенного перехода, ничего такого не было. А был полет, самый настоящий полет в какой-то энергетической трубе, причем трубе дико сложной, выписывающей такие замысловатые кренделя, что я просто диву даюсь, как она умудряется сохранять свою целостность и какие энергетические затраты ей для этого нужны.
        Как пробка от шампанского я вылетел с другой стороны. Только прекрасная реакция помогла мне не врезаться в быстро отползающего от меня Шумата. Она же помогла мне и увернуться от вылетевшего вслед за мной Салея.
        Когда мы все более-менее утвердились на ногах, наш недомаг зажег небольшой магический светильник, давший нам возможность осмотреться. Судя по удивленно-недоумевающей физиономии Шумата, местом нашего «приземления» он удивлен не меньше чем я. Мы оказались в каком-то каменном мешке и что-то мне подсказывает, ни окон, ни дверей тут нет и никогда не было. Да и стены этой камеры, даже моим стальным лбом не пробьешь, потому как расположена она где-то в самом сердце какой-то, совсем немаленькой, скалы. А потом потекли минуты и часы нашего заточения. Салей постоянно кидал на своего приятеля злые взгляды и на меня немного виноватые, дескать, извини, барон, накладочка вышла. Шумат же все это время пытался что-то там магичить, но даже мне было ясно, что у него ничего не выходит. Стоило ему только нарисовать какой-то орнамент и начать заполнять его энергией, как его рисунок моментально расплывался, а энергия уходила куда-то в сторону, без остатка пропадая в стенах или в полу.
        Так прошло почти три часа, когда на одной из стен образовался уже знакомый мне овал портала и нашу камеру посетил гость. Ну слава всем Богам, на этой зоне свидания разрешены.
        - Ну ни хрена себе Снегурочка! - только и смог я выговорить, разглядев кто к нам пожаловал.
        - Шумат, идиот ты козлячий, ты что творишь! Ты какого хрена полез в нестабильный портал! Да еще и дружков своих с собой прихватил! Ваше счастье, что я успела создать этот карман, а то размазало бы вас по всем Восточным Горам мелким слоем! Ты кого ко мне приволок?! О, Салей, и ты тут, а кто это с вами, кто мне все настройки сбил? Шумат, ты кого привел?! - мне показалось или нет, но в голосе Снегурочки явно зазвучал страх. - А ну, все быстро за мной! Плетение вот-вот разрушится! - и не дожидаясь нас, магесса буквально нырнула в окно портала. Ну и я не стал заставлять себя упрашивать, сиганул следом.
        Прошло, наверное, секунд десять, прежде чем из окна портала показался Шумат, а за ним и Салей. За это время я толком не успел ничего сделать, ни осмотреться, хотя и почувствовал, что на этот раз занесло меня куда-то в горы и судя по всему достаточно высокие, некоторый недостаток кислорода ощущался вполне отчетливо, да и в сон начало клонить, ни тем более разглядеть нашу хозяйку, а поглядеть тут было на что. Жаль, что все это время магесса старалась держаться от меня подальше, а когда появились мои спутники, все время вставала так, чтобы между нами кто-то находился.
        Не обращая внимания на словесные кружева, что начал плести Шумат, объясняя цель нашего появления, я разглядывал окружающую меня обстановку. А посмотреть было на что, огромный зал, метров под тысячу квадратных, ненавязчиво разделенный на несколько зон. По едва заметным признакам я понял, что сейчас мы находимся в «рабочей» зоне, соседствовала с ней гостевая, чуть дальше располагалась кухонная, рядом с той, небольшая библиотека, граничащая с обширным бассейном, за которым стояла огромная, даже не двуспальная, а какая-то десятиспальная кровать, чуть мутноватое зеркало, по истине гигантских размеров и пара вместительных сундуков. При достаточно скудном освещении, больше рассмотреть мне не удалось, а воспользоваться возможностями нейросети я почему-то не решился. Да и вообще, если честно, то я почему-то избегаю пользоваться нейросетью там, где без нее вполне можно обойтись, как, например, в данном случае. Разглядев, как смог, скажем так «горизонтальную» часть зала, я поднял глаза вверх и обомлел. Стены зала вздымались на десятки метров вверх, постепенно сходясь где-то наверху, этакий огромный конус,
под самой вершиной которого висит большой светящийся шар красного цвета. Немного непривычный спектр освещения он дает. Но не это меня поразило. Где-то начиная метров с трех, все стены были покрыты завораживающей в своей красоте каменной резьбой, в которую были очень искусно вделаны узкие, но очень высокие окна. Я так увлекся разглядыванием красот этого зала, что даже не услышал адресованный мне вопрос.
        - Что, Шумат, извини, задумался.
        - Господин барон, госпожа Кара спрашивает, с какой целью вы хотите попасть в столицу?
        - Хочу поговорить с ректором Академии по вопросу обучения. Ты же знаешь. Госпожа Кара, вы не ответите мне на один вопрос, кто создал всю эту красоту? - я обвел руками вокруг.
        - Гномы, господин барон, гномы. Эти существа оказались очень талантливыми и очень тонко чувствующими красоту окружающего нас Мира. Люди зря их недооценивают, считая, что они способны только рыть шахты и ковать оружие. Вы бы видели их подгорные города… вот где настоящие чудеса!
        - Как же вам удалось с ними договориться? Насколько я знаю, гномы очень неохотно идут на контакт с представителями иных рас.
        - Еще одно заблуждение! Гномы очень общительны и любят веселиться. Просто… все почему-то привыкли смотреть на них свысока, считая чуть-ли не дикарями, стараются пнуть или обмануть, при каждом удобном случаи. А такое отношение никому не понравится, вот и выработалась у них привычка, не лезть на глаза. А договориться с ними очень легко, будьте с ними честны, не пытайтесь обмануть или обмишулить. Плюс ко всему, у нас с ними взаимовыгодное сотрудничество. Вы же знаете, что гномы практически не способны к магии, а потребности в ней, у них ничуть не меньше чем у других разумных, а может быть даже и больше. Жизнь в подгорных городах совсем не сладкая, недостаток света, воды, продуктов, да вообще всего. Я помогаю им, а они платят мне в силу своих возможностей, которых у них очень и очень много.
        - Еще один вопрос, позволите?
        - Спрашивайте, барон.
        - Этот огромный светящийся шар… это имитация, э-э-э… иллюзия, светила вашего родного Мира?
        - Да, свет этой иллюзии наиболее комфортен для меня.
        - Жаль…
        - Почему же, господин барон?
        - В одном из своих путешествий я встречался с разумными, которые так же как и вы называли себя «снежными демонами», вы даже внешне очень и очень похожи, хотя теперь я вижу и отличия, причем достаточно существенные.
        - Ну, на самом деле моя раса называется немного иначе, «снежные демоны», это наиболее близкое по смыслу определение.
        - Я так и подумал. Прошу прощения, если чем-то вас обидел.
        - О нет, что вы, барон, мне очень приятно с вами познакомиться. Знаете-ли, очень грустно осознавать, что ты совсем одна и навряд ли когда сможешь встретиться с представителями своей расы. Ваше появление дало мне надежду и силы не опускать руки, искать дорогу домой, пусть на это могут уйти и десятки, если не сотни лет. А вот я вас, пожалуй, разочарую… обучение в Академии вам, вряд ли, будет доступно.
        - Да, я знаю о некоторых проблемах, с которыми столкнулся этот Мир. Но последние события дают мне надежду.
        - Да, я слышала, что артефакт Академии вновь ожил. Проблема не в этом, проблема в вас, точнее в уровне вашей Силы…
        - А что с ней не так? Мне все и постоянно твердят, что я почти выдающийся маг.
        - Тут вы правы, Силы в вас более чем достаточно, на парочку архимагов хватит и еще на пяток магистров останется. Дело в ее исключительной разноплановости. Из-за своего универсализма, вы не сможете пользоваться тонкими плетениями, ваш предел - это плетения первого, ну может быть простые плетения второго уровня. Все что сложнее просто будет выгорать. Мне жаль.
        - Да-а-а… неожиданно. И все же, я бы хотел попробовать. Вы мне поможете?
        - Вы знаете, наверное… помогу. Я даже отправлюсь в столицу с вами. Мне очень интересно, как на вас отреагирует ректор Горах. Он тоже универсал, правда, намного слабее вас, но он очень много знает, да и опыта ему не занимать, может быть он что-то и придумает…
        - Госпожа Кара, вы сможете открыть портал прямо в академию?
        - К сожалению нет. Территория Академии полностью закрыта. Взломать барьер конечно можно, но у меня для этого слишком мало Силы. Если честно, то с порталами в столицу, вообще все плохо, слишком близко к ней расположен Остров. Я много раз пыталась ставить там маяки, но они очень быстро разряжаются. А ставить на них еще и защиту, это значит привлекать внимание слуг демона. Так что, нам придется воспользоваться гостеприимством гномов. У них там есть небольшая торговая фактория, а у меня есть настроенный на нее портал.
        - Ну, хоть так. Небольшое путешествие по городу, я думаю, нам не повредит.
        - Барон, я списываю ваш оптимизм на то, что вы многого не знаете и не понимаете. Во-первых, легкой «прогулки» по городу не будет, во-вторых, мало добраться до Академии, надо еще как-то попасть в саму Академию. Не думаю, что ректор Горах спит и видит, как бросается вам навстречу, выламывая ворота и снимая всю систему защиты.
        Сборы магессы оказались очень недолгими. Меня вообще удивляет и восхищает способность местных, молниеносно принимать решения и так же быстро претворять их в жизнь. На этот раз я переходил предпоследним, следом за мной шел только Салей, а первой ушла Кара.
        Фактория гномов встретила меня тишиной и, слишком уж знакомым, сладковатым запахом крови и разложения, который, после чистейшего горного воздуха просто сшибал с ног. Судя по угрюмым лицам Кары и Шумата, им этот запах тоже знаком и не понаслышке.
        Из горной обители магессы, мы перешли в небольшое помещение, приметно десять на десять метров, без окон и дверей. Хотя, вру, одна дверь, здесь все же есть, невысокая, придется наклоняться, чтобы пройти и достаточно узкая. Ну оно и понятно, гномы для себя делали, чтобы затруднить неожиданное нападение, попробуй-ка, протиснись в этакую щель.
        Перешедший следом за мной Салей, почти бесшумно обнажил свой меч и тенью метнулся к двери. Я не понимаю таких предосторожностей, если судить по запаху, то живых здесь уже нет, а мертвым, как минимум, уже сутки. Не смотря на скептицизм, я незаметно поменял свой комплект вооружения. Орихалк это конечно хорошо, мифический металл и все такое, но мои клинки мне как-то «ближе к телу» и больше по душе. Просочившись сквозь двери, полусотник чуть слышно свистнул, мгновение и Шумат был уже возле него, следом за ним скользнул и я, Кара прошла замыкающей.
        «Небольшая торговая фактория» гномов, в реальности оказалась достаточно крупным подземным сооружением, похожим на усечённую ступенчатую пирамиду,
        только, перевернутую вверх основанием. Мы прошли пять этажей, каждый следующий из которых, был больше предыдущего и везде видели одну и ту же картину. Трупы и трупы, разорванные на части, выпотрошенные и изуродованные. Гномы мужчины, гномы женщины, гномы дети, никого не пощадили. Мы проходили через жилые помещения, через складские и производственные. Запасы продуктов оказались залиты кровью, на слитках драгоценных металлов, на мешках с драгоценными камнями, на грудах доспехов, ящиках с мечами и арбалетными болтами, на кипах копий… везде была кровь и тела павших. Тех, кто пришел сюда и убивал всех подряд, не интересовали ценности, им не нужны были сокровища гномов, им нужны были их жизни и ничего больше. Несколько раз мы натыкались на импровизированные баррикады. В таких местах и гномам удавалось взять жизни нападавших, правда, платили они за это огромную цену, за одного убитого по два-три десятка своих жизней и это на более-менее подготовленных позициях…
        Возле первого же попавшегося нам трупа нападавшего, столпились все. Судя по удивленным возгласам, и небольшой растерянности, ничего, точнее, никого подобного никто из моих спутников раньше не встречал и даже не слыхал. Да и я, хотя и побродил по самым удивительным дорогам, но никогда не встречал хоть чего-то мало-мальски похожего. Хотя…
        Создание это напоминало человека, но было, даже по моим меркам, очень высоким, не по-человечески худым. Длинная, узкая, безволосая голова казалась головой хищника. Маленькие, прижатые к черепу и очень острые уши, помутневшие после смерти глаза, слегка раскосые, необычного желтого цвета. Нос узкий и крючковатый, как клюв хищной птицы. Рот напоминал глубокую рану. Искривленные в гримасе агонии узкие губы, покрытые засохшей пеной, обнажали три ряда острых как иглы, слегка загнутых, зубов. Кожа плотная и на удивление прочная, по крайней мере, обычный стальной кинжал так ее и не прорезал, лишь оставив неглубокую царапину, коричневого оттенка, покрытая редким жестким волосом.
        Но все же чудовище, внешне, напоминало человека. Широкие сильные плечи, худая шея, длинные мускулистые руки. Все пальцы вооружены большими кривыми, сантиметров пятнадцати длинной, когтями, как у кошек выдвигавшимися из подушечек. Грудь этого существа была удивительно мерзкой, словно корабельный киль, от которого назад уходят ребра. Длинные паучьи ноги, хотя, скорее лапы, заканчивались большими, цепкими, похожими на ладони, ступнями, и большой палец противостоял остальным - как у человека. Однако самое необычное у этого удивительнейшего существа, была, его спина. Прямо из плеч росли два огромных крыла, чем-то похожие на крылья бабочки, но эти представляли собой натянутую на костный скелет кожу. Начинались они чуть ниже плечевых суставов и кончались, не достигая узких бедер. Длиной они, как я прикинул, были около пяти метров.
        Я даже поднял чудовище, подержал его на весу, невольно вздрагивая от омерзения, когда прикасался к гладкой кожистой пленке крыльев. Весило оно много меньше того, что можно было бы ожидать, принимая во внимание его рост, явно больше двух метров и размеров. Наверняка, его кости подобны птичьим и пустые внутри, а в теле нет ни капли жира, но проверять это, мне категорически не хочется.
        Кто-то может сказать, что не узнать летучую мышь, это надо быть полным идиотом. Вот только ничего, кроме строения крыльев, в этом существе летучую мышь не напоминало. Мне на ум пришли строки из когда-то, очень и очень давно прочитанной Одиссеи, когда Гомер описывал мифических гарпий, забрасывающих проходящие мимо корабли камнями и топящих их. Это уже много позже, в средневековой Европе их изменили до неузнаваемости, превратив в птиц с человеческой или звериной головой.
        К тому моменту, когда мы добрались до последнего, пятого этажа этого сооружения, нам уже стало окончательно ясно и понятно, что живых тут нет, ни друзей, ни врагов. Поэтому последние комнаты мы осматривали спустя рукава, больше для очистки совести и для самоуспокоения. Но и в этих условиях мои спутники предпочитали держаться, по возможности, вместе. Только я постоянно то отставал, то наоборот, уходил вперед. Наверное, именно поэтому мне и посчастливилось, в какой-то момент времени я остался совершенно один, ничьи разговоры мне не мешали, никто не требовал срочного внимания. Осматривая очередную комнату, я расслышал чуть слышный стон. Он шел откуда-то из-под кучи наваленных в углу кож, сырья для дешёвых доспехов. Мне потребовалось всего пару минут, чтобы сориентироваться и раскидав эту груду, вытащить на свет тело. Это была молоденькая девочка, лет четырнадцати. Замотанная в какие-то тряпки, едва прикрывающие ее худенькое тельце. В груди ее торчал кинжал, но она еще была жива. Криками я привлек внимание своих спутников. Едва появившись в комнате, они сразу поняли в чем дело. Шумат не рассуждая и ни
о чем меня не расспрашивая, начал копаться в своем мешке, а Салей ухватился за рукоятку торчащего в груди кинжала, примерился и был готов выдернуть его в любой момент, от только дожидался сигнала от мага, который искал в своем мешке лечебный амулет. Только Кара осталась чуть в стороне, как-то подозрительно вглядываясь в девочку, как будто чего-то не понимая. А потом, практически одновременно, Салей выдернул кинжал, Шумат прижал к ране какой-то камушек, а Кара закричала:
        - Нет, не трогай нож! - этот крик заставил полусотника растерянно замереть. Зато Шумат, едва только глянул на зажатый в руке солдата клинок, отшатнулся и как стоял на коленях, так, на четвереньках, и попытался отползти подальше. Кара уже что-то там магичела, а я разглядывал девушку, когда она начала стремительно меняться. Весь облик девушки страшно изменился. Хоть и грязные, и не чесаные, но все же густые и красивые волосы превратились в седые редкие космы. Высокий и чистый лоб рассекли бесчисленные морщины. Дивные глаза, глубокого синего цвета, выцвели и оказались обезображены катарактами. Щеки потемнели и отвисли, зубы выпали, обнажая черные десны. Руки ссохлись, и весь облик ее стал напоминать небрежно обтянутый кожей скелет. Несколько секунд замершая… мумия в изумлении смотрела на меня, на себя, а затем лицо ее исказилось болью и ненавистью, в глазах загорелся огонь злобы и она с полузадушенным воплем, скорее походившим на крик обиженного ребенка, внезапно, прямо с пола, из лежачего положения, как-то невозможно изогнувшись, прыгнула на меня.
        Я едва успел откатиться в сторону, как на том месте, где я сидел всего одно мгновение назад раздался отвратительный скрежет. Это когти чудовища процарапали камень пола, оставляя на нем глубокие борозды. Сама-собой в моей руке появилась шпага. Ее кончик внимательно отслеживал каждое движение этого существа, постоянно оставаясь направленным ему прямо в сердце, ну, по крайней мере в то место, где оно должно быть у человека.
        Чудовище, шипя и рыча, словно животное стоя на четырех конечностях, начало медленно меня обходить, выжидая момента для прыжка. Ото оказалось его ошибкой. Молнией сверкнул кинжал и впился ей в спину, перерубив позвоночник. Рука старого легионера не дрогнула, послав кинжал точно в цель.
        Существо еще пыталось встать, извивалось и дергалось, но подобие жизни стремительно покидало его тело. Несколько секунд и чудовище замерло. Я подумал, что все кончено и хотел рассмотреть его поближе, когда глаза твари внезапно распахнулись. Только теперь они были не выцветшие и заполненные катарактой и не ярко-синие как у девочки, теперь это были два черных омута. Тонкая, обтянутая пергаментно-серой кожей рука поднялась и крючковатый, с черным когтем на конце палец указал на меня. А из пасти, вместе с шипением и рычанием раздались слова:
        - Я знала, что ты придешь. Я долго ждала. Теперь ты умрешь, а я обрету истинную и полную свободу. Этот Мир станет моим. И не надейся, теперь ты не сможешь сбежать, я найду тебя везде, куда бы ты не сбежал! Даже в другом Мире я буду преследовать тебя. Я жду! А чтобы ты поторопился, я каждую декаду буду посылать в этот Мир своих детей…
        9 глава
        Глаза твари закрылись, костлявая рука упала, тело еще раз дернулось в агонии, но в помещении еще очень долго звучал каркающий хохот.
        Если честно, то я ничего не понял из этого странного спича. Кто-то знал, что я появлюсь в этом Мире, более того, ждал меня и рассчитывает убить, причем ничуть не сомневается в своих возможностях и абсолютно уверен, что я сам приду на заклание. А как может быть связана моя смерть и обретение свободы этим «кем-то»? вопросов море, а ответов… ответов как всегда нет.
        Одного взгляда на лица моих спутников хватило, чтобы понять, что они тоже в полных непонятках. Ага, в непонятках, все кроме Кары. Эта магесса-демонесса смотрит на меня и эмоции прямо-таки бурлят на ее лице. Тут и восторг, и страх, любопытство и жалость, презрение и восхищение. Мне стало абсолютно ясно, что ей что-то известно, но делиться своими знаниями или догадками она совсем не торопится, поэтому я решил задать вопрос в лоб.
        - Госпожа Кара, а что это, собственно говоря, такое было? Я же вижу, что для вас это не стало шокирующим, чего-то подобного вы и ждали. - но вместо ответа я услышал вопрос, вопрос достаточно неожиданный и, по-моему, неуместный.
        - Скажите, барон, как вы оцениваете наши шансы убить вас здесь и сейчас? - я даже растерялся, хотя внешне и оставался совершенно спокойным. Всего несколько секунд мне потребовалось чтобы прийти в себя.
        - Мало отличимыми от нуля, Кара. - решил я сблефовать.
        - Я так и думала. Для таких как вы ничего не значат жизни и страдания разумных, для вас это всего лишь развлечение. Вы приходите в Мир, развлекаетесь, смущаете души и умы, а потом уходите и вам совершенно неважно, что будет после вашего ухода. Вы ведь и сейчас можете уйти, просто раствориться во множестве Миров и вам плевать, что эта тварь, это проклятие из Нижних Миров последует за вами, уничтожая их. Вы знаете, что она вас не сможет настигнуть, а только будет идти по вашему следу, неся Хаос и смерть.
        - Госпожа Кара, о чем вы говорите? Почему вы обвиняете господина барона? - задал Салей вопрос, который и меня очень интересовал, ведь тут как в старом кино «ничего не сделал, только зашел».
        - Салей, Шумат, позвольте вам представить… Странник, Игрок, Предвестник, Проклинающий, Разрушитель… - магесса повела в мою сторону рукой, - У этих существ огромное количество имен, в каждом Мире их называют по-своему и поверьте мне, ни в одном из них не вспоминают о них с теплотой и благодарностью. Эти существа обладают уникальной способностью, они ходят между Мирами, они вечны и, некоторые считают их даже бессмертными, они маги неимоверной силы, их знания практически безграничны. Ни мудрецы, ни воины и даже целые армии, никто и ничто не может их остановить… кроме… кроме их сородичей. Есть Миры, куда даже этим существам ходить не следует, там они теряют свою Силу, теряют свои возможности и единственный, для них шанс вновь их обрести, это выследить и убить своего сородича, поглотить его душу, а вместе с ней и суть, и сущность. Сейчас в этом Мире сложилась уникальная ситуация, Жертва сама пришла к своему Палачу. Я не знаю, откуда в вашем Мире взялся один из Низвергнутых, скорее всего даже не он сам, а его Душа, но у нас есть шанс стать свидетелями грандиозной битвы. Вот только останется-ли хоть
что-то от вашего Мира после нее. - и маг и воин постарались отодвинуться от меня подальше, а я с интересом слушал откровения демонессы. - Нет, вы не подумайте, Странники они не плохие, но и не хорошие, они просто есть, как гроза, как смерч, как шторм и засуха. Они просто бродят по Мирам, без какой-то определенной цели, они не ставят перед собой задач на разрушение того или иного Мира, это просто их Суть. Я права, барон?
        - Госпожа, я восхищен и поражен… такая занимательная сказка, такие глубокие познания основ Мироздания и у кого, у недоучившейся студентки факультета пространственной магии. А вы не задумывались, о том, что то же самое можно сказать и о вас. Ведь ваше описание подходит вам куда больше, чем мне. Я появился в этом Мире совсем недавно, а вы незадолго до обрушившегося на Королевство Проклятия? Вы утверждаете, что ваше появление в этом Мире совершенно случайно, результат ошибки, но при этом, вы даже не попытались покинуть его. А может быть попытались… но у вас ничего не вышло, зато в этом Мире появилась та самая Тварь, что и наслала Проклятие? Может быть именно ее присутствие здесь не дает вам его покинуть?
        - Тварь указала на вас, барон… и именно вас она попыталась убить… - чуть испуганно сказал Шумат.
        - Да? Может быть, но у меня за спиной, правда чуть в стороне, стояла именно Кара, а бросилась она на первого, кто оказался к ней ближе. И еще одно, я в первый раз слышу об этих самых «Странниках», а вот ваша подруга, она явно в курсе. Не слишком-ли глубокие познания для недоучившейся студентки, тем более, как она сама признает, не самой выдающейся? - а вот тут я сбился. Неожиданно пришедшая в голову мысль не дала мне закончить.
        А ведь в чем-то эта Кара права. Каждый Мир, куда я вольно или невольно попадаю, в результате огребается по полной программе. Даже самое мое первое «попадание», окончилось гражданской войной сразу в двух Империях, огромными жертвами и разрушениями. Оказался я в Мире Содружества… и что, огромная межзвездная война с очень туманными перспективами, и, однозначно, разрушением этого самого Содружества, по крайней мере, аграфов в нем уже не будет, да и будут-ли сами аграфы, тот еще вопрос, слишком уж у многих к ним накопились претензии, ну а огромная межзвездная Империя агарцев еще при мне приказала долго жить. И это не считая, не знаю уж, пробуждения или вторжения нового-старого противника, намного превосходящего и технологически, и «магически» то самое Содружество и каждую расу в отдельности. Следующее мое «попаданчество», едва не окончилось гибелью всего Мира и дай Бог только его, а не всей Вселенной. Окончательно-ли справился Лекс и Профессор с той напастью? Будем надеяться. Даже моя кратковременная высадка и попадание в рабство, и те закончились, пусть и небольшим, но катаклизмом, перевернувшим жизнь
того Мира. Мое «виртуальное» путешествие… тот же итог, возрождение старого культа, не думаю, что очень уж милого и пушистого. К чему это приведет? Скорее всего тоже ни к чему хорошему. И вот, как итог, я здесь… и что мы видим? Появляются какие-то новые твари, непонятная Тварь, явно злобная и жестокая, грозится каждые десять дней насылать каких-то там «своих детей», и сдается мне, что с этими-то «детками» гномы уже и познакомились и еще вопрос, только-ли они одни, или здесь мы наблюдаем только отголоски разразившейся в городе трагедии…
        А ведь и это еще не все совпадения с рассказом Кары. Ведь цели, реальной, к которой надо ползти, обламывая ногти и сдирая руки в кровь, у меня и на самом деле нет и никогда не было. Я живу, плыву по течению. Правда иногда вроде что-то такое забрезжит, как в том же Содружестве, но смысла в этом никакого. Вернуться домой? А где он мой дом-то? Я уже и имя-то свое позабыл! Вернуться в баронство, пардон, в герцогство? Так эта возможность у меня была и не раз. Земля? А что мне там делать? После того как я побывал в Мирах, где магия вполне обыденное дело, после Содружества?! Ой, да не смешите меня! Опять вкалывать за гроши на буровой? Или может быть устроить техническую революцию? А к чему это приведет? Не знаете? Так я вам скажу, к войне, в которой сгорит вся Земля. Ведь земляне, по своей сущности, как были так и остались дикарями, с примитивными хотелками и желаниями, жрать послаще, спать побольше, да самок, покрасивше и подоступнее, а главное - бабло, его тоже побольше. Так что, нет, на Землю я не вернусь, жить по-старому не смогу и не захочу, а что-то менять, подстраивать Мир под себя… нет уж,
увольте. Так в чем же смысл моей жизни? Ха! Да если бы я мог ответить на этот вопрос, то я бы раскрыл все тайны Вселенной! Вот и остается одно - любопытство. Мне просто интересно бродить по Миру, или по Мирам, не заглядывая дальше завтрашнего дня, мне интересно учиться, узнавать что-то новое, а если при этом надо еще и что-то преодолевать, бороться, чуть-чуть, самую малость, то это только лучше, адреналин заставляет шевелиться, действовать, активнее шевелиться, приносит в мою жизнь некую перчинку, остроту. Вот и получается, что мне просто скучно, а целью моей стала борьба со скукой, подкрепленная врождённым любопытством. Причем, даже это любопытство не распространяется далеко, а только на то, что рядом, что перед глазами, на то, к чему не надо бежать, чего не надо искать. Магия вокруг? Замечательно, значит надо ее освоить. Не получилось? Да и хрен с ним! Попал в технический Мир? Опять, замечательно! Буду учиться! И так по кругу. Вот и выходит, что совсем незначительный кусок моей жизни был прожит мной не зря, те годы, что я поднимал из разрухи сначала баронство, а потом герцогство, тогда я чувствовал
себя нужным, чувствовал себя живым, дышал полной грудью. Я ЖИЛ! А все остальное время я только существовал… существую. Я ведь даже умудрился растерять то, что имел, даже Куколку потерял… Есть выражение, «торопиться жить», вот и выходит, что я тороплюсь существовать… И так мне гадко и противно стало в этот момент, что я аж застонал.
        - Что, барон, понял? - голос демонессы был наполнен пониманием, участием и… жалостью.
        - Ты-то откуда это знаешь?!
        - В наш Мир уже приходил один такой… Странник. Ты отличаешься от него только тем, что он ЗНАЛ, кто он, а ты все еще в неведеньи. Скажу даже больше, он был не первый. Первым был Игрок… У нас сохранилось достаточно сведений. А кто ты?
        - Я не знаю!
        - Ты уйдешь? Бросишь этот Мир?
        - Нет! Я убью эту Тварь, или сам сдохну!
        - Тогда ты станешь первым в истории Миров «Избавителем»…
        - Плевать, как меня назовут. Не я привел эту Тварь в этот Мир, но я ее упокою…
        - А сможешь?
        - Кара, я очень постараюсь…
        - Нелегко тебе будет, в одиночку, против толпы монстров…
        - Почему в одиночку? Если господин барон не побрезгует помощью старого легионера, то я пойду с ним. А если надо будет, то кинем клич, я думаю, найдется достаточно умеющих держать меч в руке и желающих поквитаться с Тварью.
        - У меня тоже есть несколько знакомых, друзей среди магов не бывает, кто поддержит такое дело. Так что, насчет толпы монстров можно не особо беспокоиться, били мы их и не один раз. Проблема только в той Твари, что засела на острове, но если господин барон возьмет ее на себя…
        - Таких… тоже били? - с сарказмом спросила демонесса, пнув труп крылатой твари.
        - Гномы смогли… и мы сможем!
        - Несколько десятков арбалетчиков, поддержанных магами… - задумчиво протянул Салей.
        - На всю подготовку у нас семь дней, ну восемь. Вы не забыли, ЭТО, нам обещало каждую декаду нашествие тварей, таких, или других никто не знает, вот и надо успеть. И не забывайте, нам еще до Академии добраться надо и с ее ректором переговорить. Кара, ты тут уже бывала, где выход?
        - Пойдемте, тут недалеко.
        Выход и правда оказался недалеко. Массивные металлические двери, совсем недавно надежно перекрывающие ход в подземное поселение гномов, валялись всего в каких-то паре десятков метров от того помещения, где мы находились. Почти пятисантиметровой толщины двери были искорежены и, буквально, разорваны, неведомой силой. Тяжелый стальной брус, выполняющий роль засова, валялся в близи, весь погнутый и изломанный. И если до этого момента я еще предполагал, что твари проникли в подземное поселение через портал, обманом или внезапной атакой, то теперь стало ясно, что гномы подверглись самому натуральному штурму, а это значит, что на поверхности никто этому не мешал. И если опираться на выражение лиц моих попутчиков, то они поняли это столь же быстро, как и я. Более того, они прекрасно понимают, что это значит.
        Короткая, широкая лестница вывела нас прямо на пожарище. Толстые бревна, перекрывшие проход, кое-где еще дымились, даже не смотря на самый настоящий ливень. Нам стоило не малых усилий пробить себе проход на поверхность. Где-то сдвигая в сторону остатки бревен, а где-то оттаскивая их в сторону, а иногда и тупо прорубая себе проход, мы наконец-то выбрались под открытое небо.
        Я-то думал, что портал Кары выведет нас прямо в городе, оказалось, что немного ошибся. Гномья фактория располагалась чуть в стороне от городских стен, километрах в двух и это расстояние нам еще надо было одолеть. Что, с одной стороны, не представляло особых проблем, а с другой, выглядело делом далеко не простым. Начать с того, что между нами и столицей оказалась река, достаточно широкая и, судя по всему, холодная. Единственной возможностью перебраться на другой берег, был небольшой паром, вмещающий не более полусотни пассажиров, а желающих было намного больше. Уже несколько сот человек скопилось на нашем берегу и люди постоянно подходили и подходили, группами и по одиночке, небольшими отрядами и крупными бандами, никак иначе назвать эти толпы плохо вооруженных разумных назвать было нельзя. Кое-где виднелись всадники и даже кареты. Но особого негатива, или наоборот, уважения, эти редкие представители, скорее всего, местного дворянства не испытывали. Они, как и все, молча и терпеливо дожидались своей очереди на переправу. В принципе, оно и понятно, требовать каких-то особых привилегий, если не
можешь подтвердить их силой, скажем так, не совсем разумно.
        Наша компания дисциплинированно пристроилась в хвост длинной очереди на переправу. Шумат, буркнув, что пойдет прогуляется, ввинтился в толпу, а я, прикинув время, потребное парому на путь туда-сюда, и оглядев собравшуюся на берегу толпу, приуныл. Если ничего не изменится, то ждать нам тут дня три, если не больше. Похоже, что к точно-такому же выводу пришел и Салей. Убедившись, что с нами все будет в порядке, он так же нас покинул, только сказал, что прогуляется, поищет знакомых, вдруг повезет и мы сможем переправиться уже сегодня.
        Маг и легионер вернулись только часа через два, причем не одни. Первым появился полусотник и привел с собой десяток ветеранов, а Шумат какого-то молодого паренька, который страшно стеснялся и с восторгом смотрел на нашу демоницу. Увидав Салея я хотел уже было обрадоваться, подумав, что наше ожидание заметно сократится, но не тут-то было, это стало ясно, когда солдаты принялись обустраиваться возле нас. В общем все получилось с точностью до наоборот, не Салей нашел знакомых, а его нашли, ну и само-собой, решили упасть нам на хвост.
        А вот Шумат нас порадовал. Парнишка, которого он с собой привел, оказался обладателем какого-то артефакта, который, как оказалось, может открывать портал, но только в зоне прямой видимости. Одна беда, артефакт сей оказался полностью разряженным, а энергии, или как тут говорят «Силы» он требует немерено, причем не только для активации, но и для работы. И хотя парнишка вроде как маг, но применить свое сокровище он не в состоянии. Не знаю уж, каким Макаром Шумат его нашел, но его мысль я понял. Кара, преподаватель пространственной магии в Академии, вполне может попытаться активировать и поддерживать работу этого артефакта. Ну, я так подумал. Демонесса сразу же завладела артефактом и долго его изучала, а потом,
        со вздохом, отдала его владельцу.
        - Нет, эти плетения мне совершенно неизвестны. Да и выполнены они в какой-то совершенно незнакомой мне манере. Скорее всего этот артефакт часть чего-то намного большего, возможно даже стационарного. Если бы у нас было время, то я могла бы попытаться разобраться…
        - Кара, а что, просто активировать ты его не сможешь? - задал я вполне ожидаемый вопрос.
        - Активировать, скорее всего, смогу. Но он работает на неизвестной мне Силе. Поэтому я и говорю, что если бы было время… подобрать плетение преобразования вполне возможно, вот только, какие при этом будут потери… и хватит ли моих возможностей для поддержания его работы. Хотя… - тут демонесса как-то странно на меня посмотрела, - Барон, а вы не согласитесь послужить для меня источником Силы?
        - Что я должен сделать?
        - Да в принципе ничего… у вас очень большой набор самых разнообразных Сил, мы могли бы попытаться подобрать подходящую. Вы же умеете направлять свою Силу в накопители или черпать ее из них?
        - Да, нечто подобное мне уже приходилось делать.
        - А разделять свои каналы вы умеете?
        - Честно скажу, не знаю. Я как-то всегда считал, что то, что вы называете Силой однородно и все зависит от того, в какое плетение вы ее вливаете.
        - Интересное заблуждение. Вы мне потом покажете несколько плетений, которые вы используете?
        - С удовольствием.
        - Ну так как, поэкспериментируем?
        - Я не против.
        - Тогда пойдёмте поближе к берегу, не стоит привлекать к себе внимания.
        Наша компания достаточно быстро собралась, и Кара повела нас к берегу, что-то внимательно изучая на противоположном берегу. Я же все то время, пока мы шли, крутил артефакт в руках, пытаясь понять, что и как в нем работает. На выбранном демонессой месте, пока она готовилась, я рискнул посмотреть на артефакт в истинном зрении. И уже через десяток секунд нейросеть мне сообщила, что я держу в руках модуль управления стационарным внутримировым, грузовым порталом. А еще через пару минут нейросеть выдала мне полную схему этого портала, выделив на ней часть, которая и была этим самым модулем. В общей сложности, все плетение этого артефакта занимало не больше пяти процентов от развернувшейся схемы. Мой энтузиазм сразу же рухнул. Ну не может часть заменить целое!
        И как бы в ответ на эту мою мысль, нейросеть тут же выдала мне измененную и переработанную схему портала. Куда-то делось девяносто процентов плетений. Несколько десятков энерголиний оказались перекрыты, или закольцованы. Но кое-что и добавилось. Из пояснения нейросети стало ясно, что добавилось два дополнительных источника энергии, три фильтра-преобразователя и один «колодец». Как я понял, это что-то вроде предохранительного клапана, и предназначен он для сбора «излишков» энергии, а если точнее, то для сбора «некондиционной» ее части. При всем при этом, сама схема артефакта ничуть не изменилась. Теперь осталось только понять, как все это претворить в жизнь.
        И опять мне на выручку пришла нейросеть, что-то в последнее время она становится все более и более активной, да еще и при этом прямо-таки предугадывает мои желания. Все оказалось довольно просто. Отстойником должен послужить небольшой брильянт, заглушками на энергопотоках, мелкие рубины, а закольцовывать ненужные энерголинии мне предстоит с помощью своей энергии. В общем ничего сложного. Для знающего и понимающего разумного, вот только я к этой категории разумных не отношусь. Придется задействовать Кару с Шуматом. Одно плохо, дальность работы портала, время работы и его максимальная «грузоподъемность» очень заметно сократились, как бы даже не на пару порядков.
        Выдохнув, я вышел из состояния прямого общения с нейросетью. И с некоторой обидой заметил, что до меня никому нет никакого дела. Салей о чем-то оживленно переговаривался с ветеранами, Кара и Шумат что-то вдохновенно вычерчивали на песке, а парнишка, имени которого я так и не узнал, с открытым ртом наблюдал за трудами наших магов. Ну и ладно, раз уж я никому не интересен, то займусь претворением в жизнь, подсказанной нейросетью схемы, благо что всевозможных драгоценных и полудрагоценных камней у меня в сумке больше чем надо.
        Самой большой проблемой оказалось закрепить на артефакте все те камни, что рекомендовала мне нейросеть. Странный материал, который нейросеть определила как биологического происхождения, с огромным трудом поддавался даже моим клинкам. Но в итоге, примерно через час, я все сделал. К этому времени легионеры уже пустили по кругу второй бурдюк с местным вином, а маги, как-то лениво переругиваясь, разочарованно разглядывали запутанную схему, вычерченную ими на песке. Поднявшись, я подошел к ним.
        - Ну и что вы тут надумали?
        - А, господин барон, да не выходит у нас ничего. Плетение преобразования Силы и ее определения мы подобрали, вот только нет никакой возможности прикрутить его к артефакту. А ничего более подходящего нам на ум не приходит.
        - Да? Ну тогда давайте попробуем мою схему. Я ведь тоже не сидел сложа руки. - сказал я и показал магам немного доработанный мною артефакт. Несколько минут царила тишина, а потом как-то странно на меня посмотрев, демонесса высказала свое мнение.
        - Шумат, а ты знаешь, это может сработать. Если я правильно разобралась, то барон просто отсек все лишнее, в нашем случае, а мы с тобой пытались построить полноценную арку портала. Я только не пойму смысл вот этого плетения и зачем тут нужен брильянт, но структура получается довольно стройная и интересная. Господин барон, если бы вы учились на моем факультете, то я бы вам с огромным удовольствием поставила «зачет». Конечно, расход Силы все равно будет огромный, и мало у какого мага есть такой внутренний запас, но с внешним накопителем, или в паре, это плетение будет вполне работоспособно. Надо проверить. Шумат, поддержишь меня. Если наших сил не хватит, тогда уже и господина барона привлечём. Правда, делать мне этого совсем не хочется, слишком уж тонкое тут плетение, может выгореть, если где-то закралась ошибка.
        Ну что сказать? Я могу собой гордиться, точнее… своей нейросетью. Разработанная и созданная ею схема артефакта сработала на ура, а мелкие неудобства уже не в счет, да и мне вмешиваться в работу наших магов не пришлось. Какие неудобства? Так окно портала получилось довольно маленьким, пеший человек, если он конечно не великан, пройдет, а вот лошадь, или там карета… В общем переправились мы без особых проблем, к нам на хвост даже еще человек сорок упало, из них с десяток дворян, оставивших свои кареты и лошадей на попечение слуг.
        Через полчаса после переправы мы уже входили в городские ворота. Сначала я был в некоем недоумении, наблюдая за своими спутниками, по мне так все нормально, все как и должно быть, ворота, стража, небольшая плата на входе и короткий опрос, кто, откуда и зачем. А вот для моих спутников все это оказалось огромным сюрпризом, и надо заметить, приятным. С каким удовольствием они рассказывали страже, что прибыли в столицу для посещения Академии, Кара и Шумат даже продемонстрировали свои мантии. Легионеры-ветераны с гордостью сообщили, что они собираются наведаться на Остров и «бросить перчатку» засевшей там твари. Стража с пониманием отнеслась к нашим хотелкам и пожелала удачи, хотя и было видно, что настроение у них не ахти. Причина этого стала понятна практически сразу, как только мы прошли ворота и чуть-чуть углубились в сам город.
        Большая часть столицы оказалась разрушена и сожжена. Пожары уже потушили и на пепелищах можно было увидеть людей, копающихся в пепле, выискивающих хоть что-то целое и пригодное к использованию. Нам не встретилось ни одного мужчины, который не скрывал бы под грязной повязкой рану, по городу ходили женщины с потухшими глазами. Несколько раз нам попались повозки, запряженные полудохлыми клячами, везшими тела разумных. Фестивальное настроение, появившееся у моих спутников при входе в город, очень быстро пропало. Расспросы жителей, короткие реплики проходящих мимо стражников, быстро пролили свет на произошедшее. Три дня назад со стороны дворцового острова на город обрушились полчища неведомых тварей. Они пришли с неба, убивали всех подряд и мужчин и женщин и детей. Вламывались в дома через крыши и окна. Единственным спасением от них оказался огонь. В страхе перед чудовищами, люди хватали самое ценное и прятались в подвалах и погребах, перед этим поджигая собственные жилища. Единственным островком безопасности оказалась Академия, ее защита оказалась не по зубам тварям и многие горожане нашли спасение за
ее стенами, тем более, что после того как Артефакт опять заработал, ворота Академии открылись. К сожалению, многие, очень многие погибли и теперь все со страхом ожидают очередного налета. Именно поэтому воины и маги, на сегодняшний день самые востребованные специалисты в столице. Подтверждением этому служило то, что пока мы добирались до стен Академии, сопровождавшие нас легионеры и Кара с Шуматом, получили, как минимум, пару десятков очень выгодных предложений, только я один был никому интересен.

* * * * *
        Едва за странной компанией закрылись двери, ректор Горах повернулся к книжным шкафам, занимавшим добрую треть его кабинета.
        - Ну и что вы на это скажете, друзья мои? - несколько шкафов покрылись мелкой рябью, исказились и пропали. А на их месте оказался небольшой столик и пара кресел, в которых сидели Герата, мастер магии и мастер Шарк, самые близкие и надежные друзья, сподвижники и коллеги ректора.
        - Интересный, очень интересный мальчик. Правда временами мне казалось, что он намного старше чем выглядит, да и взгляды, которые он бросал в нашу сторону, были… несколько, скажем так, несоответствующие его видимому возрасту и ауре.
        - Да при чем тут этот барончик? Я говорю про нашу бывшую коллегу, про магессу Кару.
        - А что с ней не так? Ну заигралась немного девочка, ничего, с годами это пройдет. - лениво сказал Шарк.
        - Я о том, что рассказала эта демонесса, про всех этих Игроков, Странников и тому подобное. Мне, ее теория, показалась довольно стройной.
        - А, вот ты о чем! Так ничего нового она и не сказала, разве что попыталась выдать этого мальчика за одно из таких существ.
        - Ничего нового?!
        - Ах, Горах, ты всегда был таким ленивым, даже с женщинами никогда не проявлял инициативы, всегда дожидался, когда они сами залезут к тебе в постель и поставят перед фактом…
        - Герата, ну при чем тут это?!
        - Наша подруга абсолютно права, старый хрыч, ты любишь комфорт и уют, заставил свой кабинет шкафами с редчайшими и бесценными книгами, но так и не удосужился их изучить. Ты хоть пару штук-то из всего этого богатства прочитал?
        - Пару, прочитал. - нехотя буркнул ректор. - Мне и без этой беллетристики всегда было чем заняться.
        - Ну да, ну да, ты же у нас Ученый Муж, тебе всегда были милей стройные схемы плетений и новые способы огранки кристаллов, нежели исторические хроники давно прошедших веков и уж тем более, тебе были совсем не интересны записи давно сгинувших народов и государств. Ты даже, будучи студентом Академии, совершенно не интересовался ее историей, тебе было достаточно получить «зачет» и на этом все. - смеясь сказала магесса.
        - Ну да, зато вы растащили половину моей библиотеки и занимались всякой чушью, пока я работал, укреплял защиту Академии, в меру сил готовил и обучал магов, создавал артефакты и разрабатывал новые плетения, которые позволят нам уничтожить Тварь на Острове.
        - Ты хочешь сказать, что вдалбливал в головы молодых магов всякую ересь, которую, в свое время, точно так же вдалбливали в наши головы? - мастер шарк поднялся и подошел к одному из книжных шкафов, после недолгого поиска он вытащил один из фолиантов, обтянутый кожей, с металлическими углами и массивной защёлкой. Раскрыл его примерно на середине, перелистнул несколько страниц и ткнув пальцем, сказал. - Прочти вот эти строки.
        - Шарк, ты бы еще сборник сказок достал! - недовольно заявил ректор, но все же, подошел к столу и принялся читать. Несколько минут в кабинете царила тишина, а потом Горах недовольно спросил. - Ну что я тут должен был увидеть? Отрывок из дневника какого-то свихнувшегося искателя.
        - Горах, я тебе поражаюсь! Ты внимательно прочитай!
        - Да что тут читать-то!? - возмутился ректор. - «В год тридцать седьмой от окончания Великой войны, в месяце Цветения Лакии на пятый день трудов наших, в поисках сокровищ на островах Врага. Дочь моя несмышлёная, занятая играми своими, неразумно покинула место лагеря нашего. Напали на нее звери дикие. Ища спасения от зубов острых и когтей ранящих, забралась она в нору невеликую. Двое суток я, с помощниками своими, искал ее по всему острову и только крики ее, уже почти неслышные от голода и жажды, привлекли внимание Акагеля-остроухого, друга и соратника моего. Гурт с сыном своим Каром, жители Мира Подгорного, давние мои сподвижники, схватились за заступы и принялись, с усердием огромным, расширять нору демоническую.»… Ну и что тут такого интересного?
        - Ты дальше читай, не останавливайся!
        - «Крепко держала земля проклятая дитя мое неразумное. Три часа могучие Гурт с Каром безостановочно долбили землю, пока не упали в изнеможении. Не поддавался камень их заступам железным. Когда же подошли мы с Акагелем к раскопу их, то застыли в изумлении немом. Не холм с землею родящей, но огромные блоки каменные, покрытые письменами неведомыми, изображениями зверей и чудовищ невиданными, глазам нашим предстали. Больше трех суток, не покладая рук своих и не жалея сил своих малых, откапывали мы строение чудное. Дочь моя, дитя неразумное уже совсем сил лишилась и голоса не подавала. Извелся я весь в думах тяжких. Но труд, упорство и разум наш, победили камень неразумный-неживой, удалось нам вытащить один из блоков каменных, пробить ход к дочери моей ненаглядной. И открылось нам видение чудное, дух захватывающее, предстал перед нами зал огромный, свод его терялся в выси небесной, а стены его подернуты были туманом дальним. Дочь же моя, неразумная, в трубе медной застряла и не могла пошевелиться. Долго еще Акагель-остроухий, отпаивал ее зельем своим лечебным, сил и здоровья добавляющим. Мы же, с отцом
и сыном из Народа Подгорного, молитвы Богам Небесным воздав, по лестнице широкой и высокой в Зал тот дивный спустились. Не легким путь наш в низ, ведущий был, ступень каждая шириной в десять локтей и высотой в три локтя не для людей и не людьми построена была. Но мы, с верою в силы свои и в устремления благостные, всю ее преодолели. Едва ступили мы на ступень первую, как засверкала-засияла лестница та и путь наш был освещен Светом Небесным, только сам Зал таился в тьме. Стоило нам сойти с последней ступени, как погас огонь, путь наш освещающий, но засияли колонны сильномогучие, что свод Зала чудесного поддерживали. И ужаснулись мы в очередной раз, ибо пол Зала того, покрыт был костями разными, людскими и звериными. Долго мы бродили по Залу тому, великие сокровища нашли и собрали, и злато-серебро, и камни драгоценные, и оружие чудесное, камень рубящее, и доспехи зачарованные, сталь, которые и поцарапать не в силах была. Радовались мы, как дети неразумные, Богов благодарили, ибо не было отныне в Царстве нашем, славном, никого богаче нас.
        Но недолгой радость наша была, почти в самом центре Зала того, под покровом тумана чародейского, открылось нам главное Сокровище. Трон, каменный, высотою в сто локтей, а на троне том, чудище неведомое, о шести руках и трех глазах, в Короне сияющей. Ноги наши предали нас и рухнули мы на колени, но не смотрело чудище то на нас, ибо давно уже издохло. Кар-отважный, силы все свои напрягая, сдернул с чела чудовища корону и в тот же миг рассыпалось оно прахом и погасли колоны сильномогучие и задрожала твердь земная под ногами нашими. В страхе великом, похватав добычу свою немереную, бросились мы к лестнице, под лучи светозарного Илла ведущую. Взмолились мы всем Богам ведомым, в надежде тщетной на доброту их. И услышали нас боги, длань свою подставили и под самый свод нас вознесли, за миг единый до того, как рухнул свод каменный и похоронил Зал дивный-невиданный и сокровища в нем хранящиеся несметные. Поклялись мы тогда, пред оком Илла светозарного, что будем молчать о том что видели и сделали. Сокровища же, нами добытые, поделили мы как совесть велела и договор дружеский - честно и без зависти. Корону
же, отдали мы Акагелю, только два камня с нее сняли, один забрали Кар-отважный с отцом своим Гуртом-могучим, а второй я». Ну и что тут такого? Очередная сказочка о «временах давних-былинных».
        - Эх, Горах, Горах. - укоряюще сказал Шарк. - А теперь вспомни, как звали первого Князя Лесного Княжества, и кого гномы почитают за Первого своего Короля.
        - Подождите-подождите, Гурт-Предвидящий и Акагель-неуязвимый?!
        - Ага, наконец-то дошло! А теперь скажи, ты сможешь назвать имя это «искателя» и его дочери?
        - Гардар Первый Награждающий и Ола Одаривающая!
        - Браво, браво, господин ректор! Наконец-то и перед вами открылась Ее Величество История. Что за камни вынули из Короны, вам объяснять нужно?
        - Артефакт Академии, при ее создании, передал ей Король, а Оракула, Король гномов, когда две Династии породнились и гномы вошли в состав Королевства.
        - Глянь-ка, оказывается и он что-то знает.
        - Ну так, курс Истории Академии он в свое время сдал на «отлично», правда… ходили слухи, что не без помощи тогдашнего ректора, родного дяди. - с усмешкой сказала магесса. - Ну что, Шарк, и дальше станем его пытать, или сжалимся?
        - Герата, я даже и не знаю… С одной стороны, очень приятно, знаешь-ли, ткнуть этого сноба лбом, а с другой, что-то мне его становится жалко.
        - Так, всё, прекращайте! Вы кажется забыли, что разговор у нас совсем об ином.
        - Да нет, не об ином. Разговор у нас как раз об Артефакте. Раз уж он проснулся, то не грех им воспользоваться. Ты ведь уже и не помнишь, наверное, как он отреагировал на Кару, в свое время? Надо и мальчика к нему сводить. Если Кара права, и он тот самый Странник, то будет совсем не лишним, заручиться его поддержкой, ну и помочь ему в его замысле, тем более, что это и в наших интересах.
        - Герата, ты считаешь, что Кара может ошибаться? Так ведь, вроде как, и парень не отрицает того, что она права.
        - Ага, не отрицает. Вот только, кто из нас может, положа руку на сердце, заявить, что его жизнь принесла всем только счастье и радость, кто из нас может поклясться, что не принес в наш Мир горе и скорбь? Я, например, не могу. А вы? - ответом ей стала задумчивая тишина.
        * * * * *
        Подходя к воротам Академии, я беспокоился, что нас возле них промаринуют несколько часов, да и то, надежда попасть к ректору была минимальная. Огромное количество людей, не только в самой Академии, но и возле ее стен, внушали, вполне обоснованные опасения, что нам удастся легко в нее попасть. Но и тут мантии Кары и Шумата сработали в качестве пропуска-вездехода. Правда, меня и Салея, ветераны-легионеры решили, что им за стенами делать нечего, стражники попытались остановить, но короткой фразы Кары: - Это со мной. - Вполне хватило, охрана сразу потеряла к нам всякий интерес. Да и рандеву с ректором состоялось уже через час, после нашего появления, все же, статус Кары, как преподавателя Академии никто не отменял и кое-какие привилегии у нее были.
        Через час, мы только-только успели привести себя в порядок, в отведенной нам комнате, в бывшем студенческом общежитии, появился, уже немолодой стражник, он молча передал нам небольшой лист бумаги с приглашением от ректора, посетить его в его кабинете. Так же молча, мы последовали за ним.
        Ректор встретил нас в большом помещении, в котором немало места занимали книжные шкафы. Поведя рукой он предложил занять нам пару кресел и все это абсолютно молча. Сам ректор сидел за большим столом и с интересом нас разглядывал. Я осмотрелся. Стол, камин, несколько кресел и пара небольших диванов, книжные шкафы, камин. Вроде больше ничего, если не считать какой-то легкой дымки в углу и сидящих в ней пары разумных. Один, очень-очень старый мужчина, маленький, сгорбленный, с обширной лысиной на голове, а второй, точнее втора, ибо это была женщина, но какая… молодая и ослепительно красивая, она двигалась с грацией дикой кошки и в то же время с поистине королевским изяществом. Казалось, что здесь и сейчас ей совсем не место. Затягивающий, заставляющий позабыть обо всем на свете взгляд, наводил на мысли, что я вижу не человека, а божество. Мне с трудом удалось оторвать от нее свои глаза, но весь наш недолгий разговор, в котором эта парочка не принимала участия, я нет-нет, да и бросал изумленно-заинтересованные взгляды в ее сторону.
        Первой разговор начала Кара. После обязательного по этикету обмена приветствиями и пары, ничего не значащих вопросов, со столь же необязательными ответами, она приступила к делу. Вкратце рассказав ректору кто я такой и откуда взялся, чего хочу и зачем тут вообще нарисовался, она приступила к рассказу своей версии произошедшего. Рассказала она и о своих подозрениях о том, что я Странник, упомянула неприятный момент с тварью в поселении гномов, в итоге заявив, что я хочу попробовать избавить Королевство от Проклятия.
        Ректор слушал ее как-то отрешенно, мне даже показалось, что он не столько слушает что она говорит, а как, она это делает. Даже на ее заявление, что мы собираемся посетить Дворцовый Остров, он отреагировал без особого удивления. Меня он слушал более внимательно, но тоже, кажется, пытался уловить в моих словах что-то одному ему ведомое. Заодно я поделился с ним своей проблемой, насчет слишком больших, по словам Кары, потоков энергий в моем теле и опасений, что дескать, мне никогда не стать настоящим магом, хотя Силы во мне на пару архимагов хватит и еще останется. Ну и попросил принять в Академию, в качестве студента. Пожалуй, только при этой моей фразе на его лице проступили хоть какие-то эмоции, он даже слегка, одними уголками рта улыбнулся и пообещал подумать над моей просьбой. На этом наша встреча и завершилась. Откланявшись мы вернулись в отведенную нам комнату.
        За мной пришли часа через три. Да-да, именно за мной. Все тот же молчаливый стражник жестом остановил моих попутчиков и сообщил, что «господин ректор и его друзья» хотят пообщаться со мной одним, а моим спутникам будет лучше отдохнуть после дальней дороги и выпавших на их долю приключений.
        На этот раз мое путешествие по Академии выдалось намного большим. Длинные переходы, лестницы, ведущие то вниз, то вверх чередовались друг с другом, пока мы не уперлись в высоченные двустворчатые двери, в которые, без особых проблем, проехало бы пару карет.
        - Вам туда, Ваша Милость. Вас ждут. - лаконично сообщил мне стражник и поспешил удалиться. Ну что же, раз ждут, значит не станем заставлять делать это слишком долго. Я толкнул двери и сделал шаг вперед.
        Большое помещение, по трем стенам которого, амфитеатром, расположены удобные, на вид, кресла. А возле четвертой расположились ректор и та же парочка, что и при нашей предыдущей встрече. Они сидели в креслах и с интересом меня разглядывали. На каменном постаменте, прямо напротив них, расположился странный кристалл, необычной пирамидальной формы, размером чуть меньше кулака взрослого мужчины, при этом, каждая его грань отливала своим, только ей присущим цветом. Вокруг постамента виднелся круг, выложенный из какого-то красного камня. Рядом, в точно таком же круге, расположился второй постамент, в виде невысокой колонны, на нем так же покоился какой-то камень, больше похожий на обычный булыжник, вот только внутри него, время от времени разгорался белый огонь, а над самим камнем появлялось легкое марево. Пройдя несколько шагов, я остановился и замер.
        Легким и до невозможности грациозным движением, из кресла поднялась давешняя красавица и направилась прямо ко мне. Загадочно улыбаясь, она промолвила.
        - Скажите, господин барон, там, в кабинете у глубокоуважаемого ректора, вы ведь нас видели?
        - Да, госпожа. А разве вы скрывались? - при этих моих словах дедок чуть поморщился.
        - Ну, если плетение скрыта и иллюзии двенадцатого уровня для вас не проблема, то конечно же нет, мы не скрывались. А какие у вас еще есть таланты, господин барон?
        - А еще я неплохо умею убивать себе подобных, да и неподобных тоже, госпожа. - немного с вызовом отвел я.
        - Ну, этот ваш талант мы еще будем иметь возможность оценить. Я имею в виду Магию. Что вы еще умеете.
        - Не так много как хотелось бы, госпожа. Я вижу потоки магической энергии, вижу ауру разумных, могу создать Воздушный Щит и Воздушный Кулак. Могу различать потоки различных по своей природе энергий.
        - Значит инициацию вы уже прошли… А где, если не секрет?
        - Если честно, то я затрудняюсь ответить на этот ваш вопрос. В свое время мне говорили, что способностей к магии у меня нет ни на грош, а потом мне довелось побывать в одном не самом приятном месте и как будто бы в меня что-то вселилось. В последствии я смог оказать кое-какие услуги одной из Магических Академий в ином Мире, ее ректор был столь любезен, что кое-чему меня обучил. К сожалению, я был вынужден покинуть тот Мир и мое обучение закончилось, толком не начавшись.
        - И вы решили… продолжить обучение уже в нашем Мире? И вас не смущает, что наша Академия фактически находится под осадой, что уже много лет в ее стенах не было ни одного студента? Я ведь так понимаю, что покинуть наш Мир для вас не проблема, вы могли бы найти более… скажем так, благополучный Мир и Академию. С вашими данными и возможностями, любая Академия, любого из Миров, посчитает это за честь. Вы не находите?
        - Не знаю, возможно вы и правы, но…
        - Но?
        - Но госпожа Кара объяснила мне кое-что и я посчитал, что я в долгу перед вашим Миром.
        - А если я скажу, что она в корне неправа и вас с нашим Миром ничего не связывает. Вы измените свое решение и покинете нас?
        - Нет. Мне бросили вызов, а я привык отвечать ударом на удар и не бегать от мелких неприятностей.
        - Вы, молодой человек, считаете, что неизвестная и очень опасная Тварь, уничтожающая не только наше Королевство, но и весь наш Мир, существо, с которым не смогли справиться ни воины, ни маги, это всего лишь «мелкая неприятность»? - с угрозой спросил старичок.
        - Ну, может быть и не такая мелкая, но и не смертельная. По крайней мере, я на это надеюсь. У меня уже есть опыт встреч с чем-то подобным и вот он, я, стою перед вами, живой и здоровый. Так что, да, я не считаю эту вашу Тварь особой проблемой. У меня есть средства и возможности упокоить ее навсегда.
        - А взамен вы всего лишь просите принять вас в нашу Академию на правах студента. 0 не спросил, а утвердительно заявил ректор.
        - Да, Ваша Светлость.
        - Но, я так понимаю, в одиночку вы этим заниматься опасаетесь?
        - Я бы рискнул и в одиночку… тем более, что мне так было бы даже, как бы и не проще.
        - Боитесь брать на себя ответственность за других? - спросил ректор.
        - Честно? Да, боюсь и не хочу. Я одиночка.
        - Господин барон, чтобы мы приняли решение, вам придется пройти пару испытаний. Нет-нет, ничего страшного, все наши студенты их проходили. Поясню первое испытание, это определение вашего Дара и его Силы, с этим легко справится Артефакт Академии. Знаете, бывает так, что все видят одно, например, мага огня, очень сильного, а артефакт определяет его как мага воды, или жизни, к магии которых, казалось бы, абитуриент не имеет вообще никаких возможностей. И, заметьте, еще ни разу не было такого, чтобы Артефакт ошибся. На эту тему существует много теорий и предположений, написано немало научных трудов, но причин этого так никто и не знает.
        - А второе?
        - Второе? Второе испытание, это встреча с Артефактом-Оракулом. Здесь все намного сложнее. Очень редко Оракул откликается, очень редко отвечает на вопросы. За всю историю нашей Академии, такое случалось всего трижды. Хотя иногда, тоже очень редко, он сам дает нам какие-то предсказания. Вот только понять их очень сложно, а зачастую и невозможно. Некоторые его предсказания становятся понятны только спустя годы, а то и десятилетия.
        - Не вижу ничего невозможного, Ваша Светлость. Я готов, к вашим испытаниям.
        - Ну, тогда не станем откладывать на завтра, то, что можно сделать сегодня. Для чистоты эксперимента, я рекомендую вам снять все, в чем есть Сила, все магические артефакты, предметы и амулеты. Свой костюм можете оставить. Силы в нем нет, хотя его свойства мы уже все успели оценить. Очень интересные, надо признать, свойства.
        Раздумывал я недолго, ремень со шпагой и дагой, лег на небольшой столик, туда же последовал и мой маго-технический ИскИн. Чуть подумав, я снял с шеи и Артефакт Ключа и Артефакт Карты, все равно, никто кроме меня не сможет ими воспользоваться. Жаль, но так же легко снять нейросеть у меня не получится, поэтому буду надеяться, что она не помешает и эти Артефакты ей, тек же, не повредят.
        - Я готов, Ваша Светлость.
        - Вот и замечательно. С чего начнем?
        - На ваше усмотрение.
        - Ну, тогда с Оракула, очень уж не терпится нам посмотреть, признает ли он вас. Прошу. - и ректор указал мне на булыжник.
        - Что я должен сделать?
        - Ничего сложного, просто встать в круг и положить обе руки на камень.
        Сказано? Сделано! Полтора десятка шагов до камня, легкое сопротивление, почти незаметное, скорее на грани инстинкта, а не реального сопротивления, при пересечении круга и я опускаю обе руки на камень, который почти полностью скрывается под ними. Секунда, вторая, третья и… ничего. А потом взрыв, самый настоящий взрыв образов, чувств, эмоций, мое сознание куда-то летит, проваливается, но в то же самое время я его не теряю, все чувствую и ощущаю, даже слегка теплую и шершавую поверхность под руками. Перед моим внутренним взором мелькают лица, города, мерзкие рожи, рубка корабля, одного, второго, третьего, какие-то взрывы, огненный вал, крышка медкапсулы, какое-то странное, похожее на дикую смесь скорпиона, паука и змею существо, но я знаю, что оно неживое, нет не мертвое, а именно неживое. И все это в сумасшедшем темпе, я не то что разглядеть или что-то понять, я даже уловить смену одной картинки на другую и то не успеваю. А потом вспышка, ярчайшая вспышка и темнота, сквозь которую чуть заметно просвечивают далекие, едва тлеющие огоньки, я тянусь к ним, тянусь и… все закончилось. Я опять стою возле
низкой колонны, на которой лежит невзрачный серый голыш с пульсирующим огоньком внутри. А на самой периферии зрения мигает иконка сообщения нейросети. Машинально жму на нее. Короткое сообщение:
        - Установка и инсталляция модуля вероятностного прогнозирования Касс успешно завершены. Полное развертывание системы займет тридцать шесть часов. - ну и что это такое было?
        Я опуская руки и делаю два шага назад, опять чуть заметное, интуитивное сопротивление и я поворачиваюсь к тройке магов, глядящих на меня как на Дьявола, а может быть и Бога.
        - Ч-ч-что это было? - заикаясь спрашивает меня дедок.
        - Я не знаю, это ваш Артефакт. - и только сейчас замечаю, что по всему заду сверкают огни, как будто северное сияние заблудилось и застряло в этом помещении.
        - Будем считать, что первое испытание вы с блеском прошли, юноша. Вы готовы продолжать?
        - Да, Ваша Светлость.
        - Господа маги, вы готовы подтвердить, что Оракул отозвался?
        - Да… Ваше Величество. - магесса склоняется в глубоком поклоне.
        - Да, Ваше Величество. - хрипит маг и так же низко кланяется. Видать, эти что-то во всем том потоке образов рассмотреть смогли. А вот ректор морщится, даже можно сказать кривится.
        - Тогда, господин барон, прошу. Действия те же.
        В этот раз я на ничтожный миг замираю перед кольцом на полу, подключаю все свои возможности, все доступные нейросети сканеры и анализаторы, а потом делаю шаг вперед. На этот раз я нервничаю, поэтому уже не так уверенно кладу руки, на кристаллическую пирамиду. Легкое пощипывание, как будто прикоснулся языком к контактам слабенькой батарейки. Я расслабляюсь и получаю от всей души, даже можно сказать со всей пролетарской ненависти. Не знаю, что за разряд прошивает все мое тело, такое ощущение, что каждая клетка получила свою долю и теперь корчится от боли. Вот только внешне это никак не проявляется. Мое тело застыло, окоченело, замерло парализованное. Сотни, тысячи микроскопических иголок впились в мои ладони. Грани пирамиды засияли, их цвет начал меняться с все возрастающей скоростью, а потом вся пирамида полыхнула ослепительно белым светов. На меня как будто плеснули кислотой. Тело сгорало и плавилось, промерзало до самых костей, я тонул и задыхался в безвоздушном пространстве. Что-то со звоном лопалось во мне, что-то наоборот превращалось в стальные канаты. Из меня как будто выдернули, выгрызли
часть меня, но в то же самое время и всунули, пришили, прикрутили что-то новенькое, то, что пока еще не мое, или не совсем мое, но стремительно становившееся неотъемлемой моей частью. Что-то, ставшее частью не тела, и даже не моего Сознания, а частью моей Сути.
        Когда тело вновь обрело подвижность, а я смог отодрать руки от кристалла, делая два шага назад, вон из каменного круга но полу, я уже знал вердикт ректора. Не спрашивайте откуда, не спрашивайте, почему. Вот просто знал и все тут, знал, потому что мне уже все сказали. Но все равно, надежда еще жила, а мечта теплилась. Я должен был услышать ЭТО от мага и я это услышал. Но именно потому, что я уже знал ответ, слова ректора прозвучали для меня как гром с ясного неба.
        - Ну, что я вам могу сказать, молодой человек… Вы маг, однозначно маг, причем очень и очень сильный. Вот только… обучаться в нашей Академии вы не сможете. Не перебивайте, я все вам объясню. Кара, она была права, говоря, что вам доступны только лишь плетения первого уровня, да и то, только лишь самые простейшие. Нет, мы конечно можем вас принять и годами, десятилетиями пытаться вас научить, вот только ничего у нас не получится. Почему? Все очень просто, у нас нет и никогда не было специалистов в ВАШЕЙ магии. Когда-то, очень давно, если верить легендам, в нашем Мире жила одна раса разумных, все считали, что они совершенно неспособны к магии, но они магичили. Как? Этого никто не знает. А потом, внезапно, всякое сообщение с ними прекратилось. Если верить легенде, то их остров опустился на дно океана. Я не знаю, верить или не верить этой легенде. Она дошла до нас из такой тьмы веков, что просто оторопь берет. Говорят они были мало похожи на людей, или гномов, или тех же эльфов, или других известных нам разумных. Так вот, из той же легенды, мы знаем, что их боялись и ненавидели. Им подчинялись Силы,
которые мы не можем понять. Я не знаю почему, я не знаю откуда, но в вас проснулась та же самая Магия, что и в тех существах. - ха, он не знает, зато знаю я. У Академии есть несколько Артефактов, которые приписывают той мифической расе. Для нас они не представляют никакого интереса и никакой ценности, разве что в качестве исторического курьеза. Я прошу вас, принять их от меня в качестве компенсации за… доставленное неудобство. И прошу вас… помочь нам избавиться от Проклятия. Если вы согласитесь, то я и мои друзья почтем за честь, отправиться вместе с вами на Дворцовый Остров и сразиться рядом с вами с той Тварью, что там засела. Нет, не отвечайте сейчас, подумайте, все взвесьте и только потом дайте ответ.
        - А как называлась та раса?
        - Рун-Гоа-Касс. По крайней мере, именно так смогли расшифровать их самоназвание.
        - Спасибо, Ваша Светлость… прошу прощения, Ваше Величество. Разрешите я пойду, мне надо многое обдумать и осмыслить.
        - Да-да, конечно, господин барон, идите. Вас проводят.
        Когда я вернулся в свою, точнее в нашу, комнату, все мои спутники уже спали. На столе стоял, накрытый полотенцем, нехитрый ужин. Перекусив я завалился на единственную свободную кровать и задумался. Нет, выбора идти на остров или не идти, не стояло, для себя я все уже давно решил. Размышлял я совсем об ином. Я пытался понять, чего я лишился и что приобрел, пытался понять что такое из себя представляет Артефакт и как с ним можно договориться и надо-ли. И вообще, я пытался понять, как жить дальше и что делать. В голову ничего не лезло, только набатом в голове звучал крик «Шеф, все пропало, все пропало! Гипс снимают, клиент уезжает!». Когда я уже совсем было собрался на все махнуть рукой, раздался тихий стук в дверь.
        - Войдите. - сказал я шёпотом, но меня услышали. Дверь тихонько скрипнула и в комнату просочилась магесса-красавица.
        - Господин барон, - прошептала она, увидев, что мои спутники спят. - Не составите даме пару на прогулке. Я думаю, нам есть о чем поговорить.
        10 глава
        Если честно, то никуда идти мне не хотелось, поэтому я заколебался. Очень не хотелось отказывать такой женщине, но и тащиться куда-то, на ночь глядя, изображать из себя не весть что, поддерживать светскую беседу и вести куртуазные разговоры, мне чертовски не хотелось. Заметив мои колебания, магесса чуть улыбнулась, и прошептала.
        - Не расстраивайтесь, барон, я вам обещаю, наша беседа вам понравится и вы получите возможность узнать что-то новое для себя, а я попытаюсь ответить на возникшие у вас вопросы.
        Ну что же, от столь настойчивого предложения отказываться уже просто неприлично. Вздохнув я выскользнул за дверь.
        Прогулка и впрямь выдалась замечательная и очень познавательная. Магесса привела меня на длинную галерею, с которой открывался, когда-то, прекрасный вид на столицу и на безбрежный океан. Минут пятнадцать мы просто стояли у невысокого парапета и смотрели в даль. О чем думала моя спутница, я не знаю, зато я просто отдыхал и душой, и телом, наверное именно такой вот прогулки мне и не хватало чтобы успокоиться и привести свои мысли и чувства в порядок. Тихая ночь, пение цикад, и чуть теплый ветер с океана, наполненный своими, неповторимыми ароматами. На грешную землю меня спустил чуть насмешливый голос магессы.
        - Ну же, барон, не теряйте времени. Что вы мешкаете? - и, наверное, видя мою удивленную и растерянную физиономию, уже не скрывая смеха, она продолжила. - Я же вижу, что у вас тысяча вопросов. Спрашивайте, на какие смогу, на те отвечу. - я облегченно выдохнул, а то я уже было подумал…
        - Вы правы, госпожа.
        - Герата, называйте меня так. А я буду называть вас Серж. Надеюсь, вы не против?
        - Нет, конечно же не против. Почту за честь.
        - Вот и прекрасно. Итак, милый Серж, о чем же вы хотели меня спросить.
        - Вы уже знаете, что я побывал в нескольких Мирах, поэтому меня не удивляет, что маги живут по сто двадцать, по сто пятьдесят лет… Ваш же Мир меня удивил. Вот возьмем для примера полусотника Салея, с которым я сюда прибыл, на вид ему лет тридцать пять, ну может быть сорок, но он вполне уверенно рассказывает о временах до Проклятия, о временах, когда Королевство Гардара было свободным и независимым, более того, он вполне серьёзно говорит, что он солдат Королевства и подразумевает он именно то, что и говорит, это не патриотизм, не желание быть причастным к чему-то древнему и великому, это просто констатация факта. Да и его друзья, которые остались вне стен Академии, они точно такие же. А это значит, что им как минимум по семьдесят-восемьдесят лет. Мои глаза же видят совсем другое. Не объясните мне, как это может быть?
        - Значит, в других Мирах маги живут по сто пятьдесят лет… Да, неожиданно, неожиданно и печально… Скажите, Серж, а сколько мне лет?
        - Герата, обычно именно этот вопрос так ненавидят женщины… Но я бы не дал вам больше двадцати-двадцати двух лет. Хотя я и знаю, что маги в состоянии, как бы это сказать, законсервировать свой возраст и до самой кончины пребывать в нем. Особенно сильные маги.
        - А, ну да, тут вы правы. Но вам я открою тайну, мне более трехсот лет. Я всего на пятнадцать лет младше нашего ректора, зато почти на полвека старше магистра Шарка.
        - Значит в вашем Мире маги достигли огромных высот в Магии Жизни? - то-ли спросил, то-ли заключил я. - Но это маги, а как быть с самыми простыми людьми, с теми, кто не владеет Силой, в ком нет способностей к магии?
        - Серж, вам озвучить общепринятую версию, или ту, что, на мой взгляд, гораздо ближе к правде?
        - Конечно вторую!
        - Дело в том, Серж, что Гардара… очень древнее Королевство. Когда-то, очень и очень давно, оно даже называлось совсем иначе, как, сейчас уже никто и не помнит, и не знает. Да и не Королевством оно было, а Царством. Кстати, сейчас уже нет такого разумного, кто знал бы значение этого слова. А вам оно знакомо?
        - Да.
        - И что оно значит? Наши умники бьются над его смыслом уже больше тысячи лет, столько копий было сломано, столько зубов выбито, столько борот вырвано…
        - Да почти то же самое. Царство, Королевство, принципиальной разницы нет. Царь, Король, эти два слова отличаются только происхождением, а смысл один.
        - Вот как? Забавно! Вы мне потом как-нибудь расскажите, о происхождении этих слов?
        - С удовольствие, Герата.
        - Ну тогда вернемся к моему рассказу. В общем, на территории нашего Королевство уже существовало Царство, когда предки нынешнего Императора бегали по лесам и воровали у своих соседей тухлое мясо. Уже в те времена у нас были города, мы плавали, извините, ходили по морям и океану, постигали тайны магии. Правда, ни о какой Академии, или даже Школе магии и речи не идет. Каждый в ком открылся Дар, постигал его методом проб и ошибок. Кто выживал, со временем брал себе двух-трех учеников и постепенно передавал им часть своих знаний. Каждое новое плетение, появлявшееся в Мире, стоило не одной и даже не десяти жертв. Наверное, это был один из самых сложных периодов в жизни тогдашней Гардары. Одно время за магами даже охотились, убивали их, люди не понимали и боялись их Силы. Так бы, наверное, и истребили всех магов, если бы в семье тогдашнего Царя не родился сын, с, поистине, огромными магическими возможностями. Ну какой же правитель позволит просто так убить своего наследника. За убийство мага стали жестоко наказывать, истребляя, бывало, целый Род, а не только убийцу. Ну, а принимая во внимание, то никто
на магов в одиночку не нападал, то очень быстро Царство лишилось немалой доли своих жителей. Конечно, были и восстания, и бунты, но что может сделать толпа крестьян против, пусть даже и одного, мага Огня, даже если в его арсенале всего пара плетений. Царь очень быстро понял, какая сила вдруг оказалась в его руках. Убийство мага прировняли к нападению на самого Царя. Маги стали передвигаться и жить только под усиленной охраной. Правда, есть мнение, то эта охрана не только охраняла самих магов, но еще и сторожила их, выполняя роль конвоя. Зато и маги смогли вздохнуть более-менее спокойно. Когда принц подрос, Царь повелел собрать во дворце сильнейших из магов, они и стали учителями мальчика, а заодно и преподавателями первой магической Школы. Кстати, именно в это время начинают встречаться упоминания о Рун-Гоа-Касс.
        - А как все это связано со сроком жизни простых людей?
        - Извините, Серж, я немного увлеклась. Дело в том, что очень долгое время маги не знали, да и не умели, раскачивать свой внутренний источник Силы, да и понятия не имели, что некоторые кристаллы способны накапливать ее в себе и отдавать. Поэтому, многие сотни лет маги всех школ, всех стихий, чтобы нормализовать свое состояние, поверьте, когда внутреннее хранилище Силы переполняется, больно, очень больно, просто, как это было принято говорить, «открывались окружающему миру», а в реальности просто сливали переполнявшую их Силу в никуда, постепенно пропитывая ее, буквально каждую пядь земли, каждое дерево, каждый куст и каждую травинку. Много позже, когда маги открыли свойства драгоценных камней, они стали сливать Силу в них. А с появление Школы и учеников, стали появляться и всевозможные артефакты, и амулеты. Слабые и нестабильные, но люди их с удовольствием покупали, особенно лечебные.
        - Я кажется понял. Столетиями накапливались мутации организма…
        - Извините, Серж, что накапливалось?
        - Мутации…
        - Расскажите мне об этих самых мутациях!
        - Герата, давайте в другой раз. Сегодня вы обещали отвечать на мои вопросы, а не требовать от меня ответов.
        - Хорошо, но не забудьте своих обещаний.
        - Я всегда держу свое слово.
        - Так что бы вы еще хотели спросить?
        - Герата, расскажите мне о Рун-Гоа-Касс.
        - А нечего рассказывать, Серж. Никто и ничего о них доподлинно не знает, так, слухи, сказки, легенды. Этот народ упоминается пару десятков раз в очень уж древних манускриптах. Причем эти записи, скажем так, бытового характера, записи торговых домов, дневники капитанов торговых судов, отметки в Магистратах…
        - Что, совсем ничего по-настоящему важного и интересного? Как они хотя бы выглядели?
        - Хотела бы я это знать. Если верить сохранившимся сведениям, то какого-то одного облика у них не было. Они могли выглядеть, или казаться кем угодно. Одни документы описывают их как самых обычных людей, другие как гномов или эльфов, третьи как страшных чудовищ, в четвертых говорится что они вообще были не живые, а големами из металла, в два-три человеческих роста, обладающих страшной силой. Где тут правда, где вымысел… А вот одно, известно точно, все Рун-Гоа-Касс были магами, причем магами очень сильными. Но их Сила была совсем… иная, не та, что известна нам.
        - Такая же как и у меня?
        - Да, Серж. Я конечно не могу говорить об этом с полной уверенностью, сама я, как вы понимаете, их не видела и проверку Артефактом они не проходили, но…
        - А вот тут я с вами, скорее всего не соглашусь.
        - Не согласитесь в чем?
        - В том, что проверку Артефактом они не проходили. Мне кажется, нет, я уверен, что этот ваш Артефакт Академии когда-то принадлежал именно им…
        - Странные слова и странная уверенность человека, сегодня впервые увидевшего Артефакт и впервые услышавшего о Рун-Гоа-Касс.
        - Герата, скажите, если конечно не секрет… когда вы впервые положили руки на Артефакт, сто он показал? Я имею в виду, сколько в вас, вот этой самой неизвестной магам Силы?
        - Откуда вы знаете?!
        - Наверное, я не раскрою вам великой тайны, когда скажу, что у всех, у каждого, кто брал Артефакт в руки, он определял эту Силу.
        - А вот тут вы ошибаетесь, Серж, не у каждого, далеко не у каждого. Эта Сила проявляется только у одного из ста, но есть интересное наблюдение, те кто ею владеют, учатся и развиваются намного быстрее чем те, у кого ее нет и из них выходят наиболее сильные маги и очень часто универсалы.
        - Не у всех… странно, я думал… Герата, а что вы знаете о ментальной магии?
        - Многое, Серж, очень многое. Но я не советую вам упоминать о ней. Менталистика в нашем Мире запрещена. Ее применение карается смертью.
        - Почему?!
        - Вмешательство в Разум разумного, управление им, считаются самым страшным преступлением. Вы… вы подумали, что Артефакт среагировал на ментальную магию?! Но с чего вы это взяли?
        - Понимаете, Герата, в одном из Миров, где я успел побывать, считается, что каждый, я повторяю, каждый разумный владеет магией. Но не привычной вам магией Стихий, Жизни или Смерти, а магией ментальной. Там считают, что каждый разумный в той или иной степени маг - ментальный маг и уровень его Силы зависит только от упорства и целеустремленности в достижении цели. Не хочет разумный развиваться как менталист, лень ему, не считает нужным и его Дар никогда не разовьется, а если разумный посвящает все свое свободное время тренировкам, саморазвитию, то и Дар его развивается вместе с ним.
        - И долго-ли вы прожили в том Мире, Серж?
        - Вас интересует известны-ли мне методики развития ментального Дара?
        - Известны основы, самые первые шаги. Я знаю, как заставить этот Дар проснуться, знаю, как заставить его начать развиваться. Даже знаю, что в итоге может получиться. - тут я вспомнил Ориса, Существ, Дока и ректора Сваргона.
        - Вы владеете страшным знанием, Серж. Страшным, но удивительно привлекательным, манящим. Никому больше не говорите об этом.
        - Хорошо, Герата, я прислушаюсь к вашим словам. Скажите, а вам знакомо место под названием «Рукитар»? - магесса засмеялась.
        - Рун-Кир-Тор - легендарная страна из сказок! По легендам, она была расположена где-то там, за Океаном. Страна вечного лета, где все всегда счастливы, сыты, где нет Смерти, нет страданий, где все вечно молоды…
        - Страна из сказок… странно…
        - Почему, «странно»?
        - Артефакт сказал мне, что я должен добраться до этого места, он пообещал, что там я найду себе Учителя.
        - Да, Серж, вы правы, странно… очень странно. Еще никто и никогда не заявлял, что он разговаривал с Артефактом.
        - Ну так, и я с Артефактом я не разговаривал, так говорить будет неправильно. Это было довольно странно и очень необычно, я как будто мгновенно куда-то переместился. Миг, и я стою на горном утесе, внизу плещется бескрайний океан, а рядом со мной кто-то… что-то. Этот кто-то что-то мне нашептывает… к сожалению, я не понял, что именно, но тон явно был менторский. Единственное, что я понял, так это слово и почему-то решил, что оно означает название местности где я нахожусь. К тому же, Герата, вы забываете, я ведь все же, этот как там его… Странник-Игрок и еще много чего. - как-то коряво пошутил я.
        - Ах бросьте, Серж, какой вы Странник и уж тем более Игрок… А вот про сообщение от Артефакта, это очень интересная информация. Не хотите еще разочек с ним пообщаться?
        - Нет уж, увольте! Мне и одного раза хватило, чуть мозги не закипели. Лучше уточните, почему вы так легкомысленно относитесь к словам Кары…
        - Что Кара? Девочка перенервничала и боится признаться сама себе в том, что знают уже все маги этого Мира. Рассказав нам и вам, Серж, свою историю, она думает, что открыла для нас что-то новое. Милая наивная девочка, мы знаем о Странника намного больше ее. Более того, они уже бывали в нашем Мире и не один раз, о каждом таком «пришествии» и его последствиях имеются очень подробные записи. Скажу вам даже больше, наш Мир сам является Родиной как минимум для двух Странников. А с ее приходом в наш Мир, мы познакомились и еще с одним. Вот только ее явление никак не связано с проклятием, а то, что оно проявилось буквально через пару лет после ее прихода, это чистой воды совпадение.
        - Герата, вы уверены?
        - Абсолютно! Оракул никогда не ошибается, а она с ним общалась, хотя и не поняла этого, а я присутствовала при этом. Серж, вы не представляете, что это значит, видеть, как все что вы любили, всех кого вы уважали, погибают. Знать, видеть, но не иметь возможности ничего изменить и даже не предупредить людей.
        - А почему не предупредить?
        - Иногда Оракул выдает сразу несколько вероятностей будущего. В тот раз было именно так. Поверьте, если бы мы вмешались, все было бы намного, намного хуже и страшнее. Мы выбрали наименьшее из зол. Дело в том, что… мы ждали вашего появления. С вашей помощью мы сможем победить. Во всех иных Линиях Вероятности, вы просто не приходили в наш Мир… и он погибал. Весь и полностью, вместо цветущего Мира остался бы только прах и пепел.
        - Но я не собираюсь надолго задерживаться в вашем Мире и уж тем более не собираюсь заводить здесь детей.
        - А при чем тут дети? А, вы про всем известное пророчество, которое приписывают Оракулу! Должна вас разочаровать… Тварь убьете не вы. - наверное мое ошарашенное лицо послужило причиной заливистого смеха магессы.
        Пока я глядел на магессу, до меня начало кое-что доходить.
        - Это вы, вы распустили слух, что ребенок того, кто убьет Тварь, станет Королем! Но зачем?
        - Ну, не лично я, хотя и не без моей помощи начал гулять этот слух. А зачем… вопрос очень непростой. Ну, во-первых, чтобы оградить Королевство от всевозможных авантюристов. Очень немногие согласны рискнуть своей жизнью и Душой, не для себя, а ради своих еще не родившихся детей. Во-вторых, так мы постарались, максимально ослабить Тварь. По неизвестным нам причинам, сама она не может покинуть пределы острова. Пустив слух о ложном пророчестве, мы лишили ее пищи, по крайней мере большей ее части. Почему, вы думаете, она вынуждена посылать своих слуг на материк с целью захвата живых? Она питается Душами, высасывая своих жертв и оставляя только пустую оболочку. Согласитесь, со слугами гораздо проще сражаться, чем с их госпожой.
        - Там, в поселении гномов, она назвала этих крылатых, своими детьми…
        - Эти существа нам известны, кстати, благодаря одному из Странников. Скажу честно, их появление стало для нас неприятным сюрпризом, мы не знаем, действуют ли они заодно с Тварью или просто временные попутчики. Но они состоят из плоти и крови, а значит их вполне можно убивать, что и доказали наши воины и маги. Вот только их появление… есть мнение, что наш Мир свернул с ранее выбранного нами Пути, ведь раньше, ничего такого Оракул нам не показывал. Но надежду мы не теряем. Даже есть предпосылки того, что новый Путь будет лучше предыдущего.
        - Ясно. Герата, а вы мне не скажете, что такого показал вам Оракул? Слишком уж странной была ваша реакция.
        - А вы разве не помните?!
        - Я ничего не понял, просто какая-то лавина образов, я даже сосредоточиться не успевал, не то чтобы понять хоть что-то.
        - Я могу сказать вам только одно, Серж, вас ждет странная и удивительная Судьба. Очень многое из того что мы увидели, нам непонятно и это-то и пугает. Но мы знаем одно, ваш поход закончится полным успехом.
        - А почему вы называли ректора Гораха, «Вашим Величеством»?
        - Один из образов, переданных Оракулом. Герцог сидящий на Троне Короля. Нас только немного удивил странный штандарт за его спиной, ведь он последний из Рода Гардарских Королей, и с его восшествием на Трон смены Династии не будет, хотя он почему-то считает иначе.
        - А что там был за штандарт?
        - Мы не смогли его подробно разглядеть, только заметили, что там изображен вставший на дыбы золотой единорог на красном фоне. Серж, а какой у вас герб? - вдруг спросила Герата.
        - Золотой единорог, поражающий какого-то монстра, на фоне баронской башни. Сходство конечно есть, но, насколько я знаю, этот мифический зверь очень часто используется в геральдике.
        - Да, тут вы правы. Я и сама могу назвать с десяток старых дворянских родов, в гербе которых так или иначе присутствует единорог.
        Вы знаете, очень тяжело строить из себя все знающего и все понимающего, особенно когда совершенно растерян и ничего не понимаешь. Все эти Оракулы, Артефакты, предсказания, ложные и хрен знает какие, какие-то интриги, в которые я вляпался. От меня однозначно что-то хотят, а что не ясно и не понятно. Какие-то постоянные недомолвки, намеки… голова идет кругом, а подсказать, помочь, хотя бы советом, некому. В голове крутится миллион вопросов, но задавать их я просто боюсь, чтобы не выказать себя уж совсем полным придурком, и так, похоже, что местные совсем не в восторге от моих умственных способностей, раз уверенно, глядя прямо в глаза, вешают мне лапшу на уши.
        В общем, наша «прогулка» продлилась еще часа два. Мне с трудом удавалось сохранять «хорошую мину», как мог я уходил от расспросов, начав отвечать, по возможности, односложно. Наконец этот «допрос с пристрастием» закончился, магесса пожелала мне спокойной ночи, хотя небо уже начало светлеть, и мы расстались. Вот только что-то мне подсказывает, что не все еще закончилось и выворачивание меня на изнанку только начинается.
        На следующий день нас с моими попутчиками, самым наглым образом, разделили. И ладно, Кара, она как бывший преподаватель Академии переехала в свои бывшие апартаменты, но и Салея, почти в приказном порядке зачислили в стражу Академии, а с Шуматом и того проще, его просто выставили за ее пределы, мотивируя это тем, что ему, после исключения, было запрещено здесь находиться. У меня сложилось такое ощущение, что ректор со своими людьми пытаются создать вокруг меня некий эмоциональный и моральный вакуум. Вот только не учитывают они, что последние годы я почти всегда находился в одиночестве и для меня это уже стало абсолютно привычным. Так что, «пытку одиночеством» я переносил абсолютно свободно, тем более, что мне было чем заняться, я усиленно копался в себе. А виновато в том было то самое сообщение, что мне поступило при знакомстве с Артефактом.
        На первый взгляд это было обычное сервисное сообщение нейросети, вот только построение фраз, совершенно незнакомые мне словесные обороты, да еще все это до такой степени, что смысл просто теряется. Единственное, что я понял, из всего этого нагромождения непонятных слов и терминов, так это то, что меня протестировали и почти по всем тестам у меня отрицательный результат. Ну а потом еще и почти мгновенная полная потеря связи с этой самой нейросетью, заставила не просто нервничать, а буквально паниковать. И только то, что после нашей прогулки с Гератой появился новый, совершенно незнакомый мне интерфейс, способствовало тому, что я чуть-чуть успокоился и, хотя бы внешне, выглядел как обычно. Язык нового интерфейса мне не знаком, поэтому-то я уже третьи сутки хожу и не знаю, что мне делать. Нейросеть не отзывается, а стоит мне только обратиться к ней, как перед глазами появляется красный, пульсирующий, длинный текст, который я просто не в состоянии прочитать, только самая верхняя строчка победно горела ярко-синим цветом. Причем, выбора действий мне не дают, похоже, или читай и принимай какое-то
решение, или забудь о нейросети. И все это на фоне непрекращающейся не только головной, но и во всем теле, боли, которая появилась практически одновременно с изменившимся интерфейсом, пусть и едва-едва заметной, какой-то ноющей, но от этого не становящейся менее неприятной. Пока хожу, что-то делаю, разговариваю, боль почти незаметна, но стоит мне заснуть, она усиливается, как будто специально дожидается этого момента, из ноющей превращается в тянущую, во сне я пытаюсь проснуться, но у меня ничего не получается. Поэтому все эти дни я уже просыпаюсь какой-то весь разбитый и заранее уставший.
        Проснувшись, я почувствовал, что что-то изменилось. Несколько минут я пролежал не шевелясь, имитируя крепко спящего человека. И только потом понял, что, уже ставшая привычной, боль исчезла. Чисто машинально я вызвал интерфейс нейросети, ну, как вызвал, попытался. А вот тут-то меня поджидал облом. Опять все то же самое, только текст, почему-то, из красного стал разноцветным, под доброй половиной красных строчек теперь есть почти идентичная ей, но синяя и благодаря этому, количество текста заметно увеличилось. Мало того, в конце почти каждой синий строчки еще появилось по паре кнопок, предлагающих определённый выбор. Еще бы понять, что именно мне предлагают, хотя, особо умным тут быть не надо, согласиться или нет. Пытаюсь прочитать первую попавшуюся синюю строчку. Ба! Да я же понимаю что тут написано! Итак, посмотрим, что случилось с моей супер-пупер магонейросетью. Охренеть и не встать! Это что такое? Верните все в зад! Хотя… стоп, не надо возвращать, сначала разберемся чего я опять лишился и что приобрел. Итак, слова вроде как понятные, а вот смысл опять ускользает. Ладно, будем разбираться, никто
меня пока что никуда не гонит. И начнем с самого начала текста, который по моему желанию, уже приобретает вполне удобоваримый вид.
        Солнце уже давно перевалило зенит, когда я наконец смог облегченно выдохнуть. Продираться через, скорее всего, дебри машинного перевода, оказалось ничуть не легче, чем читать текс, написанный на совершенно незнакомом языке. Да и многие, очень многие слова и выражения так и остались без перевода. В результате процентов семьдесят текста приобрело, примерно, такой вид: «настройка модуля дыр-дыр-дыр требует бур-бур-бур и подключения кластера тыр-пыр-тыр». Все ясно и понятно, не так-ли? Но все же, среди этого нагромождения непонятностей, я все же смог вычленить и полезные вещи. Вот теперь только осталось разобраться, насколько они мне нужны.
        Из понятых мною крох я могу сделать несколько выводов. Во-первых, в какой-то момент времени, скорее всего в момент контакта с Артефактом Академии, мне был загружен какой-то нейропакет, в мозг-ли, на нейросеть-ли, или еще куда, я не знаю, да и насчет того, что это был именно нейропакет, а не какой-нибудь очередной модуль, я поклясться не могу, но пока буду называть его так - нейропакет. Так вот, этот нейропакет, успешно развернулся и обустроился у меня в голове. Потом взял под свой контроль мою супер-пупер магонейросеть, то ли договорившись с ней, то ли попросту взломав. А во-вторых, после этого занялся проверкой моего тела и организма в целом, одновременно с этим, вполне успешно, просканировал и мою память, ну а почему он тогда предоставил мне текс, пусть и на ущербном, но все же русском языке. Три прошедших дня, этот развернувшийся нейропакет именно проверкой и тестированием моего тела и занимался, отсюда и постоянная головная боль и некоторые неприятные ощущения в общем. Я так понимаю, что те данные, которые он обо мне собрал, его не совсем устроили, хотя, наверное, все же, совсем не устроили и
теперь мне предлагается исправить то, что, с точки зрения создателей этого нейропакета, не соответствует эталону. Всего я конечно не понял, а вот то, что все же разобрал, заставляет задуматься. Самое главное, это то, что моя нейросеть, которую нейропакет почему-то обозвал симбионтом-помощников, неправильно развивается, что грозит мне полным разрушением «физической составляющей носителя и полной его мутацией с неизвестными результатами», тут я вспомнил Куколку и тот вид в котором я ее застал в последний раз. Выход из этого положения мне предложили только один, уничтожение физической составляющей нейросети и максимальное развитие ее «пси-части». Еще бы знать что это такое и с чем это едят. Лишиться нейросети мне очень не хочется, ведь большая часть моих знаний и возможностей завязаны именно на нее, но и превратиться в комок осклизлых щупалец… тоже что-то не фонтан. Далее, из понятого мной, мне предлагается, то ли открыть, то ли сформировать, то ли разблокировать, тут не ясно, какие-то там дополнительные каналы, в сообщении они обозваны непереводимым набором неизвестных мне символов. О чем-то подобном
вроде как упоминала Куколка, но я сейчас уже и не вспомню в каком контексте. Следующее, нейропакет уведомляет меня, что колония бионанитов пятого уровня, помещенная в мой организм находится на грани истощения в связи с невозможности поддерживания количества этих самых бионанитов на минимально допустимом уровне, что снижает мои шансы на выживание, при получении фатальных повреждений, на тридцать пять-сорок процентов. После недолгого обдумывания, я решил, что так обозвали мой случайный опыт с поглощением «Камня Жизни», при кремации Авроры. Тут выбор предоставляется тоже не великим, или оставить все как есть, или довести количество бионанитов до максимума и в дальнейшем поддерживать их численность на этом уровне, ну а заодно и развитие этой колонии до седьмого уровня. При чем, как это сделать, меня в известность никто не ставит, видать, что эту функцию нейропакет берет на себя. Еще, из важного на мой взгляд, так это критически низкое развитие моей пси и морфо систем. И если с понятием «пси» я уже худо-бедно знаком, то вот с «морфо» все обстоит совсем грустно и ведь спросить не у кого. Были еще пара
десятков строчек, которые я смог с трудом по полам разобрать, но там уж или совсем какая-то дичь, или малозначащие уточнения по поводу моей физиологии, как то, крепость и упругость костей, прочность и эластичность связок и сухожилий, толщина стенок сосудов, прочность кожи и так далее и тому подобное. Ну и самое неприятное скрывалось в конце. Кто-то уже за меня принял решение, в принципе, не оставив мне выбора, если я отказываюсь от пункта первого, в этом списке, то есть удаления физической составляющей моей нейросети, то «во избежание заражения окружающей среды» я сам буду подвергнут этому самому удалению. По сути, меня поставили перед выбором, или ты живешь, как это удобно нам, или мы тебя просто стираем, сметаем как ненужный, а скорее, как опасный, мусор. Еще и таймер тикает, не знаю, в каким единицах времени, но достаточно быстро и времени у меня, на определиться, осталось не так уж и много, по моим прикидкам, часов десять. Ну а что будет после того как это время выйдет, я и думать не хочу. Но и это еще не все, я так понимаю, что те красные строчки, да и синие, где нет кнопок выбора, если я все же
предпочту еще немного пожить и помучиться, запустятся автоматически. А я ведь и десяти процентов из них не понял!
        Совсем не к месту вспомнилась поговорка, что из любого положения всегда есть как минимум два выхода. Ну да, вот и мне эти два выхода сейчас и предлагают. А с другой стороны, есть же еще одна «народная» мудрость - То, что нас не убивает, делает только сильнее. С этой мыслью я нажал на кнопку запуска преобразования. Главное не превратиться в какого-нибудь разумного слизня. Красные цифры таймера мигнули, увеличились в двое, стали зелеными, и я отключился.
        В себя я приходил «медленно и печально», как будто просыпался после очень-очень плохой ночи, когда добрую ее половину вошкаешься, не можешь заснуть, отрубаясь на десять-пятнадцать минут, а потом, часа за два до подъема отключаешься и только назойливый звук будильника вырывает тебя из сна. Голова гудит, зрение никак не может сфокусироваться, а все тело болит, как будто его всю ночь немилосердно пинали.
        С трудом продрав глаза, я еще долго лежал, пытаясь сообразить кто я, где я и что я тут вообще делаю. Наконец мысли и чувства пришли в норму, организм перестал сопротивляться ранней побудке, а то, что она ранняя ясно и четко говорят звезды, виднеющиеся в оконном проеме. Как бы нехотя просыпались чувства. Сначала кожей почувствовал, что лежу на чем-то мокром, даже скорее склизком и холодном, потом появился запах, мерзкий и тошнотворный. С трудом оторвав руку от того на чем лежал, я поднял ее вверх и увидал, что за ней тянется какая-то серо-зеленая слизь. Скосив глаза, я убедился в неприятной мысли, что весь я покрыт какой-то мерзостью, как будто меня во сне накрыли огромной медузой, а она возьми и сдохни прямо на мне, да еще и начала разлагаться, причем быстро и страшно воняя. Кряхтя и матерясь, я сполз с той кучи полуразложившейся субстанции, в которую превратилась моя постель и кое-как отрывая от холодного пола босые ноги пошканбылял в комнатку, служившую тут санузлом. Ничего особенного, но там есть подобие душа, а это как раз то, что мне сейчас просто жизненно необходимо.
        Не зная сколько времени я провел под холодным водным потоком, раз за разом намыливая себя чем-то на подобии жидкого мыла и смывая с себя всю ту грязь и мерзость что на мне была. Но вышел я из душа сияющий как новый пятак и ажно скрипящий. Камин в моей комнате давно уже прогорел, до несколько поленьев и щепа для растопки были. Сложив все это, я как-то легко, почти незаметно, разжег огонь, хотя раньше «Огонь путешественника» заставлял меня, хоть немного, но помучаться, а тут почти моментально, только стоило подумать, как огонь побежал по сухим поленьям. Недолго думая, брезгливо кривясь, я собрал все что ранее было постелью и забросил в огонь. Тряпки вспыхнули как порох, моментально и почти без дыма, спустя пару минут, туда же, в огонь, последовали и перина, и одеяло и пара подушек,
        в результате чего моя кровать приобрела сиротский вид. Но лучше уж спать на голых досках, чем на, пропитавшихся слизью и каким-то дерьмом, тряпках. Надеюсь, что здешние хозяева не заставят меня мучиться и предоставят новый комплект, а нет, так схожу в город и куплю там. Только после этого, открыв настежь окно и еще раз посетив душ, я начал одеваться. В животе безбожно что-то урчало и рычало, вот я отправился на поиски где бы и чего бы сожрать. Конечно, стоило бы сначала разобраться, что со мной натворил нейропакет, какие изменения внес, я просто тупо боюсь, хотя и понимаю, что все это всего лишь отсрочка и рано или поздно, но разбираться придется. Тем более, что с частью изменений я уже успел познакомиться и не скажу, что они мне не нравятся. Просто кухню я искал по запаху, ага, «и нюх как у собаки, и глаз как у орла», в последнем я спел убедиться когда попытался внимательнее оглядеть кровать, в поисках пятен той слизи. Стоило мне только чуть напрячься, как кровать рывком приблизилась и теперь, находясь в пяти метрах от нее, я мог пересчитать все трещинки, все годовые кольца на каждой доске, на
каждой завитушек ее спинок. Раньше, для достижения подобного эффекта, мне требовалось отдать соответствующий приказ нейросети и немного подождать, пока она подстроится, а теперь все это происходит практически мгновенно, достаточно только подумать. По пути на кухню, я все же не удержался, и решился проверить как работает магическое, или истинное зрение и опять, мгновение и Мир вокруг меня расцветает красками потоков энергий, причем не как раньше, в паре десятков метров вокруг меня, а вообще, весь Мир. Красота!
        И все-таки как хорошо, что я не поддался требованиям своего желудка и не ломанулся сразу на кухню, а еще лучше, что мне по пути попалось зеркало. Отказать себе в удовольствии, полюбоваться на собственную физиономию, я не смог. И слава всем Богам, что не сошел с ума от того, что увидел. Лица у меня не было, вместо него совершенно гладкая, без рта, носа, глаз и что там еще должно быть, поверхность. Паническая мысль, что я теперь таким останусь на всю жизнь, оказалась погребена под другой, уже более оптимистической, что-ли, как же я вижу, если у меня нет глаз? И в то же мгновение на чистой и гладкой поверхности лица появились глаза, самые обыкновенные, человеческие. По какому-то наитию я вспомнил свое недавнее лицо, и оно просто проявилось, как будто бы руки неведомого скульптора, причем гениального, вылепили его из пластилина, что заменял мне лицо. Еще минут десять у меня ушло на общение с этим самым «скульптором», в результате я избавился от так раздражающих меня глазок «а-ля Гюльчатай» и губок бантиком. А что, так намного лучше… Лучше-то оно лучше, но… пока еще не время. Вздохнув я все вернул «как
было», не стоит пугать местных изменившимся, вдруг, лицом. Зато теперь становится понятно, о какой-такой морф системе шла речь. И только сейчас я сообразил, что стою посреди коридора и пялюсь в зеркало, при этом по моему лицу пробегают волны, то стирающие, то опять восстанавливающие мое лицо. Хорошо, что в это время никто мимо не проходил, а то точно, приголубили бы меня чем-нибудь тяжелым, или острым по голове, а потом бы еще и хвастались, что завалили «монстра», пробравшегося в Академию. И стоило мне только об этом подумать, как у меня перед глазами встала объемная карта, какого-то строения, на которой были отмечены десятки живых существ. В общем понятно, что разбираться мне и разбираться со всем происходящим, а в том, что «виной» всему те самые преобразования моего организма и нейросети, что проделал со мной тот самый нейропакет, полученный от Артефакта Академии. Вот только я уже абсолютно не уверен, что сей Артефакт имеет какое-то отношение к магии, что-то это совсем иное, намного более сложное и еще более тяжелое в понимании чем обычный кристалл-артефакт, наделенный какими-то свойствами.
        В столовой, совмещенной с кухней, меня встретила разноголосица многочисленных разумных. Были тут в основном маги, их выдавали старые и потертые мантии, и солдаты, все как на подбор лет сорока от роду, хотя скорее всего раза в два старше чем выглядят. Похоже, что подготовка к вторжению на остров Твари идет полным ходом, а значит стоит в самое ближайшее время ждать или вызова к ректору, или его самоличного визита. Уверен, что мне во всем этом действии отводится самая незначительная роль, даже не второго, а сто второго плана. Ну и ладно, мне проще. Набрав на кухне продуктов, в основном сыра и фруктов, так с запасом, чтобы на пару дней хватило, я вернулся в свою комнату. Тут уже явно кто-то побывал. Окно было закрыто, кровать была аккуратно застелена новым бельем, возле камина лежало пару вязанок дров. Странно, а вчера никто не приходил, да и позавчера и позапозавчера тоже. Или у них тут есть какой-то график уборки помещений и смены белья? Скорее всего.
        Ну вот и пришло время разбираться со своими новыми возможностями. Боязно, но деваться некуда. Устроившись поудобнее в кресле напротив камина, я закрыл глаза и попытался обратиться к нейросети.
        Скажу честно, я ждал, что все мои попытки окажутся бесполезными, но нет, стоило мне слегка сосредоточиться, как на периферии зрения появилась уже привычная мигающая точка активации нейросети, а спустя мгновение перед моими глазами развернулся самый обычный, давным-давно настроенный «рабочий стол». Никаких внешних изменений, все привычно и обыденно, разве что отклик системы стал, на мой взгляд, немного быстрее, скорость обработки запросов тоже возросла. Одно плохо, банки памяти, как самой нейросети, так и выращенных ею имплантов памяти, оказались девственно чисты. Я попытался «вспомнить» устройство простейшего бытового дроида и тут полный облом - чистый лист, никаких знаний полученных из изученных Баз Знаний у меня нет. Правда это еще вопрос, кто виноват, нейропакет, что-то сотворивший с моей нейросетью, или же те повреждения что получил мой мозг и мое тело во время столкновения с чужим кораблем, из-за которого я тут и оказался, Куколка ведь говорила, что ей пришлось восстанавливать мои тело и мозг буквально из ничего. Так что, пока никого обвинять не будем. А вот все, что со мной было до попадания
в Содружество, точнее в его Миры, то есть до перехода на разрушенную Станцию предков сполотов, я прекрасно помню. С некоторым опасением и ожиданием чуда, я запросил протокол последних событий. Пара мгновений и передо мной появляется все тот-же текс, только теперь все его строчки зеленого цвета, стало их на порядок меньше и я все прекрасно понимаю, хотя теперь там русским языком и не пахнет. Ну что же, почитаем…
        Рояль, говорите? Ха, три раза, это не рояль, это симфонический оркестр, даже можно сказать Большой Симфонический Оркестр, вот именно и все с большой буквы.
        Для начала, мне сразу же было предложено изучить Базу по управлению и использованию «пси-комплекс «Страж», время изучения шесть минут, в целях безопасности предложили занять устойчивое положение, желательно горизонтальное, ничего, и в кресле пойдет. Соглашаюсь на изучение и… в очередной раз тону под лавиной образов, как зрительных, так и звуковых и ментальных. Лавина эта, прогрохотала и прошла. Голова не болела, никаких неприятных ощущений. Попытался сравнить процесс изучения этой Базы с тем, что испытывал ранее, но не смог, я просто не помню, как оно там было, «ранее». Начинаю разбираться, что же это за «пси-комплекс» такой и медленно офигеваю. По сути, это супер навороченная нейросеть к которой прицепили ИскИн, как минимум станционного класса. Интересно, а откуда я это знаю? Ага, а вот и ответ. Еще один привет от Куколки, что-то она мне все же во время моего восстановления вложила, немного, но вполне достаточно чтобы разбираться в основах. Ладно, идем дальше. Физически эта самая нейросеть отсутствует, то есть, в моей голове ничего такого нет, а что было, то вышло при преобразовании
симбионта-помощника. Тут я был прав, именно моя бывшая нейросеть им и оказалась. Выяснилась и причина его неправильного развития. Я же его усиленно подкармливал, вливал в него ментальную энергию, где самостоятельно, а где мне и помогали. И если моя энергия им вполне правильно усваивалась, то вот, «сторонние» так скажем вливания, на пользу ему не пошли и что-то там пошло не так. В результате нарушения в развитии и из помощника симбионт превращается в бомбу замедленного действия. Тут, полученный мной нейропакет, а по сути программа обновления и перепрошивки, пошел по самому простому пути, я же на все его предложения не реагировал, что, по его мнению, свидетельствовало, что у меня уже начались критические повреждения мозга, а я просто не понимал, что от меня хотят, вот он и удалил физическую составляющую симбионта, оставив только его пси-часть, которая уже добротно так обосновалась в моем энергетическом, или менто-информационном поле, тут я не совсем понял, а может быть и где-то на границе между ними. Для простоты понимания, решил что буду считать, что он расположен в моей ауре, в или на, не столь важно.
С ликвидацией физической части нейросети, я лишился порядка тридцати процентов ее возможностей, так что, мне рекомендуется или произвести переустановку симбионта, или установить его физический аналог, то есть самую обычную нейросеть, пусть даже и самую примитивную. А нужно это только для одного, для формирования в моей ауре каналов ментальной связи и для управления устройствами и механизмами, лишенными пси-модуля. Сам пси-комплекс предназначен для пилотов-исследователей, а им приходится довольно часто контактировать с представителями «диких» цивилизаций, именно для этого и нужен морф-система, превращающая меня, по сути, в метаморфа, то есть, я могу, по собственному желанию, изменять свое тело, правда только внешне, на а эмуляция внутренностей, это уже прерогатива пси-системы, способной обмануть любые сканеры, в том числе и специализированные, и медицинские, ну это при условии конечно, что эти сканеры не являются более продвинутыми или хотя бы того же уровня, что и мой комплекс. Этот же пси-комплекс привел мое тело в соответствие с нормами пилотов-исследователей, добавив к моим, и так немаленьким,
физическим возможностям где пять, а где и почти пятьдесят процентов. Также, комплекс обеспечивает до пяти каналов пси-связи, один правда уже занят, я так понял, что моим персональным ИскИном, что-то там про дополнительное оборудование с ментальным управлением, а у меня кроме него вроде как ничего и нет. Существующие у меня три уровня сознания, комплекс распараллелил и добавил к ним еще два, причем три из них получились с более высокой производительностью, чем мой основной, а один наоборот, в двое медленнее. И если раньше я максимум что мог, это скользить из одного потока сознания в другой, то теперь я могу мыслить сразу всеми, то есть в каждом потоке я, как бы, существую одновременно. Тут, надо заметить, я тоже не все понял, сознание у меня вроде как одно, но в то же самое время их все же пять, хотя я этого и не замечаю, чепуха какая-то получается. Не забыл «Страж» и о моих псевдо-имплантах, сколько времени я на их выращивание потратил, и дополнительных модулях, типа анализатора и переводчика. А вот насчет установленных модулей, всех этих Ра, Га, Бор и Хан, я не понял, ранее нейросеть сообщала только
об установке и активации сложносоставного модуля Га, по сути являющегося артефактом, открывающим дорогу на Лестницу Миров. Откуда взялись остальные, да еще с такой странной формулировкой: «Аналоги модулей лицензированы, установлены и активированы»? Надо разбираться.
        Я так увлекся изучением своей новой, так внезапно свалившейся на меня, игрушки, что даже позабыл где и почему я нахожусь. И совсем неважно, что я не в состоянии использовать и малой части возможностей пси-комплекса, из-за элементарного незнания, главное, что они есть, эти самые возможности и со временем, при наличии желания, а оно у меня есть, я все изучу, во всем разберусь и всё освою. Да, я позабыл где я нахожусь, зато обо мне не забыли. От двери раздался уверенный стук и мне пришлось закругляться. За дверями оказался все тот же молчаливый стражник, а может и не тот, приглядываться я не стал. Слегка склонив голову в приветствии, он сообщил мне, что меня приглашает к себе ректор Академии. А это значит, что время пришло, пора выполнять свои обещания.
        Привели меня все в тот же кабинет, только на этот раз за иллюзией никто не скрывался, мы с ректором и на самом деле были совершенно одни. Окна кабинета были плотно зарыты и занавешены тяжелыми портьерами, да так, что ни один лучик света в помещение не проникал, а всего освещения и было-то, пару тусклых светильников над столом, которые больше давали теней, нежели света. Сам ректор, казалось бы, не обратил внимания на мой приход, он стоял возле одного из книжных шкафов и задумчиво разглядывал корешки книг.
        - Скажите, барон, как вы относитесь к власти? - неожиданно спросил ректор.
        - Скажем так, я признаю ее необходимость. - осторожно ответил я.
        - Нет, я немного о другом. Как вы относитесь к тому, чтобы самому получить власть?
        - А, вот вы о чем… Если бы я хотел личной власти, то остался бы дома.
        - Ну, барон - это не та власть, о которой я говорю.
        - Смотря какой барон. Мое баронство было побольше вашего Королевства, да и народу в нем было раза так в два больше. А правители соседних Империй просыпались в холодном поту, только от одной мысли, что что я чем-то недоволен. В принципе, провозгласить себя герцогом, королем, или даже императором мне ничего не стоило. Вот только зачем? Потешить свое самолюбие?
        - Странные слова для столь молодого человека…
        - Ну, не так уж я и молод… - решил я забросить удочку.
        - И сколько же вам лет, если конечно это не секрет.
        - Точно не скажу, но покидая свой домен, я передал его своему вполне взрослому и рассудительному сыну.
        - Даже так? И что же вас на это подвигло?
        - Честно? Скука, ну и данное давным-давно слово.
        - А как вы посмотрите на то, что я предложу возложить на себя корону Гардары?
        - Вынужден буду отказаться.
        - Скука?
        - Нет, скорее неудовлетворенность. У вас никогда не было такого ощущения, что вы чего-то хотите, а понять, что именно не можете? Хватаетесь за то, за это, но все не то…
        - Вы все еще пытаетесь найти себя? И желание учиться магии… оно тоже проистекает из этого?
        - Возможно… Магия мне интересна тем, что она есть. Хотелось бы понять ее законы, оценить свои возможности…
        - Привычка быть всегда первым, всегда лучшим?
        - Скорее нет, чем да. Я встречал бойцов лучше, чем я, видел правителей, умнее и могущественней чем я, встречал разумных, знающих намного больше чем я…
        - Вы, барон, самокритичны.
        - Нет, я просто реалист. Нельзя всегда и во всем быть самым-самым, на любого самого сильного, всегда найдется кто-то еще более сильный, на любого самого умного, найдется кто-то, кто будет более умен и более образован и так во всем, Вселенная бесконечна и мы даже представить себе не можем, что она может выкинуть в следующее мгновение, чтобы щелкнуть нас по носу. Нет предела совершенству.
        - Вы испытали это на себе?
        - Ну, в какой-то степени…
        - Барон, вы упоминали, что владеете несколькими плетениями из школы Воздуха, не могли бы продемонстрировать? - как-то резко и неожиданно ректор сменил тему разговора.
        - Не вижу проблем. - пара мгновений и вокруг меня чуть заметно зарябил воздух.
        - Интересно-интересно, очень необычно. - ректор несколько раз обошел вокруг меня. - Но я не заметил никакого плетения…
        - Вы знаете, я очень смутно представляю себе что такое плетение и что они из себя представляют. В молодости я посетил Магическую Академию в своем Мире, там меня кое-чему, с горем пополам научили, но самому минимуму, только чтобы не загнуться в долгих путешествиях. Нет, знаний мне передали более чем достаточно, примерно на уровне нашего архимага, ну или как магистра, это минимум. К сожалению, далеко не всем я могу воспользоваться и разобраться смог только в нескольких приемах. - сказал это и у меня на ладони вспыхнул Огонь Путешественника.
        - Ну вот, опять, никакого плетения. - задумчиво проговорил ректор. А потом, как будто что-то вспомнил. - Серж, вы спрашивали у магистра Гераты о ментальной магии…
        - Да, было дело. Мой невольный учитель как раз и был менталистом, архимагом и ректором Академии.
        - В вашем Мире ментальная магия не под запретом?!
        - Нет, более того, ментальная магия положена в основу процесса обучения студентов Академии всех без исключения факультетов.
        - О Боги, как бы я хотел побывать в вашем Мире и пообщаться с его магами!
        - Да, госпожа Герата меня уже просветила, что здесь менталистика под запретом.
        - Тупые, безмозглые ублюдки, боятся, что маги смогут залезть к ним в головы и выведать их мерзкие мыслишки!
        - Господин Горах, вы… менталист?
        - Да, дорогой барон, да. Но очень и очень слабый. Из-за этого я в свое время уже один раз и отказался от Трона, но Судьба упорно меня к нему подталкивает.
        - Странно, в моем Мире, первое, чему учат магов, это ставить на свой мозг Ментальный Щит, да и соответствующие амулеты очень широко распространены. Мне ничего подобного не требуется, какая-то природная защита. Но я знаком с этой структурой, могу и вам ее показать. Конечно высокоуровневой защиты я вам предложить не смогу, что взять с неумехи, но смысл вы должны понять.
        - Буду вам благодарен, барон. И еще, я принял решение, вы будете зачислены в Академию в качестве студента. Факультет и специализацию мы потом выберем с вами вместе. А теперь идите, завтра мы выдвигаемся к острову, пришла пора решить уже эту нашу проблему.
        11 глава
        - Серж, а ты что, в город не собираешься? - задала мне явно риторический вопрос, появившаяся в дверях голова моего одногруппника по обучению в Академии. - Все наши уже внизу, только тебя нет.
        - Да я как-то и не планировал…
        - Да ты что, сегодня же праздник, годовщина Дня Освобождения!
        - Так дата же, вроде не круглая, два года это не десять и даже не пять… В честь чего праздник-то? Ладно в том году…
        - Вот сразу видно, что ты чужак, Серж, и ничего не знаешь. - Ага, не знаю, как вспомню, или, не дай бог, приснится, так весь мокрый просыпаюсь. Но по моей легенде, прибыл я в Гардару очень уж издалека и всего чуть больше года назад. Это мы так с ректором, а теперь с регентом, так решили, не стоит всем и каждому знать, что было и как оно было на самом деле. Хотя… ректор и тут свою игру ведет, ведь не даром в моей группе на трех парней полтора десятка девиц приходится, да еще каких, все красавицы и из самых лучших семейств Королевства. Видать герцог Горах еще не потерял надежды заполучить от меня наследника.
        - Ладно-ладно, Мих, уже иду… А что, и в этом году опять будут по городу носить «Длань Освободителя»? - Вот уж никогда не думал, что стану действующим лицом из сказки «Золушка», а все дело в том, что два года назад я себя несколько… переоценил и как результат, лишился кисти левой руки, вместе с перчаткой от своих технодоспехов. Кисть-то мне потом Герата довольно быстро приживила, да и моя нейросеть и бионаниты в теле не остались в стороне, а вот перчатка, потеряв связь с ИскИном технодоспехов, так и осталась невостребованной.
        - Не знаю… скорее всего нет, она теперь Реликвия и таскать ее по улицам смысла нет. Если бы Освободитель захотел, так еще год назад объявился бы, а теперь-то что…
        - Ну, в принципе, оно и верно. Все, я готов. Пошли что-ли? - без особого энтузиазма спросил я.
        Если честно, то последние два года я избегал любой причины покидать стены Академии. Нет, я не был с головой погружен в учебу, просто… стоило мне оказаться за станами Академии, как на меня накатывали не самые приятные воспоминания, перед глазами опять вставали окаменевшие морские волны, опять пропадало ощущение неба, исчезала линия горизонта и меня бросало в дрожь. Где-то глубоко в душе поднималась дикая паника, всепожирающий ужас. Мне с огромным трудом удавалось их обуздать и хотя бы внешне оставаться спокойным. Правда, последние несколько месяцев, вроде как, стало полегче, то ли причина в ментальном блоке, то ли и на самом деле «время лечит», а может быть помогают занятия с Горахом, Гератой и Карой. По крайней мере, свои эмоции я теперь контролирую намного лучше, чем раньше и встречные разумные уже не шарахаются от меня, едва завидев мою искажённую ужасом и ненавистью физиономию.
        Два года назад, после многообещающего, как я думал, разговора с ректором, я отправился в свою комнату. Все тот же молчаливый и беспристрастный стражник проводил меня до самых дверей и оставил в одиночестве. Время еще было не совсем позднее, так что, я сразу засел за обещанный ректору амулет. Изготовить я его, к сожалению, сам не мог, а вот попытаться изобразить то, что местные называют «плетением», а на мой взгляд, самая обыкновенная принципиальная схема, да еще и использовать наработки Куколки, это было мне вполне по силам.
        Промучился я тогда, часа три. Благо, что при наличии нейросети, пусть она и какая-то фантомная, избавило меня от необходимости заниматься черчением и моделированием на бумаге, вполне хватало и ее возможностей, тем более, что я занимался этой работой на втором уровне сознания, как наиболее производительном. В конце концов, когда, на мой взгляд, теоретическая модель амулета ментального щита была готова и я только лишь шлифовал стройную и, в своем роде, красивую схему, в мою работу вмешался пси-комплекс, заявив, что изображенная мною структура пси-щита второго уровня имеет более пяти десятков ошибок, влияющих на стабильность и время его работы. Правда и своеобразной похвалы я тоже дождался, мне было сообщено, что после исправления всех ошибок и недочетов разработанная мной структура на восемнадцать процентов будет эффективнее имеющегося в Базе пси-комплекса аналога и по своим возможностям будет равной, ну, почти, пси-щиту третьего уровня.
        Сначала я растерялся, что еще за База, почему не знаю, потом возбудился, если не сказать больше и попытался заполучить всю эту Базу в свое пользование. На первый вопрос я получил исчерпывающий ответ, что в Базе данных пси-комплекса содержится более трех сотен пси-модулей и пси-структур, от первого до шестого уровня включительно, но прямого доступа у меня к этой Базе нет и единственное, что тут можно сделать, это постигать все самостоятельно, а он, то есть пси-комплекс, будет мне в этом всецело способствовать, где надо поправлять и подсказывать, указывая на ошибки.
        А еще через час я узнал зачем нужен самый нижний, самый низкопроизводительный, пятый уровень сознания. Все оказалось просто. Основной слой сознания работает с менто-информационным телом, три высокопроизводительные слоя, с менто-информационным и менто-энергетическим телом, то бишь, моей аурой, которая перенасыщенная энергией. А вот пятый слой, он на ауру совершенно не завязан и взаимодействует с моим внутренним источником, который у меня совершенно не развит и представляет собой микроскопическое вместилище энергии, которую и называют «магической». Именно этот источник и развивают маги. У местных он находится где-то в теменной области головы и на него завязаны и менто-энергетическое и менто-информационное поле, то есть именно этот источник подпитывает ауру местных, поэтому они мне и заявили, что плетения высоких и даже средних уровней, мне недоступны. У меня же этот источник расположен за грудиной и если сравнивать его мощность с моей аурой, то это то же самое, что сравнить прожектор с лучиной. Поэтому его никто разглядеть и не может. Зато, использую пятый уровень сознания, я могу создавать плетения
самого высокого уровня, прокладывая тончайшие энерголинии. Используя свою ауру, я смогу создавать структуры первого-второго уровня, нет, могу и пятого, и десятого, но в таком случае создаваемые мною артефакты и амулеты должны быть, как минимум, размером с автомобильное колесо. Короче, не ювелир я, совсем не ювелир.
        Минут сорок я переваривал полученную информацию, а потом задал совершенно, на мой взгляд, невинный вопрос.
        - Есть-ли возможность передачи энергии из моего менто-энергетического тела в этот источник, завязанный на работу с пятым слоем сознания? - пси-комплекс молчал, наверное, минут десять, а потом выдал свой вердикт.
        - Да, это возможно, если задействовать для этой цели один из разблокированных пси-каналов. Но не рекомендуется. Поступление пси-энергии из менто-энергетического тела застопорит развитие источника и приведет к его трансформации в элементарный энерго-фильтр.
        Есть! Бинго! Я смогу магичить! Моей радости не было предела. Что? Источник не будет развиваться? Наоборот, начнет деградировать? Да и хрен с ним! Имея почти неисчерпаемый источник пси-энергии в ауре, еще один мне просто не нужен, по крайней мере, в виде того самого источника, а вот как переходник, позволяющий создавать самые тонкие энергоканалы и запитывать их от менто-энергетического тела, это - самое то!
        В общем, еще больше часа у меня ушло на исправление всех найденных пси-комплексом ошибок и неточностей, после чего, крутящаяся перед моими глазами, трехмерная модель приобрела некую законченность и даже, я бы сказал, изящество. Этакая объемная снежинка. Теперь осталось только перенести ее на какой-нибудь подходящий материальный носитель.
        Идеально подошла безделушка, найденная здесь же, в комнате, бронзовая пряжка от гардин, с какими-то мелкими камушками, похоже кварц. А вот дальше получился полный затык. Легко сказать, перенести на материальный носитель, а как это сделать?! Было бы что-нибудь двухмерное, еще куда не шло, а как быть с моей «снежинкой»? После получаса моральных и интеллектуальных мучений, чуть все мозги себе наизнанку не вывернул, посетила здравая мысль, попробовать проконсультироваться с пси-комплексом. В результате получил длиннющую инструкцию, которая в итоге, если вдуматься, сошла всего до пары-тройки пунктов. Во-первых, структуру плетения внедряют не в сам носитель, а в его энергетическую структуру, по сути на межатомном уровне, кстати, именно поэтому самым неподходящим материалом для этого является алмаз, у него с лишком плотная структура и как следствие очень насыщенное энергетическое тело. А вот в качестве накопителя энергии, он очень хорош. Шаг второй, создать необходимое плетение в пси-диапазоне, то есть в своем менто-информационном теле. И шаг третий, совместить эти две структуры, то есть энергетическую
структуру самого носителя и информационную матрицу плетения. И будет вам счастье. Ага, вроде как все просто, проще уже некуда. Вот только энергетическое тело материальных предметов практически не выходит за их границы, да еще и надо каким-то образом его разглядеть. Подозреваю, что местные артефакторы работают как-то совсем иначе, ну или у них помимо «истинного» зрения еще и какой-нибудь атомный микроскоп имеется. К счастью, я очень вовремя вспомнил о таком интересном модуле, как «анализатор». Его функционала за глаза хватает для подобных манипуляций. Тут мне опять на помощь пришел пси-комплекс. Пять минут и артефакт «ментального щита» у меня в руках. Похоже, что этот самый пси-комплекс может и умеет намного больше чем я думаю, вот только если я чего-то не знаю, не умею, или у меня нет необходимых для выполнения той или иной работы инструментов, то хрен я от него чего добьюсь. Но достаточно «знать», пусть даже и не уметь, да еще обладать нужным инструментом, и пожалуйста - вуаля.
        Для закрепления «пройденного материала», я поработал и со второй пряжкой, превратив и ее в амулет ментального щита, хотя пси-комплекс упорно продолжает называть его пси-щит. В общем спать я завалился уже тогда, когда за окном царила глухая ночь. В сон я провалился практически моментально, по-моему, даже еще до того момента, как коснулся головой подушки. Мне очень бы хотелось сказать, что сон мой был глубоким и без сновидений. К сожалению, это совсем не так. Обычный сон человек, просыпаясь, абсолютно не помнит, ну или в самом крайнем случае забывает спустя несколько минут, в самом лучшем случае в памяти остаются какие-то мгновения, разрозненные картинки, которые невозможно сложить в то «кино» что проецировало наше подсознание. В моем случае, а именно с этим сном, все совсем иначе. Мне даже сейчас, спустя два года, достаточно чуть прикрыть глаза, и я как наяву опять его вижу. И не только вижу, еще и переживаю его по новой, испытывая все те эмоции, что испытал в первый раз.
        Окаменевшие волны оловянно-серого цвета, стелились в даль, даже клочья пены на их гребнях не сияли обычной белизной. На грязно-сером небе, таком же неподвижном, как и вода, не было ни облачка. Линии горизонта просто не существовало. Где-то там, далеко, каменное море сливалось со стальным куполом в одно целое, но не было ничего, что можно было бы назвать границей обеих стихий, только скалистый остров с какими-то развалинами, как будто вырастал из каменных волн, подпирая такое же каменное небо. Я стоял на высоком скалистом гребне и смотрел вдаль. Мертвое небо, лишенное туч, вызывало тупое безразличие. Однако вид застывшего неподвижно моря, почему-то, причинял мне боль. Морские просторы, символ вечной жизни и существования во веки веков, наперекор всем могущественным силам, просто не могли окаменеть.
        Я закрыл глаза, а когда снова их открыл, увидел Аврору, ту самую, которую когда-то любил, но не смел ей в этом признаться, ту самую, которую не смог уберечь и чье тело я собственноручно предал плазменному огню. В глухой тишине она бежала по волнам в сторону берега, а за ней, настигая ее, катилась тьма. Единственное движение в застывшей пустыне, мрачная черная масса, напоминавшая тучу, а может быть, густой клуб тумана. Я бросился к краю уступа, желая помочь девушке, но отчего-то я был уверен, что не могу коснуться ногами твердых волн, иначе и я окаменею так же, как и они.
        Хищная тьма клубилась все ближе, догоняя убегающую из последних сил девушку. Охваченный ужасом, я знал, что преследующий девушку чудовищный сгусток, это смерть, не только ее, но и моя, и всех, кто находится рядом со мной. И я не мог ей помочь, не знал как. Я был последней живой частью этого Мира и был я уверен, что стоит мне шагнуть на каменные волны и я окаменею, подобно им, а вместе со мной окаменеет и весь Мир.
        Девушка была обречена. Ей предстояло погибнуть среди вездесущей тишины, став жертвой зловещей тьмы. Каким образом я мог ей помочь? Как я мог бороться с тем, что ее преследовало? Как я мог противостоять тому, что способно пожрать целый Мир?!
        Где-то далеко, на самой границе, дальше которой не достигал взгляд, виднелась черная точка, столь маленькая, что казалась лишь песчинкой среди барханов пустыни… И вдруг я понял, что эта точка, малая часть той самой огромной клубящейся тучи, часть, оставленная вдали, вырванная из тела Тучи, чтобы та не мешала! Я понял, что это спасение… И в то же мгновение, едва я осознал, что это такое, тишина взорвалась! Странная точка на горизонте уже не была неподвижной, она вздрагивала, словно пытаясь вырваться из невидимых пут, пульсировала в такт моему сердцу. Ветер усилился. Девушка была недалеко от берега, но уже не бежала. Она лежала на гребне неподвижной волны, пытаясь заслониться от надвигающейся черноты.
        В ярости от своей беспомощности, в страхе, что мне опять придется видеть, как погибает Аврора, я протянул руки к черной точке в непроглядной дали. Я не в силах был издать ни звука, но одного этого жеста было достаточно в качестве призыва.
        Невидимые путы поддались! Черная точка устремилась к мрачной массе, все увеличиваясь, теперь она была уже пятном, большой глыбой, разбивающей окаменевшие волны, вот только из угольно-черной, она становилась пурпурно-красной, как будто раскалялась, мчась на полной скорости… Внезапно Мир ожил! Тьма, несшая смерть Авроре и всему Миру, замедлила свое движение, но алая тень, несшая спасение, все так же летела ей навстречу… Я услышал крик тонущей в море девушки и бросился в волны. Когда моя голова и плечи показались над водой, я увидел, как девушку окутало нечто, напоминавшее алый светящийся шар. Могучие удары волн сотрясали его. С грохотом и шумом вокруг рушились каменные волны, стараясь раздавить, расплющить алый шар, но соскальзывали с его поверхности.
        Буквально воя от ужаса, ярости и еще черт знает чего, я рванулся к этому горящему шару, обхватил его… Мои руки пылали, кожа стекала с костей как горячий воск, но я держал шар огня не давая ему погрузиться в воду. Аврора лежала не шевелясь, сжавшись и свернувшись в клубок, боясь даже открыть глаза. Не знаю, что ее заставило это сделать, но в какое-то мгновение она все же подняла голову, наши взгляды встретились и мне показалось, как она, одними губами, прошептала:
        - Проснись или умрешь! - И в ту же секунду, у меня в голове, набатом забил колокол.
        Я открыл глаза. Не было никакого каменного моря и каменного неба, не было и горящего огнем шара. А была все та же комната в Академии, та же кровать и чуть алеющее в окне небо. Единственное, что осталось неизменным и в реальности, это - заполошно бьющий в набат колокол.
        Толком даже еще не проснувшись, не отойдя от ночного кошмара, я кинулся к окну. Единственный в столице колокол, расположен в Академии. Когда-то от сигнализировал о начале и окончании занятий, так что, его звук с самого детства знаком всем жителям Кракса, по крайней мере тем, кто хоть раз его слышал.
        Не знаю, случайно или нет, но окна предоставленной мне комнаты смотрели на море, где почти на самом горизонте, в туманной дымке, виднелся тот самый дворцовый остров. Я уже не раз и не два стоял у окна и рассматривал его.
        В первые мгновения, сразу после того как подошел к окну, я замерев в ужасе, просто тупо пялился на серые, кажущиеся каменными волны. Было ощущение, что мой кошмар из сна стал явью. То же серое, тяжелое небо, та же серые, лениво перекатывающиеся волны. Но именно это ленивое движение и привело меня в чувства. Осень, пасмурная погода и ночной кошмар, сыграли со мной злую шутку, а еще и совсем не вовремя, разыгравшееся воображение. А потом я разглядел то, что и подняло тревогу. Несколько десятков кораблей входило в порт, не меньшее их количество уже стояли у пирсов и выплескивали из себя толпы вооруженных людей. Восемь судов уже горело, два прямо у причалов, а остальные на рейде.
        Прямо на моих глазах с одной из сторожевых башен, перекрывающих вход в порт, к одному из кораблей устремилось с десяток ярких огненных шаров. Над кораблем сверкнуло защитное поле и почти половина зарядов растеклась, размазалось по нему, но остальные преодолели защиту и еще один корабль буквально вспух и на его месте образовался огромный огненный шар. Вот с другой башни, ударили файерболы, но на этот раз не по кораблям, а по набережной, сжигая десятки людей за раз. В порту разворачивалась самая настоящая битва.
        Толпы полудиких пиратов устремились к сторожевым башням, а еще большее их количество начало растекаться по припортовым улицам столицы. Однако и солдаты не дремали и решили дорого продать свои жизни. Пираты неожиданно увидели в полумраке сомкнутые, ровные ряды обученной пехоты. Большинство были подняты прямо с постелей, некоторые в одних рубашках, и тем не менее выглядели они достаточно грозно. В то же мгновение, словно по условленному сигналу, первая шеренга солдат присела, целясь из арбалетов, а солдаты во второй шеренге подняли натянутые луки. Свистнули стрелы, пираты внезапно остановились - впереди падали, пронзенные болтами и стрелами, тела. Там, где пиратов встретил сомкнутый строй гардарцев, они на миг остановились, замерли в нерешительности. Этим мгновением тут же воспользовались многочисленные маги, в бандитов полетели огненные шары, ледяные копья и стрелы, их сшибали и размазывали по камням набережной воздушные кулаки, прямо из камней вырастали каменные шипы, пронзавшие пиратов насквозь, разрывающие их на части.
        Казалось бы, что защитникам города в этот день было суждено победить. Солдаты продолжали стрелять из луков, но от арбалетов, оружия куда более смертоносного, уже не было никакой пользы, маги продолжали наносить свои смертоносные удары, били они уже по площадям. Но тут, как по неслышному и невидимому сигналу, дикая толпа, с каким-то фанатизмом, набросилась на солдат, словно разъяренная волчья стая. Лязгнули скрещенные мечи, в мигающем блеске упавших факелов и редких магических огней, мелькало то древко копья, то широкое лезвие топора. Арбалетчики, схватившись за мечи, пытались прикрыть продолжавших стрелять лучников и редких, сохранивших еще силы, магов, но, ввиду численного преимущества противника, им удавалось это лишь недолго. В блеске последних гаснущих искр солдаты вели безнадежную борьбу. Они сражались отчаянно, молча, уже каждый сам за себя, но столь искусно, что трупы пиратов густо устлали землю. Однако вскоре их подавили, перемешали. Сражение превратилось в бойню.
        Тем временем вторая, еще более многочисленная, часть морских разбойников опустошала припортовые районы города. Когда пираты заканчивали резать солдат, уже неуверенно горели первые дома. То и дело группа разбойников врывалась в какой-нибудь дом, откуда тотчас же доносились вой, плач и крики людей. Разбушевавшиеся, опьяненные кровью, пираты метались среди домов как сумасшедшие, там, где селяне пытались в отчаянии сопротивляться, их убивали без тени жалости. Кровь текла рекой, убийцы рубили мечами и топорами выставленные вперед руки, пронзали незащищенные животы, разбивали головы. Стоны зверски насилуемых женщин заглушал пронзительный плач детей, которых силой отрывали от матерей. Крыши домов пылали все ярче, треск горящих стропил смешивался с доносившимся со стороны порта победоносными криками пиратов.
        Пока я стоял и смотрел на эту вакханалию человеческого безумия, толпы горожан вливались в распахнутые ворота Академии. На стенах появились стражники и еще редкие маги. Внешне они были спокойны и сосредоточены, хотя уже всем было ясно, что город потерян и уже к утру от него останутся одни головешки, да дымящиеся развалины.
        Странно… по идее, пираты сейчас должны грабить, а они вместо этого заняты совсем иным, а именно убийствами, спокойно наблюдая, как горит добро в не самых бедных домах. Зачем, почему, что за сила их ведет? Ответ на этот свой невысказанный вопрос я получил почти сразу и ответила мне нейросеть.
        - Сканирование показывает, что в городе присутствует восемь объектов, скрытых щитами искажения, второго-третьего уровня. - и тут же на голографическом изображении порта и прилегающих районов засветилось восемь точек. Семь почти неподвижных, но именно там пираты выказывали наибольшую ярость и жестокость, практически не отвлекаясь от убийств. А восьмая точка была чуть дальше в море, но постепенно приближалась к городу.
        Покидать свою комнату я не спешил. В городе от меня ничего не зависит, ну прикончу я десяток, ладно, мечтать так мечтать, сотню пиратов, но их тут не меньше пяти тысяч, да и своих магов у пиратов оказалось вполне достаточно, может быть они были не столь сильны как гардарцы, но они были… А подниматься на стены Академии еще рано.
        Последующие события показали, что я был абсолютно прав, не спеша ввязаться в драку. Еще несколько часов в городе, то там, то там вспыхивали ожесточенные схватки, а сам город превратился в одно, сплошное море огня. Все это время люди продолжали идти под защиту стен Академии, а пираты постепенно стягивали вокруг них петлю, причем как бы сами подгоняли людей, не препятствуя им и вырезая только тех, кто еще сопротивлялся.
        Когда ворота Академии закрылись, пираты начали сгонять немногих выживших в городе к ее стенам. Некоторое время их действия казались странным и не логичными, но это продолжалось ровно до того мгновения, пока выделенные моей нейросетью семь «объектов» не собрались тут же. Все стоящие на стенах в ужасе выдохнули. Семь «не живых не мертвых» магов начали свой ритуал, постепенно умерщвляя пленников на глазах их родных, близких и знакомых. К этому времени я тоже уже был на стене. Рядом со мной пристроились и мои спутники, Шумат, Салей и Кара, а спустя несколько минут к ним присоединились и ректор с Гератой. Ректор был мрачнее тучи и сказал только одно слово:
        - Не успели… - а магесса, как-то странно, посмотрев в сторону моря добавила.
        - Она сама идет сюда… и не одна. - тут уже и все остальные обратили внимание на приближающуюся темно-серую тучу со стороны моря.
        Штурм Академии начался через час. И начался он с сильнейшего ментального удара. Я к этому времени уже успел отдать изготовленные мной артефакты ректору и даже рассказал как ими пользоваться.
        Следом за ментальной атакой, которую мой пси-комплекс не без труда отразил, пираты и те кто из пленных горожан прошел через ритуал, пошли на штурм стен. Встречать их было практически некому. Почти все маги корчились от боли, большинство стражников и ополченцев просто попадали без сознания, некоторые упали со стен вниз, а некоторые лежали бездыханными. Ректор оказался достаточно сильным менталистом и смог удержаться на ногах, он неустанно подпитывал мой амулет своей ментальной энергией, но боец из него был пока никакой. Герата, которой Горах передал второй артефакт, так легко не отделалась, хотя мой подарок и ослабил силу атаки, она лежала рядом с ректором и захлебывалась собственной кровью. На стенах, готовыми к бою остался только я, и как не странно Кара. Она чуть виновато, пояснила:
        - Мы - ментоактивная раса и нас с самого раннего детства обучают защитным техникам, так что к совершеннолетию защита от ментальных атак становится уже инстинктивной. Не знала, что и ты обладаешь такой сильной защитой.
        - Щиты Академии не выдержат атаки с неба и с земли. - прохрипел Горах.
        Только после этих слов я вспомнил о странной туче, ментальный удар не прошел и для меня бес последствий. А с неба уже пикировали сотни крыланов, тех самых тварей, что всего неделю назад уже совершили нападение на город, только в этот раз их было больше, намного больше. Я начал постепенно впадать в панику.
        - Рекомендуется нанести ответный пси-удар. - вывел меня из состояния ступора пси-комплекс. - Расчетная мощность нанесенного пси-удара - седьмой уровень. Энергии носителя достаточно для нанесения пяти пси-ударов сопоставимой мощности или одного пси-удара двенадцатого уровня и двух пятого уровня или один пси-удар пятнадцатого уровня. Укажите цель и мощность атаки.
        Самыми опасными мне в данный момент представлялись именно летающие твари. Поэтому именно их я обозначил как приоритетную цель, постаравшись захватить их как можно больше в конус атаки.
        - Цель определена. Максимальная мощность. Внимание! После нанесения удара запасы пси-энергии носителя будут исчерпаны.
        - Делай! - отдал я мысленную команду.
        А вот тут, кто-то из Богов, решил мне немного подыграть. Подавляющее количество крыланов собралась вместе и как таран, все больше и больше разгоняясь с каждым мгновением ринулась на мерцающий защитный купол над Академией. Я успел в самый последний момент. Мне кажется, что я даже в реальности видел, как волна энергии пошла от меня им навстречу, да что там я, они тоже ее видели, вот только сделать уже ничего не успели. Внешне это выглядело как будто сотни летающих тварей налетели на невидимую стену, да при этом еще и попали под залп тысяч стволов. Невидимая сила буквально разрывала на куски мерзкие рожи, вырывала и ломала крылья, плющила и размазывала их тела прямо в воздухе. На купол Академии обрушился самый настоящий кровавый ливень, вперемешку с кусками плоти.
        Я же, после этого, чувствовал себя как будто меня пропустили через мясорубку. Мышцы как студень, а кости казалось переломятся от малейшего усилия. Сознание начало куда-то уплывать, напрасно я пытался сохранить хоть что-то, только на самом нижнем уровне мне удалось зацепиться. Время вокруг меня рывком рвануло вперед. Движения Кары, подхватившей мою тушку, выглядели смазанными. Последнее, что я увидал, это смесь восторга, ужаса и неверия в ее глазах. Подхватив меня, демонесса глянув на ректора понесла мое тело куда-то вниз со стены.
        Очнулся я часа через два, в своей комнате. Ножны были пусты, и шпага и дага куда-то исчезли. Кое-как поднявшись на ноги, прислушался. На стенах шел бой, быстро защитники Академии оклемались. Отлеживаться и смотреть как гибнут люди я не мог, но и боец из меня был никакой. Единственный выход, это задействовать мои технодоспехи, спасибо Куколке, что она поместила их в мою сумку. Минут десять у меня ушло на облачение и едва я закрыл шлем, изолируя себя от окружающего мира и прогнал первый тест, как мне в шею впилась игла, а ИскИн доспехов проинформировал, что «носитель находится в близком к критическому состоянии». Боевой коктейль побежал по моим венам. Да, я знаю, что отходняк будет страшным, но другого выхода я не видел и был вполне согласен с ИскИном. Вот только одного я не учел. Доспехи были рассчитаны на, скажем так, стандартного человека, то есть на разумного, у которого ментальная и пси-системы находятся в полном порядке, я же был полностью пуст. Боевой коктейль вышиб мое сознание из всех верхних уровней, а ИскИн расценил это как потерю сознания в результате ранения и взял технодоспехи под свой
полный контроль. С этого мгновения я превратился в куклу, способную только безвольно наблюдать за происходящим. Да, перехватить управление мне особого труда не составило бы, но я отдался на волю течения событий, посчитав, что какое-то время ИскИн вполне в состоянии поработать и самостоятельно, а я за это время чуть поднакоплю сил.
        Мое появление произвело фурор. Скорострельная, пусть и малокалиберная, плазменная пушка, полтора десятка ракет и шпага из Железа Мертвых, извлеченная из сумки, не оставляли пиратам и «зомби» никаких шансов. Сервоприводы моих доспехов, превратили меня в машину смерти.
        ИскИн принял решение, что на стенах я буду ограничен в маневре, поэтому уже через минуту я просто шагнул со стены вниз. Щиты Академии уже давно были продавлены, пираты лезли на стены как одержимые. Да они ими и были, как сообщил мне пси-комплекс, почти все они находились под внешним управлением. И даже подсветил мне источник этого управления. Восемь точек, стоявших плотной группой, семиконечная звезда, в центре которой пульсировала самая крупная отметка. Вот эту теплую компанию ИскИн и выбрал в качестве основной цели.
        Полный ракетный залп не принес почти никакого результата. Не думал, что магические щиты способны противостоять техническим средствам поражения, оказалось способны, да еще как. А вот против моей шпаги они оказались бессильны. Рубящий удар, больше от безысходности, и щит прикрывающий эту восьмерку, с явно слышимым звоном, рухнул.
        Почти мгновенно в мою сторону метнулось семь стремительных теней и на меня обрушился вал огненных шаров и ледяных копий. Мой силовой щит рухнул уже через пару секунд, Воздушный Щит продержался немногим дольше. Но я уже вошёл в клинч. Может быть «не живые не мертвы» маги и были сильны, но как бойцы, оказались откровенно слабы. Да и одного прикосновения моей шпаги хватало, чтобы они заваливались подобно марионеткам, у которых обрезали нити. И все же ИскИн лопухнулся. Не наблюдая от восьмого существа никаких агрессивных действий он пометил его как «условно нейтральный» и пропустил стремительную атаку. Эта тварь двигалась быстро, очень быстро, намного быстрее чем я в своих доспехах, поэтому, когда длинный коготь чиркнул по моему запястью, я только и успел заметить, как в сторону летит моя кисть в перчатке. Мгновение и технодоспехи изолировали рану, залив обрубок медицинским гелем. Но тут и Тварь совершила ошибку, посчитав что потеря конечности и болевой шок от этого делают из меня легкую добычу. Правда, когда она отбила, без какого-либо ущерба для себя, мой выпад своим когтем, я растерялся. Я
растерялся, а вот ИскИн нет. Следующий бросок Твари он принял на грудь.
        Мои руки рванулись навстречу, словно бросающиеся на добычу змеи. Раздался треск рвущейся плоти. Моя левая нога, описав полукруг, сделала подсечку, и Тварь с коротким вскриком повалилась прямо мне на грудь. Однако вместо того, чтобы вцепиться ей в горло, порвать тело, мои руки и ноги обвили ее тело. Тут же, сотни острейших клинков впились в ее тело. Ученые и инженеры, далекой Империи Аратан, прекрасно поработали. Миллионы технонанитов оказались для неведомого существа намного страшнее и опасней чем магически клинок, чем плазма, огонь и осколочно-фугасные ракеты. Над телом Твари взвился белый дымок, с каждым мгновением он становился все гуще и гуще, начал темнеть. Несколько секунд и тело в моих объятиях начало осыпаться серым пеплом, а ему на смену приходит туманная тень, плотная, тяжелая, но тень. Раздался дикий крик, постепенно переходящий, сначала в вой, а потом в визг. Короткое мысленное усилие и шпага превращается в боевой кастет, которым, я с необыкновенной яростью, раз за разом молочу по истаивающей Тени. Каждый мой удар вырывает из нее целые куски, но Тень продолжает сопротивляться, она уже
не мечтает победить, у нее только одно желание - вырваться, сбежать. ИскИн уже не управляет технодоспехами, моя ярость и жажда убийства, заставили его отойти в сторону. Один из ударов достигает цели, очередной вырванный из тела Тени туманный клок оголяет какую-то субстанцию, пульсирующую в сумасшедшем ритме, горящую черным пламенем. Очередной мой удар пронзает этот черный огонь. Визг Тени переходит в инфразвук и обрывается. Мгновенно. А я без сил распластываюсь на земле. Чувствую несколько ударов по телу, но пробить мои доспехи простой сталью невозможно. С трудом поднимаюсь на ноги и вижу, как деморализованные пираты начинают разбегаться. У многих из них на лице читается самый настоящий ужас, многие явно растерянны и не понимают где они и что тут делают. А из распахнувшихся ворот Академии все льется и льется поток вооруженных людей. Некоторые пираты падают на колени, протягивают руки в безнадежной попытке сохранить жизнь, но точно также, как несколько часов назад, они сами убивали просящих о пощаде, теперь убивают их. В тот день сердца гардарцев отринули само понятие милосердия и жалости к
побежденным.
        С трудом найдя отрубленную перчатку, я достал из нее свою собственную руку. Отшвырнул, теперь уже бесполезный, кусок металла и на последних крохах сил отдал ИскИну приказ возвращаться. Как я добрался до своей комнаты, как запускал своих бионанитов, как начал приживление отрубленной кисти, я уже не помню. В себя я пришел спустя только трое суток. Рука была на месте, а рядом с моей кроватью сидел Герата, осунувшаяся, уставшая, но счастливая.
        - Мы победили? - прохрипел я.
        - Да, ты победил, Серж. - ответила мне магесса. А через несколько минут в комнату ворвался ректор. Герата заставила меня выпить какой-то напиток, мозги сразу заработали и сил заметно прибавилось.
        - Барон, нам надо срочно поговорить. Серьёзно поговорить. - заявил Горах.
        Разговор получился тяжелым, очень тяжелым. Начался он, когда солнце только-только перевалило зенит, а закончился уже глубокой ночью. Горах давил и давил, а я, как мог, отбивался. Не знаю, скорее всего, если бы это был мой Мир, или хотя бы я собирался здесь остановиться, то, скорее всего, меня бы додавили. А так, я твердо стоял на своем, что год, максимум два, обучения в Академии и я уйду, оставаться не собираюсь. В итоге, мы пришли к соглашению, что мою роль в победе никто афишировать не будет, отрубленная кисть меня здорово подвела, сдала, можно сказать, со всеми потрохами, Горах займет место регента, меня зачисляют в студенты Академии и я учусь, пока есть чему. В общем, все остались при своих. Хотя, отвертеться совсем, мне все же не удалось, но тут я сдался. Горах, как ректор Академии и совсем неслабый ментальный маг, не мог упустить момента и, хотя бы, не попытаться возродить менталистику, тем более, что готовый преподаватель у него уже есть, по крайней мере основы, преподать сможет. Это я о Каре, если кто не понял.
        А вот то, что ментальное истощение не прошло для меня даром, я имел удовольствие убедиться уже через пару дней, когда первый раз попробовал выйти за пределы Академии. Мой сон накануне нападения стал явью и в мою комнату меня буквально заносили на руках. Потом еще были долгие разговоры и с ректором, и с Гератой, и с Карой. Пришлось все выкладывать и рассказывать про свой ночной кошмар. И большое спасибо этим людям, что я хотя бы спустя два года, могу все же выйти за стены нашего почтенного учебного заведения без того чтобы получить очередной эмоциональный удар. И не важно, что прогулки эти довольно кратковременны, со временем все нормализуется, тем более, что в последнее время прогресс идет прямо-таки семимильными шагами и теперь провести целый день в городе, для меня, не такая уж и большая проблема.
        Рассказывать, как я жил эти два года, думаю смысла нет. Горах, нет-нет, да и пытался меня к чему-нибудь привлечь, а дел было выше головы. Королевство стремительно возрождалось. Империя пару раз попыталась навести свои порядки, но обломала свои зубы, хотя, какие там зубы, так молочные, клыки ей уже давно вырвали и совсем даже не мы, и без Гардары нашлось достаточно желающих и сейчас от Вечной Империи осталось одно только название. Все эти два года, едва только прошел слух, что Тварь уничтожена, разбежавшийся было народ, потянулся на земли своих предков, те кто пережил лихие годы и не покинул Королевство, смотрели на этих бегунков, конечно, искоса, но признавали их пользу. После массового нападения пиратов на столицу Королевства и почти полного их уничтожения, окрестные воды стали почти безопасны, а возрождающееся Королевство обзавелось небольшим, но достаточно неплохим флотом, как торговым, так и военным. Да и трофеев с кораблей сняли более чем предостаточно, ну и меня само-собой, не обошли при дележке. Так что, по местным меркам, я теперь очень обеспеченный индивид и завидный жених. Стихийно
сформировавшаяся армия Королевства, прошлась по всей его территории огнем и мечом, уничтожая разбойничьи шайки и немногих выживших пиратов. В общем, жизнь налаживается и не сказать чтобы потихоньку. В Королевстве самый настоящий строительный бум, самой востребованной специальностью сейчас является маг-бытовик и каменщик. Горах, на правах регента, начал возрождать порушенные было внешние связи, в столицу, да и во все Королевство, зачастили гномы и эльфы. Первые подвязались на строительных работах, а вторые занимаются разведением садов и с помощью магов чистят от всякой гадости леса и поля. Торговые караваны теперь уже далеко не редкость и как следствие цены заметно упали, хотя серебро все еще ценится и ненамного дешевле золота, что и привлекает многих торговцев, но думаю, что это ненадолго, скоро все встанет на свои места. Единственное место, которое гардарцы так и не пожелали восстанавливать, это королевский дворец на острове, правда вывезли оттуда все что могли, оставив только голые коробки былых строений. Кстати, и шпагу, и дагу мне вернули, оказывается это Горах вовремя вспомнил, как я хвастался,
что у меня есть оружие против Твари и подсуетился, когда Кара, на руках, уносила меня со стены. Оружие это очень пригодилась в борьбе с остатками крыланов. Гномы прямо-таки на коленях выпрашивали у меня хотя бы кусочек столь замечательного металла, пришлось немного раскошелиться и отдать им часть из заныканного. Не просто так, конечно, Горах выделил мне участок земли в столице, а гномы обязались построить там, ну, если не дворец, то просторный дом, хотя, после того как они закончат его украшать, от дворца он будет мало отличаться. Гномы, правда, не очень-то и торопятся, так и я не погоняю, пока для меня Академия самое безопасное место, а у них и без этого дел по горло.
        Академия тоже преобразилась, пропала какая-то мрачность, что-ли. В первый год никаких занятий не было, хотя студентов и набрали. Я подсказал Гораху ход с подготовительным курсом, тот идею оценил и ввел ее в практику, теперь в Академию будут принимать студентов только после окончания подготовительного курса. А вот на второй год уже начались занятия, которые и закончились несколько дней назад, так что, теперь я уже студент второго курса и потихоньку осваиваю магию и иже с ней. Успехи, если честно, то не ахти. Если с артефакторикой еще куда не шло, то с самими плетениями, явный завал. Ну не выходит у Данилы-мастера каменный цветок, не выходит!
        Если честно, то ни на какое празднество я сегодня не собирался, наоборот, рассчитывал остаться на территории Академии почти в полном одиночестве. И на то были свои причины. Дело в том, что пару недель назад мой пси-комплекс сообщил, что ему удалось создать еще один пси-канал связи и подключить его к «стороннему оборудованию». Два дня я пытался выяснить что это за оборудование и откуда оно взялось, но следовал один и тот же ответ: - Недостаточно прав доступа. И только на третий день мне дали «гостевой доступ». Само собой, что я сразу же попытался все выяснить. Со своим пси-комплексом я уже вполне освоился, работать с ним оказалось ничуть не сложнее чем с любой нейросетью или компьютером, разве что возможностей побольше. В общем, сегодня планировал заняться этим вопросом вплотную. Есть у меня подозрения, что я каким-то образом сумел установить с чем-то очень сильно напоминающим ИскИн. У меня даже по этому поводу кое-какие мысли возникли, что это и откуда. Ладно, не буду морочить голову, ИскИн этот - одно из двух, или Артефакт Академии, но тогда почему он упорно твердит, что полный доступ невозможен,
или же Оракул. Но тогда это и не ИскИн вовсе, а всего лишь его периферийная часть, как обозвала его моя нейросеть, «модуль вероятностного прогнозирования». Вот и судите сами, что для меня важнее и интересней, ходить по городу, пить в тавернах, или решить эту загадку. В общем, из Академии я выходил в не самом лучшем настроении, тихо матерясь про себя и в тайне надеясь, что мне удастся быстренько слинять, тем более, что Мих на алкоголь оказался слабеньким, пара кружек легкого вина и его уже безбожно клонит в сон.
        Этот Мих, вообще, довольно странный субъект. Мяса не ест, тонкий, изящный и высокий как эльф, но в то же самое время, рубленные, даже можно сказать грубые черты лица, что этому лесному народу совсем не соответствует. Может быть полукровка, но вот кого с кем, я решить никак не могу, а спрашивать… ну, вы понимаете. Тем более, что не смотря на некоторую внешнюю грубость, натура он эмоциональная и легко ранимая, сколько раз я замечал, как он льет слезы после выволочки от преподавателей. И еще, есть у меня основания считать, что он в какой-то степени «засланный казачек». Нет, вы не подумайте чего, ничего плохого, просто, по-моему, он работает на ректора, того который регент. С чего я это взял? Так тут все просто. Я же уже говорил, что Горах не оставил надежду меня оженить, так вот, почему-то так выходит, что как только Мих меня куда-нибудь вытащит, рядом сразу оказывается пара-тройка наших одногрупниц. Вот и на этот раз, едва я вышел из здания нашей общаги, как сразу оказался в окружении сразу пяти прелестниц, причем на любой вкус, тут и высокие стройные красавицы, и миниатюрные куколки, от одного вида
которых хочется подхватить их на руки, прижать к себе и прикрыть от всех невзгод этого мира. В общем, точно на ректора работает, гад. Теперь-то все мои планы точно пойдут коту под хвост, эти девахи как тигрицы, ухватят, хрен вырвешься. Чую, опять на меня охоту открыли. Вот так вот, в окружении цветника, сопровождаемый завистливыми взглядами парней из других групп, под смех и шутки, мы и отправились в город.
        В Краксе любят музыку, будь то звуки гитары или напев скрипки. Каждый житель города с молоком матери впитывает чеканные строки поэмы о Гардаре, первом Короле и на всю жизнь сохраняет пристрастие к поэзии. Однако звон шпаг, нередко раздающийся на узких городских улочках, не привлекает внимания муз. Эти своевольные особы предпочитают черпать вдохновение в иных звуках, в стуке кастаньет, в звоне золотых монет либо же в плаче скрипки, с утра до вечера разносящихся над городом. Ни в одном другом месте Гардары нет такого количества музыкантов и певцов-сказителей, как в столице.
        Мы гуляли по вновь отстроенным улицам уже почти три часа. Успели посидеть в паре трактиров, в одном из них потеряв Миха, как всегда заснувшего в обнимку с кружкой. Беспокоиться о нем нет смысла, мантия студента Академии защищает его лучше, чем сотня телохранителей. Девчонки опять затеяли какую-то игру, которая, по идее, должна была сподвигнуть на определенные, вполне невинные действия, типа поцеловать там кого, или более смелые действия, типа поправить подвязку на стройной ножке, в общем этакий аналог земной бутылочки или игры в фанты. Вот только уже после второго раза я зарекся играть в подобные игры, потому как желания девушек с каждым разом становились все фривольнее и настойчивее. Похоже, что эта игра в охотниц им уже и самим начала нравиться, ну еще бы, в Королевстве царят довольно легкие нравы, а я в качестве трофея, выгляжу очень даже ничего. Вот в этот самый момент, когда я всеми возможными способами пытался отмазаться от очень заманчивого предложения, с точки зрения одной из девиц, мои уши уловили звон тамбурина. Ноги сами понесли меня на эти звуки, пока я не оказался на одной из площадей
Кракса, где толпа зевак окружила двух девушек, подбадривая их аплодисментами и веселыми криками.
        Одна из них танцевала фригольдино, один из местных танцев. Ее искусство вызывало восхищение не только столпившихся вокруг зрителей, погонщиков мулов, разносчиков воды и почтенных матрон, окна всех окрестных домов, достаточно богатых и зажиточных, были распахнуты настежь, и сидящие возле них изнеженные аристократки, забыв о веерах, предназначенных для того, чтобы скрывать от нескромных взоров хорошенькие личики, и пылкие юноши, еще ни разу толком не брившиеся, все бурно аплодировали юной танцовщице и бросали ей серебряные монеты.
        Девушки, собравшие вокруг себя толпу зрителей и приковавшие к себе внимание, были совершенно не похожи друг на друга. Одна, та, которая танцевала, была жгучая брюнетка, гибкая, тонкая, словно тростинка, с пунцовыми губками и блестящими глазами. Когда же она смеялась, смех ее звучал радостно и весело, словно перезвон серебряных колокольчиков, которыми был усеян ее тамбурин. Она то и дело вскидывала свою прекрасную обнаженную руку, державшую тамбурин и легко перебирала стройными загорелыми ножками. При этом добропорядочные и не очень, жители Кракса, равно как и члены аристократических и торговых семейств, могли любоваться еще и сверкающими белыми зубами, и упругой грудью молоденькой девушки. Однако, не смотря на всю ее жизнерадостность, душа ее, мне так почему-то кажется, была погружена в печаль.
        Ее подруга была блондинка, немного бледная, с то и дело вспыхивающим взором. Она явно стеснялась внимания зрителей, а их любопытство, возможно, даже и оскорбляло. Лицо ее выражало одновременно ярость и испуг. Подбирая брошенные монетки, она не благодарила тех, кто их давал, как это обычно делают уличные танцовщицы, наоборот, создавалось впечатление, что это зрители должны были благодарить ее за то, что она снизошла до них. Я как и все на площади стоял заворожённый и ничего не
        замечал вокруг. Случайно поймав взгляд блондинки я утонул в этих серых глазах, метающих молнии. Я не заметил как мои спутницы, вдруг, отшатнулись от меня, как раздалась толпа, как женщины поспешили увести бегающих детей. Я не обращал внимания на насупившихся мужчин, многие из которых уже обнажили клинки. Я смотрел в серые глаза и не мог оторваться. Даже то, что брюнетка испуганно опустила свой тамбурин и замерла в страхе, никак на меня не влияло. Блондинка смотрела мне в глаза, из ее рук с тихим звоном сыпались монеты, а в глазах нарастал ужас. Я ничего этого не замечал, даже того, как горят мои руки, по самый локоть пылающие плазменным огнем. Я стоял и смотрел в глаза, не в силах оторвать свой взор от милых глаз… Авроры де Невер.
        Не знаю, сколько длилось это наваждение, но в какой-то момент девушку перекрыл строй стражников, а мне в грудь уперлись острия копий.
        - Серж, успокойся, что с тобой случилось? - на плечо опустилась чья-то тяжелая рука.
        С трудом повернув голову, я увидал Салея. Испуганного, но твердо смотрящего мне в глаза.
        - Ничего, Салей, показалось. Просто призраки из прошлого.
        - Пойдем, я провожу тебя. И… убери это. - я опустил глаза на свои пылающие руки. В тот же миг боль заполнила мое сознание и я провалился в спасительное небытье.
        12 глава
        Из небытья я выплывал долго, если не ошибаюсь, то несколько раз, на пару мгновений, я приходил в себя, а потом опять проваливался в забытье. Не знаю, может быть я и ошибаюсь, но в эти краткие мгновения я слышал чьи-то голоса, когда нежные и заботливые, а когда суровые, даже, злые, что-то выговаривающие, то ли мне, то ли тем, кто был рядом со мной.
        Очнувшись в очередной раз, я понял, что, все, я в норме. Пошевелил руками, потом ногами, чуть повернул голову. Все работает, все слушается. Рядом со мной раздался тихий вскрик, потом легкий топот, скрип двери. Ага, похоже у меня тут и сиделка была. Вопрос в том, где это «тут»? койка не моя, да и комната тоже. Судя по слабому эху и чуть заметной сырости, я где-то под землей и в довольно большом помещении. Попытка встать, далась легко. В помещении кто-то любезно подвесил магический фонарь и тем самым дал мне возможность осмотреться. Окон нет, дверь одна, небольшая, массивная, стены голые, сложены из больших каменных блоков. Кроме кровати, в помещении еще стол, пара стульев, кувшин с… понюхал, ха, вода, самая обыкновенная вода. И больше ничего. Потолок тоже каменный, довольно низкий, из-за этого создается давящее ощущение. В общем, больше всего напоминает… тюремную камеру. Подошел к двери. Ну так и есть, заперта и судя по всему снаружи. Все страньше и страньше. Это кто это меня сюда упрятал, а главное, за что? Попробовал обратиться к пси-комплексу - в ответ тишина. Решил заняться ревизией своего
сознания, эффект тот же, ни один из четырех дополнительных слоев не отзывается. Да что происходит-то?! за дверью раздались приближающиеся шаги, прислушался, идут как минимум трое, нет четверо, хотя все же трое, четвертый прошел мимо. Ладно, сейчас мне хоть что-то объяснят, надеюсь.
        Дверь открылась. Первым вошёл Горах, в мантии мага, значит сейчас он в амплуа ректора Академии, был бы в цивильном, значит меня почтил бы визитом регент Королевства. За ним вошла Герата, тоже в мантии. За Гератой попыталась проскользнуть тонкая девичья фигурка, наверное моя сиделка, но она повелительно махнула рукой и та исчезла, правда не забыла закрыть за собой дверь. Похоже меня ожидает очередной «серьезный разговор».
        Вот блин, ну как они это делают, а?! Небрежное движение и посреди помещения возникают два удобнейших кресла, в который гости и опускаются. Молча Горах указывает мне на один из стульев, дескать садись и слушай, что умные люди будут говорить. Ну а я что, сел, послушаю. Минут десять никто не произнес ни слова, вот ведь, психологи доморощенные, на нервах играют. Ладно, посмотрим, кто кого пересидит, мне-то торопиться некуда, а у Гораха дел по горло, да и у Гераты, как заместителя ректора, их тоже не мало. В общем сижу и с самым независимым видом разглядываю свои ногти. Первым не выдержал Горах.
        - Вот смотрю я на вас, Серж, и меня мучает один единственный вопрос, - очень доброжелательно начал ректор, - Где, в каком Мире живут такие… такие…
        - Уникумы? - поспешил я прийти на помощь Гораху.
        - Ага, такие уникальные идиоты! - вскочил с кресла ректор. - Ладно, то что вы притягиваете к себе все возможные и невозможные неприятности и беды, это еще не самое страшное, в конце концов, с вашими силами и возможностями, с этим можно смириться. Но нельзя же быть таким хроническим дебилом! И это еще мягко сказано.
        - Э-э-э, господин Горах, я что-то не понимаю. За что это вы меня так? Вроде ничего не сделал, да, только зашел…
        - Куда зашел? Серж, прекратите паясничать! Я совершенно серьезно. Ладно, задумали вы кого-то убить, это ваше дело, я только надеюсь, что у вас были на это веские основания, но это меня уже не касается. Но Источник! Что вы сделали с Источником!?
        - Господин Горах, а можно поподробнее… насчет убийства? А то, что-то я ничего такого не помню.
        - Позже! И разговор тот будет уже не со мной. - отмахнулся от меня ректор. - Вы мне лучше скажите, зачем вы ЭТО сделали?! Вам что, жизнь надоела? Так попросили бы своего дружка Салея, он бы вас быстро на голову укоротил и все. И вам хорошо, и у нас проблем меньше. Вы знаете, сколько сил и труда приложила Герата, чтобы вытащить вас?
        - Господин ректор, я вас не понимаю! Я вообще ничего не понимаю!
        - Серж, зачем вы угробили свой Источник жизненной энергии!? Или это не вы? Может быть это сделал кто-то другой, а у вас не было выхода?
        - Горах, прекратите истерить и объясните все нормально. И отвечаю на ваш вопрос, никто, ничего со мной не делал.
        - Да, вы правы, наверное, это моя ошибка, просто я и помыслить о чем-то подобном не мог. Ладно, начнем с самого начала. Помнишь наш разговор перед битвой Освобождения? Ты тогда еще удивился, что я менталист. Так вот, любой маг, любой одаренный, любой разумный, в той или иной степени менталист. Есть даже мнение, что некоторые животные тоже. Нет, это не значит, что всем им доступны ментальные практики, это всего лишь значит, что у них есть источник ментальной энергии и что он работает.
        - Горах, я это знаю. - перебил я ректора.
        - Знаешь? Да ни хрена ты не знаешь! У любого разумного есть еще один Источник, Источник Жизни, Источник и делающий из безмозглого животного разумное существо. Так вышло, что в нашем Мире, эти два Источника оказались как бы вложены друг в друга, в Мире Кары эти Источники разделены, один - ментальной энергии, так же как и у нас, расположен в голове, а второй в брюшной полости, он как бы прилеплен к позвоночнику, есть раса, у которой этот Источник находится прямо в позвоночнике, в его шейном отделе, а у гномов он вообще, в темечке. А вот твой находится за грудиной. Если честно, то многие признают, что у нас он расположен оптимально, каналы между обоими Источниками короткие и за счет этого очень хорошо развиты. Когда я увидел тебя в первый раз, я очень удивился, что у тебя такой маленький Источник Жизни, а потом посчитал, разглядев Источник ментальной энергии, что так и должно, в принципе, быть. Ведь твои Источники, в отличии от наших были закольцованы токами энергий. Когда ты сказал, что тоже менталист, хоть и совсем не обученный, я вообще успокоился, подумав, что, наверное, так и должно быть у
настоящих ментальных магов, ментальная энергия, проходя через Источник Жизни наполняется его силой и эта Сила, за счет более развитых ментальных каналов, разносится по всему телу, поэтому у тебя и аура такая плотная, насыщенная энергиями. У нас проще, жизненная энергия проходит через Источник ментальной и становится Силой, той самой Силой что и позволяет нам управлять той или иной Стихией.
        - Кажется я вас понял, господин Горах. Создав постоянный широкий канал ментальной энергии через Источник Жизни, как вы его называете, я его просто утопил. Он перестал вырабатывать присущую ему энергии и стал всего лишь фильтром, клапаном, для ментальной. Поэтому-то у меня кое-что получается с артефакторикой, но ничего не выходит с плетениями. Во мне нет тока Энергий Стихий!
        - И опять ты ничего не понял! Источник ментальной энергии есть и у животных, а вот Источника Жизни у них нет.
        - А может быть наоборот?
        - Нет, не наоборот. Любой живой организм, способный совершать обдуманные поступки, пусть даже эти поступки инстинктивные, является источником ментальной энергии. А человеком, разумным, нас делает именно Источник Жизни. Ведь не даром Древние говорили - «Я мыслю, значит существую». Ты понял, Мысль, Сила Мысли, ее энергия, вот что делает нас разумными, а не просто работа мозга. А ты… ты, ты почти убил этот свой Источник. Помнишь ты рассказывал свой сон, из-за которого почти два года не мог выйти за пределы Академии? Это был крик о помощи твоего Источника! Каменное небо, каменная вода - тебе открытым текстом говорили - ЭТО СМЕРТЬ. Там помнится была какая-то девушка, она вроде как спаслась? Твое Сознание уцепилось за самый яркий образ чтобы не сгинуть! За эти три дня, что ты тут валялся, Герата отдала полвека своей жизни, только чтобы хоть как-то тебе помочь. Дальше дело только за тобой. Хотя… Мне искренни жаль, что Герата меня не послушала и сделала все по-своему. Она спасла твой Разум, но я очень сомневаюсь, что ей, нам, удастся спасти твое тело и все ее труды и жертвы окажутся напрасны.
        Все это время Герата просидела тихо-тихо, практически не обращая на нас внимания, как будто она прибывала где-то далеко-далеко от нас. По крайней мере теперь нашли свое объяснения ее уставший, даже, изможденный вид.
        - Ладно, наше время вышло. Герата, ты хочешь что-нибудь сказать нашему «герою»?
        - Серж, у тебя есть еще сутки, на большее меня не хватило. Смог сломать, сумей и восстановить. А с остальным мы как-нибудь справимся, сообща. До встречи.
        Маги покинули меня. Лязгнул засов, отгораживая меня от внешнего мира. Почему? Меня так боятся? Ну, в принципе, вполне возможно, они прекрасно представляют себе что я могу натворить, а если при этом еще и превращусь в дикое животное… то понять эти меры предосторожности можно.
        Итак, что мы имеем? А имеем мы конченного идиота, который полез кувалдой ремонтировать микропроцессор, при этом даже на йоту не представляя себе что это такое. А еще и радовался, дебил, наблюдая как под его ударами тот самый микропроцессор разлетается в пыль. Ладно, отставить самобичевание, женщина ценою полувека своей жизни дала мне сутки жизни. Сутки, много это или мало? В моем положении очень мало, но в то же время и непостижимо много. Так что, будем разбираться.
        Что я знаю, ну скажем о собственном теле и его возможностях? А по большому счету ничего! Куколка его «слепила из того что было», да еще и при дефиците энергии. Так, стоп! Энергия. Ментальная вырабатывается мозгом, точнее это просто побочный продукт его работы. Для ее выработки достаточно чтобы желудок посылал ему сигналы, что он пустой. И тогда элементарное желание «жрать» будет тем самым генератором ментальной энергии. Говорят, что человеческий мозг работает на пять-десять процентов, чушь! Мозг работает весь и постоянно, просто мы этого не замечаем. Скорее всего он работает даже с перегрузкой. Откуда иначе наше постоянное желание действовать и мыслить по шаблону, по раз и навсегда составленному алгоритму? Нет, это не то. Энергия Жизни? Не та, что делает нас разумными, по словам Гораха, а самая элементарная, заставляющая клетки нашего тела жить, размножаться. По сути, это просто кинетическая и потенциальная энергия этих самых клеток. По крайней мере именно так мне это видится. Нет, тоже не то. Мысль, Сила Мысли, энергия Мысли… Блин, пси-энергия! Ведь мне не раз и не два говорили, что именно
пси-энергия является основой разумной жизни! Это значит, что я сам, своими шаловливыми ручками, угробил в себе Источник пси-энергии! А ведь не такой уж он был маленький и слабенький, да и перестроился он далеко не сразу, ведь был тот выброс пси-энергии, что распылил стаю крыланов, я ведь был тогда совершенно пуст, а потом ничего, очнулся и довольно быстро. Да и потом, накопленных запасов мне хватило почти на два года, при этом еще и питая пси-комплекс и целых пять слоев Сознания. Зато теперь ясно, почему прервалась связь со всеми ними, энергии просто нет.
        Так, что могла сделать Герата? Запустить мой Источник? Ну это из области фантастики. Тогда что? Скорее всего как-то поделилась своей пси-энергией, но надолго ее не хватит. Что же делать? Может рискнуть, собрать все крохи и отдать их пси-комплексу, в тщетной надежде, что он сможет исправить то, что я натворил? А ведь меня предупреждали, да я самонадеянно отмахнулся, на хрена дескать мне два Источника, я и так, ого-го. Вот и доотмахивался. А если не получится? А что, есть другие предложения? Вот то-то и оно! Шансы, как говорится, пятьдесят на пятьдесят. Ага, оптимист! Скорее один на девяносто девять, да и то, на мой взгляд, так много. Короче, мои шансы стремятся к нулю. Хреново, хотелось бы еще пожить. Ну уж нет, лучше сдохнуть, че прожить еще несколько дней в образе смертельно опасного животного! Значит делаю? Да!
        Приготовления много времени не заняли. Из сумки достал обойму от игольника, выцарапал из нее сразу три парализующих иглы, на сутки точно хватит. Улегся поудобнее, сосредоточился и воткнул в себя все иглы сразу. Понеслась Душа в Рай!
        Чуждую моему телу энергию я почувствовал сразу, а вместе с ней почувствовал и что-то еще, какую-то сущность, изнывающую, умирающую от голода. Тяжелейшим усилием воли перенаправил лениво струящийся поток чужой пси-энергии к этой сущности. Отклик пришел почти мгновенно. Теперь сформулировать задание и молиться в ожидании чуда.
        Ага, пошла работа! Вот черт! Что значит «недостаточно энергии»? Ищи, ищи незадействованные источники, накопители, ищи, демоны тебя побери!
        - Задание принять. Обнаружен накопитель пси-энергии. Перестройка информационного канала на энергоканал. Обнаружено незадействованное информационное соединение. Подключение.
        - Серж! Серж! Наконец-то я до тебя достучалась!
        - Куколка?! Ты жива?!
        - Ну, можно и так сказать. По крайней мере частично. Я смотрю ты уже все понял и вполне успешно избавился от той дряни, что я тебе по недомыслию подсадила?
        - Ну, насчет избавился… я не совсем уверен. Скорее мне помогли избавиться от некоторых ее составляющих. Зато я вляпался в нечто похуже.
        - Да уж, вижу. Ничего, попробуем исправить то, что ты тут наворотил. Вот только для этого придется тебя убить. И не один раз. Ты как готов?
        - Что значит убить?
        - Необходимо остановить выработку ментальной энергии. Поэтому и говорю, что сделать это придется не один раз. Надолго мозг отключать нельзя, да и не сразу он отключается. Придется работать поэтапно. Эта штука, через которую я сейчас с тобой разговариваю… она разумна?
        - Ты знаешь… я не знаю. Я думаю, что это что-то вроде тебя, только на более высоком, не технологическом и не техно-магическом, а нематериальном уровне. Она не во мне, и не рядом со мной, она в моей ауре.
        - Прекрасно, сейчас я с ней пообщаюсь. А ты готовься. Умирать не больно, воскресать - больно.
        - Потом расскажешь, что с тобой случилось?
        - Конечно. А теперь спокойной ночи…
        Сколько раз я умирал и воскресал теперь уже и не скажу. И да, Куколка не соврала, умирать и на самом деле совсем не больно, даже может быть приятно. Скорее всего нечто подобное испытывает человек когда замерзает, полное расслабление, умиротворение, а потом Тьма. А вот воскресать и на самом деле больно, чертовски больно. Как будто через тебя пропускают ток огромного напряжения, каждая клетка вибрирует и стонет, а в голове как будто бомба взрывается.
        Отойдя в очередной раз от «шоковой терапии» я прислушался к себе. Вроде все нормально, только слабость неимоверная, все тело как ватное и щиплет, причем все и везде, даже кажется внутри. В предыдущие разы ничего подобного не было. Мелькнула мысль, что все закончилось и я рискнул вызвать Куколку.
        - Куколка, ты еще здесь?
        - А куда же я денусь. В общем, отчитываюсь. Твой источник пси-энергии нам запустить удалось, хотя и помучались мы немало. Вся операция заняла восемнадцать часов твоего субъективного времени. Источник пока очень слабый, поэтому мы с твоей новой Подругой приняли коллегиальное решение - до восстановления его работы, покой и только покой. Никакой нагрузки на Источник. Ты понял? Ни-ка-кой! Забудь, хотя бы на
        пару дней. Тем более, что мы тут с ним немного поработали, учли, так сказать, твои хотелки, ну и заодно немного почистили твое ментополе. Ты все понял? Ну и хорошо. Все, до встречи. А теперь спать!

* * * * *
        В большом помещении, обставленном с явной претензией на роскошь, за большим круглым столом, сидели шестеро разумных. Двоих из них можно было смело опознать как близких родственников, высокий, суровый мужчина, лет сорока и такая же высокая, стройная девушка. Даже мимолетный взгляд, брошенный на эту пару, сразу бы сказал наблюдателю, что это отец с дочерью. Рядом с ними примостился еще один… человек. Общие расовые черты, так же, сразу бросались в глаза. Пепельные волосы, тонкие черты лица и светлые глаза. Этот третий, явно чувствовал себя не в своей тарелке, но на его нервозность никто не обращал внимания, присутствующие относились к нему как к предмету декора, как к мебели, что четко показывало его статус среди собравшихся. Напротив отца с дочерью сидела не менее колоритная пара. Такой же высокий старик и ослепительно красивая женщина. Нам они знакомы как ректор Горах и его заместитель магесса Герата. Немного особняком, в роскошном кресле, которое скорее стоило бы именовать троном, явно ощущая себя ничуть не лучше, чем младший из пепельноволосых, сидела еще одна наша знакомая, а именно демонесса
Кара. Судя по всему, она совершенно не понимала зачем она здесь и для чего, хотя хозяева этого места, а это были именно пепельноволосые, выказывали ей намного больше почтения, временами переходящего в самое натуральное поклонение и если мужчина еще пытался сдерживать свои эмоции, то девушка буквально боготворила гостью, глядя на нее восторженными и сияющими глазами. При этом девушка совершенно не обращала внимания на то, что в помещении явно назревает нешуточный скандал. Ее отец и ректор Горах, судя по всему, уже готовы были перейти от слов к делу и не хватало лишь искры, из-за которой разгорится пламя войны.
        - Князь, я не позволю издеваться над подданным Гардарской Короны! Кто вам дал на это право?! Сначала ваши люди, вопреки всем нашим договоренностям, устраивают побоище в центре столицы, потом похищают нашего соотечественника и моего студента, а потом вы еще его и пытаете! - яростно возмущался ректор.
        - Ваш «соотечественник и студент», напал на мою дочь, которой, кстати, именно вы гарантировали полную безопасность на своей земле! - вторил ему Князь.
        - Я знаю только одно, ваша дочь цела и невредима, сидит с нами за одним столом, а мой студент заперт в каменном мешке. И даже мне, ректору Академии и регенту Королевства, приходится испрашивать вашего разрешения на его посещение. А потом вы еще имеете наглость демонстрировать нам пытки, которым вы подвергаете, очень известную и уважаемую, в Королевстве, личность! - ректор махнул рукой в сторону замершей над столом иллюзии, на которой был показан выгнувшийся дугой молодой парень, чем-то похожий на Князя и его дочь.
        - Никто его не пытал и даже не собирался! То, что вы видите, началось меньше чем через час после вашего, смею заметить, ухода. Я и пригласил-то вас только для того, чтобы вы пояснили нам, что именно с ним происходит. Если вы пытаетесь таким образов спасти его от заслуженного наказания, то зря стараетесь!
        - Князь, - раздался мелодичный голос красавицы, - а как часто у него наблюдаются подобные… припадки?
        - Довольно часто, примерно каждые пятнадцать-двадцать минут. Мои целители забили тревогу после первой стражи. Но они ничего не могут понять. Они уверенны, что частота, сила и время этих, как вы выразились, припадков должны увеличиваться, но нет, ничего подобного. По ним можно часы сверять.
        - Молодец, мальчик! - довольно воскликнула Герата.
        - Ты думаешь у него получится? - заинтересованно спросил ректор свою спутницу.
        - Я в этом уварена.
        - Господин Горах, госпожа Герата, с Сержем все будет хорошо? - с явной озабоченностью спросила Кара. Ответить ей никто не успел.
        - Госпожа! Неужели вас интересует судьба этого… этого … животного? - возмущенно и удивленно воскликнул Князь.
        - Князь, я бы попросил выбирать выражения! - взорвался Горах. - Вам никто не давал права оскорблять моего ученика.
        - А что вы хотите? Чтобы я преисполнился уважения и любви к этому ублюдку? Да даже если бы он и не напал на мою дочь, то и тогда… его место на скотном дворе, в вольере! Одно его существование, уже оскорбление для всей нашей расы!
        - И чем же вас так оскорбляет существование Сержа? - злобно спросила Кара. В этот миг можно было подумать, что Снежная Королева распекает нерадивого конюха.
        - Тухлая кровь. - глухо проговорил Князь. - В его жилах течет тухлая кровь. Кровь эльфов!
        - В моих венах тоже течет кровь эльфов. - с вызовом заявила Герата.
        - Ах, оставьте! - отмахнулся Князь. - К ВАШИМ эльфам, у нас нет никаких претензий. Более того, мы даже готовы подписать, аналогичный вашему, договор с их государством. Хотя, их присутствие в нашем Мире и нежелательно. Могут возникнуть некоторые эксцессы.
        - А вам не кажется это странным? Значит вы готовы сотрудничать и с эльфами, и с теми, в ком есть их часть, но именно Серж вызывает у вас чувство острой неприязни и всему виной то, что вы считаете будто бы в нем есть частичка от эльфов. Потрудитесь объясниться, Князь. - все так же холодно заявила Кара.
        - Да, госпожа, ваше желание для меня - Закон. Мы уже знаем, что вы не принадлежите Миру Гардары, но мы уверены, что вы плоть от плоти нашего Мира.
        - Нет, я никогда прежде не бывала здесь.
        - Вы ошибаетесь! О Каре - Открывательнице Врат, у нас знают все, даже малые дети. Вы - наша героиня, наш идол! Я расскажу вам, расскажу не легенду, а то, как все было на самом деле. История эта началась более полутора тысяч лет назад. В то время наш Мир мало чем отличался от Мира Гардары, здесь тоже жили эльфы, гномы и еще с пяток разных рас. А вот людей, хуманов, в нашем Мире не было. Но первое место занимал раса Ледяных демонов, нет, назывались они совсем иначе, но оставим пока это название. Я не скажу, что все расы жили в мире и согласии, совсем даже наоборот, были между ними и войны, довольно частые, были и времена мира. Из тщательно оберегаемых архивов Академии, мы знаем, что однажды, студентка факультета пространственной магии смогла открыть портал в иной Мир. Считалось, что она при этом погибла. Восемь лет потребовалось лучшим умам Империи, чтобы повторить ее открытие, но в итоге им это удалось. С этого дня началась история взлета и падения нашего Мира. Было построено три портальные площадки, две в Империи и одна в Первородном Лесу, у эльфов, которые считались самыми надежными и верными
союзниками Империи. Бессчётное количество раз воины Империи и воины Леса вставали на пути диких племен, бессчётное количество раз они сражались плечом к плечу. Доступ к достижениям иных Миров очень сильно подтолкнули два этих государства по пути развития и магических и иных наук, ведь не все из доступных Миров были магическими. Мы учились у них, а они учились у нас. Эти времена принято называть «Золотыми годами». К сожалению, время процветания длилось совсем не долго, чуть больше двух десятков лет. А потом в наш Мир пришли ядзины, так они себя называли. Внешне они мало чем отличались от тех же эльфов, разве что глаза у них имели вертикальный зрачок, и они прекрасно видели в темноте, намного лучше чем днем. Проход к ним открыли в Первородном Лесу, все попытки установить с ними контакт из Империи, закончились провалом. Но никто не расстраивался, в наш Мир потекли невиданные прежде товары, металлы с невозможными свойствами, редчайшие ингредиенты, ценнейшие материалы, экзотические животные, удивительно неприхотливые растения и еще многое, и многое другое. Все были в восторге. Эта идиллия длилась пять лет.
А потом грянула война. Эльфы, при поддержке своих новых союзников, обрушились, сначала на гномов. Легендарные легионы гномов ничего не могли противопоставить магии пришельцев. Тысячелетняя Империя гномов рухнула в течении нескольких лет. Мы пытались образумить эльфов, но все наши слова уходили как вода в песок. Потом пришел черед орков, затем, троллей, гоблинов… и вакадзари, или ледяных демонов. Да-да, бывшие союзники предали и продали. Через десять лет на планете остались только эльфы, горстка ледяных демонов, еще меньшее количество людей и несколько сот пришельцев - ядзинов. Почему только несколько сот? Тому есть две причины. Во-первых, уничтожение вакадзари далось и эльфам, и их хозяевам очень дорогой ценой. А во-вторых, совместными усилиями людей и вакадзари была разрушена единственная портальная площадка в Первородном лесу. Сил на войну уже не было ни у одной из сторон. Вы спросите, откуда взялись люди? Я вам отвечу. Когда стало ясно, что мы не в силах противостоять эльфам и ядзинам, вакадзари обратились за помощью во все доступные им Миры. И один Мир оказал такую помощь, на подмогу пришли именно
люди. Не много, всего несколько тысяч, но это были лучшие воины того Мира - Мастера меча и только их оружие было способно разрубить ядзина с одного удара. Вот только что-то пошло не так. С севера начали наступать льды. Буквально за несколько лет почти все, ранее пригодные для жизни территории, оказались под многометровым слоем льда. Но и это еще не все. Все портальные площадки перестали работать. Больше неоткуда было нам получать помощь. Наступил голод. Выжил только один из сотни, а если сравнивать с довоенными временами, то один из десятка тысяч. Шли года, десятилетия, столетия. Люди и вакадзари уже давно стали одним, единым народом. Именно поэтому, глубокоуважаемая Кара, мы настолько отличаемся от вас. А шестьсот лет назад льды начали отступать. Постепенно мы перестали экономить каждое зернышко, не скажу, что наступило изобилие, но мы смогли вздохнуть более свободно. И тогда началась охота на эльфов и их смесок с ядзинами, они нам тоже ответили полной взаимностью. Не буду скрывать, их вырезали всех, до единого… как мы считали еще совсем недавно. У нашего народа очень хорошая и долгая память. Теперь
в нашем мире нет никого, кроме хумаваков - так мы стали называться, в память о двух великих народах. А около трех месяцев назад, вдруг, ни с того, ни с чего, единственная портальная площадка, расположенная глубоко под землей, в подвалах бывшей Академии, та самая, первая, экспериментальная, заработала. К сожалению, канал мы смогли установить только с Миром Гардары.
        - И все равно, я не имею никакого отношения к вашей Каре. Я еще не настолько стара. Хотя, описание вашего, довоенного Мира, полностью соответствует тому, что я знаю и помню.
        - Госпожа, а я и не утверждаю, что вам больше полутора тысяч лет. Дело в том, что примерно с оледенением, наш Мир постигло еще одно несчастье, а может быть и наоборот, и это было удачей… дело в том, что тогда наш Мир вывалился из Реки Времени. Ниши маги считают, что огромное количество некротической энергии, захлестнувшей наш Мир, опустило его по Лестнице Миров, почти до уровня Мертвых Миров, где время идет намного быстрее, чем в Мирах, расположенных значительно выше. Мы считаем, что это стало проявлением гнева Богов. А то, что портальная площадка вновь заработала, говорит о том, что наш Мир вновь занял свое место на Лестнице, ну или мы смогли подняться достаточно высоко, и отныне мы продолжаем по ней восхождение.
        - Ну что же, очень интересная и поучительная история, но я так и не понял, при чем здесь мой ученик.
        - Вы не поняли? Ведь в нем явно прослеживаются черты как эльфов, так и вакадзари, а возможно и ядзинов!
        - Князь, вы глупец! Серж не имеет никакого отношения к вашему Миру. Более того, он не имеет никакого отношения даже к нашему Миру. Если судить по его ауре, то он принадлежит к народу «тенгри». Никто из нас не знает, как выглядели представители этого легендарного народа, но есть у нас предание, что именно он стал прародителем всех остальных рас и народов, населяющих наш Мир. Хотя, есть конечно изображения, некоторые даже очень подробные, но все это… скажем так, не внушает доверия. Некоторые из этих рисунков, сильно уж отличаются друг от друга, а вот слепки их аур сохранились очень хорошо. Серж - Странник, бредущий меж Миров, без какой-то определенной цели, его ведет жажда знаний, душевная боль и авантюризм.
        - Ваше сиятельство, пленник пришел в себя. - низко кланяясь сообщил неприметный пепельноволосый, указывая на, все еще, висящую над столом иллюзию.
        Пять пар глаз уставились на картинку над столом. Лежащий на узкой кровати парень, слегка пошевелился, потом неуверенно сел, встал, сделал несколько шагов и опять лег. А потом… самым наглым образом заснул, отвернувшись к стене.
        - Горах, он сделал это, он возродил свой Источник!
        - Невозможно, это просто невозможно!
        - Теперь у меня нет никаких сомнений, что он - тенгри, или их прямой потомок.
        - Господин Горах, - с ехидной улыбочкой, подала голос Кара. - У вас вновь есть надежда избавиться от короны, надо всего лишь вовремя подсуетиться… - ректор сначала зло глянул на демонессу, а потом облегченно рассмеялся и добавил.
        - Да, Кара, тут ты абсолютно права, еще не все потерянно.

* * * * *
        Если верить нейросети, то три дня я провел в «полуобморочном» состоянии. Почти ничего не помню, всё как в тумане, вроде вставал с постели, что-то ел, пил и опять ложился. Смутно помню, как ко мне кто-то приходил, даже, вроде как, пытался со мной разговаривать, а я, вроде как, отвечать. Подозреваю, что всё это проделки нейросети, а может пси-комплекса, если честно, я уже запутался, где заканчивается первая и начинается второй, и какая между ними разница.
        Сегодняшнее пробуждение вышло совершенно иным. Голова абсолютно свежая, каждая мысль, четкая и ясная, да и тело, как будто напитали какой-то энергией. Как там говорил Архимед, «Дайте мне точку опоры, и я переверну Землю»? Вот-вот, и у меня схожее состояние, да и настроение ему подстать.
        Жаль только, что это настроение мне очень быстро испортили. Я только и успел, что немного размяться, да перекусить, тем, что кто-то заботливо оставил на столе, пусть маловато, зато чертовски вкусно. Всего пару часов мне покайфовать и дали, а потом в мою «обитель» ввалились ректор, Герата, Кара и какой-то блондинистый мужик. Вот именно он и привлек мое внимание и как следствие, испортил настроение. Сначала я не обратил на него особого внимания, меня прямо-таки распирало от желания похвастаться своими успехами перед Горахом и Гератой, а заодно и выразить свою безмерную благодарность этой сногсшибательной женщине. А тут это «чудо». Лет сорок, на вид, а голова совершенно седая, хотя нет, это у него масть такая, один в один как у меня, этакий «платиновый блондин». Глаза серые, холодные и злые. Странно, что я этому супчику сделал-то, что он на меня волком смотрит? Хотя и все остальные особым оптимизмом не блещут, ректор явно раздражен и зол, Герата как-то показательно холодна, а Кару, так вообще, прямо-таки разрывает от эмоций, причем не самых хороших, такое впечатление, дай ей волю, и она просто порвет
этого блондинчика. В то же время, все пришедшие пытаются сохранять немного чопорный вид, полный какого-то официоза.
        Демонстративно игнорируя «блондина», я правда не понял, на кого была рассчитана
        эта демонстрация, то ли на меня, то ли на него, первым заговорил ректор. Точнее регент, потому как, в этот раз все были в цивильном.
        - Господин барон… Серж, ты уже понял, что находишься в тюремной камере. - уловов мой кивок, он продолжил. - Скажу даже больше, мы сейчас находимся в другом Мире. Я должен тебе кое-что пояснить и рассказать. Около трех месяцев назад, с постоянного поста, что расположен на бывшем Дворцовом острове, поступил сигнал тревоги. Через двадцать минут, тревожная группа, в составе трех магов и десятка стражников, пройдя через портал, была на месте. Суть произошедшего в следующем. При патрулировании подземной части комплекса, стражники обнаружили, что один из коридоров, ведущий в старую королевскую сокровищницу, перекрыт ранее неизвестным стихийным щитов. Маги достаточно быстро разобрались что этот щит основан на стихии Огня. И хотя ранг этого плетения оказался невысок, преодолеть преграду они так и не смогли. Поэтому и подали сигнал тревоги. В составе тревожной группы был один из магистров магии Огня и воздуха, с огромным трудом ему удалось разрушить плетение, и группа сразу же направилась по этому коридору, конечно же приняв все возможные меры безопасности. Всего через семьдесят метров коридор закончился,
несколько попавшихся по пути помещений были очень внимательно обследованы, но ничего не было найдено. Только у самой стены, в конце коридора был обнаружен небольшой сундучок, в котором находилось несколько странных артефактов и короткая записка, в которую был завернут еще один, неизвестный нам ранее артефакт. Он представлял собой небольшой диск, с одной стороны покрытый неизвестными письменами, а с другой схематичным изображением двух человек, повернутых лицами друг к другу. Рты у обоих изображений были открыты, и было отчетливо видны прерывающиеся линии, исходящие из них. Мы предположили, что это переговорный амулет. Само-собой, что нас очень сильно заинтересовал тот неизвестный, что оставил нам «подарок». Активировать артефакт нам удалось совершенно случайно, всего пару недель назад. На одном из совещаний преподавателей Академии, записка, в которую был завернут артефакт, почему-то оказалась у меня на столе, а глубокоуважаемая Кара ее заметила. Тут же сообщив мне, что это язык ее Родины. Написание многих слов, как она заметила, немного иное, но смысл послания был вполне понятен. Артефакт оказался
обучающим и для активации следовало напитать его ментальной энергией. В общем, на кафедре ментальной магии нашелся доброволец. В результате, когда очнулся, он вполне свободно разговаривал на чужом языке и знал письменность. Само-собой, что Кара уже давно перевела нам текст послания. Нам, немного, немало, предлагали установить связь с иным Миром, а в сундучке находились артефакты для постройки межмирового портала. В общем мы рискнули. Портал был построен. При первом же контакте в наш Мир перешла представительная делегация, возглавлял ее Князь Альба…
        - Извините, господин Горах, Князь - это титул, звание, должность?
        - На сколько мы разобрались, все сразу. Не достигнув определенных вершин в магии, разумный не может претендовать на высокие должности. Так что, «Князь» - это звание, но в то же время и должность, потому как под его управлением находится определенная территория. А с другой стороны, должность эта пожизненная и вполне может передаваться по наследству. Так что, вполне можно рассматривать это звание и как титул.
        - Ясно. Извините, что перебил, прошу вас, продолжайте.
        - Так вот. В состав посольства, помимо Князя, его свиты, помощников и советников, вошло несколько студентов их магической Академии. Одним из этих студентов была и дочь Князя. Дело в том, что магическая наука в нашем Мире и в их, развивалась разными путям. У нас упор делается на стихийную магию, а у них на ментальную. Как видишь, Серж, нам есть чему поучиться друг у друга. Но возникла небольшая проблема. Дочь Князя, Ария, выполняя распоряжение своих учителей… подверглась нападению, именно так расценивают инцидент Князь и его люди. При чем, нападение было совершенно с применением запрещённых, в их Мире, чар.
        - А я тут каким боком?
        - Князь утверждает, что именно ты напал на его дочь… но это еще не все, есть еще одна проблема. Скажи, Серж, среди твоих предков… были эльфы? - на несколько секунд я задумался. По крайней мере, именно так это выглядело со стороны, а на самом деле я срочно вызывал на связь Куколку.
        - Слушаю тебя, Серж.
        - Куколка, ты когда восстанавливала мое тело, использовала только мое ДНК, или еще чье-то? меня интересует, есть-ли у меня гены эльфов, или аграфов, или кого-то генетически близкого им.
        - Нет, Серж, я использовала только твоё ДНК. А некоторые черты внешности, присущие эльфам, ледяным демонам, даже вампирам и еще доброму десятку известных мне рас, это был мой тебе подарок. Я думала, что так тебе будет намного проще адаптироваться в любом сообществе разумных.
        - Ясно. Большое спасибо. Куколка, оставайся на связи, меня тут обвиняют в нападении с целью убийства и твои советы могут оказаться очень кстати. - а потом уже Гораху. - Нет, господин Горах, среди моих предков не было эльфов, правда мать у меня была ламия. Вам не известна такая раса, они метаморфы и могут, при желании, принять внешний вид любого существа, неважно, разумный это вид или нет, а при необходимости и вообще, их внешний вид может подстроиться под наиболее предпочтительный для выживания.
        - Да, ты прав, такая раса нам неизвестна. А у тебя сохранились способности твоей матери?
        - В очень незначительном количестве. Это так важно?
        - Не знаю… не знаю…
        - А чем вызван интерес к моим предкам?
        - На этот вопрос вам ответит Князь Альба, Серж. - ректор слегка склонил голову в сторону блондина. - А я буду переводить. Князь не знает нашего языка.
        - Хорошо. Итак, Князь, я вас слушаю.
        - Барон, вы совершили нападение на мою дочь. И я хочу знать причины этого поступка. - едва пепельноволосый заговорил, в моей голове что-то щелкнуло, мимолетная волна боли накрыла мое сознание, которая прошла совершенно незаметно для окружающих, а я стал прекрасно понимать этого Князя. Правда не спешил это демонстрировать. Раз уж этот типчик так яро настроен против меня, то будет совсем нелишним иметь небольшой козырь в рукаве. Дождавшись, когда ректор переведет мне вопрос, я начал отвечать.
        - К сожалению, Князь, я не знаком с вашей дочерью и не помню, чтобы я на кого-то нападал. По крайней мере за последние два года, я такого не припомню. Вы не могли бы рассказать чуть более подробно, какие у вас ко мне претензии? - ректор опять сработал в роли переводчика.
        - На торговой площади, во время праздника, моя дочь и ее подруга, выполняли задание преподавателей. Они должны были отработать изученную методику контроля своего ментального состояния в окружении ментально неактивных разумных, когда они находятся в эмоционально возбужденном состоянии. Нам показалось, что танцы на площади, в незнакомом городе, это подходящая для обучения атмосфера.
        - Вы о тех двух прелестных девушках, одна брюнетка, а вторая блондинка, танцующих очень зажигательный танец?
        - Да. Та, которую вы назвали блондинкой, и есть моя дочь. Сначала вы нанесли ментальный удар по ее эмоциональным центрам, а потом попытались применить к ней чары, которые мы называем «Объятия Яго». Что вы можете сказать в свое оправдание?
        - А я должен? Я даже не приближался к вашей дочери. Хотя, должен признать, что ее подруга прекрасно танцует. Очень давно я не видел ничего похожего. Насколько я помню, мне стало плохо еще во время танца и я потерял сознание.
        - У меня есть неопровержимые доказательства, вашего нападения!
        - И вы можете их предъявить?
        - Конечно! - на стол лег кристалл. - Этот кристалл - амулет иллюзий. Он сохраняет изображение. - сказал Князь и над столом тут же развернулась голограмма веселящейся площади. В центре был зажигательный танец брюнетки и ходящая по кругу блондинка, собирающая, щедро разбрасываемые людьми, монеты. Потом, в какой-то момент появился я. Н-да, ну и физиономия у меня тогда была, надеюсь, что сейчас я выгляжу лучше. Бледный, с широко раскрытыми глазами, трясущимися руками, я уставился на дочь Князя. Вот она чуть споткнулась и наши взгляды встретились. Девушка замерла, как кролик перед удавом, а мои руки, начиная с кончиков пальцев, начинают светиться и постепенно их, по локоть, охватывает плазменный огонь. Я делаю шаг, на встречу девушке, но тут появляется Салей, его рука опускается мне на плечо, я разворачиваюсь и делаю несколько шагов прочь. Салей что-то мне говорит, я опускаю глаза. Меня всего перекашивает и я как подрубленный падаю на землю. Огонь на моих руках сам собой затухает, оставив их совершенно невредимыми.
        - Да, занятная иллюзия… вот только я что-то не увидел на ней нападения на вашу дочь. Мне кажется, что я уже уходил, когда, именно ваши люди совершили нападение и было это нападение на меня.
        - Именно для того чтобы ты не смог уйти Кари и нанесла свой ментальный удар!
        - Я могу поговорить с вашей дочерью, Князь?
        - Нет!
        - Отчего же? Мне кажется, что вы умышленно пытаетесь сделать Мир Гардары виноватым, преследуете, при этом, какую-то свою выгоду. Менталистика в том Мире практически совсем не развита, да и я, если судить по этой вашей иллюзии, совсем не ментальный маг, если не смог защититься от ментальной атаки какой-то девчонки… Так что вам надо, Князь, чего вы добиваетесь?
        - Ария говорит, что не может спать по ночам… Ей постоянно снится один и тот же сон, она мертвая на твоих, барон, руках. А потом ее тело и душу охватывает демоническое пламя.
        - Я еще раз спрашиваю, Князь, что вы хотите, что вам надо от меня?
        - Я хочу, чтобы ты дал свое разрешение на свой допрос ментальным магом. Могу дать свое Слово, что он будет интересоваться только причинами нападения на мою дочь.
        - Серж, соглашайся, а мы с Подругой проконтролируем, чтобы их менталисты не лезли куда им не положено. Хорошие отношения с этим разумным тебе могут очень сильно пригодиться. - влезла Куколка.
        - Господин Горах, вы сможете проконтролировать менталиста Князя? - задал я вопрос.
        - Я постараюсь. - несколько неуверенно ответил ректор.
        - И я! - поддержала его Кара.
        - Хорошо, Князь, я согласен. Но я вас предупреждаю, если ваш маг, только попытается залезть туда, куда не следует, он умрет.
        - Я его предупрежу. Уверен, ничего лишнего он себе не позволит.
        - И еще одно, Князь. Дальше вас и вашего ментального мага, то что вы узнаете, уйти не должно.
        - Я понимаю, барон, понимаю. - мне показалось, или в глазах блондина и на самом деле промелькнула тень уважения?
        По сигналу Князя в помещение вошли трое пепельноволосых, двое молодых и резких, под руки поддерживали… нет, не старого, Древнего! Одного взгляда на него было достаточно, чтобы понять, что он совсем не маг, точнее совсем немаг. Сколько я не вглядывался в него, не смог заметить ни одного канала стихийной энергии, зато его аура сверкает как сверхновая. Даже мой, совсем немаленький запас ментальной энергии, на его фоне, смотрится как едва тлеющая лучина, стоящая напротив прожектора. Молодые подвели этого древнего старика ко мне, и я смог заглянуть ему в глаза. Он был слеп! Абсолютно, совершенно! Ни зрачка, ни радужки, только два белых пятна, горящих какой-то необыкновенной Силой. Подчиняясь легкому давлению его руки я сел в кресло. На мой лоб опустилась чуть прохладная, сухая рука. Длинные тонкие пальцы обхватили мой лоб, зарывшись в волосах. Мои глаза сами по себе закрылись. Вторую руку Старец точно так же опустил на лоб Князя.
        - Расслабься, воин. - послышалось у меня в голове и мне показалось, что и Куколка и нейросеть, как-то жалобно заскулили. По моим мозгам как будто пронесся легкий ветерок, потом он превратился в ветер, а потом в ураган. Я смотрел в два пылающих белым пламенем провала, на месте глаз Старца и передо мной замелькали кадры. Лагерь, Первая встреча, похищение, моя безумная гонка, каменный мешок, проклятЫй нож, безвольное, мертвое тело на моих руках, пламя погребального огня и разрывающая Душу и сердце боль, а потом мой дикий вой и сжигающая Душу жажда Мести.
        Я ничего не видел вокруг, но откуда-то знал, что в этот момент Князь, схватившись за сердце рухнул с кресла. Видел, не глазами, а каким-то шестым чувством, как к нему подскочили молодые воины и Герата. Видел, как магесса накладывает на него плетения полного исцеления, одно, второе, третье. Я даже успел подумать - «Ты хотел знать? Ну что же, почувствуй теперь сам, то, что чувствовал тогда я!». Я видел, знал, что этот странный ментальный маг, который совсем не маг, попытался заглянуть еще дальше, но в этот миг дорогу ему, в мой разум, преградила стена бушующего пламени. Она обжигала Старца, не пускала дальше, но он упорно пытался пробиться сквозь нее… И тогда я ударил, ударил со всей силы - я предупреждал. На пути моего огненного тарана выросла ледяная стена, очень быстро взвившаяся тучей пара и тут же давление на мой мозг пропало, а горящие белым пламенем глазницы Старца исчезли.
        Ощущение реальности начало восстанавливаться вместе с чувствами. Первым проснулось обоняние - я почувствовал вонь, вонь от горелого мяса, шерсти и еще чего-то знакомого, я просто не мог сообразить чего именно. Потом начал возвращаться слух - людей в помещении явно прибавилось, а вот рационализма и обдуманности действий, явно убавилось. Потом вернулось осязание - я почувствовал, как холодная струйка стекает у меня по спине, как мои пальцы сжимают древесную труху, в которую превратились подлокотники кресла. Последним вернулось зрение. Князь уже, хоть и с трудом стоял на ногах самостоятельно, а возле моего кресла лежало тело Старца, с обугленной головой и я почему-то совершенно не сомневался, что горела она не снаружи, а изнутри. Возле меня хлопотали Горах и Кара, Герата еще приглядывала за Князем, возле которого бестолково суетилось еще человек пять пепельноволосых, один из них как раз пытался заставить его что-то выпить. Тут наши взгляды пересеклись и Князь, довольно грубо оттолкнув лекаря, сделал шаг ко мне. Я напрягся, готовясь ко всему, даже к возможной схватке. Но, нет, не доходя пару-тройку
шагов, Князь вдруг рухнул на одно колено и проговорил.
        - Серж де Сангре, я был неправ, прошу принять мои извинения. - и чуть слышно, только для меня, добавил. - Они и на самом деле удивительно похожи. А ты любил, по настоящему любил. Но я теперь знаю, как помочь и Арии и тебе.
        - Встаньте, Князь, я принимаю ваши извинения и надеюсь, что это было первое и последнее недоразумение между нами.
        - Спасибо, Серж. Я буду счастлив, если, со временем, смогу назвать тебя своим другом.
        * * * * *
        Ночной воздух прохладной ладонью коснулся моего обнаженного тела, и я открыл глаза.
        Низкое широкое ложе стояло у распахнутого окна, не поднимая головы, я мог видеть острые зубцы скал на востоке, верхний край восходящего солнца, по утрам горевший над утесами огненными сполохами, и застывшие в небе перистые завитки облаков. Бледные лучи отраженного света Мооны, местной Луны, заливали обширный покой, подчеркивая яркие краски настенных ковров и тяжелого занавеса, что разделял комнату и просторную ванную с шикарным бассейном.
        Шел третий день моего пребывания в Альбе. Я на миг смежил веки, и город Князя предстал передо мной - таким, каким я увидел его с перевала. Круглая неглубокая котловина с озером посередине, мост, переброшенный на западный берег бурной горной реки, за ним - цветущие сады, среди которых тянулась, петляя, дорога, изящные ворота в невысокой, резной, каменной ограде и мощеный розовыми гранитными плитами двор, кое-где камень сменялся травой, кустами и деревьями с пышными, похожими на луковки церквей кронами. И, наконец, скала. Ее ровную, отполированную до зеркального блеска, поверхность прорезали окна, двенадцать рядов окон и литая, широкая, бронзовая дверь внизу, выходившая на крыльцо с широкой лестницей. Альба была комплексом искусственных пещер, которые столетиями вырубали и приспосабливали для жизни местные жители во время короткого «ледникового периода». Подземные горячие источники, выведенные магами на поверхность, зимой и летом обогревали тысячи самых разных помещений, свет магических светильников давал достаточно ультрафиолета для обширных оранжерей. И все равно, еще совсем недавно, люди здесь не
жили, а выживали. Меня уже успели познакомить с историей этого Мира, рассказали о тысячелетней войне местных «ледяных демонов» и пришедших к ним на помощь людей, из неведомого, а точнее уже давно и прочно забытого, Мира и эльфов с их непонятными, то ли союзниками, то ли истинными хозяевами.
        Сотни таких подземных убежищ, больших и маленьких, были разбросаны по
        Всему материку, каждое - в своей долине. Все они, как и подземные дороги-тоннели, что вели на юг, в степи, или на север, в великие леса, были вырублены в незапамятные времена древними магами. Но и сейчас мастера и те же маги не сидели без дела, ведь изначально строились именно убежища, убежища от страшных холодов, нападений диких животных, старых и новых - мутировавших под воздействием магии или приведенных в этот Мир ядзинами. А теперь… Колонны, превосходные лестницы, каменная резьба по фасаду и вокруг окон, камины и очаги, бассейны с теплой проточной водой, что била из недр земли, конюшни для местных лошадей, хлева и загоны для скота, великолепные сады - все это было делом рук жителей города. За пару последних столетий сложились определенные традиции. Здесь, в горах, люди проводили осень и зиму. Весной и летом, город сильно пустел, одни его жители отправлялись, вместе со своими стадами, кочевать в степь, другие шли к морскому побережью, третьи - в северные леса. Но многие предпочитали жить в теплых горных городах-крепостях подобно оседлому народу, эти занимались в основном магией и ремеслами.
        Город-крепость Альба, был небольшой, всего-то пара-тройка тысяч жителей, да и был он самым северным из всех «пещерных» городов материка. Сейчас в Альбе оставалось сейчас человек триста, может четыреста, много меньше половины населения, и все они высыпали во двор, когда часовой у ворот ударил в колокол. Этот звон не то приветствовал господина Альбы, не то предупреждал остальных домочадцев о его прибытии. Да-да, именно домочадцев, потому как все жители таких вот городов были членами одного клана, или как тут говорят, одного Дома. Я еще не разобрался, но, по-моему, тут царит самый настоящий «демократический патриархат», это когда любой житель города может подойти к Князю и поговорить с ним о своих проблемах, поделиться ими и быть уверенным, что его обязательно выслушают и помогут чем только смогут, а с другой стороны, решение Патриарха - это закон, ни оспорить, ни проигнорировать его просто невозможно.
        Впереди толпы воинов, пастухов, слуг, женщин и детей стоял высокий худой старик. Вид у него был величественный - прямая спина, гордо откинутая голова, аккуратная борода, зеленый шерстяной хитон с серебряным узором по вороту, крепкие кожаные штаны и бордового цвета сапоги. По обе стороны от него и чуть сзади - две женщины. Одна, как я определил сразу - Хозяйка, жена Князя. Статная русоволосая красавица лет тридцати, на вид. Другая… На миг мои глаза встретились с ясными серыми очами, затененными пологом длинных ресниц, и я вздрогнул. Да, Князь был абсолютно прав, похожа, очень похожа, практически одно лицо, одна фигура, даже движения и то, те же самые. Но… не она, сейчас я это вижу отчетливо. Не она, но от этого не ставшая менее прекрасной и менее желанной.
        Арии, несомненно, еще нет и двадцати. Нежная и изящная, но в то же время и какая-то крепкая и ладная, ростом чуть уступающая мне, она отличалась необычайно тонким станом, я даже подумал, что мог бы обхватить его двумя ладонями. Выше гибкой талии прекрасными цветами распускались груди, соблазнительно полные на фоне хрупких плеч, ниже, плавные линии бедер струились к изящным коленям. На девушке, в этот раз, была короткая, туго подпоясанная светло-коричневая туника, почти ничего не врывающая, но и не создающая впечатления откровенной демонстрации, да и не только она одна так была одета, большинство девушек и молодых женщин были одеты аналогично, различались только цвета туник. В этом одеянии она походила на греческую амфору или на горную нимфу, хранительницу окрестных ущелий и скал.
        Два следующих дня промелькнули стремительно и незаметно, скрашенные новизной впечатлений. Горячая ванна и чистая постель, вкусная еда, пир в мою честь, пешие прогулки по берегам озера, осмотр Альбы… Все это кружилось, мелькало, словно в калейдоскопе, но серые глаза Арии служили неизменным фоном для каждой новой и яркой картины, предложенной вниманию уважаемого гостя.
        Как и предупреждал Князь Альба, его отец, старый Артьер, принял меня словно сына. Это уже немного позже, я узнал, что, в принципе, им и стал, причем практически официально. Ибо, чужак, спасший жизнь Князю, становится его братом, сыном, ну или отцом-дедом, в зависимости от возраста того и другого. Старик был певцом, сказителем и сильнейшим магом города, но функции его, видимо, простирались намного дальше - он хранил традиции, разрешал споры, учил детей грамоте и основам магии - готовил их к поступлению в Школу Магии. Да, Академии Магии тут, в этом Мире, нет. Местные честно признают, что многие знания и достижения были утрачены и позабыты за полтора тысячелетия войны и выживания. Достаточно быстро я понял, что Артьер скорее старейшина и духовная опора, столп, пещерного города, тогда как на долю Князя остаются практические вопросы. Суть их можно выразить в нескольких словах - внешняя политика и хозяйство. Ибо Альба богата, богата и людьми, и скотом, и добром - копями и рудниками, все это требует присмотра и умелого управления, ну и само-собой, надежной охраны. Именно Артьер должен был провести мое
первоначальное «тестирование», определить мои магические возможности и предрасположенность к магии, ну и, неофициально, скажем так, провести еще одно тестирование, генетическое, дабы удостовериться, что крови эльфов и ледяных демонов во мне все же нет. Вот и шуршит уже два дня весь город, вычищая каждую клетушку, наводя «шик и блеск». Нет-нет, это вовсе не из-за меня. Альба ждет более высокого гостя - легендарную Кару. Именно она пройдет это генетическое тестирование первой. Я имею в виду первой из чужаков. Прибыть Кара должна уже сегодня к вечеру и прибудет она порталом, как и положено Каре- Открывательнице Врат. Правда, с ней прибудут и ректор Горах и магесса Герата и магистр Шарн, а вместе с ними еще с десяток студентов Магической Академии Гардары, которая подписала с Альбой договор о взаимопомощи и обмене студентами. Говорят, что первые караваны туда и оттуда уже прошли. В Альбу везут семена, растения, саженцы, животных, а в Гардару кристаллы с копей Альбы, серебро и золото, артефакты и амулеты, а также сырье для них. Оба Мира пока еще только нащупывают связи, прокладывают первые торговые
маршруты, но сотрудничество обещает быть долгим и взаимовыгодным. Ходят слухи, что даже обсуждается вопрос об обмене преподавателями. О, вспомнил о преподавателях и сразу же вспомнил о разговоре с ректором, который состоялся на второй день нашего замирения с Князем. К тому времени меня, само-собой, уже выпустили из темницы, и я вернулся в свою комнату в Академии. Я как раз отдыхал после магической тренировки, на которой пытался создать одно из самых простеньких плетений третьего уровня и как всегда безуспешно. Ректор выловил меня на полигоне.
        - Рад видеть тебя, Серж, и рад видеть, что ты не сдаешься. Что, не получается?
        - Нет. С самим плетением нет никаких проблем, я даже пытался и вполне успешно, воспроизвести плетения пятого и шестого уровня… все выходит просто идеально. Но стоит мне попытаться его активировать, влить в него Силу, как… В общем все обстоит именно так, как мне все и говорят… С артефакторикой еще куда не шло, пропуская стихийную энергию через свой Источник жизненной энергии мне удается запитывать артефакты и амулеты даже высоких уровней, но потом наступает такой откат… что просто держись.
        - Да… Вот об этом я и хотел с тобой поговорить. Серж, ты не подумай, я тебя не гоню, ты можешь учиться в Академии и пять и десять, и сто лет, вот только…
        - Вот только?
        - Это ничего не изменит. Мы можем дать тебе теорию на уровне архимага, ты будешь знать что и как, но никогда не сможешь воспользоваться своими знаниями. Даже не сможешь передать их ученикам, ведь для того чтобы учить, надо и самому не только знать, но и уметь, и мочь.
        - Короче, до гениальности талантливая пустышка? Да?
        - Нет. Есть один вариант. Я только не знаю, как ты к нему отнесешься…
        - Господин Горах, вы же знаете, я все сделаю чтобы «уметь и мочь».
        - Наши новые знакомые… У них магия развивалась несколько по иному чем у нас. Вот те два заклинания, что у тебя выходят совершенно без затруднений, твой Воздушный Кулак и Воздушный Щит… Сколько раз по моей или других преподавателей ты их создавал и никто, ты понимаешь, никто не смог разглядеть их плетений. Только какие-то маленькие конструкции. Многие пытались из воспроизвести, но безрезультатно. Нет, эти плетения нам конечно же известны, и они не такие уж и сложные, примерно второй уровень. Но ты-то этих плетений не создаешь, они как будто появляются сами. Раньше считалось, что такое просто невозможно… потом мы очень заинтересовались этим вопросом и у нас появилось две версии. Первая, или ты напрямую воздействуешь на Силу, управляя ее одним своим желанием. Вторая, ты применяешь какие-то совершенно другого, даже не уровня, а типа, плетения, намного более энергоэффективные. Именно последнее наше предположение и получило подтверждение. Маги Мира Альбы практически не используют плетения в нашем понимании, они применяют «трезы», как они это называют, компактные, намного более простые конструкции.
Поэтому было заключено партнерское соглашение между нашей Академией и их Школой об обмене студентами. Нас заинтересовали эти их трезы, а их, наша стихийная магия и плетения. Также мы обменяемся и преподавателями. Вот я и предлагаю тебе войти в число этих самых студентов. Ты же понимаешь, что лучших преподавателей никто в чужой Мир не отправит, поедут только те, кто более-менее сносно сможет дать лишь основы, а вот на месте…
        - Да, господин Горах, я понял и, в принципе, совсем не против попробовать. Вот только… мой нечаянный конфликт с Князем…
        - На эту тему можете не волноваться, Князь принес официальные извинения не только вам, но и мне и Академии. Насколько я сумел разобраться в морально-этических нормах Мира Альбы, прибыв в их Мир вы становитесь личным гостем Князя и всего его клана или рода, малейший причинённый вам ущерб можно будет загладить только жизнью всего клана. Как-то так. Так что, опасаться вам нечего.
        - Да я и не опасаюсь, это Князь должен опасаться, если что-то пойдет не так.
        - Ха-ха-ха, я ему сказал примерно то же самое и вы знаете, Серж, по-моему, он проникся, по крайней мере вид у него при этом был весьма заинтересованный и чуточку озабоченный. И еще одно, вы уж меня извините, Серж, но я ему намекнул, что вы совсем не простой студент и далеко не обычный барон, а я всего лишь регент… мне кажется, что он все прекрасно понял.
        - А вот это вы зря сделали, господин Горах. Но что уж теперь, придется соответствовать.
        По личному предложению Князя, я не стал дожидаться отправления официальной делегации Академии и принял его приглашение погостить несколько дней в его Альбе, ознакомиться, так сказать, с нравами и жизнью в его Мире. Через два дня, Князь, с десяток сопровождающих его воинов и магов и я, отправились в Альбу. Портал, затем почти недельный переход по живописнейшим местам, резко пробудившим воспоминания о давно покинутой и потерянной Земле, о природе Восточной Сибири, ее бескрайних просторах…
        Копыта лошадей гулко грохотали по выложенной гранитными плитами дороге, стремительным галопом звери вынесли своих седоков на перевал и помчались вдоль речного берега. Животные были уже далеко не свежими, но Князь уверенно вел наш небольшой отряд по дороге, что должна была вывести нас к тоннелю, ведущему в долину Альбы, где-то часа через полтора. Все уже были в предвкушении скорой встречи с родными и близкими. Мы въехали на карниз, с которого через несколько минут я впервые увидел альбийскую долину, Князь, обогнув темный вход в какую-то пещеру, погнал своего пегого скакуна по неширокой тропинке, резкими зигзагами подымавшейся в гору. Мы одолевали этот серпантин еще с полчаса, потом тропа стала прямей, теперь она тянулась через карнизы на горном склоне, то ли естественные, то ли вырубленные рукой человека. Наша кавалькада подъехала к подножию небольшого утеса,
        почти перегораживавшего карниз, тропка, огибавшая его, была не больше полутора метров шириной.
        За поворотом карниз расширялся, образуя просторную, стекавшую к обрыву площадку. Слева зияла пропасть, справа в отвесной каменной стене темнело отверстие очередной пещеры. Все как-то немного напряглись, а впереди идущий поднял руку в предостерегающем жесте. Скупыми жестами Князь начал распределять людей. Подъехавший ко мне сзади молодой воин, чуть слышно прошептал мне на ухо:
        - Ялшисы - горные демоны. - и коснувшись моего арбалета, ткнул себя в грудь и, скорчил гримасу, отрицательно покачал головой, мол, не подстрели кого-нибудь из своих.
        Князь, все так же молча, жестом велел всем спешиться, кони, подогнув ноги, улеглись прямо на дороге. Затем, руководствуясь какими-то лишь ему ведомыми соображениями, Князь начал переставлять людей. Я заметил, что лица молодых воинов и магов побледнели, но их руки, лежавшие на мечах и сжимающих арбалеты, не дрожали. Меня только удивило, что маги тоже взяли в руки самое обыкновенное оружие, они встали за меченосцами и взвели мощные арбалеты. Часть их нацелились в темный зев пещеры, а несколько человек развернулись лицом к скалам, пытаясь что-то там разглядеть.
        Вдруг все арбалетчики, почти разом опустились на одно колено. Я не заметил, чтобы Князь подал какой-нибудь сигнал, видимо, люди сами знали, что делать. Сняв со спины свои арбалеты, уже заряженный, мечники положили их слева, рядом с десятком стрел. Под правой
        рукой у воинов находился меч. Одни воткнули перед собой в трещины в камне длинные кинжалы, у других такие же клинки висели на шее. Все выглядело так, словно воины готовились сойтись в смертельном бою с какими-то неимоверно быстрыми и опасными существами и, видимо, в предстоящей схватке каждая секунда ценилась на вес золота. - Или, на вес крови. - подумал я, оглянувшись.
        В четырех шагах за моей спиной скала обрывалась вниз, в глубокое ущелье. Эта уже переставало быть просто развлечением или предосторожностью.
        Сам я не последовал примеру других и остался на ногах. Не зная и не понимая, с чем мне придется столкнуться, лучше оставить за собой хоть какую-то видимость маневра.
        Секунду-другую ну в темном проеме пещеры, ни на окружающих скалах, не замечалось никакого движения. Мечники застыли, высоко вскинув свои клинки. По напрягшимся лицам стрелков я понял, что все охвачены тревожным ожиданием, скосил глаз чуть в сторону, потом заставил себя перевести взгляд на черную дыру в скалистой стене. Внезапно что-то неимоверно быстрое, гладкое и блестящее, серо-черное, вырвалось из тьмы. Меч Князя рухнул вниз, раздался визг и грохот металла о камень. Потом пропели две стрелы. Зверь рухнул, не пробежав и половины расстояния до стрелков. Клинок Князя, очевидно, лишь чуть задел его, и это сказалось на стремительности атаки.
        Теперь серые тени начали выныривать из пещеры одна за другой, и воздух наполнился жужжанием стрел, редким, очень редким, предсмертным визгом, да звонкими щелчками арбалетных пружин. Да, эти твари были быстрыми, очень быстрыми! И огромными! я затруднялся определить их размеры, просто не успевал, я видел лишь растопыренные когтистые лапы и оскаленные пасти, но мне показалось, что горные демоны не уступают по величине земному амурскому тигру. И что самое поразительное, они совсем не боялись людей.
        Постепенно, я понял, к чему стремятся звери, не убежать, нет! Их цель столкнуть собственными телами, воинов в пропасть. Они походили на берсеркеров, охваченных жаждой убийства или мести, возможно, ими руководила ненависть - древняя ненависть к человеку, благодаря которой их действия становились почти разумными…
        Воины Князя, однако, тоже не дремали. Я прикинул, что на карнизе валяется уже штук десять мертвых ялшисов, и в каждом сидела по крайней мере пара стрел, в том числе и мои собственные тоже, я был уверен, что не промахнулся ни разу. Князь и его помощник почти безостановочно работали мечами, и я сообразил, что оба альбийца не пытаются убить этих животных, он всего лишь пытаются попасть по задним лапам или позвоночнику, нанести любую рану, которая замедлила бы атаку этих скользких убийц. О том, чтобы задеть голову или шею, не могло быть и речи, горные демоны двигались слишком быстро.
        Наконец все вроде как закончилось и прошло хорошо. Ни один зверь не подобрался к нам ближе, чем на пару метров, все живы и почти здоровы, пара царапин и несильных рваных ран, не в счет, темный зев пещеры перестал извергать поток серо-черных теней, и я, положив взведенный арбалет на землю, принялся разглядывать наших врагов. Нет, не десять, девять тварей, покрытых мелкой чешуёй, одни чешуйки были серого цвета, а другие черного, гладкие на ощупь, как будто смазаны маслом, сильно вытянутая вперед морда, как у ящерицы, полная пасть острых, крючкообразных зубов, мощные лапы и короткий гибкий хвост с жалом на конце.
        Крик Князя прервал мои изыскания. Я огляделся, коленопреклоненные арбалетчики по-прежнему застыли на краю обрыва, а мечники их прикрывали.
        - Не зевать! Это были низшие - молодняк! Сейчас появятся Высшие!
        И, словно на звук громкого голоса человека, но из пещеры, а с небольшого козырька над ней появились еще два зверя. Они появились почти одновременно и действовали с поразившей меня разумностью. Первый, молнией сверкнул в мощном прыжке, а второй прыгнул так, словно хотел прикрыть нижнего своим телом. Я почти мгновенно понял, кого они избрали своей целью. Князь чуть отошел от зева пещеры и теперь его отделяло от края пропасти всего пара шагов.
        Свистнул клинок Князя, потом прожужжали стрелы, не остановив, но сбив прицел, верхнего зверя он рухнул на землю, застыв блестящим серым комом, но перед этим успел дотянуться до Князя, заставив его сделать еще один шаг к пропасти и развернув почти спиной. Но нижний был почти невредим, меч не задел его, а стрелы… И он летел прямо в спину Князю!
        Раздался короткий хриплый вой. Казалось, в этом почти человеческом вскрике слились тоска и яростная злоба, злоба на двуногих, истребивших стаю. Теперь зверь казался глыбой серо-черного гранита, с убийственной точностью, выпущенной из катапульты.
        Я отчетливо понял, что стрелы не остановят его, среди чешуи их торчало уже с полдесятка. Но даже полумертвое животное рухнет прямо на балансирующего на краю пропасти Князя, сомкнет свои зубы на шее или сбросит его с обрыва. Это было неизбежно, как удар молнии в грозу.
        Отшвырнув только что поднятый, но бесполезный арбалет, я ринулся наперерез зверю. Стремительный взмах темного клинка, моментально оказавшегося в моей руке, тяжкий удар, от которого заныли руки, брызги хлынувшей фонтаном крови… Инерция бросила меня на землю, я ударился плечом, затем, стараясь погасить силу рывка, перекатился через спину, раз, другой. Лезвие тяжелой спаты, которую я так не выпустил из рук, глухо звенело о камни.
        Я встал, потряс головой, остроконечные утесы и фигуры, обступивших меня людей, плыли перед глазами. Кто-то, в порыве чувств, ткнул мне в грудь тяжелой рукой. Я снова тряхнул головой. Зрение восстановилось, и теперь я заметил странное выражение на лицах молодых альбийцев. Кто-то едва слышно прошептал:
        - Клинок Предков… - плотная группа воинов расступилась, за ней, на земле лежали две окровавленные, топорщившиеся серо-черной чешуёй глыбы плоти. Две!
        Неистовое возбуждение короткой схватки постепенно покидало меня.
        - Ты великий воин, Серж, брат мой… Перерубить пополам горного демона, одним ударом! Если бы я не видел собственными глазами… - почти торжественно сказал Князь.
        Он покачал головой, потом отдал короткий приказ, и воины направились к звериным трупам, вытаскивая кинжалы.
        На том карнизе мы задержались почти на пять часов. Воины снимали шкуры, вырезали когти и выбивали зубы у нашей добычи. А я, не-нет, да и ловил на себе то восхищенные взгляды воинов, то задумчивый взгляд Князя.
        Ладно, хватит воспоминаний! Что-то ведь заставило меня проснуться среди ночи!?
        Я огляделся вокруг. Просторный гостевой покой, отданный Князем в полное мое распоряжение, был вырублен на третьем ярусе города-крепости. Сейчас он был озарен лишь слабым серебристым сиянием, струившимся сквозь большое окно с распахнутыми ставнями. На волнах лунного света плыл аромат чудесных садов Альбы, сейчас, летом, наступала пора созревания и ароматы проникающие в мои апартаменты немного пьянили, вызывая своего рода эйфорию. Странные чувства и желания, вызванные этим сильным и пряным запахом, казалось, еще секунда, и я пушинкой взлечу прямо в звездное небо, подхваченный порывом нежного и ласкового ветерка.
        И еще чудилось мне, что рядом со мной поднимается вверх вторая пушинка, она плыла в теплом ночном воздухе, постепенно превращаясь в девушку с гибким телом и паутиной светлых волос, закрывавших лицо, только серые, бездонные глаза призывно поблескивали сквозь пряди.
        За тяжелой, расшитой портьерой, отделявшей купальню от зала, раздался тихий плеск. Мгновенно насторожившись, я вытянул из ножен кинжал и тихо, словно хищник на охоте, соскользнул с дивана на пол. Я не думал, что в доме Князя мне может грозить опасность, мои действия были скорей инстинктивны, чем сознательны, были навеяны тишиной ночи и ароматом лета. Долгие годы тренировок и опасных приключений выработали рефлекс, которому подчинялись мышцы, причем раньше, чем мозг успевал оценить ситуацию. Полезное качество для воина, когда ему приходится иметь дело с врагом, но под горячую руку можно перерезать горло и другу… Впрочем, я думаю, что моего опыта вполне достаточно, чтобы не терять хладнокровия и осторожности даже в гостях у друзей.
        Отдернув занавесь, я стремительно скользнул вдоль стены, чтобы избежать прямого удара. В купальне царил полумрак, но в неярком свете, сочившемся из моей комнаты, я различил на другом краю бассейна приникшую к полу фигуру. Нас разделяло метров пять воды, слишком много, чтобы преодолеть их одним прыжком. Долю секунды я еще колебался, убить или взять живьем, вот в чем вопрос. Потом, все же решился.
        Мой противник неожиданно вскочил и метнулся к противоположной стене. Реакция у него была потрясающая, ничуть не хуже, чем у меня! Я не видел ни лица предполагаемого врага, ни рук, ни ног, только смутные, какие-то смазанные, неясные контуры тела. Кажется, незваный гость пониже меня. Несмотря на все старания, я так и не заметить блеска стали или еще какого-то оружия. Похоже, этот тип не вооружен… Странно! Рассчитывает справиться со мной голыми руками или это какая-то глупая проверка со стороны Князя? Что же, посмотрим… Я готов держать пари на всю Альбу, с семейством Князя в придачу, что ни один боец в этом Мире никогда не встречался с разумным освоившим Базу по рукопашному бою, цивилизации, обогнавшей этот Мир на десятки тысяч лет развития.
        Сейчас мы поменялись местами, незнакомец скорчился у входного проема, а я стоял напротив, бассейн по-прежнему разделял нас. Теперь существовало три варианта развития событий: либо противник бросится к окну и спрыгнет во двор, с высоты добрых двадцати метров, либо попытается откинуть засов на двери и выскочить в коридор, но в таком случае, получит добрые двадцать сантиметров стали под лопатку, либо, третий вариант, наконец примет бой. Последняя ситуация казалась мне самой предпочтительной. Я ничуть не сомневался в своей победе.
        Но враг не собирался прыгать в окно, дверь, похоже, его также не привлекала. Я двинулся вдоль одной стены купальни, и гость тут же скользнул к другой, мы снова начали меняться местами. Пат? Нет, я не собираюсь мириться с таким исходом, как-то уже так сложилось, что я привык, добиваясь во всех своих схватках чистой победы. Хитро усмехнувшись, я достал из своей сумки клинок, который, скрывая его за спиной, быстро превратил в элементарный кнут, а сам при этом, продолжаю неторопливо огибать бассейн.
        Стремительный рывок! Хлесткий удар, испуганный вскрик и плеск от рухнувшего в бассейн тела! В следующий миг я уже был там же и, отбросив кинжал и убрав кнут в сумку, одной рукой погрузил в воду голову врага, другой уже нащупал его глотку. Внезапно мои пальцы, сжимающие горло незнакомца, разжались, но рук я так и не опустил, в их железном кольце билась обнаженная Ария, дочь Князя, повелителя Альбы.
        13 глава
        Сильные руки, сжимающие бьющуюся в их тисках добычу, притянули нагое девичье тело к себе. Ее груди, с розоватыми ягодами затвердевших сосков, прижались к моей груди.
        Серо-стальные глаза девушки смотрели в мое лицо, ее губы чуть кривились в улыбке, возбужденная короткой схваткой, Ария манила и отталкивала одновременно. Девушка дернулась, меня окатило волной жара от ее разгоряченного тела, ее взгляд спустился вниз, лицо девушки исказилось в радостном ожидании, она вздрогнула глаза ее затуманились, горячие и нежные оплели мою шею.
        Сквозь застилавший глаза туман я успел заметить, как на ее висках выступили капельки пота, а тело начало биться в конвульсиях. Уже почти ничего не соображая от охватившей меня страсти, я шагнул назад, подальше от края бассейна, одной рукой продолжая удерживать девушку, в то время как другая уже жадно обыскивала горячее тело.
        - Серж, да… да… Серж, нет, только не здесь!
        Мои руки скользнули по упругой груди, потом жадно, трепеща от желания, я обнял девушку.
        - Аврора… - мой шепот был легче дуновения ветерка.
        - Серж, милый, нельзя… здесь нельзя. - ее возглас оборвался, когда я приник к пунцовым губам. Наши губы соприкоснулись. Мои ладони легли на округлые бедра Арии… и в следующий миг она сидела на мне верхом, обнимая ногами за пояс.
        - Во имя всех Богов, Серж… Серж! О! О-о-о!
        - Богов радует любовь, моя красавица. - задыхаясь, прошептал я и опустился вместе с девушкой на теплые мраморные плиты. На миг перед мои мысленным взором промелькнула совсем другая картина - слепящее пламя погребального костра и лежащее на нем мертвое девичье тело.
        Ария напряглась подо мной, вскрикнула, с неожиданной силой изогнулась, приподняв меня и расслабленно опустилась, а картина пожирающего нежное тело огня, уплыла в небытие. Кем я был в этот момент экстаза? Сыном барона де Сангре, непутевым наследником мелкого феодального рода, землянином Сергеем Красновым, могучим и загадочным Древним, умудренным опытом и годами или молодым и малообразованным магом, пришедшим с одного из Миров? Какое это имело значение?! Молодое тело повиновалось мне, и другое тело, такое же юное и желанное - билась подо мной, трепеща от наслаждения.
        Потом мы долго лежали рядом, молча, не двигаясь, истомленные взрывом страсти. Вдруг Ария приподнялась на локте, пытливо заглядывая мне в лицо.
        - Нет, ты не враг… Мне давно казалось, что ты не хотел причинить мне Зло… Теперь я уверена, нет, теперь я это знаю. - девушка провела кончиками пальцев по моему лбу, отбросила завиток
        с виска. - Дедушка был прав… Я поняла его, поняла и поверила… остальные сомневаются, а я нет.
        - Тогда-то ты и решила зайти в мою купальню ночью, чтобы поплавать в бассейне нагишом? - с усмешкой спросил я.
        - Может быть да… - пунцовые губы возвратили мне улыбку. - А может быть и нет… а может быть мне кто-то подсказал так сделать…

* * * * *
        Я медленно сел, спустил ноги на пол и согнулся, уставившись бездумным взглядом на собственные пальцы, мертвой хваткой сцепившиеся в замок. Потом мой пустой и безразличный взгляд, наполнился мукой и болью, метнулся в сторону. Рядом на постели спала юная женщина. Ария…
        Мои глаза беспорядочно метались по обширному покою, по стенам, обтянутым шелком, весело играющем красками в свете магического светильника, по резной мебели с медальонами из хрупкой золотистой кости, по большим, шикарным шкурам, с длинной шелковистой шерстью, каких-то неведомых животных, покрывавшим пол.
        Постепенно во мне зрело убеждение, что ни богато убранная спальня, ни пепельноволосая красавица, лежавшая рядом, ни весь этот огромный мир, простиравшийся за окном, совсем не то, что я искал. То, что мне нужно, то, что не дает мне покоя в последнее время, оно… во мне самом.
        Нет, это не жажда приключений и не скука. Первого мне хватает за глаза, а скука мне явно не грозит. Да и разве можно скучать, когда такая женщина как Ария одаривает тебя лаской и нежностью. И пусть наши с ней встречи редки и не регулярны, но вокруг хватает и других прелестниц, брюнеток, рыженьких и, таких же как Ария, пепельноволосых, с идеальными фигурами, быстрым умом, бойким язычком, веселым нравом и жарким телом. Нет, скорее всего, это понимание и грусть, грусть от скорого расставания и понимание, что еще один этап моей жизни подошел к концу. Четыре года, четыре долгих года, пролетевших как один миг, провел я в Мире Альбы и время от времени наведываясь в Мир Гардары. Год назад я закончил местную Школу Магии, потом еще год оттачивал свое мастерство в компании лучших учеников и лучших преподавателей еще почти полутора десятков таких же Школ. Лучшие семейства двух Миров сочли бы за честь породниться со мной. Сколько за это время было нежных свиданий и яростных дуэлей, не из всех я вышел победителем, но никогда не был побежденным. И вот, пришло время со всем этим расстаться и вновь отправиться в
неизвестность, а ведь я уже было почти поверил и убедил сам себя, что нашел себе новый Дом, да еще какой, сразу два огромных, необъятных Мира, каждый со своими тайнами и загадками, приключениями и любовью. За последнее надо сказать огромное спасибо старому Артьеру и его божественно прекрасной внучке - Арии, так похожей на милую Аврору. Воспоминания постепенно начали накатывать на меня… Нет, не погибшую графиню я вспоминал, лекарство, в виде Арии, прописанное Артьером, прекрасно помогло. Да-да, та наша ночная встреча в купальне была совсем неслучайной, более того, она была поставлена, поистине, гениальным режиссёром, роль которого исполнил дед Арии - Артьер, девушка сама мне об этом сказала, а старик потом все объяснил, его слова подтвердила и Куколка, чуть позже.
        Артьер, будучи одним из сильнейших ментальных магов Мира Альбы, плюс ко всему оказался еще и «интуитом». Как он потом сказал:
        - Я видел ментальную печать на твоей ауре. Печать проклятия. Она медленно тебя убивала. Я бы не стал вмешиваться, кто ты мне такой… Но ты спас моего сына. Но и этого было бы недостаточно… Ваша случайная встреча с Арией в Мире Гардары, ее удивительное сходство с твоей погибшей возлюбленной, сыграли и с ней злую шутку. Конечно, если бы ты был здоров в тот момент, то ничего этого не было бы, но… Я не знаю, как тебе это объяснить, чтобы ты понял… твою уверенность в том что девушка мертва и ты ее уже никогда не встретишь, просто этого не может быть, приняли и разделили Боги. Поэтому твоя ментальная печать разделилась и перешла на ауру моей внучки. А ее я был обязан спасти. Сын поддержал меня, а твоя одержимость той девушкой была нам только на руку. Осталось только все обставить так, чтобы ты не разобрался в происходящем. Отсюда и купальня, где слабое освещение, ночь, когда твой разум еще не до конца проснулся, ну и легкое ментальное воздействие… В итоге произошло то, что произошло. Ваши с Арией Печати растворились в ментальном огне, сгорели, твоя одержимость прошла, память осталась и тоска, вероятно,
тоже, но они тебя уже не сжигают, а вместе с тобой не наносят вреда и моей внучке.
        Чуть позже мнение Артьера подтвердила и Куколка.
        - Да, Серж, когда мы с Подругой восстанавливали твой источник, то тоже обратили внимание, что в твоем менто-энергетическом теле имеется какое-то постороннее включение, каким-то образом связанное и с твоим менто-информационным полем. Выглядело оно как пульсирующая семиконечная звезда насыщенного фиолетового цвета. Скорее всего мы и не обратили бы на нее внимания, если бы она не тянула твою пси-энергию. Мы попытались ее закапсулировать и нам это даже удалось… не на долго. Кстати, тревогу по ее поводу подняла именно Подруга, когда не только не смогла включить ее в свою схему, но еще и заметила, что она каким-то образом влияет на твои решения и поступки. Мы обменялись с Подругой имеющимися у нас данными и пришли в ужас. Это образование в твоей ауре, как тут говорят, медленно, шаг за шагом, подталкивало тебя к саморазрушению, воздействую на твое подсознание, заставляя идти на неоправданный риск и принимать довольно спорные решения и совершать неоправданные поступки.
        - А сейчас? Сейчас это во мне есть?
        - Пока да, но уже намного менее яркое и не такое четкое. ЭТО постепенно размывается, растворяется в твоей ауре. Пройдет еще пара-тройка месяцев и ОНО совсем исчезнет.
        - А что вообще могло послужить причиной появления этой «печати»?
        - Скорее всего очень сильное эмоционально опустошение. Ты обвинял себя в смерти девушки, и приговорил сам себя. Ты проклял сам себя! - я только покачал головой на это сообщение, вспоминая свое состояние, когда понял, к чему привели мои невнимательность и самоуверенность. Да, такое вполне могло быть - неосознанно я проклял сам себя, а принимая во внимание, что тогда уже во мне проснулись ментальные силы, а пользоваться ими я совершенно не умел и даже не представлял, что это такое… В общем, все хорошо, что хорошо заканчивается. Заодно становится понятным и первоначальное, исключительно враждебное отношение ко мне со стороны Князя и его слова об ментальной атаке. Кстати, Куколка утверждает, что если бы подруга-телохранитель Арии меня тогда не «приголубила» бы, то ничего с Арией и не было бы, печать-проклятие просто стекло бы с ее ауры и вернулось ко мне, а так… метальный удар смял мою ауру, вышиб из меня сознание и «копии печати» просто некуда стало возвращаться, вот она и прописалась в подходящем месте - ауре Арии.
        Воспоминания о моих первых днях в Альбе потянули за собой и другие. Из тех, первых, дней несколько особняком стоит наше путешествие из Альбы в Кронвель, город-крепость расположенный много южнее, в несколько раз крупнее Альбы, город, где расположилась Школа Магии и являющийся негласной столицей Восточного Края. Почему «негласной»? Да потому, что как такового, единого государства в этом Мире не существует. Каждый город-крепость, это отдельное государство, со своим Князем, со своими границами, а кое-где, особенно в южных районах, так и со своей Армией. Во многих городах есть и свои магические Школы, а Школа в Кронвеле отличается от них только наличием Артефакта. Поэтому, два раза в год, Кронвель заполняется тысячами приезжих, осенью, всех тех, кто хочет учиться магии, представителями Школ, набирающих себе учеников, их родственниками и друзьями. А в начале лета сюда же съезжаются уже выпускники магических Школ, молодые и не очень маги, желающие сменить место работы и обитания. В это же время в Кронвель съезжаются и Князья со своими советниками, или их представители, здесь они подбирают себе новых
магов и с помощью Артефакта заключают договора на работу. Одновременно с этим проходит и «Праздник Невест», Князья свозят в Кронвель своих, достигших совершеннолетия детей. Здесь заключаются брачные договора, создаются и разрушаются Союзы - торговые и военные, здесь собираются армии, для походов в жаркий Юг и суровый Север, области, кишащие самыми невообразимыми монстрами, места, где в свое время проходили самые крупные сражения той, давнишней войны, здесь же решаются все вопросы, так или иначе касающиеся всех жителей этого Мира. И все это происходит под неусыпным контролем Артефакта. Именно он делает Кронвель, Центром этого Мира, его негласной Столицей.
        Уже в нескольких километрах от города наш караван встречали. Сотни разумных вышли к дороге, чтобы посмотреть на легендарную Кару. Князья почти всех городов-крепостей, в сопровождении лучших своих магов и воинов, составили наш почетный эскорт. Толпа восторженно вопила, а наша демонесса, буквально, купалась в эмоциях встречающих. Немалая доля которых перепадала и Князю с Артьером и Арией. Даже мне чуток досталось, вот только эмоции эти были совсем иного плана, частенько я ловил на себе удивлённые, неприязненные, а то и прямо враждебные взгляды. Кара, как будто что-то почувствовав, чуть придержала своего скакуна и поравнявшись со мной спросила.
        - Нервничаешь, Серж?
        - Да нет. С чего бы?
        - А зря. Я догадываюсь, куда мы направляемся…
        - Расскажи?
        - А тут нечего рассказывать. Если я не ошибаюсь, то мы скоро встретимся с частицей Бога… Не пугайся! - смеясь заявила демонесса. - Около пяти тысяч лет назад, ну по моему летоисчислению. - смутилась Кара. - На планету упал Камень. Если верить легендам и немногим сохранившимся летописям, то именно он и принес в наш Мир магию. Хотя, многие светлые умы, и в древности, и в мое время, считали, что магия у нас была всегда, просто этот Камень смог разбудить дремлющие в каждом разумном Силы. Но, он каким-то образом видит Истину, его невозможно обмануть и он частенько дает ответы на задаваемые ему вопросы. Нет, не словами и даже не образами… жаль, что мало кто может похвастаться, что понял его ответ. В камне очень много магической энергии, отвечая на вопрос, скрепляя тот или иной договор, он высвобождает часть этой энергии, как-то регулируя ее. В общем сам все увидишь…
        - Так мы едем в какой-то Храм?
        - Нет, хотя… в мое время Камень располагался в центре огромной площади, по краям которой и стояли Храмы. Он не терпит ничего рядом с собой. Несколько раз его пытались перевезти, но безрезультатно, магия на него не действует, и хотя он не очень-то уж и большого размера, но никому так и не удалось его даже на миллиметр сдвинуть с места. А любые попытки построить что-то вокруг него, заканчивались плачевно. Постройки просто исчезали…прямо на глазах. Что сейчас, я не знаю, но не думаю, что что-то изменилось.
        Кара сказала, что я сам все увижу… Ну, я и увидел, точнее, сначала услышал. Под копытами моего коня раздался какой-то звон, я невольно опустил глаза вниз. Каменная мостовая сменилась на зеркально-гладкую поверхность, напоминающую черное стекло, вот только конь как будто этого даже и не заметил, его подкованные копыта все так же уверенно и четко попирали это стекло, как и камень.
        - Что ты видишь? - шёпотом спросила Кара.
        - Черное стекло, гладкое как зеркало, в котором отражаются тысячи звезд. - так же шёпотом ответил я. - А ты?
        - Песок, белый речной песок. Каждый видит что-то свое. Почему так происходит, никто не знает.
        - Фиксирую нестабильность пространственно-временного континуума. - перебила Кару Подруга и ей тут же вторила Куколка.
        - Серж, это окно гигантского портала! Только оно…замерзшее… замершее во времени!
        - Как такое может быть?
        - Не спрашивай меня! Я не знаю!
        А потом я увидал Камень. Ну, камень как камень, если не принимать во внимание, что он идеальной круглой формы. Я почему-то сразу уверовал, что даже при самых точных и скрупулезных измерениях, никто и никогда не найдет в нем отступления от идеала даже на микрон, на нанометр. И еще я понял, что его нельзя уничтожить или хотя бы как-то повредить, сбрось его на звезду, он и там устроится со всем комфортом и вокруг него образуется точно такая же площадь.
        А затем я понял, почему этот каменный шар называют «частицей Бога». В обычном зрении, ничего особенного камень из себя не представляет. Серый, невзрачный, с едва заметными голубоватыми пятнами и линиями. Правда, если долго смотреть на эти линии, то начинает казаться, что они движутся и меняются. Хотя, это вполне может быть игрой воображения или света и тени. А вот если глянуть на этот Камень в «истинном» зрении, то можно и ослепнуть. Смешение всевозможных энергий, клокочущее ядро Звезды, выбрасывающее во все стороны длинные протуберанцы, состоящие из чистейших стихийных энергий. Этакое маленькое солнце посреди площади.
        Наши лошади давно остались позади, огромная, почти полукилометровая в радиусе площадь, начала заполняться людьми. Я прекрасно понимал, что за сотни лет вокруг этого артефакта образовались свои ритуалы, правила и обычаи, поэтому только внимательно наблюдал за происходящим.
        Восемнадцать Князей городов, хотя, почему городов, скорее областей, с каждым из них несколько десятков совсем юных представителей клана, примерно лет по тринадцать-четырнадцать, хотя встречаются и великовозрастные, но никого старше двадцати. Тут же и с десяток крепких воинов и два-три разумных с очень хорошо развитой аурой, как бы даже не лучше чем у меня, но то, что больше и размером и «яркостью свечения», это точно. Похоже, что это клановые маги, самые сильные и наиболее близкие к Князю, ведь не даром рядом с нашим стоит Артьер и… Кара, в своей мантии преподавателя Академии. Очень хорошо заметно, что такая постановка вопроса не нравится очень многим, но, похоже, что наша демонесса сделала свой выбор и уже нашла себе Клан.
        А потом началось самое настоящее шоу. Как по команде, Князья вышли вперед и направились к Камню, отстав от них на пару десятков шагов, двинулись и маги, а еще через полсотни шагов и молодежь. Вместе с представителями Альбы, коих набралось пару десятков, пошел и я. Что интересно, никого кроме меня и Кары из Мира Гардары здесь не было. Все, и преподаватели и студенты остались в Альбе, да и большинство клановых, что должны были в этом году начать обучение, так же остались в своем городе. Князь Альбы затеял какую-то свою игру? Ну и Боги с ним, тем более, что и в Альбе есть своя магическая Школа, со своими преподавателями, а распределение учеников по школам других городов, это скорее дань обычаям и традициям, в основе которых, скорее всего, лежит обычай обмена заложниками.
        К Камню Князья подходили в одним им известном порядке, кому-то приходилось чуть замедляться, а кому-то наоборот, убыстряться. Подойдя к Камню, каждый из Князей не на долго прикладывал к нему свою руку, а где-то внутри Камня начинал разгораться огонек, становясь с каждым новым прикосновением все ярче и больше, а сам Камень светлел и становился как будто прозрачным, по крайней мере, теперь уже и в обычном зрении было видно какие энергетические вихри и ураганы бушуют внутри него. Но и это было не все. Каждое касание Камня сопровождалось вспышкой «северного сияния», распространяющегося над камнем и держащимся пару минут. На что я обратил внимание, так это на то, что цвет и мощность сияния зависели от, скажем так, расовой принадлежности того или иного Князя. Если к Камню подходил Князь, у которого преобладала кровь ледяных демонов, то сияние было серебряного цвета со вставками из красного, синего, редко желтого и еще реже и почти незаметные вкрапления зеленого, а если преобладала кровь людей, то сияние приобретало пурпурный оттенок, а вставки были уже, соответственно, серебряные и все те же синие и
очень редко жёлтые, а вот зеленого не было вообще.
        Потом пришел черед магов. Тут все повторилось. Опять касание Камня, опять сияние над ним. Когда подошла очередь Кары, вся площадь замерла и даже кажется, затаила дыхание. Мгновение и восторженный рев чуть не оглушил меня. Над камнем, поднимаясь на пару десятков метров вверх, бушевало серебряное пламя, без малейших включений. Толпа на площади уже даже не орала, она ревела и билась в экстазе, а Князь Альбы презрительно смотрел на своих коллег. Тогда я еще не знал и не понимал, что все это значит.
        Прошло почти два часа, пока весь этот ажиотаж улегся и воины смогли утихомирить толпу. Только после этого настала очередь будущих магов. И опять все повторилось, разве что внутренний огонь в камне никак себя не проявлял и никак не реагировал на прикосновения неофитов. Юноши и девушки подходили к Камню, прикладывали к нему ладонь, над Камнем вновь вспыхивало «северное сияние», только намного более слабое и не такое четкое. По каким-то только им одним видимым признакам, маги отводили будущих школяров в сторону. Уже после четвертой группы, вокруг Артьера, образовалась толпа человек в тридцать, почти каждый третий претендент на обучение оказывался возле него. Князь Альбы морщился, кривился, а вот его отец и Кара, наоборот, были рады. Ну да оно и понятно, у них, в этом году, будет много, очень много учеников, а вот Князю предстоит всех их как-то разместить, обеспечить пищей, одеждой и учебным инвентарем, а это, насколько я знаю, дело не из дешёвых.
        Конвейер из будущих учеников двигался очень быстро, на каждого затрачивалось буквально две-три минуты и наша очередь подошла очень быстро. Вот тут-то Князь приободрился, еще бы, почти половина выходцев из Альбы будут учиться дома, а это значит, что у его политических, или каких там еще, противников, будет меньше рычагов давления на Княжество. Подошла и моя очередь. Я в точности повторил все действия предыдущих абитуриентов. Каждое новое назначение встречалось одобрительным, или не очень гулом, а вот когда я положил свою руку на Камень, на площади повисла настороженная тишина. Я поднял глаза и обомлел… от камня, на пол небосвода пылал кроваво-красный закат, перечеркнутый ярко-желтыми молниями. Нет, не желтыми… золотые всполохи сияли средь пурпурного огня. Я уже давно убрал руку с Камня, а небо все еще озарялось сполохами. Толпа на площади зачаровано молчала. А потом один из Князей, тот в котором явно прослеживались человеческие гены, неуверенно- вопросительно прошептал:
        - Хурга? - и шёпот этот услышала вся площадь. Услышал и подхватил. Только теперь это был не шёпот, теперь тысячная толпа просто скандировала - Хурга!
        - Опять ты во что-то вляпался. - донёсся до меня голос Куколки.
        Даже сейчас, спустя четыре года я не могу без улыбки вспоминать тот день. А вот тогда, мне было совсем не до смеха. Скажу честно, я испугался, испугался, что опять, как выразилась Куколка, вляпался в какую-то историю. К счастью все оказалось намного проще. Я это понял, когда уловил усмешку Кары. А потом и подошедший Артьер мне все объяснил. Оказывается в Мире Альбы все еще помнят легенды о Странниках и именно так на них реагировал Камень. Те самые золотые молнии, что делили мое северное сияние и сообщили всем, что я как раз и есть тот самый Странник. Да и толпа скандировала не Хурга, а Хур-Га, то есть «идущий по дороге», ну или «идущий своей дорогой», тут кто как переводит. А слово это пришло из Мира людей, которые пришли на помощь ледяным демонам в войне. Пришло, прижилось и осталось, да и не только оно, много чисто человеческих слов тогда обосновалось в языке ледяных демонов.
        Да, сейчас это вспоминать смешно, а тогда… да и реакция всех собравшихся на площади оказалась легкообъяснима, появление Кары, потом меня, люди просто радовались, что теперь они не одиноки, что теперь есть к кому обратиться за помощью, в случае беды, ну и само собой, все с нетерпением ждали рассказов об иных Мирах и приключениях. Кстати, подтверждение последнему утверждению я получил в тот же день, когда меня пригласили на Совет Князей. Нет, никто ничего не собирался со мной обсуждать, все жаждали послушать мои рассказы.
        Но все это было чуть позже, а тогда я уже сжал в кулаке Ключ, приготовившись сбежать на Лестницу Миров. Остановило меня робкое прикосновение. Рядом со мной стояла молодая девушка, в руке она держала какую-то резную палку, такие, или почти такие, были у всех магов князей.
        - Хур-Га, Боги избрали для тебя нашу Школу. - было видно, что девушка растеряна и не знает, что делать. Но при этом тянула меня куда-то в сторону, туда, где стоял такой же молодой Князь и с десяток юных учеников. Все они были людьми, ну или очень близки к ним. - Я маг-учитель из Тахналы. Пойдем, церемония Выбора еще не завершена… Не надо тебе здесь стоять.
        А через две недели мы уже въезжали в распахнутые ворота города Тахнал. Когда-то, самый настоящий мегаполис, дом для многих десятков тысяч жителей, сейчас вызывал чувство жалости., Жилые кварталы сменялись один за другим, но не было в них жизни. Разрушенные, поросшие мхом и каким-то низкорослым кустарником, остовы некогда величественных зданий, широкие улицы и проспекты, заваленные битым камнем и рассыпающимся в пыль кирпичом, горы мусора, шныряющие по развалинам крысы и холод, постоянный холод и пронизывающий до самых костей ветер. Именно таким я увидал этот город в первый раз. Воображение еще пыталось сопротивляться, создавая иллюзию широких, чистых проспектов, поднимая из развалин ажурные конструкции высоких башен, заставляя вздыматься в высь струи воды из чаш городских фонтанов, но и оно пасовало, не могло возродить былое величие этого города.
        Пользуясь некоторыми привилегиями и непонятным статусом Хур-Га, я пришпорил своего коня и поравнявшись с молодым Князем спросил:
        - Что тут случилось?
        - Великие Льды здесь случилось. Когда-то, очень и очень давно, Тахлан был столицей Империи вакадзари, а потом пришла война, а за ней пришел ЛЁД. Если честно, барон, я сам удивляюсь, как на протяжении столетий наши предки смогли выжить в этом ледяном аду, но они смогли, справились, поэтому я не считаю вправе бросить это место и уйти куда-нибудь южнее, туда где нет этого пронзающего тело ветра и где из окон не видны ледяные горы. Скажу вам по секрету, Совет Князей нам это уже предлагал и не единожды, да и на последнем… тоже. Но я не могу предать память предков, надеюсь, вы меня поймете.
        - Я понимаю вас, Князь.
        - Талор, зовите меня Талор. У нас здесь все по-простому, без титулов. Это я вас заранее предупреждаю, чтобы вы не удивлялись.
        - Хорошо, Талор, а я - Серж. И тоже без титулов.
        - А знаете, Серж, вы ведь принесли нам всем удачу…
        - Это каким образом?
        - Тахлан отдал в другие Кланы пятерых, зато нам отдали почти дюжину молодых магов. Чему вы усмехаетесь? А, вас ввел в заблуждение возраст Талины… - улыбнулся Князь, проследив за моим взглядом. - Напрасно, сестра один из самых сильных магов нашего Мира, не стану утверждать что она входит в тройку сильнейших, но в десятке это точно, и не в самом его конце. У вас еще будет возможность в этом убедиться.
        - Магесса ваша сестра?
        - Да. Мы с ней родились в один день. Наверное, поэтому у меня и нет ни капли магической Силы, все досталось ей. В наших местах очень редко рождаются двойняшки и еще реже выживают. Нам повезло… Меня из-за этого и за настоящего Князя-то мало кто считает.
        - А почему вы считаете, что появление лишних ртов в вашем городе - это удача. Нет-нет, я не собираюсь вас оскорбить, или обидеть, но я так понимаю, что добывать продовольствие в местных условиях очень непросто, а покупка и доставка обойдется очень недешево. - попытался я сменить тему.
        - Ну… с этой стороны вы правы. Но ведь это не просто «лишние рты», это маги, пусть совсем молодые и неопытные, но маги. А это значит, что мы сможем еще чуть-чуть укрепить щиты и в нашей долине станет чуть-чуть теплее, это значит, что во время обучения они будут сливать часть своей Силы в кристаллы-накопители наших воинов и при очередном набеге тварей из ледяных пустошей нам будет легче отбиться и кто-то, кто в ином случае погиб бы, выживет. И пусть через три года они нас покинут, но ведь всегда есть шанс, что кто-то останется, приживется. Да и если через год, на состязаниях учеников всех Школ, кто-то из них сможет показать себе лучше большинства, продемонстрировать что-то новое, неизвестное, то нашей Школой заинтересуется уже опытный маг и предложит нам свои услуги.
        - Надежда умирает последней?
        - Что? Как вы сказали, Серж? Надежда умирает последней?! Очень правильные слова, очень верные! Мы все здесь живем надеждой, надеждой и своим трудом. Я думаю вам у нас понравится. По крайней мере, скучать вам не придется, будет очень весело - это я вам гарантирую. Тем более, что ближе к весне начнется сезон миграции тварей… - я тяжело вздохнул, а молодой Князь-то идеалист, да еще, плюс ко всему, и романтик.
        Ровно десять дней, декаду, дала нам Талина чтобы обустроиться на новом месте, познакомиться с городом и его обитателями, подобрать себе жилье. Хотя, с последним как раз все было просто, учеников селили в одном, восстановленном доме из четырёх комнат, общей кухни и санузла. Причем не особо обращая внимание на их пол и «класс» обучения. Хотя что там, «второклашек» было шестеро, а «третьеклашек» так вообще, всего четверо и трое из них были девушками. Парочка из которых уже в первый же день начала строить мне глазки и бросать очень недвусмысленные намеки, от которых мне становилось не по себе. Нет, ну это надо же, ссыкушки, шестнадцатилетние, и туда же. Нет, я понимаю, что выгляжу я не на много старше их, но мозги-то у меня совсем уже не детские, и пусть я разгильдяй и авантюрист, вечный «троечник», но за несколько жизней какого-никакого опыта уже поднабрался, какие-то моральные и эмоциональные скрепы приобрел. Так что, все поползновения я быстро пресек, и дабы не вводить себя в искушение, подобрал себе небольшой, пустующий домик, основным достоинством которого было наличие камина и просторного
подвала. Не знаю, что тут было раньше, но меня все устроило, о чем я и сообщил нашему преподавателю. Кстати, как оказалось, все занятия будет вести Талина, больше в городе грамотных и умелых магов не оказалось. И для меня оказалось огромным сюрпризом, когда магесса попыталась отговорить меня от столь опрометчивого поступка и почти открытым текстом посоветовала поселиться с девушками третьеклассницами, дескать «зимой не так холодно будет», но я все же настоял на своем и как впоследствии оказалось, не зря.
        А потом начались занятия. Первую, вводную лекцию Талины я запомнил на всю оставшуюся жизнь. Нет, она не раскрыла перед нами все тайны магии, да и не пыталась, но не побоюсь этого слова, девушка оказалась великим педагогом. Она умудрилась с первых же минут заинтересовать дюжину оболтусов, которые, я в этом уверен, уже давно знали все, что она собиралась нам сказать на этом занятии. Я даже не заметил, в какой момент застенчивая девушка превратилась в строгого учителя, так интересно было ее слушать. Даже после того, как вводная лекция закончилась, а наша учительница уже давно ушла, предоставив нас самим себе осмысливать полученную информацию, в «классе» еще долга висела абсолютная тишина. Даже вечно лезущие со своими советами и комментариями, Куколка с Подругой, и те молчали, пока наконец первая не выдала:
        - Вот это да!
        - Уровень ментального воздействия не поддается классификации… - поддакнула ей моя нейросеть. - Моя защита рухнула в первые же секунды!
        - Уровень воздействия намного превышает уровень Великого Магистра! - тут же поддержала свою подругу куколка. - Боюсь, что если бы я присутствовала на этой лекции, то и у меня не было бы никаких шансов устоять. Хотя… я и так не выдержала ментальной нагрузки, пришлось уходить в глухую оборону, закукливая ментальную матрицу ядра.
        - А ведь она не прилагала никаких усилий…
        - Ладно, балаболки, что растрещались! Дар у девушки, очень редкий, педагогический, дар. - добавил я свои пять копеек.
        И все последующие лекции мало чем отличались, по силе своего воздействия на наши головы, от первой. Все ученики внимали каждому слову Талины, каждому ее жесту и движению, а потом еще минут пятнадцать приходили в себя. Вот только результат от подобного обучения оказался не совсем однозначным. Да, ученики запоминали ее лекции до последней запятой и в любой момент могли повторить их слово в слово, она как будто «вкладывала» нам знания прямо в мозг, чем-то это было похоже на изучение Баз Знаний и пока она нам давала «теорию», все было просто замечательно, а вот когда дело дошло до практики… с этим все обстояло совсем иначе.
        На практике мы начали изучать «трезы», которые я поначалу называл как привык - плетениями. Вот тут-то и начались проблемы. У учеников уходило непозволительно много времени на создание каждой такой «трезы», но только на те, что показывала Талина, те что они изучили дома, в своих городах и Кланах, у них получались почти молниеносно, хотя некоторые из них были сложнее тех, что показывала нам магесса. И в то же время, если задание было создать амулет или талисман с такой вот «трезой», то даже у первоклашек они выходили очень высокого уровня, как у уже опытных магов. У меня, кстати, была та же самая история. И что самое интересное, местных все это вполне устраивает, дескать, «все приходит с опытом». Ну да, с опытом, но я-то знаю, что все может быть совсем иначе. Куколка с Подругой очень заинтересовались этим феноменом и к их чести, разобрались очень быстро, в чем тут дело, всего-то за пару недель. Только вдумайтесь, супернавороченный маго-технический ИскИн и еще что-то, еще более сложное и не менее «умное», существующее даже не на материальном, а на каком-то энергетическом уровне, разбирались с этой
проблемой две недели! Но в проблеме они разобрались и даже ее решение предложили.
        - Куколка, подруга дней моих суровых, ты что, хочешь сказать, что проблема в том, что Талина слишком хорошо учит?!
        - Да не Талина, в этом Мире, вообще все так учат. Поэтому у них и есть такое понятие как - маг-учитель. Ты говорил, что у девушки очень редкий педагогический дар… может быть, но у нее еще более редкий дар - очень сильный ментооператор. Ты абсолютно правильно заметил, что ее уроки, это как Базы Знаний, она вкладывает знания на прямую в мозг.
        - Так что же делать?
        - Надо ограничить ее ментальное воздействие на учеников. Но и здесь есть свои подводные камни. При существующей системе обучения, ученик уже после первого урока знает, как правильно создавать ту или иную «трезу», он не допустит ни малейшей ошибки, а при обычном обучении, у него уйдет намного больше времени на заучивание материала, будут десятки ошибок. Вот и думай, что лучше.
        - Совершая ошибки, ученики будут нарабатывать опыт!
        - А им так и так его нарабатывать. Так есть ли смысл нарабатывать его на своих собственных ошибках? Сейчас Талина дает вам максимум материала за минимум времени, а если обучение будет идти по общепринятому пути, то за то же самое время вы усвоите в разы меньше. И еще, ты забыл, что местные маги не пользуются плетениями, они, в основном, используют артефакты, амулеты и талисманы.
        - Ага, поэтому за последние триста лет они создали всего две дюжин новых этих своих, «трез», да и то… каких-то корявых. - неожиданно пришла мне на помощь Подруга. Я вообще заметил, что с того момента, как я с ее помощью установил связь с Куколкой, моя нейросеть начала стремительно развиваться. Но вот именно упоминание «корявости» меня заинтересовало.
        - Подруга, что значит «корявых», с чего ты это взяла?
        - Все эти «трезы» ни что иное как аналоги пси-модулей, по крайней мере те, что ты уже успел изучить. - вот это сюрприз так сюрприз. - В принципе, можно легко нивелировать ментальное воздействие Талины на твой мозг, модуль «ментального щита» это вполне позволяет. Так что, если ты считаешь, что для тебя будет лучше учиться путем проб и ошибок, то нет никаких проблем, достаточно только отдать соответствующую команду, а правильную структуру той или иной «трезы» я легко сохраню в твоей памяти.
        Думаю не надо говорить, что оба этих предложения я принял с большим удовольствием. С этого момента мое обучение очень сильно изменилось. Теперь, после каждого занятия, мы досконально разбирали каждую новую «трезу» или «пси-модуль», как предпочитала называть их моя нейросеть. Постепенно, я понял, что каждый из них состоит из нескольких обособленных блоков, причем не все они использовались, как будто кто-то взял один большой модуль и разделил его на несколько десятков частей, причем разделял его «как Бог на Душу положит», то есть, совершенно не заботясь об энергоэффективности и производительности. Помня, что в свое время нейросеть вполне успешно интегрировала в свою структуру и активировала аналогичные модули, я задался вопросом, почему, то же самое она не делает и теперь. И получил исчерпывающий ответ:
        - Нет смысла. Модули разрозненные, слабо сбалансированы и слишком энергоемки. Намного предпочтительней, при необходимости, использовать плетения, изученные тобой в академии.
        - Ты можешь использовать плетения?!
        - В изначальном виде нет, но если перевести их в «трезы», то есть в пси-модули, то вполне. Я сейчас над этим как раз работаю. По большому счету, разница между ними совсем небольшая, каждая «треза» - это следующая ступень эволюционного развития аналогичного «плетения». Скажем так, более компактная и универсальная, в потребляемой энергии, их версия. Я уже смогла выделить несколько общих во всех «трезах» блоков, сейчас разбираюсь в их назначении. К сожалению, пока катастрофически мало материала для полноценных исследований.
        Вот это самое «мало материала» заставило меня, уже на следующий день, подойти к Талине с просьбой показать еще несколько «трез». На что получил строгий ответ, что учиться надо, согласно системе и не лезть в те сферы, в которых я ничего не понимаю. В общем, к первым «каникулам», я освоил всего с десяток пси-модулей. Подруга как-то туманно обмолвилась, что кое-какие результаты у нее есть, но говорить об этом еще рано. А потом мы в первый раз, в этом году, увидали солнце, оно появилось совсем не на долго, лишь прокатившись по самому горизонту, но это как будто послужило сигналом и население Тахлана увеличилось почти в двое. В город начали стекаться охотники, группами, большими ватагами и по одиночке, все они пришли сюда в ожидании сезона весенней миграции всевозможных тварей, вместе с охотниками и воинами в город потянулись и маги, почти из всех городов и Кланов, в надежде приобрести сырьё для своей работы по более дешёвым ценам, ну и заодно продать подороже свои поделки, защитные и атакующие амулеты и артефакты.
        У многих из пришедших в Тахнал здесь были друзья и знакомые, поэтому почти на неделю город погрузился в одно сплошное веселье, дружеские попойки сменялись, столь же дружеские, состязания во владении оружием, маги кичились друг перед другом своими знаниями и виртуозно изготовленными артефактами. Не обошла стороной, эта всеобщая эйфория веселья, и меня. Во-первых, в Тахлан прибыли Кара с Артьером, выставленные ими на продажу амулеты и артефакты пользовались повышенным спросом, в первую очередь у одиночек и мелких групп. Ну еще бы, они привезли амулеты портала, иногда, в безвыходном положении, лучше сбежать, чем погибнуть. Для этой цели на одной из площадей была даже построена портальная площадка, а все продаваемые амулеты были завязаны на нее. А во-вторых, я не смог отказать себе в удовольствии «позвенеть мечами». И оказалось очень много желающих, скрестить со мной клинки, пришлось даже в десятке дуэлей поучаствовать, а виной тому прибытие в город Арии, которая, мне так кажется, умышленно провоцировала меня и не совсем адекватных воинов.
        А потом, как-то одномоментно, город почти опустел - Охота началась. А вместе с началом Охоты, начались и наши занятия. И только теперь я понял, почему Талина отказалась мне показывать новые «трезы». Наши занятия начались опять с теории. Оказывается, все что мы изучали до этого, служило только для одной цели, научить нас создавать «трезы» и удерживать их в своей ауре, чем больше, тем лучше. Да и «трезы» эти были… как бы сказать, детскими игрушками, или «начальным алфавитом», это уже я их так обозвал. Настоящая учеба только-только начиналась. То, что Подруга назвала блоками, местные маги называли «тусар» и у каждого такого «тусара», тут моя нейросеть правильно заметила, была своя функция. Один блок, или «тусар» отвечал за активацию, второй выполнял роль конденсатора энергии, третий выполнял роль фильтра, четвертый трансформатора и так далее и тому подобное. Настоящие «трезы» оказались намного более объемные и более информативные, нежели все то, что нам показывали в первой «четверти». Да и сами «трезы» очень сильно отличались друг от друга и делились на три категории, это если не считать самые
первые, учебные. Первая категория, не особо многочисленная, объединяла в себе управляющие, контролирующие и командные «трезы», вторая категория, самая большая, включала в себя «трезы» стихий и энергий и третья категория, самая сложная и самая неизученная, включала в себя «трезы» ментальные. Только в третьей категории они были трехмерные, объемные и частично касались самой структуры предмета, в который помещались, совсем как плетения, да и были ненамного меньше их, зато «трезы» обладают одним неоспоримым преимуществом, им совершенно не важна энергия, которой они запитываются. Артьер мне правда намекнул, что есть еще и четвертая, известная только избранным, тем кто уже долгие годы занимается магией и не просто штампует всевозможные амулеты и артефакты, а именно занимается магией, потихоньку двигая магическую науку вперед. Он мне даже продемонстрировал одну такую «трезу», необычайно сложную и объёмную, в которой Подруга, почти моментально, опознала еще один модуль, четвертого уровня, под названием Атл и выполняющую функцию дистанционного воздействия на предметы, в просторечье силовые, или гравитационные
захваты. Именно «трезами» из этой категории я и занимался последний год, уже после окончания Школы. Именно благодаря этим занятиям мне удалось перевести модуль «Га» в вид «трезы», правда сильно урезав ее функционал, ограничив только областью визуального наблюдения. Эта «треза» и стала моей своеобразной «дипломной работой», после которой мне и моим помощницам стало ясно, что большего я в этом Мире ничего нового уже не узнаю. Все остальное уже только путем индивидуальных экспериментов и исследований. Пришло время уходить, идти дальше и не вносить раздрай в местные умы своим присутствием, я и так уже подзадержался здесь, живя сразу на два Мира, будоража общество своими выходками и приключениями, своими не совсем уместными замечаниями и предложениями.

* * * * *
        Стараясь создавать как можно меньше шума, чтобы не разбудить Арию, я стек с кровати и тенью пробрался в купальню.
        Сборы оказались недолгими, все уже давным-давно собрано и упаковано в мою сумку. Последние три месяца я только тем и занимался, что готовился к своему уходу, собирал самые лучшие артефакты, не жалея на них золота, несколько штук изготовил сам, придав им удобную для меня форму и даже обзавелся неплохим набором талисманов в виде татуировок сзади на шее и на запястьях и щиколотках, даже на голове появился небольшой замысловатый узор, к счастью, под волосами он не виден. Позаботился я и о заготовках под артефакты, выбрав для этого наилучшие основы. Комплект теплой одежды и обуви также отправился в мою сумку, а вместе с ним и запас продуктов, воды и несколько фляжек с вином, разбавленным эликсирами - продуктом местных алхимиков.
        На небольшой столик рядом, с кроватью, лег кинжал, изделие иного Мира из неведомого здесь металла - орихалка. Пусть он станет моим последним подарком и моим последним «прости».
        - Серж, а ты знаешь, что пси-ядро твоей женщины двоится? - задала провокационный вопрос Подруга. - Я это отчетливо вижу.
        - Догадываюсь.
        - А ты знаешь, что это значит?
        - Да. Наверное, именно поэтому последние пару месяцев Ария не хотела со мной расставаться даже на час, была постоянно доступна и отдавалась каждый раз, как в последний. Она знала, что я собираюсь уходить. Точнее, не знала, а чувствовала, каким-то своим женским инстинктом. Точно так же, как знала, что я не останусь. Пусть этот кинжал станет подарком им обоим. Родичи ее не оставят, да и Горах вцепится в них как клещ.
        - Ты все еще не можешь забыть слова Кары, что ты приносишь боль и смерть в Миры куда приходишь?
        - Нет. Не в этом дело… Хотя… Какого черта! Да, я помню, что тогда сказала Кара и да, я боюсь, что могу стать причиной бед и страданий и в Мире Альбы, и в Мире Гардары. Всегда, вежде где я был, меня не покидало чувство, что мне надо как можно скорее идти дальше. В этот раз такого чувства не было, и я расслабился… Как оказалось, зря… Это ощущение опять проявилось, поэтому я тороплюсь уйти.
        - И куда пойдем в этот раз?
        - Не знаю. Я часто и подолгу разглядывал Карту Лестницы Миров. Я изучил на ней каждый миллиметр, каждую ягоду-Мир…
        - И что?
        - Я кое-что нашел неизвестный Мир, Мир, отмеченный белым цветом. Один-единственный…
        - Мы идем туда?
        - Да. Ответил я сжимая в руке Ключ.
        14 глава
        Чуть позже, сидя у небольшого костра, я пытался осмыслить все произошедшее. Пока ясно только одно, что-то пошло «не так». Во-первых, сам портал, в который я шагнул, выглядел совсем непривычно. Не было «зеркала», ясно и четко очерченных границ перехода, в место него какая-то темная «клякса», с рваными краями, не однотонная, а тёмно-серая с многочисленными красными и оранжевыми вкраплениями. Почему я не обратил на это внимания? Наверное, потому, что в момент перехода я смотрел не вперед, а оглянулся назад, на лежащую на кровати Арии и просто утонул в ее красных, от слез, глазах. Ну, и во-вторых, сделав шаг вперед я не вышел в новом Мире, а оказался в каком-то странном месте. Даже сейчас, уже спустя время, я с содроганием его вспоминаю. Что это было, какой-то иной Мир, какое-то межмирье? Не знаю. Я как будто окунулся в густой кисель, там не было ни верха, ни низа, всех моих способностей и возможностей хватало только на то, чтобы разглядеть, с огромным трудом, поднесенную у самому лицу собственную руку. А потом пришло ощущение раздражения, откуда-то со стороны и со всех сторон сразу. Затем чувство
заинтересованности, примерно того же сорта, когда ребенок разглядывает какого-то жучка-паучка, целеустремленно куда-то ползущего. Занятная самодвижущаяся игрушка, которую можно откинуть палочкой на полметра назад, перевернуть его на спину, и посмотреть, как она будет барахтаться. Спасибо, что хоть в конце не пришпилили этой самой палочкой к земле. Хотя что-то подобное было, не совсем идентичное, но ощущения не из приятных. Одновременно с чувством чьего-то постороннего внимания и интереса, в белом киселе, окружающем меня, начали появляться, сначала редкие и маленькие точки. Постепенно этих точек становилось все больше, да и сами они стремительно росли в размерах, через какое-то время превратившись в «осколки зеркала», огромные, осколки, беспрерывно перемещающиеся по самым замысловатым траекториям, при этом свободно проходящие друг через друга и через меня, как будто они были совершенно бесплотными духами. Нет, боли не было… было ощущение, что после каждого такого «прохода» из меня вырывается какая-то моя часть, как будто часть меня, не сознания, не личности, а тела, моего физического тела, растворяется
в этих «осколках». Сколько это длилось? Не знаю, не скажу. По моим ощущениям вечность, а в реальности может быть и еще больше, или может быть лишь один краткий миг. А затем, кто-то принялся уже не за мое тело, а за мое сознание. Нет, я опять ничего не чувствовал, я просто откуда-то знал, что нечто огромное и могущественное разбирает его на мельчайшие частицы, просматривает мою память, еще, наверное, с внутриутробного состояния. А потом все резко закончилось. Мне даже вроде как послышалось заинтересованное «Хм» и одобряющее «Ну-ну», а в следующий момент я уже кубарем катился по заросшему невысокой жесткой травой холму, чтобы через несколько секунд с брызгами и матами обрушиться в холоднющую воду маленького озерца.
        Итак, что мы имеем после почти недели пребывания в этом Мире? Н-да, вопрос сложный и совсем неоднозначный… даже, можно сказать, провокационный. Если честно, то ничего хорошего. Разумные мне здесь пока еще не встречались, да и животные, крупнее кошки тоже, а вот насекомые и земноводные… более чем. Но и эти представители местной фауны не производят впечатление чего-то особенного. Климат, по крайней мере в этом районе планеты где я оказался, умеренный, этакая равнина с огромным количеством небольших рощиц и маленьких озер. Причем рощицы и на самом деле небольшие, пара-тройка десятков корявых деревьев, встречались мне и кусты, побольше местных деревьев. А вот озера, очень глубокие и ужасно холодные, да и живности в них почти и нет, по крайней мере ничего похожего на рыб, это точно, максимум какие-то головастики, с палец размером. Но и они не опасные и шугаются даже тени, мелькают небольшими стайками почти по самой поверхности водоемов. Если верить самому обычному и примитивному компасу, то далеко на севере, виднеются вершины гор, но настолько далеко, что у меня даже мысли добраться до них не
возникает. Не сильно торопясь, я двигаюсь на юг, где по ночам, над горизонтом встает разноцветное зарево. Кстати, именно эта «ночная иллюминация» - одна из причин, почему я не спешу отсюда убраться. Вторая причина, тоже «ночная». В ночном небе, среди звезд, отчетливо видны три довольно крупных объекта, висящих на высокой орбите. К сожалению, никаких спутников или кораблей, «бороздящих просторы Вселенной», мне разглядеть так и не удалось. Да и вообще, никаких следов летательных аппаратов я, ни днем, ни ночью, не засек. Хотя, должен признаться, совсем не это стало причиной, что я все еще бреду по местным равнинам, я бы ни на минуту не задумываясь поискал какой-нибудь новый Мир, если бы… мог. Нет, вы не подумайте, Ключ от Лестницы Миров все так же исправно отзывается и готов к работе, вот только Карта молчит, хотя и работает, я это знаю, чувствую. Да и мне просто тупо здесь нравится, тихо, спокойно, никто не пытается меня прибить, никуда не надо бежать, кого-то спасать, что-то делать. Я прекрасно понимаю, что все это ненадолго и у меня просто откат от последних напряженных лет, но все равно, приятно,
черт возьми. Так что, подождем - посмотрим, как жизнь повернется.
        В общей сложности мой незапланированный отпуск продлился почти месяц. Именно столько мне потребовалось времени, чтобы пешком добраться до заинтересовавшего меня «ночного сияния».
        По всем нашим с нейросетью и Куколкой расчетам и прикидкам, на месте я должен был оказаться где-то ближе к вечеру, ну, может быть, и не совсем на месте, но где-то совсем рядом. Ночью мне предстояла окончательно сориентироваться, чтобы с утра отправиться на место. Что я ожидал увидеть? Не знаю, воображение рисовало и огромный город, сияющий в ночи рекламой и городским освещением, и космопорт, и какую-нибудь научную базу, накрытую пленкой силового поля, да даже молодую колонию, все под тем же силовым пузырем. Ну, насчет мегаполиса я уже пролетел, тем более, что за весь этот месяц мне не попалось никаких следов разумной деятельности. С космопортом тоже, судя по всему, полный облом, старт и посадку космического корабля, какие бы продвинутые технологии он не использовал, не засечь в атмосфере планеты просто невозможно, а ничего подобного ни днем, ни ночью я так и не видел. Остаются база и колония, но видать и тут я выдаю желаемое за действительность. По всему так выходит, что я уже совсем близко от места назначения, а никаких следов. Так что, остается только какой-то природный феномен, ну или…
остаточный эффект от чьего-то магического опыта.
        Перед самым запланированным привалом я вышел на берег крупного озера, примерно километров пять в диаметре и все той же, уже ставшей привычной, почти идеально круглой формы и опять с удивительно чистой и холоднющей водой. Озеро это отличалось от своих собратьев не только размерами, но и окружающим его ландшафтом. Все многочисленные мелкие озера, встреченные мной до этого, были окружены живописными рощами, подступающими к самому берегу. Вокруг этого же, берег был покрыт мелкими камнями, образующими где трех, где пятиметровый пляж. Да и вокруг озера было достаточно таких вот каменистых островков, от совсем маленьких, не превышающих и метра в диаметре и почти незаметных в густой траве, до довольно солидных, пятидесяти-ста метров в диаметре.
        В общем, место ничуть не лучше и не хуже, чем все остальные для обустройства ночлега. Вода есть, даже камни покрупнее, если поискать, можно для какого-то подобия очага найти, в многочисленных рощицах достаточно сухих веток и кустов для костра, так что, здесь я и решил остановиться в ожидании очередного ночного представления.
        Местное светило уже коснулось нижним своим краем горизонта. Я сидел и потягивал горячий чай, когда до меня донёсся, совершенно неуместный здесь, звук китайских колокольчиков. Тихий серебряный звон звучал на самой границе восприятия. В недоумении я вскочил и начал оглядываться, ни о каких галлюцинациях тут и речи быть не может. Постепенно звук становился все сильнее и казалось, что он идет отовсюду, со всех сторон. Минут двадцать я, практически, бегал вокруг своего лагеря, пытаясь понять и разобраться, кто это так надо мной шутит. Но стоило мне только приблизиться к источнику мелодичного перезвона, как он замолкал и раздавался уже совсем с другой стороны. А потом зашло солнце и от каждой каменной проплешины в небо взвилось разноцветное сияние. Озеро оказалось заключено в кольцо разноцветных всполохов, выбрасывающих свои языки, метров на двадцать, а то и больше, вверх. Я замер, наслаждаясь фантасмагорическим зрелищем. Не знаю, сколько я так простоял, пораженный и покоренный этой игрой света и звука, казалось, что россыпи камней переговариваются, передают эту эстафету друг другу. А потом полыхнуло
прямо у меня под ногами и тихонько зазвенели колокольчики. И только после этого я заметил, что стою на небольшой каменной проплешине. Я перешёл на магическое виденье, но ничего не изменилось, во всем тут происходящем не было и капли магии. К сожалению, стоило мне только чуть-чуть пошевелиться, как небольшая россыпь камней под моими ногами потухла и превратилась в обыкновенные речные голыши. Вот только я четко запомнил, какой из камней сиял всеми цветами радуги, поэтому бес переживаний поднял один, размером чуть меньше грецкого ореха и принялся его разглядывать.
        Голыш как голыш, разве полусферический, как будто специально разрезанный пополам и не серого или коричневого цвета, а почти белый и немного с сине-зеленым оттенком. Рядом лежал еще один, чуть поменьше. Поднял и его, этот оказался немного красноватым с желтизной.
        - Серж, попробуй влить в камень немного своей ментальной энергии. - раздался у меня в голове слегка хрипловатый голос Куколки. Ну, раз женщина просит, то почему бы и не выполнить ее просьбу. С первым камнем ничего не получилось, возникло ощущение, что я стараюсь налить воду в тот самый камень, а вот красно-желтый… Этот заработал как насос, стоило мне только протянуть к нему тоненький канал ментальной энергии. - О Боги Вселенной, Камни Ашура! - то ли простонала, то ли прошептала Куколка. - И какие огромные!
        - А по подробнее? - в голос спросили мы с Подругой.
        - Камни Ашура. - менторским тоном начала Куколка. - Величайшая ценность Вселенной и величайшее ее же проклятие. Ментально активные камни, хотя есть мнение, что это живые существа, просто еще одна, кристаллическая, форма жизни. Но все сходятся в одном, если и это еще один вид жизни, то совершенно неразумный, а что-то на уровне простейших. Известно два вида камней, их принято называть «живыми» и «мертвыми». «Живые» отличаются тем, что способны поглощать ментальную и пси энергии в огромных количествах. Поглощать, но не накапливать, они как будто растворяют ее в себе. «Живые» Камни Ашура используют для создания ИскИнов, его ядра. Быстродействие и мощность подобных ИскИнов просто огромны. Кстати, чем больше Камень, тем… как бы это сказать, тем разумнее выходит из него ИскИн. «Мертвые» Камни Ашура, не восприимчивы ни к каким видам энергии, будь то ментальная, пси, электромагнитная, тепловая или какая другая. Зато они служат вечными и неиссякаемыми источники этой самой энергии. Кстати, в моем корабле таких Камней было целых два. Вот только их размер был меньше горошины. - я присвистнул от удивления и с
уважением посмотрел на камни, лежащие в моей руке.
        - Это что же, мини реактор огромной мощности?
        - Что-то вроде того. - ответила Куколка. - Такие Камни находят очень и очень редко, обычно в местах падения метеоритов. Бывали случаи, когда целые цивилизации начинали войны из-за них, правда из-за «живых». А во «мертвые» Камни, особенно ценятся у магов, ведь это не иссекаемый источник Силы.
        - А почему ты сказала, что эти Камни «что-то вроде» реактора?
        - «Мертвые» Камни Ашура всегда выдают одно и то же количество энергии, у них не бывает «пиковых» нагрузок, поэтому в качестве реакторов для двигателей их использовать нельзя, поток исходящей из них энергии всегда стабильный и плавный. А вот для обеспечения работы вспомогательных систем, накачки накопителей, это просто идеальный вариант. Представь, камушек, размером меньше горошины, может снабжать энергией целую космическую станцию, причем неограниченно долго. Или какой-нибудь линкор. Реакторы в этом случаи нужны только для работы двигателей, причем маневровых, ведь для гипердвигателя уже не надо накапливать энергию при разгоне, достаточно запитать накопители от камня и даже во время гиперпрыжка, они будут заряжаться. Ну и еще одно, мощность выдаваемой ими энергии совсем не большая, просто эта энергия неиссякаема. Правда есть и одна загадка…
        - Всего одна?
        - Да, тут ты прав, эти Камни - сами по себе загадка. Но все же. «Мертвые» Камни Ашура, всегда выдают именно тот тип энергии, который необходим, становятся совершенно ненужны все эти многочисленные преобразователи и конверторы…
        - А от чего зависит выдаваемая мощность? От размера, или цвета?
        - От размера.
        - Странно, камни энергию не поглощают, так откуда же они ее берут?
        - Есть теория, что берут они ее… из подпространства, или из иной, многомерной Вселенной.
        - А как можно уничтожить эти камни, и «живые», и «мертвые»?
        - Никак! Это в принципе невозможно!
        - А вот тут ты, Куколка, ошибаешься. И крупно. Похоже, что кто-то нашел способ и не замедлил им воспользоваться.
        - С чего ты это взял, Серж?!
        - Посмотри на эту планету повнимательнее, тебя ничто не удивляет?
        - Нет. Планета как планета, разве что отсутствие крупных животных и очень бедный растительный мир.
        - А озера? Небольшие, но, судя по всему, ужасно глубокие, почти правильной круглой формы… Посмотри, сколько таких вот озер мы встретили… Тебе это ничто не напоминает?
        - ты думаешь, что кто-то, или что-то уничтожал россыпи Камней Ашура?!
        - Скорее всего.
        - Я полностью согласна с мнением Сержа. - поддержала меня Подруга.
        - А почему тогда этот «кто-то» пропустил такую большую их россыпь здесь? Посмотрите вокруг!
        - А он и не пропустил. Просто сработал чуток небрежно. Да и было это, судя по всему, очень и очень давно, тысячи, сотни тысяч лет назад. И я думаю, что ваши теоретики в какой-то мере были правы… эти Камни и впрямь живые, только не в том смысле, как мы понимаем. Скажу даже больше, похоже, что они способны размножаться. Посмотрите сами, любая их россыпь идет как бы кругами, в центре самые крупные Камни, а потом кругами все мельче и мельче. Планета-то, не мертвая, а значит какие-никакие тектонические процессы на ней происходят, да и корни деревьев, животные, тоже влияют на конфигурацию таких вот «ведьминных кругов».
        - Но зачем кому-то понадобилось уничтожать такую редкость и ценность?!
        - А вот этого, боюсь, мы никогда не узнаем. Ни кто, ни когда, ни почему…
        - Получается, что эта планета Родина Камней Ашура?
        - Все может быть, может быть и Родина, а может быть и простая ферма по их выращиванию. Ты же сама сказала, что случались войны между целыми цивилизациями из-за одного-двух камней. Скорее всего, эта планета, когда-то, была стратегическим запасом, который кто-то постарался уничтожить, раз уж не получалось его захватить.
        Кстати, наличие на орбите, как минимум трех, орбитальных Станций, вполне подтверждает мою теорию. Похоже, что когда-то в этой Системе разразилось совсем не маленькое космическое сражение. И если нам удастся, каким-то образом, попасть на орбиту, скорее всего мы обнаружим там огромное корабельное кладбище тысячелетней давности. Ладно, это все конечно хорошо и интересно, но завтра у меня намечается очень немаленький объем работы. Подруга, ты уже зафиксировала здесь все? Сможем при свете найти эти Камни? Или мне прямо сейчас отправляться на поиски?
        - Нет, сейчас не стоит. Все Камни Ашура я зафиксировала с точностью до миллиметра. Выдели с пару десятков наиболее крупных, ну и пару сотен мелких. Средние специально не выделяй, все равно, много я не утащу. А там посмотрим, на что их использовать. Такое добро просто так бросать нельзя.
        - А вот это абсолютно правильно! - в голос поддержали меня мои магические девайсы.
        Сбор Камней оказался не такой уж и легкой задачей. Как оказалось, далеко не все камни в россыпях именно «ТЕ». Мне пришлось перелопатить немало породы, прежде чем я сказал сам себе - хватит. Да и места в моей сумке уже практически не осталось. Зато в полный рост встала совсем иная проблема, а именно - продукты у меня заканчиваются, а устраивать охоту на местных зверьков… ну, вы поняли, беготни много, а выхлопа, практически, ноль.
        Я уже совсем было собрался открыть портал в другой Мир наобум, рискуя оказаться черт знает где, когда голос подала Куколка.
        - Серж, есть вариант, как добраться до твоего оборудования и припасов, а возможно и до орбиты планеты.
        - Говори!
        - Ты же помнишь, что мой «пространственный карман» намного больше твоего? И ты знаешь, что, все, что было в нем, и еще чуть-чуть, при гибели твоего корабля в нем сохранилось. Но ты, вероятно, считаешь, что мой «карман» - это мое погибшее тело. Так вот, это не так, точнее, не совсем так…
        - Ну да, ты что-то такое уже говорила. Давай ближе к теме.
        - В общем, при наличии достаточного количества энергии и расчетных мощностей, я смогу достать все что там есть из своего «кармана».
        - Ага… Ну, на счет энергии, я так понимаю, у нас проблем теперь нет. А вот с увеличением расчетных мощностей… тоже ясно и понятно. А вот насчет орбиты… не было у меня там ничего такого, только парочка универсальных платформ, но на них до орбиты не доберешься, максимум стратосфера. Просто мощности двигателей не хватит.
        - Спас-капсула твоей старой рубки. Забыл?
        - Забыл. Давай-ка поподробнее, что там с увеличением твоих расчетных мощностей?
        - Один из «живых» Камней Ашура. Я могу перелить в него свою матрицу. Правда тут и тебе придется немало поработать, поработать как магу-артефактору. А мы с Подругой тебе поможем. Согласен?
        - Ты еще спрашиваешь?! - у меня уже перед глазами маячила вся огромная номенклатура грузов, хранящихся у Куколки. Производственное оборудование, дроиды, реакторы, ИскИны, медоборудование, нейросети, Базы, вооружение, пищевые синтезаторы, корабельное оборудование и еще многое, и многое другое.
        Два месяца! У меня ушло два месяца на подготовку оборудования для «переселения» матрицы Куколки в новое ядро. Зато я теперь я могу смело заявить, что мои учителя во всех Мирах где я побывал, могут мной гордиться. Да что там учителя, я сам собой горжусь! Мне удалось соединить несоединимое, мало того, что на изготовление артефакта пошли материалы сразу из трех, а если подумать, то и четырех Миров, так я и знания использовал и Мира Альбы, и мира Гардары, и Содружества.
        За основу я взял костяную пластину от гребня Ледяного Дракона из Мира Альбы, купленную мной за сумасшедшие деньги. Этот материал очень пластичен, но в то же время и удивительно прочен, я его только резал и кроил почти два дня. Потом еще десять дней внедрял в нее плетения из Мира Гардары, пусть не самые совершенные, зато надежные и безотказные как автомат Калашникова и трезы из Мира Альбы. Тут я уже извратился по полной и вышел на предельный для меня уровень, внедряя не просто трезы и плетения, а их материальное воплощение. На трезы пошли наниты от моих, теперь уже, некомплектных технодоспехов, а плетения получили материальную основу в виде тончайших мифриловых нитей, позаимствованных мною с Острова. Все крепления для Камней Ашура я изготовил из орихалка. А последние три дня я придавал своему изделию эстетический вид, используя для этого драгоценные камни, золотую и серебряную проволоку, захваченные мною еще из моего Баронства. Причем, камни эти несли и еще одну функцию и использовались как накопители энергии для плетений, каждый для своего, так, на всякий случай. В итоге у меня получился широкий
браслет, десяти сантиметров шириной и около семи миллиметров толщиной. Немного варварский и кричащий, но это смотря для какого Мира, например, в Альбе, Баронстве или Гардаре, его бы назвали выдающимся произведением магического и ювелирного искусства, а вот в Содружестве, скорее всего, тихонько посмеивались бы, признавая, однако, его эксклюзивность, да и то, только до того момента, как он попался бы на глаза какому-нибудь сильному псиону и при условии, что он смог бы преодолеть мои плетения маскировки и скрыта.
        Для Куколки я решил использовать сразу три Камня, она правда сопротивлялась, утверждая, что ей и одного хватит «за глаза» и намного меньше размером, чем я подобрал, но это были чисто психологические возражения, она никак не могла поверить, что эти Камни ничего не стоят, подспудно зная им цены в своем Мире. Каждый выбранный мной камень имел почти правильную круглую форму и насыщенный ярко-зеленый цвет. В качестве источников энергии пошли десяток молочно-белых Камней, размером с большую горошину, если уж весь корабль снабжался энергией от всего двух таких Камней, то десятка, моему техно-магическому ИскИну, точно хватит. В общем, постарался я на славу, ну так, для себя же делал.
        И вот наконец-то настал судьбоносный день. От самого процесса переноса матрицы, я самоустранился, ни знаний, ни опыта у меня в этом деле нет. Так что, решил остаться простым наблюдателем, передав два потока своего сознания под прямое управление Подруги. Они с Куколкой все эти два месяца отрабатывали технологию переноса, постоянно прокручивая весь этот процесс виртуально. Мне даже не доверили извлечение моего ИскИна из сумки, как заявила Подруга, тут каждая миллисекунда будет важна и бесценна и нечего терять время на рефлексии «белкового недоразумения». Вот так-то!
        В общем, за процессом «перезаливки» матрицы Куколки я наблюдал со стороны, совершенно не участвуя в процессе. Зато наблюдал во всех доступных мне диапазонах, в том числе и с помощью «истинного» зрения. И уже в первые мгновения этого действа, мне стало абсолютно ясно, что никакого отношения к технологиям этот процесс не имеет. Как только у меня в руках появился цилиндр, заключающий в себе ядро ИскИна Куколки, его и мой новоявленный браслет окутало плотное облако пси-энергии. Ну а так как единственным источником этой энергии был я, то мне очень быстро поплохело. Мысли начали путаться, сердце сбоить и нечем стало дышать, как будто я оказался на приличной глубине под водой. Очень быстро недостаток кислорода привел к тому, что я потерял сознание.
        Когда я пришел в себя и с трудом смог открыть глаза, то первой моей мыслью было, что: - рано или поздно я доиграюсь и эти две магические псевдоличности меня угробят, проводя какой-нибудь свой очередной эксперимент.
        - Не беспокойся, Серж, не угробим. В конце концов мы обе полностью зависим от тебя. И не забывай, пожалуйста, что чем сильнее мы, тем сильнее и ты. И могу тебя обрадовать, у нас все прекрасно получилось. Сейчас пока, Куколка недоступна, ей надо время адаптироваться под новые условия и возможности, процесс этот не быстрый, но через пару-тройку дней все будет готово. Точнее сказать, когда произойдет полная активация Куколки, я не могу, слишком уж большие мощности ты ей предоставил. - ответила на мои жалобы Подруга.
        Моя нейросеть немного ошиблась в своих предположениях. Все же Куколка была не совсем обычным ИскИном, точнее, совсем необычным, не прошло и суток, как она радостно отрапортовала, что все в порядке и она готова к работе и как бы в подтверждение сказанного передо мной появилась универсальная транспортная платформа с древней Станции предков сполотов. Ну что же, теперь, по крайней мере, у меня есть средство передвижения и вполне комфортабельное жилье. Вот только что это мне дает? Даже если рубка все еще живая, то даже по самым оптимистическим прогнозам, даже она до орбиты и висящих на ней Станций не доберется, ну не предназначена она для стартов с планеты, да и ушатал я ее в свое время. В общем, не смотря на эмоции Куколки, на ее резко возросшие способности и доступность ее совсем немаленького кармана, в моем положении практически ничего не изменилось. Очень быстро это поняли и мои помощницы. Правда, до этого мне еще пришлось обследовать рубку, после чего меня ждал еще один удар. Я почти ничего в ней не понимал. Какие-то обрывки знаний, смутные воспоминания и ничего больше… Да что там говорить-то, я
даже платформу не смог сдвинуть с места! В свете вновь открывшихся проблем, рядом с рубкой и платформой появилась медкапсула, реактор и еще куча всевозможного оборудования, вокруг которого пара многофункциональных дроидов возвела что-то вроде ангара. Я во все это не лез, отдав на откуп Куколке, а та развила, поистине, сумасшедшую деятельность. А потом пришёл час моей расплаты. Куколка загнала меня в медкапсулу, заявив, что мне надо «учиться, учиться и еще раз учиться», а значит, необходимо устанавливать нейросеть. Я еще попытался трепыхаться, напомнив, что у меня уже есть одна, на что получил отлуп уже от Подруги, заявившей, что она-то как раз и не является оной, а между нейросетью и пси-комплексом разница как между велосипедом и ядерным реактором, да и размещаться они будут в разных местах, точнее плоскостях Бытия, нейросеть у меня в голове, а Подруга в моем менто-информационном и менто-энергетическом теле, сиречь, в ауре.
        Под прямым управлением Куколки, нейросеть мне установили. Подруга взяла на себя процесс выращивания аналогов имплантов, да еще и следила за развитием самой нейросети, постоянно что-то поправляя и улучшая, загоняя меня для этого периодически в медкапсулу. У меня вообще сложилось впечатление, что вся эта возня с высокотехнологичным оборудованием больше нужна именно Куколке с Подругой, а не мне.
        Не знаю, что уж там мудрили эти два магических девайса, но уже через неделю они мне сообщили, что нейросеть полностью развернулась, активировалась и даже все необходимые импланты уже готовы. Ну это-то я и сам уже знаю. А потом я начал учиться. Причем процесс этот протекал совсем не так, как я знал. Не было бездумного поглощения знаний из Баз с их последующей практической отработкой и закреплением. За считаные часы или дни я, буквально, проживал жизнь. То пилота истребителя, то корабельного техника, то инженера-кораблестроителя, то капитана линкора, то медика, то управленца целой Звездной Системы, то еще кого-то. В общем, Куколка вытаскивала из самых потаенных глубин моей памяти, все то, что я когда-либо ранее изучал и знал, а Подруга формировала в моем мозге виртуальную реальность, растягивая, или наоборот сжимая в ней время в сотни, тысячи раз. Насколько я понял, это было как сон, когда в пару секунд укладывается несколько дней, а то и лет. Что самое интересное, Подруга как-то умудрилась, то-ли сама интегрироваться в нейросеть, то-ли ее интегрировать в себя. По крайней мере, новая нейросеть никак
себя не проявляет, интерфейс остался от Подруги, да и на все мои запросы отвечает тоже она. В общем, за три месяца я смог, или это Куколка с Подругой смогли, восстановить все свои забытые знания и утерянные навыки. Пришло время решать, что делать дальше, сидеть до бесконечности в пустом Мире мне совсем неохота.
        Уже несколько дней я обдумываю одну мысль, как мне добраться до орбиты. Я прекрасно понимаю, что ничего важного и нужного я там не найду, если мне конечно не повезет и я не на порюсь на какой-нибудь склад в стазисе. Но подобные удачи бывают очень редко и я на них свой лимит уже исчерпал, так мне кажется. Тогда возникает вопрос, а что я там забыл? Да ничего, просто интересно. Интересно посмотреть, до каких вершин науки и техники добрались местные аборигены, какими технологиями владели и что я с этого могу поиметь. Конечно, вполне может быть, что все что я там могу найти уже даже не позавчерашний день, а позавчерашний век и даже самым продвинутым изделиям место давно уже в музее, но хоть смогу сравнить с технологиями Содружества и джоре, и сполотов. А мысль у меня была простая, подняться на платформе как можно выше, а потом попытаться открыть портал с помощью артефактов Кары куда-нибудь поближе к одной из Станций, да и запустить в него зонд-разведчик. А уже потом, основываясь на передаваемой им визуальной информации, открыть еще один портал и уже на платформе переместиться на орбиту. Куколка, что-то
там покумекав в своих кристаллических мозгах, сообщила, что план вполне выполним. Это было четыре дня назад, а потом заявила, что она будет занята и отключилась, только выдала мне все необходимое, в том числе и зонд-разведчик джоре, из своих бездонных запасов.
        Вчера полутораметровый шар, напичканный всевозможной аппаратурой, отправился в свое путешествие, а я сижу в пункте управления своей универсальной платформы и принимаю результаты его работы. За восемнадцать часов своей работы, зонд успел просканировать и передать мне информацию на область пространства, примерно в три световые минуты диаметром. В эту зону попали две из трех орбитальных Станций и немаленький кусок пространства, заваленный обломками космических кораблей. Вторые меня не заинтересовали. Если верить результатам сканирования, а у меня нет причин им не доверять, то ничего живого или действующего там нет, сканеры не зафиксировали ни одного эрга энергии, да и получаемая мною визуальная картинка это полностью подтверждает. Перекрученные, разорванные на части, смятые, эти корабли годятся только лишь на металлолом. Что интересно, ни на одном из них я не заметил следов боя, проломов, пробоин, казалось, что какие-то титанические руки схватили их и в ярости рвали и сминали. В принципе, картина вполне узнаваема, примерно так же действовали и гравитационные орудия раскшашей. А вот останки Станций
меня заинтересовали. Хотя, правильней будет сказать, что меня заинтересовали не сами Станции, а материал, из которого они были изготовлены. Сканеры моего зонда однозначно говорят, что это не металл и не камень, а как не странно… биологический материал. Одним словом, когда-то эти станции были живыми, их не изготовили, не построили, их… вырастили. Кто, когда и как, теперь это уже вопросы, на которые никто не сможет ответить, а вот посетить подобную станцию и порыться в ее закромах, было бы очень пользительно. Что-то мне подсказывает, что полностью живым существом эти Станции быть не могли, да и к фауне они имеют очень далекое отношение, скорее всего это что-то из растений, хорошо так модифицированное и грамотно приспособленное, но растение, а у них как известно, есть семена, которые вполне могут храниться в условиях космического холода и безвоздушного пространства, это я еще с Земли помню, проводились там такие опыты. Все это конечно только мои умозаключения, совершенно не подтвержденные фактами, зато у меня теперь появилась реальная причина, а не просто голое любопытство, посетить хотя бы одну из
Станций. На эти мои доводы даже Куколка ничего не смогла возразить, тем более, что теперь проблем с посещением орбиты не было, ведь дальность действия артефактов Кары не была ничем ограничена, единственное условие, надо было видеть, именно видеть, а не представлять, куда надо открыть портал.
        Наконец, зонд подобрал мне подходящее место - уже внутри ближайшей Станции, сразу за огромной пробоиной, метров двести в диаметре, располагался какой-то, скорее всего, ангар с остовами парочки небольших кораблей. Причем, остовы - это не останки, а именно что остовы, напоминающие скелет огромного животного, с позвоночным столбом и решеткой ребер, места там как раз для платформы хватит. Ну, с Богом!
        Медленно продавливая пленку портала чуть скругленный нос моей универсальной платформы выплыл в ангаре древней Станции, всего в полутора метрах от шара зонда-разведчика. Портал закрылся и в ту же секунду створка грузового отсека открылась, выпуская из чрева платформы два десятков дроидов, сразу нескольких типов. Сразу десяток шаров, размером чуть больше теннисного мячика, снабженных только лишь камерой и блоком-ретранслятором, порскнув разлетелись по многочисленным дырам, покрывавшим стены ангара. Еще пять дроидов, в виде пуков, размером чуть больше земной кошки, ринулись к технологическим коммуникациям, вскрыв их с помощью плазменных резаков. Два, побитых, но еще кое на что годных штурмовых дроида застыли рядом с платформой, охраняя ее черт знает от чего, пока три технических дроида вскрывали створки ангара. Из всего этого стада, только три последних находились под моим управление, остальными «рулит» Куколка, ей же поступают и все данные с них.
        Уже третий комплект дыхательных картриджей подходит к концу, я на Станции уже больше двенадцати часов. Брожу по ее пустым коридорам, выпотрошенным и обчищенным отсекам. Не знаю, кто побывал тут до меня, но Станцию, буквально, вымели, оставив только голые стены. Мародеры работали «с огоньком» и явно никого и ничего не опасались. Когда я только задумал эту экспедицию, у меня была надежда найти на Станции какие-нибудь источники информации, чтобы разобраться где я оказался, какие расы здесь живут, чего от них можно ожидать при встрече, но похоже, что зря. Нет, я не отметаю возможности, что где-то что-то сохранилось, но Станция настолько огромна, что исследовать ее всю, заглянуть в каждое помещение, проверить каждый квадратный метр, мне потребуются годы и годы, тут никаких запасов не хватит. Конечно, можно добраться и до двух оставшихся Станций, но не думаю, что на них картина будет какой-то иной. Уже нет никаких сомнений, кто вышел победителем в древней битве и кому достались все трофеи.
        - Серж, я тут кое-что интересное нашла. - отвлекла меня от невеселых мыслей Куколка. - Обычным способом сюда не добраться, так что, принимай картинку с дроида и открывай портал. Надо посмотреть вблизи.
        Я в ответ только недоверчиво хмыкнул, тем более, что на пару подобных сообщений я уже отреагировал и посетил несколько помещений, которые на первый взгляд чем-то заинтересовали мой ИскИн, но все они оказались пустышкой, так что, это уже не в первый раз Куколка выдает желаемое за действительность. Но получив изображение от дроида, немного изменил свое мнение. На видео было круглое помещение, без каких-либо признаков входных дверей или чего-то похожего. Пол, стены и даже потолок, этого цилиндрического помещения напоминали собой пчелиные соты. На полу и потолке «соты» расходились от центра концентрическими кругами, причем чем дальше от центра, то и сами соты, и окружности, которые они образовывают, становились все больше. Как я успел разглядеть, почти все «соты» были пустые, но ключевое слово здесь, именно «почти». С десяток, в основном мелких, ближних к центру, оказались заполнены какими-то предметами. Соты на стенах же, располагались правильными кругами и при максимальном увеличении, я смог разглядеть, что в большинстве из них находятся, уже знакомые мне, Камни Ашура.
        - Хорошо, иду. Куколка, это что, какой-то вычислительный центр?
        - Не знаю, не уверена… Надо посмотреть и кое-что проверить. Возможно, только возможно, что мы сорвали джек-пот, Серж… Посмотрим.
        Конечно, обидно и немного неприятно осознавать и признаваться, что Куколкин «джек-пот» оказался пшиком, по крайней мере сейчас и в ближайшее время. И в то же самое время меня прямо-таки распирает от гордости, что я оказался прав. Ну да ладно расскажу все по порядку.
        После столь многообещающего заявления моего супернавороченного ИскИна, я не ломанулся сломя голову по ее маршруту, а сначала вернулся к платформе, где техдроид заменил мне все картриджи в скафандре. Только после этого я открыл портал в странное помещение.
        Цилиндрическое помещение, куда я шагнул через портал, оказалось очень маленьким, особенно на фоне всей Станции. Высота его не превышала и трех метров, а диаметр был чуть больше десяти. На полу я насчитал всего восемь занятых «сот», из них пять были в первых трех кольцах, еще одна в самом последнем и одна в восьмом от центра. Всего колец было двенадцать. Соты на потолке же, были полностью пустые, кроме одной, являющейся центром всей этой «композиции» и в которой находился гигантский Камень Ашура, как, впрочем, и в идентичной, центральной соте на полу. Эти два Камня, каждый размером с футбольный мяч, оказались соединены между собой сотнями, едва заметных, белесых нитей, большинство из которых сейчас были разорваны и безвольно болтались. На видео трансляции они были не видны, мощности прожектора дроида не хватало, чтобы было возможно их разглядеть, как, впрочем, и паутину подобных же нитей, оплетающих все Камни в «сотах» на стенах.
        В этой комнатенке я завис почти на трое суток, только изредка отлучаясь или в платформу, или на планету. Если честно, то не мне это было нужно, а Куколке, она что-то там мудрила, сначала с огромными, центральными Камнями, а потом и с маленькими в стенных «сотах». Ну а через три дня она заявила мне, что мы обязательно должны посетить и оставшиеся две Станции. На мои вопросы что и зачем, она сначала пыталась отнекиваться и говорить, что я потом все узнаю, но тут уже я уперся - становиться мальчиком на побегушках у собственного ИскИна, мне как-то совсем не хотелось. Вот тогда-то она и раскололась. В общем, я оказался совершенно прав, на счет семян, а то помещение, где я проторчал трое суток, было чем-то вроде инкубатора, или оранжереи, где эти самые «семена» доходили до кондиции и выращивались согласно заданной программе. На сегодняшний день, только одно «семя» полностью созрело, то самое, что находилось в последнем ряду на полу. А вот рост и развитие остальных остановились сотни лет назад, когда была прервана связь между «живым» Камнем на потолке и «мертвым» на полу. Все это Куколка узнала, взломав
с десяток «живых» Камней в стенах, которые выполняли в этом помещении роль системы жизнеобеспечения, энергоснабжения, климатической установки и еще десятков самых разных, но так необходимых для правильного развития «семени», устройств. Вот и загорелось ей видите-ли восстановить все здесь в первозданном виде. На ее сладкие речи, по поводу живого корабля, а то и целой эскадры, я не повелся, а просто спросил, сколько надо времени для «созревания одного семени» и последующего выращивания из него полноценного космического корабля. Ответ был для меня обескураживающий, для созревания «семени» почти сорок лет и еще почти двадцать для выращивания корабля. На мой ехидный вопрос, правда-ли она считает, что я буду сидеть здесь шестьдесят лет, ответить Куколка не смогла. Похоже, что резко возросшие возможности «вскружили ИскИну голову». Еще несколько часов у меня ушло на сбор всех «живых» Камней в этом помещении, бросать их Куколка категорически отказалась, ну, тут я ее вполне понимаю, и еще почти три часа у меня ушло на извлечение гигантских Камней, бросить такое добро я никак не мог, только представив, какой
мощности ИскИн можно забабахать из «живого» гиганта, да и «мертвый» вполне мог заменить средней мощности корабельный реактор. Ну и «созревшее семя», я тоже прикарманил, авось где осяду и выращу себе корабль, тем более, что ничего кроме энергии для этого не требуется. Все это ушло в «карман» к Куколке.
        На планету я вернулся злой, разочарованный и расстроенный. Столько времени ушло коту под хвост, столько сил и нервов и все ради чего? Ради удовлетворения исследовательского зуда ИскИна? В какой-то момент мне даже пришла в голову мысль, что я медленно, но верно становлюсь придатком своих девайсов, делаю то, что они считают нужным и правильным, поступаю так, как они считают верным и вообще, иду на поводу даже не у своих желаний, а потребностей ИскИна. Раньше, я полагался только на себя, а теперь, стоит прищемить пальчик, бегу к куколке. Все, хватит, надоело, пора опять становиться самим-собой! Куколка, как будто почувствовала мое состояние, почти неделю, пока я занимался самобичеванием, никак себя не проявляла, не лезла со своими советами и нравоучениями, а Подруга, так та вообще, давно уже молчит, спихнув все мои проблемы на бионейросеть джоре, а сама занимается черт знает чем.
        Ну что же, раз я, в кои-то веки, оказался предоставлен сам себе, то и займусь своими делами. Ждать неизвестно чего, нет никакого смысла. Раз Карта недоступна, значит пойдем наугад, куда нелегкая вывезет, но сначала подготовимся. То, что в этом Мире технологичное оборудование прекрасно работает, я уже знаю, а значит займемся небольшим ремонтом и модернизацией. Первым делом на Свет Божий появились мои покоцаные технодоспехи. Для восстановления их в первоначальном виде, необходимо около недели и тут даже моего участия не надо, управляющий центр нанитов сам все сделает, надо ему только дать время. Активировав технодоспехи, я оставил их в таком состоянии, а сам занялся обслуживанием парочки штурмовых дроидов, кто знает, куда меня закинет, а иметь такой козырь в рукаве никогда не помешает. Я умышленно задвинул все свои магические умения и возможности куда подальше, сосредоточившись только на технических работах.
        Прошло шесть дней, я как раз проверял работоспособность восстановленных технодоспехов, когда со мной на связь вышла Подруга.
        - Серж, я закончила работы с Картой.
        - Что ты закончила? - немного растерялся я.
        - Я закончила работы с Картой Лестницы Миров. Все обновления получены и установлены.
        - Обновления?!
        - Да. Я не знаю как это иначе назвать. Посмотри сам.
        Легким мысленным усилием я вызвал Карту. Миг и передо мной развернулась голограмма, ставшая, как минимум, в трое больше. Примерно треть Карты по-прежнему занимала «виноградная гроздь» Миров сотни и тысячи компактно расположенных Миров переливались всеми цветами радуги, маня и зовя к себе. Но вот рядом с ней раскинулась что-то непонятное. Огромная спираль серого цвета, где лишь изредка встречались зеленые, синие, красные и другие точки. Где-то с самого края, почти на самой границе, зеленым цветом, слегка пульсировала одна из точек. Я сразу вычленил три белых маркера, потом перевел глаза на «гроздь», там так же было три белых ягоды.
        - Подруга, это что такое, что это значит?
        - Я не знаю Серж. Недостаточно данных для полноценного анализа. Но с вероятностью в пятьдесят два процента, Карта позволяет путешествовать не только по одной Вселенной, но и переходить в другую. С вероятностью в семьдесят шесть процентов, такими точками перехода служат Миры, обозначенные белым цветом.
        - Но как»!?
        - Я не знаю, просто в один прекрасный момент я заметила, что модуль Карты начал самопроизвольно меняться, но очень медленно. Если бы я не вмешалась, то эти изменения длились бы пару веков. Интеллектуальное ядро этого модуля очень слабое. Тогда я решила подключиться к этому процессу, а потом и Куколка подключилась. И теперь ты видишь результат наших совместных трудов. И не спрашивай меня откуда взялась эта информация. Может быть она пришла с какого-нибудь Сервера Мирозданья, а может быть модуль Карты сам просканировал и обработал новую Вселенную. А может быть все это чушь и мы сейчас видим не отображение Вселенных, а всего лишь пару Галактик, может быть та, где мы были до этого, всего лишь спутник другой, в разы большей. Я думаю, что тебе никто и никогда не ответит на этот вопрос.
        - А вот тут ты ошибаешься. Я думаю, что знаю тех, кто смог бы дать ответ. Вот только до них не докричишься и не спросишь
        - Жаль. Мне было бы очень интересно с ними пообщаться.
        - Ага, в свете всего произошедшего, мне тоже. Подожди, но ведь это значит, что теперь меня тут ничто не держит?
        - Ну а я о чем тебе толкую?
        - Ну и куда же мы отправимся? Что-то тут свет в основном серый.
        - Есть одно интересное местечко. - часть Карты рывком увеличилась, потом еще и еще. Примерно в середине второго витка этой гигантской спирали выделилась сфера, в которой мерцали несколько сот зеленых точек. - Я думаю, что самый оптимальный вариант, это посмотреть, что находится вот тут. Ты как думаешь?
        - Полностью с тобой согласен.
        15 глава
        Новый Мир встретил меня смрадом пожарища. И совсем неважно, что ИскИн моих технодоспехов отреагировал практически моментально, буквально в доли секунды загерметизировав костюм и продув его системы дыхания. Даже не смотря на работающие фильтры и абсолютную уверенность, основанную на точном знании, что я дышу чистым и обеззараженным воздухом, я еще несколько долгих минут чувствовал смрад сгоревшего пластика, металла, камня, живой плоти и, кажется, серы, а на зубах ощущался сухой пепел, словно снег сыпавшийся с неба.
        Мой переход, по времени этого Мира, состоялся глубокой ночью. ИскИн технодоспехов успел среагировать немного раньше, чем мой мозг, всего секунда потребовалась ему переключить все системы визуального и оптического наблюдения в ночной режим, еще до того момента, пока я соображу и отдам подобную же команду нейросети. Несколько секунд потребовалось ИскИну, чтобы привести работу всех систем доспехов в соответствие с местными условиями, подстроить работу сервоприводов, систем наведения, защиты, связи и жизнеобеспечения. Пара секунд и я уже был готов и сражаться и спасаться бегством, а на мою нейросеть сплошным потоком пошли данные с датчиков, сканеров и анализаторов. Гравитация, состав воздуха, степень радиоактивного и химического заражения, температура, давление и наличие опасных микроорганизмов. ИскИн принимал информацию со сканеров и датчиков, обрабатывал ее и уже строил схему окружающей меня местности на десяток километров вокруг, одновременно с этим транслирую мне на правую половину визора, изображение с оптических камер, правда в режиме ночного видения, в черно-зеленом спектре, а на левую в
инфракрасном режиме, отображая все мало-мальски теплые объекты.
        Прошло всего пару минут и тактический комплекс выдал уже совмещенную и обработанную картинку. И надо сказать, что она сильно отличалась от двух предыдущих. Нет, ближайшие окрестности остались без изменений, обгорелые деревья, покрытые слоем чуть теплого пепла поле и озеро, какие-то раскаленные, но уже начавшие остывать, глыбы, то ли камня, то ли металла, разбросанные и по полю, и по лесу, но в основном вблизи далеких остроконечных гор. А вот как раз с последним и не все так ясно и однозначно. Если судить по тому, что я вижу, то до этих гор, как минимум, сотню километров и высотой с Джомолунгму, но в то же время, дальномер системы прицеливания выдает расстояние чуть больше девяти километров и определяет высоту этих гор едва ли в пару сотен метров, что, если судить по их форме, просто невозможно. Острые вершины, с ясными и четкими краями, похожи на наконечники копий, или на… сломанные зубы, но не как не на холмы или плато, с их сглаженными ветрами и дождями вершинами и пологими склонами.
        Хотя конечно, если предположить, что эти горы молодые, ну, очень молодые, недели две так от роду, приплюсовать сюда пепел, сыпающийся с неба, раскиданные где попало раскаленные глыбы, с вагон размером, плавающую в озере кверху пузом рыбу, то…
        - Мама дорогая, похоже что я угодил под извержение вулкана!
        - Основываясь на имеющихся данных, я могу заключить, что вероятность такого события составляет шесть целых восемь десятых процента. - тут же отозвалась Подруга.
        - А ты не ошибаешься?
        - Нет. С вероятностью в семьдесят девять процентов мы находимся в зоне боевых действий.
        - Что?!
        - Серж, похоже, что в этом Мире идет война. Причем война с применением высокотехнологичного оборудования. По крайней мере местные вояки уже знакомы и с ядерным, и с термоядерным оружием, а также с плазменными зарядами с низкоуровневой энергетической оболочкой. Именно применение последних и создало у тебя ошибочное представление о вулкане. Обстрел с низких орбит таким типом боеприпасов, обычно, и вызывает подобную картину, когда в основном уничтожается инфраструктура, но ущерб экологии планеты минимален и нивелируется уже в течении пяти-десяти лет.
        Пришлось мне поднапрячься и вспомнить все, что я знал о подобных боеприпасах. Вынужден согласиться с Подругой, она полностью права. Меня извиняет только то, что я уже отвык от подобных технологий, да и в Содружестве такой тип боекомплекта уже не применяют, наверное, тысячу лет, перейдя на высокоуровневые энергетические оболочки для плазмы, это увеличивает и скорость, и дальность, и разрушительную силу сгустков плазмы, которая в данном случае не «расплескивается» по цели, а срабатывает как кумулятивный снаряд, прожигая броню и разрываясь уже внутри цели. Низкоуровневая же энергооболочка разрушается при соприкосновении с поверхностью, будь то корабль, защитное поле, или поверхность планеты и растекается по ней огромной кляксой. Кораблям, да еще и под защитой силовых полей, это совершенно не опасно, а вот для планеты чревато масштабными разрушениями, нарушениями в экосистеме, уничтожением верхнего, плодородного слоя почвы, нагревом земли, воды и атмосферы. В результате чего жизнь на таких планетах на несколько лет становится практически невозможна и выжить, не имея надежных убежищ и индивидуальных
защитных систем, практически, невозможно. Примерно так же работают и магические файерболы, магам не под силу создать высокоуровневую оболочку, слишком много энергии для этого надо.
        - Глобальная война?
        - Навряд ли. Эта территория подверглась обстрелу не более двух суток назад, а температура воздуха уже почти в норме, это значит, что было локальное применение оружия и большая часть планеты не затронута.
        - Значит там, впереди… это не горы, не скалы?
        - С вероятностью в девяносто девять процентов, это останки искусственных, скорее всего жилых и промышленных объектов.
        - Город?
        - Да. Предлагаю покинуть опасную зону и переждать несколько дней. Есть вероятность, что в городе остались выжившие и встреча с ними может нести угрозу.
        - Вот и посетил высокоразвитую цивилизацию. Твою мать! Ладно, уходим. Посмотрим, что творится в других районах планеты. - с этими словами я начал устраиваться в универсальной платформе, которую извлекла из своего кармана Куколка. - Ну что, подруги, куда направимся?
        - Исходя из особенностей рельефа и направления движения воздушных потоков, могу предположить, что в направлении условного востока, на расстоянии в две-две с половиной тысячи километров, находится обширный горный массив. - подала голос Куколка.
        - Горы? Горы - это хорошо, горы, это пещеры, это трудно проходимая местность и если нападение было не внезапным, то возможно и место эвакуации местных жителей. По крайней мере какой-то их части. А значит летим на восток.
        То, что не все так просто стало ясно в первые же секунды полета. Платформа успела подняться всего на каких-то десять километров, как ИскИн сообщил о ракетной атаке с орбиты. Пришлось срочно нырять к самой земле и крутить маневры уклонения на самой грани фола с угрозой врезаться в поверхность планеты. Благо, что по мне выпустили всего две ракеты и не самые умные. Мне удалось сбросить их с хвоста, но пришлось забыть об идее полета по баллистической траектории, что должно было сократить время перелета. Не поднимаясь выше ста метров, постоянно петляя и путая следы, снизив скорость до жалких пятисот километров в час, я взял курс на восток.
        Мой перелет закончился через восемь часов и это при том, что до обещанных Куколкой гор я так и не добрался, хотя они уже вполне отчетливо встали на горизонте. Пролетел я всего тысяча восемьсот километров, совершил две посадки, на втором месте я и задержался. Первая была возле развалин какого-то поселения, фермы или небольшого хутора. Здесь поработали ракетами, а не плазмой, так что не все было уничтожено, по крайней мере пару трупов я нашел и подробно их изучил с помощью медкапсулы. Ну что я могу сказать, люди как люди, никаких особенностей строения, как внешнего, так и внутреннего, я не заметил, да и ИскИн медкапсулы тоже. Разница между телами была только в том, что у одного тела была нейросеть, точнее какой-то ее аналог, достаточно грубый и примитивный, даже по меркам Фронтира Содружества, никаких имплантов и даже возможности их подключения, зато целых три разъема, два на кистях рук и один на затылке, причем к одному из разъемов на левой руке был подключен какой-то массивный браслет. Как оказалось, это был аналог считывателя и в него даже был вставлен какой-то маленький диск. Рядом с трупом
нашлось и местное оружие, что-то из семейства пороховых, созданных по схеме булл-паб и с довольно вместительным магазином на две сотни зарядов. Вся «высокотехнологичная» начинка второго тела состояла только из широкого пластикового ошейника, соединенного с позвоночником. Одежда у обоих, тоже было довольно простая, комбинезоны, только у первого серого цвета, вроде как герметичный, и с броневставками, защищающими жизненно важные органы и шлемом с интегрированными системами очистки и фильтрации воздуха, а у второго ярко-оранжевого и явно не по размеру, висящего на изможденном теле.
        - Ну, что скажешь, Серж? - задала вполне ожидаемый вопрос Подруга.
        - А что тут говорить. Судя по всему, раб и надсмотрщик. Причем рабу и так оставалось жить месяц, два от силы. Почти все внутренние органы сильно изношены, а мозг так вообще разрушен на семьдесят процентов и не ошейник тому виной. - я посмотрел на показания биосканера. - Странно, что в округе нет вообще ничего живого. Только поля, причем явно возделанные и скорее всего постоянно плодоносящие, потому как соседствую участки только недавно вспаханные, только что убранные и уже с молодой порослью. Аграрная планета в составе какого-то рабовладельческого государства? Может быть. Подруга, ты сможешь эмулировать местную нейросеть, со всеми ее внешними признаками?
        - Легко. Я уже скопировала структуру этой нейросети, при необходимости смогу создать ее аналог за пару минут и еще около получаса понадобится на создание нейроразъемов. А зачем тебе это надо?
        - Если напавшие на планету не станут высаживаться и проводить массовую зачистку, то рано или поздно хозяева сюда вернутся. Не хотелось бы чтобы меня приняли за одного из рабов.
        - А если будет зачистка?
        - Тогда тебе надо будет «уйти в подполье» и не отсвечивать. Но это еще надо будет посмотреть, кто высадится, может быть такие же рабовладельцы и им совершенно без разницы, кто я такой, бывший раб, или бывший хозяин.
        - Ясно. Значит пока торопиться не будем. Мало информации. Летим дальше?
        - Да. Поищем еще что-нибудь.
        Ага, «поищем», ну, кто ищет тот всегда найдет, обязательно что-нибудь найдет, правда в основном это приключения на свою пятую точку. И я совсем не исключение. Уже через двадцать минут полета сканер биологической опасности буквально взвыл. Летели мы уже давно над не пострадавшими районами планеты, так что и мои технодоспехи, и сама платформа были разгерметизированны, нечего напрасно тратить ресурс оборудования. Под платформой простирались бескрайние поля с какими-то фиолетовыми цветами, скорее всего, основным продуктом планеты, потому как, то там, то там виднелись замершие в поле странные машины.
        Почти одновременно с сигналом тревоги мое сознание начало затуманиваться и куда-то уплывать. К счастью, Подруга вовремя среагировала. Технодоспехи опять заизолировались, то же самое произошло и с платформой, системы очистки воздуха заработали в экстренном режиме, а нейросеть принялась за очистку и восстановление моего организма. Очнулся я минут через пять.
        - Подруга, что это было?
        - Видишь поля внизу? Пыльца этих растений является сильнейшим наркотиком. Куколка собрала образцы и уже проводит первые анализы. Ты получил ударную дозу. Мне удалось локализовать наркотик в твоем организме, но выводить его придется долго. Кстати, я зафиксировала довольно странный эффект, до того момента, пока мне не удалось локализовать пыльцу, попавшую в твой мозг, почти все твои интеллектуальные показатели прыгнули на двадцать пунктов вверх. Очень и очень интересный эффект, я думаю, что подобная «дурь», в Мирах типа твоего Содружества, пользовалась бы бешеным спросом. Надо будет потом набрать этой пыльцы побольше и плотненько заняться ее изучением, может быть и удастся что-нибудь придумать и сделать ее применение безопасным. Кстати, биосканера засек живые существа. Три особи, скрываются под поверхностью планеты, примерно на глубине в сорок метров. Вектор двадцать два-семнадцать. Видишь небольшой бугорок? Это вход в бункер, там лифтовая шахта. Навестим?
        - Навестим. И не только навестим, но еще и расспросим, что тут такое происходит. - платформа рыскнула в сторону и зависла над трехметровым холмиком, в ста метрах от которого обнаружились очередные развалины и с десяток трупов, почти все в оранжевых комбезах рабов.
        За несколько минут технические дроиды вскрыли замаскированную дверь в лифтовую шахту. Само-собой, что лифт находился в самом низу и никто не собирался мне его отправлять. Пришлось воспользоваться одним из амулетов из Мира Гардары, там маги приспособились, если не левитировать, то по крайней мере, вполне успешно парить, так что, уже через три минуты я был на крыше лифта. Вскрыть ее и закрытые двери, ведущие уже в сам бункер, особого труда не составило. Тут я уже поработал сам, для дроида места просто не было, зато для шпаги, его вполне хватало.
        Ну, что сказать… Я ожидал чего-то большего, потому и шёл в полной боевой. Наглухо закрытые технодоспехи, силовое и магическое защитное поле, в одной руке игольник с разрывными и бронебойными иглами, а в другой шпага. Вот только все мои приготовления оказались излишними, так называемый «бункер», меня совершенно не впечатлил. Никаких оборонных систем, даже плохонького дроида-охранника и то не было, я так понял, а в последствии и убедился, что его хозяин уповал не на огневую мощь, а на скрытность и примитивную, для меня, маскировку. Скажу даже больше, мое появление стало огромным сюрпризом для спрятавшихся, потому как даже систем наблюдения, ни возле входа, ни в самом убежище, тут не было.
        Бункер встретил меня тусклым освещением и узким, да еще и низким коридором, с плохо обработанными стенами и не умело сделанной проводкой освещения и питания лифта. Десяти метровый проход заканчивался дверью, точно такие же двери, числом в две штуки, располагались по середине прохода, с обеих его сторон. За одной располагалось что-то вроде продуктового склада, с десяток коробок с сухпайком, холодильник с натуральными продуктами, пара ящиков с каким-то пойлом и с десяток упаковок, судя по всему, с водой. Напротив этого складика, расположился еще один, раза в два меньше, тут стояло три канистры, хрен знает с чем и оружейная стойка, на которой сиротливо притулилось пару длинноствольных стволов и ящик с боеприпасами. Из этого же склада вела еще одна дверь, за которой я обнаружил убожеского вида реактор, которому давно уже пора на свалку, но он каким-то чудом все еще работал и даже выдавал крохи энергии. Тут же расположилась и система очистки воздуха, вот она была более-менее новая, но тоже, это было сразу видно, давно не обслуживалась. Осталась одна-единственная дверь, за которой находится помещение,
что я еще не проверил. Биосканер указывает именно на нее, там, за ней, есть живые.
        Ха, теперь все понятно! Хозяин этого бункера имел какие-то претензии на сибаритство и все свои силы приложил
        именно к обустройству этого «гнездышка», а на подсобные и технические помещения ему было абсолютно наплевать. Комната, метров тридцать площадью, вкривь и вкось зашитая стеновыми панелями, некоторые из которых имели следы от попадания пуль и чего-то энергетического, толстое ковровое покрытие, явно содранное откуда-то и просто брошенное на слегка выровненный пол, приглушённый свет, пара низких диванов, кресло, стол, несколько шкафов, забитых разными шмотками, бутылками с выпивкой и жрачкой. Сам хозяин этого бункера валялся на диване в дупель пьяный, вроде даже обсосанный и обблеваный, по крайней мере запашок, когда я по неосторожности отключил герметизацию доспехов, явно об этом свидетельствовал. Рядом с развалившимся на диване мужиком, на коленях, стояли две женщины. Далеко не молодые и совсем уж не красавицы. Потасканные тела, худые, с выпирающими костями и пустые, ничего не соображающие глаза, на шеях уже знакомые мне ошейники. Рабовладелец решил переждать лихое время с удобствами и в меру своих сил и возможностей подготовился. Хотя, если честно, ну совсем не впечатлил и на местного олигарха, это
чудо, никак не тянет.
        Привести в чувства этого зассанца оказалось довольно просто. Аптечка, пара инъекций и вот передо мной сидит протрезвевший и до мокрых штанов напуганный индивид. Хотя нет, вру, штаны он намочил задолго до этого. Всего одной оплеухи оказалось вполне достаточно, чтобы это чудо заверещало и начало валяться у меня в ногах, что-то без умолку тараторя. Ну и прекрасно, мой лингвомодуль пополнял свой словарный запас с огромной скоростью, пока не просигналил, что примитивная языковая База готова и сброшена на мою нейросеть. А еще через пол часа, мы уже общались, вполне неплохо друг друга понимая. И чем больше говорил этот… этот в общем, тем больше я матерился и проклинал тот день, когда «я сел за баранку этого пылесоса». Хотя быстро успокоился и даже нашел во всем произошедшем, определенные плюсы. В общем, вот что мне, где прямыми вопросами, где наводящими, а где и под угрозами, а то и с применением силы, удалось узнать.
        По сути, от известного мне Содружества, отличий почти нет, если конечно не считать отличием отсутствие этого самого Содружества. Есть несколько десятков независимых государств, постоянно и повсеместно между собой грызущихся. Нет Содружества, нет и единой валюты, единых стандартов, единых Баз и многого-многого другого. Зато есть Директория Центральных Миров, или попросту Центральные Миры, это с десяток обжитых и самых богатых Систем. Именно там сосредоточены все самые наукоемкие, самые современные и прибыльные производства, там головные офисы почти всех банков и крупнейших корпораций, там все самое-самое. Там «земля обетованная» для сотен миллиардов разумных. И там же «страх и ужас» этих самых разумных, там Центральная Служба Безопасности, контора, подмявшая под себя и Армию, и Флот, и правительства, мощнейшая, в разведанном пространстве, военизированная структура, с которой боятся связываться и Империи, и Республики, и всякие разные Тирании. В принципе, все довольно узнаваемо, в Содружестве «Старшие Расы», тут, «Центральные Миры», есть правда одна нестыковочка, в этой Вселенной, Центральные Миры
принадлежат людям, а о всяких там сполотах, аграфах, гномах, кобольтах и орках, никто и слыхом не слыхивал. Хотя, опять вру, аграфы здесь есть, только обзываются они, вы будете смеяться… эллинами. Да и место занимают, где-то между людьми и домашними животными, в общем, забитые и зашуганные, многие их жалеют и даже, говорят, появилась какая-то организация, по защите их прав. Также никто тут не слыхал о джоре, Древних, Предтечах и прочих Сеятелях, хотя опять же, в центральных Мирах какие-то слухи ходят и даже в Первом Кольце циркулируют, но именно что - слухи. Нет тут и псионов, менталистов и магов с волшебниками, но, опять же слухи и опять же в Центральных Мирах. Да и о том, что эллины все поголовно эмпаты, знают даже дети. Так что, возможно, что-то, где-то, как-то… Ну а теперь, самое интересное. Все разведанное пространство делится на Центральные Миры и три Кольца. Первое Кольцо, это государства и разумные, сидящие ближе всех к «кормушке», они даже могут посещать пару-тройку из Центральных Миров и имеют неплохие шансы перебраться в них на постоянное место жительство. Здесь уже давно приняли как свое,
как родное и валюту, и стандарты, да и управление Центральных Миров. Второе Кольцо, или Имперское, состоит из десятка самых крупных государственных образований, четыре из них насчитывает за две сотни Систем, а остальные в плотную к ним приблизились. Именно в этом «Кольце» происходят самые кровопролитные войны и именно здесь, разумный обладающий умом, ну, или деньгами, может устроиться со всем комфортом, мало чем уступающим Центральным Мирам. Ну и крайнее, Третье Кольцо, хотел бы я сравнить его с Фронтиром Содружества, но нет. Это сотни мелких государств, зачастую состоящих из одной единственной планеты, даже не Системы, а случается, даже не вся планета-то находится под единым управлением. Но как бы то ни было, какая-никакая государственность тут есть, многие называют Третье Кольцо - Вольными Баронствами. Здесь тоже жизнь кипит и бьет ключом, образуются Союзы и Альянсы, чтобы уже через пару лет развалиться и вцепиться друг другу в глотку, кто-то пытается развиваться, а кто-то пытается на этом нажиться. Есть и тут пара Империй из десятка Систем, но ни в какое сравнение с Империями Второго Кольца они не
идут. Официально считается, что за Третьим Кольцом разумной жизни нет, по крайней мере, достаточно разумной, чтобы о ней упоминать. И как всегда, власть имущие выдают желаемое за действительность и за пределами Третьего Кольца есть разумная жизнь, иногда даже более разумная и более развитая чем в Вольных Баронствах, а то и в Империях Второго Кольца. Может быть не такая большая, а может быть просто не желающая, чтобы о ней говорили на каждом углу. В общем-то, пространство за третьим Кольцом, это вотчина пиратов, контрабандистов и прочих с ними связанных. Вот именно на планете этих самых «прочих» я и оказался. Эти «прочие» оказались самыми обыкновенными наркоторговцами, к коим относится и мой невольный источник информации. «Райская Пыль» - наркотик, производящийся из пыльцы местного растения, считается элитарным и имеет своих поклонников даже в Центральных Мирах. Есть только одна проблема, выращивание растения, дающего эту самую пыльцу, сопряжено с определенными трудностями, год-два и рабочие превращаются в безмозглых кукол, не способных хоть на какие-то осмысленные действия, их мозг разрушается и они
живут, еще пару лет, только на одних инстинктах. Само-собой, что добровольцев на такую работу, днем с огнем не найдешь, но местные наркобароны нашли выход - пираты и рабы, точнее, рабы, которых им поставляют пираты. Нашел свое объяснение и удар по планете наркоторговцев. Кое-кому показалось мало, снабжать наркотой Кольца и Центральные Миры, они решили еще залезть и в близлежащую Империю Рулан, СБ которой довольно быстро выяснила, откуда пришла проблема и решили, не сильно заморачиваясь, не лечить гнойник, образовавшийся недалеко от их границ, а просто выжечь его. Абориген, гостем которого я стал, будучи по природе своей продуманным и трусливым, чего-то подобного и ожидал, вот и озаботился обустройством схрона. Ну а так как плантация дури, хозяином которой он был, по местным меркам, была ниочемной, то и имеем мы то, что имеем, хотя, этот придурок надеялся отсидеться здесь всего пару месяцев, а на потом уже, строил планы значительно расшириться, благо, что поголовье местных «фермеров» должно значительно сократиться. Да видать не судьба, нарвался, бедненький, на дикаря-барона, которому совсем не в кайф,
стричь бабло на наркоте. В общем, кончил я его и ничуть не жалею, а вместе с ним и пару его подружек. И сделал я это совсем не из-за злобы или жестокости, а из милосердия, эти две женщины давно уже превратились в кукол и даже поесть самостоятельно были не в состоянии, а я им, по крайней мере, подарил легкую и безболезненную смерть. Рассказал мне покойничек и о том городе, возле которого я появился в этом мире. М-да, город… нет, люди там конечно жили, сотни три-четыре, вот только людей, среди них не было, пара десятков специалистов-химиков-биологов, с полсотни надсмотрщиков и две-две с половиной сотни рабов, уже окончательно потерявших человеческий облик. А те развалины, что мы приняли за остатки жилых и общественных зданий, на самом деле были производственными помещениями, цехами по переработке сырья и производству готовой продукции, ее расфасовке и упаковке, складами и… местным космопортом. Встречавшиеся мне во время моего перелета проплешины, это точно такие же фермы, небольшие хранилища, огромные специализированные элеваторы, реммастерские, перевалочные базы, пункты приема «сырья», рабские рынки и
все в том же духе. Я только одного не понял, почему имперцы не выжигают с орбиты саму эту дурь? Ответ я получил чуть позже и скажу сразу, он меня полностью удовлетворил. Не скажу, что понравился, но удовлетворил, это точно, кто же, в здравом уме, будет лишать сам-себя такого источника доходов, тем более, что все уже налажено, и доставка, и сбыт, да и подгрести под себя всю эту контрабандную сеть, очень дорогого стоит для любой СБ. вот как-то так. На вопрос на счет рабов, этот ушлепок только посмеялся, дескать «диких», еще не исследованных Миров много и «мясо» в них еще долго не кончится, а принимая во внимание жадность местечковых правителей, так и делать ничего не надо, они сами все организуют и подготовят, если им конечно щедро проплатить.
        К горам я не полетел, в самое ближайшее время там должно стать очень жарко. Ведь большинство пиратских команд и контрабандисты собрались именно там, организовав в тех местах что-то вроде «базы отдыха». Неподходящий для наркотического растения климат, довольно сильные ветра, дующие по склонам гор, стали надежной преградой для ядовитой пыльцы. А многочисленные горные долины с прекрасным мягким климатом, чистейшими озерами и красивейшими лесами, превратили это место в поистине райский уголок. Мой «язык» был абсолютно уверен, что там уже все блокировано десантниками, а на орбите кружат с десяток крейсеров, надежно перекрывших все пути бегства. Тут имперцы убивают сразу несколько зайцев одним выстрелом, и получают дармовую рабсилу, идеальное место для своих уголовников, и, самое главное, целые горы информации и по «диким» Мирам, и по всей системе сбыта наркотика и в Кольцах, и в Центральных Мирах, ну и заодно шикарную базу отдыха для своих людей. В общем, ничего на этой планете не изменится, разве что пиратский беспредел сменится на государственный. Я прикинул и так, и эдак и решил, что этот утырок
абсолютно прав, даже со своей попыткой пересидеть в тиши самое опасное время, ну а потом вылезет, покается и займется уже привычным делом, доходы его конечно слегка упадут, а может и совсем наоборот, значительно возрастут, тут уже как карта ляжет. Даже могу понять имперцев, если откинуть в сторону все моральные принципы, есть свои и есть чужие, своих защищаем и оберегаем, а чужих, как можем, опускаем, да еще и навариваемся за их счет. Не думаю, что Империи нужны деньги, скорее всего ей нужны технологии, оборудование и знания и с точки зрения Империи, обмен вполне выгодный, они им отраву, а в замен получают все, что нужно для собственного процветания и развития. В голове постепенно начал прорисовываться план легализации, основан он конечно на куче всяких допущений и предположений, но хоть что-то.
        Первым делом, с помощью утилизатора, избавился от тел «кукол». Затем, пришлось немного поработать над собственной внешностью, а то со своей физиономией я здесь буду выглядеть как белая ворона, за эталон взял свое собственное лицо, еще то, старое, баронское. Процедура оказалась очень неприятной, а временами так даже и болезненной, но ничего, справился и перетерпел. Затем перетащил, уже начавшее пованивать тело работорговца, поближе к выходу, там и бросил. Пара бытовых дроидов навела порядок в убежище, а я подобрал себе новый рабский комбинезон. С легендой ничего мудрить не стал, раз уж здесь Империя, то и какая-никакая титулованная аристократия присутствует, вот и буду бароном де Сангре с одного из «диких» Миров, из Королевства Гардара, Мира Альба, капитаном Королевской Гвардии, захваченным пиратами во время отпуска в собственном замке, когда отправился на охоту. Само-собой, что в «моем» Мире царит махровое средневековье, кто захочет проверить, да ради Бога, пусть ищут несуществующий здесь Мир. В рабство попал совсем недавно, буквально за пару дней до нападения имперцев, хозяина грохнул, скрывать
не буду. И только после этого принял меры к демаскировке бункера, заодно и подогнал лифт на самый верх, сперва немного подремонтировав кабину, чтобы убрать, ну или замаскировать следы своего вторжения. Все, теперь остается только ждать. Вся подготовка заняла три дня, большая часть из которых ушла на изменение внешности. Обнаружения местными своей нейросети я не опасался, если уж техника Содружества ее не видела, то здешняя и подавно, все свои девайся убрал в сумку, остался только маго-технический ИскИн на левой руке, но он уже давно никому не виден, мои татуировки-амулеты, вполне в духе дикарей и для местных совершенно не понятные, да, самый простой, стальной кинжал. Откуда он взялся в бункере? Да черт его знает, пусть гадают, может рабовладелец был любителем-коллекционером. А как я еще объясню перерезанное горло у «хозяина»? Ну а дальше все надежды на Подругу…
        Доблестных «освободителей» я прождал еще неделю, не шибко-то они и торопились, хотя… взять под свой контроль целую планету, определить и зачистить сотни, а может быть и тысячи, таких вот бункеров, провести фильтрацию задержанных, каждого проверить… так что, неделя - это даже очень быстро.
        Встретил я имперцев с кинжалом в руке, устроил небольшую заварушку и парочку даже слегка подрезал, изображая активное сопротивление, после чего получил вполне ожидаемую ответку от разозленных десантников и «уплыл» в нирвану. Ничего напоминающего бронедоспехи у имперских солдат не было, герметичные комбинезоны с интегрированным бронежилетом и все, поэтому махать кинжалом приходилось очень осторожно, дабы никого ненароком не отправить на тот свет.
        «Очнулся» я часа через два, уже в «пересыльном лагере», так я обозвал про себя это место. Все это время я внимательно наблюдал за имперцами, которые для проформы еще немного попинали мою «бесчувственную тушку», а потом, предварительно натянув на меня дыхательную маску, перенесли в свое транспортное средство, споро доставив меня в те самые горы, куда я изначально и стремился. Таких как я тут оказалось несколько сотен и не я один был без сознания. «Очнувшись», первое что я увидел, это направленный на меня ствол какой-то берданки.
        - Парень, не дергайся. - и чуть позже. - Ты меня понимаешь?
        - Понимаю. Кто вы такие? - решил я немного сыграть.
        - Десант Империи Рулан. Мы всех вас освободили и доставили в безопасное место.
        - Вы отправите меня домой? - решил я играть в придурка.
        - Эти вопросы не ко мне, я обычный десантник. Ты как, буянить не будешь?
        - Нет. - ага, буянить, побуянишь тут, если лежишь на каком-то топчане, да еще и очень жестко зафиксированный.
        - Вот и чудненько. Я уже сообщил, что ты очнулся, через полчаса за тобой придут. Это парни из СБ.
        - СБ?
        - Служба Безопасности Империи. Они с тобой поговорят и ответят на все твои вопросы. - парень еще что-то хотел сказать, но потом, видимо, передумал и только лишь махнул рукой и переместился к следующему бедолаге, что начал подавать признаки жизни.
        Десантник не обманул, наоборот, за мной пришли уже минут через пятнадцать. Двое здоровенных, затянутых в черные комбинезоны мужиков, вот почему все Сбшники, во всех Мирах и на всех планетах, так любят одеваться в черное, это что, какой-то намек? Не особо вежливо, но и без показной грубости они мне предложили следовать за собой. Короткая прогулка по широким, светлым коридорам окончилась в небольшой комнатке с панорамным окном. Там меня уже ждали. Трое разумных, все в тех же черных комбинезонах, двое людей и один аграф, или правильно будет говорить эллин. Я вовремя вспомнил, что эти ушастики все поголовно эмпаты, поэтому успел влить толику Силы в один из своих амулетов-татуировок, очень специфический надо сказать амулет. Амулет этот накладывает иллюзию на ауру и не дает «прочитать» собеседника. Не знаю, к добру или к худу, но ушастый что-то почувствовал, даже слегка дернулся, но выражение своей физиономии не изменил, оставаясь все так же бесстрастным и абсолютно спокойным, даже можно сказать, показушное спокойным, выдало его только одно, мимолетное «зависание» и быстрый обмен взглядами с одним из
СБшников, который оказался довольно привлекательной молодой женщиной. Вот эта-то особа за меня и взялась, чуть позже мне стало ясно, что она высокопрофессиональный психолог, да и кое-какие ментальные способности у нее есть и она их применяла, причем неосознанно.
        Двое суток. Нет, вы только вдумайтесь, двое суток с короткими перерывами на сон и прем пищи меня изводили всевозможными тестами. На интеллект, на память, на реакцию, на сообразительность и еще черт знает на что, при этом раз пятьдесят Подруга присылала мне короткие сообщения.
        - Ментальная атака первого уровня. Блокировано.
        Меня пытали и днем, и ночью, проверяя на стрессоустойчивость, задавали задачки на логику и на наблюдательность. Скажу честно, если бы не мой ИскИн и не Подруга, то я завалил бы половину из этих тестов. Может быть так и надо было бы поступить, но я чувствовал, что от всего происходящего зависит очень многое, поэтому выкладывался по полной. И вот после этого двухдневного марафона, меня отправили на орбиту, где почти сразу засунули в какую-то монструозную медкапсулу и продержали в ней почти сутки. После чего… обо мне забыли. Забыли почти на целый месяц. Четыре раза в день мне приносили пищу, раз в сутки провожали в корабельный спортзал, где к моему приходу никогда никого не было. Единственный разумный, которого я видел за этот месяц, был один из встретивших меня на планете СБшников, от которого я за все это время не услышал даже одного слова. Если бы не Подруга, то я, наверное, сошел бы с ума.
        А спустя этот месяц начался второй этап тестирования. Меня просто загоняли на всевозможных тренажерах, проверяя пределы моей силы, выносливости и эмоциональной устойчивости, вот тут мне уже пришлось сильно себя сдерживать, чтобы не показывать всех своих возможностей. Не знаю, получилось у меня или нет, но через пару недель все закончилось и обо мне забыли в очередной раз. Как и в прошлый «отпуск» я не стал зря терять время и занимался изучение нового Мира. Проштудировал всю имеющуюся в корабельной сети информацию по Империи и государствам Колец, даже кое-что узнал о Центральных Мирах. Вопросов накопилась уйма, но в основном не из той категории, что можно задавать СБшникам, а на мои наивные вопросы, когда меня вернут «домой» я уже получил исчерпывающие ответы - никогда. Где «мой» Мир никто не знает и как туда добраться никто и понятия не имеет. Ну, чего-то в этом роде я и ожидал, поэтому совершенно не расстроился, хотя внешне и выказал глубочайшее разочарование.

* * * * *
        В зале тактической подготовки флагмана экспедиционной эскадры Империи Рулан, царило заметное оживление, ну еще бы, не каждый день в заштатной эскадре бывают такие гости, сам граф ад Дин изволил почтить своим присутствием. Вот только совершенно напрасно командование эскадры наводило лоск и блеск, совершенно зря служба СБ эскадры в панике металась по всем кораблям, готовила отчеты и доклады, штудировала донесения своих осведомителей и агентов, графу было совсем не до них, только несколько избранных сотрудников были приглашены на разговор с всесильным начальником отдела специальных операций. Четверо разумных, прямые, будто проглотившие кол, замерли на своих местах, покрываясь потом от пристального взгляда своего начальника, нервно прохаживающегося перед коротким строем. Тяжело вздохнув, граф уселся в кресло и махнув рукой своим подчиненным, распорядился.
        - Присаживайтесь, господа. Разговор у нас будет долгий и не совсем приятный. Начнем с вас, баронет. Расскажите, как так получилось, что вроде как достоверная информация оказалось неверной?
        - У вас не совсем правильная информация, господин граф. Полученные нами сведения были абсолютно точны, представители корпорантов были на планете, более того, они были там и на момент нашей атаки. Подвела нас излишняя секретность при проведении операции и неверно поставленные задачи перед личным составом эскадры. Да и, что уж скрывать, наша излишняя самоуверенность. Мы рассчитывали, что корпоранты будут находиться на базе отдыха пиратов, а они оказались на территории перерабатывающего центра. Что они там забыли? Теперь уже и выяснить не у кого. Все мертвы. Никого живого там не осталось, хотя тела мы и нашли, точнее то, что от них осталось. Сообщения всех, без исключения, информаторов были практически идентичные, корпоранты прибыли сюда за рабами, причем рабами «дикими», специалисты или солдаты их не интересовали, так же как и основной «продукт» этой планеты.
        - Значит мы сами уничтожили фигурантов?
        - Да, господин граф.
        - М что я теперь должен докладывать Императору? Что операция, на проведение которой затрачены огромные средства, как финансовые, так и людские, провалена, а мы опять вернулись к тому, с чего и начинали три года назад? Это конечно хорошо, что вы понимаете причины провала, вот только вы не осознаете его последствия. Технологическое отставание Империи от Центральных Миров, да что там от Центральных Миров, даже от Миров Колец, просто катастрофическое, что нам и продемонстрировали. Три года назад, в пространство Империи вторгся флот корпорации, вдумайтесь, даже не государства, а всего лишь одной из сотен тысяч корпораций. В результате Империя лишилась трех Систем, нам просто запретили туда доступ. Почти пятая часть Империи оказалась отрезана. Флот, попытавшийся решить вопрос силой, почти полностью уничтожен, а Империя вынуждена выплачивать огромную контрибуцию. А мы даже не знаем причины вторжения. Кто даст гарантию, что завтра, или через год на нас всех не наденут рабские ошейники? Вы такой хотите участи для своих родных и близких? Мы не можем уничтожить агрессора, но мы должны выяснить причины
вторжения и планы противника в отношении Империи. Вам был предоставлен шанс, вас ни в чем не ограничивали, любые ресурсы, в любом количестве, вся возможная информация… а результат? Я разочарован в вас баронет. Господа, у нас есть неделя, чтобы разработать и провести новую операцию, нам нужны данные, нужна информация!
        - Разрешите, господин граф? - подняла руку моложавая женщина в форме имперского флота.
        - Я слушаю вас, графиня. У вас есть что предложить?
        - Да, есть кое-какие идеи. Я вот что подумала, а почему мы зациклились именно на получении информации от наших противников, почему бы нам не получить ее же, но изнутри.
        - Мы это уже проходили! - подорвался с места третий из приглашенных на разговор с начальником, невысокий мужчина в гражданском костюме. - Мы уже потеряли семь высококлассных агентов! Все попытки внедрения окончились моментальным провалом. Мы даже не можем установить причину, что привело к такому результату.
        - Вы не можете? А что вам мешает подумать? - с ленцой откликнулась графиня. - Да, агентов мы потеряли и это всецело ваша вина, ваша и вашего отдела. Именно вы виноваты в том, что годы подготовки, десятки миллионов и работа сотен разумных ушли шекам под хвост.
        - Что вы имеете в виду, графиня? - заинтересовался граф ад Дин.
        - Нейросети. Все наши агенты были обладателями нейросетей. И прошу заметить, нейросетей нашей разработки. Или может быть кто-нибудь считает, что противник не обратит внимания на сей девайс? А ведь я предупреждала, специально указывала на этот момент, даже подавала рапорт… Вот только почему-то мои замечания никуда дальше регионального управления не ушли. Что это, преступная халатность, пренебрежение своими служебными обязанностями… или открытый саботаж и предательство? - гражданский явно занервничал и это не укрылось от глаз графа.
        - Так, с этим вопросом мы разберемся чуть позже. Все свободны. А вас, графиня, я попрошу задержаться. - когда за мужчинами закрылись двери, граф опять обратился к женщине. - Я слушаю вас, графиня, что вы предлагаете?
        - Я предлагаю не пытаться заслать к противнику наших агентов, я предлагаю сделать так, чтобы он сам взял их у нас. Конечно, в первое время какой-то отдачи от них ждать не стоит. Я понимаю, что нам сейчас дорог каждый день, но другого выхода я не вижу. К сожалению, мы бездарно упустили время.
        - Мари, вы же позволите вас так называть, я так понимаю, что у вас уже все обдумано, поэтому давайте сразу перейдем к деталям.
        - Хорошо, ваше сиятельство. Предупреждаю сразу, идея не моя, я ее только озвучиваю…
        - А кто же у нас такой умный?
        - Ардар Салах, марких ад Бугади. Он и его группа, как раз сейчас занята проработкой всех мелочей и нюансов.
        - Мне знакомо это имя, ардар и его группа одни из лучших в нашем отделе. Если я не ошибаюсь, то именно им удалось вырваться из оккупированных Систем и доставить хоть какие-то данные о наших противниках.
        - Вы не ошибаетесь, господин граф. Ардар и его группа предлагают подсунуть корпорантам не подготовленных агентов, а «диких». Как выразился ардар, подготовить «кротов» в стане противника. Нам известно, что корпорантов, почему-то, очень интересуют выходцы с «диких» планет, особенно те, что еще находятся на стадии средневековья. С чем это связано, мы не знаем, но мы можем им подыграть.
        - Мысль я понял, а вот путей ее осуществления пока не вижу.
        - А вот тут для нас постарались пираты. На планете мы обнаружили более трех сотен криокамер с людьми и… не совсем людьми. Большая часть этих разумных для нас бесполезны, почти, но они могут сыграть роль «массовки» для десятка-двух, специально отобранных индивидуумов, которые, в свою очередь, должны будут выступить как прикрытие для одного-двух человек. Материал, конечно, не самый лучший, да что там, совсем никудышный, в своей массе, но встречаются и настоящие брильянты. Один такой «брильянт» группа ардара и нашла. Барон с «дикой» планеты, захвачен пиратами во время охоты, капитан королевской гвардии, поражающие результаты по всем тестам, в том числе и на интеллект. Откуда его притащили пираты нам выяснить не удалось. С таким материалом работать - одно удовольствие. Есть только одна проблема, нам нечего ему предложить и мы даже не представляем, чем его можно заинтересовать…
        - А если надавить на то, что он должен Империи, ведь это наши десантники его освободили.
        - Освободился он сам, к моменту атаки на планету его уже успели продать и даже отвести на ферму. Он убил хозяина, а когда его попытались скрутить наши десантники, он умудрился ранить четверых. И это при том, что в руках у него был только нож. Кстати, это косвенно подтверждает, что он именно тот, за кого себя выдает, виртуозное владение холодным оружием, я бы даже сказала, филигранное. Я просмотрела несколько его схваток в тренажерах и скажу честно, не хотела бы я с ним встретиться в бою, даже если у него в руках будет обычная палка. Сила, реакция, оценка ситуации на запредельном уровне. Огромная скорость адаптации к изменившимся условиям, ему потребовалось всего пару часов, чтобы разобраться с корабельной сетью и сейчас он изучает все, до чего может дотянуться, нашу историю, культуру, вооруженные силы, светские сплетни… всё. Есть один нюанс, который может нам помочь… Из наблюдения, ясно, что особого расстройства, из-за того, что он оказался у нас, у него нет, он воспринимает все как какую-то игру, необычное, но очень занимательное приключение, тем более, что шансов вернуться на Родину у него нет и
он об этом знает. По своей натуре он авантюрист и искатель приключений, косвенно это подтверждается и его рассказами, дуэли, любовные приключения, походы… Можно сыграть на этой его черте характера. И еще одно, он абсолютно «нечитаем», даже спецоборудование не смогло вскрыть его защиту.
        - Вы смогли заинтересовать меня, графиня, предоставьте мне всю информацию по этому «барону», я ее изучу. Но у меня есть еще один вопрос, пожалуй самый важный… Как вы намерены подсунуть противнику своего «крота»?
        - А вот тут нам на помощь опять придут пираты и работорговцы. Нам удалось захватить несколько их судов, а корпоранты прекрасно знают, что мы постоянно патрулируем границы… Я думаю, что их совсем не удивит, если один из наших патрулей, совершенно случайно, встретится с пиратским кораблем или двумя и само-собой, попытается их уничтожить… Короткий бой, в результате которого пиратские суда будут повреждены, вот только добить их нам не дадут те же корпоранты, они очень болезненно реагируют на наши корабли в близи своих границ.
        - А если корпоранты сами добьют пиратские лоханки?
        - Ну… значит нашему барону не повезет. Но мы ведь не станем ему говорить о такой возможности. Наши аналитики расценивают подобный вариант событий в двадцать-двадцать два процента, еще около десяти они дают на то, что корпоранты вообще не отреагирует на них и оставят дрейфовать в космосе.
        - Как предотвратить гибель нашего человека от нашего же огня?
        - Тут конечно придется положиться на удачу. Надо будет правильно разместить криокапсулы на борту. Ну а выводить из криосна его будут уже корпоранты.
        - Слишком много допущений и предположений…
        - Да, но другого выхода из создавшегося положения я не вижу.
        - Я должен лично познакомиться с этим бароном и думаю, что надо будет подобрать еще пару-тройку подходящих человек. Устройте мне встречу с ними, ну скажем через пять дней, а я пока ознакомлюсь с досье и попытаюсь подобрать крючок и для барона, и для других кандидатур.

* * * * *
        За мной пришли только через неделю. Все та же троица, СБшник-боевик, женщина-психолог и эллин-эмпат. Недолгий путь по коридорам космического корабля, и мы оказались в большом помещении, буквально заставленном всевозможной аппаратурой и десятками экранов, которые сейчас были отключены.
        Словно по неслышной команде все расселись по удобным креслам, создалось впечатление, что мои сопровождающие чего-то ждали. Ждали и дождались.
        Мягко засветился один из экранов и на нас глянул пожилой, с абсолютно седой головой, мужчина. При его появлении все вскочили как мячики, только я остался сидеть, для меня этот человек никто, я его не знаю чтобы подрываться и тянуться как пацан-новобранец. Хотя этого человека я узнал, видел несколько раз в сети, граф ад Дин, даже вроде как какой-то родственник здешнего Императора и по совместительству начальник отдела специальных операций имперской СБ, что-то очень странное тут замышляется, осталось только определиться, надо-ли это мне. Судя по поведению всех здесь присутствующих, они являются подчиненными этого человека, единственное «левое» лицо, это я. А это значит, что от меня что-то хотят. Вопрос, что? Как будто услыхав мои мысли, глаза мужчины нашли меня и начали с интересом разглядывать.
        - Барон Серж де Сангре? Позвольте представиться, граф ад Дин, начальник отдела специальных операций Империи Рулан.
        - Приятно познакомиться, ваша светлость. - я приподнялся из кресла и слегка наклонил голову.
        - Господин барон, как вы отнесетесь к моему предложению, немного помочь нашей Империи в одном очень трудном деле?
        - А зачем мне это надо, господин граф?
        16 глава
        «А зачем мне это надо?», нет, ну зачем?! Я не перестаю задавать себе этот вопрос вот уже на протяжении недели. Первый раз я об этом спросил у себя на второй день пребывания у корпорантов, когда парочка эльфов попыталась вывернуть мне мозги на изнанку. Ничего у них не получилось, Подруга сработала на «отлично», но мне пришлось, какое-то время, изображать из себя настоящего зомби, чтобы не привлекать к себе повышенного внимания, и так эти твари ушастые что-то заподозрили, ведь не даром же меня передали местным костоломам в качестве бесплатной боксерской груши. Ничего, вот только дайте мне возможность отсюда выбраться, все мне за всё ответят и граф - старый интриган, и эти ушастые менталисты недоделанные, гады - корпоранты, я их всех с говном смешаю, размажу тонким слоем по всей Вселенной! Так я думал тогда, да и сейчас ничуть не изменил своего мнения, наоборот, еще больше в нем утвердился. Тем более, что последний раз, «зачем мне это надо», я спросил у себя всего пару минут назад, отплевываясь от каменной крошки, неведомо каким путем оказавшейся у меня во рту, когда я распластавшись как медуза,
безрезультатно пытался выбираться то ли из «зыбучего», то ли из «жидкого» камня, на котором я, совсем недавно, собирался немного передохнуть. А ведь выглядела эта каменная площадка надежной и незыблемой.
        Ну что я могу сказать, сам во всем виноват. Ведь развел меня граф, как пацана несмышленого, развел. Я даже и не понять не успел, когда согласился поработать на СБ Империи Рулан. Причем согласие у меня вырвали в обмен, буквально на «три корочки хлеба». Подруга утверждает, что никакого ментального или психологического давления на меня не было, даже наоборот, был самый настоящий торг, азартный и очень долгий. Конечно, если посмотреть на наши с графом договоренности, то это я его развел, вытребовав по максимуму, тут тебе и нейросеть, минимум из Второго Кольца, и признание моего титула Императором, да еще и с выделением приличного лена, со стабильным и приличным доходом, и крупная сумма местных денег. Так что, со стороны все смотрелось более чем прилично. Вот только мне это все и на хрен не надо. Так какого же черта?! Ай, да что теперь-то?! поймал меня граф, поймал на моем авантюризме, на моей завышенной самооценке и жадности до приключений. Вот и получил эти самые приключения полной мерой, теперь я их хоть …опой есть могу. И что самое поганое, винить в этом некого, кроме себя самого, возомнил себя
«венцом творения», «великим нагибатором», вот меня теперь и нагибают. Еще бы теперь понять, кто это тут такой отчаянный, и где это вообще «тут».
        Хотя, если честно, то вся, задуманная СБшниками Империи, операция показалась мне вполне неплохо продуманной и вполне осуществимой. Да, «гладко было на бумаге, да забыли про овраги», никто и представить себе не мог, что разумного с очень высоким уровнем интеллекта корпоранты станут использовать вместо разведроида, вместо того чтобы предложить ему работу в своих структурах. А может быть эллинам-менталистам всё же удалось что-то из меня вытащить? Нет! Не может этого быть, Подруга ручается, а я ей в этом вопросе доверяю безоговорочно. А ведь как хорошо все начиналось, прямо как по нотам, два «пиратских» корабля под самую завязку забитых «мороженым мясом», имперский патруль, который расчихвостил обе посудины и даже слегка огрызнувшийся на тройку корпоративных крейсеров, рванувших на помощь своим подельникам… Но на этом все и закончилось. В общей сложности вояки корпорации сняли с обоих разбитых кораблей полторы сотни криокапсул, еще столько же были разбиты и уничтожены, во время боя-ли, или заранее, о том я не знаю. Дальше все было вполне стандартно, разморозка, проверка на интеллект и еще пара
десятков тестов, переодевание в комбезы, ядовито-желтого цвета, кормёжка и «предложение от которого невозможно отказаться», а именно, послужить на благо корпорации в качестве «мяса». Ну а кто такого желания не испытывает, те свободны, шлюз открыть недолго и вперед, пешком отмерять парсеки в открытом космосе.
        Хотя, я уже сейчас могу гордо заявить, что порученное мне графом задание я выполнил, по крайней мере частично, выяснил причину агрессии корпорации против «дикой» Империи. И причины эти вполне банальны - деньги и их производная - власть. Корпорация так далеко забралась от «цивилизованных» Миров с одной лишь целью - секретность, ну и как приятный бонус, огромное количество подопытных, которые. Правда, за эти годы как-то совсем неожиданно закончились, вот и приходится ученым корпорации сотрудничать с пиратами и работорговцами в поисках новых «лабораторных мышек». Если вы думаете, что корпорация проводит опыты на людях, то вы заблуждаетесь, хотя и их тоже, но это так, в порядке личной инициативы. Корпорация занимается разработкой новых способов межсистемных путешествий, позволяющих, практически мгновенно, преодолевать огромные расстояния. И все бы было у нее просто замечательно, если бы не одно «но», ее ученым никак не удается откалибровать свое новое изобретение, потому как построенный ими «телепорт» забрасывает подопытных черт знает куда. Конечно, корпоранты совсем не сразу дошли до такой жизни, что
гробят разумных, пусть и «диких» тысячами и десятками тысяч, начинали они, как и положено, с дроидов и дронов. Вот только гибли эти «железные солдаты» практически мгновенно, даже не успевая толком провести самодиагностику после перемещения. Из сотен заброшенных механизмов, только единицы успели передать крохи информации, да и то, в основном касающиеся планеты, или Мира куда попали, состав атмосферы, гравитация, наличие жизни, в том числе и разумной. Все вроде как было в норме, вот только фауна в новом Мире оказалась очень агрессивной, в том числе и ее разумные обитатели. Вот тогда-то и пришла какому-то умнику в голову мысль, что надо попробовать установить контакт с местными представителями хомо сапиенс, потому как оказались они на удивление живучими, сильными и очень, очень быстрыми, ну прямо-таки идеальные солдаты. Сначала в тот Мир ушли подготовленные и прекрасно вооружённые солдаты корпорации. Ушли и сгинули, даже не передав весточки. А потом пошел на неизвестную планету поток захваченных на планетах Империи людей. У них уже не было какой-то специальной подготовки, навороченных оружейных систем,
продвинутых нейросетей и других благ цивилизации, корпорация просто тупо заваливала тот Мир мясом. Единственное, чем снабжался каждый «переселенец», это минимальным набором для выживания, носимым лингвоанализатором и подпространственным маяком. К сожалению сотрудников корпорации, ни один маяк так и не подал сигнала, то ли люди не успевали, или не желали его активировать, то ли их забросило в такую даль, что уловить сигнал маяка просто не позволяют технические возможности. Правда стоит заметить, корпоранты достаточно быстро смекнули, что отправлять на убой, пусть и слабо подготовленных, но все же специалистов не стоит. Избавились от человеческого мусора оккупированных Систем и на этом все, дальше «в дело» пошли совсем уж дикари, тем более, что кто-то заявил, что у них больше шансов выжить в условиях местной очень агрессивной среды, чем у рафинированных жителей современного мира. В общем, конвейер по переправке людей черт знает куда не остановился, от только поменял свой контингент, вот и я вляпался во все это, причем добровольно и повизгивая от радости. За что теперь и расплачиваюсь.
        От очередной партии «добровольцев» корпоранты ничего этого не скрывали, даже наоборот, старались донести до каждого, что путешествие это не будет легким и уж тем более безопасным. Но, судя по всему, пираты, хватавшие разумных в «диких» Мирах, знали потребности своих хозяев и явных лузеров и задохликов среди нас не было. В основном бойцы и воины, уверенные в своих силах и умеющие за себя постоять. Я так и вообще, до самого последнего мгновения был уверен, что смогу выбраться из любой передряги, в самом крайнем случае я рассчитывал на Карту, зная, что в любой момент смогу сбежать. Вот эта-то уверенность меня и подвила. Знай я, что меня ждет, так сиганул бы в любой Мир прямо с базы корпорантов и пусть они меня потом ищут.
        Отправляли нас группами по семь человек с часовым промежутком между группами и с пятисекундным между членами одной группы, честно предупредив, что «выход с той стороны» не стоит на месте, а «блуждает» по определенной, весьма значительной, территории. Первый червячок сомнения зародился у меня, когда я смог познакомиться с местным телепортом. Нечто, отдаленно похожее на привычный мне портал, только весь он был какой-то «мятый» и больше напоминал пролом в стене, а не аккуратное «зеркало перехода». Подруга сразу же выдала мне информацию, что никаких «магических» технологий она не фиксирует, и все происходящее основано на чистых научных технологиях и знаниях о гиперпространстве. Когда подошла очередь нашей группы, мы цепочкой, подгоняемые, закованными в штурмовую броню, вояками корпорации побежали к постоянно искажающемуся и меняющемуся окну перехода. Я шел замыкающим, поэтому и тащил на своей спине все имущество нашей группы.
        То, что мне катастрофически не повезло с «коллегами» стало ясно сразу после закрытия окна перехода. Судя по всему, четверо из нашей компании были знакомы и раньше. Едва только окно сжалось в точку и мигнув в последний раз погасло, как силовое поле, завязанное на моего носимого ИскИна отразило нацеленный мне в печень нож, а рядом со мной уже падало на землю тело одного из моих попутчиков, с точно таким же «подарком», торчащим из глазницы, а чуть дальше двое индивидуумов активно наседали на здоровенного мужика, ловко орудуя короткими мечами, правда пока безрезультатно, мужик вполне успешно отбивался от них топором на длинной ручке и даже иногда умудрялся переходить в контратаку.
        Нет, я не растерялся, тело заучено, на полном автомате, уклонялось от, надо сказать, довольно продуманных и умелых атак, одновременно избавляясь от объемного груза за спиной. Мозг все так же четко фиксировал все происходящее, подмечая даже самые не существенные детали. Вот удачливый ножеметатель выхватил клинок и бросился на помощь своим подельникам, вот мой противник почти профессионально отвлекает мое внимание своим мечом и в то же самое время пытается достать меня кинжалом. А вот сознание, инстинкты, говорят совсем о другом, есть какая-то нарочитость, театральность во всем происходящем, да и единственная жертва этих людей не вызывает особой жалости, наоборот, я бы этого индивида и сам бы с удовольствием отправил в «леса вечной охоты». Почему? А Бог его знает, вызывает он, точнее, вызывал именно такое желание, было в нем что-то противное самой сути человеческой, отталкивающее. Даже тот самый удар ножом в мою печень, был каким-то медленным, как будто наносивший его специально давал мне шанс увернуться. По-моему, он даже и не понял, почему его удар не достиг цели и считает что я просто смог
увернуться. То же самое происходит и с тем здоровяком, трое его противников, я вот в этом абсолютно уверен, легко могли бы с ним справиться и если с двумя он еще мог бы надеяться на победу, то трое ему явно не по плечу. А вот мой противник уже некоторое время бьется в полную силу и насмешливая улыбка, сияющая у него на лице еще совсем недавно, исчезла. Но и я не спешу заканчивать потеху, нанося ему мелкие порезы. Дрянной меч, выданный мне корпорантами, с трудом режет плотную ткань комбеза, зато прекрасно справляется с открытой кожей рук, шеи и головы. Похоже мой визави уже тоже понял, что я с ним просто играю. Обливаясь кровью из неопасных, но многочисленных порезов, он издает предостерегающий крик. И именно он становится фатальным. Один из его подельников отвлекается и топор здоровяка с глухим стуком врезается ему в череп, раскалывая его как арбуз. Всего пара мгновений потребовалось мужику, чтобы удержать и выдернуть свой топор из падающего тела, но именно этих мгновений оказалось вполне достаточно, чтобы один из его соперников вонзил ему свой клинок в живот. Руки гиганта разжались, выпуская рукоятку
боевого топора, но убийца совсем недолго праздновал свою победу. Смертельно раненый человек рванулся ему на встречу, еще больше насаживаясь на клинок, могучие руки словно змеи обвились вокруг тела его убийцы, чтобы сомкнуться в смертельных объятиях. Громкий хруст, вскрик и фонтан крови из рта убийцы, тяжело остаться в живых с переломанными и пронзившими сердце и легкие ребрами, да еще и с переломанным позвоночником. Одновременно с падением на землю обнявшимися противниками, на нее же рухнул и пой соперник, напрасно зажимающий распоротое горло. Игры закончились. Я остался один на один с тем самым, кто так удачно метнул нож. Видят Боги, я не собирался его убивать, по крайней мере сразу, даже не поговорив и не выяснив причину их нападения, но судьба распорядилась иначе. Затравленный взгляд, ужас, плещущийся в его глазах, молниеносное движение рукой и отбитый клинок, летящий точно мне в лицо, а потом спина убегающего человека… Серебристой рыбкой мелькнул, теперь уже мой кинжал, миг, всего один миг и рукоятка кинжала появляется в удаляющейся спине. Опять я сработал на голых инстинктах, вбитых в меня моими
многочисленными учителями. Так я остался один в неизвестном и опасном Мире, потеряв навязанных мне попутчиков, зато я стал обладателем всего имущества нашей группы. Пришло время осмотреться и принимать решения, что делать, куда идти и стоит ли здесь вообще оставаться.
        Первым делом проверка, теперь уже, моего имущества. Ядовито-желтые комбинезоны меня не заинтересовали, впрочем также, как и короткие мечи из плохой стали, а вот кинжалы, прекрасно сбалансированные и бритвенно-острые, с ухватистой рукояткой, мне понравились, они пошли в одну сторону. Вскоре к ним присоединился и боевой топор погибшего здоровяка, а потом и шесть многофункциональных ремней, шесть фляг с мембранами для сбора воды из атмосферы и шесть пар безразмерных сапог. Больше с трупов брать было нечего, пришел черед моего заплечного баула. Тут тоже почти ничего интересного, две трехместные палатки с климатконтролем, два планшета, почему-то совершенно пустые, семь спальных мешков, и семь армейских комбинезонов с функцией «хамелеон» и климатконтролем, ну и упаковка сухпайков. Да, не густо.
        Быстро переодевшись, я убрал все отобранное добро в свою сумку, достав оттуда свои клинки и, на всякий случай, игольник, чуток перекусил и приступил к решению вопросов «что делать» и «куда идти». Хотя, первый вопрос как таковой осуждению не подлежит - надо отсюда сваливать, говоря «отсюда», я имею в виду этот Мир, что-то он мне совсем не нравится, пустынно как-то и совсем не комфортно. Так что, наипервейший вопрос «куда идти», вот его-то решением я и занялся, сконцентрировавшись на Карте Лестницы Миров, про себя решив теперь выбрать Мир где-нибудь поближе к центру обжитого пространства. Мысленный посыл и я на пару минут замираю, постепенно отдаваясь охватывающей меня панике. Вместо известной мне «виноградной грозди» Миров, или «раскручивающейся спирали» то ли иной Галактики, то ли иной Вселенной, перед моим внутренним взором расстилается молочно-белая пелена. Карта не показывает НИЧЕГО!
        А в голове бьется только одна мысль - меня заперли, я в ловушке!
        Сам того не понимая, я начал сваливаться в истерику. Откуда-то появилась мысль, что надо срочно куда-то бежать, спасаться, но очень быстро ей на смену пришла совсем другая, что надо затаиться, спрятаться и как можно быстрее избавиться от всего оружия, вообще от всего. В ту же секунду игольник улетел куда-то в кусты, а я начал истерично сдирать с себя пояс с мечом и кинжалом. Но тут, словно сквозь водяную толщу, да моего сознания «достучалась» Подруга.
        - Ментальная атака пятого… шестого уровня! Блокирую! Сброс блокировки! Седьмой уровень ментальной атаки. Активация боевого режима. Блокировка ментальной атаки. Сброс! Восьмой уровень ментальной атаки! Задействую чрезвычайный режим! Есть контроль! Перевод носителя в боевой режим. Ментальная атака на менто-информационное тело носителя! Перевод сознания носителя на дополнительный уровень. Блокировка внешних каналов. Задействование пси-сенсорной системы. Стабилизация менто-информационного тела носителя. Купирование внешних ментальных каналов воздействия. Боевой режим активирован.
        С меня как будто спала огромная бетонная плита, такое облегчение я испытал, хотя появилось ощущение, что я нахожусь в каком-то бункере и разглядываю окружающий меня Мир через систему прицеливания. Все в красно-серых тонах, зато сознание чистое и работает как хорошо отлаженная машина.
        А вот и те, кто ментально напал на меня. По крайней мере, именно эти шесть существ выделены системой как наиболее опасные. Не очень большие, сантиметров семидесяти в холке, дикая смесь крысы, дикообраза и чего-то гиеноподобного, по крайней мере, передние лапы у них заметно больше задних, да и коготочки на них впечатляют и что-то мне подсказывает, что и легированная сталь для них совсем не преграда, да и зубки тоже внушают уважение. Судя по всему, очень опасные и агрессивные твари, еще и явно стайные, а это значит, что встречаются здесь и более опасные твари. И что же мне делать? Откуда-то приходит ответ - уничтожить. И как это сделать? Тот же неизвестный помощник предлагает воспользоваться каким-то модулем эмоционального воздействия «Рез» и одним из дополнительных модулей, а именно «Агн». А это еще что за «зверь» такой? А-а-а, начинаю я что-то вспоминать, было такое, но уже очень давно, да и как пользоваться всем этим «добром» я не знаю. Почти мгновенно пришел ответ, подавляющее большинство дополнительных модулей возможно активировать только в «боевом режиме» и тут же подробная инструкция. Вот
тут-то я немного и «подзавис». Ну ничего себе подарочек! Прямое эмоциональное воздействие на материальные структуры стихийными энергиями! Одного моего желания оказывается вполне достаточно чтобы уничтожить любого противника, ну буду надеяться, что любого, жаль только, что воспользоваться этой возможностью я могу только, перейдя в боевой режим, точнее, когда моя нейросеть перейдет в него и переведет меня, мое сознание в него. Предлагаемый дополнительный модуль «Агн», это ни что иное как стихия Огня, есть еще модуль «Бор», стихия Воздуха, модули «Ге» и «Акв», соответственно стихии Земли и Воды. Правда я так и не понял принципа действия всех этих модулей, так получается, что мне просто достаточно очень сильно захотеть чтобы, скажем, «объект» сгорел, или провалился под землю и так и будет. В общем непонятно это все и пока не попробую, не пойму. Да и не я это совсем делать должен, а моя нейросеть, я только лишь формулирую свое желание. Ну что, попробуем? Сконцентрировавшись на обступивших меня тварях, я четко представил как их охватывает пламя, как вспыхивает их шкура, как от нестерпимого жара лопаются и
вытекают, почти сразу испаряясь их мерзкие зенки. Твари как будто что-то почувствовали, занервничали и спустя несколько секунд ринулись в мою сторону. Но только лишь для того чтобы завизжать и начать кататься по пустынной земле. Все закончилось за несколько секунд, вот только никакого огня я так и не увидел, внешне животины практически не пострадали, хотя все шесть тушек замерли и не подавали никаких признаков жизни. И почти сразу же пришло сообщение.
        - Деактивация боевого режима. - после чего меня реально повело, я еле устоял на ногах, а вот есть, нет, даже жрать, захотелось просто неимоверно. Чему тут же пришло подтверждение от нейросети. - Эмоциональное и энергетическое истощение носителя! - и я отключился. Да, не все так просто оказалось с этим «боевым режимом».
        Очнулся я от тяжести в желудке, когда уже догрызал второй суточный паек, который и сам не заметил когда достал из сумки. Надо быть очень осторожным, когда нейросеть переводит и себя и меня в режим повышенного расхода энергии, а то так и ноги недолго протянуть от истощения, и физического, и энергетического, не всегда ведь под рукой может оказаться высокоэнергетический паек.
        Первым моим желанием было выяснить у Подруги все, что связано с этими дополнительными модулями и как я их могу использовать. Вот только обстановка для этого мне показалась совсем неподходящей, слишком уж тут оказалось небезопасно, так что, скрепя сердцем я все же решил отложить этот вопрос на потом. Я сейчас решил посмотреть кого же я там «приголубил», а точнее, кто же это там меня чуть не угробил и не пустил на отбивные. До первой тушки странной, ментоактивный твари было всего каких-то пару десятков метров. Вот к ней-то я и направился.
        Что было странно, ни запаха горелой плоти, ни каких иных признаков применения стихии огня на твари я не обнаружил. Полутораметровое тело вызывало чувство острой неприязни, даже можно сказать брезгливости. Темно-серый окрас, короткая шерсть и несколько десятков торчащих во все стороны длинных толстых игл, прикасаться к которым голой рукой… ну, совершенно не хотелось. Длинные, около полуметра длинной, матово-черные, покрытые какими-то красными полосами и с голубоватыми кончиками, даже на глаз, очень острыми. Точно такого же оттенка были и очень впечатляющие когти, больше напоминающие изогнутые кинжалы, правда они прятались в подушечки лап, ну совсем как у кошек. Частокол зубов тоже впечатлял, длинные, пирамидальные и такое впечатление, что не всегда помещающиеся в пасти. Причем очень и очень прочные, в этом я убедился, попытавшись сначала выломать один из клыков, а потом и выбить его с помощью топора. В результате зуб остался совершенно целым, чего не скажешь о самом топоре, на рубящей кромке которого появились заметные зазубрины, полностью приведшие к его негодности, что вообще-то уже само по себе
странно, ведь на него пошла не самая плохая сталь. Как неплохого артефактора меня эти зубки очень заинтересовали, и я с огромным трудом, используя уже свою пару клинков все же умудрился выдрать парочку. А вот после этого меня ждал очередной сюрприз от Подруги.
        - Серж, плотность этих зубов превышает плотность природного алмаза на сорок процентов. Анализ состава когтей и кончиков игл показывает, что они на девяносто девять с копейками процентов состоят из материала, называемого тобой мифрил. А кожа этих существ, по своим характеристикам, очень сильно напоминает материал, из которого изготовлен твой костюм, на нее почти не действуют магические приемы. - вот тут-то моя жаба буквально заверещала. Ведь если в этом странном Мире водятся животные, на которых не действует магия, значит она тут есть. Теперь становится понятным, та маниакальная упертость корпорантов, с которой они пытаются определить местонахождение этого Мира, ну, это если у них есть об этом данные, конечно. Хотя, за несколько лет хоть что-то но они должны были узнать, хотя бы от своих дроидов и дронов, может быть они и не совсем понимают к какой тайне они прикоснулись, но интерес их вполне объясним. Вот только боюсь, что их технологии тут не пляшут.
        Я оглядел поле предстоящей работы и тяжело вздохнул. Нет, просто так я тушки этих тварей не оставлю, обдеру, еще и кости проверю, вдруг и они какие-нибудь особенные и на что-нибудь сгодятся.
        - Подруга, а пройдись-ка ты Анализатором и по остальным останкам, что там с костями, мясом и всем остальным.
        - Только после того, как ты освежуешь тело. Возможности имеющегося в моем распоряжении модуля недостаточны для точного анализа. - и опять я немного «подзавис». Насколько я помню, для моего Анализатора шкура этих тварей не может быть препятствием.
        - Подруга, не понял?
        - Модуль, который ты называешь «Анализатор» не является функциональной частью пси-комплекса и я его использовать не могу. Для анализа предметов, веществ и материалов я использую дополнительный модуль «Ра» и хотя он считается вполне самодостаточным, в данном случае его возможности сильно ограничены.
        - И много у меня таких модулей, которые ты не можешь использовать? - заинтересованно спросил я.
        - Более двух десятков информационных модулей и шесть модулей управления. Из последних шести я смогла определить назначение только трех, это так называемый Анализатор, полностью дублирующий функции модуля «Ра» и возможно в чем-то его превосходящий, лингво-модуль и модуль ментального управления, уровень и класс мне определить не удалось, это превышает мои возможности. Назначение и принцип действия еще трех модулей мне неизвестны. Та же история и с информационными модулями. Я из вижу, но проникнуть в них и использовать не могу. - вот тут-то для меня все и встало на свои места. Подарки! Подарки от Существ, как я мог о них забыть! А «информационные модули», это ничто иное как гипнограммы, или ментограммы! А ведь у меня еще что-то и от Ориса осталось, вот только возникает вопрос, Подруга его «подарки» не видит, или уже во всю ими оперирует. Спросить? Нет, наверное, не стоит, по крайней мере сейчас. Думаю, что с этим вопросом мне поможет Куколка, кстати, пора уже ей занять свое законное место у меня на руке. Думаю, что она станет очень неплохим подспорьем для моего выживания в этом Мире, а задержаться
мне в нем придётся, чувствую, очень надолго.
        До конца дня я работал мясником, занимаясь разделкой туш, напавших на меня тварей. Правда перед этим мне пришлось опять переодеться и плюс ко всему поработать могильщиком, закапывая тела моих неудачных компаньонов в этом путешествии. Конечно, можно было бы обойтись и просто извлечением мифриловых когтей и алмазных зубов «зверушек» и их шкурами, если бы Куколка не закатила мне истерику после получения результатов анализа мяса этих животных. Что-то там так возбудило мой ИскИн, что она очень перевозбудилась и в категоричной форме потребовала собрать все мясо. Мне пришлось прослушать целую лекцию о энергоэффективности и поразительных свойствах этого мяса. Ну, а когда я еще и попробовал шашлычка, то уже и сам не пожелал бросать такую вкуснятину, оставляя ее падальщикам. Само собой, что и «иглы» я тоже прибрал, тем более, что они довольно легко отделялись и скорее всего тварь используют их как стрелы, выстреливая их. А вот с костями вышел облом. Нет, в любых других условиях я и их бы прибрал, но сейчас они мне совсем без надобности, хотя для заготовок под артефакты они подходят неплохо. Только некоторые
части черепов я запасливо убрал в свою сумку, Куколка обнаружила в них что-то интересное и попросила не выкидывать. Одновременно с этим я выяснил и причину внешнего отсутствия повреждений от использования модуля «Агн». Сжечь тварей у меня не вышло, зато я вполне успешно поджарил их мозг и судя по всему, интересные свойства их шкуры тут совсем не при чем, наверное, именно так и работает этот модуль, воздействуя не на все тело, а на его наиболее важную часть. В общем, когда зашло местное солнце и на небе появились первые, редкие звезды, я уже был почти бес сил и только мясо «неведомых зверушек» не дало мне свалиться с ног без сил.
        Ночь я бессовестно продрых, полностью положившись на Куколку и Подругу, доверив им свою бесценную тушку. Зато на утро чувствовал себя просто прекрасно, как будто провел ночь не на жесткой земле, а в навороченной медкапсуле, энергия так и била фонтаном, вызывая какую-то эйфорию. Я даже не стал завтракать, а собравшись по-быстрому, отправился в путь. Куда идти, мне, в принципе, было без разницы, продукты есть, фляги исправно снабжают меня водой, погода стоит прекрасная, настроение фестивальное, а нытьем Куколки и советами Подруги, воспользоваться платформой, я просто пренебрег. И как оказалось чуть позже, совсем не зря.
        Второй день моего пребывания в этом Мире и первый день моего путешествия, выдался, наверное, самым спокойным и безопасным, вот только оценил я это уже позже, а тогда я просто наслаждался дорогой, строил планы на будущее и ни о чем не жалел. То, что в этом Мире есть люди, или разумные очень и очень на них похожие, я уже успел убедиться. Пару раз мне попались останки людей, судя по всему не очень старые, несколько лет максимум, над телами поработали хищники и падальщики, а вот металлические части экипировки и снаряжения не тронули. Так после первой находки, я стал обладателем неплохого ножа и нескольких серебряных монет, а после второй, прекрасно сохранившегося арбалета и десятка болтов к нему, с голубоватыми, мифриловыми наконечниками. Встречались мне и развалины каких-то сооружений, вот только их возраст я определить не смог, но ясно одно, в запустение они пришли сами, никто их целенаправленно не разрушал, следов пожара нет, такое сложилось впечатление, что в один прекрасный день люди просто собрались и ушли, оставив голые стены, потому как, сколько я не искал, сколько не рылся, сколько Подруга не
работала со своим модулем «Ра», ничего кроме мусора мы так и не обнаружили.
        Немного за полдень, я устроил себе длительный привал, спешить мне некуда, а солнце палило уже просто немилосердно, так что, я решил переждать жару в тенечке от полуразвалившейся стены какого-то здания. Скорее всего, когда-то, тут было нечто вроде караван-сарая или придорожного трактира, в развалинах еще можно было опознать добротные хозяйственные постройки, а в центральном здании угадывалось что-то вроде гостиницы, причем совсем немаленькой, по крайней мере три этажа в ней когда-то было. Просто так сидеть мне показалось скучным, и я решил исследовать это здание.
        Почти три часа лазанья среди гор щебня принесли результат. Преодолев очередную кучу щебня и битого кирпича, я оказался на небольшой расчищенной площадке, в центре которой, чужеродным пятном выделялась большая армейская палатка с эмблемой корпорации. Чуть в стороне от нее навечно замер дроид обеспечения, этакая «рабочая лошадка» планетарных сил корпорации, с пробитым блоком-накопителем энергии. На входе в палатку лежало тело человека, возле дроида еще одно. Я поискал глазами третье. Нету, а должно быть, разведывательно-боевые группы корпорации состояли из трех человек.
        Третье тело я обнаружил внутри палатки, видать командир. Смерть настигла его в тот самый момент, когда он колдовал над гиперпространственным маяком. Не надо быть великим криминалистом, чтобы понять, что тут произошло. Атака на группу корпорантов была молниеносной и застала бойцов врасплох. Никто из них не успел даже потянуться к оружию. Один, судя по всему, занимался обслуживанием дроида, командир пытался подать сигнал своему начальству, а третий зачем-то направлялся к нему.
        Мне даже не пришлось ломать голову чтобы понять, что стало причиной их смерти. Длинные и уже знакомые мне иглы легко прошили и бронезащиту боевых комбинезонов и тела под ними. Странно только то, что только у одного из солдат ранение было смертельное, игла вошла точно в сердце. Техник получил сразу две иглы, одну в бедро, а вторую в левое плечо. Командир же вообще отделался ранением в левое предплечье. Значит иглы не только очень острые и прочные, но еще и ядовитые. Причем яд на них в прямом смысле этого слова моментальный.
        Не стану спорить, конечно мародерство и неуважение к павшим, и все такое, но пройти мимо высокотехнологичных ништяков я не смог. Пусть броневставки комбинезонов корпорантов не смогли защитить их от тварей, зато они прекрасно защитят от простого оружия, не думаю, что все здесь бегают с мифриловыми стрелами и мечами, хотя и это далеко не факт, достаточно вспомнить мою находку. Но личное оружие, большая палатка, способная защитить и от холода, и от зноя, миниатюрный синтезатор пищи, сухпайки, фляги и многое-многое другое, мне однозначно пригодятся. Я бы и дроида забрал, но он, увы, ремонту уже не подлежит, игла, пробившая энергонакопители, уничтожила всю электронику, теперь это просто один большой кусок металла и пластика.
        Попытка перевернуть техника, чтобы снять с него комбез, полностью провалилась. По прилагаемому мной усилию, сложилось ощущение, что весит оно пару центнеров. Пришлось задействовать свои амулеты. Силовые жгуты, с трудом, но всё же справились с этой задачей. С их же помощью я и иглы вытащил, пригодятся. А вот то, что я увидел, едва расстегнул комбез, заставило меня не на шутку задуматься. Камень, самый натуральный камень, по структуре похож на базальт, вот тебе и яд. Я сразу вспомнил несколько статуй, встретившихся мне по дороге, я тогда еще долго удивлялся мастерству скульптора, продуманности каждой мелочи, бесспорному таланту и странному положению запечатленных им людей. Теперь многое становится понятным, как, впрочем, и моя дорога, больше похожая на прогулку. Если бы не Подруга с ее «боевым режимом», не «модули», то я сейчас точно так же стоял бы в виде замысловатой каменной скульптуры. Сам того не понимая, я очистил определенную территорию от стаи, которой она принадлежала и куда опасались заходить другие хищники. Возникает вопрос, покинул ли я охотничьи угодья стаи или еще нет. Местность здесь
пустынная, и чтобы прокормить стаю из шести хищников нужна довольно большая территория. Хотя… не думаю, что твари питались камнем, скорее всего это у них такой способ не нападения, а защиты, в меня-то они иглами не пулялись, а давили ментально, значит угрозы во мне не видели, а потом уже стало поздно. Возможно, все дело в моем комбинезоне, если эти животины уже встречались с людьми, а это доказанный факт, то и научились определять степень их опасности, ведь экипировка солдат и рабов очень сильно разница. Ладно, чтобы делать выводы, фактов пока маловато, но как за рабочую гипотезу примем.
        Два часа у меня ушло на сворачивание лагеря корпорантов. Я забрал все, что только мог и что могло когда-нибудь мне пригодиться. С трупами, превратившимися в статуи, я возиться не стал, пусть послужат предупреждением и напоминанием всем остальным. Зато задумался о целесообразности дальнейшего передвижения пешком. Что-то мне эта идея жутко разонравилась. Зато на ум пришла идея передвигаться не днем, а ночью, благо, что для оборудования платформы никакой разницы нет, зато таким способом я смогу немного себя обезопасить от нападения тварей или других хищников. К сожалению, я забыл одну простую истину, ночные хищники ничем не приятней дневных, а очень часто даже намного опасней.
        Короткий отдых, перекус и уже в сумерках в небо этого Мира поднялась машина, никогда здесь доселе невиданная. Все системы платформы работали просто идеально, датчики и сканеры транслировали данные об окружающей обстановке почти непрерывно и во всех возможных диапазонах. ИскИн платформы начал составление карты, на которой фиксировалось практически все, развалины, редкие деревья и еще более редкие источники воды, особо отмечались следы металла, которых оказалось на удивление много, от совсем незначительных, до довольно массивных. Один раз сканеры, в очередных развалинах, даже засекли несколько горящих костров и многочисленную группу разумных с какими-то крупными животными. Спускаться и проверять кто это там расположился я не стал, зато смог легко определить направление, откуда они пришли, да и несложно это было сделать, ведь совсем рядом я нашел неплохо сохранившуюся дорогу, которая явно не простаивала.
        Всего мой полет продлился чуть меньше часа. За это время я смог преодолеть почти три сотни километров и стал обладателем очень подробной карты немаленького участка местности. Я строил планы на будущее, собираясь потом, если будет возможность, сравнить ее с местными картами, ведь должны же они быть, раз здесь ходят караваны. Как я уже сказал, платформа была в воздухе уже почти час, я немного расслабился и в этот самый момент Подруга опять подала сигнал тревоги.
        - Фиксирую ультразвуковое облучение.
        А спустя пару секунд платформа содрогнулась от чудовищного удара. Почти сразу пропала тяга двигателей и мое транспортное средство кувыркаясь полетело вниз. Не знаю, каким чудом ИскИну удалось вновь запустить гравитационные двигатели, всего на секунду, но и этого хватило, чтобы остановить падение. А потом последовал еще один удар. Словно во сне я наблюдал, как полуметровые когти проткнули обшивку гражданской машины, буквально разрывая ее корпус. Неизвестное чудовище напало сверху, но видно чуток не рассчитало своих возможностей. До поверхности оставалось всего каких-то метров десять, но и этой высоты вполне хватило, чтобы платформа в очередной раз кувыркнулась и рухнула на землю «верх ногами», придавливая своим весом оседлавшее ее чудовище.
        Спасло меня только то, что я никогда не пренебрегал техникой безопасности, даже, казалось бы, находясь в полной безопасности. Пилотское кресло было оборудовано очень неплохой системой удержания и хотя пару ремней все же лопнуло, критических повреждений от столкновения с поверхностью я не получил, да и туша животного, немного смягчила удар. Скрежет сминаемого металла, визг раздавливаемого существа, переходящий в ультразвук, и жесткая посадка на какое-то время лишили меня сознания. Но все же, в большей мере именно этот визг, Подруга просто не успела отреагировать на новую угрозу, тем более, что в это самое время она отражала куда более опасную атаку, чем какой-то неприятный звук.
        Очнулся я когда за бортом уже рассвело. Голова чугунная, мышцы как желе, а кости как щепочки, все болит и ломит.
        - Подруга, и что это такое было?
        - Уточни вопрос.
        - Кто это нас так приложил и что со мной происходит?
        - Мы нарвались на пару неизвестных существ. Познакомиться поближе с одним из них ты сможешь когда покинешь салон платформы. Основной выход заблокирован, рекомендую воспользоваться грузовой аппарелью. После нашей встречи, последовала комплексная атака, как на физическом, так и на ментальном уровне. Плохое самочувствие скоро пройдет, это результат воздействия ультразвука, боли у тебя, в основном, фантомные. Платформа восстановлению не подлежит, но ИскИн и часть внешних датчиков уцелели, рекомендую демонтаж. Да и вообще, стоит снять с платформы все что можно, может пригодится.
        - Ну, это само собой. Не стоит давать местным пищу для размышлений. Мы даже разбитую платформу и ту заберем. Куколка, как, сможешь?
        - Да без проблем, Серж.
        - Вот и хорошо. Как там снаружи, спокойно?
        - Враждебных форм жизни не зафиксировано, но я бы на твоем месте не торопилась. Есть кое-какие предложения по увеличению степени твоей безопасности. - тормознула меня Подруга.
        - Безопасность - это хорошо, это самое главное. Что предлагаешь?
        - Анализ двух нападений местной фауны показывает, что основной удар идет на менто-информационное и менто-энергетическое тело, если по-простому, то на твою ауру. Судя по всему, когда ты готовился покинуть Мир Альбы, к чему-то подобному ты и готовился?
        - Да вообще-то нет. Просто подготовил амулет маскировки своей ауры, на тот случай, если опять попаду в магический Мир, не хотел светить свои возможности.
        - Я предлагаю тебе все же воспользоваться этим амулетом. Во время первого нападения мне удалось снять копию ауры одного из нападавших. Я думаю, тебе стоит замаскироваться. Ауры местных жителей ничем не отличаются от аур известных нам разумных, а значит есть основания полагать, что где-то есть безопасная территория.
        - Согласен. Принимается. Что еще?
        - Воздержаться от перемещения в темное время суток и воздержаться от перемещения по воздуху.
        - И с этим согласен. Еще что-то?
        - Нет, у меня пока все. Мало данных для планомерного анализа. - опять это пресловутое, «мало данных».
        Н-да, ну и страхолюдище! Я разглядывал труп ночного монстра. Платформа его конечно очень хорошо помяла, но основные черты телосложения все же видны, а вот голова размазана по земле. Тело, метра два с половиной в длину, общими чертами похоже на человеческое, только грудная клетка узкая и выпирает вперед как киль у корабля. Руки и ноги есть, но я бы их назвал лапами, что те, что эти, самые настоящие обезьяньи лапы, верхние конечности длинные, ниже колен, а верхние наоборот, короткие и кривые. А что самое примечательное, это крылья! Огромные, каждое метров по семь, соединяют пятки нижних лап с выпирающими вверх метровыми наростами на лопатках. Кожа на крыльях черная, плотная и очень прочная, на каждом крыле по семь псевдопальцев, заканчивающихся полуметровыми когтями. Жаль от головы почти ничего не осталось, а то можно было бы сравнить с земными изображениями всяких там демонов. Правда, один зуб я все же нашел, видать сломал, бедолага, когда пытался разгрызть корпус платформы. Зуб очень острый, как игла и трубчатый, в центре проходит тонкий канал, то ли яд впрыскивать, то ли кровь сосать, хрен его
знает. В общем, зуб, когти с крыльев и сами крылья я прибрал, выйду к людям, отдам чтобы плащ сшили, тем более, что и кожа этого существа, и когти по своему составу и свойствам, почти не отличаются от когтей и кожи наземных тварей. Похоже, что мифрил здесь не является чем-то особенным, надо будет это учесть.
        До полудня я занимался с ночной тварью, платформой и собственной аурой, подгоняя ее под переданный мне Подругой эталон. Долго я ее в таком состоянии продержать не смогу, часов пять-шесть, а потом она все равно начнет размываться и искажаться, так что, придется мне на каждом привале ее заново восстанавливать. Хотя, это еще надо будет посмотреть, как местная живность на мои уловки будет реагировать, как бы еще хуже не получилось. В общем, в путь я двинулся, когда солнце уже стояло в зените. Подруга точно выдала мне направление, а что мудрить, раз есть дорога, по которой путешествуют разумные, то и для меня она вполне подойдет, тем более, что до нее и не так далеко, каких-то пару десятков километров, а то и еще меньше, летел я стараясь далеко от этой «артерии» не удаляться, так что, дойду, никуда не денусь… надеюсь. Хотя, почему «надеюсь», дойду, обязательно дойду и не только до дороги, теперь я уже примерно представляю, чего ждать от этого Мира, чего опасаться, да и подготовился я к этому путешествию не чета предыдущим суткам, на мне сейчас артефактов и амулетов как шариков на новогодней елке и все
в деле, все работает, впереди, метрах в пятидесяти, семенит дроид разведчик, этакий полутораметровый металлический паук, информация с его датчиков напрямую идет мне на нейросеть, так что, неожиданного нападения сильно можно не опасаться, но и расслабляться не следует.
        До дороги я добрался за три часа. Ничего примечательного за это время не произошло. Задумка Подруги сработала на все сто, по крайней мере дроид мне несколько раз передавал видео, на котором с моего пути спешили убраться всякие мелкие зверушки, а один раз даже какая-то чешуйчатая тварь, гибкая и резкая как кошка сквозанула, в панике, куда-то в сторону. Видать эти крысо-гиено-дикообразы тут в авторитете.
        Да, если когда-нибудь в этом Мире будут составлять список «Чудес Света», то эта дорога вполне может претендовать на место, как минимум, в десятке. Широкая, метров двадцать, с кюветами и сливами, состоящая из огромных каменных плит, эта дорога может по праву называться чудом инженерного гения, куда до нее знаменитым римским дорогам моей давно потерянной Родины. Одно плохо, хотя и заметно, что за дорогой пытаются следить, получается это из рук вон плохо. Я не знаю, какие катаклизмы тут бушевали, какие силы вырвались на свободу, но тысячетонные плиты дорожного покрытия, местами, стояли чуть-ли не вертикально. В таких местах были видны утрамбованные объезды, хотя и на вроде бы исправных участках, такие петли тоже были. Что уж там могло быть страшного, на идеально ровной каменной поверхности я не знаю и знать не хочу, но местным я в этом вопросе доверяю, поэтому и послушно шел именно по этим утоптанным тропкам, а не вышагивал как по Бродвею. Три дня я путешествовал по древней дороге, ночевал в более-менее сохранившихся постройках, довольно часто встречавшихся вдоль дороги, иногда это были развалены
небольших поселений, иногда голые коробки придорожных трактиров, а иногда и просто небольшие домики, от которых осталось пара стен, да и те чуть выше метра. Дважды за эти дни мне встретились люди. Первый раз небольшая компания в семь человек, все с ног до головы обвешанные оружием, причем двое из них точно маги, по крайней мере, это если судить по их ауре, у одного так вообще она была такая огромная и насыщенная, что моя по сравнению с ним выглядела как карманный фонарик рядом с прожектором. Я как раз в это время устроился на привал в очередной развалюхе, тот, что с гигантской аурой, что-то сказал своим спутникам, всадники резко перестроились, прикрыв магов своими телами и нахлестывая своих скакунов рванули вперед. Похоже, что маг засек меня, точнее мою ауру. А вот второй раз мне встретился караван, большой, одних только охранников я насчитал полсотни, два десятка массивных телег на высоких, почти в рост человека колесах и… длинная вереница скованных между собой рабов, уныло бредущих куда-то в неизвестность. В этом же караване я смог разглядеть одну телегу, в которой за прочными железными прутьями с
ошейниками, уверен, что магическими, путешествовали двое мужчин и женщина. А маги-то здесь совсем даже не неприкосновенны, раз и они попадают в рабство, отметил я для себя, так что, не стоит лишний раз светиться, пока я тут никто и звать меня никак. Караван меня не заметил, или в его составе не было достаточно сильного мага, или просто не обратили внимания на одинокую ауру в развалинах.
        Заканчивается шестой день моего пребывания в этом Мире. За сегодня я отмотал по дороге больше сорока километров и уже начал подыскивать себе место для ночлега. Как специально, никаких развалин или более-менее сохранившихся построек нигде не видно, только в паре десятков метров от дороги расположилась большая каменная площадка, наверное, скальный выступ, сточенный и сглаженный за века и тысячелетия ветрами и дождями. Темнеет тут быстро, очень быстро, почти мгновенно, так бывает только на юге, возле экватора, вот вроде бы светло и солнце светит, а не успеешь оглянуться и уже ночь, а на небе звезды. Вот я и не придумал ничего лучшего, как расположиться на этой площадке. Дроид привычно занял свое место в сумке, а я направился в самый центр скалы, собираясь чуть позже расставить по ее периметру охранные артефакты, надеясь, что они смогут отпугнуть ночных хищников.
        - Площадка, неровный овал, в длину пару десятков шагов и шагов пятнадцать в ширину. - прикинул я, - Вполне смогу накрыть ее почти всю магическим щитом. - размышлял я, когда вдруг казавшийся надежным камень под моими ногами вдруг превратился в не пойми что и я почти сразу погрузился в него по пояс. Если бы не защитное силовое поле, мгновенно включённое моим наручным ИскИном, то так легко я бы не отделался. Да и поле дало мне лишь несколько секунд, но их оказалось вполне достаточно, чтобы занять горизонтальное положение и предпринять первую, безрезультатную попытку выбраться. Знания как выбираться из болота или зыбучих песков тут оказались совершенно бесполезны, вместо того чтобы продвигаться к краю этой ловушки, я наоборот, придвигался к ее центру, как будто меня что-то туда тянуло. В какой-то момент я отчетливо понял с чем столкнулся, правда совсем в другой обертке, давно позабытые «болотные» камни далекого баронства Сангре, здесь было что-то похожее, но оформленное как ловушка. Я уже прощался с жизнью, матерясь и задавая сам себе риторический вопрос, «а зачем это надо мне?», когда рядом с моими
руками упал конец толстой веревки, а откуда-то со стороны раздался повелительный окрик. Говорят, что утопающий схватится даже за змею, так я в этот момент и был тем самым утопающим. Рациональной частью своего сознания я четко понимал, что ниоткуда помощь не придет, тем более так неожиданно и вовремя, а это значит за мной следили и следили, скорее всего, давно. Кто это мог бы быть? Да кто угодно, но пессимист внутри меня утверждал, что это могут быть только работорговцы, зато оптимист уверял, что в столь опасном месте устраивать охоту на одинокого путника никто не станет. Как бы то ни было, я ухватился за веревку. В тот же миг с другой стороны ее мощно дернули, буквально выдергивая меня из ловушки как рыбу на крючке. Несколько секунд и я уже лежу возле вновь окаменевшей площадки и жадно дышу. В паре метров от меня виднеются три пары сапог, а над головой кто-то разговаривает. Слов я не понимаю, пока не понимаю, лингвоанализатор работает, мне надо всего пару минут, чтобы он разобрался в местном языке и загрузил мне языковую базу прямо в мозг. Первое время еще будет слышен небольшой акцент, но пара-тройка
дней и по говору меня уже никто от местного не отличит. Вот, наконец-то, пошла инфа!
        - Что скажешь, Храм?
        - А что тут говорить, чужак, молодой и глупый. Знаков не видит, или не знает, я вообще ума не приложу почему он до сих пор еще жив. Наверное, чертовски везучий парень.
        - А он не маг?
        - А черт его знает, хотя, я что-то не слышал, чтобы среди чужаков попадались маги, даже слабосилков и тех нет.
        - Что будем с ним делать, Командир? - спросил молодой голос.
        - А что с ним делать? С собой мы его взять не можем, тогда точно не вернемся, а отпускать… лучше уж самим прирезать, чтобы не мучился.
        - Говорят, что курымцы с удовольствием покупают чужаков, зачем-то они им нужны.
        - Зачем-зачем, а то ты не знаешь… Используют как пропуск в Пустошах.
        - Так может…
        - Нет! Я воин и вольный охотник, а не людолов. Если вы с отцом решите так поступить, то ваша воля, но тогда мы с вами здесь и расстанемся.
        - Храм, успокойся, сын молодой, да дурной, я тоже в людоловы не записывался. А ты, а ну марш отсюда, если ужин пригорит я сам лично тебя местным тварям отдам! Храм, а что с парнем-то делать будем?
        - А что делать-то? до утра с нами побудет, а потом пусть идет на все четыре стороны. Повезет, до границы доберется, тут всего пара дневных переходов, глядишь и появится на приграничье новый мастер. Не повезет, станет кормом для какой-нибудь твари. Подними его, Шрам, посмотрим, кого нам боги послали. - сильные руки подхватили меня подмышки и поставили на ноги.
        - Твою мать! - выругался тот, что по голосу вроде как Храм. - Совсем пацан, хуман и скорее всего дворянчик, вон как зыркает.
        - Храм, да он это с перепугу. - попытался заступиться за меня Шрам.
        - Ага, конечно с перепугу, вот только спиной к нему не поворачивайся. Знаю я этот взгляд, для него разумного прирезать, что для тебя высморкаться. И откуда они только такие берутся, сколько лет жили себе тихо-мирно, делали свою работу, так нет, появились эти.
        - Не, хабар у них хороший, вроде и магии в нем нет, а иногда получше чем магический.
        - Это да. Ладно, пойдем в лагерь, там Круус, наверное, уже извелся весь. Хороший у тебя сын, Шрам, молодой только больно.
        - Ну так и мы с тобой еще не старики, Храм. Да ты себя-то в его годы вспомни, что намного умнее был?
        - Эт точно. Ладно, пойдем.
        Мужики ушли куда-то в сторону, а я остался один, пытаясь осмыслить что только что увидел и услышал. Сначала что увидел. Не знаю как там молодой, но эти двое внушают, вот именно так, внушают. Оба под два метра ростом, в плечах как два меня, кулаки с мою голову, если такой в лоб прилетит, то не только прическу испортит, но и голову как снарядом снесет, ну а если промажет, то простуда обеспечена. В общем, реальные такие мужики, надежные как автомат Калашникова, с такими не то что в разведку, с такими хоть куда. И ведь спасли, и ничего в замен не требуют, хотя могли бы, да хотя бы меч, или кинжал, так нет, отмахнулись этак походя и пошли своей дорогой. Вооружены добротно, и если мне зрение не изменяет, то ножи у них на поясе не простые, да и доспехи, вроде как самые затрапезные, кожаные, а чувствуется в них что-то. так, теперь что услышал. Получается, что оказался я на каких-то Пустошах, именно так, с большой буквы, до границы пара переходов, это километров тридцать-пятьдесят. О пришельцах из другого Мира тут знают, значит были счастливчики, что смогли выбраться к людям, точнее к разумным. Меня
обозвали дворянчиком, да еще и убийцей. Интересно, с чего это? Никто за мной не следил, у них тут походу где-то лагерь, а я, когда на площадку вылез, показался им во всей своей красе. Эта ловушка, а скорее всего и другие подобные места, отмечены какими-то знаками, эх, знать бы еще какими. Так, что они про хабар-то там говорили, не хуже магического? Вот и шанс отдариться. Армейский баул, три спальника, гражданская палатка и комбезы, что я тащил. Посмотрим, как они на эти подарки отреагируют. Ну а теперь вперед, знакомиться.
        17 глава
        - Что там, Шрам?
        - Спит. Ты представляешь, просто спит! Наворотил дел, создал кучу проблем и нам, и себе, а теперь просто спит!
        - Он чужак, Шрам. Он не понимает… Да и молодой он еще, плюс дворянин…
        - Молодой? Ты видел, что он с мечом вытворяет, я такого нигде и никогда не видел! Сказал бы мне кто-нибудь, что хуман, даже не маг, в одиночку завалит крылана, я бы только посмеялся! И меч у него странный…
        - Только меч? Шрам, да он вообще «странный» и везучий до невозможности. Ты посмотри, как быстро он нам Долг Жизни отдал, а еще на нас же и Долг Крови навесил. Одно слово чужак. Ладно, как там Круус-то?
        - А что ему сделается, то и дело пялится на свое брюхо и лыбится как блаженный. А я ведь его уже оплакал и закапывать приготовился… кто же знал, что все так получится. Что делать-то будем?
        - Что-что, назад пойдем. Что там этот Серж говорил, день-два и он будет свободно на нашем языке говорить? Ну, вот завтра еще здесь перекантуемся, а послезавтра, с утречка, да по холодку, двинем обратно. Пока Долг не отдадим, будем рядом, ну… по возможности.
        - А как же…?
        - Тебе что, хабара мало?
        - Да нет, я о такой удаче и мечтать не думал…
        - Вот и не гневи Богов!
        - Это видать тебе, Храм, будущее богатство глаза застлало, да и мозги тоже, если ты назад идти собрался! Половина Приграничья знает куда мы отправились, а тут возвращаемся и седмицы не прошло, да еще и нагруженные по самое не могу и с чужаков в придачу. А если кто-нибудь узнает о… То сколько мы проживем-то!? И про хабар ты правильно сказал, вот только никто нам настоящую цену не даст!
        - И что ты предлагаешь?
        - Надо по Старой дороге идти, все форпосты стороной обходить и уходить к побережью.
        - Куда? К барону? Думаешь он тебе цену даст? Даст, конечно, только плетей, да тумаков. Или ты решил, что я глупей тебя, а, Шрам? Да и по Старой дороге идти нельзя, там стаю игуров видели, так что, забудь. И в Витуй я идти не предлагаю, и уж тем более к барону. Надо в Пелос пробираться, тут ты прав, как не крути, а путь наш лежит на побережье. Там сговоримся с кем-нибудь и к герцогу, он мужик умный и степенный, из старого аристократического рода, ла и маг не из слабых и, плюс ко всему, не жадный, за хабар цену нормальную даст, не обманет. А если Серж по-нашему свободно балакать будет, то я его своим племянником назову. В Витуй возвращаться не будем, сгинули в Пустоши и сгинули, не мы первые, не мы последние. А потом, ты как хочешь, а я на покой уйду и подальше отсюда, после этого похода денег у нас будет достаточно, куплю себе домик в деревне, найду какую-нибудь вдовушку… Ты только охламона своего предупреди, чтобы язык за зубами держал и перед девками своим «геройством» не хвастал.
        - А что с… с артефактом… делать будем? Тоже герцогу?
        - Нет! Об артефакте вообще забыть надо. Светить его ни в коем случае нельзя.
        - Почему? Может лучше герцогу отдать?
        - Что, не терпится на дыбе оказаться, да с палачом познакомиться? Ты что, не понимаешь? Даже если мы его и отдадим, нам же кишки на столб намотают, никто не поверит, что ничего у нас больше нет. Даже если пацана этого сдадим… все равно кончат, чтобы языками не трепали. Если честно, я бы эту штуку назад Сержу отдал, и хабар его этот тоже и прямо сейчас бы куда подальше сбег. Да не могу… теперь.
        - Да-а-а… долг Крови, это не по пьяни, в кабаке, себя в грудь стучать. Эх, Круус-Круус, и дернули же тебя демоны эту веревку кинуть…
        - Закон Пустошей, сами ведь его так учили, сам погибай, а товарища, выручай. Вот теперь и расхлебываем. Вот так-то, брат…
        - А ты знаешь, Храм, а я ведь ни о чем не жалею! Я лучше, сейчас, на бегу, с мечом в руках сдохну, чем всю оставшуюся жизнь буду дерьмо полной ложкой жрать.
        - Вот поэтому, Шрам, я сейчас тут с тобой и сижу, да разговоры разговариваю, а не в таверне «веселую красотку» валяю, да дешёвым пойлом до бровей заливаюсь.
        Первый раз на своей памяти я сознательно воспользовался возможностью расслоения своего сознания. Слишком уж много непоняток и нестыковок на меня обрушилось. Самым нижним слоем я слушал разговор своих спасителей, верхним слоем пытался обработать и проанализировать все что я уже узнал об этом Мире, тут мне активно помогают и Куколка, и Подруга, второй верхний слой сознания занят… «самобичеванием» и анализом моего поведения, моих поступков. Ну а «реальный» слой, делает то, что ему и положено, контролирует тело и его сон.
        А ведь так хорошо все начиналось. Новый Мир, пусть пока и являющийся для меня ловушкой, новые приключения, какие-никакие, а ништяки, причем почти сразу по моему здесь появлению. А потом я начал делать ошибки, одну за другой. Расслабился, в очередной раз посчитал себя самым-самым, вот и огребся, по самые помидоры. Универсальную платформу потерял, в магическую ловушку умудрился попасть, а потом еще и засветился по полной программе. И хрен бы с моим «подарком» этим разумным, насколько я понял, в этих Пустошах еще и не такое найти можно, подумаешь, палатка да несколько комбезов, я ведь с лечебным артефактом засветился, а для местных, это оказывается, серьёзно, очень серьёзно, вот только пока не могу понять почему. Но и по-другому я поступить не мог, потому как, есть у меня подозрения, что моя в том вина, что молодой парнишка чуть не погиб.
        Мое появление у своего бивуака, эти разумные восприняли вполне нормально, даже я бы сказал, более чем положительно, как будто, так и должно быть. Даже баул со шмотьём приняли благосклонно, особенно после того, как молодой, Круус, полез смотреть, что там такое. Никто и ни о чем меня расспрашивать не стал, думали, что я их язык не понимаю, зато покормили и даже чарку налили, выделили мне место у костра и, казалось бы, забыли обо мне. Само собой, что никто из них на меня в разделе ночных вахт не рассчитывал, поделив часы бодрствования между собой. А я и не обиделся, что-то нанервничался я за сегодня и спокойный сон, и отдых мне совсем не повредят. А ночью на нас напали… молниеносно и совершенно бесшумно, но со стопроцентной гарантией. Комбинированный ментально-ультразвуковой удар, а за ним уже и физическая атака с неба. Мои «гостеприимные хозяева» и дернуться не успели, как кулями повалились на землю. Ближе всех ко мне оказался Круус, и он единственный успел схватиться за рукоять своего меча и даже до половины вытащить его из ножен. Наверное, именно поэтому летающая тварь и выбрала его в качестве
первой своей жертвы, рухнув на него с верху и полоснув своими полуметровыми когтями. Только чудо уберегло парня от мгновенной смерти, чудо и до половины обнаженный клинок. Один из когтей проскрежетал по мечу и ушел в сторону, один воткнулся в плечо, легко пройдя через кожаную броню, а еще один, также легко вспоров броню, вспорол парню живот. Следующий удар тварь нанесла уже по мне, легко преодолев силовой щит, выставленный ИскИном, но не справившись со щитом стихийной магии от одного из моих амулетов. В отличии от своих спутников я остался на ногах, Подруга вовремя успела блокировать и ментальную атаку, и ультразвуковую, хотя руки-ноги у меня потом еще долго тряслись и мне потребовалось немало времени, чтобы вернуть их в тонус. И все это я проделывал уже спасая свою жизнь, отбиваясь от десятка мифриловых когтей. Никогда еще моя жизнь настолько не завесила от моего умения владеть холодным оружием, от моей скорости и реакции. Крылан, как здесь называют эту тварь, оказался очень быстрым, были мгновения, когда я даже не успевал засечь его движения, хотя почти сразу перешел на самый верхний уровень
сознания, когда моя скорость на порядок превосходила скорость обычных людей, а если добавить сюда еще и импланты, модификации моего тела, поддержку Подруги с ее всевозможными модулями… В эти мгновения тварь представляла собой только какую-то смазанную тень, а я работал на одних только инстинктах и предчувствиях. Хотя, и они бы мне не помогли, если бы в самые первые мгновения крылан чуть-чуть не задержался, не замешкался. Пронзивший плечо Крууса коготь слегка затормозил эту тварь, пока рассекал мышцы и кости, а еще и кожу брони парня. Именно этих мгновений мне и хватило, чтобы хоть немного приготовиться к схватке. Первые секунды боя я бесспорно проигрывал, на равных мы начали сражаться только после того как мандраж моих конечностей, после атаки твари, прошел. И все равно, второй такой бой я провести не соглашусь ни за что. Тем более, что и мои магические, стихийные щиты сдались уже секунд через пятнадцать и только помощь Подруги позволила мне выжить. Направленный ментальный удар, более чем уполовинивший мой запас ментальной энергии, да еще и подкрепленный пси-энергией, заставил на миг замереть крылана,
я этим мгновением и воспользовался, подрубив одну из его нижних конечностей. Движения твари сразу стали не такими быстрыми и не такими уверенными. Теперь уже я начал навязывать свой рисунок боя, выбирая момент решающего удара. На землю мы с крыланом рухнули почти одновременно, он, от того, что лишился головы и заполучил сантиметров двадцать наностали в сердце, а я, от того, что сил оставаться на ногах уже не было, ни эмоциональных, ни физических. В этом коротком бою я выложился полностью, без остатка.
        Восстановился я на удивление быстро и хотя все еще продолжал испытывать некий дискомфорт, чувствуя себе уставшим, в физическом плане я был абсолютно готов к новым свершениям. Кое-какое объяснение этого, я получил от Подруги.
        - Пси-резерв увеличен на девять процентов, энергетический каркас укреплен на три процента. Физические параметры в норме. Произведен захват и установка шести дополнительных модулей. Наложено два новых скрипта на программное обеспечение нанитов личного оружия, распаковка и активация завершены. - а дальше молчок, на все мои вопросы один ответ. - Идет анализ.
        А потом я совершил очередную ошибку. Хотя, даже если бы и знал, что не стоит этого делать, то все равно бы сделал. Круус уже отходил, левая рука была практически полностью отделена от тела, вместе с частью плеча, глубокий порез на животе, через который пытались вылезти внутренности, огромная кровопотеря и болевой шок. Парень еще держался только за счет своих внутренних сил, молодости и, по истине, богатырского здоровья. Я, будучи эмоционально пустым, совершенно не предал значения тому, что, отправляясь в столь опасные места, ни его отец, ни Храм, являющийся, вроде как, главой этого небольшого отряда, не озаботились чем-то более действенным, нежели какие-то эликсиры, очень сомнительного свойства. Во время обучения в Школе Магии Мира Альбы, я тренировался в создании артефактов и амулетов. Не скажу, что у меня все получалось, но несколько десятков поделок я сотворить смог, большая их часть так и разбрелась по знакомым и друзьям, но несколько остались со мной и вполне благополучно перекочевали вместе со мной и в этот Мир, а после столкновения с летающей тварью, они покинули свое место в моей сумке и
заняли новые места на моих руках, пальцах и шее. Одним из таких артефактов был и лечебный, я его оставил при себе по одной простой причине, это было максимум, что я смог создать, артефакт лечения четвертого уровня, ни до него, ни после, я так и не смог создать что-то такого же уровня. Вот и применил я этот артефакт, не думая и не заботясь о последствиях. Воскрешение, а иначе это и не назовешь, Крууса, выдоило меня почти досуха. Когда стало ясно, что парень выживет и ему больше ничего не угрожает, часть моего сознания и провалилась в спасительный сон. Почему именно только часть? Наверное, опять сработало какое-то шестое чувство, или интуиция, а может быть причиной этому стало то, что я уловил взгляд Храма. Странный взгляд, полный надежды, страха и жадности, а как он тискал рукоять своего ножа… Понимая, что после нелёгкого боя, а потом еще и лечения парня мне категорически рекомендован полноценный отдых, я и разделил свое сознание, чтобы не стать жертвой вероломства и неблагодарности. К счастью все оказалось не так уж и плохо, в чем я и смог убедиться. Мои попутчики оказались не лишены чести и
благородства, они даже и не пытались меня прирезать, а наоборот, почему-то решили отложить свои планы и оказать мне помощь. Пытаться решить этот вопрос я не стал, положившись на случай и вполне нормальное желание разумных поговорить.
        Проспал я всего около часа, Подруга разбудила, сообщив, что мой резерв энергии немного пополнился, а с парнем надо провести несколько процедур, убрать зарождающийся сепсис и немного поправить неправильно срастающиеся кости плеча. А потом мне пришлось разыграть небольшую сценку. Раз уж я показал наличие у меня артефактов и умение ими пользоваться, то какая разница, один он у меня или два. Делая вид что достаю из кармашка пояса, я извлек из сумки пару серебряных монет, еще из баронства и протянул одну из них Шраму, с помощью жестов показав, что хочу чтобы он приложил ее к виску. Мужчина безропотно выполнил мою просьбу. Вторую монету я приложил к своему виску и так просидел минут двадцать. А потом, старательно коверкая слова, сообщил, что это магический артефакт, позволяющий выучить чужой язык и через день, максимум два, я буду совершенно свободно общаться на местном языке. Надо же мне было как-то легализовать свое умение говорить и понимать местных. И только после этого, уже спокойно озадачив Подругу и Куколку, распределив свое сознание по всем доступным мне слоям я, уже окончательно, завалился
спать, еще успев заметить бледные лица мужиков.
        А утром, я сижу и слушаю лекцию об истории Мира Арол. Слушаю и начинаю постепенно понимать, как я попал. Если кратко, то вся история Арола делится на «до и после», причем не один раз и все эти этапы укладываются в сравнительно небольшой промежуток времени, что по меркам Вселенной, что по меркам Истории, что по меркам живущих здесь разумных. Нет, никто из моих собеседников не был свидетелем всего произошедшего, и даже их отцы и деды и те не были, но память народная все сохранила, ее нельзя отменить указами и распоряжениями. И к чести местных правителей, они и не пытались этого сделать.
        Сколько веков или тысячелетий насчитывает местная цивилизация, мои собеседники не знают, да и не нужно им это, а местное летоисчисление началось восемьсот сорок шесть лет назад. К этому времени местные жители успели развиться примерно до уровня позднего средневековья. Образовались крупные государства, поделившие два соседствующих материка, появились зачатки науки, во всю развивалось культура и в первую очередь теология, на всей планете царила одна религия, давно канули в Лету раздробленность, многоверие и как их следствие религиозные войны. Пара десятков государств периодически воевали между собой, мирились, торговали, заключали военные, торговые и династические союзы. А потом произошел первый катаклизм. Беда пришла откуда не ждали. Я так и не понял, то ли планета вошла в какой-то астероидный поток, то ли слишком уж близко к ее орбите пролетела какая-то комета, но на поверхность обрушился самый настоящий метеоритный ливень. Сначала это были небольшие и редкие «космические гости», но с каждым днем поток все увеличивался, «гостинцы» становились все больше и больше. Извержения вулканов сменялись
мощнейшими землетрясениями, а тем на смену приходили ураганы, смерчи, тайфуны и огромные цунами. За несколько недель буйства стихий цветущие земли превратились в пустыни, красивейшие города в развалины, могучие Империи и Королевства в раздробленные анклавы выживших. Погиб каждый второй житель планеты, развитие цивилизации было отброшено, если не на тысячи, то на сотни лет назад. Может быть на этом бы все и закончилось, но на планете начались странные мутации, начали появляться люди, способные управлять Стихиями, неизвестные животные заполонили развалины городов и сохранившиеся леса. Больше пятидесяти лет люди как-то умудрялись выживать в одночасье ставшем незнакомом им Мире. Неофиты, одаренные, новоиспеченные маги, очень быстро оценили свои Силу и Могущество. Зародились первые магические государства, возникли сообщества «магов по интересам». Человеческое любопытство и тяга к знаниям толкали магическую наука вперед семимильными шагами. Почти век развития и становления, а потом почти четверть тысячелетия всеобщего процветания и благоденствия. Маги Жизни и Природы превращали пустыни в цветущие сады, маги
Земли поднимали с океанского дна острова, маги Воды и Воздуха позволяли собирать огромные урожаи два раза в год. Но настоящее процветание принесли в Мир маги-артефакторы. К концу «золотого века магии» люди уже не представляли себе жизни без всевозможных артефактов, амулетов и талисманов. Золото, серебро и прочие ценности полностью обесценились, богатство того или иного государства магов стало оцениваться количеству накопленной им магической энергии. Началась охота за магами, даже самыми слабыми и ни на что не годными, не годными на магические манипуляции, зато вполне пригодными для слива и накопления магической энергии, или «маны» как ее назвали. Среди всех государств планеты особо выделялось одно - Камлот. Магам этого Королевства удалось не просто накопить огромные запасы маны, а создать ее искусственные накопители.
        Никто не знает, что и как произошло, но в какой-то момент огромные накопители маны Королевства Камлот вдруг одномоментно взорвались. Огромные запасы маны выплеснулись в Мир, прорвав тонкую грань между Мирами, или слоями Реальности. И на Арол хлынули полчища ужасных монстров. Все накопившиеся за века обиды и разногласия между государствами магов были моментально забыты, ну или отодвинуты куда-то в сторону. Железные легионы бойцов, вооруженных самым лучшим оружием, снабженных самыми мощными артефактами, выступили навстречу монстрам. Вот только оказалось, что магия Мира Арол, совершенно беспомощна против неизвестных тварей, скорее даже наоборот, она для них еде, лакомство, деликатес. А вот магия монстров очень хорошо прореживала ряды людей и в первую очередь именно магов. И Арол опять запылал. Ценой огромных потерь, потратив на это не один год, людям удалось уничтожить почти всех монстров, а те которые остались были загнаны на большой остров, тот самый откуда они, в принципе, и вылезли, между двух материков. Казалось бы, теперь людям можно было бы вздохнуть спокойно, но нет. Неожиданно голову подняли
служители давно забытого культа, фанатики, жрецы и священники, обвинившие во все случившемся магов и объявивших на них охоту. И первыми под «раздачу» попали именно артефакторы. Как не странно, но почти все магические Школы поддержали фанатиков, потому как видели в артефакторах угрозу своей власти, надеясь, в последствии, легко раздавить служителей культа и их сторонников. И все бы ничего, тем более, что и с артефакторами, которых и так остался мизер, и со святошами, маги все-таки справились, но что-то нарушилось в этом Мире, что-то изменилось, что-то попало на Арол из другого Мира, что-то ему совершенно чуждое и враждебное. До поры, до времени, это «что-то» никак себя не проявляло, таилось и копило силы, а потом выплеснулось в Мир, сделав почти в одночасье магов беспомощными и опасными не только для себя, но и для всех окружающих. Магия больше не подчинялась своим адептам, вместо безобидного светляка, маги вызывали огромные плазменные файерболы, вместо теплого дождика, тропические ливни, смывавшие с лица планеты целые города, вместо излечения возникали мутации организма. Да и сама магия изменилась,
стала требовать намного больше силы и энергии, мана отвергалась, а попытки «магичить» нередко приводили к смерти самих магов. Мир опять замер в страхе, то, что еще совсем недавно было благословлением, стало проклятием, опять зазвучали слова, что всему виной маги, из ниоткуда появились новые священники. И, наверное, магов и магию на Ароле уничтожили бы окончательно, если бы в один прекрасный день в порт одного из прибрежных государств не зашло несколько странных, никогда не виданых доселе кораблей. Пять огромных, похожих на сундуки судов, светившихся в магическом зрении словно солнце. Первая же встреча людей Арола с пришельцами едва не вылилась в кровавую бойню, слишком уж необычны они оказались. Невысокие, кряжистые, с зеленоватой кожей, моряки, составляющие команды, высокие, изящные, очень красивые, с длинными, заостренными ушами, лучники, отбившие первое нападение людей Арола, такие же невысокие как моряки, но очень сильные, все из себя какие-то квадратные, бородатые воины, вставшие несокрушимой стальной стеной на пути воинов Королевства и, что самое удивительное, несколько десятков людей-магов,
прикрывших свои суда непроницаемой защитой, с помощью неведомой магии разрушающих стройные ряды закаленных в боях ветеранов.
        К чести Короля, он очень быстро сообразил, что ему подвернулся шанс, нет, не так, ему подвернулся Шанс. Атаки на корабли пришельцев резко прекратились, установилось шаткое перемирие, а потом заговорили дипломаты. Пришельцы почти ничего не скрывали. Они беглецы из другого Мира, Мира, где живут, точнее жили, не только люди, но и еще почти десяток самых разных рас и народов. Их Мир подвергся нападению демонов из каких-то «нижних слоев реальности», выстоять они не смогли и приняли решения бежать. Само-собой, что бежали, ценой жизни многих и многих, далеко не самые лучшие представители своего Мира, в основном семьи тамошних правителей, высшая аристократия и небольшое количество самых преданных и надежных слуг, охранников и воинов. Зато, почти вся верхушка оказалась магами, причем самых разных направлений. Среди них не было только артефакторов, разумных, самой низшей «магической квалификации», удела «слабосилков» и «неумех». Нет, маги конечно же знали принципы создания артефактов и амулетов, вот только в каждом деле есть свои секреты и тайны, основы, без которых ничего невозможно сделать. Пришельцы
очень быстро разобрались в проблемах Арола и помогли их решить местным магам, научив их пользоваться плетениями и рунами, вместо ментально-эмоционального управления стихиями. Только одному они так и не смогли научить - создавать магические артефакты.
        С того дня прошло больше четырех сотен лет, всего миг, по меркам Вселенной. Эльфы, гоблины, дварфы, орки, тролли и карры, давно уже разбрелись по всему Аролу, некоторые из них, такие как эльфы и дварфы, образовали свои государства, заняв давно пустующие и почти не пригодные для жизни территории, своим трудом и старанием приспособив их для себя. Остальные легко влились в местное общество, привнеся в него новую кровь, новые знания, новые магические технологии, дав новый, мощный толчок развитию цивилизации. Сейчас по всему Миру уже открылись магические Школы и Академии, в них даже есть отделения артефакторики, вот только на них не учат создавать новые артефакты, а очень старательно и скрупулезно изучают то, что осталось от артефакторов Арола и то, что принесли с собой беглецы. Беда в том, что те и другие артефакты созданы на совершенно разных принципах, более того, они даже используют разные типы энергии. Вот так вот и получилось, что хотя в Мире Арола магов вполне достаточно и они не являются чем-то из ряда вон выходящим, магов-артефакторов среди них нет, да и количество артефактов с каждым годом
становится все меньше и меньше, какие-то разрушаются под действием времени, какие-то теряют свою силу, когда искажаются заложенные в них плетения, какие-то просто исчезают в сундуках знати и сокровищницах правителей. И теперь самое великой ценностью Мира являются именно артефакты, за них убивают, их крадут, из-за них начинаются войны, из-за них рушатся союзы, из-за них предают и продают. А я засветился, да не просто как владелец артефакта, а как владелец сразу двух, ну не стану же я говорить, что второй «артефакт» это всего лишь пара монет из другого Мира. А если кто-то узнает, что на меня еще понавешано, или не дай Бог, что я умею их создавать, пусть и только первого-второго уровня, редко третьего, то жить мне останется всего-ничего и это в лучшем случае.
        Из состояния глубокого эмоционального опустошения меня вывела Подруга, ее восторженный голос, полный какого-то непонятного мне оптимизма.
        - Серж, а ведь это шанс! Огромный шанс, который бывает раз в жизни.
        - Шанс на что? Покончить с этой жизнью?
        - Серж, ты сам-то подумай. Вспомни то, что ты уже видел в этом Мире.
        - Подруга, хватит говорить загадками.
        - Серж, ты не прав, Подруга все верно говорит, у тебя есть шанс стань полноценным магом, а не тем, кем ты являешься сейчас. - прервала меня Куколка. - Вспомни того мага, ментальная сила которого в разы больше чем у тебя. Из рассказа этих разумных я поняла, что раньше у них были только ментальные маги, которые оперировали сырой ментальной энергией, а все эти их «стихийные школы», это ни что иное как эмоциональная направленность их развития. Сейчас на Ароле практикуют классическую магию, с ее плетениями рунами и трезами. Значит они как-то научились регулировать ментальную энергию и при этом не уничтожать, как ты, свой источник пси-энергии. Тебе надо любым способом постараться поступить в местную Академию. Силы тебе для этого должно хватить с запасом, кое-какие знания у тебя уже есть, основы артефактостроения ты знаешь прекрасно. Ты только подумай, ты можешь возродить целую магическую науку в этом Мире. Ну а как это преподать местным, мы подумаем все вместе. - я не на долго задумался.
        - А вы знаете, мои дорогие, возможно вы и правы. Как классический маг я несостоятелен, в связи с очень сильным источником ментальной энергии, а как ментальный маг, наоборот, очень слаб. Так почему бы не попытаться объединить свои недостатки, чтобы получить, в итоге, преимущества.
        - И кто это такой умный, что назвал тебя слабым ментальным магом? - недовольно пробурчала Подруга.
        - Да вот, встретился мне раз один… Орис. Все пытался научить меня пользоваться той самой «сырой» ментальной энергией, раз уж у меня своей «кот наплакал». - с усмешкой заявил я. - ладно, вы пока подумайте, как нам все это провернуть, а я дальше послушаю, что мне еще расскажут. Я вот только одного не пойму, как местные артефакторы, не используя всевозможные «костыли» в виде плетений, рун и трезов, умудрялись создавать артефакты.
        - Ну, на этот вопрос мы тебе сможем дать точный ответ только после того как увидим хоть один такой артефакт. Хотя… есть вариант. Ты же знаешь, что каждой стихии идеально подходит определенный материал. Есть вероятность, что при грамотном подходе, можно подобрать такую конфигурацию материалов, их форму и структуру, когда при наполнении их ментальной энергией определенной направленности, можно будет добиться того или иного нужного эффекта. Надо быть очень сильным интуитом, чтобы идти по такому пути, если конечно не тупо копировать одно и тоже изделие, кем-то созданное ранее. А ведь тут-то речь шла о тысячах именно однотипных артефактов и амулетов. Так что, есть о чем подумать и поэкспериментировать. - Куколка впала в размышления, а вот у меня, почему-то, пускаться в такие дебри пропало всякое желание и я быстренько переключился на Храма с Шрамом, разговор с ними казался мне более интересным и познавательным.
        Несколько наводящих вопросов и неподдельный интерес, очень быстро развязали языки моих спасителей. В первую очередь меня интересовало, где, на карте этого Мира, я оказался, потом, какие опасности меня тут могут ожидать и как от них защищаться, как мне освоиться в этом Мире, как стать своим, ну и несколько вопросов по уже увиденному в Пустошах.
        На этот раз рассказывал один только Храм, ни Шрам, ни Круус в нашу беседу не встревали, полностью отдавшись увлекательнейшему занятию - расчленению и переработке туши крылана. Дело это было совсем не легкое и довольно кропотливое, так что, отвлекаться им не стоило. Как оказалось, дело охоты на местных тварей, есть процесс практически безотходный, даже требуха и кишки, после определенной обработки, идут в дело, а задача удачливого охотника подготовить добычу к транспортировке и доставить ее до знающего мага. Как оказалось, мы… на острове, том самом с которого давным-давно и началось вторжение всевозможных монстров и куда их потом, совместными усилиями и ценой огромных жертв, удалось загнать. Оказывается, не весь остров находится во власти этих тварей, на побережье небольшого полуострова обосновался один «барон», а по сути удачливый бандит, сумевший подгребсти под себя всю работу с охотниками, что ходят в пустоши, скупая у них добычу за треть, а то и четверть цены и потом перепродавая ее магам на материке втридорога. Поинтересовался я и развалинами, разбросанными по всему острову, дескать, а кто тут
жил и куда делся. Ответ меня, мало сказать, обескуражил.
        - А никто этого не знает. Понимаешь, Серж, до нашествия тварей никакого острова тут не было. Была одинокая скала, на которой ничего, кроме неприступного замка не было. В этом замке хранились накопители Королевства Камлот. Ведь это считай был самый его центр, границы Королевства располагались на обоих материках, омываемых водами Срединного моря.
        - Так что получается, именно здесь и рванули эти накопители? А что появилось раньше, остров или твари?
        - Ну да, рвануло именно здесь, а что появилось раньше, никто не знает. Сразу разбираться было некому, а потом и без этого проблем хватало. Я тебе даже больше скажу, ни у кого и желания-то разбираться особого нет. Магов на остров очень трудно затащить, тяжело им тут, много сил тратят и очень быстро. Да и обыкновенным разумным не на много легче. Вот выберемся с острова, сам поймешь. Тут и дышится хуже, и устаешь быстрее. Мы-то уже привыкли, а вот кто с материка сюда попадает, тем тяжко. А на развалины ты не смотри, они пустые, совершенно, только голые камни. Я еще ни разу не слыхал, чтобы кто-то что-то в них нашел, ну кроме тел и хабара тех, кому не повезло. Я не знаю, сколько ты уже тут находишься, но раз все еще жив, то ты очень везучий человек. Ты думаешь, что кроме крыланов тут нет других тварей? Ты глубоко ошибаешься, крыланы это далеко не самое страшное, с чем тут можно встретиться. Вот, например, игуры, охотятся всегда стаей, штук по шесть-десять. Мало того, что магией бьют, так еще и иголками стреляются, не хуже подготовленного лучника, а шкура у них прочная, куда там крылану, разве что
только на крыльях у него мало чем отличается. Есть еще прыгуны, на вид совсем не опасные, мелкие, чуть больше крысы. Эти тоже обычно стаей нападают и тоже сначала магией бьют. Когти и зубы у них ядовитые, одна царапина, которую даже и не почувствуешь, а два-три часа и все, ты уже труп, сгнивший внутри. Самое ценное что в них есть, это эти самые когти и зубы, а еще шкура, ее даже когти и зубы крыланов и игуров с трудом пробивают. Есть еще джирги, быстрые как молния, эти огнем плюются. А еще буртасы, гримлы, михиндры и многие другие и это, не считая всевозможных магических ловушек, с одной из которых ты уже познакомился. Всех тварей пустошей объединяет только одно, их смертоносность и тяга к убийству.
        - Что же вы тут делаете?!
        - Как что, охотимся. У каждой твари есть свои слабые места. Вот, те же крыланы, днем они спят и к ним вполне можно подобраться. Один удар иглой игура, и ты с добычей, у прыгунов очень слабые кости, их можно заманить в ловушку и просто обрушить на них каменную стену, или завалить в какой-нибудь глубокой яме теми же камнями. А против игуров хороши стрелы с наконечником из когтей или зубов прыгуна, джирги как огня боятся воды, гримлы живут под землей и на поверхность выходят очень редко, только для спаривания, вот в этот момент их и можно бить, внешне они похожи на больших толстых змей, только с парой десятков лап по сторонам. Перед спариванием они сбрасывают свою чешуйчатую кожу, которую невозможно пробить ничем и становятся вполне уязвимы. Буртасы огромны и неповоротливы, правда добыть их очень сложно, их шкуру почти ничем нельзя пробить, тут опять выручают ловушки, ловчие ямы, а михиндры наоборот, ночью почти беззащитны, в темноте, особенно когда холодно, их можно голыми руками брать, спят и не просыпаются… вот так вот. Но если вдруг почувствуешь, что стало резко холодать и неважно, днем или ночью
- беги, беги без оглядки и как можно быстрее и дальше, забудь о добыче и хабаре, это значит, что где-то рядом бродит крайк, против него выстоять невозможно, если ты конечно не маг Огня и у тебя нет в помощниках пяти-шести твоих коллег. Еще никто, кто с ним повстречался не дожил до того момента, когда смог бы об этом рассказать, убежавшие, спасшиеся, были, а вот тех, кто встретился и выжил… нет. Иногда в Пустошах находят останки тех, кому не повезло, точнее их куски и вот что я тебе скажу, все говорят, что никто тела не рвал, они как будто… разбились. Что это за магия, никто не знает.
        - А как же тогда по Пустошам караваны ходят?
        - Караваны? Ты встречал в Пустошах караваны?!
        - Да, был один и по-моему, он был… рабский.
        - Курымцы! А что-нибудь необычное ты в этом караване видел?
        - Да. Одна телега, на ней была клетка, а в клетке несколько человек, или нечеловек, далеко было, плохо видно. Но одно могу сказать точно, на тех кто был в этой клетке, были надеты ошейники.
        - С камнями?
        - Ну… вроде да. Да, точно, были на ошейниках камни, невзрачные такие темно-серые, или грязно-черные. - Храм задумался.
        - Значит не просто так в Витуи говорят, что курымцы магов похищают… Эти камни, Серж, самое страшное зло, что принесли в наш Мир эти твари. Примерно в одной из десяти тварей, иногда находят такие вот камни. Они бывают разные, от молочно-белых, до иссиня-черных и обладают странными свойствами. Например, те которые ты видел на ошейниках, подчинят разумного, превращая его в куклу, при этом еще и высасывая из мага его Силу. А вот белые, совсем наоборот, маги говорят, что они собирают и передают своему хозяину Силу, разлитую вокруг. Эти камни - самое ценное, что есть в тварях. - и как бы вторя ему от Шрама с Круусом раздался счастливый рев.
        - Храм, камень, мы нашли камень! - Храм кинул на меня вопросительный взгляд.
        - Храм, ну мы же договорились - вся добыча ваша. Я ни на что не претендую. - охотник согласно кивнул.
        - Что за камень, Шрам?
        - Белый! Мы богаты, Храм, мы неприлично богаты!
        - Ты сначала из Пустошей выберись… богач.
        - Выберусь, теперь точно выберусь, зубами буду цепляться, но выберусь! Все мы выберемся! Теперь-то точно, ведь, есть ради чего.
        Неожиданная находка отвлекла всех, каждый горел желанием подержать такую ценность в руках. Не стал исключением и я, правда не просто так подержать, а еще, желательно, и озадачить при этом Подругу экспресс-анализом, надо же понимать, что именно оказалось в руках и как это можно использовать.
        Маленький, невзрачный камушек грязно-белого цвета, раза в два меньше перепелиного яйца, на первый взгляд ничего необычного, таких камней на любой дороге каждый второй, если не считать каждый первый. Вот только Подруга была совсем иного мнения.
        - Серж, попробуй влить в камень чуть-чуть энергии.
        - Зачем?
        - Это не камень, это объект биологического происхождения в который внедрен какой-то модуль. Энергия даст мне возможность его скопировать и если он окажется полезным, то и внедрить его в твое менто-информационное поле.
        - Ты хочешь сказать, что я держу в руках природный артефакт?
        - Если честно, то я не уверена. Ты знаешь как образуется жемчуг?
        - Да.
        - Вот и тут что-то вроде того, только в качестве «инородного объекта» выступает не песчинка, а магическое плетение, которое организм этого животного изолировал и подготовил к выведению.
        - Искусственное заражение животного магией?
        - Вполне возможно. Как видишь, артефакты можно получать совершенно разными путями, нужны только подходящие материалы.
        - Ладно, уговорила, но вся ответственность на тебе.
        - Ты это о чем?
        - Не знаю. - я протянул тонкий канал ментальной энергии прямо в центр камушка. Всего секунда и камень вдруг вспыхнул словно маленькое солнце. Вспыхнул и тут же погас.
        На фоне удивленных и восторженных возгласов Крууса и Шрама, были четко слышны маты Храма. А потом…
        - Серж, ты маг?! - мне даже не пришлось играть, похоже, что моя удивленная физиономия сама все сказала за себя. - Даже если ты им и не был, то теперь уж точно. Поздравляю тебя, ты только что прошел инициацию. Это намного облегчает нам жизнь, но в то же время и сильно ее усложняет. Когда мы доберемся до побережья, нам не придется долго искать способ переправиться на материк, но… нам надо будет еще до него добраться, особенно тебе, Серж. Мало того, что ты теперь как деликатес для всех тварей Пустошей, так и силы у тебя будут уходить очень быстро. А ведь как маг ты ничего не умеешь, а значит не сможешь ни поддержать себя магически, ни оградить себя от воздействия Пустошей. Ну кто же мог подумать, что чужак окажется неинициированным магом, за все то время, что вы сюда приходите, такого еще не было.
        - Подруга, Куколка, что это все значит?
        - Не бери в голову, никаких изменений мы не зафиксировали. Твой новый приятель ошибается, а точнее, делает неверные выводы из заведомо ложных предпосылок.
        - Ничего, Храм, я крепкий, дойду.
        - Остается надеяться, что ты себя не переоцениваешь. Но если, вдруг, тебе станет плохо, говори сразу, по крайней мере у нас будет время найти укрытие и дать тебе время отдохнуть.
        - Хорошо. Когда выходим?
        - Завтра, с восходом. - я согласно кивнул, мол, понял, буду готов.

* * * * *
        Семнадцать дней! Больше двух недель, мы добирались до побережья. За это время мы прошли всего чуть больше полутора сотен километров, хотя, если честно, то, конечно же, не все это время мы шли, случилось у нас пару довольно длительных остановок. Все время нашего пути Храм с Шрамом меня учили. Учили ходить по Пустошам, учили как вести себя на побережье и на материке, что говорить, как отвечать, как и к кому обращаться, сколько стоит переночевать в таверне и сколько дать гулящей девке за ее услуги, от кого и как принимать вызов на дуэль, и как этот вызов бросать, как распознать засаду и какие метки оставляют охотники Пустошей возле магических ловушек, как определить направление откуда может напасть тварь, и что делать если все же в нее угодил, как скрываться от тварей и как их упокоить. Весь опыт своей длинной и насыщенной приключениями жизни они торопились передать мне. Многое я уже знал, но очень старался не демонстрировать это свое знание, хотя нет-нет, да и ловил на себе задумчивые взгляды. Только один раз мы свернули с намеченного пути. Шрам все-таки уломал Храма, раз уж мы все равно оказались
рядом, посетить цель их первоначального похода. Храм как мог противился, но в конце концов, видя, что я вполне справляюсь с их темпом и не испытываю особых проблем, сдался. Как говорится, много денег не бывает, а все три охотника уже окончательно решили, что завязывают со своей, столь опасной, работой.
        Целью похода охотников оказалось «гнездовье» все тех же крыланов. Точный расчет и скрупулезная подготовка, были на нашей стороне. К «гнездовью» мы подошли когда солнце стояло в зените. Эти летающие монстры спокойно себе спали, как и говорил Храм, тут была пара. В деле убиения крыланов очень помогли когти их невезучего сородича. Молниеносный бросок старых охотников, сжавших тварей в своих медвежьих объятиях, всего два выверенных удара когтем от Крууса и пара обезглавленных тел падают на землю. А потом почти сутки свежевания туш, обработка и упаковка ценных трофеев, распределение нового груза на всех и после непродолжительного отдыха, опять в путь. Старые охотники были довольны, никогда еще им не выпадал такой куш, а вот Круус был расстроен, он-то надеялся найти еще пару камней, ну хотя бы один… не судьба. Храм и отец его потом еще долго подкалывали, что надо было доверить операцию по обезглавливанию мне, вот тогда-то уж точно бы… Парень сначала обижался на их подначки, а потом перестал, более того, начал как-то странно на меня поглядывать, а в конце нашего путешествия уже и сам обещался в следующий
раз обязательно дать мне такую возможность. И ведь накаркал…
        В тот вечер Храм особенно тщательно подбирал место ночной стоянки, все ему что-то не нравилось, то слишком открытое место, то, наоборот, нет места для маневра. Наконец он смог определиться. Небольшая ложбинка, надежно должна была прикрыть нас от нескромных взглядов, а росшие рядом высокие деревья обезопасить от внезапной атаки с воздуха. Вот только Храм предполагал, а Боги располагали. Да и кто мог бы подумать, что почти на самом побережье, на, как считалось, абсолютно безопасной территории, обоснуется огромная михиндра. Никто не знает, а теперь уже и спросить не у кого, что заставило эту тварь вылезти на Свет Божий, может быть тепло костра, может быть мы создавали слишком много шума, а может быть ее привлек запах ее извечного врага - крылана, останками которого пропитались довольно объемные баулы. Как бы то ни было, но мы только-только поужинали, Храм распределял ночные вахты, когда почва под нашими ногами слегка завибрировала, а потом прямо под тлеющим костров земля взорвалась, выбрасывая в воздух, не менее чем, десятиметровый фонтан земли и камней. А следом за этим, из образовавшейся ямы,
выметнулось длинное толстое бревно. Гибкий чешуйчатый хвост более чем двадцатиметровой твари стегнул параллельно земле, отправив в полет Шрама. Следом за ним отлетел и Храм, попытавшийся поприветствовать ночного гостя мечом. Мифрил клинка лишь только беспомощно лязгнул по переливающейся чешуе чудовища. А твари, раззявив пасть кинулась к Круусу. Парню явно не везет в этом походе на Пустоши. Скорее всего, на этом бы наш поход и закончился, помог, как всегда, счастливый случай. Пара крыланов, привлеченная необычным зрелищем и запахом свежей крови, а может быть они разглядели с воздуха наши ауры, атаковала своего вечного врага. Мифриловые когти не могли пробить броню михиндры, зато они вполне свободно смогли обхватить чудовище, отсекая ей лапы. Пока один крылан удерживал извивающееся тело многоногой змеи, второй спикировал ей прямо на морду. Вот только он немного не рассчитал свою атаку, и монстр встретил его огромными, похожими на серпы, зубами. Крылан еще попытался изменить направление полета, но огромные крылья сослужили в этот раз ему плохую службу. Сам крылан смог увернуться от серповидных зубов, но
они успели сомкнуться на его крыле, в мгновение ока превращая прочнейшую кожу в жалкие лохмотья, пережёвывая которые ужасная пасть постепенно подбиралась и к телу крылана. В тот самый момент, когда зубы михиндры наконец сомкнулись на теле летуна, второй крылан смог добраться своими когтями до более слабой брони на её брюхе. Раздался знакомый визг, от которого мои мышцы превратились в желе, ему вторил рев подземной твари, которая так и не перестала пережёвывать тело собрата крылана. Рваная рана на брюхе михиндры увеличивалась с каждым мгновением, тварь уже выплюнула мертвое тело и теперь, не обращая внимания на потоки крови и вываливающие из ее брюха внутренности, пыталась извернуться и ухватить своего обидчика, продолжавшего ее терзать своими когтями, зубами. Но с каждым мгновением ее движения становились все медленнее и медленнее, длинный бронированный хвост уже не стегал по земле, а только лишь слегка подергивался. Наконец чудовище затихло, что однако, не остановило крылана, продолжавшего с каким-то остервенением рвать его на части, совершенно не обращая внимания на четверых слабых людишек. Из нас
двоих, еще стоящих на ногах, первым очнулся Круус, попытавшийся рубануть своим мечом крылана по шее, но промахнулся и врезал по крылу, не причиня твари никакого вреда, а только лишь обозначил себя как врага и привлек к себе ее внимание. На какое-то время крылан оказался повернут ко мне спиной, упускать такой момент я не мог и не хотел. Рывок вперед и всего один удар верным клинком, этого оказалось достаточно, чтобы срубить клыкастую голову.
        Мы с Круусом почти одновременно повалились на землю, ноги нас уже не держали. Первым до нас добрался Храм. Тяжело опираясь на свой меч, с трудом передвигаясь, он кое как добрался до нас и рухнул рядом с сыном своего друга. А через десять минут, кое-как стоя на ногах, Круус подтащил к нам и бесчувственное тело своего отца. С огромным трудом воздев себя на четвереньки, я кое-как доковылял до Шрама, а Круус уже совал мне в руки лечебный артефакт, с такой мольбой и страхом глядя на меня, что я не нашел в себе сил сказать, что мне надо отдохнуть. Плетение диагностики выдало печальный результат, поврежден позвоночник. Артефакт, да еще и такой слабый, тут не поможет.
        Сама собой активировалась треза сна и все разумные в радиусе десяти метров почти мгновенно заснули. Первым делом я установил армейскую палатку, активировал систему маскировки и накрыл ее защитным силовым полем. Затащил в палатку Крууса, его отца и Храма. После этого, по моему заказу, Куколка извлекла из своего кармана медкапсулу. Кое-как раздев Шрама, я загрузил его в капсулу и установил режим диагностики и восстановления основных функций организма, шестнадцать часов, выдала медкапсула ориентировочное время лечения. Я просидел всю ночь, а потом и большую часть дня, периодически подновляя трезу и работая с Храмом с помощью артефакта. Пара треснувших ребер и открытый перелом левой ноги, это не считая тяжелого сотрясения мозга и множества рваных ран по всему телу.
        К тому моменту как медкапсула просигналила что пациент готов, я еще даже не закончил с Храмом, хотя и осталось не так уж и много. А через два часа я уже убирал все следы своей деятельности, вот только одевать Шрама я не стал, просто сил уже не было ни на что. Когда ложбинка приобрела свой первоначальный вид, который портили только тела тварей, я наконец-то деактивировал трезу сна и убедившись, что охотники начали и шевелиться отрубился. Больше суток без сна, после морального и физического истощения, практически пустой в энергетическом плане, я провалился в сон, в какой уже раз полностью доверившись Куколке и Подруге.
        Проснулся я от одуряющего запаха жареного мяса. Что это за мясо и откуда оно взялось, я благоразумно не стал уточнять, меньше знаешь - крепче спишь, а мой желудок выводил такие рулады, что будь рядом кто-нибудь посторонний, он бы в ужасе бежал, да и полный рот слюны отчетливо сигналил, что сейчас я бы и крылана живьем съел. Как оказалось, проспал я больше суток. За это время охотники разделали крылана и его пожёванного братца, а заодно и ободрали тушу михиндры. Все новые трофеи были аккуратно упакованы и разложены по мешкам. Одного взгляда на новый хабар было достаточно, чтобы понять - хрен мы это все вчетвером утащим. Отдельно лежало целых три камня, два были размером как и тот, первый, найденный Круусом в теле предыдущего крылана, только ярко красные, а один, размером с куриное яйцо, отливал насыщенным ультрамарином.
        Только после того, как сытно рыгнув и отвалившись, на заботливо подставленный мне под спину мешок, я заметил, что все остальные мешки стоят как-то не так. Храм заметил мой чуточку удивленный взгляд и потупив глаза заговорил.
        - Серж, это все твои трофеи.
        - Храм, мы же договорились!
        - Нет, Серж. После того как мы тебя вытащили из ловушки, на тебе появился Долг Жизни. Ты отдал его в ту же ночь, да еще и отдарился, отдарился по-королевски. Мы приняли это. В ту же ночь ты спас жизнь Круусу… и мы приняли на себя Долг Крови. Ты принес нам огромную удачу, мы решили помочь тебе всем, чем сможем. И потом удача не оставила нас, два крылана, добытых нами без малейшего труда… ты конечно будешь говорить, что твоей заслуги тут нет и может быть будешь прав, но после той охоты ни у кого из нас не было даже царапины, а так не бывает, поверь. А потом ты опять спас нам жизнь, дважды за одну ночь. Такой Долг Жизни мы никогда не сможем отдать… поэтому мы решили, все наше - твое, наши жизни, тоже твои. - трое охотников опустились на колени и Храм продолжил. - Иномирянин Серж, мы признаем себя твоими должниками по Долгу Крови и Долгу Жизни…
        - Это что, вы обрекаете себя на добровольное рабство?
        - Да.
        - Нет! Я не признаю за вами Долга Жизни. Круус отвлек чудовище на себя, подставил свою жизнь и дал мне возможность убить тварь. В этом нет моей заслуги, даже ребенок смог бы убить крылана со спины, когда он занят другим. Ради спасения ваших жизней, Круус пожертвовал величайшей ценностью этого Мира, вашей ценностью, артефактом Излечения и в этом нет моей заслуги. Тем более, что артефакт теперь практически бесполезен, в нем нет Силы и заработает ли он еще когда-нибудь, я не знаю. Так откуда тогда взялся этот ваш Долг Жизни?! Вы все сделали сами, я только лишь вам помог, в меру своих сил. Шестнадцать дней вы вели меня через Пустоши, учили и оберегали, предупреждали о тварях и магических ловушках - вы отдали и свой Долг Крови. Я сказал! Вы свободны и ничего мне не должны. - охотники переглянулись между собой и Шрам неверюще спросил.
        - Серж, ты это сейчас сказал на полном серьезе? Ты правда так считаешь?!
        - Да, я так считаю и считаю, что так будет правильно. Но, я надеюсь, что вы мне все-таки поможете добраться до материка и как-нибудь там устроиться, а еще лучше будет, если поможете добраться до какой-нибудь магической Академии.
        - Серж, ты всегда можешь на нас рассчитывать, всегда и во всем!
        - Спасибо. Вот только у меня есть один вопрос… А как мы все это потащим-то? - ответом мне был веселый смех трех людей.
        - Придется делать волокуши. - смеясь ответил Храм.
        18 глава
        Пока мои добровольные, а может и не очень, помощники и попутчики, весело и с огоньком готовили волокуши, мне пришлось выдержать еще один очень нелегкий бой. Бой с… с Подругой. Ох, и сколько же интересного и познавательного я о себе наслушался, сколько нового узнал, а все из-за сущей безделицы, из-за нескольких непонятных «объектов биологического происхождения».
        - Серж, ты не понимаешь, эти, так называемые, «камни», они уникальны! Их ДНК абсолютно нейтрально, не спрашивай, что это значит, и как такое может быть, я не знаю! Это как идеальный донорский орган, они подходят любому, не будет никакого отторжения тканей, не будет реакции мозолистого тела, любой организм практически моментально примет любой из этих камней как свою неотъемлемую часть. Но и это еще не все, я попыталась воспроизвести плетение, заключенное в первом камне. Как ты думаешь, что у меня получилось? Ничего! Без камня этого плетения просто не существует, оно распадается еще на стадии создания! Тебе мало?! Хорошо, я почти уверена, что плетение, заключенное в камне, всего лишь часть чего-то более масштабного, чего-то более глобального. Это как один гигантский, многомодульный имплант! А ты так спокойно отдаешь такое сокровище этим дикарям.
        - Подруга, эти, как ты выразилась, «дикари», спасли мне жизнь.
        - А ты, ты сколько раз спасал их жизни?!
        - Да, но я им ее не сохранял. Любой другой на их месте просто перерезал бы мне горло, пока я валялся в отключке, а они этого не сделали, более того, они были готовы добровольно объявить меня своими рабами по Долгу Крови и Жизни! Ты думаешь, что здесь, на этом острове собрались ангелочки, готовые склониться перед любым? Нет! Любой из охотников Пустошей быстрее убьет себя, чем признает себя рабом, а они признали! Для этих разумных слово «Честь» не пустой звук! Так почему ты считаешь, что я должен был наплевать на это, почему я должен был забыть о своей Чести и чего-то от них требовать?! Был договор, все трофеи нашего похода принадлежат им! Я дал свое слово! И что, теперь я должен отказаться от него?! Нет! Никогда! Тебя что-то не устраивает? Хорошо! Но это уже твои проблемы, я всегда поступаю так, как, я считаю нужным. И ни ты, ни Куколка, ни кто-либо еще, этого не изменит! Захотят мужики дать мне долю в трофеях, это будет их решение и примут они его сами, без чей-то подсказки или давления. И всё, на этом тему закрыли!
        К вечеру, мы были полностью готовы к последнему рывку до побережья. Все трофеи и хабар поделены, переложены и увязаны, волокуши готовы, опробованы и загружены и вот тут-то и встал не очень серьёзный, но важный вопрос. А именно, мой внешний вид. Для Пустошей, я в своем армейском комбезе, смотрюсь очень даже ничего, брутально, можно сказать, а вот в качестве мага… Местные маги совсем даже не дураки и если уж судьба заставляет их путешествовать через Пустоши, то и наряд они имеют соответственный и охрана у них более чем серьезная. И если охотники вполне еще могут сойти за остатки отряда сопровождения мага, то мой прикид ну никак не соответствует местным нормам и даже предложенные мужиками элементы одежды погоды тут не делают. Но, делать нечего, приходится мириться с тем, что есть, по крайней мере я не так сильно выделяюсь среди местных. Тем более, что Храм меня клятвенно заверил, что при первом же удобном случае мы приобретем мне, все необходимое и соответствующее моему мнимому статусу.
        На этот раз ночь прошла абсолютно спокойно, хотя мы и подстраховались, дежурив по двое. С утра, короткий перекус, Круус с Шрамом впрягаются в постромки волокуш, Храм уходит шагов на двадцать вперед, в руках у него снаряжённый арбалет, болт которого снабжен острым зубом какой-то местной твари, я прикрываю наших «лошадок» с точно таким же арбалетом в руках и черными клинками на поясе.
        Говорят, хочешь рассмешить Бога - поведай ему свои планы. Храм, по каким-то одному ему ведомым приметам, уверенно заявил, что часа через два после полудня, мы уже будем на окраинах приморского города. Не знаю как там на счет города, но к полудню уже отчетливо чувствовался запах моря и мне даже стало казаться, что я слышу крики чаек. Идти как-то сразу стало легче, свежий морской ветерок, насыщенный йодом, придает нам сил, а близость конечного пункта нашего путешествия, несколько расхолаживает. Мы расслабились и почти моментально за это поплатились. Полдюжины воинов появились буквально из ниоткуда. Действовали они четко и слажено, сразу видно, что далеко не в первый раз они устраивают тут засаду. Работают в парах, один лучник и его прикрывает мечник. Две пару тут же взяли нас с Храмом на прицел, как наиболее опасных, ведь именно у нас в руках уже было оружие, еще одна пара ненавязчиво контролирует Крууса с Шрамом. Прошло еще немного времени и из-за камней появляется еще одна тройка, по повелительному взмаху руки, двое из них сразу же перекрывают нам пути отхода, а сам командир нагло и самоуверенно
подходит к нам.
        - Так-так, и кто же это у нас тут решил лишить барона его законной доли в добыче? А, старый висельник Храм и его цепные собачки… А это что еще за изнеженное создание? Эй, старый хрыч, ты где нашел этого мальчика, да еще и оружие ему доверил? - надо отдать должное выдержке и самообладанию Храма, он только лишь слегка дернул щекой.
        - Шел бы ты своей дорогой, Амос…
        - А то что? А, Храм? Ты меня защекочешь до смерти своей ковырялкой? В общем так, четверть добычи идет в пользу барона, еще четверть в качестве штрафа за попытку утаить, ну а остальное… остальное идет нам, за беспокойство. Свои жалкие жизни, так уж и быть, можете оставить себе.
        - А вот это, Амос, не к нам, а к господину магу. Ты как, готов поспорить с магом, а, ты, баронский жополиз? - Храм явно начал заводиться.
        - Маг? Что-то я тут не вижу мага. Уж не твой-ли сосунок Круус, вдруг стал магом, а Шрам? За попытку обмана и оскорбления, вы все пойдете отсюда голыми! Попробуете дернуться, останетесь здесь навсегда. Ну, что встали, оружие на землю, раздевайтесь и марш отсюда! - охотники обреченно, с какой-то надеждой, посмотрели на меня, как бы спрашивая, что им делать. А я решал нелегкую задачу, еще больше раскрыться, показать свои возможности, или остаться голым и босым, потеряв тем самым любую возможность выбраться в обжитой Мир. Храм все еще продолжал держать на прицеле этого Амоса, Шрам и Круус уже выпутались из постромок, но за мечи хвататься пока не торопились.
        Решение приняли за меня. Не знаю, то ли дрогнула рука у лучника, то ли он подчинился какой-то команде своего командира, но звонко тренькнула тетива и, поблескивая мифриловым наконечником, стрела сорвалась в полет. Причем нацелена она была именно в меня. К счастью, чего-то подобного я и ожидал. Я чужак, меня никто не знает, выгляжу очень молодо, но подозрительно спокоен, чего от меня ждать, никто не знает, а если у меня дрогнет палец и я выстрелю… Выбор жертвы устрашения, более чем очевиден. Понимал это я, понимали охотники, понимали и эти стражники-грабители. Вывод ясен - я лишний. Вот только у меня на этот счет было совсем иное мнение.
        Сколько раз уже было говорено, хочешь убить - убивай и нечего разводить разговоры и глумиться над жертвами. Видать Амос с этой истиной был не знаком, или слишком уж непобедимым и неприкасаемым он себя считал. Предоставленного им времени, мне вполне хватило чтобы напитать энергией созданную трезу паралича. А потом… внешне это, наверное, выглядело так, что я просто отмахнулся от летящей в меня стрелы, на самом же деле, сработал мой амулет силового жгута, который я старательно и тщательно наносил себе на запястья. Стрела, словно по ней ударили молотом, изменила направление полета и спустя мгновение просто рассыпалась в щепки, только наконечник звякнул о какой-то камень далеко в стороне.
        К сожалению, моя неспособность создавать тонкие плетения, сказалась и на трезах, поэтому я и не смог прицепить трезу паралича к каждому бандиту, хотя и Силы, и знаний более чем достаточно. Пришлось бить «по площадям». Один ментальный посыл и в радиусе двадцати метров все замерли, превратившись в статуи. Забавно наблюдать со стороны, как пыжатся и тужатся обычные люди, пытаясь преодолеть силу магического заклятия, вот только мне было совсем не до смеха, ведь вместе с грабителями парализовало и моих спутников. Пришлось мне в быстром темпе оказывать им первую помощь, снимая с них последствия моего магического оперирования. Сначала Шрам, он был ближе всех, потом Круус, а за ним и Храм. Вот только, когда я уже подходил к нашему вожаку, раздался восторженный голос Крууса.
        - Серж, а это ты как, а?! - и я на полном автомате, чтобы не привлекать внимания, по устоявшейся привычке, «отбрехался».
        - Амулет паралича. - и тут же прикусил язык. Амос стоял совсем рядом с Храмом и все прекрасно слышал, и такая тоска появилась в его глазах… Мне не оставалось ничего иного, кроме как выматериться. Что, буквально через десяток секунд, сделал и Храм, вторя Шраму.
        Пока Шрам учил своего сына, вдалбливая в его голову, что никак нельзя отвлекать мага, когда он магичит, хотя, на мой взгляд, парень совершенно ни в чем не виноват, и это мне надо думать, что, когда и при ком я говорю, ко мне подошел Храм.
        - Серж, надолго они так?
        - Полчаса, может чуть больше, может чуть меньше. - хмуро ответил я. Мои слова услышал не только Храм, но и Шрам, и Амос. И если первый только помрачнел, то вот второй, вроде как обрадовался, правда совсем не на долго. Шрам вручил поникшему Круусу нож и махнул головой в сторону живых статуй, при этом добавив:
        - Только хабар не испорти. Медяк, он золотой бережёт. Я не хочу всю жизнь ходить, озираться и оглядываться, да и тебе не советую. Сумел подгадить, сумей за собой и прибрать.
        - Шрам, не ломай парня. Я сам. - остановил его Храм, вынимая тонкий стилет.
        Само-собой, что никуда мы в тот день не дошли и ни до какого города не добрались. Сначала раздевали восемь трупов и укладывали их имущество по мешкам, потом кому-то пришло в голову, что эта теплая компания здесь обосновалась не просто так, да и какой-никакой хабар у них должен быть, Храм даже напомнил, что «медяк золотой бережет» и после непродолжительных поисков мы нашли и мешки неудачливых мытарей, и телегу, и лошадей, а плюс к этому три немаленьких таких мешка с добычей из Пустошей. После этой находки Храм помрачнел, а вот я, наоборот, вздохнул свободнее, особенно после того, как мы вытащили из мешков окровавленную одежду охотников. А на утро мы с Шрамом остались вдвоем. Забрав с собой Крууса, на лошадях, Храм отправился в близкий город, перед этим вывернув все наши карманы. Если судить по замечаниям охотников, то сумма набежала приличная, правда, основной «взнос» сделали кошельки баронских служак. В город Храм отправился сразу с несколькими задачами, во-первых, найти для меня подходящую одежду, а во-вторых, найти судно, которое отвезет нас с грузом до материка. Наша же с Шрамом задача, пока
мужики не вернулись, разобраться с трофеями, решить, что повезем с собой на материк, а что продадим в городе, загрузить телегу и подготовиться к выходу. Задание вроде как не самое сложное, но муторное. Закончили мы только часа через три, и то, только потому так быстро, что свои мешки мы не перебирали. Десять из двенадцати наших баулов в любом случае поедут на материк. Такая же судьба постигла и один из мешков «таможенников», а все остальное пойдет на продажу в городе. В основном это одежда, оружие и экипировка охотников и таможенников-грабителей. В общем, к возвращению Храма с Круусом мы уже все закончили, лагерь свернули, пообедали и были полностью готовы к последнему рывку.
        Уезжали наши засланцы верхом, а вернулись на возке, на приличном таком четырехколесном экипаже, задние колеса раза в два больше передних, салон рассчитан на четверых пассажиров, есть место для кучера и грума. Телегу мы бросили, все наше добро поместилось в экипаже, багажном отделении и на крыше. Круус занял место кучера, а его старшие товарищи примерили на себя роль охранников мага, я расположился в салоне экипажа, со всеми удобствами, наряженный в костюм местного аристократа.
        А чуть больше чем через час, мы уже въезжали в городские ворота. Потом недолгий путь по узким улочках поселения и вот они, первые признаки цивилизации, постоялый двор. Наконец-то я, в первый раз, за более чем три недели нахождения в этом Мире смог по-человечески помыться, тут даже что-то вроде бани было. А потом, намытый до скрипа, расслабленный и довольный, я потягивал холодное и очень неплохое пиво и слушал «инструктаж» Храма. Этого нельзя, туда не ходи и сюда тоже не ходи, того не делай, ни с кем не говори и ни с кем не заводи знакомства, а самое главное, не приведи Боги встретиться с каким-нибудь аристократом или, что еще хуже, с магом. Никаких документов у меня нет, знака, что я маг тоже, а любой одаренный с легкостью сможет определить уровень моей Силы и если он покажется им достаточным, то просто объявить меня своей собственностью. Вот тут-то я и выпал в осадок. Как так, какой собственностью?! Храм слегка смутился и пояснил.
        - Ну, не рабом конечно, а своим учеником. Но, Серж, поверь мне, разница совсем не велика. Мы тебя конечно не оставим, но куда нам против дипломированного мага, сам понимаешь… Ты пойми, наш остров, он как бы ничейный, а значит и разумные тут ничьи. Вот когда поступишь в Академию, получишь знак студента, тогда к тебе уже ни одна сволочь докопаться не сможет, а если попытается, можешь смело вызывать на дуэль и кончать придурка. А еще лучше, если не ты, а тебя вызовут, тогда ты будешь устанавливать правила дуэли. С магами можно будет потребовать дуэль без применения магии, а с зазнавшимися аристократами наоборот, потребовать магической дуэли. И плевать, что маги, в своем большинстве, никогда не держали меч или шпагу в руке, хотя и среди них встречаются очень умелые рубаки, а аристократ и плетение светляка подвесить не может, хотя и тут встречаются исключения. С тобой всегда рядом будет Шрам, слушай его. А мы с Круусом займемся продажей всего что нам не нужно. Насчет места на корабле до герцогства мы уже договорились, отплываем через три дня. Окажемся на материке, там уже будет проще. Есть у меня
какие-никакие знакомцы и должники, выправим бумаги, конечно, придется немного раскошелится, но, поверь, оно того стоит. Тут, в Пелосе, конечно же есть представитель герцога, но у него свои дела с Вилуем, что-то он с бароном мутит, поэтому к нему соваться не стоит. Доберемся до Каркова, это город-порт на побережье материка, оттуда и до столицы герцогства рукой подать, сейчас середина лета, где-то через месяц из Сайены уходит караван в столицу Королевства, с ним обычно и идут все те, кто хочет поступить в Королевскую Академию Магии. Вот и ты к нему пристанешь.
        - А вы?
        - А мы с тобой, в качестве охраны и слуг. Будешь играть роль магически одарённого аристократа. Как, справишься?
        - Храм, поверь, я в своем Мире тоже не быкам хвосты крутил. Бывало и за одним столом с Императорами сиживал, и всяких графов с маркизами по росту строил. Тут можешь быть спокойным, справлюсь и не подвиду. Вы-то как, с ролью прислуги знакомы?
        - Ничего, потерпим. Нам главное до Столицы добраться, тебя в Академию пристроить,
        трофеями и хабаром по-умному распорядиться и можно жизнь заново начинать. Серж, но даже если наши пути и разойдутся, ты знай, мы всегда будем рядом и ты в любой момент можешь на нас рассчитывать.
        Трое суток до нашего отплытия прошли спокойно как-то… однообразно. Я прислушался к словам опытного человека и никуда не высовывался, почти не покидая предоставленные нам комнаты, только лишь чуток себя баловал, каждый вечер навещая баню и в волю парясь. Храм с Круусом все эти дни носились как угорелые, что-то закупаю, что-то продавая. Трофеи с грабителей им удалось пристроить сразу и все, с материка прибыла команда наемников и экипировка, приспособленная для здешних условий, им очень пригодилась. Ушла и небольшая часть с наших охотничьих трофеев, в основном то, что было востребовано именно на острове, мелкие зубы и когти тварей. Так что, количество мешков и баулов у нас заметно сократилось. Единственная часть наших трофеев, что даже не распаковывалась, это мешки со всем тем, что охотники взяли с трупа михиндры, а так, даже пару шкур крыланов, тех что поменьше, продали и почти весь хабар, что баронские вояки награбили с других охотников. Но и мы без навара не остались, при более тщательном изучении нежданных трофеев, Шрам обнаружил еще один камень, маленький, чуть больше горошины и ярко-зеленого
цвета. По словам Храма, цена только одного этого камня перекрывает цену всего того, что мы уже продали раза в два и это если продавать его здесь, на острове, а если в герцогстве, то цена еще вырастет, а если довести его до столицы Королевства, то она поднимется, как минимум, еще вдвое.
        А рано утром, еще в сумерках, четвертого дня нашего пребывания в Пелосе, я опять занял свое место в экипаже, мужики сноровисто загрузили все наши баулы, и мы отправились в порт.
        «Океанский лайнер» на котором нам предстояло провести двое суток и пересечь пролив, отделяющий остров тварей от материка, представлял собой самую натуральную баржу на «мускульном ходу». По сорок весел с каждого борта и две невысокие мачты с грязными парусами, вот и все ее движители. Плоская палуба, сорок на двадцать пять метров, была поделена на несколько «секторов», один для лошадей, второй для телег, возков, карет и прочей колесной техники, небольшая надстройка предназначалась для благородных, все остальные совершали «морской круиз» прямо на палубе, устраиваясь кто как может. Был на этой барже и трюм, сейчас девственно чистый, основной поток грузов шел на остров, а не с него, поэтому капитан охотно взял пассажиров и их груз. Помимо нас четверых, с экипажем и шестеркой лошадей, до материка добиралась пара купцов, занимающихся оптовой поставкой продуктов, металлов и всякой всячины на остров, и какая-то мутная компания из шести человек, сопровождавшая три телеги забитых какими-то мешками. Посмотрев на них, Храм сказал, что это люди барона, везут в Карков его добро на продажу. Эта шестерка поначалу
еще периодически поглядывала на нас, а особенно на наши мешки, но что-либо предпринять не рискнула, Храм с Шрамом выглядели очень уж внушительно, да и Круус от своего папаши не так уж далеко ушел. Ну, а когда еще и я, сперва выплыл в своем наряде, а потом еще и зажег, над выделенным нам участком палубы, светляк, то и вовсе потеряли к нам всякий интерес. Силу и воинское мастерство тут уважают, а магию еще и явно опасаются.
        К причалу города-порта Каркова, мы подошли ближе к полудню. Я немного мандражировал, опасаясь досмотра и проверки документов, но ничего такого не было. Только еще на рейде, судно посетил какой-то бледный человек, представившийся таможенным чиновников, о чем-то переговорил с капитаном, бросил безразличный взгляд на купцов, пробежался брезгливым взглядом по людям барона-разбойника, окинул взглядом наш экипаж, отвесил мне вполне учтивый поклон и отбыл восвояси.
        С борта баржи мы сошли первыми. Круус привычно занял место на козлах, Храм с Шрамом взметнулись в седла и мы, не задерживаясь ни минуты рванули в сторону городских ворот. Как пояснил Храм, будет лучше переночевать на постоялом дворе, подальше от города, а утором, по холодку, уже двигаться в столицу герцогства.
        Дорога до Сайены ничем мне не запомнилась, похоже, что лимит на приключения, по крайней мере на какое-то время, я исчерпал еще на острове. К моему удивлению, сама дорога оказалась очень качественной, широкая, построенная по всем правилам, с кюветами и верстовыми столбами, гранитные плиты практически без стыков, нет ям и колеи. Пару раз, когда никого не было поблизости, я пересаживался из экипажа в седло и уже так ехал какое-то время. Переночевали, как и предлагал Храм, на постоялом дворе, а с рассветом двинулись дальше, чтобы успеть добраться до Сайены засветло. За окном моего экипажа проносились возделанные поля, чистенькие и аккуратные рощицы, игрушечные деревеньки, встречные крестьяне «ломали шапки» и кланялись, но не подобострастно, а степенно, выказывая уважение и не более. Если честно, то все увиденное мне нравилось, тихая, спокойная и сытая жизнь, сразу видно, местный герцог совсем не самодур и заботится о своих подданных. Круус, так же, как и я, постоянно вертел головой, поражаясь сытой и безопасной жизни, да и Храм с Шрамом сильно не напрягались и не хватались за рукояти мечей, а просто
наслаждались скачкой, умиротворением и, в первую очередь, безопасностью.
        Столица герцогства и по совместительству родовой лен герцогов ла Сайен, встретила нас гостеприимно распахнутыми воротами и… огромными толпами народа, а может быть это мне так только кажется, после явного немноголюдья острова. Почти часовое блужданье по городу, вывело нас к гостинице. Да-да, именно к гостинице, а не к трактиру, таверне или корчме. Монументальное четырехэтажное здание, широкий парадный вход и швейцар на входе. Стоило моему экипажу остановиться перед парадным крыльцом, как, прямо из ниоткуда, появилась толпа молодых парней в униформе, которые профессионально расхватали наш багаж и чуть-ли не на руках занесли нас в прохладный вестибюль. Важный, как сам Император, швейцар отворил передо мной двери, склонившись в глубоком поклоне. Я же, решил до конца играть роль богатого аристократа, раз Храм привел нас именно сюда, то вот пусть сам и разруливает. Ох, чую, что по нашему бюджету тут будет нанесен неповторимый урон. Однако, охотник отнёсся ко всему происходящему вполне спокойно, короткий разговор с местным «менеджером», пухлый кошелек, издав мелодичный звон перекочевал из его руки,
куда-то за стойку и вот уже, та же толпа народа несет нас на своих плечах, сначала по мраморной лестнице, а потом по широкому коридору в наши апартаменты. Просторные комнаты, вычурная мебель, широкие окна, огромная кровать в спальне, с мягчайшей периной и… ночной горшок, который разрушил все очарование. Видать, что-то такое проскочила на моем лице, раз сопровождающий всю эту ораву носильщиков «менеджер» удивленно застыл, видя мою реакцию и, скорее всего, брезгливое выражение лица. Уж и не знаю, за кого он меня принял, но его мордуленция приобрела такое возвышенное и в то же время угодливое выражение, что мне захотелось в нее плюнуть, а потом еще и приласкать кулаком, или в обратном порядке. Горсть серебра рассосалась в карманах носильщиков, которые, в свою очередь, буквально растворились в воздухе, вместе со своим начальником. Все наши пожитки оказались аккуратно сложены в небольшой кладовке, как по мановению волшебной палочки, на столе появилось вино, закуски и большая ваза с фруктами, а вместе с ней парочка миловидных девиц, готовых услужить любым потребным способом. Впрочем, эти «сотрудницы
широкого профиля» исчезли так же быстро, как и все остальные, повинуясь жесту Храма.
        - Храм, ты куда нас привел?! - зашипел я.
        - А что не так, Серж? Это самая лучшая гостиница города! Тут даже Король со своей свитой не брезгует останавливаться.
        - А ты подумал, сколько все это, - я повел вокруг руками, - будет нам стоить?
        - Серж, ты чего-то не понимаешь…
        - Я не понимаю?! Это ты не понимаешь! Кто-то, помнится, собирался прикупить себе домик, а лучше деревеньку, жениться и начать новую жизнь…
        - Серж, даже если мы надумаем купить все это, то и тогда почти не почувствуем убыли денег. Да мы весь этот город купить можем! Только за то, что мы продали в Пелосе, мы получили почти двадцать тысяч золотых, а это много, очень много. Сутки отдыха в этой гостинице, нам обходятся в десять золотых, я снял эти комнаты на целый месяц. В любой таверне, сутки постоя с едой, вином и девками, обошлись бы нам в пару серебрух. Дворянское поместье, без права на титул, стоит от десятка тысяч, до двадцати тысяч золотых, с титулом, от пятидесяти тысяч. У нас в мешках, почти пять тысяч штук чешуек с михиндры, каждая такая стоит почти сотню золотых и это, не считая всего остального, шкур, когтей, внутренних органов и камней. - я слегка подзавис от таких сумм, а потом пробурчал.
        - За такие деньги могли бы и канализацией озаботиться, а не подставлять ночные горшки.
        - А что такое канализация? - почти в унисон спросили мои попутчики.
        - А не берите в голову, это я так просто, бурчу. А сколько стоит обучение в Академии?
        - Первый год - тысячу золотых, второй, две и так по нарастающей. Всего обучение длится пять лет. Королевская Академия Магии, предоставляет своим студентам, жилье, питание учебные материалы и услуги магического полигона. - как по писаному сообщил Шрам.
        - А ты откуда это знаешь? - поинтересовался я.
        - Так это все знают. Каждый год об этом кричат на всех углах, зазывая богатых и одаренных.
        - Значит, тем, у кого нет таких денег, в Академии делать нечего? - удивился я.
        - Почему, нечего. Для тех у кого нет денег, но есть Сила, предлагают заключить контракт. Обучение, проживание и питание, бесплатно, но потом двадцать лет работы там, куда пошлют, а посылают, в основном, в армию или на границу.
        - Ясно, совсем не дешёвое удовольствие, учиться в Королевской Академии. Значит мне где-то надо найти за месяц, почти полсотни тысяч золотых! - схватился я за голову.
        - Зачем? - не понял Храм.
        - Как это «зачем»? Я не собираюсь гробить два десятка лет своей жизни на «благо» Королевства!
        - Серж, ты уже сейчас, один из самых богатых людей Королевства. Я же тебе говорю, денег у нас, не просто много, а бессовестно много!
        - Храм, это у вас много. Или ты забыл, про наш договор, все трофеи ваши.
        - Ну уж нет, Серж. Все трофеи твои! Нам еще пожить хочется. Да стоит нам только засветить такие деньжищи, и мы проживем ровно столько, сколько потребуется чтобы их у нас забрать. Кто мы такие для любого аристократа? Никто! Воры и грабители. Так что, все трофеи твои, а ты нам, так, за службу, будешь выделять по не многу, на домик, на деревеньку, на жизнь. В общем так, Серж, мы тут поговорили, между собой, и решили. Весь навар делим почестному, на три части, треть твоя, треть моя, треть Шрама с Круусом. Так будет правильно и по чести. - спокойно ответил мне Храм. - И еще, все камни твои. Ты маг, тебе нужно, а для нас это только лишние проблемы. На острове мы бы их просто продали за гроши, как и все остальное. Хватило бы на пару лет спокойной и безбедной жизни. Здесь же, мы можем прожить, купаясь в роскоши всю оставшуюся жизнь, а еще и нашим детям, и внукам останется, а можем не дотянуть и до завтра. Так что, не спорь, ты аристократ и тут тоже долго просто так сидеть не станешь, и мне, почему-то кажется, что с тобой мы не только сохраним все эти деньги, да и жизни тоже, но еще и приумножим их. Так
что, Ваша Милость, какие будут распоряжения? - и вся троица склонилась в почтительном поклоне, хотя при этом в их глазах, ну никакой почтительности не было, а вот чертики, так и бегали.
        - Ну вы, блин, и махинаторы! Решили все стрелки на меня перевести. Какие будут распоряжения?
        Хорошо же, вот вам первое задание. За оставшееся время до отъезда в столицу, мне нужен лен и титул не меньше чем барона. Вперед, действуйте.
        - Барона?! - ошарашено спросил Шрам, - Так это же к герцогу придется идти! Ну, виконт, или баронет…
        - Барон, Шрам, барон и скажите спасибо, что не граф или маркиз. Привык я, понимаешь-ли, к баронскому титулу, нравится он мне.
        - Ясно, Ваша Милость, будем работать. - браво и весело ответил Храм.
        В последнее время я начал замечать, что охотники меняются, меняются не внешне, а эмоционально, они начали улыбаться и теперь это именно улыбки, а не оскал, стали реже хвататься за рукояти мечей и стараются сгладить иногда возникающие шероховатости в общении с другими разумными, стали больше шутить и вообще, климат материка на них как-то благотворно влияет. Храм вроде бы говорил, что на материке и дышится лучше, и вообще, как-то легче. Надо бы озадачить этим феноменом Подругу, пусть проведет сравнительный анализ. Только я задумался над этим вопросом, как в голове раздался ехидный смешок.
        - Что, как только какие непонятки, так сразу к Подруге, а как мне что-то надо, так, «это твои проблемы». Ладно, нечего тут анализировать. Примерно в сорока километрах от побережья материка, по дну моря пролегает подводный кряж, он является продолжением шельфа острова и служит как бы границей. Есть у меня подозрение, что этот кряж опоясывает остров полностью. Так вот, в пределах этого подводного горного хребта сила тяжести на восемь процентов больше, чем на материке, да и состав атмосферы немного иной, в основном отличия в долях процента, ну кислорода чуть меньше, азота, чуток побольше инертных газов. Но это вполне объяснимо, в отличии от острова, и материка, атмосфера подвижна и постоянно перемешивается. Кстати, если странный выверт гравитации на острове я объяснить не могу, то вот с атмосферой, все более-менее понятно, если вспомнить, как мы сюда попали. Скорее всего такая вот «пространственная щель» тут совсем не одна. Если бы у меня была возможность провести полномасштабные исследования острова и его обитателей, то я бы могла смоделировать условия того Мира, откуда здесь взялись эти милые
зверушки и сам остров.
        - Ага и для этого я должен был бы облазить весь остров и при этом умудриться остаться в живых?
        - Это, само собой. Жаль, что это в принципе невозможно, хотя другие-то как-то там выживают, причем не имея за своей спиной магических возможностей, продвинутого пси-комплекса, нейросети и техно-магического ИскИна с его пространственным карманом, кучей оборудования высокоразвитой цивилизации и многого-многого другого.
        - Даже и не думай! Вот если Карта не заработает, или не будет другого выхода, как только попытаться покинуть этот Мир также, как я здесь и оказался, и, если вообще, вдруг возникнет такая необходимость, вот тогда, может быть, я и вернусь на этот остров. - посчитав, что на этом тема закрыта, я занялся своими делами, попросту отправился спать, на завтра у меня было запланировано знакомство с городом, его возможностями и обитателями.
        Почти неделю я бродил, в сопровождении Крууса, по городу и чем больше я с ним знакомился, тем больше он мне нравился, большой, чистый и светлый, весь какой-то… воздушный, нет этой, присущей средневековью, монументальности и массивности, окна - это окна, а не бойницы, двери, так значит двери, а не узкий и низкий вход, заставляющий всех склоняться и протискиваться, давая обороняющимся шанс укоротить
        незваного гостя на голову. Очень много парков, скверов и совершенно нет глухих заборов, в основном кованые решётки, выглядящие как произведения искусства. Даже рынок, это не привычный «базар», где все стараются друг дружку перекричать и обмануть, а скорее супермаркет, где товары можно пощупать, проверить и спокойно, за чашечкой чего-нибудь освежающего, обсудить покупку, ее цену и объем. Товаров на рынке, огромное множество и разнообразие, да и цены более чем демократичные, но… все товары самые обычные, оружие и броня, хотя и прекрасного качества, но стальные, никакого мифрила, никаких магических наворотов, одежда из кожи, то же самое, из кожи тварей острова ничего нет, от слова «совсем». Я попытался пару раз поинтересоваться у торговцев, с чем это связано, но такой испуг заметил в их глазах, что поспешил удалиться. Стража и на рынке, и на улицах города есть и ее немало, но она не навязчива и почти незаметна, хотя, я уверен, случись что и она тут же окажется на месте. В общем, какая-то идиллия, прям, но со своими секретами и тайнами.
        Пока мы с Круусом бродили по городу, его старших товарищей почти и не видели, так, пару раз забегал кто-нибудь из них в гостиницу, интересовался у меня какой-нибудь мелочью, интересовался у Крууса как у нас дела и опять исчезал. Крутят-мутят что-то старые охотники, ну и ладно, это их дело, главное, чтобы меня не подставили, хотя между нами вроде как и нет ничего общего, охранники они и есть охранники. Вот и сегодня, мы только-только вернулись из города, перед этим поужинав в каком-то трактире и я завалился на кровать, обмозговать сегодняшний день, а что обдумать было, сегодня я, совершенно случайно, нашел магическую лавку. Вот это событие я и собирался обдумать. Казалось бы, что тут такого из ряда вон выходящего, магическая лавка в магическом Мире? Ан-нет, есть что обдумывать! Артефактов и артефакторов-то в этом Мире нет, так что могут продавать в таких лавках? Вот то-то и оно, оказывается есть что. То, что я искал у торговцев на рынке, я нашел совершенно в другом месте. Оружие из когтей и зубов островных тварей, одежду из их кожи, болты для арбалетов и стрелы для луков. Ассортимент не очень
богатый, зато цены… Мифриловый кинжал, почти три тысячи золотых, кожаная броня с вставками из мифрила, больше десяти тысяч и все в таком роде, но что меня поразило больше всего, это с десяток браслетов, кулонов, застежек, колец и прочей бижутерии с невзрачными, почти микроскопическими камнями. Вот тут цены начинались уже от полусотни тысяч золотом и сразу было видно, что торговаться бесполезно. Каждый из этих «артефактов» был снабжен подробнейшим описанием его магических свойств. Девяносто процентов всех украшений увеличивали личный резерв магической энергии мага, а вот насколько, этого никто не знал. Подруга почти схода распознала плетение, содержащееся в этих камнях, обозвав его «модулем Гер» и заявив, что этот модуль собирает рассеянную вокруг энергию, но его КПД очень мал. А вот пара браслетов меня заинтересовала. Если верить описанию, то они должны использоваться именно в паре и защищают своего владельца от «магических атак». Что имели в виду те, кто составлял это описание я не понял и поинтересовался у продавца. Из его немного путаного объяснения, я понял, что по идее, эти браслеты должны
сделать их владельца невосприимчивым к ментальным атакам тварей с острова. На практике никто этого не проверял, простым охотникам такие девайсы не по карману, да и рассчитаны они на магов, а таковых среди жителей острова, почему-то, не наблюдается. Ни Подруга, ни подключившаяся к ней Куколка, ничего особенного в этих браслетах не нашли, вообще ничего, изящные безделушки и не более, даже камни в них были какие-то совсем другие, точнее обычные маленькие кристаллы рубина, причем не самого лучшего качества. И хотя продавец меня долго уверял, что весь выставленный в его лавке товар изготовлен магами из соответствующей Гильдии герцогства, у меня зародились сомнения. По-моему, кто-то очень хитрый решил нажиться на «артефактном голоде». Предположим, что какой-нибудь маг и купит эти браслеты, но они предназначены для защиты от тварей, а значит в повседневной жизни практически бесполезны. А на острове, любой маг - это деликатес для обитающих там существ и помимо ментальных способностей, все они обладают еще и впечатляющим количеством когтей и зубов, а некоторые и еще кое-чем. Так что, маг, понадеявшийся на
имеющуюся у него «защиту», имеет все шансы уже никогда не вернуться с острова и уж тем более не сможет предъявить продавцу какие-либо претензии. Вот после этого у меня пропал какой-либо интерес к выставленным на продажу товарам. Зато очень заинтересовала «доска объявлений». Оказывается, маги герцогства и Сайены, оставляют здесь предложения своих услуг и цены на них, то же самое делают и те, кто нуждается в услугах магов, выставляя свои пожелания и желаемую цену. Надо ли уточнять, что цены одних и других, очень сильно разнятся, бывает и на порядок. Так, например, маг Земли хочет за свою работу по рытью колодца, получить двадцать золотых, а мне попалось пару объявлений, где за ту же самую работы готовы заплатить, максимум, пять. Или надо восстановить в какой-то деревне сад, пострадавший от нашествия местных вредителей, садовод готов отдать полсотни золотых, а маги Природы меньше чем за три сотни работать не хотят. Всего таких вот объявлений на этой «доске» я насчитал больше трехсот. Вот тут-то и выяснилась причина, почему эта лавка все еще работает и не разорилась. Хозяин лавки, он же по
совместительству и продавец, имеет с каждого заключенного с его помощью контракта на работы свой процент, да еще и за размещение объявления снимает свою денежку. Ловко придумано, деньги из воздуха.
        В общем я как раз обдумывал вариант, что если очень уж прижмет, то я только на объемах таких вот заказов могу жить в этом Мире припеваючи, когда в номер ввалились старики-охотники и мне сразу стало не до валяния на кровати. Мужики попытались с ходу вывалить на меня целый вал информации, причем, обо всем сразу. И о герцоге, и о предлагаемых на продажу ленах, и о магической гильдии, и о караване с абитуриентами в магическую Академию, и о ценах на наши трофеи, которые оказывается резко скакнули вверх, и о нескольких очень выгодных предложениях им лично, на сопровождение того или иного лица на остров и еще море всего разного. Пришлось чуток их притормозить и начать выяснять все по порядку.
        Во-первых, все что касалось студенческого каравана и самой Академии, ведь те сведения, которыми располагали Шрам и Храм изначально, были, как бы это сказать, поверхностными и далеко неполными. Это касалось всего, и стоимости обучения, и условий проживания, и даже самого поступления. Да и с караваном все обстоит, оказывается, не так гладко. Место в этом караване, надо покупать заранее, а перед этим пройти в местном отделении Магической Гильдии Королевства, которым и является Гильдия герцогства, своеобразную аттестацию и если маги Гильдии признают меня достойным обучения, то только после этого можно будет озаботиться и местом в караване. Ну, мужики не разу не маги, поэтому им простительно не знать таких мелочей, сугубо специфических, они-то оперировали знаниями, что находятся в «свободном доступе». Самое неприятное, во всей этой истории, что формирование каравана заканчивается уже через неделю, потом неделя на сборы и все, отправление, а ведь надо еще договориться с магами и сдать им экзамен. Следующим вопросом, с которым надо было разобраться, стало приобретение лена и получение титула. Тут мужики
постарались на славу и предложили мне, на выбор, сразу семь вариантов. Три из которых я сразу же отмел, хотя они и выглядели вполне подходящими и привлекательными, как по затратам, так и по открывающимся возможностям, и по ожидаемому доходу в последствии. Вот только все они были связаны с женитьбой, а жениться по расчету я не собираюсь. Потом, разобравшись еще с одним предложением, я и его отмел, полный, да еще и подтверждённый магической клятвой, вассалитет меня категорически не устраивает. Чуть-чуть поразмыслив, отмел и еще один вариант, самый дорогой и самый хлопотный. На землях предлагаемого лена находится довольно крупный город, и вместе с титулом барона я получал бы еще и звание бургграфа, а это значит вешать себе на шею целый город и кучу разумных. Свалить эту обузу еще на кого-нибудь не получилось бы, а значит, нет, не подходит. Осталось всего два предложения, особо друг от дружки не отличающихся. Оба предложенных лена были малоосвоенные, и почти не населены, оба недалеко от границ герцогства, разве что с разных сторон, один на юге и граничит с Курымской Империей, откуда частенько налетают
разбойники и людоловы. Второй лен лежит далеко на севере и почти треть его, это отроги гор. Соседи и там не сахар, дикие горцы, с которыми Королевство вот уже не один десяток лет воюет, но безрезультатно. Скалы почти непроходимы, а горцы чувствуют себя там в полной безопасности, уничтожив уже пара королевских армий. Но вместе с этим леном идет и небольшой бонус, дом в столице Королевства. Что за дом я не знаю, да и неважно это, если что снесу и новый построю, хотя, скорее всего в любом случае снесу. Вот я и определился. За этот лен просят всего сорок тысяч золотых, деньги вполне для нас подъемные, да и Храм с Шрамом мой выбор одобрили. С предложениями побывать еще раз на острове мы и заморачиваться не стали, если надо будет, то мы и сами туда наведаться можем и для этого совсем ненужно наниматься к кому-то за гроши. Поговорили и о трофеях, но решили пока не торопиться и придержать самое ценное для продажи в столице, а вот с хабаром от корпорантов и большей частью трофеев с крыланов, решили расстаться. Вырученные деньги разместить в местном банке, таскать с собой такую кучу золота посчитали лишним,
пачка бумаг в этом отношении намного удобнее. Магически обработанная бумага не горит, не изнашивается, подделать ее практически невозможно, а при ее утере, никто кроме нас воспользоваться деньгами не сможет, а восстановить бумаги можно будет в любом отделении банка, или вернуться в Сайену, что предпочтительней.
        На завтра мы запланировали мое посещение магической Гильдии. Если получится, то сразу пройду аттестацию, а если нет, то договорюсь когда это можно будет сделать. Храм то же самое должен будет сделать и с караваном, места купить, пока я не получу направление от Гильдии, не получится, но оформить своеобразную бронь, отметив, сколько разумных планирует поехать, сколько будет лошадей и повозок. Глава каравана за такую услугу берет определенную сумму, и она не возвращается, независимо от того, почему поездка не состоялась, как говорится это риски того, кто бронь оформляет. Каждый крутится и зарабатывает как может, а мы, в случае чего, от пары десятков золотых сильно не обеднеем.
        Порешать сразу все дела в магической Гильдии у меня не вышло. Молодая магичка, выполняющая функции секретаря, пояснила, что «господа маги очень заняты», меня попросили оставить свои координаты и сообщили, что меня «известят о времени о времени и месте проведения аттестации». Правда та же девушка, заметив мою скривившуюся физиономию, поспешила успокоить и сказала, что в последнее время желающих присоединиться к каравану стало намного меньше, поэтому еще до его отправления меня обязательно пригласят на «собеседование». Ну хоть и на том спасибо. Немного расстроенный, я вышел из здания Гильдии и сразу же попал в цепкие руки Храма, который, оказывается, уже почти час дожидается меня тут вместе с Круусом.
        Храм мне показался несколько взвинченным, он явно нервничал.
        - Храм, что случилось?
        - Не знаю, но через два часа после полудня у тебя назначена аудиенция у герцога.
        - Это как-то связано с моим желанием приобрести лен и титул, или с… моим происхождением?
        - Не имею ни малейшего понятия. Мы с Шрамом, как вчера и порешали, с самого утра направились в канцелярию герцога, чтобы подать от твоего имени прошения о признании тебя бароном ла Блут-Адер. Приготовили задаток, ну и мелкие подарки чиновникам, чтобы не затягивали решение вопроса. Так как посетителей и просителей в канцелярии было немало, нам пришлось подождать. А вот когда подошла наша очередь, началось что-то непонятное. Сначала все вроде было как обычно. Я передал прошение от твоего имени, вместе с ним кошелек с десятком золотых, для чиновника низшей ступени, что принимает прошения, это очень приличная сумма, поверь, я знаю. Аристократы в таких случаях ограничиваются десятком серебрянных, а простой люд, может и лукошко яиц принести, или там связку каких-нибудь шкурок. Так что, я рассчитывал, что наше дело никто откладывать не будет. Поначалу все шло как должно было, чиновник заглянул в кошель, у него чуть глаза из орбит не вылезли, сразу стал таким вежливым-вежливым, аж до приторности. Потом очень внимательно прочитал наше прошение, сверился с какими-то своими бумагами и попросив подождать пару
минут, в отдельном помещении, куда-то свалил. Вернулся он только через полчаса, да еще и не один, с ним был какой-то вельможа, весь из себя такой… вот только глаза у него совершенно не живые, как и тварей с острова, пустые, но при этом кажется, что они твою душу на изнанку выворачивают. Он поговорил с нами минут пять, уточнил кого мы представляем и передал приглашение от герцога. Серж, ты не поверишь, я по запарке сунул ему в руку пару мелких серебрушек, а он их взял, как какой-то рядовой письмоводитель. Вот я теперь и не знаю что делать. То ли плюнуть на все и бежать из герцогства, то ли рискнуть и пойти на эту аудиенцию.
        - Ага. Этот вельможа спрашивал вас кто я такой, откуда и где взял деньги?
        - Да, но как-то так… мимоходом. Мы отвечали, как и договорились, что ты прибыл с острова, считаешь себя незаконнорождённым сыном дворянином, а деньги заработал охотой на тварей. Но мне кажется, что он нас и не слушал вовсе, а думал о чем-то своем.
        - Ясно. Нет, бежать мы не станем, наоборот, пойдем на эту аудиенцию. Вы с Шрамом будете меня сопровождать. Деньги у вас есть, а вот времени мало. Поэтому слушай внимательно. Сейчас вы бегом мчитесь на рынок. Ваша задача, купить себе одежду не хуже чем у меня, доспехи, не важно какие, лишь бы на вид дорогие и красивые, мечи оставьте свои, вы с острова и они будут вполне в тему.
        - А это еще зачем?!
        - Храм, такие разумные как герцог, в первую очередь встречают по одежке. Вы мои люди, а значит не должны выглядеть как дикари. Ясно?
        - Да… наверное.
        - Теперь на счет того вельможи. Есть у меня подозрения, что он маг и не простой, а маг Разума. Поэтому он ваши ответы и не слушал, а прислушивался к вашим эмоциям, к вашим мыслям. Такого мага практически невозможно обмануть, если не знаешь как. Поэтому, когда мы придем в резиденцию герцога, вас скорее всего вместе со мной не пустят, а предложат где-нибудь меня подождать. Так вот, пока вы будете меня дожидаться, вы ни в коем случае не должны думать о прыгунах, вы не должны думать о их когтях и зубах, даже не вспоминать, для чего их можно применить и как с их помощью охотиться на других тварей, не должны вспоминать как охотиться на этих самых прыгунов, как они выглядят, какие у них повадки.
        Вообще, ничего, что с ними связано. Ты меня понял? Повтори.
        - В замке герцога мы не должны думать о прыгунах и обо всем, что с ними связано. А почему, Серж?!
        - Так надо, Храм, поверь мне, так надо. Запомни, не думать о прыгунах! А теперь на рынок и побыстрее, денег не жалеть. Я с Круусом в гостиницу, буду вас там ждать через час после полудня. Времени у вас осталось не так уж и много, так что, поторопитесь.
        А меньше чем через три часа жители Сайены стали свидетелями, как со двора самой дорогой и престижной гостиницы города и всего герцогства выметнулись три всадника на великолепных конях. Потом, некоторые знатоки, даже утверждали, что это были не совсем, а точнее совсем не кони, а редкая разновидность тварей с острова, единственный ее вид, который хоть и с огромным трудом, но поддается одомашниванию, и получил в узких рядах знатоков название «лидийский жеребец». Вы конечно же уже догадались, кто такие были эти всадники. Храм с Шарпом на все сто процентов выполнили мои распоряжения и теперь мало чем, внешне, отличались от меня. Вот только броню или доспехи они покупать не стали, а ограничились костюмами из черного бархата с вышивкой серебряной нитью. Смотрелись мы все трое, по-аристократически строго, но в то же время и вызывающе. Как я и предполагал, в резиденции герцога моих спутников сразу же отделили от меня, предложив им дожидаться своего «господина» в специально отведенном для этого помещении. Меня же, пара подобострастных лакеев повели в совершенно другое крыло герцогского замка.
        Незаметно подошло время назначенной аудиенции, но меня никто так и не приглашал. Нейросеть исправно отсчитывала минуты и только спустя час, после истечения времени назначенной встречи, отворились высокие двери и еще один лакей предложил мне проследовать в Малый Кабинет, где меня дожидается Его Сиятельство, герцог Шарль ла Сайен.
        Малый кабинет оказался поистине малым. Помещение, метров сорока, с небольшим камином в углу, стены обшиты темным деревом и украшены в охотничьем стиле с перекрещенными клинками самых разных форм и назначения. Высокие стрельчатые окна дают достаточно света, чтобы можно было разглядеть не только обстановку, но хозяина этого помещения. Сам герцог восседал, иначе и не скажешь, на жестком стуле с высокой спинкой. Если описывать этого человека, то ему подойдет одно слово - монументальный. Мощный старик, давно уже переваливший за семь десятков, густые длинные, покрытые сединой волосы, такая же седая аккуратная бородка и усы. Живые, чуть с хитринкой карие глаза, смотрели на меня с нескрываемым интересом, но в них нет-нет, да и проскальзывала сталь. С боку и чуть за спиной стоял, разодетый словно павлин, вельможа с блеклыми, серо-голубыми глазами на бледном лице. Коротко поклонившись, я замер в ожидании начала разговора.
        - Ну, что скажете, граф? - обратился герцог к своему напарнику, делая вид, что меня тут нет.
        - Маг, однозначно маг. Скорее всего недавно инициированный. два источника развиты не симметрично, а третьего вообще нет. Наиболее развит головной источник, что может говорить о том, что этому человеку приходилось очень много думать и решать сложные задачи, что выглядит несколько странно, учитывая его возраст. Сердечный источник тоже хорошо развит, но практически не задействован. Это говорит об отменном здоровье. Среди каналов Силы отчетливо прослеживаются нити Воздуха, Огня и Земли.
        - Значит все же, маг?
        - Да и не из слабых. Его бы немного подучить, синхронизировать развитие его источников, пробудить третий и будет очень сильный маг уровня архимага, да еще и универсал. И еще, Ваше Сиятельство, я почти час потратил на разговоры с его поверенными, но так больше и не смог их прочесть. Не знаю, что он с ними сделал, но я смог разглядеть только каких-то чудовищ.
        - А он сам?
        - Абсолютно нечитаем, сплошная белая завеса. - при этих словах щеголя я непроизвольно улыбнулся. Еще бы, едва я зашел в кабинет, как Подруга меня тут же предупредила о ментальной атаке, правда ее мощность, после тварей острова, совсем не впечатляла, третий, максимум четвертый уровень. Я даже не стал отдавать Подруге распоряжение на ответный удар, ограничившись полной блокировкой.
        - Так он еще и ментальный маг?!
        - Нет, Ваше Сиятельство, просто какая-то врожденная защита. Надо будет получше приглядеться к другим иномирянам. Возможно, что для инициации им нужен какой-то толчок… - эти двое рассматривали и обсуждали меня как какую-то зверушку и я начал потихоньку закипать. Поэтому слова герцога, обращённые уже ко мне, оказались немного неожиданными.
        - Представьтесь, сударь, я хочу знать кто вы.
        - Вы уверены, Ваше Сиятельство, что вы и правда хотите знать кто я, и не удовлетворитесь тем, что будете знать, кем я стал в вашем Мире? - несколько вызывающе ответил я.
        - Смотрите-ка, граф, а мальчик-то с гонором. Да, сударь, уверен.
        - Хорошо. Я герцог де Арн, маркиз Брэган, граф Д’Эрт, барон де Сангре и что-то там еще, всего и не упомню. Вы удовлетворены?
        - И как же вы умудрились, в столь юном возрасте обзавестись всеми этими титулами? - с нескрываемым сарказмом и даже ехидством, поинтересовался герцог.
        - Внешность очень часто бывает обманчивой… молодой человек. - не знаю почему, но герцог мне поверил, это было видно по тому, как вытянулось его лицо, как участилось его дыхание, а ссохшиеся руки сжали подлокотники его стула, слегка приподнимая, все еще мощное, но уже порядком усохшее, тело.
        - Ваши маги научились возвращать молодость?!
        - Ну, наши маги многое что умеют, даже мертвых с Того Света возвращают.
        - Но вы… не маг…
        - Нет, я не маг Жизни. Увы…
        - Ваше прошение на признание вас бароном ла Блут-Адер я удовлетворил. Окажите честь, барон, отобедайте со мной. Не стану скрывать, вы меня очень сильно заинтересовали. Я хотел бы побольше узнать о вас, о вашем Мире, о ваших магах и магии. Надеюсь вы оцените мое гостеприимство и утолите мое любопытство?
        - Почту за честь, Ваше Сиятельство. К сожалению, я не смогу долго наслаждаться вашим гостеприимством, я планировал отправиться с караваном в столицу Королевства и, если получится, поступить на обучение в Королевскую Академию Магии, а для этого надо пройти испытание в вашей магической Гильдии.
        - Ну, с этой проблемой я вам помогу, дорогой барон, граф ла Монд, мой друг и по совместительству глава нашей Гильдии магов, он оформит все бумаги, а до отправления каравана еще не меньше недели, у нас будет достаточно времени чтобы вволю наговориться.
        - Я к вашим услугам, Ваше Сиятельство.
        Оставшееся время до отправления студенческого каравана прошло однообразно, но очень интересно, пожалуй, только за исключением того самого, первого дня. После короткой аудиенции у герцога, мной завладел граф ла Монд, глава магической Гильдии, магистр магии Разума. К поручению герцога подготовить мне все документы для присоединения к каравану и для поступления в Академию, он выполнил на удивление быстро, но «липу», в угоду герцогу, не гнал, а быстро собрал «экзаменационную комиссию», которая промурыжила меня почти два часа. Но в итоге я получил вожделенные документы и направление для поступления с «наивысшим балом». Храм с Шрамом, убедившись, что со мной все нормально и мне ничто не угрожает, убыли в гостиницу, ну оно и правильно, особенно если вспомнить сколько стоит наш багаж и сколько за эту самую гостиницу заплачено. Я же, от обеда и до самого вечера оказался предоставлен сам себе. Выход в город мне никто не запрещал, только предупредили, что ужин тут в шесть часов, герцог придерживается консервативных взглядов, поэтому ужин проходит в общем зале и в «парадной форме одежды». Показали выделенные
мне апартаменты и на этом все, как будто обо мне забыли. Ужин, как и обед, прошел чопорно, с многочисленными «вы не соизволите», «не будете ли вы столь любезны», «ах, дорогой барон», «ох, Ваше Сиятельство», я уже начал постепенно проклинать свою сговорчивость, из-за которой оказался в этой полутюрьме, когда все резко закончилось. Зал опустел, и мы остались с герцогом наедине. Вот тогда-то я и понял, что значит настоящий допрос. Герцога интересовало абсолютно все, флора и фауна моего Мира, его география и уровень магического и технического развития, отношения в среде аристократов и с «верховной властью», степень свободы и подчинения магов сюзерену, подготовка и оснащение армии, наличие учебных учреждений и условия обучения в них, тайны моего Мира. Если бы я начал врать, то очень быстро бы запутался, поэтому я разделил все вопросы на несколько частей и для каждой такой группы вопросов подбирал подходящий Мир. Все что касалось аристократии и отношений внутри нее, я брал со своего «родного Мира», что касалось общих вопросов, с Мира Альбы, что касалось армии, способов управления и взаимодействия магов и
немагов, с Мира Острова, а Мир Гардары стал источником моего вдохновения, когда я начинал рассказывать о тайнах «моего» Мира. В общем не врал, но и никакого цельного описания одного из посещенных мною Миров не давал.
        Такие наши беседы стали, уже со второго дня, регулярными. Каждый вечер, после ужина, мы с герцогом засиживались допоздна, я рассказывал, герцог слушал, что-то просил повторить, что-то уточнить. Очень часто к нам присоединялся и граф ла Монд. У него были свои вопросы, в основном они касались развития ментальной магии и работы спецслужб. Вот тогда-то, я и решил чуть-чуть пошутить, поведав ему, что наши ментальные маги являются единственными преподавателями на первом курсе Академии, уже на первом семестре вкладывая в головы своим студентам все знания до «мага» включительно и потом, весь первый курс, только развивают ментальные способности каждого студента. Мол, наши маги считают, что именно ментальная магия является основой всей магии вообще. Как мне кажется, именно это утверждение сделала меня, в глазах графа, новым мессией. А вот насчет работы спецслужб я рассказывал ему долго и обстоятельно, поделившись и наработками моего тестя, и работой «тайной стражи» Полуночной Империи, и даже приплел кое-что из работы ИСБ Аратана и из того, что знал еще с Земли. А на прямой вопрос, как добиться верности
сотрудников, облеченных большой властью и возможностями, причем не редко магическими, дал единственный известный мне ответ - Клятва Крови. Надо было видеть, какой многозначительный взгляд бросил граф на герцога и как недовольно он скривился.
        В общем, до обеда я обычно гулял по городу, навещал своих охотников, или наносил визиты в дома местных аристократов, с кем успел познакомиться в резиденции герцога, после обеда и до самого ужина, я обычно пропадал в библиотеке герцога, а после ужина начинались мои «допросы», и если честно, то никак иначе я эти беседы охарактеризовать и не могу. Что самое интересное, никто меня не разу не спросил, ни о том, как я умудрился попасть в этот Мир, ни о том, что мне известно об артефакторике и артефактах.
        И вот, сегодня, последний вечер моего пребывания в Сайене, завтра в столицу Королевства отправляется «студенческий» караван, в котором мне и моим спутникам уже зарезервировано и оплачено место. До какого-то момента вечер проходил как обычно, меня пытали, хоть и под легкое вино и фрукты, а я отвечал на вопросы. А потом минут на пять повисла тишина и герцог подавшись ко мне всем телом, тихо, заговорщицки спросил:
        - Барон, а почему именно лен Блут-Адер? Ведь были же и более привлекательные варианты. Неужели и до вас барон докатились эти россказни и поместье Адер?
        - Россказни? О чем вы, Ваше Сиятельство?! Скажу честно, жениться я не собираюсь, и уж тем более ради получения титула, вешать на себя обузу в виде должности бургграфа и немаленького города, тоже и уж тем более не пойду на полный вассалитет. Мой выбор встал на лен Блут-Адер из-за небольшого бонуса, а именно дома в столице. Я же собираюсь учиться в Королевской Академии, вот и подумал, что этот дом в столице может оказаться очень кстати.
        - Дом в столице?! Поместье Адер - это бонус?! Ну, удачи вам, барон, с этим бонусом…
        19 глава
        Сдавив меня в своих медвежьих объятьях, Храм, буквально, затолкал меня в мой экипаж. При этом еще и постоянно приговаривая:
        - Не надо, Ваша Милость, не надо! Не стоит оно того, вот как Боги святы, не стоит.
        То, что «оно» и на самом деле того не стоит, я и сам прекрасно понимаю, но как же меня это все достало, а ведь всего четыре дня пути позади, а нервов уже не хватает. Теперь я понимаю герцога, решившего отправить в этом году караван в Королевскую Академию Магии немного пораньше.
        Сколько раз за эти дни мне хотелось схватиться за клинок и нашинковать в капусту всех этих «благородных» и их отпрысков. А тут вот не сдержался, дал волю чувствам и как результат, троица великовозрастных недоумков валяются в крови посреди дороги и вокруг них бегают целители, пытаясь срастить им переломанные кости, вырастить новые зубы, взамен выбитых и приживить пару отрубленных рук. А караван опять встал, но на этот раз уже из-за меня, точнее из-за моих действий.
        А ведь знал, вернее, чувствовал, что именно так все и будет. Знал еще четыре дня назад, когда оказался на месте сбора каравана, когда только еще увидал этот огромный табор, из сотен разумных, десятков карет, возков и телег, лошадей и прочих «скакунов». Знал, еще тогда, когда только в первый раз увидал это сборище «высокородных» сынков и дочек, эти толпы прислуги, телохранителей, сопровождающих и провожающих, когда увидал высокомерные взгляды, бросаемые этими будущими студентами друг на друга и на все окружающее их «быдло». Знал, чувствовал, но не придал этому значения, посчитав, что строгая дисциплина, которая должна царить в таком большом караване, все расставит по своим местам. О, Боже, как я ошибался!
        А началось все с того, что вовремя караван не вышел. Сначала дожидались каких-то «опоздунов», потом охрана каравана пыталась, именно что пыталась, потушить с десяток возникших между дворянчиками конфликтов, кто за кем должен идти, затем какой-то маркизик решил, что он проголодался и десяток слуг начали накрывать ему на стол, а все стояли и ждали, пока он набьет свою утробу. Потом к этому идиоту присоединилось еще человек десять, красуясь друг перед другом количеством блюд и столовой утварью, выпячивая богатство и власть своих родителей. «Караван-баши» носился как угорелый, бледнея с каждой минутой, но ничего не мог, а может быть просто боялся, сделать. Я, правда, ничего этого не видел, так как бессовестно дрых, после бессонной ночи, в своем экипаже, а рассказали мне об этом, когда я проснулся и удивился, что мы все еще стоим на месте, мои охотники. Зато их рассказ был очень живописным и подробным. У моих спутников все происходящее вызывало смех, а вот мне было совсем не до смеха, я уже с тоской представлял себе, на сколько затянется наш путь, ведь двухнедельный переход, если ничего не поменяется,
грозит вылиться в, как минимум, месячный. А это значит, что в Академию мы попадем в числе последних, времени на обустройство и ознакомление со столицей не будет, а наша итоговая проверка и зачисление будут проходить в авральном режиме.
        К вечеру караван протащился, дай Бог, километров тридцать. Никакого порядка, никакой дисциплины, каждый идет сам по себе, захотел отдохнуть - встал, захотел перекусить, и вот уже толпы слуг бегают с вязанками дров, тащат котлы и тарелки. Более-менее порядок царит только в хвосте каравана, где собрались простолюдины, дети мелких торговцев, ремесленников и крестьян. К которым, не желая барахтаться во всем этом высокопоставленном болоте, примкнул и я. И это, даже не смотря на появившийся на дверях моего экипажа баронский герб. Да еще выделялся воинской дисциплиной небольшой отряд герцогских гвардейцев, охранявших с полдесятка крытых возов.
        За четыре дня пути наш караван прошел почти полторы сотни километров и стал на десяток дворянчиков меньше. На второй день пути выяснение межаристократических отношений перешло на новый уровень, недоросли взялись за шпаги и мечи. Результат - десяток трупов, зато появилась хоть какой-то порядок, обозначились неформальные лидеры и молодые дворяне начали собираться вокруг них, установилась какая-никакая, а иерархия отношений. Зато появилась новая проблема, выяснив отношения между собой, аристократы обратили свое внимание на простолюдинов. С обычаями, правилами и нравами, царящими в Королевской Академии, все уже более-менее знакомы, вот и начали дворянские недоросли подбирать себе слуг, любовниц и просто шестерок на время учебы в Академии. Пропускной режим в Академии, как мне сообщили, очень строгий, посторонних на ее территории не допускается и даже дети герцогов и королей, обучающиеся там, предоставлены сами себе, лишены заботы профессиональной прислуги, это конечно, если живут они на территории Академии, а не в городе, хотя, первый курс находится на казарменном положении, только со второго семестра
второго курса студентам разрешено селиться в городе. Вот и начали рыскать по той части каравана, что возглавил мой экипаж, доверенные лица этих самых дворянчиков, подыскивая, ну не вассалов конечно, но что-то подобное, для своего господина, а заодно и приглядывая, где что плохо лежит, или просто «не по чину» его владельцу.
        Вот сегодня, когда караван встал на ночной отдых, хотя еще можно было часа два идти, но какому-то маркизику приспичило поохотиться, его егерь, видите-ли, нашел оленя-красавца, рога которого, не егеря, оленя, ну очень нужны маркизу, наконец-то и я сподобился попасть под эту «экспроприацию незаконно имеющегося». Пара охранников какого-то виконта, ни капельки не сомневаясь и не обратив внимания на гербы на экипаже, попыталась увести наших коней, да еще и обматерили Крууса, который как раз в это время их кормил. нежная и ранимая душа молодого охотника не вынесла подобного обращения и оба «экспроприатора» еле уползли к своему хозяину. Я только посмеялся, наблюдая как парень вбивает в тупые головы правила этикета и «чинопочитание». Думал на этом все и закончится, вот и отправился к нашему «караван-баши», поговорить, выяснить дальнейшую дорогу и узнать, наконец, на кой нам сдалась почти полусотня охраны, приставленная герцогом, чего надо опасаться и чего сторониться. Караванщика нашего я нашел в очень плохом настроении, злить человека еще больше, я не стал и повернул обратно и как выяснилось очень
вовремя. Еще на подходе к нашей стоянке я обратил внимание на какой-то ни такой шум, кто-то прямо-таки визжал, кто-то нагло смеялся и слышались буцкающие удары. Пробравшись через толпу, обступившую наш небольшой бивуак и поняв, что происходит, я буквально взбесился. Какой-то тщедушный павлин, накрашенный как гулящая девка, размахивая кинжалом, хлестал по щекам Крууса, который краснел, бледнел, но не смел ответить, а два великовозрастных дитятки в дворянских тряпках, буцкали Храма с Шрамом, которые только прикрывались и багровели от ярости. Ударить чужого слугу или вассала, это значит нанести кровное оскорбление его сюзерену. Почему мужики не отбиваются, я понял сразу, поднять руку на дворянина, для простолюдина, это однозначно отправиться на виселицу. Вот меня и перемкнуло. Как в моей руке оказался клинок, я теперь и не вспомню, зато навсегда запомнил бабский визг того виконта, когда его руки оказались на земле, отсечённые одним ударом. Тут я был в своем праве, первым оружие обнажил не я. А вот с той парочкой, что мордовала охотников этот номер уже не прошел бы, это Подруга, почти моментально привела
меня в чувства. Поэтому я просто переломал им руки и повыбивал зубы, ну еще, возможно, ребра и челюсти. Шелковые тряпки оказались очень слабой защитой от моих кулаков. А вот когда я уже начал играть в футбол бесчувственными тушками, Храм меня и сграбастал в свои лапы и утащил в наш экипаж, успокаивать.
        Последствия этого, с моей точки зрения, небольшого происшествия, в полной мере проявились с самого утра. Стоило мне вылезти из экипажа, как меня уже дожидалось семеро мелких дворян. Все они пришли с одной целью, передать мне вызов на дуэль от своих сюзеренов. Я на это только злорадно усмехнулся.
        - Хорошо, господа, я принимаю ваши вызовы. Но, как вызванная сторона имею право на выбор правил, по которым эти дуэли будут проходить и выбор оружия. Так вот, я выбираю магическую дуэль, а в качестве оружия… кнут. - дворянчики слегка побледнели, они прекрасно себе представляют, что такое боевой кнут, да еще и в умелых руках. - Я высеку ваших хозяев как последних рабов, высеку так, что они не то что ходить или стоять, они лежать не смогут. Так им всем и передайте. Через полчаса я буду готов. - сказал я и пошел умываться, а потом и завтракать. Никакого волнения перед предстоящими мне дуэлями, я не испытывал. Чего не скажешь о м