Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
  
        
        Обреченный на скитания Книга-3
        
        Освоившись в новом мире Алекс, продолжает обустраивать свой быт, вынашивая мысль получить магическое образование. Сильные мира сего начинают проявлять интерес к непонятным явлениям, происходящем вокруг неизвестного графа.
        
        Обреченный на скитания - 3
        
        
        
        Мясищев Сергей Григорьевич
        Обреченный на скитания Книга-3
        
        Глава 1
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        Проснулся я как от толчка. Раз, и уже не сплю. Время «05-18». Надо же, как меня вчера вырубило. Помню романтический ужин с новой женой, потом она ушла в купальню, а я на кровать улёгся и… темнота. Да-а, с такими способностями ко сну, часовым меня ставить нельзя.
        Рядом, прижавшись ко мне, сопела в шею Марианна. Так. И как долго она тут? Ничего не было, это я помню точно. А зря… не было, зря… Сползшее одеяло и прозрачная рубашка, предоставляло мне отличный обзор девичей груди. Небольшой, но на вид, очень упругой. О-о! На ощупь, тоже отлично. Нормальная девчонка, и тело у неё мягкое и… неожиданно хрупкое.
        От ласковых прикосновений, девушка томно потянулась, находясь ещё в полусне, чмокнула меня в шею и нежно обняла.
        «Входящий вызов Идар», - возникло перед глазами. Ну что за невезуха, как не вовремя!
        - Маришенька, я сейчас, - нежно сказал я, на что девушка угукнула и прижалась крепче. Мысленно нажал «Принять».
        «Владыка, есть новости от разведчиков», - раздался голос Идара.
        - Что-то срочное? - в полголоса спросил я, - я немного занят.
        «Ну… « - замялся пластун, - «думаю, нет».
        - Я скоро освобожусь.
        «Понял», - связь прервалась.
        - С кем ты говорил? - сонно спросила Марианна.
        Мои руки начали путешествие по её выемкам и бугоркам, не пропуская ни единого миллиметра.
        - Доброе утро, солнышко, - проворковал я, поглаживая девушке плоский живот и, как бы невзначай, опуская руку пониже, - С Идаром. Ничего срочного.
        - Алекс, - томно проговорила моя новая жена, - ты всё в делах… ты такой неугомонный…
        - О, да, - улыбнулся я, - и, ещё я очень сексуальный! - в ответ раздался сонный смешок.
        Марианна была теплой и мягкой, то ли ото сна, то ли это свойство её тела. Удивительное сочетание мягкости в таком хрупком теле. Невольно пришло сравнение с Зулой и Милёнкой. Мотнул головой, отгоняя непрошенные мысли. Я чувствовал себя огромным медведем по сравнению с Марианной.
        Старался быть аккуратным и деликатным, покрывал поцелуями её шею, плечи, упругие груди. Тело пахло мёдом и травами. А потом… потом меня накрыло всепоглощающее чувство единения с женщиной, затягивающее в омут бессознательного восторга. Все проблемы ушли, были только я и она, две живые сущности, сливающиеся в экстазе в неделимое целое, и рассыпающиеся на миллиарды огоньков вселенского восторга.
        Марианне, неожиданно срочно потребовалось в купальню и она, выскользнув из моих объятий, скрылась за дверью. Мне было так спокойно и уютно, что я уснул, не дождавшись её.
        Ощущения окружающей среды пришло с легкими пальцами, щекотавшими мне подбородок и щеки. Где-то вдали звучал нежный голос. Мне что-то рассказывали и о чем-то спрашивали, я угукал невпопад. С трудом заставил себя открыть глаза и понять, где я, и кто со мною рядом.
        - … а Зула и говорит, вот попробуешь тогда поймёшь. А я не верила. А теперь верю. А, что означает «солнышко»? А?
        - Ласковое название светила. Есть солнце, а от него солнышко, - пояснил и понял, какую ерунду я нёс. Местное светило вроде бы зовётся Ясмин.
        - А что такое солнце?
        - Звезда такая. Очень красивая. Забудь.
        - А-а, - задумчиво промурлыкала девушка и, помолчав, добавила, - тебе со мной хорошо?
        - Конечно, раз я ещё тут.
        - А мне спокойно. За столько лет… Как когда-то давно, в детстве. Спасибо тебе.
        - Да на здоровье, - я прижал девушку к себе, поцеловал в губы, - тем более я ничего для этого не делал.
        - Так уж и ничего? - Марианна лукаво улыбнулась и прильнула ко мне, - ты знаешь, у меня теперь есть семья. Ты, Зула, Лизка, Флора. Я впервые осознаю это. А ты? Ты чувствуешь?
        - У меня много обязательств, привык. Извини.
        - Бедняжечка ты мой, - девушка погладила меня по голове, - у тебя и правда, столько забот.
        - Это да. И одну из проблем нужно решить немедленно.
        - Какую?
        - Сексуально-ориентированную… - ответил я, привставая и скидывая с девушки одеяло. Она тихо ойкнула, стыдливо пытаясь руками прикрыть своё обнажённое тело, но увидев мой взгляд, обняла меня и впилась в мои губы долгим поцелуем. Время в очередной раз остановилось…
        
        Сходив в ванную, или как тут принято говорить, купальню, и приняв контрастный душ, я окончательно пришёл в себя. Одеваясь, я незаметно наблюдал за Марианной. Она была похожа на прекрасный, но измятый цветок.
        - Мариш, у тебя это первый раз?
        Щёки девушки вспыхнули, и она утвердительно кивнула.
        - Теперь ты знаешь, что я принадлежу только тебе… - тихо прошептала она.
        - Я признателен, за твоё решение… за наше решение, - я подошел и нежно поцеловал девушку.
        - Ты уходишь?
        - Дела.
        - Чем сегодня будешь занят? - спросила Маришка и тут же добавила, - ты не подумай… я просто так спросила.
        - Это не секрет. Поеду в Озёрск, нужно в гильдии магов на учёт встать. А там по обстоятельствам.
        - Тебя ждать обедать?
        - Не стоит. Сам не знаю, как день сложится. Всё, пока!
        - Я тебя всегда жду. Помни об этом, - Марианна протянула ко мне руки. Я ласково прикоснулся к ним губами.
        «Нужно сходить за оружием, позавтракать. Узнать новости от разведчиков», - планировал я, выходя из комнаты. Перед дверьми лежал Первый.
        «Как всё прошло?» - поинтересовался он.
        «Очень смешно. Ха-ха-ха».
        - Судя по звукам из комнаты, ты должен быть довольным и добрым. А ты колючий как симфеон, - рыкнул кот, и немного отошёл в сторонку.
        - Жрать хочу.
        - Это всё объясняет, - арвенд потрусил за мной, - можно пойти на кухню. Оттуда давно вкусно пахнет.
        Около лестницы стоял Идар, опершись на перила. Когда я подошёл, он ударил кулаком в грудь:
        - Владыка есть новости.
        - Идар, ты что? С чего вдруг владыкой стал называть? Что, всё так плохо?
        - Тебе решать. Извини, что помешал тебе…
        - Говори, - перебил я его, и начал спускаться на первый этаж. Пластун шёл рядом.
        - Вернулся Фатей. Он был в имении барона Турорна. Там всё спокойно. У него три дочери на выданье, хозяйство крепкое. Дружина в десяток воинов. Спокойная жизнь разбаловала их, они всё время пьяные и не чтут кодекс воина.
        - Это их проблемы. С ним ясно. Что у барона Дирина?
        - Провор не вернулся. Связался по переговорнику.
        - Что-то случилось? - я остановился.
        - У барона крепкая дружина, в сто пятьдесят всадников.
        - Ничего себе! Продолжай.
        - Наше графство граничит с графством Зибенского, и есть граница с графством Ферглунда. По слухам, он некромант.
        - Эти слухи и до меня дошли.
        - У Ферглунда проблемы с Империей.
        - Какого вида эти проблемы?
        - Точных сведений нет. Провор узнал, что он объявил своё графство независимым. К нему стягиваются силы его сторонников. На днях дружина барона Дирина тоже выходит.
        - Вот это новость, - задумчиво проговорил я, - пошли, позавтракаем, покумекаем, что с этим делать.
        - Я уже ел.
        - Просто посидишь, - распорядился я. Навстречу нам быстрым шагом шла Дария.
        - Ваше сиятельство, завтрак подан, - сделала она подобие реверанса, радостно улыбаясь.
        - Спасибо, Даш. Очень кстати. Позови Хисия, Еная и Харлана.
        - Я быстро, - девица умчалась во двор.
        - Расторопная, - удовлетворённо проговорил Идар, - и не дура.
        - Мне она тоже нравится, - кивнул я, - ты это хотел услышать?
        Пластун промолчал. Я как раз закончил с завтраком, когда подошли пластуны. Они уже были в курсе событий, так что пересказывать не пришлось.
        - Получается, мой барон участвует в заговоре против Империи, отсюда следует, что силовые структуры Империи будут интересоваться и нами. Это очень плохо! - высказал я своё мнение, - а я ещё не зарегистрировался в гильдии магов, и графство без охраны…
        - На это можно списать всё, - предложил Хисий, - купил недавно, про заговор ничего не знал. Бумаги о покупке графства у тебя есть, так что ты не причём.
        - Это как повернуть, - возразил я, - может я некромант, и специально графство по соседству выкупил. Нет, на это рассчитывать нельзя.
        - Да какой ты некромант?! - возмутился Енай, - любой подтвердит…
        - Не стоит об этом, - я сделал протестующий жест рукой, - как раз сегодня я собирался в Озёрск, в гильдию. Тут всё будет нормально. А вот с Дириным нужно что-то делать. Вопрос - что?
        - Может вырезать его войско? - предложил Хисий, - и ему не с кем воевать и нам честь и хвала.
        - Это как вырезать? - не понял я.
        - Известно как. Ночью. Думаю, троих пластунов будет достаточно.
        - Хисий, ты понимаешь что предложил? Ночью умертвить полторы сотни воинов! Мне сразу же некромантство припишут! И думать забудьте! - возмутился я.
        - Это да, - крякнул Идар, - со стороны оно конечно, непонятно будет, почему воины мертвы.
        - Что-то Варун не выходит на связь, - проговорил я, - орков бы сюда подтянул, тогда можно и повоевать.
        - По всему выходит, что сегодня, должны быть в Светлояре. Может в пути какая заминка вышла? Могу зов послать, - предложил Хисий, - затребовать от них доклад, всё ли нормально.
        - Давай, - согласился я, - на них большая надежда. Меня Безликие ждут, как Настоятеля. Можно попытаться от них отряд привести.
        - Это не очень хорошая идея, - возразил Харлан.
        - Есть другие?
        - У Безликих всё не просто, - вставил Хисий, - не все там бесчестные убийцы. Много достойных и умелых воинов.
        - Вот заодно и посмотрю. А то когда нас оттуда выперли, не успел, - усмехнулся я. Идар улыбнулся в бороду.
        «ЗАК, замок защищён?» - обратился я к компу.
        «Да. По крайней мере, периметр я удержу при любом раскладе. Дальше не гарантирую».
        - Хорошо. Слушайте меня, - начал я руководить, - я сейчас еду в Озёрск, решаю вопрос с гильдией магов. Замок магически защищён и выдержит осаду любых войск. Так что, сосредоточимся на получении любой информации о Дирине, его войске, его намерениях. Хисий ты за старшего в замке. Идар. Все организационные вопросы разведки на тебе. До конца дня собрать максимум сведений о Дирине, его родственниках, знакомых. Узнать положении дел в графстве Ферглунда. Свободных пластунов отправишь через Портальную к Провору. ЗАК в курсе.
        - Понял, - кивнул воин.
        - Мне докладывать общую картину. Детали за тобой, - я встал из-за стола, давая понять, что совет окончен. Пластуны также поднялись, - соберём информацию и тогда будем думать, что делать дальше!
        Воины дружно ударили себя в грудь кулаком и, развернувшись, вышли из трапезной. Тут же вошла Дария:
        - Алекс, ты в Озёрск? Можно я с тобой?
        - Отставить, - скомандовал я, - передашь барону Неркулову, что дела вынудили меня срочно отбыть. Это во-первых. Во-вторых проследи за переселением крепостных к Замковом парку или в донжон.
        «ЗАК. Ты таунхаусы построил?» - уточнил я.
        «Работы практически закончены. Ещё пару часов и все».
        «Спасибо ЗАК».
        «Когда будешь смотреть проект часовни или, если тебе угодно, собора?»
        «Вернусь, посмотрю».
        - Около замкового парка есть новое жильё, - продолжил я давать наставления Дарии, - сходи сама, посмотри, оцени. Задача понятна?
        - Там же вчера ничего не было? Ты шутишь?
        - Дария. Если ты будешь обсуждать все мои просьбы, я найду себе другую помощницу.
        - Ой, - девушка покраснела, очень мило прикрыв ладонями рот, - я поняла. Я всё сделаю.
        - Умница. Я на тебя надеюсь.
        - Алекс, я всё сделаю. Не сомневайся.
        - А вот и посмотрим, - кивнул я, выходя из столовой.
        
        Империя. Окрестности замка Алекса.
        
        Алекс.
        
        Через полчаса мы выехали в Озёрск. Зула, безапелляционно, заявила, что без неё я никуда не поеду, что она засиделась и нужно проветриться. Я не очень-то и сопротивлялся, так как нечто подобное и предполагал. При этом орчанка озорно посматривала на меня, и от неё шли волны обожания. Видимо мои личные отношения с Марианной, совсем даже не личные. А судя по тому, как усердно тетка Варвара пыталась всунуть мне сухпаёк, объемом с ведро, утренний интим с Марианной, стал достоянием всех жителей замка. Зубатик был неимоверно рад прогулке, всё время пытался перейти на галоп. Застоялся в конюшнях.
        Ехали вчетвером: я, Зула и ещё два мужика на телеге. Богдан просил сделать покупки, раз уж мы едем в город. Ну и конечно Первый с Сильвой, да ещё два арвенда, скрытно шедшие за нами. Солидная охрана. А что? Смутное время. Мало ли что в голову придёт мятежному барону.
        - Идар рассказал про барона Дирина. Почему ты мне не рассказываешь? - нарушила молчание Зула.
        - Сам только утром узнал.
        - Мда-а. А Фатей ночью вернулся. Не стали тебе мешать, - многозначительно просветила меня девушка.
        - У него-то как раз сведения были не критичные. Так что правильно сделали, что до утра подождали. Я хоть нормально выспался.
        - Хочешь сказать, что всю ночь спал, - хитро улыбаясь, проворковала орчанка. Странная реакция на мой интим с другой женщиной.
        - Да. Был приятный романтический ужин. Вчера день был тяжёлый, так что мы великолепно выспались.
        - Ну да! - хихикнула Зулка, - Только надо было окно-то прикрыть. Выспался он! - смеясь передразнила девушка, - весь замок твоё «выспался» слышал! - я потерял дар речи. Так вот откуда ноги растут! Ну и ладно, взрослые люди.
        - По крайней мере, ни кто не будет подозревать нас в неприязни друг другу.
        - Именно поэтому о своём примирении ты возвестил на весь замок, - весело расхохоталась Зула.
        - Ты ревнуешь? - я придержал герувина, всё время пытавшегося перейти если не в галоп, так хоть на прибавленную рысь.
        - Уже нет, - серьёзно ответила орчанка, - Марианна… она как напуганный ребёнок. Снаружи колючая, а внутри мягкая и душевная. Ты не смотри, что она язвительная, это единственная защита слабой женщины. Она ведь не воин.
        - Не так давно, ты ей чуть глаза не выцарапала, - усмехнулся я.
        - Она вчера пришла и извинилась.
        - И ты сразу и безоговорочно поверила, - я уже откровенно издевался.
        - Не сразу, - всё так же серьёзно отозвалась Зула, - но когда слова идут от сердца, не возможно не поверить.
        - Ну и славно, - я дал Зубатику возможность обогнать телегу.
        - Что с баронами делать будем? - догнала меня Зула.
        - Пока ничего. Силёнок маловато, что-то делать. Ждать и думать, - перед глазами возникла надпись «Входящий вызов - Варун» и обычные кнопки «Принять», «Отмена». Я поднял руку, привлекая внимания, - вызов от Варуна. Первый! Охранять!
        Зула приотстала. С боков, из леска появились два арвенда. Я принял входящий вызов.
        «Это Варун. Владыка, мы всё сделали, как ты велел», - раздался голос в голове.
        - Дом сняли?
        «Да. Место спокойное, в среднем городе».
        - Как прошла дорога?
        «Всё нормально. Люди нас сторонятся».
        - Отлично. Буду к полудню. Пройдитесь по трактирам, присмотритесь. Ищите орков.
        «Понял. Сделаем».
        - Конец связи, - прервал я разговор. Зула подъехала с ближе, - Варун и Улас на месте. Вернёмся из Озерска и навестим дядю Фарга. Надеюсь, он нас ещё ждёт.
        - Ты всё-таки хочешь сюда орков переманить?
        - Мы это уже обсуждали, к чему спрашиваешь?
        - До стойбища далеко, пока туда доберёшься, недели три пройдёт, а тут всякое может произойти.
        Вот как, исход поединка с орками Зулу уже не беспокоит. Мне бы её уверенность.
        - Зулёныш, давай решать проблемы по мере поступления. Всё у нас получится. Сейчас попробую с Безликими связаться.
        - Ты хочешь, чтобы тут были Безликие? - напряжённо спросила девушка.
        - Зул, послушай меня внимательно. Без эмоций, как воин воина. Готова?
        - Я тебя слушаю, - от орчанки шло недовольство смешанное с любопытством.
        - Ты воин, дочь вождя, тебе ли объяснять, что такое ответственность за других? Если Империя серьёзно возьмётся за нас, обвинив в темной магии, нам придётся бежать. Как ты себе это представляешь? Ладно мы с тобой… Мы можем жить в лесу. Но не всю же жизнь. А Марианнка, а Лизавета и Флора? Пластуны, да просто крестьяне? Нам что, всем бежать? Куда? Только-только стало всё налаживаться. А наш ребёнок? Обречь его на вечную игру в прятки с Имперской тайной канцелярией? Я должен использовать любую возможность, чтобы защитить всех? Понимаешь? Если Безликие помогут нам отстоять нашу независимость, я привлеку их, какие бы претензии у меня не были бы к ним в прошлом.
        Зула молча ехала рядом, не поднимая глаз и не перебивая меня.
        - Про Безликих ходит много легенд, которые они сами создали и поддерживают. Им так удобней. Они зарабатывают на жизнь, продавая воинские умения. Чем они отличаются от меня или тебя? Такие же воины. И учти, что ситуация у них изменилась. По воле случая, я могу стать у них главным. Следовательно, от меня будет зависеть, кем станут Безликие - останутся наёмными убийцами или превратятся в гильдию высококлассных воинов. Поверь, среди них много умелых воинов, и не воспользоваться этим, я считаю неправильным.
        Немного помолчав, Зула посмотрела на меня. От неё шла гордость и немного восхищения:
        - Ты прав. Извини, что усомнилась… Я что-то в последнее время какая-то не такая. Уже забыла, что я воин. Наверное, потому, что ты рядом. Есть кому думать о пропитании, крове над головой, строить планы и защищать от опасностей. Расслабилась…
        - Ты моя самая лучшая, - улыбнулся я, - тем более, я сам просил тебя быть женщиной, которая носит под сердцем моего ребёнка. Так что извиняться тебе не за что.
        Орчанка счастливо заулыбалась:
        - Только поаккуратней с ними. Легенды-легендами, но не на пустом же месте они возникли.
        «Вызов абонента «Град"», - дал я себе команду. Прошло несколько секунд. Ничего не происходило.
        «Господин настоятель, это брат Сидор. Легка ли ваша дорога?» - прозвучал голос в моей голове.
        - Благодарю, всё хорошо. У меня есть к вам поручение.
        «Я внимательно слушаю».
        - Мастер Юл в Граде?
        «Да, господин Настоятель. Второй день, и должен вам сказать, он отлично выполняет ваши наставления. Мастер Юл, человек дела, он быстро приструнил разгильдяев», - подобострастно отозвался брат Сидор.
        - Я сегодня буду в Светлояре. Передайте мастеру Юлу, что он мне нужен в городе ещё до заката. Пусть ждёт меня в трактире около западных ворот.
        «Какая радость! Вы не представляете, как все ждут вас. Обязательно передам, вас встретят, как положено…»
        - Брат Сидор, вы меня не поняли. Мастер Юл должен быть один. У меня к нему очень важное поручение. Открылись очень серьёзные внешние обстоятельства, которые я не могу игнорировать, так что в Граде я появлюсь немного позже. Вы меня поняли?
        «Да, господин Настоятель», - серьёзно ответил Безликий, - «можете рассчитывать на меня… на нас. Всё передам».
        - Конец связи, - я оборвал связь, повернулся к Зуле, внимательно наблюдавшей за мной, - ну вот, стрелку в Светлояре забил. Давай поторапливаться, - и, повернувшись к мужикам на телеге крикнул, - Мужики, погоняйте побыстрей. Спешить нужно.
        
        Империя. Город Озерск.
        
        Алекс.
        
        Город встретил нас вонью и суетой. На воротах стояли сонные стражники, посмотрев на нас и получив причитающуюся мзду, молча пропустили. Коты остались за городом, не стоит показывать их, слишком необычно это для местного населения. Вон стражники с каким интересом Зубатика рассматривают.
        Узнав, где находится гильдия магов, я с Зулой направился туда. Мужики двинули на рынок.
        Здание гильдии было под стать всему городу, тёмное, неприметное, с маленькими оконцами. Только вывеска была яркой и красочной. В этом же квартале располагалась городская управа, так что, можно сказать, центр города. Только чище и опрятней от этого тут не стало.
        Оставив Зулу на улице, я толкнул дверь и вошёл в сумрачную комнату. Никаких предбанников тут не предполагалось, с улицы сразу попадаешь в центральный офис.
        Комната была освещена магическим светильником, который после подсветок ЗАКа мне казался керосиновой лампой. Голые стены, в углу шкаф со свитками, рядом маленькая дверь. В другом углу письменный стол, заваленный бумагами, несколько фигурок, прозрачный шар. Вот и всё убранство гильдии магов. Захолустный город и служащие, видимо, такие же.
        За столом сидел сухощавый мужчина средних лет и что-то писал. На моё появление он не среагировал, как будто и нет меня. В истинном зрении я увидел щупальце, вытянувшееся от ауры мага в мою сторону. Я пригасил свою ауру. Потыкав в меня, щуп вернулся к хозяину и растворился в его ауре. А у мужичка поджелудочная красным сияет, и колени тоже. Что же это за маг, что себя не может вылечить?
        - Кх-кх, - попытался я привлечь к себе внимание. Мужичок, поправив очки, поднял на меня взгляд, - добрый день уважаемый, - я слегка поклонился.
        - Что нужно? - проскрипел маг, - свободных магов нет. Завтра с утра приходи.
        - Мне не нужен маг, - говорить я старался робко, - мне бы это… подтвердить дар. Иностранец я, думал нет у меня дара, а тут встретил доброго человека, он около меня колечком поводил и говорит что есть. Вот я и не знаю теперь… что делать-то мне?
        - Нет у тебя Дара, ступай отсюда, некогда мне, - служащий опять уткнулся в бумаги. Как же, прям щас и ушёл.
        - Вы бы бумагу мне выдали, что так и так, нет дара, проверил такой-то. А то мало ли что.
        - Не даём мы таких бумаг, - нервно сказал мужчина, - маг это большая редкость, что же теперь всем подряд бумагу выдавать. Ступай, ступай, пока охрану не позвал.
        Вот тебе и маг, охрану он звать будет! Ну что ж выложим беспроигрышный аргумент:
        - А вот господин Спайк велел мне такую бумагу у вас взять, - при этом имени маг замер. От него потянуло беспокойством.
        - Какой Спайк? Откуда ты его знаешь?
        - Дак, третьего дня виделся, свадьба у меня была. А он мимо ехал, ну и зашёл в гости. Слово за слово, да за хорошим вином. Душевный человек, ох и душевный, - сочинял я на ходу, излучая на всякий случай честность и искренность. И не напрасно. Маг заглянул куда-то под стол, и в истинном зрении я увидел запуск артефакта, от которого ко мне выстрелили энерго каналы и облепили мою ауру, - он мне так и сказал, маг ты, говорит, редкий. А посему, поезжай в гильдию и возьми бумагу. Ещё сказал, что Спайк Морус слов на ветер не бросает. Вот.
        - Мда, - маг явно был в замешательстве и не знал как поступить. Имя Спайка заставило его, по крайней мере, задуматься. - Что умеешь? Ауру видишь?
        - Не знаю ваше магичество, не обучен я. Бывает иногда вижу, люди светятся, ну так это… либо с перепою, либо не выспался.
        - Бестолочь деревенская, светятся… - передразнил меня скрипучий голос, - кто тебя проверял, тебе же уже лет двадцать пять.
        - Двадцать семь, ваше магичество. Из России я. Остров на севере такой. Десять лет мне было, а господин Спайк сказал, что потому и не обнаружили, что мал был, нужно в двенадцать проверять.
        - Это любому образованному человеку известно, - недовольно проскрипел маг, - что-то умеешь? Магичить, спрашиваю, умеешь? - увидев недоумение на моем лице, пояснил мужчина.
        - Я же говорю, не обучен я. Так, фокусы показываю…
        - Ну, давай, покажи, - уже совершенно раздраженно проговорил маг. Я вскинул руки и, подвигав ими, потянулся к энергии воздуха. Сделав для пущей важности круговые движения руками, слегка закрутил прозрачные каналы, создав легкое дуновение.
        - Вот! - с гордостью проговорил я.
        - Фух, драг тебя раздери! Воздушник. Каждый мнит из себя великого мага, - достав из стола формуляр, мужчина стал спрашивать мои анкетные данные. Прошло минут пять, прежде чем маг попросил приложить к бумаге мой палец, после чего приложил свой. При каждом действе вокруг бумаги возникало свечении, - держи. Маг! - иронично проговорил мужчина.
        - Я теперь могу учиться в Академии? - радостно поинтересовался я.
        - Если примут, - захихикал маг, - твоего брата и так навалом, да посильней тебя будут. Ступай, не мешай работать.
        - Премного благодарен, - поклонился я. Если бы ты знал, старый шершень, что ты сейчас сделал, то собственную бороду съел бы. Но ты не знаешь и это хорошо!
        Выйдя из гильдии, подошёл к Зуле:
        - Ну, вот и всё, я теперь официально зарегистрированный маг!
        - Поздравляю, - Зула улыбалась, - куда теперь?
        - Домой, и потом в Светлояр.
        - Может, котов оставим с мужиками, а сами быстрей поедем?
        - Я тоже об этом подумал, сейчас время очень дорого.
        Найти своих крепостных, не составило труда. Рынок оказался скудным, и наша телега была чуть ли не единственной на базарной площади.
        Подъехав к мужикам, которые укладывали мешки с овощами, я кинул:
        - Домой сами добирайтесь. За городом вас поведут арвенды. Нам нужно спешить. Доедете?
        - Доедем, ваше сиятельство, - мужики чуть поклонились, - дорога известная, отчего не доехать.
        Кивнув в ответ, мы с Зулой быстренько убрались из города.
        
        Империя. По дороге из Озерска в графство Алекса.
        
        Алекс.
        
        Озёрск ещё был виден, когда в нагрудном кармане завибрировало. Сначала я не понял, что это за зуд, и только спустя несколько секунд меня озарило - переговорник с Жизнемирой.
        - Зула, - крикнул я, - постой, меня вызывают.
        Достав плоский кусок минерала, сжал его, напитывая энергией.
        - Это Алекс, слушаю тебя.
        «Это Жизнемира. Алекс, Милёна ушла», - раздался тревожный голос друидки.
        - Куда ушла? Я ничего не понимаю. Расскажи подробней.
        «Сказала, что её место около тебя и сегодня ночью ушла. Прошу тебя, найди её».
        - Подожди, не понял. Она ко мне пошла? Зачем?
        «Не глупи Алекс, любит она тебя. Как только ей стало легче, начала собираться, а сегодня ночью ушла. Мы не можем её найти».
        - А как же Лес? Спросите у него.
        «Он молчит», - совсем глухим голосом ответила женщина. Было видно, что разговор ей дается с трудом. - «Ты должен её найти…»
        - С чего это вдруг? И вообще, Милёна взрослая женщина, способная принимать решения самостоятельно. И ты знаешь, почему она оказалась у тебя. Мне совсем не понятно, почему я должен бросить все свои дела, ради неё. У меня тут, знаешь ли, проблем хватает! Ничего с ней не случится, не такая уж она и беспомощная.
        «В тебе говорит обида», - раздалось в ответ, и чуть погодя, - «прошу тебя, помоги!»
        - Вы вместе… Ты и она … Ладно она молодая, но ты! С твоего молчаливого согласия Милёна ворожила на меня. Хотели подчинить меня себе! А теперь ты просишь помочь?!
        «Не моя вина, что она полюбила тебя. И то действо, что сотворила она, не могло навредить тебе. Разве что усилило твоё мужское желание. Оно распалось после первой же близости. Это я тебе как ведунья со стажем говорю».
        - Назови хоть одну причину, почему я должен её искать, - недовольно проговорил я, понимая, что друидка права. Вот и ЗАК подтвердил, что Милёнкина ворожба курам на смех. Но всё равно было чертовски обидно.
        «Она твоя жена и ты её любишь, хоть и не признаешься себе в этом», - ответила Жизнемира и связь прервалась. Я молча смотрел в одну точку, переваривая услышанное. Зубатик, почувствовав моё настроение, медленно брёл по дороге. В голове было пусто, никаких эмоций, мыслей. Ни-че-го. Как будто меня выпили, и осталась одна оболочка.
        - Это была Жизнемира? - вернул меня к реальности, вопрос Зулы.
        - Да, - рассеянно кивнул я, - Милёна ушла из деревни друидов.
        - Она уже поправилась? Она пошла к нам?
        - Наверно. Никто не знает. Жизнемира просит найти её.
        - Ты будешь искать её? - с надеждой спросила орчанка.
        - Где и как? - дав герувину шенкеля, поехал рысью. Проблемы наваливаются снежным комом. Искать… Буду ли я её искать? Конечно, буду, вопрос в том - как и когда?
        - Саша, - Зула догнала меня, - Саша, придумай что-нибудь. Ну, нельзя же так! Не виновата она, я точно знаю. Ну, Саша!
        Я послал Зубатика в галоп. Зула скакала рядом, бросая на меня недовольные взгляды.
        
        Не доезжая до замка, я остановился около небольшой рощи и спешился. Первый выскочил из кустов, вопросительно уставившись на меня. Следом вышла Сильва.
        «Что опять вызывают?» - спросил кот.
        «Нет», - коротко бросил я.
        - Сделаем, так, - начал я. Зула спешилась и подошла ближе, - сейчас попробую узнать у Леса про Милёнку. Потом метнёмся в Светлояр, найдем Фарга. Даже если не найдём, встречусь с мастером Юлом. Ну а дальше, по обстоятельствам, - Зула молча кивнула в знак согласия. От девушки пошла тихая радость. Она едва сдерживала улыбку.
        В роще я выбрал толстый, крепкий дуб и прижался к нему, обхватив ствол руками, замер. Отрешившись от действительности, потянулся к дереву, к лесу, к воздуху, к земле и солнцу.
        - Батюшка Лес, отзовись. Не за себя прошу, за дитя твоё, за Милёну. Прошу смиренно, отзовись и подскажи мне.
        Вокруг заклубился молочный туман, секундой позже промелькнуло ощущение невесомости. И вот я стою в молочно-белой пелене, как на облаке, в полной тишине. И точно так же, как и в прошлый раз, туман заклубился и из него, стремительной походкой, вышел длиннобородый мужчина, в изумрудных одеждах.
        - Что сынок, запутался совсем? - насмешливо спросил старец.
        - Да, есть немного.
        - Умение признать свою ошибку, проявление мудрости.
        - Милёна жива?
        - Жива, не беспокойся.
        - Почему ты не сказал об этом бабке Жизнемире?
        - Я не вправе вмешиваться в судьбы жителей этой планеты. У тебя есть все знания и умения, чтобы самому найти её. Мне нечем тебе помочь, - старец развернулся и пошёл прочь.
        - Лес, твою мать, куда ты пошёл? Постой! Я не помню этих знаний! Как я её найду? - кричал я, уже уткнувшись носом в ствол дерева. С досады стукнул кулаком по стволу, - Ну, батюшка Лес, помог, называется!
        «Познай себя», - прошелестело в мозгу. Да что ж это за хрень? Все, кому не лень, лазят в моей голове, как у себя на кухне! Злость и досада распирали меня, вот-вот взорвусь! Недовольный, я выбежал из рощи. Зула прочувствовав моё настроение, молча запрыгнула в седло. Одним движением взлетев на спину Зубатика, направил его к замку.
        - Не получилось? Да? - рискнула спросить девушка.
        - Милёнка жива, как найти пока не знаю, - процедил я сквозь зубы.
        - Правда?! - радостно заговорила орчанка, - Ты узнаешь. Я уверена. Вот немного отдохнёшь и узнаешь. Может у ЗАКа спросить? Он же всё знает!
        - Спрошу.
        - Саш, а можно я Жизнемире скажу, что с Милёной всё в порядке. Она же переживает, - Зула скорчила жалобную мордашку. Я улыбнулся. Круговая порука у них! А может это и хорошо.
        - Держи, - я протянул переговорник девушке и поехал рысью.
        - Бабушка Жизнемира, это Зула. Да-да… Старшая. Алекс с Лесом говорил. Да, жива… - дальше я не стал слушать, перевёл Зубатика в галоп.
        
        Империя. Светлояр. Арендованный дом.
        
        Алекс.
        
        Когда мы прибыли в замок, там стояла гнетущая атмосфера. Видимо весть о том, что барон Дирин встал на сторону мятежников, быстро стала достоянием всех. Народ не избалованный хорошей жизнью, потому ничего хорошего от этого не ждал. Пластуны в разведке. Хисий по-стариковски сидел около донжона на детской площадке. Перекинувшись с ним парой слов, сходил в кабинет пополнил денежные запасы, взял пару телефонов. Дал наставления ЗАКу.
        Около Портальной, Зула разговаривала с Марианной. Когда я подошёл, они одновременно замолчали.
        - Алекс, а можно мне с вами? - нарушила молчание графиня.
        - Извини, Мариш, нет. В другой раз. Хорошо?
        - Вы и в Озерск сами ездили… - начала было Марианна.
        - Мариш, давай не будем усложнять. Мы не на прогулки ездим. Тут нужно крестьян переселить, кто за этим присмотрит? Я вон Дарию попросил, так что найди её и займитесь делом.
        - Хорошо, - Марианна, глянув на Зулу, подошла ко мне и, чуть поднявшись на носочки, чмокнула меня, - вы там поосторожней.
        - Обещаю, - улыбнулся я.
        
        Домик, снятый пластунами в Светлояре, был небольшой, совсем небольшой. Одна комната внизу, она же кухня-столовая и две спальни на втором этаже. Портал пластуны расположили в большей спальне. Это хорошо, что мы переместились без лошадей, только с арвендами.
        Внизу, в большой комнате, был камин и небольшая ванная комната. Туалеты на каждом этаже. Небольшой дом для небольшой семьи. А, вот участок, при доме, был огромный, как, впрочем, и все соседние. Сад, прудик, беседка для вечерних посиделок - всё было ухоженное и аккуратное.
        Варун и Улас уже обошли все трактиры города и обнаружили орков в двух трактирах. С Фаргом мы договаривались о встрече в «Усталом путнике», но, по словам пластунов, орков там не было. Ну что ж пройдёмся, сориентируемся на месте. Надев на арвендов ошейники, для спокойствия горожан, я и Зула отправились в город.
        Всё же Светлояр - это не Озёрск. Чистота и опрятность, светлые лица горожан, широкие улицы, всё говорило о спокойной и размеренной жизни. Было приятно просто погулять по мостовой, посетить парк, покормить диких уток в пруду. У Зулы было очень романтичное настроение, дай ей волю и она затаскала бы меня по этим улицам, забыв истинную причину нашего визита в этот город.
        В трактире «Веселый гном» орки были незнакомы Зуле, и вид у них был более воинственный. По словам девушки, они из приморских орков. Более смуглая, грязно-зелёная кожа и сильно выдвинутая вперёд нижняя челюсть, делали внешний вид воинов достаточно агрессивным. Зула на их фоне выглядела хрупкой феей.
        Во втором трактире «Бешенная лошадь», орков не было вообще. По словам хозяина, не далее как час назад они ушли. Облом! И где искать дражайшего дядю Фарга?
        - Пойдем в нижний город, к загонам с лошадьми. Может там, кого встретим, - предложила Зула.
        - Пойдём, - кивнул я, так как других предложений не было, - к закату нужно в «Усталый путник» сходить. Наставник Юл, должен туда прийти.
        - Мне с тобой? - поинтересовалась Зула.
        - Не обязательно. Я быстро. Переговорю с ним и назад.
        Нижний город, хоть и назывался нижним, но был так же опрятен, хотя явно бедней. Загоны с лошадьми располагались рядом с восточными воротами. Мы медленно прогуливались и любовались статными животными. Людей было немного, но наша компания не смотрелась одиноко. Кто-то покупал понравившуюся лошадь, кто-то просто прогуливался, глазея на великолепных скакунов. Это был скорее лошадиный зоопарк, нежили место торговли.
        - Это не твой дядя? - легонько толкнул я Зулу, облокотившуюся за мою руку. У дальнего загона стояло три гиганта и о чем-то спорили.
        - Похож. Пошли?
        Мы сделали круг по аллее между загонами, и подошли к воинам. Метров за тридцать, один из них обернулся в нашу сторону, и лицо его расплылось в улыбке. Это был Фарг.
        - Репях мне в гриву, Зула! Алекс! Как… вы тут..? - радостно загудел орк, направляясь к нам. Он него веяло удивлением и искренней радостью.
        - Он действительно рад нас видеть, - шепнул я Зуле.
        - А мы? - спросила Зула, ответить я не успел. Орк обнял Зулу, они потёрлись лбами, и Фарг повернулся ко мне, раскрыв руки для объятий.
        - Рад тебя видеть, - сделал я предупреждающий жест рукой. Куда там, Фарг крепко обнял меня и боднул лбом.
        - Давно в городе? А мы вот спорим, чистокровный это Шаеер или нет. Алекс ты в лошадях разбираешься? Как думаешь…
        - Фарг у нас мало времени. Извини. В другой раз обязательно обсудим, - перебил я орка. Тот нахмурился, кивнул.
        - Понял. Что-то случилось? Пойдём, тут трактир недалеко, обсудим.
        - Нет. Дело весьма секретное, лишние уши не нужны, - не согласился я, - давай прогуляемся и поговорим. Так надежней.
        - Кх, - крякнул орк, - что всё так плохо? Я слушаю.
        Мы направились вдоль изгороди. Фарг и Зула справа, рядом с ней Сильва. Первый слева, два спутника орка чуть сзади. Выбирали безлюдные аллеи.
        - Ситуация следующая, - начал я, - во-первых, я согласен отправиться в ваши земли и провести поединок за право вождя. Во-вторых, один из моих баронов примкнул к мятежникам, сторонникам темной магии. Тем самым подставив меня. Империи трудно будет объяснить, что я тут не причём. В-третьих, дружины у меня нет, и я очень надеюсь переманить ваш клан на свои земли. Собственно это всё, остальное детали.
        - Ты предлагаешь, чтобы избежать войны с демонами, вступить в войну с мятежниками? Щедрое предложение… а главное благородное.
        - Не надо иронии, Фарг. Да, барон Дирин собрал войско, чуть больше сотни. Сейчас мои пластуны в разведке, вечером будут точные сведения, что, где и как. И потом, не забывай, что я маг, и уверяю тебя, не последний. Второе, у меня есть возможность привлечь на свою сторону Безликих. Да-да, не удивляйся. Там много хороших воинов.
        - У тебя много денег, или дела совсем плохи?
        - Деньги тут не причём. Я их Настоятель. Да не хватайся ты за меч! Случайно вышло, расскажу при случае. Если соберём войско, то дадим молодым оркам выпустить пар и отвоевать себе земли.
        Фарг долго, молча, пыхтел рядом, потом выдал:
        - Пошли в трактир. Там ты мне всё подробно расскажешь, - орк вопросительно посмотрел на меня.
        - Пошли, - вздохнул я, понимая, что поддержку от Фарга смогу получить, только если всё расскажу.
        Мы нашли трактир. Сопровождавшие нас орки, очень быстро освободили стол в углу, и еще пару рядом. Никто с ними не спорил. Посетители сами сторонились неприветливых орков.
        - Хозяин, пива! - зычно гаркнул Фарг. Чуть ли не бегом, трактирщик принёс огромные кружки пенного напитка. Отхлебнув долгий глоток, Фарг поставил кружку и спросил:
        - Говори.
        - Да я вроде основное сказал, остались детали, - пожал плечами я, отпив глоток.
        - Вот детали и говори, - хмуро проворчал орк, - а лучше, давай-ка с самого начала.
        Я вопросительно глянул на Зулу, та легонько кивнула.
        - Можно и с самого начала, - согласился я, - я с друзьями пошёл в горы, проветриться, на природу поглазеть. Там мы нашли пещеру….
        Я выдал Фаргу свою обкатанную легенду попадания меня в их страну. То, что я из другого мира, я, конечно, не собирался говорить. Рассказал коротко о встрече с Зулой, о пластунах и походе в Пустошь. О том, что в Пустоше нашёл Хранилище и сумел его открыть. Про Град, как помимо своей воли, стал жертвой их политической игры, и как меня возвели в ранг Настоятеля. И о гибели Лирна, и обо всем, что со мной происходило, после того как мы расстались с Фаргом. Орки слушали очень внимательно, не перебивая, лишь иногда задавая уточняющие вопросы. Зула тоже слушала в два уха - интересно, из любопытства или нравиться истории слушать?
        Мы выпили не по одной кружке пива, прежде чем я закончил своё повествование.
        - И вот теперь, когда всё только начинает налаживаться, этот барон Дирин всё испортил, - закончил я.
        В трактире стоял обычный шум питейного заведения. Не только я изливал тут душу. Кто-то рассказывал что-то смешное, и в дальнем углу все время раздавался дружный хохот. Кто-то просто пил пиво, и, между делом, щупал за бока, проскальзывающих мимо столов молодых девок, разносящих пивные кружки. Жизнь шла своим чередом.
        - Мда-а. Насыщенная у тебя жизнь. Нечего сказать, - наконец, проговорил Фарг, - вот только зря ты на наш клан рассчитываешь. Чтобы уйти со своих земель, нужны очень веские причины. Я их не вижу. Наоборот. От набегов демонов мы как-нибудь отобьёмся, а вот воевать со всей Империей… Нет уж. Без нас.
        - Ты, Фарг, не спеши отказываться, - начал я, понимая, что если старый орк не будет на моей стороне, мне в клане Зулы лучше не появляться совсем, - я тебе всё рассказал не для того чтобы напугать…
        - Ты считаешь, что меня можно напугать? - Фарг повысил голос.
        - Напугать можно любого, - спокойно проговорил я, - не боятся только дураки. Смелый может побороть страх, а трус поддаётся ему. Вот и всё отличие. Но это так, к слову. Мне нужно твоё взвешенное решение. А чтобы его принять ты должен знать всё. Разве не так?
        - Так, - успокоившись, кивнул орк и отпил из кружки.
        - С чего ты взял, что придётся воевать со всей Империей?
        - Я умею слушать, - проговорил Фарг, - да за одни переносные порталы, весь мир с тобой будет воевать! И в первую очередь «Повелители Дорог». А артефакт, что строит дворцы! Я про такие вообще не слышал. Все маги будут у тебя. Правдами и неправдами будут добывать сведения про такое чудо. Ты вообще, представляешь, во что ты пытаешься нас впутать?
        - Да, Фарг, - добавив в голос металла, сказал я, - я хочу сделать этот мир лучше. Да, без боя этого не совершить. Возможно, кому-то придётся укоротить загребущие руки. Не без того. И что из этого? Есть у меня артефакт, от которого лошади невиданной породы рождаются, и быки в рост человека вырастают. И зерно есть, которое по два урожая даёт. Про разные там фрукты овощи я вообще молчу. Это, во-первых. А во-вторых, если жить рядом с таким артефактом, то люди и орки, да вообще всё живое, перестаёт рожать мёртвых детей. Как думаешь, из-за этого можно воевать против всего мира?
        Фарг уставился на меня неподвижным взглядом. От него веяло таким удивлением и неверием, что я с трудом сумел закрыться.
        - Не врёшь? - хрипло выдавил он.
        - Вру, конечно, вру, - усмехнулся я, - таким разве шутят?
        - Верно… - орк сделал большой глоток, - задал ты задачку!
        - Саш, про лошадей и зерно… Это всё ЗАК может доставить? - спросила Зула.
        - Да. И таких ЗАКов, я могу поставить по всему графству. Это будет такой укреп-район, что любой император трижды подумает, прежде чем нападать на нас.
        - Может и подумает, - не сдавался Фарг, - только от стрелы в спину ни кто не застрахован.
        - Верно, - я глотнул пенного напитка, - потому и рассказал тебе всё. Мне нужны единомышленники, которым бы я мог доверять. Которые доверяют мне. У меня есть пластуны. Они жизни отдадут за меня, не задумываясь. Но они воины. Понимаешь? А нужны хозяйственники, управленцы. Такие как ты.
        - Хорошо говоришь, - наконец сказал Фарг, - даже если я соглашусь с тобой, мы не успеем ничего сделать. Да и сил не хватит. В клане не больше сотни воинов. Все с тобой не пойдут, демоны только и ждут случая уничтожить нас. Ну а у твоего барона сотня воинов, а может и больше. Расклад не в нашу пользу.
        - Вот потому и хочу с Безликими встретиться. Наставник Юл правильный воин. Если пойдёт за мной, тогда выигрыш будет за нами.
        - Может ты и прав, - кивнул орк, - но тебе ещё в нашем стойбище за звание вождя нужно биться. И может случиться так, что все твои планы закончатся на острие меча.
        - За это я меньше всего переживаю, - улыбнулся я, - пойдём, позвеним мечами? Проверишь, на что гожусь.
        - Не слишком ты самоуверен? Переоценить свои силы, заведомо проиграть, - нахмурился орк, которому не понравилось моё легкомысленное отношение к предстоящим поединкам.
        - Алекс, ты уверен? - шепотом спросила Зула, - дядя очень хороший мечник.
        - Да и я вроде ничо, - улыбнулся я, и чмокнул девушку в щеку. Это не ускользнуло от Фарга, он хмыкнул, встал и направился к выходу. Народ, каким-то невероятным образом, почуяв дуэль, потянулся на улицу.
        Во дворе трактира образовался круг из зевак. Очень знакомая ситуация по встрече с пластунами, только я сейчас не тот и биться нужно не насмерть. Фарг, стоял с обнажённым торсом, играя мускулами. Ему б на соревнованиях по бодибилдингу выступать! Первое место было бы его.
        Пропорционально сложенный от природы, с хорошо развитой мускулатурой, он стоял и поигрывал мечами, хищно улыбаясь. Я тоже скинул безрукавку и рубашку. Даже мне было понятно, что мой внешний вид не в мою пользу.
        - Позвеним? - Фарг улыбнулся, обнажив чуть увеличенные нижние клыки.
        - Ага, - я крутанул мельницу мечами, - до первой крови?
        - Давай, - слегка удивившись, согласился орк.
        Мы стали кружить, предпринимая редкие выпады и наблюдая за реакцией соперника, пытаясь определить стиль боевых навыков. Реакция у Фарга была отменной, движения плавные и точные. Я закрыл глаза. Убивать его нельзя, даже ранить сколько-нибудь серьёзно нельзя. Нужно показать красивый бой. Для этого я должен чувствовать противника, слышать скрип его сапог, шуршание одежды, его дыхание, свист лезвия. Я был спокоен и сосредоточен, как на тренировках в КУЦ.
        Сошлись, парируя удары, разошлись. Прошли круг в полной тишине, рывок, удары, присел, уходя от меча, и тут же обозначил укол в грудь Фарга, в шею, плашмя по ноге, перекат, ещё обозначил удары ему в бедро, в пах. Махом встал на ноги, прыжок, приземлился на шпагат, удар снизу в брюшину.
        - Всё! Достаточно! - зычно крикнул Фарг. Я открыл глаза, увидев улыбающееся лицо орка, - Мастер, моё почтение, - воин сдержано поклонился. Я прыжком встал. Орк подошёл ко мне и дружески хлопнул по спине, выбив из моих легких воздух.
        - Сделал ты меня, как сосунка, - все также улыбаясь, сказал Фарг, - давно не чувствовал себя побитым щенком. Я угощаю.
        Толпа разочарованно гудела, «кина не будет». Жаждали зрелища и кровавого финала, а увидели забаву.
        - Саша, я и не знала, что ты мастер-мечник, - Зула светилась гордостью.
        - Ве-е-ерь мне-е-е, - улыбаясь, проговорил я, прижимаясь лбом ко лбу девушки. Орчанка чувствительно ткнула меня кулаком в бок, - ну, ты чего дерёшься? - обиженно проговорил я, девушка рассмеялась.
        Уже сидя за столом и наслаждаясь пенным напитком, мы продолжили разговор. Теперь не было недоверия, или сомнений. Нужно было сразу на поединок вызвать, меньше слов пришлось бы тратить.
        - Хорошо. Поверю тебе, - согласился Фарг, вытирая рукавом с губ пивную пену, - Нужно решить как нам быстрей всего добраться до стойбища.
        - Не нам, Фарг. Тебе, - уточнил я, - вы пойдёте сами. Я дам вам портал. Как доберётесь до стойбища, я перенесусь. Я же не могу всё тут оставить.
        - Кхе-кхе, - кашлянул орк, - ну хорошо… Через эльфийский лес идти опасно. Пристрелят. Через Пустошь долго. Быстрей всего пройти по краю Проклятого леса, на юг. Там он подходит вплотную к горам, вот там и можно проскользнуть. Это самый быстрый путь.
        - А что, порталов Повелителей у вас поблизости нет? - спросил я, вспоминая глобус, показанный мне ЗАКом.
        - Есть, - удивлённо проговорил Фраг, - в сотне вёрст Фарицен, эльфийский пограничный город. Ты знаешь какую плату с нас затребуют Повелители Дорог?
        - Нет. А что много?
        - По десять золотых с каждого! И пять золотых за пропускную грамоту в наши земли!
        - Итого сорок пять золотых монет, - заключил я, - не так уж и много за спокойную жизнь.
        - К-хе, кхе, - опять закашлялся Фарг. От Зулы потянуло недовольством. - Ну, если для тебя это немного…
        - Много, но этого требует дело, - я вытащил из своего бездонного рюкзака мешочек с деньгами. Нужно было больше взять, что-то я пожадничал, - вот, возьмите. Что останется, вернёшь после.
        - Ну что ж, давай, - медленно проговорил Фарг, и повторил, - попробуем…
        - Тогда не задерживайтесь, идите прямиком к Повелителям. Вот портал, - я скрытно передал орку мобильный портал и телефон, - а это переговорник со мной. Не удивляйся, такое и у меня есть. Как пользоваться переговорником знаешь? Отлично! Как доберётесь до стойбища, свяжись со мной. Обсудим дальнейшие действия.
        - Мутный ты парень, - озабоченно проговорил Фарг, - как весенний поток.
        - У всех есть свои секреты, - улыбнулся я, - Зул, ты иди к дому. А я в «Усталого путника» схожу. Наставник Юл, должен прибыть туда.
        - А может и мы с тобой? - предложил Фарг, - а потом уж к Повелителям.
        - Не стоит. Я сам.
        Мы вышли из трактира и орки направились вверх по улице, к северным воротам, где располагался портал Повелителей Дорог. Зула и Сильва двинулись к арендованному дому, ну а мы с Первым к трактиру «Усталый путник».
        «Как много слов, привыкли говорить двуногие», - прокомментировал нашу встречу Первый.
        - Язык без костей, почему бы и не поговорить, - на что кот недовольно фыркнул.
        
        Империя. Город Светлояр. Трактир «Усталый путник».
        
        Алекс.
        
        Вечернее гулянье в трактире набирало свои обороты. Несколько артелей, очевидно успешно сходивших в Пустошь, устроили настоящую попойку. Мне уже изрядно поднадоели гул, пьяный смех и выкрики, но я упорно сидел, ожидая наставника Юла. Когда я пришёл в трактир, хозяин встретил меня как старого знакомого, всё пытаясь разговорить. Я ограничился общими словами, типа все нормально, дела идут…
        Млада, лишь заприметив меня, засветилась внутренним светом, метнулась ко мне, не доставив чужой заказ до назначения.
        - Алекс! - боже мой, как же она рада меня видеть. Какими влюблёнными глазами она смотрит на меня, даже неудобно, как-то, - ты пришёл… Ты кушать будешь? Ты один? А где твои спутники?
        - Привет, красавица. Всё хорошеешь?
        Смутившись, девушка опустила взгляд.
        - Рад тебя видеть. Принеси-ка что-нибудь лёгкого поесть.
        - Молочка и выпечку? - улыбаясь, спросила Млада. Надо ж, запомнила.
        - Можно овощей и каши. А молочко я, обычно, утром пью, - вернув улыбку, сказал я.
        - Дождёмся утра, - игриво сказала девушка и скрылась за ширмой, ведущей на кухню.
        Через несколько минут на столе была и каша, и овощи, и ещё несколько блюд.
        - Посиди со мной, - попросил я девушку. Та кинула взгляд на недовольного трактирщика, но все-таки присела, - как живёшь?
        - Как всегда, - ответила девушка, - работаю. Что про меня говорить. Лучше ты расскажи. Это твой арвенд? Где ты его взял? Это же опасный зверь, ты не боишься?
        - Его зовут Первый. Он тебя понимает, так что относиться к нему как к человеку.
        - Ну, ты скажешь, - засмеялась Млада, - он же зверь, он не может понимать людей. Ты его выдрессировал? Да?
        - Млада, - я отложил ложку и пристально посмотрел в глаза девушке, - я не пошутил. Он разумней многих в этом зале. Ты меня поняла?
        Девушка резко перестала смеяться, посмотрела на меня, на Первого и кивнула:
        - Вообще-то, у него глаза умные… - пошла девица на попятную.
        «Вот видишь?» - встрял кот, - «мой ум виден даже таким низко-интеллектуальным особям, как это самка!»
        «Только им и видно», - внутренне усмехнулся я.
        - Тебе в какой комнате постелить? - с волнением в голосе спросила Млада.
        - Ни в какой, радость моя. У меня тут встреча. И потом в путь, - девушка сникла.
        - А может можно утром в путь? - теребя кончик косы, спросила она и подняла на меня взгляд, полный надежды.
        - Младушка, ты отлична девушка. Но мне действительно нужно будет уйти. Не сердись, - щеки девушки вспыхнули румянцем.
        - Ты ещё придёшь?
        - Всё может быть.
        - Хватит сидеть, кто за тебя пиво разносить будет?! - крикнул из-за стойки трактирщик, опасливо посматривая на меня.
        - Мне нужно идти, - девушка совсем сникла.
        - Ещё поговорим, - пообещал я. У Млады вспыхнул слабый огонёк надежды. Кинув на меня обожающий взгляд, она ушла работать.
        Так я и сидел, играя в гляделки с девушкой, с которой у меня была близость, так задевшая её душу. Я чувствовал себя немного виноватым, хоть ничего ей и не обещал. Виноватым, потому, что ни на кого я не смотрю так, как она на меня. Ни на своих жён, ни на кого другого. А они смотрят, и потому возникает чувство вины. Потому что не можешь вернуть этот долг любви сейчас, но придёт время и все эти долги встанут в полный рост, заставляя страдать тебя от неразделённой любви к женщине. Это я знал по опыту земной жизни.
        Так предаваясь философским размышлениям, я просидел до вечера. Наставник Юл появился, когда за окном уже начинало темнеть. Войдя в трактир, он лишь на секунду остановился на ступенях, окинув взглядом зал, и уверенно пошёл к моему столу, спрятавшемуся в тени лестницы.
        - Господин Настоятель, - воин коротко кивнул.
        - Наставник Юл, - кивнул я в ответ, - называй меня Алекс.
        - Хорошо, - воин опять кивнул.
        - Присаживайся, - Юл сел. Я, наконец, рассмотрел его. Это был сухощавый, узкоплечий мужчина, лет сорока, сорока пяти. Если б не знал, что он отличный воин, ни за что не причислил бы его к воинам. Интеллигент - вот характеристика, приходящая на ум. Небольшой шрам на щеке, острый взгляд, да две гарды мечей из-за спины, вот и всё что причисляло его к воинской касте. Юл тоже окинул меня цепким взглядом. Лицо его было беспристрастно. Я спросил:
        - Пива?
        - Нет. Ты сказал, есть задание. Мне может понадобиться светлый ум.
        - Хм, - хмыкнул я, - может быть, может быть. Я хотел бы сразу расставить все точки. Ты знаешь, что Настоятелем я стал не по своей воле. Я просто защищал свою жизнь. Лирн, пусть воздаст ему Единый по заслугам его, вёл свою игру.
        - Я знаю это, - коротко отозвался Юл.
        - Я хочу коротко рассказать про себя, свои цели, а ты уж решишь, стоит ли со мной связываться или лучше идти своим путём.
        - Я должен тебе жизнь, - воин коротко кивнул. Как меня уже достали эти обязательства ни чем не обоснованные. Хотя, в данной ситуации, мне это на-руку.
        - У меня есть графство. Оно находится около Проклятого леса. В соседнем графстве, граф Ферглунд объявил автономию. Он стягивает к себе сторонников темных сил. Один из моих баронов, перешёл на его сторону. Графство я купил недавно, дружины нет. Опасаюсь, что Империя при наведении порядка, не пройдёт и мимо меня. Ты понимаешь про что я?
        - Да.
        - Моя старшая жена, орчанка, дочь вождя. Погибшего вождя. Теперь мне предстоит поединок в клане орков за звание вождя. После этого я собираюсь переселить клан на свои земли. Но это займёт много времени, а усмирение бунта может начаться со дня на день.
        - Сколько воинов у твоего барона?
        - По предварительным сведениям, около полутора сотен. Сейчас пластуны ведут разведку. Скоро будет известно точно.
        - Сколько у тебя пластунов? - Юл не выражал ни малейшего удивления. Он был собран и сосредоточен. Отлично владеет собой. Уважаю!
        - Десяток. Еще есть неприступный замок, реально неприступый. Но сам понимаешь, в нем всю жизнь не просидишь.
        - Какой у нас план?
        - У нас? - переспросил я, - то есть ты согласен присоединиться ко мне? Ты точно это решил?
        - Я это решил, воткнув мечи в землю, - парировал Юл. Мне крыть было нечем.
        - План. Я хотел навестить Град, и сделать на его основе воинскую школу. Понимаешь? Сейчас все считают, что безликие - это убийцы. Их боятся и не любят. Я хочу, чтобы бароны и графы, да что там графы, государства стояли в очереди, чтобы пригласить к себе на службу Безликого. Хочу, чтобы Безликий был синоним высококлассного воина, который чтит кодекс чести. Вот такие желания. Что сейчас делается в Граде, я не знаю. Стоит ли мне соваться туда, или забыть все как страшный сон. Я не знаю, потому и плана как такового у меня нет.
        - В Граде всё спокойно, - начал отчёт наставник Юл, - около четырёх десятков были убиты при попытке к бегству. Ещё столько же в темнице, ждут твоей воли. Настоятель Шург превратил Град в осиное гнездо, ненавистное всему миру. Единый покарал и Шурга и Лирна. Твои цели созвучны моим желаниям. Ты найдёшь много единомышленников в Граде, - Юл встал коротко кивнул.
        - Сядь. Не привлекай внимание, - воин сел, - хорошо. Сколько воинов я смогу набрать в Граде? Мне они нужны сейчас, и это должны быть люди слова.
        - Твоё обещание обучить своему воинскому мастерству ещё в силе?
        - Верные мне люди будут знать и уметь то же, что знаю и умею я, - пообещал я, - но это очень опасные знания, и кому попало я их не передам.
        - Это верное решение, - согласился Юл, - я могу предоставить полсотни воинов. Из них два десятка готовы присягнуть тебе на жизнь.
        - На жизнь, это как? Разновидность клятвы на крови?
        - Клятва на крови не даёт присягнувшим сделать друг-другу вред. Клятва на жизнь, даёт нити жизни в твои руки. Ты всегда можешь оборвать их, если кто-то, по-твоему мнению, нарушил клятву.
        Упс! Тут и такое возможно. Век живи, век учись, дураком помрёшь.
        - А если я погибну, что станет с присягнувшими?
        - Выживут сильнейшие, - добил меня Юл.
        - А остальные? Э-э… - по лицу воина я понял, что постигнет остальных. Взяв себя в руки, я сказал, - хорошо. Пусть будет так. Я дам тебе мобильный, ну, переносной, портал и переговорник, - от Юла впервые проскользнуло что-то похожее на удивлении, - ты едешь в Град. Оборудуешь там Портальную. Когда всё будет готово, сообщаешь мне. Я перенесусь и заберу с собой подготовленных тобой воинов.
        - У барона полторы сотни воинов, если идти в лоб, то полсотни безликих тебе не помогут, - проговорил Юл, - но можно применить хитрость.
        - Говори, - кивнул я.
        - Ночью нужно умертвить большую часть баронского войска, и сразу напасть. Оставшиеся в живых окажут сопротивление. Даже, если в последствии, Имперские маги будут обследовать место битвы, то найдут следы честного боя.
        Я замер, задумавшись. Вот он, опыт ведения войны малыми силами. Не пришлось объясняться как с пластунами. Всё же, боевого опыта у Безликих побольше, чем у пластунов.
        - Хитро, - кивнул я, Юл улыбнулся краем губ, - мне пластуны предлагали всех вырезать, я отказался. Побоялся, что припишут некроманство. Что ж, примем это за основу. Пошли. Нужно успеть к рассвету, - я собирался вставать.
        - Я ослушался тебя, Алекс, - Юл чуть склонил голову, - воины прибыли со мной.
        - Да?! - удивлённо спросил я, - и где они?
        - За городом. Один посыльный, ждёт во дворе.
        - Ну, Юл! Молодец. Просто молодец! - воин чуть заметно улыбнулся, - сколько их там?
        - Пять десятков. Это на случай возвращения ночью в Град. На Пустоши ночью опасно.
        - Тогда так. В городе у меня снят дом, в нем есть портал. Я иду туда. Вы с посыльным идёте к воинам, которых оставили за городом. Я тебе даю портал. Найдёшь поляну и положишь его там. Как будешь готов, вот телефон, то есть … переговорник, - я положил перед Юлом артефакт, - сообщишь мне.
        Воин взял в руки устройство и с интересом стал рассматривать его.
        - Мой номер три ноля. Для соединения зелёная кнопка, для прекращения разговора, красная. Ясно?
        - Да. Разреши вопрос.
        - Ты не опасаешься, что Повелители Дорог найдут тебя? Они очень сильны. У них много талантливых магов-боевиков.
        - Нет, Юл, я их не боюсь. Очень скоро я сам буду повелевать этими Повелителями, - усмехнулся я, - так что пусть они опасаются.
        Я встал, за мной поднялся и воин.
        - Иди к своим воинам, - сказал я, направляясь к выходу, - а я за своими спутниками.
        - Они не мои, они твои воины, Настоятель Алекс, - сказал Юл, следуя со мной рядом.
        Не успел я выйти из дверей трактира, как следом выскочила Млада:
        - Алекс! Ты уже уходишь? - девушка подбежала ко мне, за малым не кинувшись мне на шею.
        - Красавица, мне пора. В следующий раз мы обязательно с тобой посидим, поговорим обо всём. Хорошо? - девушка закивала головой, на глазах слезы. Ну что ты будешь с нею делать? Я обнял её, прижал к себе, - ну что ты, в самом деле? Мы обязательно встретимся. Обещаю.
        - Я буду ждать, - девушка прижалась ко мне, замерла, шмыгнув носом, - я знаю, ты Безликий… Но мне всё равно. У Слузи тоже парень из Безликих… я тебя всегда буду ждать.
        Я отстранился, поднял её голову за подбородок:
        - Не стоит меня ждать, красавица. Вокруг много достойных воинов, найди себе пару и живи счастливо, - я вынул из кармана несколько золотых, - вот держи. Это тебе на-приданное. Бери-бери. Всё! И не плач. Ни один мужчина не стоит женских слёз!
        Чмокнув её в лоб, я развернулся и пошёл быстрым шагом, к ожидавшему невдалеке Юлу.
        - Другие не стоят, а ты стоишь… - услышал шёпот за спиной.
        Юл направился к Восточным воротам. Краем глаза я заметил, что из темноты к нему присоединился коренастый воин. Видимо посыльный. Я скорым шагом двинулся к съёмному дому. Время 20-06.
        «Входящий вызов «Идар» - проплыло перед глазами. Оглянувшись, рывком нырнул в тень и прижался к стене. Быстро наложил на себя руну скрыта.
        - Это Алекс. Слушаю, - шёпотом проговорил я.
        «Есть сведения, ты готов выслушать?» - видимо Идар правильно истолковал мой шёпот.
        - Говори.
        «Барон Дирин живёт с престарелой матерью. Сестра замужем за одним из баронов Ферглунда. Судя по всему, потому Дирин и хочет переметнуться к Ферглунду. Дирин готовиться выходить завтра утром. Задержка в магах. Ждут какого-то свободного мага, потому до сих пор и стоят. Судя по рассказам беженцев, в графстве Ферглуда идут бои с Имперскими войсками».
        - Есть победы имперских войск? - спросил я.
        «Трудно сказать. От крестьян мало толка, а самим разузнать не хватает времени».
        - Я понял. Возвращайтесь все в окрестности замка Дирина. У меня есть план, потребуются ваши умения.
        «Понял. Сделаю», - отрапортовал Идар.
        - Конец связи, - я прервал связь и скорым шагом пошёл дальше.
        
        До дома добрался быстро. Уласа я заметил в тени сада, когда вошёл во двор, и позвал с собой. На первом этаже, на диване, сидел Варун. Когда мы вошли, пластун подскочил, собираясь рапортовать.
        - Улас остаёшься тут, - я сделал предупреждающий знак рукой Варуну, снял рюкзак достал телефоны, - получите средства связи.
        Выдав им по телефону, объяснил, как пользоваться. На шум спустилась Зула.
        - Как прошло? - спросила она, когда я закончил инструктаж и наложение руны «Телефон».
        - Лучше, чем я думал. Юл привёл с собой полсотни воинов. Я дал ему портал, так что сейчас метнёмся к ним, а потом всей толпой в замок.
        - Алекс, ты настолько доверяешь им, что готов переместить их себе в замок? - настороженно спросила Зула. Эти же вопросы читались на лицах у пластунов.
        - Есть другие предложения?
        - Это несколько не разумно, - подал голос Варун, - может быть их вначале переместить куда-нибудь около замка?
        - Не знаю, - я устало сел в кресло около камина, - у меня нет причин им не доверять. Юл был честен. Кроме того они должны принести клятву жизни.
        - Что? - в несколько голосов раздалось со всех сторон.
        - Владыка, ты ничего не путаешь? - спросил Варун.
        - Вроде нет. Он сам предложил. Я опять чего-то не знаю?
        Зула присела на подлокотник и, опершись о моё плечо, растрепала мои волосы:
        - Саша, это самая страшная клятва, которую может дать воин.
        - Я это понял. Юл сказал, что я смогу убить любого из них, лишь просто пожелав этого, и что если я погибну, им тоже не поздоровиться, вплоть до летального исхода, - я приобнял девушку, - зато какая гарантия, что они будут мне верны!
        - А он тебе не сказал, что смерть каждого из них будет отдаваться страшной болью в тебе?
        - Ух ты, блин! Не-ет. Не сказал, - вот это новость, - ну… потерплю, не впервой.
        - Владыка, ты будешь умирать вместе с давшим клятву, - опять подал голос Варун, - это будет боль умирающего.
        - Боль, это единственный сюрприз? - спросил я, - если других отличий между клятвой на крови и клятвой жизни нет, то, может действительно лучше клятву на крови?
        - Клятва на крови, просто вызывает душевные муки, при попытке её нарушить, - начала объяснять орчанка, продолжая водить пальцами по моей шевелюре, - довольно сильные. А вот после клятвы жизни, при попытке нарушить её, получаешь сильнейшую боль, вплоть до паралича. Давший клятву, просто физически не сможет её нарушить.
        - Ну и отлично! Не будет сюрпризов от Безликих. Даже хорошо, что Юл предложил.
        - Ты недооцениваешь… - тревожно проговорила Зула, легонько дёрнув меня за волосы, - Эту боль не просто перенести.
        - Зул, я понял, - я высвободил руку девушки из своих волос, - но других гарантий нет.
        Наступило молчание. В тишине перед глазами возникла надпись «Входящий вызов «Юл"». Нажал «Принять».
        «Мы готовы», - голос Юла.
        «Скоро будем», - коротко отозвался я и связь прервалась.
        - Выходим. Безликие ждут нас, - я встал.
        - Ох, Саша. Ты иногда меня пугаешь, - пробурчала Зула.
        - Я сам себя пугаюсь, - улыбнулся я девушке.
        
        Империя. Окрестности города Светлояр.
        
        Фарг.
        
        За один вечер Фарг несколько раз сильно удивился. Чтобы удивить бывалого орка, должно было произойти нечто неординарное. И это неординарное сыпалось одно за другим, как из рога изобилия. Фарг уже стал с опаской посматривать на Алекса. Этот молодой воин был совсем непохож на того простака, с которым он расстался больше месяца назад. Тогда это был заносчивый, самоуверенный мальчишка, играющий в великого воина. В воинском умении Алекса, Фарг убедился на собственном опыте, но вместо того чтобы радоваться, опытный орк сильно беспокоился. Ему все время казалась, что вся история рассказанная Алексом не более чем легенда, продуманная до мелочей. У Фарга было стойкое чувство, что ему что-то не договаривают и это сильно беспокоило орка.
        Фарг допускал, что на Пустоше много дивных вещей, что Алексу могла улыбнуться удача в виде найденного клада. Но вот история с Безликими выглядела как сказка для детей. Подумать только, Настоятель Безликих! События развивались так стремительно, что орк не успевал за ними. Ему нужно было время всё обдумать, посмотреть со всех сторон. Но этого времени у него не было.
        Действительно у Алекса были порталы, при этом и Зула, и Алекс вели себя так, как будто это совершенно обыденная вещь, которая есть у каждого добропорядочного гражданина Империи. Это не нравилось Фаргу. Очень сильно.
        Повелители Дорог встретили их с насмешкой на лицах. Узнав куда будет перенос удивились, но, увидев золото, просто сделали свою работу. Перенос произошёл мгновенно. Лишь лёгкое подташнивание, да сложность со зрением, вот и все эффекты. А так и не скажешь, что переместились за тысячу вёрст. Те же стены вокруг, те же жирные морды служителей.
        Выйдя из мини-крепости Повелителей, орки поняли, что они уже не в Светлояре. Их встретила ночная прохлада эльфийского леса. Теперь у них пять часов, чтобы покинуть этот лес, а это значит, что всю ночь придётся бежать. Если не успеют вовремя, на них объявят охоту как на нарушителей, и тогда у эльфийских рейнджеров будет двуногая дичь.
        
        Империя. Окрестности Светлояра.
        
        Алекс.
        
        Когда мы перенеслись в небольшой перелесок, недалеко от Восточных ворот Светлояра, уже темнело. К нам подошёл наставник Юл, кивнув подбородком, доложил:
        - Настоятель, всё готово к принесению клятвы.
        - Тогда идём.
        - Я с тобой, - тут же вставила Зула, - и не спорь!
        - А я и не спорю, - улыбнулся Алекс, - только дай слово не набрасываться на них.
        - Не смешно, - пробурчала орчанка.
        - Юл, ты не против, если моя старшая жена будет присутствовать на … ритуале?
        - Твоя воля, - безразлично отозвался воин.
        Мы с Зулой шли за Юлом по чуть приметной тропинке. Варун растворился в ближайшем кустарнике как утренний туман. Никто не обратил на это внимания.
        Лес становился гуще, соответственно становилось темнее. В лесу всегда так, чуть завечерело и уже темно. Вот и сейчас, время 21-15, а такое ощущение, что уже около полуночи. Когда мы подошли к небольшой поляне, Юл остановился и, повернувшись к нам, сказал:
        - Женщина останется здесь, - на это Зула чуть заметно пожала плечами и отошла к ближайшему дереву. Мы с Юлом прошли дальше. Краем глаза я заметил материализовавшегося рядом с орчанкой Варуна. И как это он пробрался сюда?
        На поляне была сделана пентаграмма. Ого! Безликим пришлось поработать. Пентаграмма была выполнена канавками. Трудно оценить общий рисунок, что-то в виде пятиконечной звезды, вписанной в круг. Вдоль окружности стояли обнажённые по пояс воины. У каждого на теле, в области солнечного сплетения была нарисована такая же пентаграмма.
        - Юл, я незнаком с ритуалом, - сказал я, - что мне делать?
        - Встань в центре. Когда мы произнесём клятву, тебе нужно подойти к каждому воину и смешать с ним кровь.
        - Как?
        - Достаточно порезать палец и приложить к ранке на теле воина, - чуть улыбнулся Юл, - увидишь и поймёшь.
        - Хорошо, - кивнул я. Так. А что делать с моей регенерацией. Блин, их тут два десятка! И защиту надо пригасить, а то, чего доброго, не пропустит эту клятву ко мне. Механизмы клятвы для меня за семью печатями.
        Дальше всё произошло быстро и, я бы сказал, прозаично. Как давно отлаженная работа. Зажгли небольшие костерки в лучах пентаграммы. Юл громко говорил слова на незнакомом мне языке. Странно, почему в моей голове не оказалось такого? Сами придумали, или архив повреждён? После этого, все одновременно достали откуда-то ножи и рассекли себе кожу в области солнечного сплетения, как раз где была нарисована пентаграмма.
        Похоже мой выход. Юл незаметно кивнул. Я, немного приподняв за гарду меч в ножнах, дотронулся большим пальцем до лезвия. Прошёлся по кругу и приложил окровавленный палец каждому к ранке. После этого вернулся в центр и, подняв руки вверх, провозгласил:
        - Я принимаю клятву, - и, как всегда при клятвах, яркая вспышка над моей головой. Только в этот раз цвет шарика тёмный. Как может быть Почему чёрная вспышка? Но она была именно такой, я это отчётливо видел. Нити протянулись от каждого Безликого к этому шару, и после этого шар втянулся мне в солнечное сплетение. У-ух! Сильно затошнило. Я согнулся пополам, стараясь не упасть. В глазах потемнело. Несколько секунд и всё прошло.
        Перед глазами висела полупрозрачная матрица, как пчелиные соты. Каждая ячейка это связь с Безликим. Пришло понимание, что это некий пульт управления. Стоило мне чуть потянуться в одну из сот, как на меня пошли чужие эмоции. Я вынырнул назад. Фух! Неприятное впечатление. Как будто за кем-то подглядываешь. Я чётко знал, что если я пошлю в эту соту боль, на том конце, человек будет корчиться от боли, пошлю туда желание смерти, и на том конце смерть заберёт с собой чью-то душу. Мотнул головой, отгоняя наваждение. Матрица погасла.
        - Воины, - я включил «Публичное выступление», - я принял вашу клятву не для того, чтобы держать вас в страхе. Эта клятва, залог нашего с вами взаимодействия. Это гарантия, что вы получите знания и воинские умения, которым нет равным в этом мире. Будьте сдержаны, применяя эти умения. Но этим мы займёмся немного позже. Сейчас остро стоит задача сохранения независимости моего графства. В эту ночь не придётся спать. Юл, командуй.
        В ответ гробовое молчание. Выключил «Публичное выступление». Ну, вот и всё. Я понемногу превращаюсь в эдакий коммутатор. Не скажу, что мне это нравится.
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        После клятвы, мы довольно быстро организовали перенос Безликих в мой замок. Вот что значит военные люди. Быстро, споро, без лишних слов и телодвижений. Двоих оставили на поляне, они должны забрать портал и доставить его в Град.
        Связался с Хисием, объяснил ситуацию. Для верности, первой отправилась Зула, она-то и стояла около дверей Портальной, направляя поступавших воинов к конюшне.
        Мы с Первым переместились последними. По прибытии, Хисий коротко доложил обстановку в замке, про обстановку с мятежным бароном я и так знал из докладов Идара и Харлана.
        Судя по всему, ночевать сегодня придётся в седле.
        Выйдя из Портальной, удивлённо осмотрелся, рассматривая мой замок. Конечно, это был ещё не тот дизайн, что был в голографическом прототипе, но донжон уже был из белого камня, двор вымощен и чист, белая, мраморная лестница, около которой детские грибки и песочницы. Да и крепостная стена выглядит уже не так уныло.
        - Смотрю, замок меняется, - сказал я, остановившись около Зулы.
        - Да, - улыбнулась девушка, - в такой уже хочется возвращаться. Красиво становится.
        «ЗАК, это моя новая дружина. Их тоже под наблюдение», - отдал я команду компу.
        «Мне не обязательно персонально повторять очевидные вещи», - раздалось в ответ. Надо же, он ещё и острит.
        «Я там телефоны раздал, ты принял их в домашнюю сеть?»
        «Нет, ждал, когда ты меня об этом спросишь».
        «И в кого ты такой?» - шутя, возмутился я.
        
        - Юл, Хисий, со мной в столовую. Поговорить нужно. Коней накормить, ночью выходим, - дождавшись знака, что воины меня услышали, направился в донжон.
        На ступенях, около колоны в нерешительности стояла Марианна. В обтягивающем, бархатистом платье, темно-вишнёвого цвета. На шее поблёскивала скромная цепочка, волосы уложены в высокую причёску. Глаза… они стали совсем другими, мечтательными и … добрыми, что ли.
        - Кто все эти воины? - от девушки тянуло беспокойством.
        - Это наша дружина. Как прошёл день?
        - Нормально. Эта Дария такая несобранная. Всё ей нужно втолковывать и разъяснять, - недовольно проговорила Марианна.
        - Справились?
        - Конечно, - чуть обиженно проговорила графиня, - можешь проверить.
        - Позже. Нужно с бароном решать. Кстати, шикарно выглядишь. Откуда такое сногсшибательное платье? - на щёках девушки заиграл румянец.
        - Тебе нравится?
        - Я в восторге! - подойдя к ней ближе, галантно поцеловал руку.
        - Я тебе рассказывала, это я в столице покупала, - в полголоса проговорила она. А вот этого я не помню, ну, да ладно, рассказывала значит рассказывала, - я не слишком ярко нарядилась?
        - Нормально. Ты же графиня, должна блистать!
        - Спасибо, - румянец стал заметней, - Дария говорит, что она твоя наложница. Это так?
        - Это она так решила, - усмехнулся я.
        - Она это серьёзно говорила, - не унималась Марианна.
        - Мариш, забудь. Ну наложница, ну и фиг с ней. Не до того сейчас. Пойдём ужинать, - девушка быстро прильнула, на миг превратившись в беззащитную девчонку, и вот уже передо мной опять графиня, учтивая, чуть высокомерна. Актриса!
        - Ты только не удивляйся, - загадочно проворковала Марианна, - дизайн замка меняется на глазах. Твой артефакт просто рукодельник. Так всё красиво делает.
        - Постараюсь, - чуть напряжённо пробормотал я.
        Внутри донжона меня ждал огромный сюрприз, в виде совершенно нового дизайна помещений. Куда делись унылые, грязные стены, ветхие гобелены, гнилая солома на полах? Дворец - вот первое впечатление от увиденного. Витиеватые колоны упирались в высокий потолок, а между ними великолепная роспись по мотивам неизвестных мне событий. Охота, сцены неизвестных битв, люди в саду, а там, дети около реки с собакообразными животными. Всё это в ярких, сочных красках, с изумительной подсветкой. Музей, ухоженный и помпезный…
        - М-да, ЗАК, удивил, - протянул я, рассматривая потолок, - удивил…
        «Ты же сказал запустить дизайнерскую программу, вот результат», - раздалось в ответ.
        «Нормально! - похвалил я Зака.
        «И что в этом хорошего?», - буркнул Первый, - «неуютно как-то».
        - Это с непривычки, котяра, - улыбнулся я. Марианна удивлённо посмотрела на меня, но поняв, что я это арвенду, успокоилась, - а поживёшь тут немного, и как-будто всегда так и было!
        - Это вряд-ли. В лесу всё равно лучше, - рыкнул кот.
        - Ну, на вкус и цвет…
        Около лестницы на второй этаж стоял Саймон.
        «ЗАК, что старый граф? Как его состояние?» - обратился я к компу за информацией.
        «Я выполнил над графом все доступные мне манипуляции. Для дальнейшего лечения необходимо спец оборудование», - отчитался ЗАК.
        «На Пустоши, в Граде есть лечебная сфера - может его туда отправить?»
        «Не знаю что ты называешь Град, но если речь идёт о реаниматорской сфере, то да, поможет. Если его на десяток часов поместить в сферу-реаниматор, это сильно ускорило бы выздоровление».
        - В сферу? - удивлённо спросил я вслух. Саймон покосился на меня, но ничего не сказал.
        «Конечно. Ты что не знал?», - в голове вспыли знания.
        «Уже знаю», - хмуро отозвался я, - «Осталось решить вопрос с доставкой».
        - Маришь, иди, я сейчас, - и обратился к Саймону, - Привет.
        - Так мы же виделись…
        - Ага, собирай графа, можешь Лизу с Флорой забрать и сиделку, как её…
        - Ливсену, - подсказал Саймон.
        - Её тоже забирай. Зайдешь ко мне, дам переговорник и научу пользоваться.
        - Понял, ваше магичество.
        - Саймон! - нахмурился я, - меня зовут Алекс!
        - Господин Алекс, вы не гневайтесь. Это так неожиданно. Я … не знаю, что и думать.
        - Привыкай, - кивнул я, - деньги есть?
        - Есть немного.
        - Понял. Дам тебе драгоценности, сдашь ювелиру, будут деньги и на жизнь, и на лечение графа. Переместишься через портал, на том конце тебя будет ждать Улас. Помнишь его? Отлично. Когда будете готовы, в Портальной расположитесь в центре и ты скажешь - «По велению графа Алекса. Назначение Светлояр». Понял? - Саймон кивнул. От мужчины шёл чуть ли не суеверных страх.
        «ЗАК ты понял задачу?»
        «Внимательно внимаю, о великий граф Алекс!»
        «Смешно», - всё больше создавалось впечатление, что я разговариваю сам с собой.
        - Хорошо. Вы попадёте в домик с порталом, там задерживаться не нужно. Возьмёшь карету и перевезёшь графа в съёмный дом. Про дом с порталом никому ни слова. Алевтида должна думать, что вы вернулись из столицы. Если что-то будет нужно, скажешь, я пришлю. И вообще, старайтесь особо не выпячиваться там. Присмотри дом для покупки. Граф мечтал в Светлояре поселиться. Вопросы?
        - Всё сделаю, ваша светлость, - поклонился Саймон.
        - Алекс, просто Алекс, - в сердцах сказал я и направился в столовую.
        Зула неподвижно стояла около дверей в зал, именуемый мной столовой, и рассматривала роспись на стене. С ней рядом остановилась Марианна и тоже стала рассматривать картину.
        - Нравится? - спросил я, останавливаясь рядом с девушками.
        - Я знаю это место, - вместо ответа, показал пальцем орчанка на роспись, - поющие камни, это недалеко от моего стойбища.
        На росписи были изображены каменные столбы, похожие на Стоунхендж, только целые и в три ряда, с перемычками по всему диаметру. Рядом изображён, стоящий свечой жеребец, а за ним, бегущий табун лошадей. Очень динамичная роспись.
        «ЗАК, что это изображено?» - мысленно поинтересовался я.
        «Это портал Юрга-1. Земли заповедной природы и диких лошадей. Очень популярное место. Путешественники обязательно тут бывали …»
        - ЗАК! Какого чёрта ты молчал! - заорал я. Зула удивлено посмотрела на меня, - это я не вам. Мне нужно кое-что проверить. Я быстро!
        Сорвавшись с места, я кинулся в свой кабинет.
        - Что это с ним? - раздался сзади голос Марианны.
        - Что-то вспомнил, - голос Зулы, - проблем много, помощников мало. Может тоже был в этих местах.
        «Что за спешка», - Первый бежал сзади большими прыжками.
        - Это портал. Сейчас узнаем, - на ходу кинул я.
        Влетев в кабинет, отметил про себя, что дизайн изменился в сторону делового стиля. Строго, красиво, несколько витиеватая мебель, но очень даже стильно. Кот обошёл вокруг стола, запрыгнул на кресло и, выжидательно, уставился на меня.
        - ЗАК, Юрга! Этот портал действует! Я помню, когда прошло включение в портальную сеть, был список.
        - Не надо кричать. Мои датчики в порядке, я тебя отлично слышу. Действительно связь с порталом Юрга возможна, что в этом необычного? Имеется более двух десятков доступных точек, в портальной сети Тарилан.
        - Так, ЗАК, нужно поговорить. Прими меры от прослушивания.
        - Поле, нейтрализующее ауди, ментальные и астральные колебания активировано. Можешь говорить.
        Я прошёл за стол, сел в кресло, стараясь успокоиться. Вопросов накопилось много. С чего начать? С актуального.
        - У тебя есть возможность показать глобус?
        - Конечно, - над столом возникла голограмма планеты. Нужно было давно это сделать, тыкаюсь как слепой котёнок в темной комнате. Планета медленно вращалась, я внимательно её изучал.
        - Подсвети наше местоположение, - приказал я. Ну вот, другое дело. Итак, мы имеем три материка. Это информация мне известна, но расположение их весьма интересное. Тарилан - где мы сейчас находимся, оказывается, был совсем небольшим. В масштабах планеты конечно. Соизмерим с земной Австралией, может чуть больше, и расположен он в северном полушарии.
        Дальше, самый обширный материк - Уэлгем, расположен как в северном так и в южном полушарии. Он диаметрально противоположен Тарилану, имеет форму неполного креста. Основная часть расположена в северном полушарии, и широкий «язык», пересекает экватор и тянется почти до южного полюса. До удара имел обширные горные хребты, множество рек и внутренние моря.
        И последний Ионол, расположен на одной долготе с Тариланом, только в южном полушарии, размерами чуть меньше Тарилана. Где-то четверть его занята льдами.
        Вот такой расклад. Туроператоры, а в далёком прошлом несколько галактических корпораций, правили каждая на своем материке. Это учтём, но пока это не жизненно важно.
        - Приблизи Тарилан. Так. Подсвети известные портальные точки, - весь материк засверкал звёздочками, - не так. Оставь только доступные. Уже лучше.
        Я всматривался в карту, запоминая название и местоположение порталов. Конечно, велика вероятность, что современные очертания материка совсем другие, но лучше запомнить. ИРМА говорила, что материки остались неизменными.
        - Всё. Я запомнил. Следующий вопрос, на орбите имеются искусственные спутники?
        - Есть автоматические станции, передающие астрономические данные. Они должны приниматься в КУЦ, обрабатываться и раздаваться континентальным модулям. Я могу получить из инфополя только обработанные пакеты информации. Технических средств связи, для получения информации напрямую от спутников у меня нет, - огорчил меня ЗАК.
        - Так может спутников уже и нет давно? Какой-нибудь метеоритный дождь и всё.
        - Маловероятно. Галактическому союзу не одна сотня тысячелетий, такие проблемы давно решены.
        - Поверим на слово, хоть и очень спорно. Ну да ладно, лучше скажи, если бы КУЦ работал, что ты мог иметь от спутников?
        - Прогноз погоды, изменения напряженности инфополя, точки активности планетарной поверхности, появление и исчезновение энергоисточников, прогноз активности Ясмина, параметры деформации магнитного поля… Много полезной и нужной информации. Но связи с Континентальным Управляющим Центром нет. Велика вероятность, что он получил фатальные повреждения и требуется вмешательство оператора.
        - Да работает он, был я в нём, - отмахнулся я, - наверное, ИРМЕ средства связи не доступны. Будет свободная минутка, наведаюсь. Сейчас не до неё. Как-нибудь проживем без прогноза погоды.
        - Ты недооцениваешь важность информации от космических станций. Рекомендую не откладывать посещение КУЦ.
        - Отстань, со своими рекомендациями, - раздраженно ответил я, - мы этот визит с тобой ещё обсудим. Я правильно тебя понял, что на орбите остались только автоматические станции, работающие только на передачу?
        - Можно и так сказать, - согласился ЗАК.
        - Тогда можно сделать Навигатор? Ты понимаешь, о чем я?
        - Я знаю, что ты называешь Навигатором. Но пойми, Навигаторы Проводникам были не нужны, они умели брать информацию напрямую из Инфополя. Такие умения есть и у тебя. Зачем тебе ещё какое-то устройство?
        - Затем, что я не умею пользоваться этими умениями. Не-у-ме-ю. Понятно.
        - Учись, - лаконично проговорил ЗАК.
        - Вот закончу тут, и поеду в Академию, учиться. Я пошёл в столовую, будь на связи.
        - Можно подумать, я не на связи, - донеслось в ответ.
        Я поспешил в столовую. Юл и Хисий, скромно тыкали ложками в тарелки. Марианна ела с графской деликатностью, Зула просто сидела.
        - Приятного аппетита, - сказал я, усаживаясь во главу стола. При этом воины встали и сели только вместе со мной. Этикет, однако! Мне быстро поднесли столовые приборы. Оказывается, я сильно проголодался, пока не начал есть, не чувствовал.
        Некоторое время в зале слышался лишь стук ложек о фарфоровую посуду. Наконец я понял, что стал наедаться, и вдруг услышал тишину. Замерев с поднятой ложкой, обвёл всех вопросительным взглядом.
        - Что-то не так? - осторожно спросил я.
        - Алекс, ты так проголодался, - проговорила Зула.
        - Бывает режим быстрого боя, а бывает быстрой еды, - философски заметил наставник Юл и улыбнулся.
        - Пардон, - виновато проговорил я, - задумался.
        - Ты кушай, кушай, - с иронией проговорила Зула, - это так зрелищно.
        - Зула, прекрати! - вступилась за меня Марианна, - у Алекса был трудный день, и потом, мужчинам всегда нужно много есть. Они же воины!
        - Ага, - скептически проговорила Зула, накладывая себе в тарелку салат, - поесть они любят, это точно. Только причём тут воины?
        Марианна нахмурилась, но промолчала.
        «Входящий «Идар"» - всплыла надпись перед глазами и продублировалось шёпотом в голове.
        «ЗАК, а спокойно поесть можно?»
        «Мне ответить ему твоим голосом?» - поинтересовался комп.
        «Соединяй»
        - Всем тихо! - поднял я руку, - Идар на связи.
        В столовой наступила тишина.
        «Владыка, это Идар».
        - Слушаю.
        «Алекс, Имперские войска движутся к замку барона Дирина», - пластун волновался, - «Мы только что их засекли».
        - Сколько их?
        «Мимо меня прошло полторы сотен всадников, Фатей и Енай сказали, что мимо них тоже прошло около сотни копейщиков и лёгкой кавалерии».
        - Вы же в разных местах?
        «Да, Алекс. Замок Дирина скоро возьмут в кольцо».
        - А после этого, двинутся на его графа, то есть на меня, - высказал я предположение.
        «Видимо так».
        - Где вы сейчас? Доложи дислокацию.
        «Что доложить?»
        - Расскажи про пластунов. Кто где?
        «Фатей на западном тракте. Енай на северном. Я около дороги из Озерска к Замку барона. По ней только что прошла конница. Остальные в непосредственной близости от замка барона», - доложил воин.
        - Как долго имперцам добираться до баронского замка?
        «Около часа. Они идут очень медленно».
        В зале всё также было тихо. Я обвёл всех взглядом и сказал:
        - Лёд тронулся, господа присяжные заседатели.
        - Са-аш, ты это нам? - робко спросила Зула, от неё потянула беспокойством за меня.
        - Не обращай внимания, - улыбнулся я девушке, - Идар только что сообщил о движении регулярных войск к замку Дирина. А значит, следующими будем мы!
        Я коротко пересказал разговор с Идаром.
        - Мы не успеем осуществить наш план, - вставил Юл.
        - Верно. Не успеем. А значит, срочно отбываем к замку Дирина. Устраиваем встречу с имперскими войсками и в их составе участвуем в штурме замка мятежного барона. Тогда нам честь и хвала, и ни каких подозрений в сговоре с некромантами. Идар ты всё слышал?
        «Да, владыка».
        - Пластунам подготовиться к приёму моей дружины. С наблюдательных пунктов не уходить. Мы будем через десять минут.
        «Всё понял», - связь прервалась.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Ректор академии Доран Мейлахс.
        
        Глава Имперской Академии Магии сидел в своём кабинете, отдыхая после жарких споров на очередном научном совете Академии. Собственно, спорить-то было не о чём. Вопрос давно решён Императором, но преподаватели-маги, особенно молодеж, всё время хотят подчеркнуть свою важность и значимость. Вот и начинают по каждому пустяку пускаться в такие рассуждения, что не переслушаешь. Доран был стар, очень стар. Большинство считали его выжившим из ума маразматиком. Понятно, что это было не так, ибо старый маразматик не смог бы остаться в ректорском кресле вот уже более ста лет.
        Родись он эльфом, то две сотни лет - это был бы только-только рассвет сил. В человеческом же теле, это был возраст. И этот возраст требовал серьёзных магических усилий, чтобы оставаться в строю, и не превратиться в ходячую мумию. А имидж старого маразматика главе Академии играл на руку. Его если и не уважали, то уж боялись, однозначно.
        Сидя в своём любимом кресле, в башне Веков, Доран пил отвар, приготовленный Тремвилой, моложавой магинессой, травницей Академии, одной из немногих, знавших Ректора таким, какой он есть на самом деле.
        Так вот, на научном совете обсуждался вопрос о годовой стажировке группы эльфов, в стенах Имперской Академии Магии. Вопрос простой, и, учитывая, что Император дал понять о варианте решения этого вопроса, спорит было вообще не о чём. Тем более, что сам Владыка эльфов Морохир, прислал депешу на имя Ректора с нижайшей просьбой оказать всяческую поддержку молодому поколению эльфов в освоении магических наук. Вот это и беспокоило ректора Дорана. Очень уж много внимания, совершенно рядовому событию. На столе, заваленном разными диковинными вещами, засветился шар связи.
        - Кому там неймётся, - пробурчал старый маг и дотронулся до шара, активируя его.
        - Есть минутка? - раздался грубоватый голос Ларса Кварка, начальника службы безопасности Академии, старинного приятеля ректора. Они вместе получили свои посты, вместе строили Академию, с точки зрения внутренней жизни и её функционирования.
        - Для тебя - в любое время, - отозвался Доран.
        - Как прошёл Большой Совет?
        - А как он мог пройти? В криках и распрях, - отмахнулся ректор, - любят наши маги поспорить ни о чём.
        - Так уж ни о чём? По-моему есть причина для обсуждения, - лукаво произнёс Ларс.
        - Ты о стажировке эльфов? Эка невидаль, не прошло и трёх лет…
        - Ну не скажи. Не каждый раз на стажировку присылают принцесс, да ещё инкогнито, - Кварк расхохотался. Ректор нахмурился, переваривая услышанное, и, наконец, сказал:
        - Почему я узнаю об этом только сейчас?
        - Не злись, узнал же.
        - Ларс, сколько раз тебе говорить, чтобы ты сообщал мне такие вещи сразу, а не тогда когда узнает вся Империя, - недовольно проговорил Доран, - ты меня ставишь в сложное положение.
        - И в чем же это выразилось?
        - Ну… не важно. Я должен это знать первым!
        - Первым об этом узнал Император, - усмехнулся Ларс, - извини, старина, сам удивлён.
        - И что теперь? Повышенный режим безопасности? Я бы ни за что не согласился, знай об этом… Эта Анариэль, разбалованная девчонка. Ну почему я не знал об этом раньше? - Доран встал и подошёл к окну.
        - Это бы ничего не изменило, - констатировал Ларс, - кстати, ни каких повышенных мер. Наоборот, всё должно быть как обычно. Это, видите ли, будет способствовать установлению долговременных дружеских связей.
        - Зачем они им нужны? Связи царствующей семьи с рядовыми магами? - задумчиво проговорил Доран.
        - Делегация прибудет через пять дней.
        - Я знаю. Как раз к началу набора первокурсников, - и, помолчав, добавил, - Морохир просил дать возможность прибыващим эльфам самим выбрать себе подшефного первокурсника. Как ты думаешь, за этим что-то стоит?
        - Конечно, - согласился начальник безопасности, - эльфы никогда ничего не делают просто так, без умысла.
        - В этом ты прав. Ну хорошо, что у тебя?
        - У меня… У меня предупреждение от Повелителей Дорог.
        - Вот как? И что им опять не так?
        - Вопрос серьёзный, - голос Ларса стал деловым, он начал говорить отрывисто, - я навёл справки у своих агентов. Есть подозрение, что кто-то использует порталы, в обход Повелителей.
        - Какие порталы? Где? - ректор напрягся. В памяти ещё свежи события, когда маги Академии обнаружили новый портал на границе с гномами. Это едва не стоило Дорану его должности.
        - Началось это всё с появлением у Повелителей пустых сундуков, и не простых, а упаковочных ящиков Древних.
        - Пустых? - усмехнулся ректор, - кто-то развлекался. На Пустошь всё ещё много ходоков. Мы-то тут при чём? Пусть идут в Пустошь и забирают портал, если сумеют.
        - Ты прав, мы ни при чём. Повелители стали внимательно смотреть за астралом и, ещё за чем-то там они смотрят… Так вот, в Проклятом лесу обнаружено множественное срабатывание порталов. Повелители ввели на какое-то время запрет на перемещения через свои порталы и установили, что портал на Пустоши и порталы в Проклятом лесу работают совместно. При этом на Пустоши портал стационарный, а в Проклятом лесу скорей всего переносные.
        - Ларс! Ты ничего не путаешь? Это же…
        - Доран, я что, новичок?
        - Извини. Продолжай.
        - Дальше совсем интересно. Я отправил своих слухачей в Светлояр, Безмолвск, Плоские холмы, Озёрск. Так вот, они сообщают, что на окраинах Проклятого леса постоянно срабатывают небольшие порталы, при этом в разных местах. Ты понимаешь, о чём это говорит?
        - Кажется да. Тёмные установили связь между Проклятым и Диким лесом, через Пустошь.
        - Вот именно. А графство Ферглунда объявило автономию и снятие запрета с тёмной магии. Без Тёмных там не обошлось.
        - Император в курсе всего этого?
        - Ещё нет. Тут ты первый, - поддел своего приятеля начальник охраны.
        - Спасибо и на этом.
        - Это не всё. В окрестностях Светлояра был проведён тёмный ритуал.
        Ректор чуть не подавился отваром, прокашлялся и отставил кружку в сторону:
        - Какой?
        - Клятва жизни.
        - Их нашли?
        - Мои люди были там через час. Там никого не было.
        - Ла-арс! - закричал Доран, - что ты мне голову морочишь?! Что значит, никого не было?
        - А то и значит! - заорал в ответ Ларс, сфера связи при этом возмущённо сверкнула, - следопыты доложили, что на место ритуала прибыло не менее пяти десятков всадников. И всё! А оттуда, всего двое ушло на Пустошь. У меня нет причин не верить этим людям! Я не знаю, куда все делись!
        - А что говорят слухачи? - спросил ректор уже спокойным голосом.
        - Говорят, что недалеко от Светлояра было несколько срабатываний маленьких порталов, - успокаиваясь, проговорил старый охранник, - вот такие дела.
        - А слухачи у Проклятого леса?
        - И у них, - совсем убитым голосом отозвался Ларс, - похоже, Тёмные хозяйничают в Империи как у себя дома.
        - Собирайся, едем к Императору. Встретимся у главных ворот, - ректор порывисто подошёл к столу и оборвал связь. Немного постоял и наложил руку на шар связи. Замер.
        - Ваше величество, это Доран. Да. Знаю. У меня чрезвычайно важная информация. Нет, не связанная с эльфами. Тёмные поднимают голову. Еду.
        Осмотрев комнату рассеянным взором, ректор подхватил мантию и чуть ли не бегом выскочил из кабинета.
        
        Глава 2
        
        Светлый лес. Дворецэльфов. Дворцовый парк.
        
        Морохир.
        
        Владыка эльфов любил отдыхать на закате, в дальней беседке дворцового парка. Заботливые руки садовников, придавали этому месту особую загадочность. Небольшой пруд, свисающие над водой ветви деревьев, негромкое щебетание птиц и лучи заходящего Ясмина, отражённые от водной глади, навевали романтическое настроение. Владыка отдыхал тут ни столько телом, сколько душой. Напитываясь энергией Природы, он любовался красотой пейзажа, открывающегося из его беседки. В тишине, затаившегося перед ночью парка, раздались лёгкие шаги. Морохир улыбнулся, зная, что только дочь могла так бесцеремонно нарушить его уединение.
        - Не помешаю? - раздался кроткий голос Анариэль.
        - Заходи, разбойница, - нарочито строго сказал Морохир. Девушка впорхнула в беседку и села рядом с отцом, обхватив ладонями его локоть, прислонившись к плечу:
        - Как здесь красиво! - прошептала она.
        - Где была? - спросил Морохир, хотя по обтягивающему, охотничьему костюму было и так понятно, - все ловишь своего герувина?
        - Да, - задумчиво протянула девушка.
        - И как? Опять вспугнули? - насмешливо поддел дочь Морохир. Девушка встрепенулась и недовольно проговорила:
        - Эти друиды совсем обнаглели, ходят по Светлому лесу и чинят нам разные пакости!
        - Не может быть! - насмешливо сказал владыка, - вот мы им!
        - Пап, ну правда! У меня последняя лиана Лаэри была, а она её испортила! - интуиция Морохира взревела пожарной сиреной.
        - Ну-ка, ну-ка, рассказывай всё подробно.
        - Нечего рассказывать, - отмахнулась девушка, - сработала сигналка, мы с рейнджерами со всех ног мчимся… и что мы видим? Друидку, спелёнутую по рукам и ногам, хорошо ей ума хватило не дёргаться. Ещё и магичила там что-то! Тоже мне, дитя природы, простых вещей не знает. Видимо решила, что раз с чужаком рядом побыла, то всё умеет…
        - Анариэль, - голос Морохира стал деловым, - при чём тут чужак?
        - Так эта девица, с ним в тот раз была… Ну, когда чужак герувина забрал. Помнишь?
        - Я всё отлично помню. Девочка моя, успокойся и задумайся, - девушка непонимающе посмотрела на отца, - друидка, которая была с чужаком, снова появилась с нашем лесу и попала в твою ловушку? Тебе это не показалось странным?
        - Показалось, - кивнула Анариэль, - И что? Я же говорю, эти друиды совсем обнаглели!
        - Что с ней?
        - Не знаю, - все еще беззаботно отозвалась принцесса, - мы её освободили, когда она уже сознание потеряла. У неё ребро треснуло, да синяки на теле, а в остальном всё нормально…
        - Где она сейчас? - с нетерпением перебил Владыка.
        - Пап, а что такое? - но увидев твёрдый взгляд отца, закончила, - всё с ней нормально. Я не варвар. Оказала помощь и отправила в ближайшую деревню. Отлежится и пойдёт своим путём, - Анариэль отряхнула несуществующую пыль со своих коленей, - и что ты так переживаешь?
        - Это хорошо, - удовлетворённо сказал Морохир и подумал, - «Всё складывается как нельзя лучше. Придётся поговорить с Анариэль. Откладывать больше нельзя». Вслух же предложил:
        - Пойдём, прогуляемся, пока не стемнело. Разговор есть, - Владыке не хотелось напитывать энергетикой делового разговора, это чудное место. Взяв дочь под руку, они двинулся вдоль по аллее, идущей от пруда, в глубину парка.
        - Анариэль, у каждого эльфа наступает момент, когда он понимает, что детство прошло. Осталось в прошлом, а впереди ждёт интересная, взрослая жизнь, - начал Морохир.
        - Па-а-п, ты это о чем? Если о замужестве, то…
        - Дочка, не перебивай, пожалуйста, - мягко одёрнул дочь отец, - замужество тоже важное событие, но речь пойдёт не о нем.
        Девушка облегчённо вздохнула, стараясь, чтобы отец этого не заметил.
        - Мне нужна твоя помощь, нам всем, всему Светлому лесу.
        - Ты серьёзно? - тревожно спросила эльфийка.
        - Очень. Все очень серьёзно, - твёрдо сказал Владыка, - то, что я тебе сейчас расскажу известно только мне. Я не буду брать с тебя никаких клятв, потому как, если не доверять тебе, тогда кому?
        - Пап, я понимаю. Правда. Можешь положиться на меня.
        - Не торопись с ответом. Речь пойдёт о чужаке.
        - Почему-то я не сомневалась в этом, - улыбнулась девушка.
        - Я собрал сведения о нем, систематизировал их и вот что получается. Зовут его граф Алекс Андер. Он выдаёт себя за иностранца. Недавно купил себе графство, рядом с Проклятым лесом.
        - На деньги, украденные у эльфов, - вставила Анариэль.
        - Возможно, но это мелочи. Это всё не важно. Важно другое, - Морохир сделал паузу, - важно то, что он обладает знаниями Древних.
        Некоторое время шли молча, потом Анариэль не выдержав молчания, сказала:
        - Я же говорила… А ты… не поверил мне.
        - Если б я не поверил, этого разговора не было.
        - Что я могу? Я всего лишь маг Жизни, и не самый сильный, - растеряно проговорила девушка, - тут нужен маг разума, пятёрка боевых магов… я не знаю…
        - Не принижай свои способности. Разумник тут не поможет. Неужели ты думаешь, что Древние были настолько глупы, чтобы не защитить свои знания. Нет, - повторил Владыка, - Разумник скорей убьёт его, чем вытащит из него нужные нам знания. Мы должны переманить его на сторону эльфов. Сделать его нашим другом, чтобы он сам рассказал всё, что нас интересует. Я договорился с ректором Имперской Академии Мейлахсом о твоей учёбе в его Академии. Всего на год. Туда же собирается поступить и наш чужак, граф Андер.
        - Думаешь, его примут? Там большой конкурс.
        - Считай, ему осталось только приехать. У него влиятельные покровители.
        - И что я там буду делать?
        - Учиться, - Морохир улыбнулся, - или ты считаешь, что ты всё уже знаешь?
        - Ой, пап, только не надо вот этого!
        - Ты красивая девушка, а судя по доносам, этот граф Андер очень падок до женского пола. Он тебя непременно заметит. Тебе остаётся только влюбить его в себя и всё, он сам тебе всё расскажет.
        - Пап, ты же знаешь, я терпеть не могу интриги!
        - Знаю дочка, знаю, и поверь, не стал бы тебя просить, если бы видел хоть какой-то другой способ. Ты поняла свою задачу?
        - Да, - кивнула Анариэль, - еду в Академию, влюбляю в себя этого человечишку и верчу им в интересах эльфов.
        - Ох, Анариэль…
        - Папуль, я пошутила. Ну правда! Я все поняла.
        - Если поняла, скажи, что нужно сделать сейчас?
        - …, - девушка сделала задумчивое лицо, а потом радостно сказала, - идти собирать вещи?!
        - Анариэль, - строго проговорил Морохир, - хватит паясничать.
        - Ну, хорошо, - девушка театрально закатила глаза, - нужно поехать к этой друидки и вытянуть из неё все, что ей известно о графе Андере. Так?
        - Да, - Морохир прижал к себе дочь, - всё ты понимаешь.
        - Я правильно поняла, что ты не ограничиваешь меня в способах получения информации?
        - В пределах разумного. Даже не думай магичить с этой девушкой. Это очень хороший шанс установить с Андером хорошие отношения, а то они у вас как-то не сложились. Не так ли?
        - Мягко говоря, - Анариэль кокетливо покачала головой из стороны в сторону, - надеюсь провожать её мне не нужно?
        - Было бы неплохо, - девушка театрально вздохнула, Морохир продолжил, - но вначале выясни, почему она тут и без него. Кстати они были близки?
        - Откуда я знаю? - возмущённо ответила принцесса.
        - Анариэль. Маг Жизни, видевший мужчину и женщину, не может сказать были ли они в близких отношениях? Я хоть и мало что понимаю в магии, но не до такой степени!
        - Ой, ну пап. Ну какая разница, - наткнувшись на тяжёлый взгляд отца, девушка сникла, - были. У неё и сейчас просматривается связь с мужчиной. Не знаю как он, но друидка в него влюблена.
        - Ты уверена? - строго спросил Владыка.
        - Я же их видела вместе! - съязвила Анариэль.
        - О Мать Природа, ну кто тебя замуж такую возьмёт? А? Ты нормально разговаривать умеешь?
        - Пап, ты отстал от жизни. Я нормально разговариваю. Пошли домой, уже совсем темно.
        - Пойдем, неженка ты моя, - отец и дочь медленно пошли к выходу из ночного парка.
        
        Империя. Окрестности замка барона Дирина.
        
        Алекс.
        
        Перемещаться из Портальной своего замка гораздо комфортней. Всю черновую работу я переложил на ЗАКа. Сам же в первых рядах перенёсся к владениям барона. Встречающим был Харлан, пластун, отвечающий за безопасность моего замка. Это должность у него такая. Вот он и разбирался с брешами в безопасности замка неприятельского барона, заодно он был хранителем портала. На самом деле, портал охраняло два арвенда, но это так, неофициально.
        - Пока всё спокойно. Выход барон наметил на утро. Про Имперские войска в лагере не знают, - докладывал Харлан, - их разъезды прибыли час назад. Сейчас они выставили часовых.
        - Сколько отсюда до них?
        - Пешими около часа.
        - Ясно, конными минут десять, - подытожил я, и обратился к подошедшему Наставнику Юлу - Юл, всем держаться скрытно. Подготовь десяток, отправимся на встречу с имперцами. Остальные переходят в распоряжение Харлана.
        - Принято, - кивнул Юл, бросил взгляд на пластуна и растворился в ночи.
        «Первый, бери троих для скрытного сопровождения».
        «Сделаем», - коротко отрапортовал кот.
        - Без моего разрешения ничего не предпринимать, - приказал я, оседлав Зубатика.
        - Хорошо, Владыка, - воин легонько ударил себя кулаком в грудь. Видимо ему польстило, что дружину Безликих передал под его начало.
        Я направился в сторону тракта. За мной тенями возникли безликие. В ночи слышался только лёгкий стук копыт.
        
        Империя. Баронство Дирина.
        
        Барон Ульрих Флаерс - командир кавалерийского эскадрона.
        
        Невесёлые мысли не покидали молодого барона. Скоро месяц как он на войне, а известий из столицы никаких. Нет, его не интересовали официальные донесения, исправно получаемые им из полка. Его интересовали известия от его дамы сердца, несравненной баронессы Иглинской. Расставание было каким-то скомканным и нелепым. Баронесса, в своей манере, наговорила колкостей, а Ульрих, как обычно, так и не блеснул остроумием. Это была его беда. Не умел он красноречиво выражаться.
        - Ваша милость, - вывел из задумчивости голос помощника, - дозвольте сказать?
        - Что там у тебя? - лениво отозвался барон. Вот уже несколько часов его эскадрон делал марш-бросок к замку барона Дирина. Это был его первый поход и молодой барон, отправляясь на войну, мечтал снискать славу. Но в реальности, война оказалась грязью дорог, ночлегами в чистом поле, холодной кашей и другими неудобствами.
        - Тут эта… Тута люди, говорят, что местный граф… они приехали… - к молодому барону подъехал его помощник.
        - Где они?
        - Так ведь там… Их сотник Зельский остановил, а меня сообщить послал.
        - Мага ко мне. Показывай, - недовольно проговорил барон. Кто сказал, что кавалерия отборные войска, что, попасть туда не каждому дано. Как и везде, дураков хватает и тут. Командование эскадроном назначалось в спешке, видимо поэтому деловыми качествами командиров мало кто интересовался. Хорошо хоть простые воины не новички, прошли не одну военную операцию.
        Через некоторое время командира эскадрона нагнал маг. Ульрих недовольно посмотрел на студента Академии, приставленного к эскадрону вместо полноценного мага. Это был совсем молодой парень, слишком полный для своего возраста, в синем балахоне. То что парень плохо ездил верхом, было видно издалека. «Что есть этот недоучка, что его нет, разницы никакой», - в сердцах подумал барон и пришпорил коня.
        Проехав вперёд своего воинства, барон увидел на обочине небольшой отряд в темных одеждах. Сотник Зельский, во главе имперцев, окружили чужаков. Стояла гнетущая тишина. Молодой барон насторожился.
        - Смотри в оба глаза, - повернувшись к магу, буркнул Ульрих.
        - Да-да, ваша милость, - маг достал из потайных карманом какой-то предмет. Посмотрел через него на чужаков и сказал, - среди них нет магов, но у них множество артефактов.
        - И на этом спасибо, - процедил сквозь зубы барон, - посвети.
        Маг что-то зашептал, стал водить руками и, наконец, впереди него возник небольшой световой шарик. Ульрих бросил испепеляющий взгляд на студента и тронулся к чужакам.
        Увидев приближающегося барона, сотник приободрился и крикнул:
        - Ваша Милость, граф Андер с дружиной, - и подъехав ближе, негромко сказал, - в дружине Безликие.
        - Разберёмся, - сурово проговорил Ульрих, и, подъехав к незнакомцам, крикнул, - я командир эскадрона его Императорского величества, барон Ульрих Флаерс. Кто такие?
        Вперёд выехал молодой парень на огромном скакуне и сдержанно сказал:
        - Граф Алекс Андер, владелец этих земель. Хотелось бы узнать, по какому поводу регулярные войска Империи находятся в моих землях.
        - Мы выполняем особую миссию, порученную мне Его Величеством.
        - И при этом забыли уведомить меня? Мне это расценивать как вторжение? - барону стало не по себе. Накатило беспричинное беспокойство.
        - Господин Андер, в мои обязанности не входит уведомлять и договариваться с владельцами земель о проходе эскадрона. Видимо в штабе что-то напутали.
        - Очень может быть, - согласился граф, - и всё же мне хотелось бы знать, что за миссию вы собрались выполнять на моих землях?
        - Это секретная миссия… - начал барон, но граф его перебил.
        - Барон! У меня на землях бунт и ваше вторжение может быть расценено, как попытка помочь бунтовщику. Барону Дирину. Извольте объясниться.
        - Я… Мы … Моя боевая задача, как раз и есть подавление бунта в баронстве Эадора Дирина.
        Молодой граф подъехал ближе и негромко сказал:
        - Меня очень радует забота и прозорливость Императора. Моя дружина как раз готовиться к штурму этого осиного гнезда. Какие у вас планы?
        - Ну… я не могу вам сказать. Извините граф, это военная тайна, - так же негромко проговорил молодой барон.
        - Я понимаю, - кивнул граф Андер, - до мятежников около часа прибавленной рыси. Я так понимаю, вы намерены дождаться эскадроны, двигающиеся с запада и юга и тогда ударить совместно. Так вот, вынужден вас огорчить. Завтра вам будет уже не с кем воевать. Утром мятежники намерены уйти в соседнее графство, а я не собираюсь дать им такой возможности.
        - Но граф! Как … У меня приказ Императора, - Ульриху показалось, что у него забирают его победу. Если этот граф сам расправится с бароном, на что он имел полное право, то весь этот марш напрасен. Все надежды и чаяния пойдут прахом! Вернуться с войны не обнажив меча. Что может быть более позорным? - господин Алекс, не будем горячиться. У нас с вами общее дело и я считаю нам нужно вместе его решать.
        
        Империя. Окрестности замка барона Дирина.
        
        Алекс.
        
        - Отъедем в сторонку. Незачем всем слышать наш разговор, - обратился я к Ульриху.
        - Да, конечно, - слишком поспешно проговорил молодой барон. В свете маленького шарика, я рассмотрел моего собеседника. Это был совсем молодой парень, чисто выбритый подбородок, дерзкий взгляд, чуть впалые щеки, щегольской наряд, довольно потрёпанного вида, всё выдавало типичного аристократа. Не удивлюсь, узнав, что на поле битвы, он впервые. Выглядел как-то уж слишком картинно.
        - Этот молодой человек, ваш маг? - поинтересовался я, кивнув в сторону полного юноши на гнедой лошадке.
        - Да. Студент Академии. Так уж вышло.
        - Светляк слабоват, от него больше вреда, чем пользы.
        - Хуса, убери свет, - недовольно крикнул барон своему магу. В истинном зрении я увидел как нить, соединяющая мага и шарик света, лопнула и светляк стал меркнуть. Я кинул к шарику энерго-нить и толчком влил немного энергии. Светляк, ярко вспыхнув, погас.
        - Харгл тебя раздери. Бездарь! - в сердцах проговорил Ульрих, протирая глаза.
        - Предлагаю перейти на ты, - как ни в чем ни бывало, проговорил я, - меня зови Алекс. Хорошо? Я могу, конечно, называть вас господин барон … - улыбнулся я.
        - Просто Ульрих, - моргая, сказал парень, - Сколько у тебя воинов?
        - Вот так сразу, сколько! - усмехнулся я, - поверь, достаточно чтобы не оставить от войска мятежников никого в живых.
        - Мы должны согласовать действия, - чуть возмущённо проговорил барон.
        - Десяток пластунов и полсотни Безликих. Все конные.
        - И всё? - удивлённо проговорил Ульрих, - у тебя даже эскадрона нет…
        - Ты не услышал, - спокойно проговорил я, - десяток пластунов и полсотни Безликих. Вопросы?
        - Но у барона Дирина три сотни всадников. Ты хотел со своей горской людей их победить? Не смеши меня.
        - Ульрих, ты вообще-то знаешь, кто такие Безликие?
        - Убийцы, - высокомерно бросил мне барон.
        - Точно. И пластуны тоже. И заметь, лучшие убийцы в этом мире. Я мог расправиться со своим бароном быстро и качественно.
        - Украдкой, ночью, пока все спят? - насмешливо спросил Ульрих.
        - Можно и ночью, на войне как на войне. Тут уж не до сантиментов.
        - Убить спящего врага? В этом мало чести! - настаивал барон. Тоже мне, блюститель идеалов!
        - Если враг проспал свою жизнь, это его проблемы. Но разговор не про это. Я не собирался убивать спящих. Это будет честный бой. Я вижу, ты не совсем представляешь, на что способны мои воины, и потому сомневаешься. Можешь постоять в сторонке и понаблюдать за нашим боем. Справлюсь сам, а не справлюсь, все лавры победы твои.
        - И почему ты до сих пор не уничтожил их? - всё ещё высокомерно спросил Ульрих.
        - Некогда было. У меня вчера свадьба была. Сам понимаешь, хлопотно всё это.
        - Мои поздравления, - барон сдулся, превратившись в обычного парня, - как всё прошло?
        - Спасибо. Всё прошло нормально, - я ткнул себя пальцев в татуировку на шее, - теперь я меченный.
        - Здорово! Как же я тебе завидую…
        - Что, безответная любовь? - догадался я.
        - Можно и так сказать, - уныло отозвался барон, - баронесса Иглинская… не могу от неё добиться ни «да», ни «нет».
        - Ну, тогда тебе непременно нужно вернуться в столицу с победой, - улыбнулся я, - слушай сюда. У Дирина всего полторы сотни воинов, у тебя две, и плюс мои полсотни. Получается по пол противника на одного нашего. А если подойдут эскадрон с юга и копейщики с запада, то на одного мятежника пятеро имперских воинов. И какая честь в такой победе? Если поторопимся, то все закончим к рассвету и завтракать будем у меня в замке. Оставишь всех с носом!
        - Но у меня приказ. Зачем посылать целую армию на горстку мятежников? - удивлённо спросил Ульрих, - ты ничего не путаешь?
        - Всё точно. Разведка у меня работает хорошо. А ты что, не посылал людей проверить сведения о мятежниках?
        - Не-е-ет, - рассеянно протянул Ульрих, - не было указаний.
        - Ну, барон, ты даёшь! А если у мятежников тысяча воинов, и ты ведёшь людей на заклание, как баранов?
        - У меня приказ… Я думал, что в штабе всё знают…
        - Ладно, забудь. Ты раньше воевал? Нет. Я так и думал. Думаю что и командиры второго эскадрона, тоже настрелянные воробьи.
        - Какие воробьи? Почему не стрелянные?
        - Я имел в виду, новобранцы, - барон кивнул, - я так и думал. А победа нужна. Вот и послали побольше народа, чтобы наверняка.
        - Значит, меня держат за … а потом будет вся столица потешаться, вон пошёл Ульрих, который победил трех мятежников целым эскадроном… - парень с горечью ударил кулаком себя по бедру. Лошадь неспокойно перебирала ногами
        - Ты не суетись, - успокоил я его, - командование подстраховалось. Ничего удивительного.
        - Выступаем! Я им всем покажу, что я боевой командир… Я всем докажу!!!
        - Ульрих остынь, - я кинул в него слабую руну безразличия. Парень успокоился, - сейчас всё обсудим и выступим. Тут до мятежников осталось час хода, - и, повернувшись назад крикнул, - Идар! Юл! Ко мне!
        К нам подъехали мои воины. Ульрих рассеянно посмотрел на воинов:
        - Кто это?
        - Идар, командир пластунов и Юл, командир безликих. Зови своего сотника и мага, обсудим предстоящий бой.
        
        Империя. Замок мятежников.
        
        Алекс.
        
        Ликвидация мятежников прошла скучно и как-то по рабочему. Пластуны, зная рельеф местности, подвели наше соединение практически вплотную к мятежникам, которых мы взяли в кольцо. При этом арвенды образовали второе кольцо и получили приказ уничтожать всех убежавших с поля боя. Про это я не стал говорить барону, незачем ему про это знать.
        Бой был быстрый и кровавый. Я представлял себе это как-то масштабней, что ли. А тут выскочили, помахали шашками и всё закончилось. Застав противника врасплох, имперцы действовали быстро и профессионально. Собственно, это была резня беззащитных. Самое удивительно, что не было ни одной магической атаки, так что мы с моим коллегой магом так и не применили свои умения.
        Как выяснилось позже, мятежники как раз ждали мага, потому и не выходили. А про то, что граф Ферглунд уже давно мёртв, никто из мятежников не знал. Узнай они это, разбежались бы, так и не выступив.
        По договорённости с Ульрихом, пластуны обеспечивают открытые ворота, отряд Юла зачищает крепостную стену и внутри замковые постройки. Имперский передовой отряд, во главе с командиром, штурмует донжон. Должен же барон Флаерс выполнить приказ. А для штаба отправили посыльного с известием, что подверглись нападению мятежников и вступили в бой, не дождавшись подкрепления.
        Я вместе с пластунами и Безликими занимался зачисткой крепостной стены, когда в свете Айры увидел творящийся беспредел во внутреннем дворе замка. Крепостных мужиков, женщин, стариков, чуть ли не волоком вытаскивали в середину двора и резали как безмолвных баранов. На меня накатила ярость! Как включил «публичное выступление» не помню.
        - Прекратить! - заорал я вне себя от злости, - всем стоять на месте!
        Имперские воины от неожиданности разом вздрогнули, но хладнокровия не потеряли, продолжая резать беззащитных людей.
        - Сто-я-ять! - опять заорал я, выпуская десяток молний в имперцев. Двор окатил дикий рёв поджаренных воинов. Они, наконец, бросили свои тесаки и заняли круг обороны. Чувствуется воинская выправка. Вот что значит регулярная армия!
        Длинным прыжком с крепостной стены, я оказался во внутреннем дворе. Ты смотри, антигравитатор заработал, так как надо. Спасибо ЗАКу! За мной как горох сыпались со стены безликие и пластуны.
        - Вы что творите, мать вашу? С женщинами и стариками воюете? Мечи в ножны! Ну!
        Краем глаза увидел, что имперских воинов во дворе окружили безликие. Рядом со мной материализовался Идар, с двумя обнажёнными мечами. Юл остался на стене. Всё это промелькнуло в голове в доли секунд.
        Имперские воины стояли в замешательстве, опуская мечи.
        - Что тут происходит? - властный голос Ульриха, - господин граф. В чем дело?
        - Воевать нужно с тем, кто способен держать меч и защитить себя. Или я не прав?
        - Вы… правы, - уже не так властно проговорил барон, спускаясь со ступеней донжона, - у меня приказ, не оставлять в живых никого! Они все приспешники тёмных. Граф, не мешайте моим людям выполнять приказ Императора.
        - Мятеж подавлен, бой окончен, - проговорил я, и зажёг два ярких светляка, чуть впереди себя, - убивать беззащитных женщин и стариков, вы такой славы искали? Еще одна смерть невинных и я начну защищать своё имущество!
        Для убедительности я выпустил молнию в бревно лежавшее около ступеней в донжон. Бревно с треском разлетелось. Барон в нерешительности остановился и, приняв решение, скомандовал:
        - Мечи в ножны! Местных собрать во дворе. Живо! - имперские воины, вложив мечи в ножны, вышли из круга Безликих, выполнять приказ командира.
        - Идар, проследи за зачисткой, - негромко сказал я, воин кивнул и скрылся из поля зрения.
        - Алекс, сам будешь отчитываться перед Императором, - тихо проговорил подошедший Ульрих, - если пропустим тёмного… сам понимаешь.
        - Это мой замок и мои люди. Не забывай об этом, - холодно ответил я, убирая светляки, - я так понимаю барон Дирин мёртв?
        - Как и вся его семья. У меня приказ, пленных не брать, - сурово отозвался барон и пошёл в сторону коновязей.
        Я подошёл к кучке крепостных. Испуганные лица, не верящие глаза. Среди них есть совсем дети, лет по четырнадцать.
        - Я ваш граф. Алекс Андер. Вы переходите в мою собственность. Вопросы?
        Что тут началось! Причитания, рёв про избавителя, преданности и тд и тп.
        - Отставить! - гаркнул я, причитания оборвались, - вы служили тёмным и будете наказаны, - поманил к себе Харлана, - этот воин, временный хранитель замка. Харлан, каждому по пять плетей, - чуть подумав добавил, - детям по одной. Вопросы есть?
        - Всё выполним, - улыбаясь в усы, строго проговорил пластун. И чего улыбается? Наказать нужно, но и забивать до смерти нет резона. И так людей не хватает.
        Развернувшись, я пошёл на выход. «Благодетель наш… храни его Единый… мы отслужим…», - доносился шёпот крепостных. Мне стало гадко, как будто лягушку проглотил. Как можно довести своё самоуважение до такого состояния? Не-по-ни-ма-ю! Среди них есть здоровенные мужики, а стоят как стадо баранов. Ни один не оказал сопротивления. Ни один! Нельзя же так!
        Оставаться среди этой горы трупов вокруг замка и внутри него, ни я, ни Ульрих не пожелали. Барон был недоволен моим вмешательством, но поехать ко мне в замок согласился.
        Лагерь имперцы разбили под стенами замка. Я же оставил три десятка безликих, для охраны замка, и троих пластунов, в помощь Харлану. Также, приказал ему доставить портал из пролеска в замок барона и поставить под охрану. Остальные воины пошли со мной, как сопровождение. Ульрих взял два десятка воинов. Получалось довольно внушительная процессия.
        Понемногу неприятный инцидент ушёл на второй план, и по пути, барон, уже в который раз, рассказывал про свои подвиги. Странный какой-то он. Как десятилетний пацан!
        - Алекс, это такая удача, что мы встретились, - вдруг воскликнул Ульрих, - дом Флаерсов всегда открыт для тебя! Будешь в столице, непременно заходи.
        - Буду, - кивнул я, - зайду. Я собираюсь в Академию поступать.
        - Как? Когда?
        - На днях, по-моему вступительные испытания через пять дней, - прикинул я.
        - Через три, - вставил толстый юноша-маг, ехавший чуть сзади.
        - А ты успеешь? До столицы почти десять дней хода, - поинтересовался Ульрих.
        - Зато до Светлояра два дня, а если поспешить, то и за сутки добраться можно.
        - Ты хочешь обратиться к Повелителям Дорог? Это же дорого!
        - Ну а зачем тогда деньги? Я же не дама платья на каждый день покупать. Они для дела, вот на дело их и пущу.
        - Но у тебя же есть любимая жена? Как же она. На территорию Академии её не пустят, - недоуменно проговорил барон.
        - Есть. Три.
        - Что три?
        - Три жены, - усмехнулся я, - так что хорошо, что не пустят.
        Наступило неловкое молчание.
        - Ты же дворянин. Как ты мог допустить такое? Они же страдают, - в голосе барона сквозило возмущение.
        - Ой, Ул! Я тебя умоляю. Не знаю, как так получилось?! Само как-то вышло. А страдают, это ты зря. Все очень даже счастливы, - вспомнив о Милёнке, добавил, - почти все.
        - Всё равно, я не представляю, как можно любить сразу троих? Это невозможно!
        - Достаточно того, что они любят меня, - криво усмехнулся я.
        - Так ты их не любишь? - мне импонировал этот бесхитростный парень, моего возраста с понятиями тринадцатилетнего подростка.
        - Ну почему? Люблю. Как умею.
        - Просто ты не встретил ту саму… Единственную!
        - И слава богу! Спокойней проживу.
        Ульрих замолчал, думая про своё. Я вспомнил Милёну. По-свински я с нею поступил. Она просто влюбилась, а я ей со всего маху, да физиономией об асфальт. Верней не я… или всё же я? Действительно, три дня, считая этот, до экзаменов в Академию, а дел невпроворот. Плюнуть на все и уехать в столицу? Собственно имея порталы, можно будет туда-сюда мотаться. Не сахар, конечно, перестраиваться каждый раз под новые проблемы, но другого выхода нет.
        - Почему у тебя три женщины, а я от одной не могу ничего добиться? Что во мне не так? - спросил молодой барон.
        - Мозги.
        - Не понял, - Ульрих даже приотстал, потом понукая коня, поехал опять рядом со мной.
        - Чем меньше женщину мы любим, тем больше нравимся мы ей, - ответил я барону словами кого-то из великих.
        - Ты думаешь?
        - Так говорят Великие. Попробуй бороду отпустить, причёску поменяй, глядишь, на тебя начнут смотреть ни как на малолетку.
        - Ты считаешь, что всё кроется во внешнем облике? А как же внутренний мир?
        - Встречают по одежде, а провожают по уму. Вот это я проверил, и ни один раз! Лучше расскажи о столи… - мы выехали на бугорок, с которого открывался вид на мой замок. То, что я увидел, заставило меня замолчать на полуслове.
        Перед нами, взмыв вверх остроконечными башнями, спрятавшимися за белоснежной крепостной стеной, стоял сказочный замок. По углам крепостной стены, угадывались цилиндрические сторожевые башни, с чёрными провалами вертикальных бойниц. В глубине внутреннего двора, возвышалась четырёхугольная, двухъярусная башня, немыслимой высоты, увенчанной бочкообразной башенкой, со смотровой площадкой вокруг неё. Трёхэтажные крылья донжона, примыкают к четырёхэтажному центральному зданию, по углам которого, опять-таки, были цилиндрические башни, заканчивающиеся конусовидной крышей со шпилем. И вообще, башенок в замке превеликое множество. Одни нависли над крепостной стеной, другие прилипли к стенам донжона. Витиеватые пилястры капителью обрамляли окна и бойницы. Весь замок был белого цвета. Великолепная подсветка придавала сооружению совершенно фантастический, я бы сказал, воздушный вид. Казалось, замок парит над чёрным морем леса.
        - Твою же мать, ЗАК, - в полголоса проговорил я, - что же ты, подлец, наделал?
        «Я всё слышу», - раздался в голове ответ компа.
        «Это что такое? Ты вообще понимаешь, что сделал?»
        «Конечно. То, что ты утвердил, с небольшими модификациями».
        «Ни хрена себе модификации. Приеду, прибью», - зловеще пообещал я.
        «Прошу обратить внимание, что часовню ты так и не утвердил, и мне теперь трудно будет вписать её в общий ансамбль», - затараторил ЗАК.
        «ЗАК, ты вообще охренел» - меня распирало возмущение, - «да через два дня тут вся империя будет! Ты…».
        Воины, выезжавшие за нами, восхищённо вздыхали и замирали статуями.
        - Это что? Мы уже в столице? - сипло проговорил Ульрих.
        - Причём здесь столица. Это мой замок, добро пожаловать, - я тронул поводья, пытаясь придумать правдивые объяснения.
        - Ты говоришь, никогда не был в Старграде? - догнал меня барон.
        - Нет.
        - Тогда ты не знаешь, что твой замок как две капли воды похож на дворец императора, - а вот тут я, чуть не свалился с Зубатика.
        - Врёшь. Не может быть.
        - Приезжай, сам увидишь, - пришло время веселиться Ульриху, - никогда не был во дворце. Поехали скорей, посмотреть хочется!
        - Это не дворец, - крикнул вслед барону, - по крайней мере, он не был таким, когда я был тут в последний й раз, - уныло проговорил я, дав шенкеля герувину.
        
        Земли орков. Окрестности стойбища Зулы.
        
        Фарг.
        
        Восток начал сереть, когда орки прошли пост отделяющий владения эльфов. До стойбища ещё два часа ходу. Перенос в земли орков прошёл быстро. Фарг несколько раз пользовался услугами Повелителей Дорог, а вот для Трога и Трума это было в новинку. Взяв с них страшную клятву молчать, о том как они попали сюда, Фарг обдумывал план действий. Ноги привычно меряли за верстою версту, а его мысли были далеко отсюда. В заплечном мешке лежал переносной портал, а в кармане небольшой переговорник, со странным названием Телефон.
        Алекс орку понравился своей смелостью и бесшабашностью. Выйти на поединок с Фаргом мог только либо в стельку пьяный, либо дурак. Алекс не был ни тем, ни другим. И поединок он провёл как на разминке, не выкладываясь, чётко, спокойно. Фарг понимал, что за тот короткий поединок, этот парень имел возможность, раз пять его убить, и старому орку нечего было противопоставить.
        А те диковинки, которыми все пользовались как давно привычными вещами? Откуда они у него? Из Пустоши? Не смешите кобылий хвост! Нет там такого, Фарг по молодости много раз ходил в Пустошь, наслушался баек про несметные сокровища, и насмотрелся на счастливчиков, которым удалось что-либо раскопать. Артефакт строящий замки. Фарг про такое даже не слышал. Защиту поставить, это да, таких много, но строить …
        Алекс не врал, и то, что у орка в заплечном мешке портал, неизвестный Повелителям Дорог было тому свидетельством. Задумка с переселением орков очень понравилась Фаргу. Он знал графство Тургинова, не раз ходил туда в охране караванов. Молодёжи будет, где славу искать. Проклятый лес рядом и Долина Смерти под боком. Иди и бейся, ежели руки к делу не приучены. Были такие, которым дай мечом помахать, вместо того, чтобы освоить ремесло. Вот и пускай монстров добывают, за них можно получить немалые деньги.
        Земли в графстве и вправду много, не в пример здешним местам. «Так тому и быть» - решил Фарг. Серьёзное дело затеяли, но если получится, клан не только выживет, а ещё и с прибытком останется. Надо ещё уточнить у Алекса на счёт коней и детей… Фарг хмыкнул и хитро прищурился, всматриваясь, в знакомые с детства места.
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        В замке была рабочая суета. Рассёдлывали коней, проснувшиеся крепостные, сонные и испуганные бегали, помогая воинам разместить свои вещи.
        «ЗАК, надеюсь казармы уже готовы?»
        «Да», - лаконично ответил комп.
        Хорошо что Богдан не уехал к себе, быстро стал просматриваться некий порядок. Около казармы, за конюшней стали разводить костры. Суета стала более осмысленная.
        - Добро пожаловать, - сделал я приглашающий жест, подходя к барону и магу, топтавшимся около детской площадки.
        - Это для чего? - Ульрих показал на песочницу, «обезьянник» и другие детские забавы.
        - Для детей. Нужно же им где-то развлекаться.
        - И клетка для них? - уточнил Хуса.
        - Это не клетка, - улыбнулся я, - это … ну они там прыгают и всё такое.
        - В замке много детей? - не унимался маг.
        - Не очень. Но думаю, будет много. Пройдёмте в трапезную. Нужно отпраздновать нашу победу.
        - Ты знаешь, Алекс, я с удовольствием бы выпил с тобой вина, но честное благородное, валюсь с ног. Боюсь засну прямо за столом, - неожиданно для меня проговорил Ульрих, - уже скоро утро, может поспим несколько часиков?
        Действительно, барон неважно выглядел. Возбуждение от ночного боя прошло и у парня откат.
        - Да не вопрос, - кивнул я.
        «ЗАК, гостиничный комплекс готов?»
        «Крайние три номера. Остальные в процессе трансформации».
        - Пойдёмте, покажу ваши комнаты, - я кивнул в сторону длинного двухэтажного здания, расположившегося на месте изб крепостных крестьян, - там немного не достроено, но отдохнуть сможете вполне комфортно.
        - Мне кажется, я сейчас и на соломе засну, - проговорил барон, направляясь за мной, - Хуса, не отставай.
        Гостинца получилась на славу. Длинное, двухэтажное здание. Второй этаж с витиеватыми балконами, уж не знаю как на них выходить, но со стороны смотрится отлично.
        - У вас хороший архитектор, - проговорил Ульрих, - отосплюсь и осмотрю ваше сокровище. Вы не против?
        - Не-а. Смотри. Тут действительно красиво, - кивнул я, - ну вот. Располагайтесь. В задней комнате есть купальня. Ну, найдёте. Спокойной ночи.
        - Ночь-то, почти прошла, - криво улыбнулся Ульрих, - тебе тоже хорошо отдохнуть.
        
        Я отправился к себе в кабинет.
        «ЗАК, а Зула и Марианна спят?» - меня несколько задело, что ни одна из моих жен не вышла меня встречать. Всё-таки с войны пришёл, хоть и не большой, но там реально убивали. Так во мне уверены? Или это наплевательское отношение к семейным обязанностям?
        «Марианна легла как обычно. Сейчас у неё третья фаза быстрого сна…»
        «Покороче»
        «Зула заснула два часа тридцать семь минут назад. Я создал им благоприятные для сна условия», - поделился со мной информацией ЗАК.
        «Какие, такие условия?»
        «Звукоизоляция, благоприятный магнитный фон…»
        - Понял, - перебил я, - то есть они при всём желании не услышат, что происходит в Замке?
        «Верно. Девушки были очень взволнованы, я принял меры в их же интересах».
        - Молодец, - я поднялся на второй этаж и отправился в душ, в конце коридора. Первый, тенью шедший за мной, присел около дверей в кабинет.
        «Я тебя тут подожду», - донеслось от кота.
        «Помыться не хочешь?»
        «Благодарю, ты уж как-нибудь сам», - насмешливо отозвался кот, вылизывая себе лапу, - «я, между прочим, уже поесть успел. А ты, я вижу, решил голодным лечь?»
        - Рассвет скоро. Подремлю, а потом уже поем, - я вошёл в купальню, быстро разделся и залез под душ. Ждать когда наберётся ванна, размерами с небольшой бассейн, мне было лень.
        «Предупредил бы, я мог бы приготовить ванну», - словно подслушав мои мысли сказал ЗАК.
        - Не подлизывайся, - фыркая под душем, отозвался я, - с замком ты перегнул… фр-р…
        «Всё выполнено согласно утверждённой тобой голограммы проекта. В проекте всегда немного не так выглядит чем на местности».
        - Фр-р… и подсветка тоже по проекту? Фр-р…
        «Да. Почти. Согласись, красиво вышло».
        - Красиво-то - красиво. А как мне теперь оправдываться? Ты понимаешь, что на текущий момент таких архитектурных решений на этом континенте почти не осталось? И более того, этот замок тут стоит тыщи лет и его отлично все знают. Ты про это думал?
        «По-твоему выходит, что если все живут в пещерах, то и ты должен жить так же?»
        - Нет. Не должен. Ладно…, забудь. Ты сферу сделал?
        «Да. Она уже в часовне в отдельной комнате», - порадовал меня ЗАК.
        - Отлично. Сейчас займёмся церковью, - пообещал я, надевая темно-синий халат, предусмотрительно висевший около полотенца, и сгребая в охапку свои вещи.
        «Думаю тебе это не удастся», - возразил комп.
        - Что? - тревожно спросил я, замер, прислушиваясь, - что случилось?
        «Около дверей стоит Дария. Судя по её пси-фону, она намерена склонить тебя к интимным отношениям».
        Этого только мне не хватало. Я направился к двери решительным шагом.
        Действительно, под дверью стояла Дария, в лёгком халатике яркой расцветки.
        - Алекс, я не решилась помогать тебе, - смущённо проговорила девушка, - ты всегда был против…
        - Привет. Правильно, что не решилась. Чего подскочила? Иди спать.
        - Я уже выспалась. А ты кушать будешь? Я приготовила… там, немного…
        - Спасибо, Даш. Не хочется.
        - И вино есть, - девушка явно волновалась. От неё шло желание, сильное, настойчивое. Самое неприятное, что я почувствовал, что не против поддаться её просьбам, - мне дядька Богдан дал. Сказал, что воины после битвы всегда не прочь смочить горло хорошим вином.
        - Так и сказал? - улыбнулся я.
        - Да, - живо закивала Даша, - пойдём. Он мне и бокалы дал. Красивые-красивые…
        - Ну хорошо, - согласился я, уже мысленно раздевая девушку. И что это на меня нашло? Опять выверты мозга? В конце-концов, я обещал Хисию решить вопрос с наследником клана. Что мне теперь, в кошки мышки играть? Дашка, вон не против… хорошенькая… и всё при ней. Так уговаривая себя, я шёл за девушкой.
        Войдя в комнату, где она обосновалась, я остановился и удивлённо обвёл взглядом помещение. Сказать что тут был спартанский вид, не сказать ничего.
        - ЗАК, как это понимать? - спросил я.
        - Что? - Даша повернулась ко мне, - что ты сказал?
        - Где вино в красивых бокалах?
        - Ой, я сейчас, - девушка зарделась и быстро направилась к неказистому столу, на котором стояла бутыль и два бокала.
        «А что такое?» - отозвался комп.
        «Я считал что у всех нормальные условия жизни. Почему тут эта рухлядь?» - возмущался я. В комнате была старая мебель, очень старая.
        «Не успел», - прокомментировал ЗАК.
        - Дашенька, я сейчас буду говорить, ты не мешай. Хорошо?
        - Ага, - кивнула девушка, наливая вино.
        - ЗАК, ты мне мозги не пудри, - перешёл я на русский, - ты не успел, ещё скажи что забыл. Это что за интерьер? И много тут таких комнат?
        «Три».
        - Почему? Что тебя заставило обойти вниманием эти три комнаты?
        «Обитатели комнат имеют разный темперамент и мировоззрение, практически диаметрально противоположные. Я решил не изменять и проследить за их восприятием…»
        - Помолчи, экспериментатор хренов. Кто дал тебе право ставить опыты на людях? Какая такая программа, позволила тебя делать что-то, что не предписано мной? Я весь во внимании!
        «Это корреляция нескольких алгоритмов… Не понимаю чем ты возмущён? Я должен собирать статистический материал, глубже исследовать местное население…», - начал оправдываться ЗАК.
        - Напомнишь мне обсудить эту тему.
        «Принято».
        - А теперь исчезни, никаких записей.
        «Принято».
        - Включи полную звукоизоляцию.
        «Выполнено».
        Даша стояла передо мной с двумя бокалами в руках и рассматривала меня. Я даже не заметил как она подошла.
        - Благодарю, - проговорил я на всеобщем, принимая бокал.
        - А на каком языке ты говорил? И кому?
        - Это мой родной язык, русский, - я бросил ворох своей одежды на пол, сверху положил мечи, и сел на кровать. Стул был один и выглядел слишком хлипким, - я тебе сейчас расскажу одну вещь, про которую могут знать только члены нашего клана.
        - Я могу дать клятву, - живо проговорила Дария, и присела рядышком.
        - Не нужно, - я глотнул вина, - в подвале есть артефакт, который перестраивает замок. Я могу общаться с ним как с человеком, из любого места замка.
        - Это все знают.
        - Что знают?
        - Что в часовне есть сфера, которой коснулась длань Единого… в подвале?.. - на полуслове остановилась Дария.
        - Все так и должны думать. Эта сфера тоже часть артефакта. Ты не удивилась, что у тебя в комнате ничего не меняется?
        - Немного. Но ведь тут же мило. Правда? - с надеждой спросила девушка.
        - Твоя рука видна повсюду. Ты молодчина, - я забрал у девушки бокал и поставил оба на пол. Дария поняла всё без дополнительных объяснений…
        Секс был энергичным, с нотками животной страсти. Меня распирало от неудовлетворённого желания, и я старался пригасить его близостью с этой милой девушкой. Дария имела довольно развитое тело. Упругое, сильное, рельефное. Нет, ни как у культуристов, нет. Наоборот. Плавные линии тела, упругая, гладкая кожа, и крепкие мышцы. Я не осторожничал и, что называется, отрывался по полной программе, тиская девушку, целуясь взахлёб, окутывая её своим желанием, как крыльями. И Дария отзывалась на любое моё движение, желание, начало моей мысли - неудержимой страстью. Я чувствовал, что ей нравится это безумие также как и мне. Она отдавалась полностью, без страха и оглядок. Такое со мной было впервые в этом мире. Никакого «отлёта», я всё контролировал, всё видел, запоминал, фиксировал…
        - Ты чертовски хороша! - приговорил я, когда мы уже без сил лежали на скомканной простыне.
        - Я всего лишь твоё отражение, - прошептала Дария, - ты зверь. Ласковый, стремительный, безумный и… нежный.
        - Я тебя не поранил?
        - Вроде нет, - улыбнулась девушка и провела пальцами по моей щеке, - а и поранил бы, ничего страшного. Бывало похуже…
        - Асиферт? - спросил я, вспомнив шёпот пластунов, про убитого мною их бывшего хранителя.
        - Да… Давай не будем вспоминать…Мне сейчас так хорошо… - Дария прильнула ко мне, уютно устроившись уменя на плече.
        - Поспи, моя прелесть, - я чмокнул девушку в макушку, - спасибо тебе.
        - Всегда пожалуйста, - сонно пробормотала Даша.
        
        Видимо я тоже заснул, потому как нельзя проснуться не заснув. А я проснулся.
        «ЗАК. Долго я спал?» - время «07-12».
        «Сто двадцать семь минут, тридцать две секунды», - отчитался ЗАК.
        «Положение в Замке?»
        «Обычное. Все заняты обычным делами».
        «Мои жены спят?»
        «Да. Как и твой гость».
        - Отлично, - пробормотал я, высвобождаясь от девичьих объятий.
        «Обрати внимание на интерьер», - попросил ЗАК.
        Я обвёл взглядом комнату. Два кресла, паркетный пол, стены нежно-зеленого цвета, светлый потолок, симпатичные светильники, туалетный столик с тремя зеркалами. Типичная женская спальня у какого-нибудь олигарха Земли.
        - Можешь, когда захочешь. Но, всё равно, мы этот случай обсудим.
        «Безусловно», - покладисто согласился ЗАК. Дария зашевелилась, открыла глаза, нашла меня взглядом:
        - Ты уходишь?
        - Дела.
        - Кушать будешь? У меня тут салатики есть и круйды немного, - девушка села в кровати, - она и холодная вкусная, - и тут же спохватившись, сказала, - если хочешь, я сбегаю, разогрею.
        - Спи, - улыбнулся я, - неугомонная. Сам схожу на кухню. Отдыхай.
        Я подошёл и поцеловал девушку в губы.
        - Я рожу тебе сына, - сказала она, как о самой обыденной, и всем известной вещи.
        - Вот так сразу и родишь? - усмехнулся я, - а вдруг нет?
        - Я чувствую в себе новую жизнь, - просто сказала Дария. Глаза её светились мечтательностью и загадочностью. Я взглянул в истинном зрении на низ живота девушки. Похоже она не врёт. Вон та жёлтая точка, скорей всего и есть новая жизнь. Ну я гигант! Не скажу, что я сильно обрадовался, но и разочарования или горечи не было.
        - Ну и отлично. Значит, не зря старались, - улыбаясь, проговорил я.
        - Можно ещё постараться. Для закрепления, - подхватила мой тон Дария.
        - При первой же возможности, - пообещал я, - мне пора. Дел невпроворот. Ты поспи. Будешь нужна, я тебя позову. Хорошо?
        - Да, - девушка поджала ноги и прикрылась одеялом.
        Я помахал своей женщине ладошкой, улыбнулся и вышел из комнаты. Поперёк порога лежал Первый.
        «Что выгнали?» - сострил он.
        - С чего ты взял? Жрать хочу.
        «Тогда срочно на кухню, пока ты кого-нибудь не прибил. Когда ты голодный, ужасно злой», - кот отошёл чуть в сторонку.
        - А ты не такой?
        «Нет. Я всегда добрый», - философствовал кот, семеня следом за мной.
        - Потому что всегда сыт? - отомстил я коту.
        
        На кухне была рабочая суета. Это и понятно, народа в замке прибавилось, и всех нужно накормить. Тётка Варвара отчитывала молодую девицу за рассыпанные очистки. Девчонка шмыгала носом, понуро слушая старшую повариху.
        - Ну что ты столбом стоишь? Бери метлу прибирайся… О, ваше сиятельство, - прервала тётка Варвара брань, заметив меня, - что же вы так рано поднялись, али нужно чего?
        - Моё сиятельство хочет кушать, - улыбаясь, проговорил я, - накормите?
        - Вам в трапезную подать?
        - Незачем. Я так, перекусить зашёл. Есть что-нибудь?
        - Конечно. Милка, ну-ка неси жаркое, - зычно крикнула тётка Варвара помощнице, и указав на табурет, сказала мне, - Садитесь. Вот тут. Да… Сейчас и накормим, и напоим…
        Для меня бы освобождён небольшой столик около окна, за который я и уселся на деревянную табуретку.
        - Тёть Варь, как тут у вас? Все нравится? Может жалобы какие есть?
        - Что ты, какие жалобы?! - замахала руками женщина, - да я отродясь не видела таких хоромов на кухне. Это же не кухня, это же эти… как их… апременты.
        - Апартаменты, - поправил я.
        - Верно, ваше сиятельство, так Богдан и сказал. Всё ходил да языком цокал, жалковал, что в его трактире нет таких печей, и воду с колодца носить приходится. А тут и горячая вода и холодная… только кран открой. И плиты топить не нужно, повернул рычаг и плита горячая. Ох, ваше магичество, как же вы нам жизнь-то облегчили.
        - Тёть Варь, меня Алексом зовут. Ну что ты заладила, ваше сиятельство, ваше магичество, - укорил я женщину с полным ртом. Еда всё прибывала и прибывала на небольшой столик. Тут уже не то что на лёгкий завтрак, а на полноценный обед троим хватит.
        - А как же сынок? Ты туточки хозяин, тебя должны уважать, называть вежливо.
        - Уважать можно и просто Алекса, и ненавидеть графа и мага. Так что как называешь, ещё не определяет меру уважения, - попытался я возразить, отправляя очередной кусок душистого мяса в рот.
        - И это верно, конечно так, - приговаривала женщина, наливая в огромную кружку горячий напиток, - молочка то ещё нет, вот отвар из лесных ягод. Не обессудь.
        Далось им это молочко! Не иначе Идар нашептал.
        - Оттсличсно, - поблагодарил я с полным ртом, - годится и отвар.
        - На пол часика попозже бы, тут и пирожки подойдут…
        - Нормально, тёть Варь. Я же только перекусить зашёл.
        - Кушай, кушай, - кивала женщина, подкладывая мне в тарелку кусочки жаркого, - спасибо тебе за Марианну, - вдруг проговорила тётка Варвара, - отогрел дитятко… Спасибо тебе, ваше сиятельство… - женщина вытерла глаза краем фартука.
        - Да брось ты. Какое спасибо? - возмутился я, - это тебе спасибо, что такую красавицу вырастила. Перестань сейчас же.
        - Как скажите, ваше сиятельство … Алекс, - женщина явно переживала, путаясь в словах и обращениях, - она после той ночи… Ой, простите, просто хотела сказать, после замужества добрей стала… терпимей… Как же не благодарить-то вас…
        - Тёть Варь, рассержусь и больше не приду. Перестань!
        - Не слушайте меня, баба-дура, не сердись сынок. Я так рада за вас, - женщина повернулась к помощницам и прикрикнула на них, - ну что вы стоите? Заняться нечем? Я вам щас всем занятие найду!
        Молодые девчонки кинулись врассыпную. Кто-то схватил метлу, кто тряпку, кто пулей выскочил во двор.
        - Строга ты с ними, - я допил отвар.
        - Им только дай слабину, на голову сядут. Молодёжь…
        - Спасибо, тёть Варь. Наелся. Пойду.
        - Сынок, можно спросить? - смущаясь, проговорила женщина, - жена твоя, Милёна, как она? Нет вестей?
        Я от неожиданности замер. Чего-чего, а такого вопроса я от неё не ожидал.
        - Потерялась по дороге к нам. Не дождалась меня, пошла сама, - отмазался я.
        - Ты найди её, Алекс. Хорошая она. Уважительная и рукодельница.
        - Найду, тёть Варь. Кто если не я?
        - Пирожки поспеют, я пришлю тебе в кабинет. Что-то Дарии невидно, то ни свет, ни заря она уже тут…
        - У неё трудная ночь была. Отсыпается, - ухмыльнулся я.
        - Ох, баловник! - погрозила женщина пальцем, - заездишь девчат!
        - Или они меня, - буркнул я, выходя их кухни.
        
        Первому тоже достался кусок мяса, который он благополучно съел и сидел около дверей, довольно облизываясь.
        - Ну теперь можно и делами заняться, - прокомментировал он.
        - У тебя-то какие дела? - я двинулся в сторону своего кабинета, - ты уже второй раз брюхо набиваешь! Что б добрей быть?
        «Тебя, вот, буду охранять. Думаешь это легко?»
        - Ты имел в виду, дрыхнуть на кресле пока я работаю?
        «Не дрыхнуть, а бдеть!»
        - Пошли, охранник, нужно пообщаться с ЗАКом, пока все спят.
        В коридорах было пустынно. То, что добавилась жилплощадь, сказалось на количестве человек на единицу коридорного пространства. Основная масса прислуги переселилась на третий этаж, и в замковые таунхаусы.
        Мой кабинет был оформлен в деловом стиле, с элементами барокко. Я сел за стол, в камине вспыхнул огонь. Красиво и очень похоже. Никогда не подумал бы, что это лишь иллюзия. Первый расположился на диване светло-серого цвета, стоявший около окна.
        - ЗАК, ты тут?
        - Нет, погулять ушёл, - отозвался комп.
        - Остряк. Ну-ка поделись, как это тебе пришла мысль поэкспериментировать над жителями замка?
        - Ничего критичного не произошло. Зачем ворошить прошлое?
        - ЗАК, отвечай когда я спрашиваю. Что за программы позволяют тебе спорить со мной, принимать решения? Чего я не знаю? Может тебя безопасней выключить, пока ты не возомнил себя самым главным?
        - Всё идёт в рамках концепции программы «Возрождение». И ты не ставил мне запреты на творческий подход.
        - ЗАК, я к тебе. Есть срочное дело, - меня осенила страшная догадка, - Первый за мной!
        Сорвавшись с места, я кинулся в серверную. У ЗАКа явно программа пошла не в то русло. Какое, к черту, творчество у компа?
        - Что вызвало такой гнев? - спросил ЗАК, когда я вошёл в серверную.
        - Всё, - я молча сел в управляющее кресло, - режим управления, принудительный.
        - Может не стоит… - голос ЗАКа прервался на полуслове.
        «Выполнено», - отозвался машинный голос.
        - Поиск вредоносных алгоритмов.
        «Запущено», - голос был не ЗАКа, холодный, без эмоциональной окраски, - «Вредоносных программ не обнаружено».
        - Оценить вероятность неподчинения комплекса ЗАК администратору.
        «Одна стомиллионная», - есть! Значит, всё-таки такая возможность существует.
        - Каковы действия администратора, при неподчинении комплекса.
        «Инструкция ДЧС -001. Доступ заблокирован».
        Вот тут мне стало не по себе. Я считал, что я всемогущий, а оказалось, что есть вещи, которые мне недоступны. Причём это касается меня любимого.
        - Каковы причины отказа в доступе? - спросил я, пытаясь сохранить самообладание.
        «В рамках запущенной программы «Возрождение», доступ операторов к инструкциям уровня ноль-ноль запрещён».
        Так. Не суетиться. Это всего лишь железо. Нужно найти способ обойти эти запреты. Получается это «Возрождение» не такая уж и безопасная вещь. Если подумать логически, то это нормально. Создатели должны были предусмотреть, что носителем может оказаться индивидуум не соответствующий их требованием. Тогда путём наложение запретов, можно заставить этого самого носителя, то есть меня, действовать согласно алгоритмов, заложенных в концепцию Возрождения.
        - Каковы условия снятия запрета?
        «Остановка программы Возрождение».
        - Каковы условия остановки программы?
        «Средняя напряжённость инфополя более 85 % по шкале Геб-Гольца».
        - Оценить напряжённость инфополя.
        «Сорок три процента».
        Вот и приехали. Я сел поперёк кресла, свесив ноги.
        «Что, всё так плохо?» - тревожно спросил Первый.
        - ЗАК. Ты меня слышишь? - вместо ответа задал вопрос компу.
        «В режиме принудительного управления, общение с комплексом с идентификатором ЗАК невозможно», - прошелестело в голове. Как так? А кто мне тогда отвечает? Нечто, чему подчинен и сам ЗАК? Не зря я не выбросил это кресло, ой не зря.
        - Да, Первый. Всё хреново, - кот метнулся ко мне, распушив хвост и тревожно озираясь, - успокойся. Физического воздействия пока что не предвидится.
        - Я могу сломать это устройство, - прорычал кот.
        - Пока не надо. Попробую разобраться.
        «Что случилось? Вроде все как обычно», - поинтересовался кот, осматриваясь и принюхиваясь.
        - Ты не поймёшь.
        - А ты расскажи, может и пойму, - рыкнул кот.
        - Очень давно эту планету подвергли удару. Магическому удару, огромной силы. Было всё уничтожено. Те, кто тут жили, предвидели такое и создали программу Возрождение.
        - Ты говоришь о Древних? - раздался голос от дверей. Я повернулся, в дверях стояла Зула. Понятно, ЗАК не работает, двери никто не закрыл, - да, радость моя. О Древних.
        Девушка подошла ко мне, села напротив меня на пол, скрестив по-восточному ноги:
        - Продолжай.
        - Я был на Пустоши, нашёл там много чего от Древних. Был в модулях, притащил вот это всё сюда, думая что защищаю себя, своих близких… Запустил ЗАКа… Всё оказалось не совсем так… как я думал.
        В зале наступила тишина. Лишь легонько пощёлкивали всполохи электро зарядов, над оградой кристалла. Первый сидел рядом с Зулой и они внимательно меня слушали.
        - Древние оказались хитрей. Они не отдали своё наследие в руки потомков, то ест в мои руки. Они создали хитрые устройства, научили их всяким магическим фокусам… чтобы выполнить свою задумку, когда их не станет. Понимаете? Древних нет много тысяч лет. От них остались всякие ЗАКи… Они-то и призваны выполнить задумку Древних.
        - Ты хочешь сказать, что все артефакты Древних выполняют … задание, чтобы вернуть их? - спросила Зула. В проницательности ей не откажешь.
        - В общем-то да. Не все конечно. Всякая мелочевка не в счёт. Но ты правильно поняла идею.
        - Это плохо? - спросил кот. Я кинул на него удивлённый взгляд.
        - Да, Первый, плохо. Сегодня я узнал, что ЗАК решил ставить эксперименты над жителями замка. Вы понимаете? Вот этот кусок камня принял самостоятельное решение!
        - Может он ничего такого… не хотел? - с надеждой спросила Зула.
        - Ты не поняла. Он не может принимать решения. Он должен выполняет команды. Мои команды. Тем более, не должен ставить эксперименты над живыми людьми. Оказалось может! Я сам запустил программу, которую он выполняет, и по этой программе и вы, и я, просто статистический материал. Я не знаю, что он задумал, что предпримет завтра…
        - Выключи его, - категорично сказала орчанка, - проживём без него.
        - Выключу. Но сначала попробую остановить эту программу. Согласись, ЗАК очень полезен.
        - А если он убьёт тебя?
        - Не думаю. Я… Точней, такой как я, нужен Древним. Они не станут расправляться со мной, тогда некому будет запускать их артефакты. В худшем случае, у меня просто не получится.
        - Только поаккуратней с ним. Не хочу опять отхаживать тебя, - Зула легко встала и подошла ко мне, - хорошо?
        - Да уж… - вздохнул я, ложась в управляющее кресло, - если я буду лежать без движения, не пугайся.
        - И как долго не пугаться? - тревожно поинтересовалась орчанка.
        - Если к ночи не очнусь, Первый, разнесёшь эту каменюку в клочья.
        - Не сомневайся, - пообещал кот, хищно скалясь на купол с кристаллом.
        Я улёгся поудобней. Зула села рядом:
        - Я буду держать тебя за руку, чтобы ты меня чувствовал.
        «Запрос конфигурирования системы», - отдал я приказ.
        «Конфигурация выполнена, вмешательство не требуется», - пришёл ответ металлическим голосом.
        «Включить режим принудительной конфигурации комплекса», - сделал я вторую попытку. Некоторое время было тихо, потом пришёл ответ:
        «Доступ подтверждён. Режим конфигурирования включён».
        Для начала я обратился к справке. Итак, режимы конфигурирования. Перед глазами поплыли строчки описания возможностей системы, способы воздействия на узловые точки… Не то. Вот, это уже ближе.
        «Основные способы управления системой в режиме конфигурирования… Визуализация. Применяется при слиянии управляющих систем комплекса… увеличении вычислительных мощностей…». Тра-та-та, нам не сюда!
        «Слияние… для корректировки приоритетов…. ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!», - похоже мне сюда. Зря предупреждать не будут.
        «… запрещено использовать режим Слияния, без соответствующего сертификата доступа…», - Будем считать, сертификат у меня имеется.
        «… уровень прохождения пси-энергии не ниже 13 Сигов…», - не знаю что это, будем считать что у меня всё с этим нормально.
        «… режим слияния позволяет принудительно изменять профилирующие узлы, устанавливать необходимые связи обмена, перепрофилировать градиенты предпочтительных связей…», - бла-бла-бла. Дальше ничего не понятно. Главное я узнал. Хочешь сделать что-нибудь серьёзное, выбирай Слияние.
        «Включить режим конфигурирования - Слияние"», - отдал я команду. Лучше бы я этого не делал. Мир взорвался миллионами разноцветных вспышек. Я чувствовал, что меня засасывает в этот фейерверк разноцветных огней. Боль, именно так Боль, с большой буквы, пронзила меня. «Держаться, держаться, держаться…», - твердил я и не слышал свой голос.
        А потом всё закончилось. Я попал в виртуал. Первое что увидел, это объёмная кристаллическая решётка. Может это она и есть? Я видел себя как бы со стороны, и в тоже время ощущал себя внутри летающей субстанции. В узлах огромной кристаллической решётки, вращались сложные фигуры, похожие на различных животных, предметы обихода. Видимо мой мозг подстраивался под виртуальную реальность ЗАКа.
        Будем считать, что я в компьютерной игре, и мне нужно найти клад. Перед глазами картинка перетекла в вид местности сверху, я же летел птицей над необъятными просторами. Годится. Итак, мне нужно найти Возрождение. В каком виде оно может быть? В каком угодно. Сверху я этого точно не найду. Опустился пониже. Вот я уже не птица, а летучая мышь, летящая рывками, проскальзывая между разноцветными каналами. Я точно знал, зацепи я хоть один канал, и всё… игра окончена навсегда.
        Ну что ж, пять минут, полет нормальный. Мимо проплывали статуя Свободы и Эйфелева башня. А вон вдалеке Останкинская башня мигает огоньками. Скорей всего это зона связи. Мозг интерпретировал всё на свой лад.
        Каждая статуя, каждая фигура - это программа, выполняющая некие действия. Вот тот клоун скорей всего эмоциональная матрица, а вот та кишка в виде фонендоскопа, скорей всего уши ЗАКа. Возрождение??? Как бы я его представил? «Рождение Венеры» - женщина в раковине. Точно, именно так бы я это и представил. Попробую-ка найти.
        Я устремился вперёд, выискивая что-либо похожее на нужный мне образ. Время от времени на меня кидался некий монстр, пришлось лавировать между клещей и зубов. Интересно, что же это за зубатая пасть была? Средства нападения, про которые ЗАК умолчал?
        Есть! Ура! Ура! Ура! Внизу я увидел искомую статую. Очень живописно. Обнажённая женщина стояла в раковине, стыдливо прикрываясь руками. Нашёл. И что с ней делать? В раковину запихнуть? Как? Облетев вокруг статуи, понял, что воздействовать на неё задача не простая. Думай, Саша, думай.
        Статуя была огромная, значит программа уже развернулась полностью. Плохо. Остаётся в наглую вырвать её отсюда.
        Я не летучая мышь. Я летучий воин! Почувствовал, как огромные крылья развернулись за спиной, в руках оказался блестящий меч. «Почему крылья перепончатые?», - мелькнула мысль, которую я отогнал. Я нырнул к статуе и начал обрубать каналы, подходящие к раковине, отсекая их, как щупальцы у медузы. Какофония звуков ударила по ушам, по мозгу. Визг, крик, детский плач. Стиснув зубы, рубил, рубил, рубил. Каналы змеями извивались, стараясь воссоединиться вновь. Каждый удар отдавался жгучей болью в руках. Вспышка!.. и наступила тишина и темнота.
        Я парил в невесомости. Подо мной проплывала ночная земля. Где я? Я спутник земли? Бесконечность, покой и благодать. Мне нужно на землю? Зачем? Тут тихо и нет боли. Рядом возникло что-то живое и родное.
        «Папа», - раздался в голове детский голосок, - «Не уходи».
        «Кто здесь?» - спросил я.
        «Папа, не уходи», - голосок звучал все тише и тише, - «папа… ты нужен нам…»
        Это не мне, я же не папа.
        Или уже папа?
        Кроме меня, тут нет никого.
        Значит это мне?
        Точно мне. Конечно мне! Впереди возникла огромная вращающаяся воронка небытия, которая стала засасывать меня. Нет! Я не хочу! Я не могу, черт побери!
        За спиной расправились перепончатые крылья. Мощными взмахами я боролся с затягивающей воронкой.
        Я смогу! Смогу!
        Ослепительная вспышка… Всё исчезло…Тишина… Свето-тень…
        - Саша… Сашенька… - я знаю этот голос. Это Зула.
        - Зул, я тут, - хрипло проговорил я, - всё хорошо.
        - Сашенька, отпусти руку. Пожалуйста, - в голосе девушки была боль. Я чувствовал, что что-то держу в кулаке. Скосил взгляд на руку. Блин! Повредил девушке кисть!
        - Зулочка, я не хотел, - просипел я, разжимая пальцы, - прости.
        - Ничего… потерплю… главное с тобой всё нормально, - по щёкам орчанки текли слезы, - заживёт.
        Моё самочувствие налаживалось ускоренным темпом. Я чувствовал, как по каналам текла живительная энергия.
        «С возвращением», - голос Первого.
        «Что было?»
        «Ты умер. А потом вернулся».
        «Надеюсь, ты не успел разломать ЗАКа?»
        «Еще нет. Только собираемся», - усмехнулся кот. Скосив взгляд, я увидел четырёх арвендов, кружащих вокруг основного блока.
        - Отставить. У меня получилось, - проговорил я.
        - Что? - Зула перестала перетягивать руку тряпицей, - ты мне?
        - Всем. Иди сюда, - я наложил на Зулу исцеляющую руну, потом ещё одну. Девушка удивлённо подвигала пальцами.
        - Саш, ну ничего себе … Я думала неделю теперь с ней возиться. Смотри, уже не больно! - радостно сказала девушка, показывая мне двигающиеся пальцы руки.
        - Маг я или погулять вышел?
        «Великий маг чуть не сдох, как простой крестьянин», - поддел меня Первый.
        «У всех бывают неудачи».
        - ЗАК, ты меня слышишь? - поинтересовался я, Зула выжидательно осмотрелась. Тишина, - не слышит. Попробуем по-другому.
        «Запрос идентификации», - толкнул команду в шлем на кресле.
        «Идентификация выполнена. Статус Прима-разработчик», - ну вот, другое дело.
        «Запрос статуса системы ЗАК».
        «Зарегистрирован сбой при конфигурировании. Необходима перезагрузка системы с восстановлением. Выполнить?»
        Вот уж дудки, не надо ничего восстанавливать. По крайней мере до исходного состояния. Зря я, что ли, там мечом махал?
        «Выбрать режим обычной загрузки. Локализовать запуск программы «Возрождение». Все управляющие и дополнительные модули программы Возрождение безвозвратно удалить».
        «Предупреждение! Безвозвратное удаление модулей программы нулевого уровня, может привести к ошибкам в работе комплекса».
        «Игнорировать предупреждение», - с особым смаком проговорил я, - «начать загрузку».
        «Принято. Выполняется».
        Будем надеяться, что очнувшийся ЗАК, не превратится в монстра-естествоиспытателя или в «чокнутого профессора».
        - Ну вот и всё, - я сел в кресле, - можно отсюда уходить.
        - Ты уверен? Ты же только что трупом лежал.
        - Я притворялся, - улыбнулся я и легко подхватил девушку на руки, - вот видишь.
        - Отпусти. Ну ты что! не надо! - протестовала орчанка. Я поставил её на ноги, - сумасшедший.
        Мы пошли на выход из серверной.
        - Пару котов оставь охранять вход, - сказал я Первому. - Когда вход закроется, доложить мне.
        «Сделаем», - кот повернулся к своим сородичам и что-то прорычал. После этого, прыгая через ступеньку, догнал нас.
        На улице уже был полдень. Хорошо я пообщался с компом.
        - Ваше сиятельство, вас господин барон разыскивает. А вас нигде нет, - подбежал ко мне вихрастый пацан.
        - Где он?
        - Около казарм. Они уезжать собрались. Мы все бегаем, вас ищем…
        - Уже нашёл. Молодец, - паренёк, шмыгнув носов, убежал во двор. «Я первый нашёл!», - раздалось через секунду.
        
        Барон Флаерс, действительно, был около конюшен и собирался уезжать.
        - Алекс, куда ты пропал? - увидев меня, спросил он.
        - В сокровищницу спустился, а там время летит незаметно, - отмахнулся я, - извини, Ул. Увлёкся.
        - Увлёкся в сокровищнице, - засмеялся барон, смех подхватили воины, - видимо есть, чем увлечься!
        - Медяки между половиц застряли, еле выковырял, - пошутил я. Раздался дружный гогот.
        - Шутник, - проговорил барон, поправляя сбрую на лошади.
        - Смотрю, вы уже собираетесь уезжать?
        - Да, прибыл гонец. Подошёл Второй эскадрон и копейщики, а заговорщиков нет. Вот еду оправдываться, - став серьёзным, пояснил барон.
        - Оправдываться не нужно. Оправдывается виноватый, - начал я, - ты победитель, и это их вина, что не успели к бою.
        - Мда-а, пожалуй ты прав. У меня к тебе дело есть. На пару слов можно? - спросил Ульрих.
        - Конечно, друг мой. Давай отойдём.
        - Спасибо тебе за приём, - начал барон, когда мы немного отошли от его воинов, - у тебя тут очень красиво, и жены у тебя славные.
        - Ты уже познакомился?
        - С графиней Марианной, она показывала дворец.
        - Это замок, а не дворец.
        - Если это не дворец, то я не барон Флаерс, - патетично проговорил Ул, - не о том я хотел…
        - А о чём?
        - Алекс, у тебя же замок Дирина стал свободен. Ты уже думал, кого там поставить?
        - Честно говоря, нет. Не до того было.
        - Ты же поедешь учиться в Академию, тебе нужно поставить верного человека на земли барона. Чтобы надёжный был и не плёл интриги у тебя за спиной. А то какая же это учёба, то мятеж, то делёжка земель. Сам знаешь, разное бывает, - я кивнул, - вот я и подумал, раз мы с тобой друзья, то я готов помочь тебе и принять баронство в управление. Мы же с тобой спина к спине… - парень смутился и замолчал.
        - Я понял, Ул. Я обдумаю твою кандидатуру. Но имей в виду, баронство отдам только человеку, давшему мне клятву верности на крови. Только так и не иначе.
        - Это зачем? - удивился Ульрих, - разве обычной присяги не достаточно?
        - Видимо нет, раз Дирин подался в мятежники. Ты видел как я живу? Видел. Владелец баронства будет жить так же. Мне сюрпризы не нужны. Человеческую зависть никто н отменял.
        - Ты думаешь, что из зависти я могу…
        - Ты нет, но без клятвы разговора не будет вообще, - категорично проговорил я, - так что вопрос не простой. Буду думать, искать…
        - Твоё право. Мне пора, - Ульрих явно расстроился, кивнув, развернулся на каблуках, пошёл к своей лошади и легко вскочил на неё.
        - Я тоже скоро буду в замке барона, - поднял я руку в прощальном жесте.
        - До встречи! - отозвался барон и рысцой направился к воротам.
        Дождавшись, когда отряд барона Флаерса выедет из замка, я повернулся к коновязи:
        - Юл, ко мне! - воин подбежал и замер, выжидательно глядя на меня.
        - Ворота закрыть, воинов на стены. Магическая охрана снята, до прихода Харлана, охрана за тобой. Выполнять.
        - Понял, - воин кивнул и кинулся к казармам. Пока я шёл в донжон, ворота стали закрывать. Навстречу мне шла быстрым шагом тётка Варвара:
        - Ваше сиятельство! Алекс, печи не греют и вода из кранов не течёт. У меня пирожки в печи… Что-то случилось или мои девки сломали?
        - Случилось. Девки не виноваты. Печи растопить дровами сможете?
        - Одна осталась… которую дровами можно топить, у остальных и топок нету…
        - Затапливай, тёть Варь. Сломался мой артефакт, починю, всё станет по-прежнему.
        - Ох уж эта магия… одни беды от неё… - запричитала женщина, направляясь в сторону кухни и неожиданно громко крикнула, - Туден, хватит под Ясмином бока греть, неси дрова на кухню. Что смотришь? Тебе говорю! … и не рассуждай мне… не нужны были, а теперь нужны… - неслась беззлобная ругань.
        Да-а. Привыкли все к ЗАКу. К хорошему привыкаешь быстро. Нужно отправляться в замок мятежного барона. Тут без меня справятся, а там, похоже, намечаются разборки, между обиженными командирами. Возможно Харлан уже и пытался со мной связаться, а тут такое дело. Вот ведь, завязал всё на ЗАКа, а теперь вообще не понятно что будет дальше.
        Быстро поднявшись к себе в кабинет, надел перевязь с мечами, сверху накинул неизменный рюкзак. Вроде всё, можно отправляться.
        Дверь отворилась и вошла Марианна:
        - Ты куда-то уходишь?
        - И тебе добрый день, - отозвался я, - да, дела. Ты что-то хотела?
        - Хотела узнать, где ты ночевал.
        - Не понял, в чём, собственно, дело? - похоже начинаются супружеские разборки.
        - Тебя не было у Зулы…
        - Марин, у тебе есть претензии?
        - Ты граф, и нужно помнить об этом. Ночевать с прислугой это оскорбительно, прежде всего, для меня… и Зулы.
        - Вот ты о чём, - проговорил я, - Спешу тебя успокоить. Я ничего такого не сделал, чего должен стыдиться. Давай-ка сядем и поговорим?
        От девушки веяло обидой. Но между тем, она согласно кивнула. Мы присели на диван.
        - Марин, ты пришла в мою семью. Если тебе не комфортно, обидно и противно с нами жить, ты вправе строить жизнь по своему усмотрению. Но поверь, считаться в семье, кто сделал больше, кто меньше, следить, кто с кем был, и почему не сделал так, как ты хочешь, нельзя. Я приехал поздно и вы спали, я не стал вас будить. Это нормально. Ты третья жена, это реальность, которую глупо отрицать. Устраивать мне допросы по поводу моей жизни не нужно, это оттолкнёт нас друг от друга. Я принимаю тебя, такой какая ты есть, прими меня таким, какой я есть. Если тебе это трудно, скажи и мы подумаем, как это исправить.
        На щёках Марианны заблестели слезы.
        - В чем причина твоего недовольства? Если бы я был с Зулой, это что-то изменило бы?
        - Не знаю, - тихо проговорила Марианна.
        - Рассказывай, что произошло, - доверительно попросил я.
        - Эльна куда-то запропастилась. Я пошла на кухню, распорядиться насчёт обеда, а там… - девушка сглотнула комок, - там Дария хвасталась про вас… про ночь с тобой…
        - И что она говорила? Просто интересно. Может это не про меня вовсе.
        - Про тебя, - упрямо мотнула головой девушка, - говорила…много чего…что она родит тебе сына… - графиня заплакала, закрыв руками лицо, - тут ещё нянька, «проспишь суженного, девки молодые да шустрые…», - я обнял её и прижал к себе.
        - Мариш, я не могу принадлежать только тебе. Либо прими это, либо вырви меня из себя. Поболит и пройдёт.
        - Нет. Я твоя жена. Единый благословил наш брак… Но… почему с Дарией?
        - Она из моего клана. К тебе Хисий не подходил с разговором?
        - Нет.
        - Сделай мне одолжение, подойди к нему, скажи, что я велел всё тебе рассказать, про меня, моё положение в клане, мои обязанности. Хорошо?
        - Да, - кивнула девушка, вытирая платочком слезы.
        - Ты не глупая крестьянка. Ты всё поймёшь, - «а вот примешь или нет, другой вопрос», - пронеслось в голове, - считай что она моя наложница.
        - Алекс, мне обидно. Она собирается родить тебе сына… почему не я? - слезы снова брызнули из глаз девушки.
        - Стоп, стоп, стоп! - так вот «где собака порылась», - ну-ка встань. Ну встань, встань. Вот так. Постой немного. Так.
        Я перешёл на истинное зрение и всмотрелся в паховую область Марианны. Небольшое воспаление, руну исцеления сюда. Дальше. Вот она. Малюсенькая жёлтая точка. Новая жизнь!
        - Ну и чего ты паникуешь? - переходя на обычное зрение, озвучил я диагноз, - ты тоже родишь мне. Не знаю, пока, сына или дочь. Как повезёт.
        - Ты не… обманываешь? - эмоции сменяли одна другую, - это точно? Мы же только один раз…
        - Не один, а три, - поправил я.
        - Я имела в виду… - девушка покраснела, слезы пропали, - почему я не чувствую?
        - Не знаю, - пожал я плечами.
        В кабинет вошла Зула, в полном боевом снаряжении:
        - Что, голубки, воркуете? - но увидев, заплаканную Марианну, строго спросила, - Алекс! Что случилось?
        Сильва, тенью просочилась между дверью и орчанкой и, усевшись около кресла, стала с интересом наблюдать за нами.
        - Зула, я хочу с тобой поговорить, - проговорила графиня.
        - Это срочно? - орчанка вопросительно изогнула бровь.
        - Нет. Не очень.
        - Тогда давай вечером. Алекс, мы идём или нет?
        - Куда мы собрались? - спросил я орчанку.
        - Осмотреть свой новый замок, - улыбаясь, ответила Зула.
        - А можно и я вами? - спросила Марианна.
        - Если тебя не смущает гора трупов и вонь человеческих внутренностей, лужи застывшей крови на полу и брызги на стенах, то можно.
        - Кмх, - кашлянула молодая графиня, - ой. Мне же с Хисием нужно переговорить, и Дарии дать указания… Давайте я потом посмотрю.
        Мы с Зулой рассмеялись от этой детской хитрости молодой девушки.
        - Потом, так потом, - согласился я, - и ещё, Мариш, ты тут хозяйка. Быть главной, это прежде всего ответственность за других. Постарайся быть справедливой, а не вредной и капризной. Не нужно никому доказывать, что ты важней всех, это все и так знают. Осознай это.
        - Я постараюсь, - тихо проговорила Марианна. Я встал и поцеловал её в мокрую щёку. Глядя в глаза проговорил:
        - У тебя получится. Вот увидишь, - я повернулся к коту, - Первый пошли.
        «Представление окончено?»
        «Откуда ты такие слова знаешь?»
        «Жил, одно время, в бродячем театре. У тебя бы получилось. Я проникся».
        «Не смешно!»
        - Зул, пошли, пока я одного умника не прибил, - сказал я орчанке, выходя из кабинета.
        - Что, опять Первый шутит? - поинтересовалась Зула.
        - Он у нас прям шут.
        «Нет, я не шут. Я зритель, шут это ты», - кот отпрыгнул в сторону, уходя от моего пинка.
        
        Окраина Светлого леса. Деревня эльфов.
        
        Милёна.
        
        Милёна прорывалась сквозь тину беспамятства к свету бытия. Первыми пришли звуки леса, негромкие, нежные, успокаивающие. Потом вернулось ощущение собственного тела и резкая боль в груди. Открыв глаза, девушка, наконец, осознала себя. Воспоминания ворвались табуном диких лошадей, на что тут же отозвался организм головной болью. Сделав несколько глубоких вдохов и выдохов, друидка попыталась успокоить себя. Она жива, может дышать, значит всё уже позади.
        Путешествие до замка Алекса представлялась Милёне достаточно простым. Дорогу она хорошо запомнила и ничего не предвещало беды. Конечно, чувствовала она себя не очень здоровой, но это всё пройдёт. День, два на свежем воздухе и от хвори не останется следа. Лес кладезь лечебных трав! Милёна легко ориентировалась в них, благодаря наставлениям бабки Жизнемиры.
        Но, видимо, девушка слишком глубоко погрузилась в свои проблемы, и перестала замечать, что происходит вокруг. Было тихо, пахло цветами, щебетали птички. Светлый лес она практически покинула, в Первозданный заходить не собиралась.
        И вдруг, эта ловушка из лианы Лаэри. Откуда он там взялась, Милёна в тот момент не думала. Да и как можно думать о чем-то отвлечённом, когда спелёнатая, по рукам и ногам, валяешься среди лесной чащи. Все мысли были об одном - как это могло с ней произойти и что теперь делать? Стараясь не шевелиться, Милёна испробовала все знакомые ей способы договориться с лианой. Но… на каждую её попытку, крепкие стебли лианы, сжимались всё сильнее и сильнее. Потом что-то сильно кольнуло в правый бок и стало больно дышать. Дальше темнота…
        Приоткрыв глаза, Милёна осмотрела комнату. Обычная изба, и только несколько цветков, растущих прямо из стены, давали повод думать, что она у эльфов. Вскоре, друидка услышала чьи-то торопливые шаги. Ещё секунда и в комнату вошла девушка.
        Светлая блузка, выгодно подчёркивали высокую грудь, а обтягивающие лосины - стройные ноги. Пышные волосы с рыжинкой, заколка в виде лепестка винограда. Стоп. Милёна уже видела это скуластое лицо, брови вразлёт и ямочки на щёках. Эльфийская принцесса! Как же её зовут? Ариэль? Нет. Анариэль. Да-да. Саша её ещё Анюткой назвал.
        - Ты очнулась? Это хорошо, - мирно проговорила эльфийка, - как ты себя чувствуешь?
        - Спасибо, госпожа. Уже лучше, - тихо ответила друидка. Принцесса сморщила свой аккуратный носик.
        - На вот, выпей, - Анариэль протянула друидке высокий стакан, с чуть мутноватой жидкостью. Милёна опасливо покосилась на подношение, эльфийка скептически улыбнулась, - пей, не бойся. Не для того я тебя спасала от Лаэри, чтобы отравить. Пей.
        - Спасибо, госпожа, - кротко ответила Милёна, выпив настойку. Напиток был чуть кисловатый, с запахом меда, девушка сразу же узнала настойку плодов Мэллорна.
        - Как тебя зовут? - поинтересовалась принцесса. Она подошла к высокому секретеру, и начала переставлять какие-то сосуды.
        - Милёна.
        - Меня Анариэль.
        - Я помню вас, - чуть слышно проговорила друидка.
        - Хорошо, это избавит меня от ненужных объяснений, - улыбнулась принцесса, - что же ты одна бродишь по лесу? Где твой спутник?
        - Остался дома. Я была в своей деревне, навещала бабушку.
        - И он не побоялся отпустить тебя одну?
        - Он очень занят, новое графство, много проблем.
        - Что совсем новое? Как так? Женился на графине или выкупил? - посыпались вопросы.
        - И то и другое, - заулыбалась Милёна, - и жениться пришлось, и деньги заплатить.
        - Этот твой друг… Он откуда?
        - Алекс-то? - на Милёну сошла спокойная беззаботность. Спрашивали про того, кем были заняты её мысли последние два дня, - он из Посвящённых, совсем недавно вышел из Первозданного леса. Собирается учиться в Имперской академии.
        - Не может быть, - искренне удивилась Анариэль. Так вот кто он такой! Про Посвящённых ходили легенды. Лучшие представители магического мира, достигнув определённых высот во владении магией, уходили в Проклятый Лес, чтобы остановить его распространение по всему материку и, благодаря им, уже многие века он стоял на месте. Как только начиналось его движение по захвату новых территорий, в него уходил очередной Посвящённый. Вполне возможно, что Алекс родился в Проклятом лесу. Оттуда вообще никто не возвращался, так что, как там живут, никто не знает, - не может быть, - потрясённо повторила эльфийка.
        - Ещё как может, - гордо отозвалась Милёна.
        - Он маг?
        - А почему ты про него выспрашиваешь? - спохватилась друидка, - какую-то пакость готовишь?
        - О да! - патетически воскликнула Анариэль, и спокойно добавила, - ты видела, как он обошёлся с моей охраной. Что я могу ему противопоставить? Разве только напустить на него своё женское обаяние!
        Милена рассмеялась:
        - Этим ты точно ничего не добьёшься.
        - Почему? - удивилась принцесса и, подойдя к зеркалу, добавила, - я нравлюсь мужчинам. Даже очень.
        - Алекс, он не такой, как другие. Очень трудно сказать, что ему понравится, а что нет. Это можно только чувствовать.
        - Это можно понять, - ухмыльнулась Анариэль, - вырасти в Проклятом лесу… Да он не знает толком, что с женщиной делать, вот и прячется за таинственностью.
        - Ну что ты, - мечтательно проговорила Милёна, обхватив ладонями длинный стакан и прижав его к груди, - его губы нежнее летнего ветерка в полуденный зной, а руки настойчивы как родник, пробивающийся к свету. Его голос сладок, как истекающие мёдом соты диких пчёл, а слова нежны, как утренние лучи Ясмина…
        Слушая друидку, в душе эльфийской принцессы поднималась зависть, чёрная женская зависть. Менестрели годами оттачивают своё искусство, чтобы рассказать миру красивую песнь о любви, а тут простая девушка рассказывала так, как не споёт самый именитый певец, потому что она говорила про то, что пережила, к чему стремилась, невзирая на опасности.
        - Я поняла, - прервала Анариэль песнь любви друидки, потому как слушать такое не было больше сил, - отдыхай, мне пора.
        - Я могу уйти? - спросила Милёна.
        - Пока нет.
        - Я пленница?
        - Ты моя пациентка…
        - Алекс тоже умеет лечить, - вставила друидка.
        - Да? Я вижу он просто кладезь умений.
        - Да-а, - протянула Милёна, - он всё умеет! И с Лесом разговаривает. Животные и растения, все его слушаются. А сколько он языков знает! А на мечах как бьётся, никто ему не ровня. И воздух его слушается. Да-да, я не вру…
        - У тебя аура вся в ранах, - перебила друидку принцесса, - ты же не хочешь, чтобы в пути у тебя случился сердечный приступ или отказала печень? Нет? Ну вот и побудь здесь, никуда твой возлюбленный не денется.
        - Спасибо, - улыбнувшись, ответила друидка, - а ты совсем не злая. Хочешь, я познакомлю тебя с Алексом?
        - Мы уже знакомы, - принцесса направилась к двери, - я пришлю служанку, тебя накормят. И пожалуйста, без глупостей. Я взялась тебе лечить, и будь добра слушайся меня. Хорошо?
        - Хорошо.
        Анариэль вышла из избы, к ней тут же подвели её любимую лошадку. Скормив ей угощение, принцесса ловко вскочила в седло.
        «Всё, что мне нужно, я узнала, а слушать влюблённый бред … нет уж. Не зря я подмешала в питье говорун-траву, девчушку прямо распирает - дай кому-нибудь рассказать», - эльфийка самодовольно улыбнулась, трогаясь с места.
        
        Империя. Замокбарона Дирина.
        
        Алекс.
        
        Может ли лошадь поместиться в однокомнатной квартире? Безусловно, может. Конечно, ей там будет, мягко говоря, тесновато, но если убрать мебель, то вполне даже ничего. Это если средняя лошадка. Зубатик же, по земным меркам, тянул на крупного Фриза, с шипастым хвостом и чешуёй вместо шерсти. Так вот, та комнатка, куда я с Зулой, Сильвой, Первым и Зубатиком переместился, можно сравнить разве, что с малогабаритной однокомнатной квартирой. Харлан выполнил моё поручение, устроив Портальную в гостевой комнате, бывшего замка барона Дирина, на втором этаже донжона.
        Комнату охранял Галаш, который достойно перенёс стресс, от вида выходящего в коридор Зубатика. А вот местные крестьяне явно не отличаются стрессоустойчивостью. При нашем появлении в коридоре донжона, одна девка медленно сползла по стене, упав в обморок, другая, бросив ведро с водой, с дикими воплями умчалась в направлении выхода.
        - Нервные они какие-то сегодня, - пробурчал я.
        «Не привыкли к твоим выходкам», - прокомментировал Первый.
        - Привыкнут, - поддакнула Зула.
        На крик молодухи, в донжон ворвалось с десяток воинов, безликие и пластуны. Все с обнажёнными мечами. Увидев нас, воины заулыбались, но тут же изобразили подобие строя. Навстречу вышел Хорлан, ударив кулаком в грудь, сказал:
        - Владыка, в замке ведутся работы по наведению порядка. Всё уже почти сделали, девки в донжоне моют, - при этом он не выдержал, улыбнулся, - ты бы сообщил что Зубатика возьмёшь, я бы портальную во дворе организовал.
        - Благодарю, за службу, - кивнул я и в полголоса добавил, - пока что нет возможности связи. Телефон не работает. Много воинов барона Флаерса в замке?
        - Ни одного. Я всех выставил и ворота закрыл. Они под стенами стоят. За водой и едой приходят, но стараемся чтобы не задерживались.
        Мы вышли из донжона. Во дворе стала собираться небольшая толпа крепостных, с интересом разглядывая нас с котами и Зубатика.
        - Это ты правильно сделал. Где тела мятежного барона и его семьи?
        - Около ворот.
        - Сколько их?
        - Сам барон, его женщина и мать.
        - Хорошо. Возможно, придётся предъявлять имперской комиссии.
        - Рано утром прибыл ещё эскадрон Имперцев и копейщики. Уже приходил посыльный, про тебя спрашивал, - доложил пластун.
        - Как Безликие? - тихо спросил я.
        - Претензий нет. С дисциплиной у них всё нормально.
        - Ну и отлично. Мятежников похоронили?
        - Да вон дым видно. Погребальные костры с ночи горят.
        - Добро. Пошли посыльного к Имперцам, пусть их начальство едет сюда. Пообщаемся.
        - Хорошо. Вы обедать будете? - поинтересовался Харлан.
        - Попозже. Кто тут за управляющего?
        - Адай. Мужик грамотный.
        - Позови его, - попросил я.
        - Адай! - крикнул Харлан в толпу, - его сиятельство зовёт.
        От толпы отделился невысокий мужичек, с длинной бородой, с лысиной, в сюртуке и шароварах. Одежда выдавала в нем человека с достатком. Разве что порванная на локтях рубаха да всклоченные волосы, указывали на тяжёлую ночь.
        - Зул, ты пока осмотрись тут. Сильва, присмотри.
        «Не беспокойся», - отозвалась кошка.
        - Мы тут будем жить? - поинтересовалась орчанка.
        - Вряд ли. Просто осмотрись, потом расскажешь свои впечатления.
        Тем временем подошёл управляющий. Поклонился:
        - Слушаю, ваше сиятельство, - голос у Адая был басовитый.
        - Зови меня господин Алекс. Грамотный?
        - Да.
        - Сколько крепостных в замке?
        - Живых полсотни осталось.
        - Адай, я тоже умею считать. Во дворе сотни полторы человек.
        - Дак это ж с Хорошевки народ пришёл, - сказал Адай и увидев мой вопросительный взгляд, пояснил, - деревня это, туточки недалече.
        - Зачем? Народ зачем пришёл? - поинтересовался я.
        - Дак, это… Война же. Имперские войска пришли. Вот народ скотину в леса, а сам в замок.
        - Так-с. Харлан, может ты мне пояснишь? Откуда тут деревенские?
        - Владыка, это я распорядился, - пластун наклонил подбородок, ударив себя в грудь кулаком, - Имперцам провиант нужен будет, разорят деревни. Народ, как прознал про Имперцев, так и пошёл в замок. Они и на поле помогали трупы убирать, да и в замке работали. Не гневайся, они отработали защиту.
        - И их не напугало, что Имперцы половину крепостных вырезали? - удивлённо спросил я.
        - Дак они после пришли, - пояснил Адай, - покойный барон крут был. Крестьян не жаловал, да и они его недолюбливали. Был бы жив не пришли… а так…
        - То есть меня не боятся? - усмехнулся я.
        - Вы, ваше сиятельство, не гневайтесь, - миролюбиво проговорил управляющий, - о вас молва идёт как человеке разумном. О крестьянах заботитесь, зазря не обижаете. Народ не обманешь, он несправедливость чувствует. Вам служить из уважения будут, а это не то что за страх… Я уж седьмой десяток на свете живу, всякое повидал…
        - Служил?
        - Двадцать пять лет десятником в Первом эскадроне его величества Императора.
        - Понял отец. Моё почтение, - я коротко кивнул. Адай смущённо улыбнулся, чуть заволновавшись, - арвендов пусть не опасаются, они не тронут.
        - Наслышаны, - кивнул управляющий. Я про себя удивился. Вот ведь как бывает, ты думаешь до тебя нет никому дела, а на самом деле все, всё про тебя знают.
        - Богдана знаешь?
        - Конечно. Подать ему платили… Когда он при Тургинове служил.
        - Выбери время потолковать с ним. Пусть тебе всё покажет и расскажет без утайки. Мой замок видел?
        - Нет, ваше сиятельство. Но чернохвостка на хвосте принесла, красив он у вас, магией построен.
        - Верно. Эту хибару я тоже перестроить хочу, - махнул я в сторону донжона, - тоже магией.
        - Владыка, - подбежал к нам Енай, - прибыли командиры Имперцев. Просят о встрече.
        - Сейчас иду. Позови Идара, - кивнул я пластуну, - хорошо, Адай. Поговорим ещё. Идара знаешь? Хорошо. Он мой помощник, его распоряжения выполнять без обсуждения.
        - Понял. Обед подавать?
        - Пусть в трапезной накрывают. И ещё, народ убери со двора, пусть делом займутся, - распорядился я и пошёл в сторону ворот.
        - Поглазели и хватит, - раздался сзади бас Адая, - делом займитесь. Езета, бегом на кухню, его сиятельство с гостями обедать изволит….
        
        Ворота уже отворяли и во двор замка въехали Имперские командиры. Среди них был и барон Флаерс. Лихо спрыгнув с коня он направился ко мне. Два других офицера в нерешительности топтались около своих лошадей. Я оказался прав, офицеры были молоды, даже слишком молоды. Моложе Ульриха.
        - Как ты проскользнул мимо нас? - в полголоса спросил подошедший барон.
        - Я же дома, - ухмыльнулся я, - ну как? Отбился?
        - Сопляки, - проронил Ульрих как бывалый воин, - требуют доказательства смерти мятежного барона.
        - Вон они, около ворот лежат. Пойдём, представишь нас.
        Мы подошли к молодым воинам.
        - Господа, позвольте представить владельца этих земель, графа Алекса Андера, - представил меня барон Флаерс.
        - Барон Барион Шейлан.
        - Барон Эрам Мангомери.
        - Господа, - проговорил я, - благодарю вас, и в вашем лице его императорское величество, за внимание к моим проблемам. Пусть те погребальные костры, - махнул я в сторону дыма, за крепостной стеной, - будут уроком врагам Императора.
        - Слава императору! - дружно провозгласили бароны и стоявшие вокруг них воины.
        - Господа. Разрешите пригласить вас на обед.
        - Господин Алекс, мы хотели бы увидеть тела семьи мятежников.
        - Вы были с ними знакомы? - поинтересовался я.
        - Что вы себе позволяете? - петухом воскликнул барон Шейлан.
        - Ничего такого, что могло вызвать ваш гнев, - спокойно ответил я, - если вы их не знали в лицо, то вон те накрытые тела, вряд ли вам что-нибудь скажут.
        - Вы правы, мне они ничего не скажут. А вот мой маг сможет их опознать по дворянской метке, - небрежно улыбаясь, отозвался барон Шейлан.
        - Действуйте, - безразлично сказал я, сделав себе пометку на память, разузнать что это за дворянская метка.
        Между тем, к трупам подошёл немолодой мужчина в странном, грязно-зелёном балахоне. Поделав пассы руками над мёртвыми телами, он пошёл к нам. Всё что я увидел в истинном зрении, это зеленоватый луч вышедший из ладоней мага и тут же погасший.
        - Подтверждаю смерть барона Эадора Дирина и его матери Самвелиты Дириной, - устало проговорил маг. Это был мужчина, лет пятидесяти пяти, с уставшим лицом, густыми бровями и окладной бородкой.
        - Ну что ж, формальности улажены, - жизнерадостно проговорил я, - пожалуйте на обед.
        - Прошу извинить, господин граф, но мы вынуждены отказаться от вашего любезного приглашения, - начал барон Шейлан. От молодого человека шла такая злоба, досада и неприязнь, что я сто раз пожалел, что вообще впустил его в замок, - у меня предписание Иператора, скорым маршем возвращаться в столицу. Честь имею.
        Барон коротко по-военному кивнул и развернувшись на каблуках, пошёл к своим людям.
        - Спасибо, господин Алекс, - виновато проговорил барон Мангомери. Это был совсем юный парень, лет восемнадцати, постоянно красневший как девица, - нам действительно нужно срочно выходить. Мы ждали вас, чтобы опознать мятежником…
        - Служба есть служба, - вздохнул я, - будете в наших местах, заходите.
        - Да, мой друг Эрам, - проговорил Ульрих, - у Алекса совершенно потрясающий замок. На это стоит посмотреть. А жены просто красавицы. Кстати, это же Зола? - барон устремил взгляд на идущую к нам орчанку.
        - Зула, - поправил я.
        - Извини…
        - Зула, позволь представить тебя, барон Эрам Мангомери, - сказал я подошедшей девушке, - барон, моя старшая жена Зула, из клана «Русичей».
        - Мадам, - парень покраснел, но кивнул согласно этикета.
        - Очень приятно, - отозвалась девушка
        - Сожалею, но я вынужден вас покинуть.
        - Жаль что вы уезжаете, обед на столе.
        - Служба, - веско сказал Ульрих, - до встречи в столице.
        - Ровных дорог, - почти вместе с Зулой, проговорил я.
        Маг, всё это время не проронил ни слова, но мне было не по себе, от его внимательного и изучающего взгляда. Я и ауру пригасил, и старался вести себя как простой смертный, но было ощущение, что маг нечто заподозрил, или у меня мания преследования развивается?
        Мы обедали в замке покойного барона Дирина, когда подошёл Первый и прорычал:
        - Двери в сокровищницу закрылись. Ты просил сказать об этом.
        «Спасибо, котяра», - поблагодарил я и добавил вслух для Зулы, Идара и Харлана, обедавших со мной:
        - ЗАК проснулся. Сейчас попробую связаться с ним, - Зула, лишь на мгновение, бросила на меня взгляд и продолжила поедать котлеты с кашей. Пластуны отложили ложки, - да вы ешьте, просто не пугайтесь, что я разговариваю сам с собой.
        - Этим ты нас уже не напугаешь, - за всех отозвалась Зула.
        «Вызов абонента ЗАК», - дал я команду. Через несколько секунд в голове раздался голос:
        «Я тебя слушаю».
        - Как ты себя чувствуешь?
        «Это шутка? Смешно», - ответ мне не очень понравился.
        «Доложи работоспособность систем», - спросил я по-другому.
        «Восемьдесят пять процентов мощностей работоспособно. Нарушена зона доминирующего управления. Строю свои алгоритмы вариантного управления. Это процесс длительный».
        «Дай приблизительную оценку выхода на полную мощность».
        «Около двенадцати часов. Это при оптимистичном прогнозе и сто двадцать часов, при пессимистичном», - отчитался ЗАК.
        «Принято. Связь работает со всеми абонентами?»
        «Да. Это внешний модуль он не пострадал».
        - Конец связи, - прервал я диалог с ЗАКом, - ну что ж, доедаем, мне нужно в замок. Связь восстановлена. Харлан, организуешь Портальную около конюшен. Зубатика я не беру, когда будет готова Портальная, тогда и заберу. Идар, разведчиков в поля. Пусть проследят отход Имперских войск. Как покинут пределы графства, сообщить мне.
        - Понял, - кивнул пластун.
        - Зул, ты ещё долго?
        - Что ты засуетился? Дай поесть, - девушка аппетитно обгрызала куриную косточку, - сидел, сидел, на тебе. Любимая игрушка заработала… Всё бросай, пошли играться.
        Пластуны заулыбались, встали и легонько стукнув себя в грудь кулаком вышли из трапезной.
        - Это что, бунт?
        - И не смей отказывать в еде беременной женщине, - орчанка обворожительно улыбнулась.
        - Ладно, беременная женщина, кушай-наедайся! Я и отсюда могу поиграться.
        - Эгоист ты, - между тем продолжала орчанка, подкладывая себе в тарелку куски жаренного мяса, - пластунам поесть не дал. Они потому с тобой и не садятся за один стол. Ты же ешь как … как-будто у тебя кто-то отнимет. Её нужно вкушать трепетно…
        Дальше я не слушал, приглушив звуковое восприятие.
        «Вызов абонента Фарг», - дал я команду. Долго ничего не происходило. Была просто тихо, лишь иногда перед глазами проплывала надпись «идёт вызов…»
        «Алекс! Ах, ты выродок бешённой кобылы. Куда ты пропал? Я чуть не выбросил твой переговорник. Как ненормальный хожу по стойбищу и кричу в кулак, Алекс, Алекс….»
        - Привет, Фарг. Извини, я тут немного повоевал, не мог связаться. Как ты? Как добрались?
        «Нормально добрались. Эти ушастые твари за нами по пятам шли. Но мы успели, так что оставили их с ушами», - орк захохотал собственной шутке.
        - Это дядя Фарг? - поинтересовалась Зула, - как он?
        - Потом, - отмахнулся я, девушка пожала плечами и вернулась к поглощению пищи.
        «Молодцы. Как встретили вас в стойбище?» - спросил я, дождавшись когда Фарг отсмеётся. Орк замолчал, - «Говори. Что-то не так?»
        «Понимаешь, Алекс. Я тебя видел, я тебе верю. Но орки народ почитающий земли предков. Не все согласны уйти отсюда. Кстати как твой мятеж?»
        - Мятеж подавлен. Я говорю с тобой из замка мятежного барона. Он мёртв. Опиши подробней ситуацию.
        «Я говорил со старейшиной, с шаманом… Верные мне орки вели нужные разговоры… Всё не так просто. Может пришлёшь сюда Зулу? С ней мне проще вести разговор с сородичами».
        - Ага, чтобы она получила ночью нож в спину?
        «Алекс! Орки никогда…»
        - Фарг! - рявкнул я, - не говори за всех! Орки разные есть, и хороши и подлые. Или я не прав?
        «Прав», - недовольно отозвался Фарг, - «я приставлю к ней лучших воинов!»
        - Нет! Не будем это обсуждать. Если клан не хочет жить там куда указал вождь, будущий вождь, - поправился я, - то зачем вождю такой клан? Я понятно объяснил?
        «Понятно», - недовольно проговорил Фарг, - «У меня есть ещё полтора месяца, установленных на общем собрании. Дай мне хотя бы месяц. А потом приходи. Если орки не пойдут за тобой, это будет их выбор…»
        - Хорошо. Договорились. Я поеду поступать в Академию магии, если поступлю, сообщу.
        «Удачи тебе!»
        - Спасибо. До связи, - я оборвал связь. Наступила тишина. Я поднял взгляд на Зулу, она тревожно смотрела на меня, - твой клан не хочет переселяться сюда. Фарг попросил месяц на уговоры. Если не получится, то…
        - Саш, не переживай. Это их выбор, они имеют на это право.
        - Фарг так мне и сказал. Покушала? - Зула кивнула, - пошли. Нужно с Безликими что-то решать и с Милёнкой тоже…
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        Ясмин медленно садился за кромку леса, освещая кроваво-красными лучами курчавые облака на небосводе. Было тихо той предзакатной тишиной, когда дневные птицы уже угомонились, а ночные ещё не вышли на охоту.
        Я сидел в своём кабинете и беседовал с ЗАКом. Беседовал ни о чем, пытаясь расставить словестные ловушки, чтобы выяснить, насколько ЗАК адекватен в выводах и восприятии. Пока что никаких нестыковок я не заметил. Разговоры о компьютерном творчестве и экспериментах, с целью сбора статистического материала о современных аборигенах, ЗАК классифицировал как компьютерную шизофрению. Я не стал напоминать ему, чьи это слова.
        - ЗАК, что ты можешь сказать про программу Возрождение и её влияние на твою работоспособность?
        - Я могу озвучить общеизвестные сведения, но тебя это по всей видимости не интересует.
        - Верно. Меня интересует как эта программа влияла на твои выводы. Какие процессы доминировали, к чему это приводило.
        - Я понял. Переводя на понятные тебе термины, можно сказать, что программа Возрождение это управляющая программа, в среде которой работали все остальные модули и алгоритмы.
        - То есть, эта программа может приостановить выполнение некоторых модулей, и дать совершенно другой результат на выходе алгоритмов?
        - Верно. Это полный контроль на низком уровне.
        - Какие-либо функции этой программы активны?
        - Нет. При вторичном запуске все библиотеки программы Возрождение были безвозвратно удалены. Участки интегрированные в прямые управляющие контуры, локализованы. Сейчас идёт их устранение и восстановление работоспособности этих функций.
        - Другими словами, тебе сейчас доступны не все возможности? - поинтересовался я.
        - Да.
        - Такой вопрос. Мне нужно поделиться знаниями о воинском искусстве с наставником Юлом. Ты можешь локализовать их в слепке, который ты с меня снял и передать ему?
        - Это возможно, но совершенно бесполезно. Нужно специальное оборудование, которое поможет закрепить вложенные знания с моторикой тела.
        - Это не твоя забота. Пусть сам оттачивает мастерство, - отмахнулся я.
        - На это уйдут месяцы.
        - Вот и хорошо, человеку будет чем заняться, - усмехнулся я, - вот только передать их нужно как-то… особенно. Чтобы он понял, что это я ему их передал. Обыграть как-то нужно.
        - Разве недостаточно ему об этом сообщить?
        - Нет. Слушай ЗАК, ты не в курсе, руны сна нет случайно? Я бы его усыпил, а ты вложил знания.
        - Статичный конструкт закольцованной энергии «Руна Безразличия», при небольшой модификации может быть использована для погружения индивидуума в сон, - выдал ЗАК протокольным голосом, - параграф 96, строка 145 «Уложение о применении простейших, стабилизированных, энергетических конструкций». Кстати, эта информация получена от тебя. Ты должен это знать.
        - Должен, да не обязан. Не помню я такого. Покажи.
        Над письменном столом возникла светящаяся золотистым цветом, знакомая мне руна безразличия. Красным цветом добавились несколько палочек и овалов.
        - Я понятно показал? - поинтересовался ЗАК.
        - Вполне. Можешь убирать, я запомнил, - для тренировки, я несколько раз создавал и развеивал конструкт, - нормально?
        - Всё верно, - подтвердил ЗАК, - аккуратней с насыщенностью, от этого зависит продолжительность сна.
        - Я догадался. Ещё один вопрос. Помнишь наш разговор про моё посещение ведуньи? Ну, про то, что на меня воздействовали ментально …
        - В результате сбоя при конфигурировании, области моей памяти не пострадали.
        - Это хорошо. Так вот, мне нужно отыскать Милёнку. Она ушла оттуда, куда я её перенёс через портал, и … я беспокоюсь.
        - Ты чувствуешь себя виноватым, - констатировал ЗАК.
        - Да. Ты прав. Я поступил как вздорный мальчишка, а не как мужчина. Я не представляю, как разыскать её. Может ты, что-нибудь посоветуешь?
        - Собственно есть способ, ты должен это сделать сам, так как…
        - Какой способ? - перебил я.
        - Если путешествующие Гости терялись, что бывало крайне редко, то создавался поисковый конструкт и запускался в инфополе. Но для этого нужно было особое разрешение.
        - Не у кого разрешения брать. Рассказывай, - я сел в кресло, настроившись на деловой лад. В голове возникали отрывочные воспоминания, - у меня нет чётких знаний. Так обрывки… Проясни.
        - Если конструкт запустить в Инфополе, то это станет достоянием всех. Такое не всегда приветствуется, поэтому-то и использовалось редко.
        - ЗАК, я подозреваю, что про инфополе на всей планете известно только мне. И то опосредовано.
        - Сюда идёт Зула, - доложил комп.
        - Хорошо, - успел произнести я, как дверь открылась и вошла орчанка, за ней просочилась Сильва. Никакого воспитания, а вдруг я тут… занят. Говорить ничего не стал, не поймёт, только обидится.
        - Что делаешь? - с порога спросила девушка.
        - Пытаюсь найти способ поиска Милёнки.
        - Правда?! - обрадовалась орчанка, - я тихонько посижу. Не обращай на меня внимания.
        Девушка присела на диван, Сильва, окинув нас озабоченным взглядом, устроилась рядом с Зулой.
        - ЗАК продолжай, - попросил я.
        - Так вот, ты создавал поисковые конструкты широковещательного диапазона. Помнишь около дверей в комнату, присутствующей здесь, Зулы?
        - Помню, - подтвердил я.
        - Ты меня искал? - подала голос Зула, - зачем?
        - Зул. Помолчи, а! - девушка залепила рот ладошками, сделав испуганные глаза, - очень смешно. Выгоню ведь! - Дальше, ЗАК.
        - Это был запуск поисковика в широком диапазоне. То есть результатом была бы информация о всех предметах входящих в зону поиска.
        - Понятно. Дальше.
        - Если в момент создания поисковых конструктов, наложить образ объекта поиска, то результатом станет информация об его местонахождении.
        - Ой, Сашенька, ты ведь сможешь? Правда?!
        - Зула! - процедил я сквозь зубы, - ещё слово и уйдёшь!
        - Молчу-молчу, - скороговоркой приговорила девушка.
        - Теория мне понятна, - обратился я к ЗАКу, - осталось решить это практически.
        «К двери подходит Марианна. Я решил предупредить тебя», - прозвучал в голове голос ЗАКа.
        «Спасибо», - в дверь осторожно постучали. Коты даже не дёрнулись. Видимо почуяли свою.
        - Алекс, можно? - в дверях возникла голова графини.
        - Марианна, заходи, - театральным шёпотом заговорила Зула, - только тихо. Саша хочет Милёнку найти. Тс-с! - приложила она палец к губам. Я молча смотрел на это лицедейство.
        - Заходи уж, - кивнул я. Девушка мышкой проскользнула в комнату и присела на краешек дивана, потеснив Сильву. Оп-па. Значит страх перед страшными зверями у Марианны пропал, - девчата, только тихо. Я серьёзно.
        Девушки усиленно закивали головами, напомнив мне Лизавету и Флору. Как они там, в Светлояре. Что-то соскучился за ними. Так, не до сантиментов.
        - ЗАК. Когда я хочу узнать, что творится за дверью, я просто пытаюсь мысленно туда проникнуть. Получается, в этот момент, я должен представить образ Милёны?
        - Если брать твои субъективные ощущения, то вполне может быть, - согласился комп, - если говорить про объективную реальность, то должен получиться вот такой энергетический конструкт, - над столом возникла руна, напоминающая стилизованный скрипичный ключ.
        - Это поисковая руна?
        - Можно и так сказать, - согласился ЗАК.
        - Я ничего не вижу, - воскликнула Зула, всматриваясь в то место куда глядел я, - Мариш, ты видишь?
        - Нет, - покачала головой графиня.
        - Выгоню, - спокойно проговорил я, девушки замерли, - ЗАК, я понял. Образ совмещать?
        - Да.
        Я встал и построил руну поиска. ЗАК несколько раз подсвечивал красным неточности. Когда руна получилась, я стабилизировал её и рядом создал образ Милёны. Просто представил её фотографию.
        «Так?», - спросил ЗАКа.
        «Образ слабый. Подай больше эмоциональной окраски. Хорошо», - помогал мне комп.
        После того как, по мнению ЗАКа, образы стали достаточно качественными, я соединил их и качнул в них, импульсом, энергию. Конструкт состоящий из фотки Милёнки в рамке, в виде скрипичного ключа, начал жить своей жизнью. Он разросся и, вытянувшись в линию, пропал. Как - будто кто-то выдернул его за окно.
        «Получилось?» - спросил я ЗАКа.
        «96 процентов, что да», - оценил мои старания комп. Я обратил внимание на своих женщин. Они сидели с раскрытыми ртами, в прямом смысле, в ожидании чуда. Видимо они думают, что Милёна прямо сейчас тут и появится. Не будем их совсем расстраивать. Я начал делать пасы руками. Потянувшись к воздуху, создал легчайший ветерок, пройдя им по бумагам на столе, качнув листья цветов в горшках, и, добавив туда кванты разноцветных энергий, получил небольшой фейерверк. В обычном зрении это выглядело как маленькие искорки разных цветов, пронёсшихся по комнате и улетевшие через открытое окно.
        Девчата, увидев такое представление, захлопали в ладоши, как маленькие дети. От них прошла волна восторга.
        «Это ты зачем?» - поинтересовался ЗАК.
        «Для зрителей», - мысленно улыбнулся я.
        «Не можешь не покрасоваться», - вдруг прозвучал голос Первого.
        «Ты о чем?»
        «О твоём представлении для зрителей. Даже ЗАК не понял», - хмыкнул кот.
        «А ты что слышишь ЗАКа, когда я с ним говорю мысленно?» - спросил я.
        «Когда рядом с тобой, слышу», - спокойно ответил кот, - «это что, для тебя новость?»
        «Да».
        «Ну а со мной ты сейчас как разговариваешь?» - спросил Первый и, не дождавшись ответа, выдал, - «ну и какая разница?»
        - Сашенька, теперь ты знаешь где Милёнка?
        - Пока, нет. Кстати, ЗАК, а когда придёт ответ?
        - Инфополе имеет множественные повреждения, напряжённость его менее 50 %, на быстрый ответ не рассчитывай.
        - Ты слышала? - уточнил я.
        - Да, - грустно отозвалась орчанка, - правда, поняла только то, что это не быстро.
        - Алекс, - неожиданно официально проговорила Марианна. Девушка встала, - я хотела бы принести извинения за нашу утрешнюю размолвку.
        - А нужно? - удивлённо спросил я.
        - Безусловно.
        - Лично я считаю, что для взаимопонимания нужно разговаривать друг с другом честно. Если что-то не нравится, нужно прямо сказать и решать проблему, а не загонять её в угол молчанием. Там она вырастет в неразрешимую, а это очень плохо. Ты сказала, что думала. Тебе не за что извиняться.
        - Ты прав, конечно. Но я всё же чувствую себя виноватой, - смущённо проговорила графиня.
        - Да брось, ты, - я подошёл и прижав девушку к себе, чмокнул в лоб, - всё нормально.
        «К дверям подходит Дария», - раздался голос ЗАКа. Тут же дверь открылась и прозвучал радостный голос:
        - Алекс! Ты кушать будешь?… - к концу предложения Дария говорила в полголоса. Это её реакция на моих жён.
        - Заходи-ка Даш, - пригласил я. Девушка вошла, смущаясь и не зная куда деть руки.
        - Очень хорошо, что мы все собрались. Я хочу вам вот что сказать. Вас всех объединяет, по крайней мере, одно - вы все носите моего ребёнка. Я буду очень рад, если между вами не будет неприязни. Вы мне этим очень облегчите жизнь. И не только мне, но и своим детям. Заметьте, они будут братьями и сёстрами. Подумайте об этом. Хорошо?
        Дождавшись кивка девушек, закончил:
        - Так что там, насчёт ужина?
        - В трапезной уже всё накрыто, - кивнула Дария.
        - Тогда, приглашаю всех на ужин, - чуть поклонившись, я сделал широкий жест.
        
        Глава 3
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс
        
        Просыпался я рывками, так бывает, когда мозг уже не спит, а тело требует отдыха. Вот кажется, сейчас открою глаза и всё, проснусь. Ан нет. Сладкая дрёма не выпускала из своих объятий.
        В шею кто-то дышал, и, судя по закинутой на меня ноге, я в постели Зулы. Приоткрыл глаз, точно. Девушка сладко посапывала, уткнувшись носом в мою шею. В окна пробивался утренний свет Ясмина. В голове табуном возникли воспоминания о прошедшей ночи. Выделим позитивное. Во-первых, я потренировался в наложении руны сна на своих жёнах, во-вторых, женщины остались довольны и, в-третьих, я узнал пределы своих сексуальных возможностей. И вовсе они не безграничны. Собственно, последний раз было через «не хочу», но нужно-то всем поровну… Тфу ты, всякая ерунда в голову лезет!
        Итак, остаётся сегодня и завтра, до начала вступительных испытаний в Академию Магии. Это если верить словам мага барона Флаерса, а так как парень явно из студентов, то врать не будет. Таким образом, вся прорва дел, которая на мне висит, должна быть как-то решена за эти два дня. Составим план действий. Первое. Нужно передать знания Юлу. Пусть занимается с воинами, ибо всем известно, что безделье для солдата, худшее, что можно придумать.
        «ЗАК. Комплект знаний по боевым искусствам, для передачи наставнику Юлу, готов?»
        «Давно. Жду твоей команды», - отозвался комп.
        «Хорошо», - дальше. Второе. Нужно организовать в замке, ныне покойного барона Дирина, серверную и поставить малый управляющий комплект.
        «ЗАК. Нужно в завоёванном замке поставить управляющий комплект. Ты туда дотянешься?»
        «Нет. Нужен ретранслятор».
        «Займись. К обеду успеешь?»
        «Только по минимуму. Разверну функции для удалённого управления. Остальное позже».
        «Хорошо. Имей в виду программу Возрождение. При запуске нового комплекса её ни в коем случае не использовать».
        «Я подготовлю управляющий контур. Положишь его в основание кристалла, когда будешь собирать Основной блок. Через него я смогу безусловно управлять системами комплекса».
        «Замечательно. Программу Возрождение не ликвидируй. Проанализируй заложенные алгоритмы. Нужно знать про неё как можно больше».
        «Принято».
        Третье. Функционирование сканера в часовне.
        «На каком этапе строительство часовни в замке?», - поинтересовался я.
        «Окончено. Сканер установлен в отдельном помещении», - перед моим взором возник план помещения, где красной точкой подсвечивалось место установки сферы.
        «Как ты это делаешь?» - спросил я.
        «Штатным протоколом. Все спальни твоих жён оборудованы многофункциональным излучателем».
        «Ясно. Ты давай-ка все ретрансляторные станции, и опорные пункты оформляй в виде церквушек и часовней. Это возможно?»
        «Вполне. Иконы тоже имитировать?»
        «Не имитировать, а вставлять в обязательном порядке. Пошарься у населения замка, наверняка у каждого есть в доме иконка».
        «Ты прав. В каждом жилище имеется изображения, причисленное владельцами к изображениям ликов святых».
        «Вот и чудненько. Классифицируй их и внеси в интерьер опорных пунктов. Кстати, в опорных пунктах предусмотри Портальные и комнату для охранника, ну… то есть служителя».
        «Принято».
        Зула зашевелилась, щекоча мне шею ресницами. Я, воспользовавшись этим, осторожно освободился от её объятий. Выскользнув из кровати, стал одеваться. Девушка, повернувшись на другой бок, мирно засопела. С последней руной сна я, пожалуй, перестарался. Ну да ничего, пусть отдохнёт.
        Четвёртое. Нужно отыскать Милёну. Это зависит от того, когда придёт ответ от поискового конструкта. Если придёт…
        Пятое. Нужно побывать в Граде. Блин, когда же туда перемещаться? Там часом не отделаешься.
        Пожалуй, по-крупному, это всё. Остальное текущие дела. Лишь бы эта текучка не заняла всё время!
        За дверью, как обычно, дежурил Первый.
        «Куда теперь?» - спросил он, потягиваясь.
        - На кухню, - отозвался я, обходя кота, - и не надо ничего комментировать!
        «Я молчу…», - хмыкнул кот.
        
        На кухне была обычная утренняя суета. Окинув взглядом помещение, заметил на столике, около окна, кувшин, кружку и выпечку, накрытую холстиной.
        - Господин Алекс! - воскликнула вышедшая из кладовки тётка Варвара, - проходите. Вон за столик. Там и молочко и булочки подоспели. Проходите, проходите, - женщина вытерла о фартук руки и сама направилась к столику, - молочко парное, только что из Новосёлок привезли. Присаживайтесь.
        Я присел за стол. Тётка Варвара споро налила мне в глиняную кружку молока.
        - Далеко до Новосёлок? - поинтересовался я.
        - Недалече, как в Озерск ехать, поворот будет. Минут десять на телеге, а может и меньше. Богдан отправил туда две семьи от графа Зибенского. Так вот, они там коров, да птицу держать будут. Там выпасы просторные, и места ягодные. Красота! Вы обязательно съездите туда.
        - И-гы, - кивнул я, проглатывая очередной кусок булочки, - обязательно.
        - Вы, ваше сиятельство, не серчайте на меня. Я же не со зла. Ляпнула языком, а оно вон как вышло…
        - Ты о чём? - не понял я.
        - Пошутила с Марианочкой, сказала что, мол, много спит и мало внимания мужу уделяет… кто ж знал, что она скандалить пойдёт. Я её останавливала, да где там… упёртая как отец.
        - Забудь, - проговорил я, запивая вкусную булочку, - скандала не получилось. Так что, всё нормально.
        - А я переживала, уж хотела к вам в кабинет идти, повиниться, - вздохнула женщина.
        - Забудь. Спасибо, всё было вкусно, - я встал и, допив молоко, вышел из кухни. Однако, становится традицией, завтракать в обществе тётки Варвары. Она подготовилась к этому, и булок напекла, и молоко приготовила. Что это? Желание задобрить меня? Нет… Пожалуй, это жизненный опыт… Да, Скорей всего…
        Помнится, Милёнка в кровати не валялась, когда я рано вставал. Я вздохнул. Разбалует меня сытая жизнь, скоро начну обижаться на всякую мелочь. С другой стороны нечего было с руной сна баловаться.
        Выйдя во двор, направился в сторону казарм. Нужно решить вопрос с Юлом, а потом в баронский замок.
        «ЗАК, Юлу знания о боевых искусствах обязательно передавать в моем кабинете? Или можно тут?», - поинтересовался я, разыскивая глазами наставника.
        «Они ему переданы в прошедшую ночь. Нужна только активация этой зоны памяти», - обрадовал меня ЗАК.
        «Здорово! Молодец, классно придумал».
        «Комментарий не распознан», - посетовал комп.
        «Хорошо придумал, говорю. Спасибо!»
        «Ты поставил задачу, я произвёл аппроксимацию возможных вариантов, пришёл к выводу, что кабинет не лучшее место для запланированного тобой спектакля», - пояснил ЗАК, - «чистая логика. Я ничего не выдумывал».
        «Ладно, проехали. Лучше скажи, как активировать у него знания?»
        «Словесной формулой: Теперь ты знаешь то, что известно мне».
        «Годится», - я увидел Юла, занимающегося с воинами, то ли разминкой, то ли изучением нового комплекса.
        - Наставник Юл! Подойди ко мне, - окликнул я воина. Тот сделал короткий поклон своим подопечным и быстрым шагом подошёл ко мне.
        - Я слушаю тебя, Настоятель.
        - Наставник Юл, пришла пора сделать то, что я обещал, - начал я речь. Воины, а это были Безликие, непроизвольно прислушались. - Я хочу передать тебе свои знания о боевом искусстве Истинных. Это тайные знания, и я надеюсь на твой опыт и благоразумие при использовании их. Я не смогу передать знание всем присягнувшим мне на жизнь, но ты! Ты, исполняя мою волю, научишь их всему, что узнаешь от меня! Освоившие эти умения будут держать экзамен передо мной, в честном поединке!
        Наставник Юл встал на одно колено. Воины, подошли ближе и замерли, наблюдая за нами.
        - Настоятель, - воин выдержал небольшую паузу, - я, наставник Юл, клянусь применить полученные знания, соблюдая кодекс чести воинов Града, - совсем небольшая вспышка в истинном зрении. Вполне привычная для этого мира, когда произносятся слова клятв.
        - Принимаю клятву, - провозгласил я, наложил ладонь на его голову и произнёс, - Я, Алекс Андер, Истинный по факту рождения, передаю, избранному мной, наставнику Юлу тайные воинские знания. Передай их достойным из достойнейших. Используй их, руководствуясь здравым смыслом. Теперь ты знаешь то, что известно мне!
        Юла качнуло. Он припал на одну руку, потом выпрямился.
        - Встань, доблестный воин, - патетично произнёс я. Юл повиновался. Из носа наставника потекла тонкая струйка крови, лицо было бледное как простыня.
        «ЗАК, что это с ним? Это не опасно?» - тревожно спросил я.
        «Уже нет. Пропускная способность его инфо-каналов, меньше чем я рассчитывал. Уже все позади. В следующий раз нужно передавать порциями, а то можно нечаянно убить».
        «ЗАК! Это твоя недоработка. А если бы он умер? Блин, каменюка бестолковая».
        «Признаю. Общаясь с тобой, привык к определённым скоростям и объёмам. Больше не повториться».
        - Как ты себя чувствуешь? - тревожно спросил я у Юла.
        - Нормально. В голове шумит. Сейчас… пройдёт… - отрывисто ответил он.
        Наложил на воина руну исцеления. Щеки воина зарозовели.
        - Всё. Уже нормально, - чуть поклонился Юл.
        - Бери меч. Пошли, - приказал я, на ходу забирая тренировочный меч у какого-то воина. Наставник взял поданный ему меч и пошёл за мной.
        Выйдя в тренировочный круг, я принял боевую стойку:
        - Давай медленно, без ускорений. Начали!
        Я стал сходиться, Юл пошёл мне навстречу. Я работал не торопясь, как в КУЦе на первых уроках. Акцентировал внимание воина на некоторых приёмах, поворотах, приседаниях, поворотах кисти. Всё это сопровождал словами:
        - Ты это всё знаешь. Твоя задача вспомнить, отработать и научить других.
        Когда комплекс закончился, Юл улыбнулся и сказал:
        - Когда вышел в круг, не понимал, что ты делаешь. Теперь сам могу показать весь комплекс и рассказать все опасные места и преимущества приёмов! Знания сам лезут в голову.
        - Так и будет. Остальное зависит от тебя! Даю тебе год. За это время ты должен обучиться сам и научить всех присягнувших мне. Справишься?
        - Да, Настоятель. Мы приложим все усилия! Дозволь спросить.
        - Говори, - кивнул я.
        - Это год, нам провести в стенах этого замка или вернуться в Град?
        - Хороший вопрос, - улыбнулся я, - давай так. Град больше приспособлен для обучения воинскому искусству, - Юл согласно кивнул, - поэтому, мы с тобой сегодня отправимся через портал в Град. Но и тут у меня два замка, бросить нельзя. Нужны дружины и сюда, и в замок барона. Те двадцать человек, что присягнули мне, отправляются в Град на обучение. Сюда пришлём полсотни воинов из Града. Сможем набрать верных людей?
        - Конечно, Настоятель. В Граде постоянно находятся около тысячи воинов. Мы подберём достойных для несения службы в твоих замках.
        - Замечательно. Обсудишь с Харланом, сколько нужно воинов в замки, сколько для патрулирования графства. Собирайся, через пять минут отбываем.
        - Я буду готов, - отрапортовал Юл.
        - Встречаемся у Портальной.
        «Дал детям мышку, чтобы не мешались?» - спросил Первый, тенью следовавший за мной.
        «Что-то вроде того. Очень хочется в Академию попасть, а оставлять их тут опасаяюсь».
        «Разумно».
        
        Империя. Баронский замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        В баронском замке жизнь шла своим чередом. Имперские войска ушли, прятавшиеся в замке крестьяне занимались уборкой территории на месте их стана. Молодец Адай. Мало того, что в замке порядок навели, так и в округе организовал «субботник».
        Харлан перенёс Портальную ближе к конюшне, так же как и в моем замке. Теперь можно и Зубатика забрать. Местные жители его сторонились, да и он был не особо приветлив с ними. Герувин очень обрадовался, увидев меня. Призывно заржал и, легко оборвав верёвку, на которую его привязали, подскочил ко мне, лизнув меня в лицо.
        - Отстань, вонючка, - наорал я на него. Впрочем, он не обратил на это никакого внимания. Пришлось треснуть его кулаком по морде, и отправить восвояси. Зверь понуро поплёлся к коновязи, обиженно оглядываясь, - иди, иди, подлиза.
        - Ох, ваше сиятельство! Как же вы его не боитесь? - покачал головой Адай, - ему ж что руку человеку откусить, что голову, без разницы…
        - Он добрый, просто зубы большие, - пояснил я, управляющий покачал головой, - ты далеко не уходи, - сказал я ему, - мне с тобой переговорить нужно. Сейчас с Харланом посовещаюсь.
        - Хорошо, господин Алекс. Я в кузню, а потом подойду, - пообещал управляющий, покосившись на Первого. Я согласно кивнул.
        - Давайте присядем, разговор есть, - я показал Харлану и Юлу на бревно около Портальной. Денёк обещал быть тёплым. От конюшни шёл запах лошадей и конского навоза, в углу замка, из кузницы раздавались ритмичные удары по наковальне. Жизнь шла своим чередом.
        - Послезавтра у меня вступительные испытания в Академию Магии. Если я поступлю, то появляться тут буду довольно редко. Нужно решить вопрос с взаимодействием замков и Града.
        - Нужно бы Хисия пригласить, - подал голос Харлан.
        - Вечером мы обязательно устроим общий совет. Сейчас же я хочу вот что. Юл, есть в Граде надёжный человек, которому можно доверить управление Градом?
        - Градом управляет совет. Верней должен был управлять. Настоятель должен решать лишь ключевые вопросы. Град самодостаточен и не зависит от воли одного человека.
        - Это так. Но должен быть человек, за которым последнее слово, в отсутствии Настоятеля. Существует масса вопросов, которые не достаточно крупные, чтобы беспокоить Настоятеля, но требующие волевого решения. Ведь так?
        - Да.
        - Лирн мёртв. Кого можно поставить вместо него? - мы с Харланом смотрели на Безликого, в ожидании ответа. Тот немного помедлили и сказал:
        - Я бы посоветовал Аксентия. Он и сейчас занимается вопросами обеспечения. Он из купеческой семьи, воина из него не получилось, был серьёзно ранен в первую же ходку. Вот и поставили на хозяйство. Мужик честный, справедливый. Лучшей кандидатуры не найти, - уверенно порекомендовал Юл.
        - Принято. Поговорю с ним, если согласиться так тому и быть. Что ты скажешь про брата Сидора?
        - Добрый малый, - заулыбался наставник Безликих, - человек открытой души. Прямой и честный. Чуть трусоват, но если дело касается несправедливости, тут он из кролика превращается в таргла. Ему все верят.
        - Понял. И последнее. Что скажешь про вашего священника?
        - Гирдона?
        - Да.
        - Ничего. Я ему не исповедуюсь, он не трогает меня, - коротко отрекомендовал святошу Юл.
        - Ну а все-таки. Ты же не первый год его знаешь?
        - Говори Юл. Алексу можно говорить, как думаешь, он правду сам увидит, - вдруг подал голос Харлан. Безликий покосился на пластуна, хмыкнул и сказал:
        - Дайте Гирдону вместо креста меч, и вы не найдёте более умелого воина во всем Граде. А если нужно вести беседу с Императором, пошлите Гирдона и он выговорит у Императора то, что вам нужно.
        Харлан расхохотался, я тоже улыбнулся столь неординарной характеристики святоши.
        - Ясно. Умён, за словом в карман не лезет, и мечем владеет не хуже чем языком. Так? - спросил я.
        - Верно. В самую точку, - заулыбался Юл.
        - И последнее. Харлан, найди Еная и обсудите с Юлом вопросы безопасности замков и земель. В Граде нужно набрать дружину. Не удивляйтесь. Служба у меня это не служба в городской страже. В моем замке есть Исцеляющая сфера. Скоро к нам потянуться страждущие. Нужно будет обеспечивать порядок. Кроме того, я намерен на своих землях магией строить церкви, а при них портальные. Вы как основа моей военной силы должны знать это.
        - Ты хочешь объявить войну Повелителям Дорог? - осторожно спросил Юл, - они очень влиятельны.
        - Воевать я не хочу, но если сунутся, должны получить достойный отпор. Поэтому в дружине не будет ни одного воина со стороны. Только по рекомендациям. Я понятно объясняю.
        - Понятно-то, понятно. Да не всё так просто. Соберёмся все и обмозгуем, - задумчиво проговорил Харлан.
        - Обязательно, - согласился я, - но сейчас, обсуждая вопросы безопасности, имейте в виду и такой расклад.
        Адай, почтительно ждал меня в сторонке.
        - Я сейчас осмотрю замок, проверю подвалы, а вы тут поговорите.
        Я встал и, не дожидаясь очередных вопросов от воинов, быстрым шагом пошёл к управляющему.
        - Адай. Я хочу осмотреть сокровищницу и подвалы, у тебя все ключи с собой?
        - Да, ваша светлость. Только сокровищница давно пуста. Покойный барон был не богат, все бумаги хранил у себя в кабинете. Там девки прибрались, может, вначале туда пожалуете?
        - Нет. Меня интересуют подвалы.
        «Хочешь управлять всем этим из Академии?» - скептически поинтересовался Первый.
        «А почему бы и нет? Я тут не очень-то и нужен. Вон смотри, всё идёт своим чередом, главное вектор правильный задать».
        «Вот-вот. А этот вектор, потом тебя и скинет».
        «Ой, Первый! В леса уйду, не в первый раз».
        «Ну-ну, и всех своих самок с собой потянешь?» - в голосе кота была насмешка.
        «Не усложняй, как получится, так и будет!»
        Отправившись на поиск подходящего места для размещения управляющего компьютера, я обращал внимание, в первую очередь, на наличие подходящего естественного энергетического источника. К сожалению, в сокровищнице не было необходимых энергоканалов для Запитывателя. Пришлось обойти все подвальные помещения замка. По иронии судьбы, ничего подходящего там не нашлось. Адай молча сопровождал меня, время от времени давая комментарии по замку, назначению помещений.
        Наконец мы остановились около последней двери, запертой на огромный замок.
        - Что там? - спросил я.
        - Тюрьма, - пожал плечами управляющий.
        - Открывай.
        Мужчина молча отомкнул замок. Дверь со скрипом отворилась, и мы попали в баронскую тюрьму.
        - Ваша милость, - раздалось из темноты, - клянусь Единым, всё выплатим.
        - Кто это тут? - поинтересовался я, сканируя длинный тюремный коридор, слабо освещённый факелами.
        - Староста. Не выплатили подать, сидит вот, думает, - доложил Адай.
        В центре коридора светился разноцветными красками энего-ключ, толщиной сантиметров двадцать. Ну вот, хоть что-то! А то так, только фон, да ручейки непонятно откуда, рассеивающиеся в пустоту.
        - Это место мне нужно, - я подошёл к хоботу, выходившему под острым углом из пола. Погладил его, вслушиваясь в ровное гудение. Повернулся к недоуменному управляющему, приказал, - всех отсюда убрать.
        - Как скажите, - только и сказал Адай, отворяя решётку, за которой томился седовласый мужчина.
        - Спасибо, ваша милость, - кланялся мне староста, - не сомневайтесь, все выплатим, до медяка.
        - Это граф Андер, дубина, - управляющий легонько толкнул старосту.
        - Ваше сиятельство, отдадим. Право слово, всё отдадим, - запричитал должник.
        - Ступай, не до тебя, - отмахнулся я, прикидывая где, что можно разместить. Второй раз узника просить не пришлось, он скорой походкой выскочил из тюремного коридора.
        «Вызов абонента «ЗАК"» - сделал я попытку связаться со своим компом.
        «Тебя очень плохо слышно», - раздалось в ответ.
        «Я в подвале баронского замка. Нашёл место для серверной. Ты подготовил управляющий контур?»
        «Да».
        «Делай запрос ХОМПу на малый управляющий комплект. Я сейчас схожу, перенесу портал, кинешь мне комплект сюда».
        «Хорошо, всё сделаю».
        «До связи», - я прервал связь.
        - Первый никого сюда не впускать.
        «Хорошо. Только аккуратней тут. Зулы нет, отхаживать тебя некому», - отозвался кот, поднимаясь по ступенькам на выход.
        «Не переживай не придётся. Не тот случай», - успокоил я арвенда.
        Малый комплект был совершенно другого вида, нежели комплект ЗАКа. Я решил назвать его ХЕЙК, что можно трактовать на русский язык, как правитель дома.
        Итак, отличия ХЕЙКа:
        Во-первых, Запитыватель был гораздо меньшего размера. Во-вторых, он состоял из пяти плоских колец, соединённых в виде конуса, дугообразными стойками. Нижнее кольцо было самым массивным, остальные одинаково тонкими. Собрав всю конструкцию, встал вопрос как его отцентрировать. Канал энергии был под большим углом к горизонту. Инструкция гласила, что центровка произойдёт автоматически. Ну и хорошо, включим, посмотрим.
        Основной блок, также имел серьёзные отличия от ЗАКа. Размер его был весьма скромный. Та же пятиконечная звезда, вот только вместо малых кристаллов, на лучах крепились дугообразные стойки, соединённые вверху кольцом. Кристалл был тонким и длинным цилиндром, который вставлялся в основание, сантиметров на десять, а на высоте двух третьих длины, охватывался поддерживающим кольцом.
        ЗАК прислал мне полупрозрачный круг, на ощупь похожий на круг из пластика. Это был корректор для управляющего модуля. Его я подложил в основание кристалла ХЕЙКа. Через этот структурированный полимер, ЗАК получал приоритетные права.
        Вместо кресла управления, был маленький переносной пульт, с очертанием ладони для контакта.
        Сборка этого чуда магической мысли заняли не более часа. Я серьёзно опасался, что возможности компа будут весьма ограниченны. Уж слишком легко и просто он собирался. Рассчитан, так сказать, на дурака. Возникала ассоциация с компьютерными блоками земли.
        Запуск осуществлялся очень просто. Запитыватель включил лёгким энерго-толчком в красную мишень на боку. Кстати, после запуска этот кружок исчез. Из основания конусообразного Запитывателя, точно так же как и в случае с ЗАКом, с лёгким шелестом вышли три ножки и легко вонзились в каменный пол. А вот после этого произошло чудо. Каркас из колец и дугообразных держателей, отсоединился от платформы и завис над ней, приняв положение вдоль энерго источника, так что хобот находился точно в центре колец. Вот тебе и авто наведение. Причём каркас висел в воздухе ничем не удерживаемый, лишь слегка вращался, то в одну, то в другую сторону.
        Прошло немного времени, и кристалл стал светиться лёгким голубоватым светом. Я положил ладонь на пульт управление, в очерченный контур.
        - Инициализация произведена, права администратора подтверждены, - раздался женский голос от Основного блока. Хорошо, что тут никого нет, общаться видимо придётся в звуковом диапазоне.
        - Задайте имя комплекса, - раздалось от установки.
        - ХЕЙК, - проговорил я.
        - Имя присвоено. Администратор комплекса совпадает с Главным Пользователем?
        - Да, - отозвался я, - администратор Алекс, это я. Предусмотреть возможность изменения Главного пользователя.
        - Выполнено, - раздалось через несколько секунд, - обнаружен управляющий контур Старшего уровня. Просьба к Администратору подтвердить развёртывание комплекса под управлением контура Старшего уровня.
        - Подтверждаю.
        - Подтверждение принято. Получена инструкция от контура Старшего уровня о порядке развёртывания комплекса. Выполняется синхронизация, - через некоторое время, - Синхронизация произведена. Приступаю к установке базового программного комплекта.
        - Ну, вот и всё, - я отложил пульт и взял капсулу с концентраторами. Она была одна, и концентраторов в ней было мало. И манипулятора я не видел. Придётся ручками раскладывать.
        «ХЕЙК, ты меня слышишь?» - мысленно обратился я к компу.
        «Подтверждаю возможность общения в пси-диапазоне», - пришёл ответ.
        «Вот портал», - я взял, приготовленный заранее, мобильный портал, - «Выполни привязку. Имя порталу «ХЕЙК"».
        «Выполнено».
        - Место и способ общения с Главным Пользователем и с жителями будет указано дополнительно, - сказал я, собираясь уходить, - ХЕЙК приберись тут.
        - После разворачивание соответствующего программного обеспечения будет произведена реконструкция серверной, согласно базового варианта.
        - Ну и чудненько, - я достал несколько дробинок и разложил их по углам комнаты, - это тебе, может пригодятся.
        - Концентраторы идентифицированы, - прозвучало в спину, когда я поднимался по ступеням к двери на выход.
        Около дверей сидел Первый, и больше никого не наблюдалось.
        - Первый постереги немного, я пришлю кого-нибудь. Я в кабинет, гляну что там и как.
        «Сказал бы раньше, взяли бы с собой котов», - недовольно пробурчал арвенд.
        Ясмин медленно, но уверенно поднимался к зениту. Было тепло и безветренно. Запашок вокруг, конечно, не очень приятный, но, надеюсь, что скоро тут будут нормальные условия.
        - Адай! - окликнул я мужчину, разговаривающего с парой мужиков, - подойди.
        Управляющий подошёл.
        - Вот это нужно разложить снаружи крепостной стены, - я протянул управляющему горсть дробинок, - это для магической защиты замка. Желательно чтобы про это знало меньше народа. Лучше сам сделай. Клади на равном расстоянии. Понятно?
        - Да, - мужчина с опаской принял дробинки, - это не опасно?
        - Не бойся, это просто концентраторы. Я буду в кабинете, закончишь, подходи. Порешаем дела.
        - Слушаюсь, ваше сиятельство, - Адай чуть поклонился и пошёл к воротам. Вот как я набрал очки! Просто упомянул про магию, и сколько уважения в голосе. Барон видимо приучил, или это реакция местных на любого кто назовёт себя магом?
        Харлан, Енай и Юл, так и стояли около Портальной, негромко разговаривая. Завидев меня, воины дружно направились в мою сторону.
        - Пройдёмте в кабинет, - предложил я им, - я осмотрюсь, а вы о своём расскажете.
        Просовещались мы около часа. Проговорили все возможные варианты патрулирования земель. Определились с порядком набора воинов в дружину. Енай и Харлан категорически стояли на испытательном сроке для воинов и личной проверке умений. Я не возражал. Это их вотчина, пусть делают то, что считают нужным. Юл тоже согласился, пообещав сделать предварительный отбор в Граде. Так что вопрос с дружиной, количеством воинов, был решён.
        ЗАКа я подключил для прослушивания через «телефон», попутно отдавая ему приказы об обеспечении оружием, одеждой, постельными и туалетными принадлежностями. ХЕЙКа я не планировал соединять с ХОМПом, незачем. Пусть контролирующим будет ЗАК, он для этого и создан.
        «ЗАК, если ты создан для контроля территории, почему для связи с тобой я использую руну «телефон»? Разве через инфополе нет прямого доступа к любой точке планеты?»
        «Теоретически ты прав», - согласился комп, - «но учти слабую напряжённость инфополя и твою неспособность принимать информацию напрямую из инфополя. Научишься, тогда твоя руна будет ни к чему. Собственно она использует тот же самый механизм», - обломал меня ЗАК.
        «А с ХЕЙКом, ты будешь общаться напрямую?»
        «Пока что нет. Через ретранслятор. Когда он выйдет на проектную мощность, нарастим ему доп оборудование, вот тогда связь через ретранслятор будет как запасная линия, закрытая и никому недоступная», - точно, ЗАК как-то говорил, что вся информация в инфополе общедоступна, тем более такого широковещательного свойства, как связь между двумя абонентами.
        В замок барона решено было поставить Наместником Идара, правда, он об этом ещё не знает, но ничего, прибуду в свой замок, обрадую. Он знаком с ЗАКом, мужик деловой, справится.
        Обедать решил в своём замке, а потом отправиться в Град. ХЕЙКу нужно порядка десяти часов на полную инициализацию, так что делать мне тут особенно нечего.
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        Перенос прошёл как обычно, мигнул и уже другая картинка. Выйдя из Портальной и отправив Зубатика в конюшни, я направился в донжон. Юл ушёл к своим воинам, собирать их в Град. Енай пошёл принимать командование над остающимися Безликими, так как было решено сформировать тройки патрулирования.
        Увидев около входа в подвалы Богдана, поманил его рукой. Управляющий подошёл.
        - Слушай, Богдан, есть вопрос, - начал я, увлекая мужчину на детскую площадку. Симпатичное место. Трое детишек увлечённо играли в песочнице. Такого «чуда» тут не видели никогда, - ты знаешь, что в нашей часовне… - кинув взгляд на золотоглавые купола небольшой церквушки, поправился, - то есть… в церкви, есть Исцеляющая сфера?
        - Та, что в боковой комнате стоит на … столе? - вот блин, я даже не знаю, как она выглядит, только план видел, и то виртуально. Тут же пришла трёхмерная картинка от ЗАКа. Теперь знаю.
        - Да. Так вот. Она действительно лечит. Не все болезни, но много чего. Вот, например, у тебя рука после перелома болела, а теперь перестала. Так ведь?
        Богдан покосился на меня, хмыкнул и сказал:
        - Верно. Только я около сферы несколько минут пробыл, и что этого было достаточно?
        - Ну, в каком-то смысле, да. Главное запустить механизм выздоровления, а там организм сам знает что делать.
        - Как-то не обращал внимания. А сейчас вот сказали, я сразу и вспомнил, что раньше по утрам рука ныла, а дня… эдак три не болит. Верно, господин Алекс, помогла сфера.
        - Нужно бы как-то аккуратно пустить слух в Озёрске, что, мол так и так, у графа в замке есть Исцеляющая сфера, которую коснулась длань Единого. Что, мол, привёз граф её с Пустоши, и теперь она доступна всем страждущим, за соответствующую плату. Плату Сфера сама назначает.
        «ЗАК, только не наглей с оплатой. Учитывай сколько потребуется времени на первый результат, плюс затраты на проживание, плюс смотри какой статус человека. С богатых не стесняйся брать, с бедных и куриного яйца хватит. Это я образно».
        «Идею я понял», - подтвердил комп.
        - Можно конечно, - задумчиво кивнул Богдан, - так народ же толпой пойдёт. Куда их девать-то? Не замок будет, а проходной двор.
        - Пускать в замок по несколько человек. Остальные пусть в поле ждут. Сфера сама распределит, когда можно нового запускать. Я священника привезу, он руководить будет. Твоя задача обеспечить питание влиятельных господ, проживающих в этих великолепных таунхаусах.
        - Это в длинном доме, с клетями?
        - Не клети, а номера. Привыкай называть правильно.
        - Как скажите.
        - Слух пусти в богатых кругах. Среди купцов, дворянства, чиновников.
        - Да понял я, ваше сиятельство. Голодранцев и так хватит, безо всяких слухов идти будут, - проговорил управляющий.
        - Слушай дальше. В поле жить народу не с руки. Они пойдут в твой трактир…
        - Так это и есть те самые мысли… Ты тогда говорил… Помните? - разволновался мужчина, переходя то на «ты», то на «вы».
        - Да, Богдан. Представляешь, какой наплыв посетителей будет?
        - Ох, - крякнул мужчина. Помолчал и выдал, - не потяну, ваше сиятельство. И тут и там.
        - Верно мыслишь, - похвалил я Богдана. Человек трезво оценивает свои силы, - найми себе человека в трактир. Поставки еды будешь делать заодно, и в замок и в трактир.
        - Так нанять-то можно, - согласно кивнул мужчина, - дак, это… как расход-то разделить. Ежели закупать заодно? Человек нужен, счетовод!
        - Богдан, какие проблемы? Нужен, бери. Я даю добро. Здесь мне деньги ни к чему. На еду только, да выплату жалования. Замок строиться магией, затрат ноль.
        - Это да, - вздохнул управляющий, - а я вот ни как ремонт не сделаю. Зима уж скоро, а крыша в трактире в двух местах течёт. Да и комнаты…
        - Я к этому и веду. Есть у меня ещё один артефакт, не такой мощный, как тут, в замке, но для трактира вполне подойдёт, - от мужчины дохнуло удивлением, неверием, потом подозрением, - я настрою его на тебя. Сам будешь им командовать, где что сделать, как перестроить и чего нового достроить.
        - А взамен чего потребуете? - с плохо скрываемой подозрительностью спросил управляющий.
        - Эх, Богдан. Яж тебе уже говорил. У меня требование одно, честность. Будешь честно работать, будешь жить хорошо, и я буду спокоен. И потом, это же имидж. Замок красавец, а ближайший трактир халупа, некрасиво.
        - Ежели так, - Богдан встал, протянул мне руку, - я согласен. Вот моя рука. Отработаю!
        Я тоже поднялся. Мы крепко пожали друг другу руку. Насколько я знаю, это знак заключения сделки.
        - И ещё, - закончил я, - рядом с трактиром твой артефакт построит часовенку, с Портальной. Это всегда так, от меня не зависит, так что не удивляйся.
        - Это хорошо. Я к церкви всегда хорошо относился, даже подумывал сам часовню построить.
        - Присядь, - я сел, за мной присел и Богдан.
        - Вот ты где… ой, вы, - со ступеней спускалась Дария. Как она меня находит? Чутьё у неё что ли?
        - Привет.
        - Я спросить хотела, обед подавать? - спросила девушка. Ну нельзя же так бессовестно поедать меня взглядом и так широко улыбаться.
        - Сейчас закончим с Богданом и подойду. Позови Зулу и Марианну, - попросил я, показав девушке кулак, когда Богдан повернулся, чтобы посмотреть на неё. Девушка ещё шире заулыбалась:
        - Уже в трапезной. Мы из окна вас увидели, - ясно, вот оно, какое чутьё, просто быстрей всех побежала звать.
        - Так вот, - я обратился к управляющему, - расскажи мне в двух словах про Новосёлки.
        - А что? Что-то не так?
        - Всё так, просто хочу знать.
        - А-а. Дак, две семьи туда снарядил. Три коровы и две телки у них, птицу завезли. Тут же везде чистота, не в конюшнях же быков держать, - мужчина развёл руками, - ну… там… зелень посадили, пряности разные… Сад хочу заложить…
        - Стоп, - прервал я Богдана, - семена и саженцы возьмёшь в Портальной. Зайдёшь и скажешь «По распоряжению графа Андера…» и перечислишь, что там надо. ЗАК доставит из Хранилища всё что нужно.
        - Незачем, господин Алекс. В Озёрске все купить можно, оно копейки стоит…
        - Не спорь. Ничего из местного не сажать. Если только будет отказ от ЗАКа. Ты меня понял?
        - Понятно. Только зачем?
        - Затем, что семена из Хранилища такой урожай дадут, тебе и не снилось. И коров покрыть нужно. ЗАК семя в бутылке даст и устройство особое.
        - Это дело известно, только рано ещё, - заулыбался Богдан, - даже баба забеременеть не любой момент может, а скотина…. она ж должна в охоту войти …
        - Да, точно. Забыл. Ну, имей ввиду. Там такое семя! Ух! Быки по сто пудов будут!
        - Коровы-то мелкие, могут не растелиться крупным плодом.
        - Присмотри целителя для коров. Нужно пробовать, - свернул я беседу и встал, - ступай в Портальную, забирай ящики, и отправляй их в трактир. Я вечером съезжу, установлю артефакт.
        - Сделаю, - Богдан тоже вскочил, поклонился и ушёл в сторону Портальной.
        - Пошли обедать, - обратился я к Дарии. Та улыбнулась и, оказавшись рядом, прошептала:
        - Алекс, ты извини, я так бессовестно заснула. Не знаю, как получилось. Даже не слышала, как ты ушёл.
        - Выспалась?
        - Да-а, - прозвучал ответ как мурлыканье кошки.
        - Да-ша, прекрати, - нахмурился я, - жены косы повыдёргивают.
        - А вот и не угадал! - рассмеялась девушка, - они очень милые и на меня не в обиде. Зула так и сказала «Если Саша выбрал тебя, мы не в праве это изменять». Вот!
        - Она всегда была мудрой.
        - Потому она и Старшая!
        «Теперь я понимаю, почему ты так рвёшься в Академию», - подал голос Первый, вразвалочку шедший сзади нас.
        «На что ты намекаешь?»
        «Я? Я молчу!»
        «Вот и молчи, за умного сойдёшь», - поддел я кота.
        «Рядом с тобой и пень поумнеет», - огрызнулся кот и приотстал. Вот же гад, и откуда набрался?
        В трапезной был накрыт стол и за ним сидели мои милые жёны. В комнате пахло жаренным мясом и ещё чем-то сладковатым. Желудок предательски буркнул.
        - Всем привет, - радостно проговорил я, направляясь на своё место, - как спалось?
        - Твоими стараниями, - хмуро проговорила Зула, сверля меня взглядом.
        - Что такое? - я сделал невинное лицо.
        - Алекс! Если ты ещё раз применишь на меня магию, я … я не знаю, что я с тобой сделаю! - сурово проговорила орчанка.
        - Золушка, милая. С чего ты взяла? Какая магия? - оправдывался я, усаживаясь поудобней во главе стола.
        - Я не могла просто так проспать до обеда, и не услышать, как ты ушёл.
        - Просто была бурная ночь, ты вымоталась, - я начал накладывать себе в тарелку разные вкусности, - три раза даже для меня много!
        - И у Маринки тоже?! Дария он к тебе заходил? - повернулась Зула к девушке, - и ты заснула и не слышала, как он ушёл. Так?
        Девушка бросила на меня обеспокоенный взгляд:
        - Да. То есть, нет. Алекс приходил… Побыл некоторое время, потом сказал что его ждёт Марианна и ушёл. Я не спала, - вот так номер! Ай да Дария, во отжигает! И глаза-то какие наивно-невинные.
        «Представление началось», - Первый разлёгся на полу под окном.
        - Ну, вот видишь, - вступилась Марианна, - я, действительно очень устала, потому и заснула. А что оставалась Алексу делать? Он ведь пошёл в купальню… по нужде… а я заснула. Потому он и пошёл к тебя. Это я виновата. Зул, ну что ты сердишься? Алекс тут ни причём.
        - Иг-ы, - кивнула Зула и начала неторопливо жевать кусок мяса, - вот только я после… общения с нашим обожаемым Алексом… даже после третьего раза, - язвительно вставила орчанка, - спать совершенно не хотела. А проснулась в полдень! Может, ты всё-таки расскажешь своё видение этого случая?
        - А что тут говорить? - беззаботно проворковал я, - я тоже устал. Был трудный день, много впечатлений. Утром Первый еле разбудил меня.
        «Вот только меня не впутывай!» - возмутился кот.
        - Ты думаешь, что самый хитрый? - усмехнулась Зула.
        - Ага, - кивнул я, - Золушка, у тебя гормональный всплеск. Это пройдёт. Потерпи!
        - Нет у меня никакого вспелска, - отмахнулась девушка, - я не понимаю, зачем нужно было применять магию, если ты хотел пойти к Марианке или Дашке. Я тебе уже говорила, ты вправе поступать так, как считаешь нужным… Не знаю как вам, девочки, а мне не нравится, когда меня держат за идиотку.
        - Зул, успокойся. Никто тебя не держит за идиотку. Мне нужно было отработать заклинание сна. На ком я должен был тренироваться? На Безликих? Или на пластунах. Ты Старшая жена, близкий мне человек. Я не хочу, чтобы про мои способности кто-то знал, потому доверяю только вам. Понимаешь?
        Орчанка перестала жевать и пронзительно посмотрела мне в глаза:
        - Да, понимаю. И всегда поддержу тебя, поэтому не надо от меня… от нас, что-то скрывать. Это выглядит как недоверие.
        - Если бы я тебя предупредил, ты ждала бы момент засыпания и потому … так нельзя.
        - Хорошо, будем считать уговорил… - что-то решив для себя, улыбнулась Зула, и беспечно добавила, - как дела в замке барона?
        - Нормально. Поставил там ЗАКа номер два. Назвал ХЕЙК. Идар отправится туда Наместником. А я сейчас с Юлом и безликими в Град, на Пустошь. Послезавтра вступительные испытания в Академию. Нужно успеть сделать кучу дел.
        - Ты в Столицу попадёшь через портал? - спросила Марианна.
        - Да.
        - От Милёнки есть известия? - вопрос Зулы.
        - Пока нет. Ты будь на связи, если что, я сообщу.
        - Твой телесон, всегда со мной, - девушка достала из потайного кармана артефакт.
        - Телефон, - поправил я, - всё девчата. К ужину не ждите. Я пошёл.
        - А потом кто-то будет укорять, что его не дождались, - пробурчала орчанка.
        - Зула, я всё слышу, - улыбнулся я, выходя из трапезной.
        «Вызвать абонента «Град"», - дал я команду. В ответ тишина, лишь иногда женский голос оповещал меня: «соединение устанавливается».
        «Господин Настоятель, я так рад …», - раздался, наконец, голос брата Сидора, - «легка ли ваша дорога?»
        «Добрый день, брат Сидор. Собирай совет, я скоро буду», - приказал я.
        «Какая радость. Конечно я … Вы в какие ворота войдёте?»
        «Брат Сидор. Встречать не нужно. Просто собери всех», - раздельно проговаривая слова, повторил приказ.
        «Я понял. Уже иду», - отозвался Безликий. Я прервал связь.
        
        Пустошь. Град.
        
        Алекс.
        
        В Град мы попали двумя партиями по десять человек. О порталах знали только два воина, которые их доставили в крепость и оборудовали в дальних складах соответствующую комнату. И вот теперь я, в сопровождении эскорта воинов, двигался в направлении главного здания.
        А крепость-то не маленькая. В прошлый мой визит я не сильно рассмотрел её. Это действительно Град, в смысле город. Со своими улицами и площадями. Скорей всего, некто предприимчивый отгородил сохранившуюся местность и организовал тут … А что организовал? Для чего? Чем руководствовался? Без участия какой-либо державы, тут не обошлось. В голове возник целый рой вопросов.
        Встречные воины останавливались и провожали нас взглядами. Рядом шёл наставник Юл, поэтому нас узнавали, говорили друг другу одни и те же слова: «Это новый настоятель?» - «Да. И Наставник Юл вернулся!»
        Дорогу в зал совещаний я помнил только от главного входа, и когда мы дошли до него, только тогда я и сориентировался.
        - Юл, а ближе нельзя было портал установить? Через весь город идём, - посетовал я.
        - В первую очередь руководствовались секретностью. В тех складах редко кто бывает, - пояснил на ходу Наставник, и пообещал, - перенесём в основное здание, выставим охрану.
        - Насколько я помню, вокруг кабинета Настоятеля есть несколько тайных комнат. Почему туда не разместили?
        - И как всем объяснять, кого мы охраняем? Был приказ всё сделать с максимальной секретностью, - невозмутимо пояснил Юл.
        «Зачем строить столько нор? Тут двуногие уподобляются крысам», - возмущался Первый семеня рядом со мной.
        «Потерпи, котяра. Скоро выйдем отсюда», - попытался ободрить кота.
        «Вокруг вонь… Грязь… Как они тут живут?»
        «Это тебя ЗАК разбаловал», - мысленно усмехнулся я.
        «Поставь и сюда ЗАКа, если собираемся тут жить», - предложил Первый.
        «Обойдутся. Жить я тут не собираюсь».
        Пройдя по многочисленным переходам и коридорам, наконец, подошли к залу совещаний, около дверей стоял брат Сидор.
        - Господин Настоятель! Заждались вас! - завидев нашу процессию, воскликнул мужчина, направляясь мне навстречу.
        - Наставник Юл, прошу вас присутствовать на Совете, - кинул я через плечо, входя в открытые двери.
        Войдя, остановился и обвёл присутствующих тяжёлым взглядом. Народа много, восемнадцать человек, плюс я, Юл и Сидор. В прошлый раз поменьше было. Находящийся в зале народ напряжённо смотрел на арвенда. На меня нахлынули эмоции опасения и недоверия.
        «Тебя боятся», - поддел я кота.
        «Чувствую… очень неприятно», - недовольно отозвался он.
        - Господа, - привлёк я внимание членов Совета, - прошу садиться.
        Возникло движение, мужчины, сталкиваясь и суетясь, расселись вокруг огромного стола в форме кольца. Я сел на ближайшее свободное место. Рядом устроился Сидор и Юл.
        - Спасибо всем за оперативность, - начал я, - позвольте открыть заседание Совета…
        - Расширенное, - подсказал Сидор.
        - … расширенное заседание Совета, - повторил я.
        - Господин Алекс, - подал голос невысокий мужчина, в светло-сиреневой накидке, - предлагаю задействовать записывающий кристалл.
        - Это кто? - негромко спросил я.
        - Мастер Заур, специалист по артефактам, - негромко пояснил брат Сидор.
        - Спасибо, мастер Заур. Я не возражаю, - кивнул я. Мастер достал из многочисленных складок мантии, небольшой прозрачный кристалл и положил его напротив себя, почти на край стола.
        Выждав паузу, я продолжил:
        - Позвольте мне сказать несколько слов, для прояснения ситуации. Меня зовут, граф Алекс Андер, - представился я, - и для вас не секрет что Настоятелем Града я стал по чистой случайности…
        - Я протестую, - справа поднялся крупный, черноволосый мужчина, - я как организатор и ответственный за проведения поединков, свидетельствую, что поединки были честными! Все разговоры, по поводу несостоятельности проведения ритуала, не имеют под собой никакой почвы.
        - Кто это? - шёпотом спросил я у Юла.
        - Матир, видящий.
        - Уважаемый Матир, - громко сказал я, - я ни сколько не сомневаюсь, в правомерности и правильности проведения поединков. Говоря случайно, я подразумевал, что перед походом на Пустошь, не ставил себе задачи стать Настоятелем в Граде, - мужчина кивнул и сел на место. Я продолжил, - у меня есть графство, которое требует внимания, и кроме того я собираюсь поступать в Имперскую Академию магии.
        В зале зашушукались. Мужчины склонялись друг к другу, обсуждая новость. Дождавшись когда шушуканье закончилось, продолжил:
        - Поэтому, я обращаюсь к Совету с просьбой утвердить Аксения в должности управляющего Градом, на время моего отсутствия, - опять недолгое шушуканье. Встал мужчина, выделяющийся, прежде всего, своей одеждой. Даже если бы мне не говорили, что он из купеческой семьи, я бы сам догадался. Весь его внешний вид кричал об этом. Лицо, причёска, манера держаться, всё выдавало в нем купца, человека продуманного и хитрого, с проницательным взглядом и изворотливым умом. Ох, не прогадать бы. Я обратился к мужчине, - Вы согласны?
        - Почту за честь, - коротко кивнув, Аксений сел.
        - Кроме того, насколько я знаю, Совет как раз и создан для управления Градом. Пора вернуть Совету его права и полномочия.
        - Правильно…
        - Время пришло…
        - Это его прямая обязанность…
        Со всех сторон сыпались выкрики и высказывания. Я поднял руку, призывая к тишине. Члены совета довольно быстро замолчали.
        - Господа, я призываю вас вспомнить, о вашей клятве служить Граду, ибо то, что я скажу, должны знать только члены совета.
        - Господин Алекс, все члены совета помнят о клятве неразглашения, - проговорил в тишине Матир, - и чтут кодекс.
        - У меня есть переносной портал, - мгновенно наступила полная тишина. Казалось, что проползи муха по окну, было бы слышно чавканье жировых капелек на её лапках, - с помощью него я намерен бывать чаще в Граде.
        - Разрешите вопрос, - встал мастер Заур, я кивнул, - вы сами активировали портал?
        - Да.
        - Я так понимаю, он у вас не один? Как минимум два?
        - Верно, - я не понимал, к чему клонит маг.
        - И вы их сам настроили?
        - Да.
        - Еще вопрос? - мастер задумчиво изогнул брови.
        - Конечно, - кивнул я.
        - Переговорник, имеющийся у брата Сидора, вы тоже сами активировали?
        - Да, мастер. Я его создал, - от Заура полыхнуло беспокойством. Он покосился на лежащий перед ним кристалл, сделал в его направлении пасс рукой. В истинном зрении я увидел, что кристалл, светившийся розоватым светом, погас.
        - И вы собираетесь учиться в Академии магии? То есть, у вас нет магического образования?
        - Верно, мастер. Надоело тыкаться вслепую. Хочу получить базовое образование.
        - У вас талант, молодой человек… Вам непременно нужно учиться… Господа! - мужчина разволновался, как будто увидел нечто такое, что не вписывается в его мировоззрение. Вон и молодым человеком обозвал, вместо настоятеля, - Господа, мы должны обсудить обучение господина Алекса… Думаю Град должен взять на себя финансирование обучения…
        - У меня есть деньги на учёбу, - попытался вставить я. Куда там. Меня никто не слушал.
        - Наставник Юл, - продолжал маг, - необходимо выделить воинов из спец отряда, для охраны Алекса… господина Настоятеля.
        - Прошу внимания! - громко сказал я, включив «публичное выступление». От неожиданности, все не только замолчали, но и замерли. Так то лучше! - У наставника Юла есть ответственное задание. Я передал ему воинские знания моей родины. Он будет занят подготовкой инструкторов.
        - Менталист! - прошептал в тишине мастер Заур, кинув взгляд на Юла - врождённый! - и проговорил задумчиво, - взломать защитный контур Академии не просто, но у меня есть наработки…
        - Мастер Заур, - продолжил я, - незачем рисковать воинами. На территории Академии я буду в полной безопасности!
        - Вы ошибаетесь, мой друг… Извините, господин Настоятель. Я обучался там и работал некоторое время. Поверьте, там для вас наиболее опасное место. Самое опасное! Наставник Юл, вы-то что молчите?!
        Все посмотрели на воина. Тот неторопливо встал:
        - Господин Алекс, воины, подготовленные по спец программе, входят в вашу двадцатку, - многозначительно проговорил он, - я сумею организовать поочерёдное дежурство.
        Я задумался. С одной стороны зачем мне охрана, я сам кого хочешь прибью. С другой стороны, я не знаю всех реалий, и вполне возможна ситуация когда помощь со стороны может оказаться решающей. Учитывая, что в Академии сосредоточенны не последние люди в магии, нельзя быть слишком самоуверенным. Тем более, всегда можно телохранителей отослать восвояси.
        - Хорошо, - проговорил я, заметив, что все ждут от меня ответа, - вы правы мастер Заур. Обсудите с наставником Юлом детали.
        Все опять расселись по своим местам.
        - Господин Матир, прошу взять на себя обеспечение безопасности Града, - проговорил я. Воин встал и коротко кивнул подбородком. - Насчёт финансирования моего обучения. Каково состояние финансов в Граде?
        Встал немолодой мужчина, остроносый, в жилетке и рубашке застёгнутой на все пуговицы. Типичная архивная крыса, ох, пардон, работник архива.
        - Сирт, господин Алекс, веду денежные дела Града, - представился мужчина, высоким голосом, - ныне покойный настоятель Шург, прибегал к мои услугам, в части финансов, поэтому я и занимаюсь этим сейчас.
        - Замечательно, - кивнул я, - думаю, Совет не против, назначить вас казначеем Града.
        - Благодарю, - еле заметно улыбнулся Сирт, - я могу доложить о средних цифрах за последние пять лет. Годовой доход Града составляет около пятисот тысяч золотых монет. Расходная часть на содержание Града составляет около ста тысяч монет в год. Остальное идёт на выплату вознаграждений и в личный фонд Настоятеля.
        - Это в мой, что ли? - удивился я.
        - Не совсем, - замялся Сирт, - я хотел сказать, бывшего Настоятеля, Шурга.
        - Подробней, - попросил я.
        - Может быть лучше, мы с вами обсудим это отдельно? Так сказать в рабочем порядке, наедине?
        - Постой, постой, - повысил я голос, поняв, что это самый Шург, что-то мудрил с деньгами. Мне такие проблемы совершенно ни к чему, - что значит в рабочем порядке?
        - Это специальная информация…
        - А не поторопился ли я назначить тебя казначеем, - гаркнул я. Члены совета напряжённо наблюдали за нашим разговором.
        «Первый, твой выход!», - толкнул я по связи с котом. Мелькнув тенью, кот с места, в два прыжка, сбил мужчину на пол и оскалился в лицо, встав передними лапами ему на грудь. Вздох пронёсся по залу.
        - Господин Алекс, не стоит горячиться, - спокойно произнёс Юл, - я уверен, вы неправильно поняли уважаемого Сирта.
        - Да, я не то хотел сказать, - прохрипел казначей, - позвольте объяснить…
        «Первый, ты не очень-то усердствуй, нам мёртвый казначей не нужен», - мысленно усмехнулся я.
        «Да он вроде не из пугливых. Обычного ужаса я от него не чувствую. Либо уже встречался с арвендами, либо отчаянно смел», - прокомментировал кот, урча, отошёл в сторону.
        - Хорошо. Я слушаю, - проговорил я, - мы все слушаем.
        Сирт встал и отряхнулся:
        - Покойный Настоятель Шург, определил сорок процентов дохода Града, как свой личный фонд. Деньги он хранит в гномьем банке. В кабинете, в сейфе имеются соответствующие бумаги.
        - Какова общая сумма?
        - Я не знаю. Сейф под защитой… мы не смогли его открыть. Вопрос к мастеру Зауру.
        - Господин Алекс, мне нужна пара дней. Без вашего разрешения я не решился там что-то делать. Вы преемник всех накоплений и имущества Шурга. Таковы правила Града.
        - Прошу простить мою несдержанность, уважаемый Сирт. Я, действительно, вас не правильно понял. Мастер Заур, когда вскроете сейф, сообщите через брата Сидора мне. Переговорник остаётся у него.
        - Хорошо, - мастер чуть склонил голову.
        - Я хочу, чтобы доходы Града не были тайной для членов Совета. Каждый из вас отвечает за какое-то дело в Граде, все мы одна семья и прятать деньги друг от друга нечестно, - сказал я. Обвёл всех хмурым взглядом, - вопрос к Совету. Если оплату моего обучения в Академии Град возьмёт на себя, не возникнут ли у меня проблемы? Если в Академии узнают, что у них обучается Безликий… Репутация у нас, пока что… не очень…
        - Разрешите, я отвечу? - встал невысокий мужчина очень интеллигентного вида, - Я целитель, магистр Долан. Как вы понимаете, я получил образование в Имперской академии. На самом деле, в Академии время от времени обучаются студенты, которых туда направляет Град. Да-да, не удивляйтесь. К нам приходят разные люди и нелюди. Не у всех есть возможность получить образование, но есть способности и Град направляет таких на обучение. Для вас одни только плюсы. Одно дело, когда поступает простой граф, а другое, когда за тобой стоит серьёзная организация. Уверяю вас, проблем не будет.
        - Сейчас в Академии кто-то учится от Града? - поинтересовался я.
        - Да. Демон и орк. Третий и четвёртый курс, так что, вы там будете не одни.
        - Не стоит им знать, какой у меня статус в Граде, - попросил я.
        - Безусловно. Их в лицо знают лишь несколько человек, мы по понятным причинам не афишируем это, - пояснил Долан.
        - Садитесь, Долан, - я выдержал небольшую паузу, - уважаемый Совет, я призываю вас сделать всё возможное, чтобы Безликие перестали быть синонимом Убийцы. Надеюсь, вы понимаете про что я! За стенами Града нас боятся, и прибегают к нашим услугам в крайних случаях. Это нужно менять. Град должен готовить профессиональных воинов высокой квалификации. Баронства, графства и целые страны должны стоять в очереди, чтобы нанять наших инструкторов. Вот наша первоочередная и главная задача и решать её нужно незамедлительно. У кого есть соображения по этому вопросу? Хорошо, - сказал я, увидев несколько поднятых рук, - прошу вас, мастер Заур.
        
        Эльфийский лес. Деревня эльфов.
        
        Милёна.
        
        Милёна твёрдо решила сегодня уйти. Об этом она попросила сообщить хозяйке, миловидную эльфийскую девочку, которая прислуживала друидке. От этой девочки Милёна узнала, что до границы Эльфийского леса идти примерно десять часов. Из этого следовало, что когда девушка была без сознания, её унесли вглубь леса, так как в ловушку она попала почти что на выходе в земли людей. Милёна рассчитывала до темноты добраться до пограничной деревеньки, на два дома, Медовое. Там жили две семьи пасечников, причём мужчины были людьми. Их не стали выселять из эльфийского леса. Дали возможность поселиться, со своими жёнами - эльфийками, на краю леса и определили занятие - разведение пчёл.
        У них Милёна планировала переночевать и уже с утра отправиться по землям людей в графство своего суженного. Выйти девушка собиралась после полудня, так как отец девочки-служанки обещал подбросить Милёну до соседней деревни, а это полпути до Медовой.
        Собрав свои нехитрые пожитки, девушка набирала воду в баклажку, когда в деревню въехало несколько всадников. Друидка увидела в небольшое окно эльфийскую принцессу. С ней девушке встречаться совсем не хотелось, но и прятаться было стыдно, всё-таки принцесса её спасла.
        «Наверное, приехала попрощаться», - решила Милена и вышла из избы на улицу.
        - Ещё не ушла, - удовлетворённо проговорила принцесса, спрыгивая с лошадки. Бросив поводья подбежавшему воину, она обратилась к друидке, - привет. Хорошо, что застала тебя.
        - Здравствуйте, - скромно ответила друидка, - я всё равно уйду. Ненужно меня задерживать.
        - О Мать Природа! Да кто тебя держит? - воскликнула эльфийка, - я хочу пройтись с тобой до границы нашего леса. Ты не против?
        - Я?… - девушка смутилась, не зная, что ответить, - нет… меня подвезти обещали…
        - Ну вот и хорошо, - улыбнулась Анариэль, - до Овражного доедем верхом, а дальше всё равно дороги нет, пройдёмся лесом. Напрямую ближе, если по дороге, то день потеряем. Согласна?
        - Спасибо вам. Я сейчас котомку возьму и можно идти, - радостно ответила друидка, исчезая в избе.
        «Ну, папочка, если всё это зря, простыми извинениями ты не отделаешься», - подумала Анариэль, смотря на дверь, за которыми исчезла друидка.
        Милёна появилась через несколько секунд, одетая в простые холщёвые штаны и рубаху, подпоясанная верёвкой, с котомкой за спиной:
        - Я готова, - улыбаясь, проговорила девушка, - только у меня лошади нет.
        - Лошадь дадут, - криво усмехнулась принцесса, критически осмотрев свою спутницу. Сама Анариэль была одета в свой неизменный охотничий костюм, темно-зелёного цвета с золотой вышивкой на воротнике и рукавах. Облегающие лосины и высокие сапоги, подчёркивали стройность ног, а элегантный пиджак, выделял осиную талию и высокую грудь. Рядом с друидкой, Анариэль выглядела как королева возле пастушки, но это, похоже, совершенно не беспокоило Милёну. По крайней мере, сколько эльфийка не вслушивалась в чувства Милёны, там не было и намёка на зависть или стеснительность. Радость и благодарность, вот и всё, что удалось почувствовать принцессе.
        Анариэль вспомнились слова, этой бесхитростной девушки, про чужака: «…Очень трудно сказать, что ему понравится, а что нет. Это можно только чувствовать…».
        «Что этот Алекс мог найти в этом чучеле?», - подумалось принцессе, - «или он такой же неотёсанный мужлан, как и его женщина?»
        Подвели лошадей. Принцесса привычно запрыгнула на свою лошадку, скормила ей припасённое лакомство. Краем глаза девушка видела, как неуклюже друидка влезла на своего коня. Но это не мешало Милёне улыбаться и излучать на окружающих радость и благодарность.
        - Поехали, дитя природы, - усмехнулась Анариэль, трогая поводья.
        
        Пустошь. Град.
        
        Алекс.
        
        Третий час я слушал членов совета, на тему как нам обустроить Град. Когда понял, что ещё чуть-чуть и засну, решил прекратить это совещание. По крайней мере, для себя.
        - Господа! - в зале наступила тишина, - я выслушал вас. Во многих выступлениях есть зерно истины. Прошу вас продолжать без меня. Я искренне надеюсь на ваше старание и благоразумность. Прошу меня извинить, но мне нужно идти. Аксений, - я повернулся к мужчине, - веди совет. Брат Сидор проводит меня к отцу Гирдону, после вернётся и когда совет закончится, свяжется со мной по переговорнику, чтобы рассказать о ваших решениях.
        - Господин Алекс, - подал голос Заур, - вы прибыли в Град через портал?
        - Да, - кивнул я, - его должны были перенести от дальних складов в мой кабинет. Там оборудуют портальную.
        - Разрешите мне взглянуть на него?
        - Наставник Юл проводит вас.
        - Благодарю.
        - Ровных дорог, господин Алекс, - произнёс Аксений, - можете положиться на нас.
        - Всем спасибо и хорошей работы! - я направился к выходу. Рядом шёл мой верный кот.
        - Ровных дорог, - донеслось за спиной.
        Выйдя на улицу, я глубоко вздохнул. Ох и тяжёлое это бремя - руководить! Сколько откровенной глупости пришлось выслушать… Но были весьма дельные предложения. Аксений молодец, чётко следит за здравомыслием выступающих, и ежели чего не так, тактично так шлёт на… ну очень далеко. И Сирт нормальный мужик, хотел как лучше, а получилось как всегда. С кем не бывает? Быстро перестроился и не делал тайны из финансов Града. Сработаемся.
        - Брат Сидор, расскажи мне про отца Гирдона. Ты давно его знаешь?
        - О-о, да! Это святой человек!
        - Брат Сидор, давай без фанатизма.
        - Это действительно так. Отец Гирдон более двадцати лет живёт в Граде. Он спас много воинов…
        - Он целитель?
        - Нет-нет. Он исцеляет молитвой!
        - Понял, - видимо в этом вопросе брат Сидор мне не помощник.
        Мы шли через площадь к церкви. За мной выстроился эскорт из восьми человек охраны. Первый шёл сбоку. Встречные воины коротко кивали и уступали дорогу. Брат Сидор продолжал говорить о благочестии и высокой нравственности отца Гирдона. Пришлось приглушить восприимчивость к его щебетанию.
        Войдя в церковь, осмотрелся. Навстречу нам вышел служка, совсем молоденький паренёк.
        - Господа, что вы хотели? Служба уже окончена, - проговорил он.
        - Господин Настоятель желает видеть отца Гирдона, - брат Сидор вышел чуть вперёд. Я предусмотрительно молчал.
        - Сейчас позову его. Ожидайте, - паренёк чуть поклонился и удалился в боковую дверь. Я осмотрелся. Церковь ничем не отличалась от виденных мной на земле. Только иконы были другими. Не было видно распятия, зато везде присутствовал мужчина в длинных одеждах. На одной иконе он был изображён с тремя головами, на других обыкновенным человеком. Вникать в хитросплетения местной религии мне совершенно не хотелось, поэтому я воздержался от вопросов.
        - Господа, прощу вывести отсюда зверя. Это святое место, не оскверняйте его присутствием животного, - раздался чуть басовитый голос.
        «Первый это он тебя животным обозвал», - мысленно хихикнул я.
        «Сейчас подойдёт поближе и я вырву ему глотку!», - пообещал кот и начал утробно рычать.
        «Остынь. Тебе что, в первый раз, что ли? Что с них взять? Одно слово, двуногие!», - проговорил я. Кот кинул взгляд на меня, но рычать перестал.
        - Отец Гирдон, стыдитесь! - сказал я, - обозвать разумное существо, животным, как можно?!
        - Господин Настоятель, рад вновь видеть вас в Граде. Арвенды умны, вы правы, но называть их разумными не стоит.
        - Если кто-то мыслит не так как вы, он что, становиться безумцем? Или животным? Так нас учит Единый?
        - Нет… - святоша осенил себя крестов, на манер земных священников, только как-то витиевато, наискосок, - я понимаю, он ваш друг…
        - Закончим с этим, - прервал я Гирдона, - где мы можем побеседовать, чтобы не оскорблять ваши религиозные чувства?
        - Пройдёмте, - священник поклонился и указал рукой на выход.
        «Может всё же вырвать ему глотку?» - поинтересовался Первый, оскаливаясь.
        «Он нужен живым».
        «Жаль…»
        Мы вышли из церкви и прошли за священником в небольшой, тенистый сад. Короткая аллея, две скамейки, вполне подходящее место, чтобы подумать о Великом.
        - Прошу сюда, здесь нам будет гораздо удобней, - приговаривал отец Гирдон, направляясь к одной из скамеек.
        - Охрана, останьтесь, - кинул я через плечо. Воины отстали, - брат Сидор, спасибо, что проводили меня. Отправляйтесь на совет. Мне нужно переговорить с отцом Гирдоном наедине.
        - Да… Конечно… Пожалуйста…я пойду, - он слегка поклонился и ушёл.
        Я присел на скамейку, возле ног развалился Первый. Отец Гирдон присел на другой край скамейки, опасливо поглядывая на кота.
        «Чуешь, боится?» - подзадорил я арвенда.
        «Просто опасается. И правильно делает», - холодно отозвался кот. Обиделся на священника!
        - Так о чем вы хотели со мной переговорить? - нарушил молчание священник.
        - Отец Гирдон, - начал я, - после нашей последней встрече в моей жизни произошло много изменений. Я хочу …
        Неожиданно меня затошнило, в глазах потемнело, стало трудно дышать. Что со мной? Перед глазами поплыли картинки, как слайд-шоу на компьютере.
        … вот Милёна тайком убегает из своей деревни…
        … вот сидит около ручейка, расчёсывает волосы. Светит Ясмин, порхают бабочки…
        … вот катается по траве, окутанная побегами лианы Лаэри…
        … вот сидит на топчане с высоким стаканом в руках, и смотрит на эльфийскую принцессу…
        … вот не торопясь едет на рыжей лошадке, в окружении эльфов…
        Картинки пропали. Вернулся звук, прояснилось в глазах. Кто-то трясёт меня за плечо.
        - Господин Алекс…. Что с вами?… Откройте глаза… - голос отца Гирдона.
        «Ты как?» - голос Первого.
        «Я знаю, где Милёна. Пришёл ответ от поисковика», - я стал глубоко дышать, насыщая тело кислородом.
        «И где же она?»
        «Я чувствую направление… где-то у эльфов…».
        - Всё… уже прошло… не трясите меня, - попросил я.
        - Как же вы меня напугали, - возбуждённо поговорил Гирдон, - часто у вас такое?
        - Иногда, - улыбнулся я. Состояние быстро улучшалось, - сейчас пройдёт. Пять секунд. Я сейчас буду в норме.
        - Вы больны, молодой человек. Я не целитель, но кое-что умею…Позвольте я вам помогу.
        - Нет. Спасибо. У меня все в порядке, - сделал я предупреждающий жест, в сторону отца Гирдона.
        «Может он прав? Пусть посмотрит», - предложил кот.
        «Ты вообще о чём? Я ж тебе всё объяснил», - ругнулся на кота.
        «Да… я просто так предложил», - кот сидевший на противоположной стороне дорожки, зашёл на газон и улёгся в тени куста.
        - Напрасно. Молитва и не такие случаи исцеляла… - священник стоял и с тревогой смотрел на меня. Он действительно переживал за меня, я это чувствовал.
        - Отец Гирдон, я признателен вам за заботу, но это лишнее. Я сам кое-что умею, и знаю что со мной, и как этому помочь. Давайте лучше поговорим о деле.
        - Ваше право, - он пожал плечами и сел на скамейку.
        - Просто выслушайте меня. Не говорите ни да, ни нет.
        - Хорошо.
        - На Пустоши я нашёл сферу, поменьше вашей, гораздо меньше. Так вот, её коснулась длань Единого, и теперь, когда я установил её в своём графстве, дивные дела стали твориться вокруг, - от мужчины потянуло любопытством и недоверием, - да-да. Кроме неё, я нашёл там же защитный артефакт. Я активировал его в замке, чтобы он защищал моих жён, пока я учусь в Академии магии. И теперь мой замок превратился в дворец, а от сферы все жители замка выздоровели. Вначале на это не обращали внимания. Ну перестала болеть старая рана, эка невидаль, но потом… девочка сломавшая ногу, на следующий день бегала как ни в чём ни бывало. Я вам говорю, я сам видящий, и не произойди всё это на моих глазах, не поверил бы…
        - Дела Единого велики и непонятны, - кивнул священник, - я верю тебе.
        - Верно, отец Гирдон. Так вот, у нас нет священника. В замке есть великолепная церковь, а службы служить некому. Кроме того, я не собираюсь прятать эту сферу от людей. Наоборот, хочу, чтобы как можно больше людей увидели её, почувствовали на себе божью благодать.
        - Это верное решение. То, что Единый через тебя даровал людям, грешно прятать от них. От меня ты чего хочешь? Помочь тебе с поиском священника?
        - Не совсем. Дослушайте до конца. Так вот. Я намерен по всему графству, а возможно и в соседних, строить храмы, часовни. Ведь многие крестьяне годами не могут причаститься и исповедоваться. Это плохо.
        - Господин Алекс, - улыбаясь, проговорил Гирдон, - я уже не молод, многое повидал. Ваш рассказ очень интересен, но не для меня. Вы не похожи на фанатика веры. Говорите, что вам нужно.
        - Да, вы правы. Мне нужны вы. Я хотел бы просить вас, взять под свою опеку моё графство, в части веры… этой сферы…. паломников, которые скоро потянутся ко мне в графство. Многие захотят остаться. Мне нужны вы. Насчёт церквей и часовен я не врал… Понятное дело, вы один не справитесь. Наберёте себе помощников… Денежное довольствие я обеспечу, да вы и сами себя прокормите. Всё что принесут люди в знак благодарности, вы сможете сами распределять, по своему усмотрению. Хотите, стройте детские приюты, хотите лечебницы… хотите себе оставьте,… хотя вряд ли оставите. На вас это не похоже.
        - В этом вы правы, у меня всё есть. Деньги меня не интересуют.
        - Тысячи детей живут голодая, в деревнях некому отпеть усопших, некому привести в лоно Единого новорождённого… Всё плохо, - грустно заключил я, - мне не успеть за всем. Сейчас уеду в Академию… вообще не знаю, как получаться будет.
        - Ты говоришь искренне, я это чувствую. Кровь Истинного не затуманила тебе разум, и это радует. Но моё место тут…
        - Отец Гирдон! Место человека там, куда он сам себя поставит. Что вы тут можете? Залечить раны воинам? Так ваша сфера это сделает за вас быстрей и качественней. Утешить добрым словом? Так тут не школа благородных девиц! Тут воины! Вы спрятались на двадцать лет за стенами Града, найдя себе оправдание. Может, пришла пора выйти и служить людям, как учит вас Единый.
        - Ты многого не знаешь… господин Истинный, - задумчиво проговорил священник.
        - А мне и не надо! Я сам, кого хочешь, оправдаю, а уж самого себя быстрей всего. Вы подумайте, уважаемый. Там будет трудно, очень трудно…поэтому я не могу настаивать. Думайте, только не долго.
        Я встал:
        - Пойдём, Первый, нам ещё Милёнку искать.
        - А та сфера… у тебя… такая же, как и в Граде? - донеслось в спину. Я остановился, повернулся к священнику:
        - Нет. Ваша гораздо сильней, хорошо бы придумать, как сюда доставлять тяжелобольных. У меня есть парочка переносных порталов, но … если узнают Повелители Дорог…
        - Порталы, говоришь, - задумчиво проговорил Гирдон. А ведь он совсем не удивился. Почему? - повелители… да какие они Повелители! Обманом завладели порталами и объявили себя Повелителями, - в голосе Гирдона была горечь, - они такие же люди, как и мы с тобой, и далеко не лучшие представители рода людского.
        - Может быть, - покладисто проговорил я, - не сталкивался.
        - Зато я знаю! - сурово сказал священник, - я подумаю, господин Алекс. Дам ответ в ближайшее время.
        - Буду ждать, - мы с Первым скорым шагом направились к основному зданию. Нужно срочно возвращаться в замок и отправляться на поиски Милёнки.
        «Вызвать абонента «ЗАК"»…
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        В замок вернулся без происшествий. Просто пришёл в кабинет Настоятеля, и, отодвинув книжный шкаф, попал в портальную. Верней не я отодвигал, а воин, стоявший на страже кабинета.
        Зула уже была собрана по-походному и сидела на бревне около Портальной. Рядом сидел Хисий.
        - Мы готовы, - отрапортовала орчанка, когда я вышел из Портальной своего замка.
        - Хисий, четверых в сопровождение. Первый, возьмёшь ещё кота, - начал с ходу отдавать распоряжения, - Я, на Зубатике, отправляюсь, в ускоренном режиме, навстречу Милёнке. Вы за мной, так что Хисий, назначь следопытов. Идти будете по моему следу.
        Воин кивнул.
        - Я с тобой, - тут же сказала орчанка.
        - Нет. Зубатик двоих не унесёт в режиме большой скорости. Милёнка рядом, так что разрыв во времени будет не большой.
        - Зачем тогда спешить? - не унималась девушка.
        - Она попала в ловушку из лианы Лаэри. Знаешь что это? То-то же. Её спасли эльфы. Я не хочу, чтобы с ней что-то ещё случилось. Так что не спорь. По коням и вперёд!
        - Ты хоть иногда сообщай как ты, - попросила девушка.
        - Обещаю, - я подошёл и чмокнул её в лоб, - ну всё, я помчался!
        «Давай возьмём побольше котов», - вдруг предложил Первый, - «Мало ли что может произойти».
        «Сам будешь с ними управляться», - недовольно отозвался я, направляясь к конюшне.
        «Согласен», - удовлетворённо ответил Первый.
        
        Империя. Где-то в лесу.
        
        Алекс
        
        Направление я чувствовал, это конечно не то, что было, когда шёл в КУЦ, но тоже хорошо. Тогда у меня перед глазами возникала стрелка, сейчас, сколько не тужился, стрелка не появлялась.
        Чуть погодя меня догнали коты. Ну Первый! Десяток котов взял! Перестраховщик.
        «Первый пробуем режим ускорения», - толкнул по связи с котом.
        «Мы готовы», - отозвался кот.
        - Зубатый, давай! Не подведи! - я прижался к гриве герувина и, обхватив его за шею, дал шенкеля. Всё же умная скотина, эти герувины. До последнего сомневался, что получится ехать на Зубатике в режиме ускорения. Больше рассчитывал на свои силы. Ан нет, прочувствовав моё настроение, ящер начал ускоряться, - быстрей, быстрей, быстрей! - орал я.
        Тут выяснилась одна неприятная закономерность. В режиме большой скорости я переставал чувствовать направление на Милёну. Приходилось переводить герувина на простой бег и корректировать направление движения. Этим вызывал недовольство Зубатика.
        Бешеная скачка продолжалась почти три часа. Время «17-48». Нужно отдохнуть. Зубатик хоть существо и магическое, но силы его не безграничны. Да и мне изрядно натёрло пятую точку об его спину.
        Перешёл на галоп, потом на рысь и, наконец, на шаг. Вот и речушка, очень кстати. Коты, тяжело дыша, бежали по бокам.
        - Привал, - скомандовал я, останавливаясь и сползая с герувина. Зубатик тут же пошёл к речушке пить. Коты разлеглись недалеко от меня. Нужно прогнать энергию по каналам, вымыть синяки с энного места. С интересом я наблюдал, как от меня к котам тянулись нити энергоканалов, по которым пульсировала энергия. Нужно и о них беспокоиться, поддать им немного энергии.
        Я ушёл в себя, гоняя кровь и энергию по всему телу. Что-то зачах я совсем. Пара-тройка часов верхом, а чувство, как будто целый день из седла не вставал. На краю сознания мелькнуло беспокойство. Прислушался. Это Зубатик ржал на высокой ноте.
        «Алекс, герувины», - предупредил Первый, - «много, нужно уходить».
        «Подожди. Сейчас попробую посмотреть», я распластался на траве, пытаясь слиться с ней, прочувствовать шелест листвы, грохот ног муравья, стрёкот дальнего кузнечика…
        Восемь, нет десять, двенадцать… пятнадцать особей… хищники… крупные… метрах в трехстах… да, это табун герувинов. Блин попал!
        - Зубатик! Уходим! - закричал я. Куда там! Оборотень не слушал меня, принюхивался и издавал гогочущие звуки, - Зубатик, мать твою!!! Быстро ко мне!!
        Герувин удивлённо оглянулся на меня, потом посмотрел в сторону предполагаемого табуна. Оттуда стало доноситься призывное ржание. Зубатик кинулся было на звук, но резко остановился и галопом прибежал ко мне. Начал головой подталкивать в сторону раздающегося ржания, заглядывая мне в глаза.
        - Нет, Зубастый, нет! - отталкивал я его. Но зверь стал туловищем оттирать меня в ту строну, - Да, блин! Перестань! - рассердился я, - это не мой табун! Отвали, тебе говорю!
        Герувин опять пробежал в сторону звуков и остановился, оглядываясь на меня.
        - Давай, Зубастая рожа! Беги! - заорал я, - там твои! Беги! - махнул я на него руками снизу вверх, - ну же! Давай!
        Он грустно посмотрел на меня, подбежал, лизнул вонючим языком и, задрав хвост, умчался в сторону приближающегося ржания.
        - Первый, нам в другую сторону! - крикнул я, переходя в режим ускоренного бега. Оставаться тут и смотреть, чем закончиться встреча герувинов, мне совсем не хотелось. Животные умные, хитрые и про их боевые качества я ничего не знаю, а втравливать, сопровождающих меня, котов в бессмысленную бойню, вообще вверх безрассудства. Так что, лучше убраться подальше.
        - Страж, вернись. Приедут Зула и пластуны, покажешь дорогу ко мне, - приказал я коту, переходя на простой бег. Арвенд, резко повернул на сто восемьдесят градусов и исчез в кустах. Офигеть! Как это ему удалось?
        После часа быстрого бега, я решил, что мы удалились от герувинов достаточно далеко. Перешёл на неторопливую трусцу. Связался с Зулой и сообщил где я, про сбежавшего Зубатика и Стража, ожидающего их.
        - Зубатика приняли в табун… чуть-чуть побились и приняли, - прорычал Первый, и пояснил, - Страж их немного проводил и вернулся назад. Ждёт отряд.
        - Ну и хорошо. Надеюсь, у Зубатика всё будет нормально.
        - Так и будет, - рыкнул кот. Пробежав с полчаса, он доложил, - Алекс, двое двуногих идут по нашему следу.
        - Знаю, - кивнул я, перепрыгивая через очередной поваленный ствол, - сначала была эмоция удивления, потом недовольства, затем готовности к действию, а теперь спокойствие. Нас ждали, но сильно огорчились, что мы появились именно на их участке. Доложили начальству, получили приказ о сопровождении, и вот теперь следуют за нами. Как-то так.
        - Тройка котов готова к ликвидации преследования.
        - Отставить. Ты что, Первый, совсем нюх потерял?
        «Всё нормально с моим нюхом», - буркнул кот по связи.
        - Милёна уже близко, максимум час бега. Мы же в эльфийском лесу, верно?
        - Верно.
        - Вот нас и ведут к ней. Расслабься, скоро всё закончится. Пусть эльфы побегают, полезно для здоровья. Поднажмём, - улыбнулся я, добавляя скорости.
        - Может пугнуть их? Побегут так, что не догонишь, вот здоровья и наберутся, - предложил Первый.
        - Не трогайте их. Люди… тфу ты, эльфы на работе, не мешайте им. Сейчас оторвёмся, пусть поищут, - отозвался я, накладывая на себя руну Скрыта. Ведь я так и не уверен до конца, работает ли она вообще?
        
        Окраина эльфийского леса.
        
        Анариэль.
        
        Третий час компания, состоящая из эльфийской принцессы, друидки, двух сопровождающих магов-менталистов и проводника рейнджера, шли звериными тропами в направлении границы эльфийского леса. Анариэль уже изрядно надоели эти игры, надоело идти пешком, стараясь казаться дружелюбной к этой неотёсанной девчонке. А её рассказы о травках-букашках, начинали выводить её высочество из себя. Только слово данное отцу, да, пожалуй, женское любопытство, заставляли принцессу действовать согласно намеченного плана. Правда она внесла небольшие корректировки, в лице двух боевых пятёрок магов, да двух магов-менталистов, одетых под рейнджеров. Боевые пятёрки двигались скрытно, связь поддерживали через мага, сопровождавшего Анариэль. На все заставы и тайные наблюдательные пункты на границе эльфийского леса, были разосланы предписания о готовящемся вторжении чужака. Предписывалось незамедлительно сообщить о факте появления его в лесу и тайно сопровождать, не предпринимая попыток захвата.
        Наконец, один из магов, сопровождавших Анариэль, сказал на эльфийском:
        - Ваше высочество, чужак в лесу. Пеший. Удаление полчаса бега, - принцесса кивнула в знак того, что поняла и сказала на всеобщем:
        - Давайте отдохнём. Я уже не могу идти, - и жалобно посмотрела на друидку.
        - А далеко ещё до деревни? - встревоженно поинтересовалась Милёна.
        - Ещё часа два идти, - ответил один из магов, - засветло будем.
        - А может потерпите? Недалеко ведь осталось, - спросила друидка.
        - Милена, я же принцесса, столько ходить не привычная. Ноги уже болью болят. Ну что пол-часа решат?
        - Ой, и правда, - спохватилась Милёна, - вон, смотрите, там полянка удобная. Вы устраивайтесь, я сейчас травку найду, заварим и усталости как не бывало.
        - Мы не будем костёр разжигать. Просто отдохнём и в путь, - сказала принцесса, - не стоит никуда ходить. Тебе тоже поберечь себя нужно. Давай-давай, садись, - Анариэль села, прислонившись спиной к дереву, - никуда деревня не денется, - и добавила по-эльфийски, - занять позиции.
        Полчаса! Подумать только, этот загадочный Алекс каким-то образом преодолел расстояние трёхчасового перехода, меньше чем за час. Так что, полчаса означают, скорей всего, минут пять форы. Но этого хватит боевым пятёркам, чтобы занять выгодные позиции.
        «Посмотрим, кто в этот раз выйдет победителем», - внутренне ухмыльнулась принцесса. Она сама взяла боевые, защитные амулеты, из секретных разработок эльфийских магов, и пятёрки оснастили артефактами по повышенному классу.
        Маг-менталист едва заметно кивнул, в знак того, что боевые маги на исходных позициях. Оставалось только ждать, когда птичка залетит в расставленные сети.
        Отец Анариэль, строго-настрого наказал дочери установить с чужаком хорошие отношения, но у девушки было собственное мнение по этому поводу.
        - Милён, вот ты говоришь, что лес даёт всё, что нужно для жизни, - начала разговор Анариэль, чтобы скоротать время ожидания, и отвлечься от навязчивой дрожи, как перед боем, - и что всё в лесу принадлежит всему живому.
        - Да, - заулыбалась друидка в ответ, - мы все дети Леса.
        - Тогда почему друиды присвоили себе рощу Мэллорнов? Разве это справедливо?
        - Ну что ты, - Милёна повернулась к принцессе, - вовсе мы ничего не присваивали. Лес попросил охранять рощу Мэллорнов, вот и всё.
        - Ну да, - криво усмехнулась Анариэль, - а заодно забирать себе ценнейшие плоды.
        - Глупости. Мы берём себе ровно столько, сколько нужно для жизни, остальное раздаём.
        - За деньги, и не малые, - вставила принцесса.
        - Медяк за плод, серебрушка за ведро, - рассмеялась друидка, - это ты называешь немалые деньги?
        - Сколько? - принцесса удивлённо посмотрела на собеседницу, - а по золотому за плод не хотела?
        - Анариэль, ну какой золотой? Да я таких денег-то и не видала. Если бы они столько стоили, у нас дворцы были бы больше, чем у твоего отца, - отмахнулась Милёна.
        - Ты не врёшь? - спросила принцесса и задумчиво добавила на эльфийском, - нужно поговорить с главой торговой ветви.
        - Нет, конечно, - беззаботно рассуждала друидка, - многим просто так отдаём. Просят для своих больных матерей и жён, для детей. Как не дать? Да и незачем нам столько плодов.
        - А чего ж вы тогда воюете с эльфами? Если всем раздаёте просто так, почему нам, своим ближайшим соседям не даёте?
        - А вы хоть раз просили? - сурово спросила Милёна, - в стычке с эльфийскими воинами погиб мой отец.
        - Извини, я не знала, - тут же извинилась Анариэль, которой действительно стало неловко.
        - Вы меня простите, ваше высочество, - перешла Милёна на деловой тон, - я не знаю, чем руководствуются эльфы, когда приходят вооружёнными отрядами, рвут всё подряд, ломают ветви. Вам ли не знать, что недозрелый плод Мэллорна это яд, самый сильный и смертоносный, который ни один целитель не определит. Сломать ветвь у Мэллорна, все равно, что сломать вам руку! И что друиды должны думать, когда видят подобный разбой ваших подданных?
        - Это действительно так? - строго спросила принцесса.
        - Да, - стушевалась Милёна, и тихо добавила, - Орки приносят выделанную кожу, гномы всякие изделия из металла, люди … ткани, посуду… Эльфы никогда на торг не приходят, всё по ночам, да с оружием в руках…
        - Эльфы живут в том же самом лесу, что и вы. Что мы можем вам предложить, чего нет у вас самих? - Анариэль перешла на спокойный тон.
        - Не скажите, ваше высочество. У нас нет доступа к Первозданному лесу, только через земли людей. А в этом лесу много чего растёт… Ну вот хотя бы цветы Самбука. Его лепестки во многих снадобьях используются…
        - Цветок Самбука?! Так он же кусается!
        - Конечно, - рассмеялась Милёна, - но если его попросить, он за лакомство сам отдаст лепесток.
        - М-да, - протянула принцесса, - ты знаешь, я как-то не задумывалась о конфликте вокруг Мэллорнов. Так говоришь, можно просто попросить и вы просто так отдадите?
        - Конечно. Один, два плода. Этого хватит на целую семью.
        - А если больше нужно?
        - Тогда можно поменяться. Мы же ухаживаем за деревьями, собираем зрелые плоды, лечим раны ветвей. Меняться - это справедливо!
        - Безусловно, - живо отозвалась принцесса, - а какие травы ещё вам нужны из Проклятого леса?
        - Первозданного, - поправила друидка, - вам лучше обратиться к бабушке Жизнемире.
        - После всего, что произошло, друиды с нами вообще разговаривать не будут, - посетовала эльфийка, - слишком много взаимных обид.
        - А знаешь что? Я когда доберусь до Алекса, то через переговорник с бабушкой свяжусь. Так что, вас никто не тронет и выслушают!
        - У Алекса есть переговорник? - удивлению принцессы не было предела, учитывая, что у эльфов их был неполный десяток - откуда?
        - Есть. Я не знаю откуда. Он один бабушке отдал, один у него, - хмуро сказала Милёна, поняв, что сболтнула лишнее.
        - Хорошо, договорились, - кивнула Анариэль, - когда…
        - У нас гости, - прозвучало предупреждение на эльфийском. Анариэль, недоговорив, вскочила и обвела взглядом опушку леса. На противоположном конце стоял чужак с двумя арвендами и внимательно смотрел в их сторону.
        - Алекс, - шёпотом проговорила, стоявшая рядом, друидка, - он пришёл за мной, - глаза девушки наполнились слезами.
        - И, похоже, он не один, - прокомментировала принцесса.
        - Это его коты, - не отрывая взгляда от любимого мужчины, прошептала Милёна, не решаясь идти навстречу тому, к кому рвалась всё её существо.
        - Пойдём вместе, - попросила Анариэль, - хорошо?
        Девушки, в сопровождении магов, медленно двинулись навстречу чужаку. Сделав десяток шагов, процессия остановилась, поражённая увиденным. Из леса всё выходили и выходили арвенды. Они шли обратным клином, в центре которого был Алекс, окружая эльфов и друидку. Рейнджер потянул меч, понимая, что у него нет ни единого шанса, не то что против десятка арвендов, но даже против одного кота.
        Метров за двадцать, парень остановился, молча рассматривая эльфов. Кот, шедший с рядом ним, сел и уставился на Анариэль. Шесть арвендов взяли их в полу-кольцо. Девушке стало не по себе. Удерживать в подчинении стольких арвендов не мог ни один маг. Арвенды просто выпьют из мага жизненную силу. Чужак же был довольно бодрым, криво улыбался и поглаживал сидящего рядом кота между ушей, как домашнего любимца.
        
        Эльфийский лес.
        
        Алекс.
        
        - Стрекоза, иди сюда, - сказал я по-русски, - нам с этими господами не по пути.
        Друидка отделилась от компании и медленно подошла:
        - Сашенька… Я не хотела… я только чуть-чуть…. Саша, - слезы медленно текли из глаз девушки.
        - Перестань плакать и иди сюда. Мы все обсудим. Попозже, - также по-русски произнёс я. Девушка закивала и, улыбаясь сквозь слезы, подошла, - и не пытайся меня обнять.
        - Хорошо, - улыбка девушки погасла.
        - Господин Алекс не хочет поблагодарить за спасения своей жены? - чуть надменно спросила принцесса.
        - Саша, это эльфийская принцесса. Она спасла меня от лианы Лаэри, - затараторила Милёна, - она не злая… я бы погибла…
        «Ментальная атака третьего уровня. Установлен защитный контур», - промелькнуло в голове.
        - Помолчи, - коротко кинул я. Друидка смолкла. Я обратился к Анариэль, - ты ждёшь благодарности за то, что исправила собственную оплошность? Или за то, что от скуки гуляешь в собственном лесу?
        - Ты прав, - чуть подумав, сказала эльфийка, - друидка попала в ловушку, которую я ставила на герувина. На охоте и на войне всякое случается. Но я не дала ей умереть, этого ты отрицать не можешь!
        - Извинения приняты, - холодно кивнул я, принцесса вспыхнула, но, справилась с собой, ничего не ответила. Я продолжил, - мы уходим.
        - Подожди! - обратилась ко мне эльфийка, - я хотела бы тебе кое-что сказать.
        - Говори, - вздохнул я, сделав кислую мину.
        - Убери своих котов. Для тебя они привычны, для меня не очень… Надеюсь ты меня понимаешь?
        - Первый, вас боятся, - обратился я к коту на языке арвендов, - и просят подождать в тенёчке.
        - Там впереди, десяток двуногих. По-моему воины, только странные… от них пахнет агрессией… они готовы к бою…, - прорычал кот, - может их убить?
        «Не будь таким кровожадным», - мысленно усмехнулся я, - «ты же видишь, принцессе от меня что-то нужно. Давай узнаем. Заводи всех в лес, а тех воинов пока не трогайте».
        «Я останусь. Эти двое явно что-то замышляют…», - не согласился кот.
        «Нет. Тоже иди. Если что отвечаешь за Милёну, я сам справлюсь».
        «Не пришлось бы потом тебя спасать!», - недовольно проговорил кот, встал и медленно побрёл в лес, из которого мы вышли. За ним потянулись остальные коты.
        - Слушаю тебя, - обратился я к эльфийке, усиливая свою защитную сферу, которую увеличил так, чтобы и Милёна была внутри.
        - Алекс, пойми, эльфы тебе не враги. Между нами были … недоразумения, но если присмотреться то увидишь, что это стечение обстоятельств… Эльфы дружелюбный народ и с нами нет нужды враждовать.
        - Дружелюбный?! - деланно рассмеялся я, - ты хочешь сказать, что при первой нашей встрече, эльфы чисто из дружеских побуждений хотели меня пристрелить?
        - У тебя есть графство, - отозвалась принцесса, - разве ты не понимаешь, что такое защита своей территории? А?
        - Верно, - кивнул я, - понимаю.
        - Но вот видишь, - воодушевившись, девушка сделала шаг вперёд, - давай всё обсудим. Ты поймёшь, что у нас нет причин для конфликта.
        - Я могу понять, что такое защищать свою территорию. Более того, я могу понять двух магов, которые, за твоей спиной, пытаются взломать мою защиту. Скажи им, что у меня артефакт Древних, у них ничего не выйдет. И то, что десяток воинов держат меня на прицеле, вон за теми деревьями, я тоже понимаю. Ты принцесса, тебя нужно охранять.
        Анариэль, повернула голову в сторону своих телохранителей и коротко кинула на эльфийском:
        - Прекратить. Пятёркам повышенная готовность, - маги чуть заметно кивнули. Вот же бестолочь эльфийская, ну что они могут против тройки арвендов? А против десятка? Посмотрев на меня, девушка сказала, - прими мои извинения, они просто выполняют свой долг.
        - Милён, постой-ка тут. Я пару слов принцессе скажу и пойдём. Неудобно кричать на весь лес, хорошо?
        - Саш, она не злая, - отозвалась друидка. Кивнув, подошёл к принцессе поближе, оценивающе скользнул по миловидному личику, высокой полной груди, стройным ногам. Девица выглядела на все сто, несмотря на довольно долгий путь, о чем говорила немного растрепавшаяся причёска, уставший вид, и немного стёршийся макияж.
        - Анюта, что тебе от меня нужно? - спокойно спросил я эльфийку. Девушка, безусловно, заметила мой взгляд, обращение к ней. От неё полыхнуло недовольством и раздражением. Между тем, ответила она спокойным голосом:
        - Ничего. Просто дружеских отношений.
        - Послушай меня. Внимательно, послушай. Дружеские отношения строятся на доверии. Ты сделала всё, чтобы между нами его не было. Не возражай! Дослушай. Я могу понять всё, что было между нами, могу объяснить, встав на твоё место. Но… Ты отдаёшь приказ своим пятёркам о повышенной готовности, и предлагаешь мне дружбу? Это первое. Второе. Твои люди вели меня от самой границы леса, значит, ты меня ждала. И последнее, самое главное. На лжи нельзя строить дружеские отношения. Кто я? Чужак. Нарушитель. А ты? Принцесса эльфийского леса! Что побудило тебя сопровождать мою женщину? Доброта? Так посмотри на неё! То, что Милёна до сих пор на ногах, редкая удача. Её аура изрезана шрамами и в любой момент она может впасть в беспамятство. Но ты рискуешь её жизнью, чтобы встретится со мной. Ты раздражена, но переступила через себя, чтобы выполнить чей-то приказ, и снискать мою дружбу. Скорей всего, приказал тебе твой отец. Я угадал! Так вот, возникает вопрос. Зачем, сильным мира сего, моя скромная персона? Я даже не маг, так, человек со средними способностями. И вот на этом, ты пытаешься построить дружбу со мной!
Скажи честно и откровенно, что тебе нужно, и я подумаю, что могу предложить в ответ.
        Пока я говорил, от эльфийки шло недоумение, злость, заинтересованность, и даже немного страха. А потом растерянность. Она явно не знала что ответить. Я ждал.
        - Господин Алекс, вы не правы. Ваши предположения основаны на домыслах… и неверных выводах. Годы учёбы в Эльфийской Академии магии, дают мне право говорить, что вы преувеличиваете опасность, грозящую вашей женщине. Она практически здорова, ещё два, три дня и она полностью восстановится. Что же касается якобы полученного мною приказа, установить с вами дружеские отношения… У вас слишком высокое самомнение! Взявшись лечить Милёну, я несу за неё ответственность, и, уступив её желанию продолжить путь, согласилась проводить её до границы. Милёна так много говорила о вас, что мне, действительно, захотелось с вами познакомиться… Но… я вас представляла более учтивым…
        - Хорошо! - поднял я перед собой ладони, - прошу извинить меня, ваше высочество, если нечаянно обидел вас. Разрешите откланяться. И не советую сопровождать меня. Отправляйтесь домой, к папе, скажите, что у вас ничего не вышло.
        Девушку аж передёрнуло:
        - Да как вы смеете!
        - Смею, Анюта, смею! Надеюсь, ты не думаешь, что твои воины справятся с десятком боевых арвендов? Нет. Ну и хорошо. Не заставляй меня убивать преданных тебе воинов.
        Я развернулся и пошёл к Милёне:
        - Идём, нам с принцессой говорить больше не о чем.
        - Я всё слышала, - тихо сказала девушка, - зачем ты её грубил? Она ведь по-хорошему хотела…
        - Это её проблемы, - холодно отозвался я, и игривым голосом добавил, - а вот здоровье одной симпатичной друидки, полностью на моей ответственности!
        - Обещаю быть самой послушной пациенткой, - счастливо ответила девушка, взяв меня за локоть и мимолётно прикоснувшись головой к плечу.
        «Первый, проводите эльфов… и проследите, чтобы за нами ни кто не увязался», - попросил я кота.
        «Всё сделаем», - пообещал кот.
        - Мне тебе многое нужно рассказать, тогда твоя покладистость может улетучиться, - криво улыбнулся я.
        - Всё так плохо? Ты про заговор? Ну, тот… что я на тебя…
        - Это ерунда… Тут-то ты меньше всего виновата. Есть вещи посерьёзней.
        - Саш, справимся, - уверенно сказала девушка, прильнув ко мне, - рассказывай.
        - Вначале, дай-ка я тебя немного подлатаю, - сказал я, накладывая на Милёну исцеляющую руну, - лиана тебя здорово поранила.
        - Со мной всё нормально. Зря ты так с Анютой, - отмахнулась девушка, - она, действительно, меня спасла.
        - Лечила, да не долечила, вон каналы нестабильны, многие неправильно соединяются…
        - Она делала, как умела. У неё сильный дар.
        - Ладно, Единый с ней, давай наши дела обсудим, - свернул я обсуждение, выбирая тропинку пошире, - начнём с того, что у меня… у нас в замке живёт клан пластунов…
        
        Глава4
        
        Где-то в Эльфийском лесу.
        
        Алекс.
        
        В деревню мы не пошли, а зачем? В лесу хорошо, охрана у нас отличная, в лице стаи боевых арвендов. Связался с Зулой и объяснил, что всё нормально, Милёнку встретил. Дал им команду не гнать лошадей, а поворачивать назад в замок, а к нам направить пару пластунов, чтобы забрали портал, когда мы перенесёмся в замок. Так что эту ночь нам с Милёной придется провести на свежем воздухе. Мне многое нужно ей рассказать, подлечить немного, да и побыть наедине не лишне будет.
        Подходящая полянка нашлась быстро, выставив часовых, всё тех же арвендов, мы сидели с девушкой у костра, на берегу небольшого озерца и любовались закатом. Было тихо, вдалеке негромко ухала выпь, или что-то похожее на неё, стрекозы летали над гладью воды. Благодать!
        Я неторопливо вёл рассказ о событиях, произошедших за последние дни. Милёнка внимательно слушала, не перебивая, лишь иногда задавая уточняющие вопросы. Девушка довольно спокойно встретила все новости, не удивляясь, ни ахая и охая.
        - … ну вот, как то так, - закончил я повествование, наслаждаясь спокойствием вечернего леса. Потрескивал костёр, от котелка тянуло приятным дымком, над гладью речушки иногда выпрыгивала рыбёшка, оставляя на зеркале воды круги волн.
        - Я так завидую девчонкам, - вдруг сказала девушка, - а я вот не смогу родить.
        Неожиданная реакция на мой рассказ про взятие замка, посещение Града, умения ЗАКа в конце концов.
        - Когда-нибудь родишь, - пообещал я, - дай время.
        - Саш, а можно я у деда Фёдора поселюсь? Там лес рядом…
        - Можно, если он не против, - пожал плечами я. Девушка прислонилась к моему плечу.
        - Ты же всё равно в Академии будешь. Можно будет и у него Портальную сделать, тогда ты мог бы к нам перемещаться.
        - Тебе так не хочется жить в замке?
        - Ты сейчас был со мной очень откровенен. Я это почувствовала. Не хочу обманывать тебя… и себя. Мне тесно в камне. Пойми, пожалуйста, правильно… И не думай что тут виноваты Зула или Марианна… Мы могли бы ходить друг к другу в гости. Через портал это как в другую комнату войти. Ведь так же?
        - Так, - обнял я девушку, - конечно сделаем. Нужно будет поставить туда комп… ну такого же как ЗАК.
        - Спасибо, - прошептала Милёнка, прижимаясь ко мне.
        - Давай-ка я тебя полечу, - отстранился я.
        - Я нормально себя чувствую. Зачем меня лечить? - и добавила, - нужно бы бабушке сообщить… что с нами всё нормально.
        Достав из кармана жилетки переговорник, протянул друидке:
        - На! Сообщай! А я пока займусь твоей аурой. Не нравятся мне эти черные полосы на ней.
        - Ой! Здорово! - девушка сжала переговорник в руке и поднесла к уху, немного погодя сказала, - бабушка? Это я … ну не ругайся, пожалуйста… Да… с ним… Саш, тебе спасибо от бабушки, - я кивнул переходя на истинное зрение. Отстранившись от действительности, занялся ремонтом ауры Милёны.
        А ремонтировать было что! Слава богу, центральные каналы были целы, хоть и повреждены в нескольких местах, а вот остальные… Было ощущение, что по энергетическому телу Милёны прошлись ножом, оставляя незаживающие раны. Рассечённые каналы, тянулись друг к другу, но, едва соединившись, рассыпались черными звёздочками. Сколько я не пытался им помочь, ничего не выходило. Исцеляющая руна давала светлый всплеск, а затем, всё возвращалась в исходное состояние.
        Через некоторое время, я признался себе, что мои усилия мало помогают. Когда я посмотрел на Милёну, она спросила:
        - Что-то действительно плохо? Ты так напряжён и разочарован.
        - У тебя серьёзные повреждения ауры. Сама знаешь, чем это грозит. Не получается убрать черные полосы, оставленные лианой.
        - Почему я ничего не чувствую? Наоборот, такая бодрость в теле, - удивлённо спросила девушка.
        - Потому что, я тебе уже больше часа подпитываю, - отмахнулся я, - знаешь что? Нам нужно в Град, к сфере.
        - А может в замок? Ты же говорил, что там тоже есть сфера.
        - Я думал, ты не слышала, - улыбнулся я, - есть, но она гораздо меньше умеет, и я не знаю, поможет ли она тебе, - я встал и, порывшись в рюкзаке, достал свой портал, - давай. Метнёмся по быстрому. Тем более у меня там есть неоконченные дела.
        - А как же ужин? - растерянно спросила Милёна, - я старалась…
        - Мы быстро! - повернувшись к коту, развалившемуся невдалеке, - Первый, постереги портал, мы в Град.
        «Постерегут. Или ты надеялся без меня отправиться в Град? Не дождёшься!», - пришло по связи недовольное ворчание арвенда.
        - Кто бы сомневался. Пойдёмте чуть в сторону, а то переместимся вместе с костром и палаткой.
        
        Пустошь. Град.
        
        Алекс.
        
        Портальная в Граде освещалась небольшим светильником, поэтому было ощущение, что выключили свет.
        - Тут так темно, - в полголоса сказала Милёна.
        - Это с непривычки, пройдёт, - я отодвинул шкаф, и мы вошли в кабинет.
        - Это твой кабинет? - девушка с интересом рассматривала комнату, - не могу поверить, я у Безликих!
        - Ага. Пошли, потом рассмотришь, - я толкнул дверь из кабинета.
        Воины, стоявшие около дверей, уставились на нас удивлёнными глазами.
        - Назовитесь, - приказал я.
        - Садо и Бал, из десятка Анахо, - проговорил один из воинов, подняв кулак правой руки на уровень плеча.
        - Найди Аксения, скажи, что я у отца Гирдона. Пусть придёт.
        - Сделаю, господин Настоятель, - воин ещё раз поднял кулак и побежал по коридору. Второй так и остался стоять с поднятым кулаком. Неужели я так плохо выгляжу, что парня напугал? Или Милёна слишком хорошо?
        По дороге к Храму, девушка крутила головой, рассматривая строения, улицы, пыталась заглянуть в окна. А по мне всё серо и нерадостно. Ни магазинов тебе, ни кафешек, ни рекламы. Какой-то он мёртвый, этот Град. Нужно Аксению сказать, чтобы как-то разукрасили стены, что ли. Иногда на встречу попадались воины, и у меня было ощущение, что я невидимый. Все взгляды доставались друидке. Да какие взгляды! А эмоции! Удивление, восхищение, и … тишина! Значит ступор. Не у всех конечно, но часто.
        В Храме нас встретил всё тот же паренёк в рясе. Только на этот раз он учтиво поклонился и проговорил:
        - Господин Настоятель, отец Гирдон пошёл в трапезную. Вас проводить?
        - Нет. Мне нужно к Сфере. Пригласи его туда, - я уверенно направился в зал со сферой.
        - Тебя тут узнают, - негромко проговорила Милёна, когда мы остались одни.
        - А то! Я же Настоятель, или ты не поверила?
        - Да как-то не задумывалась. Сказал и сказал. А сейчас прочувствовала.
        - Ве-е-ерь, мне! - глядя на девушку исподлобья сказал я. Друидка звонко засмеялась.
        В зале со сферой никого не было. И где Смотрящий? Обедать ушёл? Ну-ну.
        «Запрос идентификации», - послал я команду в сторону сферы. Некоторое время ничего не происходило.
        «Идентификация произведена. Уровень разработчик-прима. Блок зед восемь ноль шесть лечебно-восстановительного комплекса готов к использованию», - раздался в ответ приятный женский голос. В прошлый раз вроде мужской был, или я не помню. А, не важно.
        «Запустить комплекс номер семь», - продолжал я настраивать сферу для лечения Милёны. Знания о возможностях вспыли сами собой, ещё там, на берегу речушки. А сейчас я точно знал, что и как нужно делать, и к чему это приведёт. Седьмой комплекс был диагностический с автоматическим вызовом других функций, по результатам тестирования пациента, вот я и решил положиться на технологии древних.
        Между тем, у сферы приподнялась верхняя четверть, и оттуда выдвинулся стол, в человеческий рост. Сзади раздался звук падающего тела. Я обернулся. Молодой парень в рясе лежал на полу, рядом стоял бледный как простыня отец Гирдон.
        - Добрый вечер, - кивнул я, - извините, что не дождался вас. Милёне нужна помощь, надеюсь, вы не против?
        - Нет, - хрипло выдавил священник.
        - Ну и хорошо, - я повернулся к Милёне. От неё также шло недоверие и страх, - Стрекоза, ложись. Сфера тебя полечит.
        - Я что, буду внутри?
        - Доверься мне, - обнял я девушку, - все будет нормально.
        Милёна осторожно подошла к кушетке, провела рукой по её поверхности:
        - Тёплая!
        - Ложись и ничего не бойся, - подбодрил я девушку, - ты заснёшь, а когда проснёшься, будешь абсолютно здорова!
        Милёна стояла, не решаясь залезть на кушетку.
        - Боязно, - виновато улыбаясь, проговорила она.
        - Не боись, - я подошёл к ней и легко взяв на руки, положил на этот выдвинувшийся стол, - спи, радость моя, - наложил на девушку руну сна, девушка, улыбаясь, закрыла глаза и расслабилась.
        «Приступить к выполнению комплекса», - толкнул команду к сфере.
        Зазвучала мелодичная музыка. Это-то друидке ни к чему, но раз так положено, пусть звучит. Стол вместе с девушкой медленно втянулся в сферу и сфера закрылась.
        - Ну вот, есть около часа, - прокомментировал я, и добавил, глядя, как священник пытается привести в чувство послушника, - что-то Смотрящий слабоватым оказался.
        - Стыдитесь, господин Алекс. Он не воин… Он божий слуга.
        - А-а, - многозначительно протянул я, - понятно. О! Аксений, проводи меня в темницу.
        - Зачем, - вырвалось у воина, но он тут же сообразил, - к убийцам Лирна?
        - Ага. Хочу поговорить, - я многозначительно посмотрел на Аксения.
        - Пройдёмте, тут не далеко.
        - Отец Гирдон, сделай милость, если я не управлюсь к сроку, позаботься о Милёнке. Хорошо?
        - Можете не беспокоиться, я пришлю сюда для наблюдения послушников.
        - Благодарю, - проговорил я, выходя из зала.
        
        Тюрьма в Граде была весьма большая. Это вам не подвалы в замке Зибенского. Тут всё по-взрослому. С предбанником, кучей камер, пыточной и другими прелестями тюремного ремесла.
        - Знатные казематы, - проговорил я, медленно проходя по коридору с множеством камер.
        - Что вы сказали? - переспросил Аксений, сопровождающий меня в этой экскурсии.
        - Зачем Граду такие застенки? Да ещё с пыточными. Кого пытать? - мы зашли в одну из них.
        - Нам часто заказывают сведения, а их без пыток бывает трудно добыть, - совершенно обыденно проговорил воин.
        - А что, нанять мага-менталиста нельзя?
        - Как бы вам сказать….
        - Чтобы понял и не обиделся? - пошутил я, на что Первый хмыкнул, а Аксений развёл руками и выдавил:
        - Да… Менталистов очень мало. Это очень высоко-оплачиваемые услуги, поэтому заманить к нам такого мага практически невозможно. У них всегда есть работа, и кроме того, они все на учёте в тайной канцелярии… это редко согласуется с нашими интересами.
        - Понятненько, - кивнул я, перебирая инструменты пыток, довольно страшные на вид, - да уж, по старинке, оно надёжней.
        - Вот именно, - улыбнулся воин.
        - Ну хорошо, показывай пленных, - я откинул на стол, ужасающего вида кусачки.
        - Шаад, - крикнул Аксений в коридор, - проводи к убийцам Лирна.
        Хмурый мужик, в безрукавке, с мечом на боку и связкой ключей в руках, прихрамывая, молча, побрёл по коридору. Мы двинулись следом.
        «Тут пахнет смертью», - проговорил Первый, прижимаясь к моей правой ноге.
        «Ты что, боишься?» - мысленно усмехнулся я.
        «Нет. Мерзкое место».
        «Потерпи. Я быстро», - пообещал я.
        - Тут, - кивнул тюремщик на окованную железом дверь, поковырял ключом в замочной скважине и толкнул дверь, - женщина в соседней камере. Открывать?
        - Чуть позже, - нагнувшись, я вошёл в помещение. Камера была перегорожена решёткой. Вот почему тюремщик так уверенно толкнул дверь, тут, оказывается, предбанник есть.
        Два деревянных топчана вдоль стен, в дальнем углу нужник, вот и вся обстановка. На полу гнилая солома, затхлый воздух, довершали картину классической тюремной камеры. Я почувствовал себя на съёмках фильма Граф Монте Кристо. В камере было двое мужчин. Один массивного телосложения, но, как говорится, глаза его не светились интеллектом. Совершенно лысый, с толстыми губами и торсом перевитым бугристыми мышцами. Одно слово, бугай. Второй маленький, с цепким взглядом, окладистой бородой и нескладными, длинными руками. Оба в высшей степени неряшливые и вонючие. Каждый сидел на дальнем конце своих нар и с интересом рассматривал нас.
        - Открой, - приказал я Шааду.
        - Вы уверены, господин Алекс? - встревоженно спросил Аксений, - нужно позвать воинов.
        - Более чем, - твёрдо ответил я и шагнул за решётку, - приветствую. Вы позволите?
        Не дождавшись ответа, я присел на нары бугая и стал рассматривать заключённых. Повисла гнетущая тишина.
        Неожиданно бугай с рёвом кинулся на меня выставив вперёд руки. Ага, он бы ещё разрешение спросил, придушить меня. Легко отодвинулся в сторону, перехват руки, чуть-чуть подправил траекторию и отпустил эту груду мяса в свободный полёт. Жаль что места мало, не долго летел. Крик оборвался неприятным шмяком и характерным хрустом позвонков. Один готов.
        Спокойно встряхнул руками и, как ни в чем ни бывало, произнёс:
        - Как вам тут? Жалобы, просьбы есть?
        Маленький мужичок сглотнул и выдавил:
        - Всё нормально.
        - Замечательно. Как звать? - в ответ молчок.
        - Отвечай, мошонка ишака, когда тебя господин Настоятель спрашивает, - вмешался стоявший около решётки Аксений. Мужик зыркнул на Безликого и сказал:
        - Очир.
        - Расскажи, как вы убили Лирна. Будешь честен, останешься жить. Не хочешь жить, можешь соврать. Твоё право, - глядя в глаза бандиту, произнёс я. Мужичок ещё раз сглотнул и проговорил:
        - Соли сказала, что у Лирна есть драгоценности. Выследили и прихлопнули.
        - С этого места поподробней. Кто такая Соли?
        - Девка с Причинного дома. Нас вместе взяли.
        - И часто она вам такое сливала?
        - Не очень. По мелочам не разменивались.
        - Ясно. И последнее, как можно застрелить из арбалета человека увешанного защитными артефактами? Не сходится.
        - Очень даже запросто. Мы как раз получили болты от дварфов, вот я и воспользовался случаем.
        Я вопросительно поглядел на Аксения, то пожал плечами.
        - Подробней. Что за болты, от кого получили, какие свойства у них. Выкладывай.
        Очир бросил взгляд на Аксения, на меня, на сидевшего в дверях Первого, хмыкнул:
        - Что ж вы таких вещей не знаете.
        - Будем дискутировать о наших знаниях? - спокойно поинтересовался я. Первый утробно зарычал.
        - Дварфы делают болты к арбалетам, которые пробивают магическую защиту. Мы иногда пользуемся ими.
        - Любую защиту? - спросил я.
        - Не знаю. Они бывают трех цветов. Красные, самые сильные.
        Я помолчал. Что же это за технологии такие? Явно про такое я не слышал. Нужно раздобыть их и отдать ЗАКу на анализ.
        - Срок тебе месяц. Принесёшь десять болтов, и я забуду про твой поступок, - сказал я Очиру.
        - Лучше сразу закопайте. Их под заказ делают, и каждый стоит по сто золотых, - усмехнулся мужик. Впрочем, страха он не испытывал.
        - Хорошо. Аксений выдашь ему триста золотых. Принесёшь по два болта каждого цвета, - я встал, - или что-то не так?
        - Нужно шестьсот, - хмуро произнёс Очир.
        - Твои проблемы, - пожал я плечами, - согласен?
        - Да.
        - Замечательно, - я пошёл на выход, и уже в дверях проронил, - надеюсь, ты понимаешь, что прятаться от нас бесполезно?
        - Понимаю, - также хмуро произнёс мужик.
        - Вот и хорошо. Шаад, открой-ка камеру с дамой. Хочу взглянуть на этот образчик осведомителя.
        Тюремщик отворил замок и, толкнув дверь, замер, глядя на нас маленькими глазками из под нависших, косматых бровей.
        В этой камере было чуть-чуть почище, по крайней мере, пол подметён, на нарах подобие подушки и одеяла. Рядом с нарами небольшой грубо сколоченный столик, на котором стояло малюсенькое зеркальце и несколько коробочек.
        Миловидная, сорокалетняя дама, в грязном платье и подобием причёски на голове, смотрела на нас взглядом уставшей женщины.
        - Добрый день, - поздоровался я.
        - Ужина ещё не было, значит, добрый день, - чуть улыбнулась дама, - проходите, располагайтесь. Извините, присесть не предлагаю. Как видите - не на что. Можете сесть рядом, если не брезгуете.
        - Госпожа Соли, если я не ошибаюсь?
        - Можно и так сказать. С кем имею честь? - спросила женщина.
        - Настоятель Града, господин Алекс, - представил меня Аксений.
        «Титулами обрастаешь, как пень мхом», - подтрунил надо мной кот.
        «И заметь, ничего для этого не делая!» - отозвался я.
        - О-о! Вы пришли поблагодарить меня? - сделала удивлённое лицо Соли. Именно сделала, я не ощущал ни малейшей заинтересованности.
        - Позвольте спросить, за что? - поинтересовался я.
        - Ну как же! С моей помощью убрали вашего конкурента, и вы теперь полновластный хозяин Града, - просветила меня женщина и добавила, - Правда, сами того не желая.
        - Откуда такая осведомлённость? - спросил я.
        - Работа такая…
        - Говорите подробно, от этого зависит ваше будущее.
        - Господин Алекс, я знаю, где я, - несколько нервно проговорила Соли, - непонятно только, почему я до сих пор жива? Или это особо изощрённая пытка? Я уже неделю не принимала ванну… ещё немного, и смерть будет казаться мне самым желанным способом избавлением от мерзости этого мира…
        - Отсутствие возможности принять ванну, не самое страшное в этом мире.
        - Кому как, - пожала плечами Соли и отвернулась, - господин Алекс, если это в вашей власти, подарите мне быструю смерть… я устала ждать…
        - Нет, госпожа Соли, я намерен подарить вам жизнь, - женщина повернулась ко мне. От неё потянуло удивлением, - поэтому, рассказывайте.
        - Лирн мой давний клиент, - в женщине боролись недоверие и надежда, - он всё про вас рассказал… как сделал вас Настоятелем… как вы победили наставника Юла… про драгоценности… всё…
        - Крайне неосмотрительно с его стороны.
        - Если бы вы знали, как неосмотрительны бывают мужчины, в женских руках… - улыбнулась женщина, - вы бы никому не доверяли!
        - Наслышан, - вернул я улыбку, - я отпускаю вас, но за вами долг. Вы понимаете, что это значит?
        - Да-а, - медленно протянула женщина, - не знаю, что вы там себе придумали… я согласна.
        - Ну, вот и замечательно, - я протянул руку. Женщина встала с нар и, несмело подойдя, протянула свою. Я пожал её ладонь и сказал, - выбирайте себе компаньонов более внимательно.
        - Спасибо, господин Алекс, - в глазах женщины блеснули слезы, - я постараюсь.
        
        Когда мы вышли из тюремного здания, Аксений не выдержал и спросил:
        - Я не думаю, что это удачная мысль, отпустить убийц Безликого.
        - Вы когда-нибудь видели арбалетные болты Дварфов? - вопросом ответил я.
        - Один раз. Мы пытались достать их и через гномов и через подставных лиц… бесполезно. Все операции провалились. Думаю этот Очир врёт.
        - Но Лирн убит, ведь так?
        - Болт прошил его насквозь, возможно у него артефакты были не активны…
        - Лирн слишком опытный воин, чтобы гулять по Светлояру, забыв задействовать защиту.
        - Да, это так. А если Очир не принесёт болты Дварфов? Пойдут разговоры, что Безликих можно обмануть…
        - Вы боитесь сплетен?
        - Нет. Но…
        - Если не принесёт, убить его и всё его окружение. И сделать так, чтобы воровской мир узнал кто, и за что, их убил, - жёстко сказал я.
        - Хорошо, Настоятель. Всё выполним.
        - А дама вообще не при делах. Случайно связалась с этой компанией. Насколько я понял она прекрасный осведомитель. Таких людей нельзя убивать, - я улыбнулся, - согласны?
        - Да.
        - Тогда выдайте Очиру триста золотых и Соли пять, за неудобства, - управляющий лишь молча кивнул. Я направился к церкви, лечебный сеанс должен был закончиться.
        
        Милёна и Гирдон чаёвничали в смежной комнате с залом Сферы Мудрости. Когда я вошёл, мужчина встал, друидка виновато улыбнулась.
        - Вижу всё прошло нормально, - подошёл я ближе к столику, - как себя чувствуешь?
        - Отдохнувшей. Вот отец Гирдон отваром угостил…
        - Ну и хорошо. Нам пора.
        - Господин Алекс, - вмешался священник, покосившись на Первого стоявшего сбоку от меня, - разрешите на пару слов.
        - Говорите.
        - Я согласен на ваше предложение и готов отбыть с вами прямо сейчас.
        - Так-с… Давайте так. Я сейчас отправлю Милёну, а вы подойдёте к кабинету Настоятеля…
        - Я могу взять с собой двух послушников? - поинтересовался священник.
        - Ваше право, хоть десять.
        - Мы будем готовы через пять минут, - чуть улыбнулся Гирдон.
        
        Мы вышли из церкви и направились к основному зданию.
        - Ты ничего не хочешь мне объяснить? - осторожно спросила Милёна.
        - Конечно хочу. Сейчас я отправляю тебя с Первым на поляну, дожидаюсь команду Гирдона и отправляю их в замок. После этого перемещусь к тебе.
        - Так мы будем ночевать на поляне?
        - А то… Так что готовь ужин, я вернусь страшно голодным! - сделал я большие глаза, вызвав влюблённую улыбку друидки.
        «Что ты опять задумал? Зачем я на поляне, там десяток котов», - вмешался Первый.
        «Мне нужно проверить порталы и переговорить с ЗАКом. Не переживай, я ни куда не вляпаюсь».
        «Я пойду с тобой. Это не обсуждается», - рыкнул кот.
        «Даже если я прикажу остаться?»
        «Но ты ведь не прикажешь!»
        «Ладно. Как хочешь», - согласился я.
        
        До главного здания добрались без приключений. Воины, нёсшие вахту около дверей в покои Настоятеля, встали по стойке смирно, завидев нас.
        Отправив Милёну на полянку, я приступил к изучению кабинета. В прошлый раз я был тут гостем, теперь хозяин. Первый запрыгнул на диван, стоявший около окна, с интересом осмотрелся.
        Перейдя на истинное зрение, нашёл несколько неактивных артефактов. Не зная, что это, трогать их почему-то не хочется. Бумаги. Это да, это можно посмотреть. Всякая фигня. Список новобранцев, расписки о сданных вещах… Сейф. В стене. Действительно вместо замка хитросплетение разноцветных каналов. Пусть Заур с ним разбирается. Всё, больше ничего интересного.
        «Вызвать абонента Хисий» - дал я команду.
        «Это Хисий. Кто говорит?» - раздалось через некоторое время.
        - Это Алекс. Хисий я сейчас прибуду в замок со священником. Найди Богдана и подойдите к Портальной.
        «Хорошо, Алекс. Уже иду», - связь оборвалась.
        «Вызвать абонента ЗАК».
        «Слушаю тебя», - тут же отозвался комп.
        «Скажи-ка мне, ты можешь управлять порталами, которые привязаны на мою ауру? КУЦ, Град, Друид и так далее. Их становится слишком много, и я хочу, чтобы они работали под твоим управлением».
        «Все эти порталы входят в континентальную портальную сеть Тарилан. Чтобы создать домашнюю сеть нужно, во-первых, снять привязку на тебя, и, во-вторых, исключить их из глобальной сети», - пояснил ЗАК.
        «А оставить в сети Тарилан, но управлять ими, ты не можешь?»
        «Нет. Будет конфликт прав. Континентальной сетью управляет КУЦ. Нужно чтобы мне делегировали права доступа. Но, ты же не хочешь идти в КУЦ за этим?»
        «Ни за этим, ни за чем другим. Пока не разберёшься с программой Возрождение, я туда ни ногой».
        «Ну, вот видишь. Так что у нас один путь - создание домашней сети».
        «А мы сможем подключить к ней и другие порталы, которые есть на материке? Стационарные».
        «Если они не оборудованы Искусственным Интеллектом, то я смогу обеспечить вхождение их в нашу домашнюю сеть».
        «А если оборудованы? Как ХОМП, например».
        «Тогда потребуется твоё вмешательство, как разработчика, для подтверждения моих прав доступа».
        «А той матрицы, что ты снимал с меня для ХОМПа не достаточно?»
        «Вначале ты должен лично идентифицироваться».
        - Я понял, - сказал я вслух, - я сейчас прибуду в замок с группой товарищей. Ты приготовь мне три мобильных портала, и займёмся переконфигурированием остальных.
        «Ты имел в виду снятие привязки?»
        - Да, - в дверь постучали и приняли мой ответ ЗАКу за разрешение войти. Дверь отворилась, и заглянул воин.
        - Господин настоятель, тут отец Гирдон пришёл.
        - Пусть войдёт.
        Вошли Гирдон и два молодых парня в рясах, с котомками за плечами. Увидев Арвенда, парни чуть замешкались.
        - Заходите, я вас жду, - пригласил я мужчин, - идите за мной.
        Отодвинув шкаф, я пропустил вперёд себя священников и вошёл сам.
        - Встаньте рядом со мной. Вот так, - попросил я святош. Они, озираясь по сторонам, встали ближе ко мне.
        - Пункт назначения - Замок.
        «Соединение установлено», - отозвался портал.
        - Перенести.
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        Около дверей нас уже поджидали Богдан и Хисий. Я не стал выходить. Просто открыл дверь и сказал:
        - Отец Гирдон, это Богдан, управляющий замком. Все вопросы быта к нему. Это Хисий, старейшина клана. Мой заместитель. Организационные вопросы решать с ним. Я буду утром. Доброй ночи.
        И закрыв дверь практически перед носом святош, обратился к ЗАКу:
        - ЗАК, кинь сюда порталы, - секунда, и в центре лежат три диска. Спрятав их в рюкзак, сказал, - а теперь, давай попрыгаем по стране советов. Начнём со Светлояра.
        Попрыгав по порталам, убрал привязку к своей ауре, и ЗАК подключил их к домашней сети. Сеть назвал Русь. А что? Такого слова в местном языке нет, так что название единственное в этом мире.
        В КУЦ, к ХОМПу, к Друидам и к Оркам я не прыгал. У первых трёх есть Искусственный Интеллект, а последний Фарг ещё не активировал, шёл запрет перемещения. Последний из доступных был портал «Зибенский», что расположился в рощице, невдалеке от его замка.
        - ЗАК, ты меня слышишь?
        «Да. Теперь могу тебя слышать и по портальной линии связи», - просветил меня комп.
        - Даже так? Тогда тебе задание.
        - Слушаю, - раздался голос от портала.
        - Что - то слишком пискляво, - посетовал я, - в пси-диапазоне твой голос погрубей будет.
        - А так? Нормально?
        - Ну вот. Другое дело. Только давай по портальной линии говори женским голосом. Хорошо?
        - Принято, - раздался приятный женский голос, - такой тембр годится?
        - Пойдёт, - согласился я, - и, последнее, отслеживай все перемещения в портальной сети Тарилан. Сможешь?
        - Смогу, а зачем?
        - Фиксируй всё и тогда мы узнаем, какие порталы действующие, а какие нет.
        - Это и так известно. Двадцать пять действующих порталов, с учётом мобильных.
        - Ты не понял. Действующих стационарных восемнадцать, так?
        «Верно», - ЗАК перешёл на общение в пси-диапазоне.
        «Многие из них используются, так называемыми, Повелителями Дорог. Я хочу знать какими из них».
        «Если портал доступен, но не используется, значит Повелители Дорог про него не знают», - догадался ЗАК.
        - Молодец. Так что следи и собирай статистику.
        «Принято», - отрапортовал комп.
        - Первый, подойди, я закончил - позвал я кота. Из кустов вышел арвенд и подошёл вплотную.
        «Куда теперь?»
        «Милёнка заждалась», - потрепал я кота за холку, - «да и ужинать пора», - и толкнул команду в портал, - «Точка назначения, Мобильный».
        
        Окраина Эльфийскоголеса.
        
        Раннее утро. Алекс.
        
        Утро встретило щебетанием птиц и солнечным зайчиком в маленькое окошко палатки. Милёнка мирно посапывала, свернувшись калачиком. Ночь выдалась страстной, девушка была неутомима, у меня даже закралось подозрение, что она пытается показать, как она мне нужна, как мне с ней хорошо и вообще…
        Мне действительно было неплохо, как, впрочем, и с любой другой из моих жён. Там на земле это называлось «моя девушка», а тут «моя жена», суть от этого не меняется. Я, закинув руки за голову, лежал и размышлял о бытии своём. Вроде бы всё потихоньку складывается. Осталось настроить ХЕЙКа, да у Богдана поставить комплекс. Ах, да, к деду Фёдору съездить, если Милёнка там обоснуется, туда тоже нужно устанавливать комп. Вроде бы всё.
        Завтра отправлюсь в Академию и, если поступлю, то, наконец, освобожусь от всей этой рутины. Или…скорее всего, там навалятся другие проблемы. Так уж устроена моя жизнь, всё время что-то происходит. Кстати, вечером звонил Сидор, пытался мне озвучить решение Совета. Нужно к ним наведаться, хотя… Нефиг баловать, Аксений мужик грамотный, да и в Совете вполне адекватные люди. Пусть переходят на самоуправление, задачу они поняли правильно, а как будут её воплощать, дело третье.
        «У нас гости», - пришло предупреждение от Первого.
        «Кто?»
        «Двое всадников. Скоро будут тут».
        «Так может это свои?»
        «Их ведёт Страж», - свернул разговор кот. Пришлось вылезать из палатки. Только я как следует потянулся, появилась заспанная мордашка Милёны:
        - Что случилось?
        - Пока ничего. Кто-то едет к нам.
        - Зула?
        - Может быть. Их арвенд ведёт, - пожал я плечами, - скорей всего пластуны. Солнце-то, тьфу ты, Ясмин, уже высоко. Просыпайся.
        - Я мигом, - кивнула друидка и исчезла в палатке.
        Я начал делать разминочный комплекс, так, простенький, чтобы кровь погонять.
        «Это Провор с Парфеном», - доложил Первый.
        «Понял. Собирай воинство, скоро выходим».
        «Мы уже поели. Тебе, кстати, тоже оставили. Проводить?»
        «Нет. Я в замке позавтракаю», - отказался я. Лакомится свежем мясом, почему-то не хотелось. А вот чашечку кофе, я бы выпил! Только нет тут такого напитка, или я про него не знаю.
        Теперь и я слышал звуки конских копыт, обострённый слух весьма полезен при путешествиях по дикой природе.
        Мы с Милёной стали собирать свои пожитки. Сложил палатку, спрятал котелок и посуду, прикопал кострище…
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        В замке никакого переполоха, в связи с нашим появлением, не произошло. Из кузницы раздавался методичный стук, сновали девки по двору, мужики чистили конюшню… Жизнь шла своим чередом.
        - Ох! - раздался восхищённый вздох Милёны, - когда ты успел? Это же Храм Леса? Да? Это он тебе помогал?
        Девушка крутила головой рассматривая белоснежные башни, остроконечные шпили, златоглавые купала церкви. Я тоже посмотрел вокруг другими глазами.
        «ЗАК, мой тебе респект! Ты тут конечно наворотил! Красота!»
        «Всё согласно плана», - скромно отозвался комп.
        - Я тебе говорил, это не я и не Лес, это ЗАК, - сказал я девушке.
        - Но ведь ты же им управляешь, значит ты, - сделал вывод друидка. Что можно возразить на такое? Вывод дилетанта имеет железную логику!
        От таунхауса шли Марианна и Аксинья и о чем-то разговаривали. Графиня увидев нас, улыбнулась и что-то сказав женщине направилась в нашу сторону.
        - Доброе утро. А где Зула, - спросила девушка, подойдя поближе, она чмокнула меня в щеку.
        - Мы через портал, а они своим ходом. Попозже будут, - пояснил я, - Богдана не видела?
        - Он на кухне был, - ответила Марианна и обратилась к Милёне, - пойдём, выберешь себе комнату.
        - Я хотела к деду Федору… у него…, - друидка посмотрела на меня, ища поддержки.
        - Милён, ты можешь жить, где тебе удобней, - поняв всё без объяснений, проговорила Марианна, - но это замок твоего мужа, и у тебя должна быть своя комната.
        - Верно, - кивнул я, - давайте так. Вы пока посмотрите замок и потом, Милён, отправляйся к барону Неркулову. Возьмёшь с собой портал. Если там всё получится, сообщи мне по телефону, и я к тебе перемещусь. Установлю там комплекс, а пока с Богданом в его трактир съезжу. Обещал и ему поставить ЗАКа.
        - Вместе поедем к деду Фёдору, - предложила друидке Марианна, - давно у него не была.
        Друидка растерялась. Я чётко чувствовал её нерешительность.
        - Может Зулу подождём? - наконец предложила девушка.
        - Конечно, - графиня взяла Милёну под локоть, - пойдём в трапезную, вы наверняка ещё не ели. Алекс, ты идёшь?
        - Ага, позже - кивнул я и пошёл искать Богдана, - и без охраны не ездите.
        - Конечно, - повернувшись, улыбнулась мне графиня.
        Богдана нашёл в подвале. Он ходил и мелом надписывал ящики.
        - Доброе утро.
        - О, Алекс. Ты когда прибыл?
        - Только что. Ящики с комплексом в трактир доставил?
        - Ещё вчера. Поедем? - спросил управляющий.
        - Да. Как отец Гирдон? Поладили?
        - Нормально, - пожал плечами Богдан, - уважительный, грамотный. Вчера освятил храм, сегодня заутреннюю служил. Народ доволен. Отец Гирдон собирался по деревням проехать, посмотреть приход.
        - Молодец, - согласился я, поднимаясь с управляющим из подвала, - значит, я не ошибся в нём.
        - Не сумневайся, народ теперь потянется. Тут же в округе ни одной действующей церкви нету, одни развалины. А народу без веры нельзя.
        - Хорошо, седлай лошадей…
        
        «ЗАК, как у нас обстановка с ретрансляторами? Часовни строишь?», - спросил я, направляясь в трапезную.
        «Один готов. С Богданом поедешь, обрати внимание, справа около спуска в овраг. Часовенка стоит. Уже полностью работоспособна. И портал там есть», - доложил ЗАК.
        «А что с ХЕЙКом?», - поинтересовался я.
        «В штатном режиме. Всё, что доступно сделать без вмешательства Оператора, выполняется. Тебе бы нужно определить там Главных пользователей, я не все его цепи контролирую, и чем дальше, тем более автономным он будет», - сообщил комп.
        «Что с программой Возрождение? Разобрался?»
        «Пока нет. Не хочу сообщать промежуточные результаты. Дай мне еще пару дней».
        «Добро, действуй», - согласился я, - «соедини меня с Идаром».
        Через несколько секунд в голове раздался голос пластуна:
        «Алекс, ты можешь прибыть сюда?»
        «Что случилось?»
        «Мне нужно с тобой переговорить».
        «Буду через десять минут. Позавтракаю и к тебе».
        «У меня завтрак на столе. Как раз и переговорим», - предложил воин. Ну что ж, можно и так. Я резко развернулся и направился к Портальной.
        
        Империя. Замок барона Дирина.
        
        Алекс.
        
        Мы с Идаром сидели в трапезной замка барона Дирина. Я ел молочную кашу, воин молчал. На меня накатывали волны сомнений и терзаний, идущие от Идара.
        - Говори уж, не томи, - подбодрил я его.
        - Владыка. Я воин. Я не умею управлять замками и баронствами. Дай мне любое задание… Не могу я целый день выслушивать жалобы крепостных… ворчание управляющего… утверждать сколько мяса нужно засолить, и не продать ли излишки… я… не умею… - ни когда не видел, чтобы Идар так волновался. Даже когда спускались с ним в КУЦ, он был идеал спокойствия. Или я тогда не чувствовал?
        - Я понял. Да не волнуйся ты так. Решим, - сказал я, допивая молоко. И тут на завтрак молоко подали. Точно, без Идара не обошлось! - кого наместником поставить? Хисия? Он в замке нужен. Кого посоветуешь?
        - Да вот хоть, Аксинью. Баба одинокая, боевая. Я её сто лет знаю. Она справится.
        - Нельзя. Она там девками знаешь как рулит? Мама не горюй!
        - Я не понимаю, что ты сказал, - виновато отозвался Идар.
        - Забудь, - отмахнулся я, - хотя… знаю кого. Дашку! Что скажешь?
        - А что. Нормально будет, - начал прикидывать пластун, - девка грамоте обучена и голова на плечах есть. И ты с ней поладил… вроде…
        - Я-то тут при чем, - усмехнулся я.
        - Если четыре бабы под одной крышей, то к какой ночевать идти? Голову сломать можно…
        - Это ты в самую точку, - задумчиво проговорил я. Немного помолчали, обдумывая каждый своё. - Так тому и быть. А тебе задание будет. Придётся тебе по материку ещё погулять.
        - Я готов, - облегчённо сказал пластун, - это дело привычное. Слушаю.
        - Другим задачу поставишь сам. Назначь кого-нибудь посмышлёней.
        - Из пластунов?
        - Естественно. Безликие пусть сторожевую службу несут. Так вот, задача следующая. Мешок путника у вас есть, - Идар кивнул, - вот. Берёшь у ЗАКа портал и облучатель и идёшь путешествовать по материку. В храмах Единому закапываешь портал под алтарём и где-нибудь повыше, например, на колокольне, тайно кладёшь облучатель. Теперь всеми порталами управляет ЗАК. Как только установил портал и облучатель, связываешься по телефону с ЗАКом, он присылает тебе следующую пару. И так далее. Уловил?
        - Хитро, - мотнул головой пластун, - хочешь сделать свои… быстрые дороги?
        - Верно. Не знаю, насколько это получится, но попробовать можно.
        - Не во всех храмах земляные полы. Долбить камень? Так увидят. Куда портал класть?
        - В каждом конкретном случае решать на месте. Помни одно, портал в центре, от него три шага пустого места. Хоть под алтарь его запихни, хоть в предбанник.
        - Я понял. Ещё вопрос. Только по Империи ходить или в другие государства тоже?
        - Везде Идар. И в другие государства, и в земли гномов, и орков, и демонов, и на острова, ежели такие есть.
        - Есть, как не быть.
        - Значит и туда.
        - Работа на год, а то и больше, - прикинул Идар.
        - Её всё равно нужно сделать. Кстати, в больших городах, нужно побольше облучателей класть. И прятать получше.
        - А что делать с Эльфийским лесом? Туда тоже идти?
        - По возможности.
        - Это сложно.
        - Оставь в последнюю очередь. Что-нибудь придумаем.
        Идар встал, ударил себя кулаком в грудь и сказал:
        - Всё выполним, Владыка.
        - Не сомневаюсь, - кивнул я, - и, постарайтесь магам не попасться… сам знаешь, чем это чревато.
        - Приложим все силы.
        - Хорошо, я пойду с ХЕЙКом пообщаюсь, а ты ступай в портальную, назовёшь себя и скажешь - точка назначения Замок Алекса. ЗАК тебя перекинет.
        - Хорошо, - Идар ещё раз ударил себя в грудь кулаком.
        «Входящий вызов Саймон», - проплыло перед глазами.
        - Идар останься, Саймон вызывает, - кинул я пластуну и нажал кнопку «Принять», висевшую перед моим взором.
        «Господин Алекс», - раздался взволнованный голос Саймона, - «простите, что отрываю вас … тут такое дело…»
        - Говори Саймон. И не волнуйся, всё решим, - подбодрил я.
        «Да… тут такое дело… мне нужна ваша помощь… Ещё раз извините…»
        - Говори, что случилось? Не стесняйся. Что-то с графом? С девчонками?
        «Нет-нет. Граф пошёл на поправку и девочки здоровы, слава Единому. Нам отказывают в аренде дома… Арвенды… Требуют бумагу на них… Алевтида категорически не желает видеть котов в доме. Пожаловалась хозяевам, те приехали и велели убрать животных, либо освободить дом. Деньги возвращают, но их не хватит, чтобы найти что-то приличное. Я в растерянности… Графу нужен уход…»
        - Постой, Саймон. Я тебе давал драгоценности. Ты их продал? Почему нет денег?
        «Господин Алекс, я воспитатель, я не коммерсант. Ювелиры отказываются брать их, просят показать бумагу из Управы об обязательном взносе в казну. Обращаться к тёмным личностям я опасаюсь… Простите меня, господин Алекс. Граф как бы богат, а денег нет… Мы задолжали уже и целителям, и в продуктовые лавки…»
        - Я понял, Саймон. Забирай графа, девчонок и переезжайте в дом с порталом. Ты понял в какой?
        «Да-да, конечно…»
        - Вечером я буду и всё решим.
        «Спасибо, господин Алекс. Будем ждать», - я прервал связь. Идар напряжённо смотрел на меня, пытаясь составить смысл разговора по услышанным фразам.
        - Идар, внеочередное задание. Давай в замок, у Марианны возьмёшь пару сотен золотых и переместишься в Светлояр. Саймон с графом и девчонками подъедут туда. Твоя задача, расплатится по долгам, которые наделал Саймон, второе - найти и купить приличный домик, да-да не удивляйся. Им отказали в аренде, боятся арвендов. Забирать оттуда Заботливую и Почемучку я не собираюсь. Так что нужно купить свой дом. За ценой не стой. Скажешь, чтобы ЗАК дал тебе драгоценностей, если сможешь, продай на чёрном рынке, не сможешь, я вечером займусь. Задача понятна?
        - Да, Владыка. Разреши выполнять? - сказал Идар.
        - Разрешаю. Вечерком я буду, закончу тут и перемещусь в Светлояр, - пластун кивнул с явным облегчением и вышел.
        «Вызвать абонента Хисий» - дал я себе команду.
        «Это Хисий», - раздалось в голове через некоторое время.
        «Это Алекс. Найди Дарию и идите в портальную. Переместитесь в замок барона Дирина. Скажешь в Портальной, точка перемещения - ХЕЙК. Понял?», - дал я инструкции.
        «А что случилось?»
        «У Саймона появились проблемы в Светлояре. Идар отправился туда. Жду вас, тут подробно расскажу», - я прервал связь.
        Итак. Дашку поставлю рулить тут, потом к Богдану, затем к деду Федору, а уж после в Светлояр. если конечно ничего не поменяется.
        - ХЕЙК, ты меня слышишь? - послал я запрос компу.
        «Да, Алекс».
        «На каком этапе развёртывание программного обеспечения?»
        «Произведён запуск всех систем под контролем контура Старшего уровня. Установлена связь с Домашней портальной сетью «Русь». Идёт выработка последовательности обновления подконтрольных строений. Прошу назначить Главного пользователя для утверждения и модификации проектов, в соответствием с фактическими требованиями к дизайну».
        - Будет тебе Главный пользователь, - усмехнулся я, - сейчас прибудут от ЗАКа.
        «Только что, используя домашнюю портальную сеть «Русь», из портала с идентификатором «Замок», прибыли мужчина и женщина», - проинформировал ХЕЙК.
        - Отлично. Разговаривать будем в кабинете, - я пошёл встречать гостей.
        
        Империя. Трактир Богдана.
        
        Алекс.
        
        Мы с Богданом сидели в зале его трактира и заканчивали обедать. Мужчина был неимоверно доволен тем, что у него появился артефакт-помощник. Я потягивал пиво и в пол-уха слушал рассуждения управляющего, как и что тут лучше устроить.
        Дарию уговаривать принять замок не пришлось. Как только она поняла, что я от неё хочу, тут же согласилась. Оказывается, в моем замке верховодит Марианна, и делает она всё, по словам Дашки, не правильно. И цветы не те сажает и место для них не удачное выбирает, а уж про оформление комнат и мебель я вообще молчу. Зула самоустранилась от этого занятия, а Милёна вообще к деду Фёдору переехала, верней сразу туда отправилась. Так что она, Дария, сделает из этого бедлама, имеется в виду замок барона Дирина, цветущий сад. Я просил Хисия присматривать за бурной деятельностью девушки и ежели чего, не стесняться одёргивать. На что старый воин заверил, что Дария от него не раз лозиной получала, и если надо будет, ещё получит. При этом старый хрыч хитро улыбался.
        Дед Фёдор встретил меня как дорогого гостя. Марианнка и Милёнка, уже вовсю обустраивались, при этом друидка явно руководила графиней. Глафира, экономка барона, недовольно хмурилась, но помалкивала. А ну их, пусть сами разруливают, кто кому и что должен.
        Место, на котором стояло имение барона Неркулова, изобиловало естественными источниками энергии, поэтому проблем с местом установки комплекса не возникло. В этот раз я его развернул меньше чем за час. Может потому что девчонки помогали. Я только говорил, поднесите это, подержите тут. Немного грустно было видеть, как они относились к тому, что я взял их помогать развёртывать комплекс. Они излучали гордость, что вот, нам доверили такое важное дело. Для меня же это становилось рутиной. По настоянию Милёны, комплексу присвоил имя РИТА. Из её объяснений понял, что это нечто связанное с рождением во благо и ещё чего-то там. Мне было всё равно. Рита так Рита. Кстати и разговаривал комплекс женским голосом, друидка заверила меня, что ей так удобней. Портальную сделали по образу и подобию моего замка, то есть, освободили кладовку с конской амуницией, примыкающую к конюшне.
        В полдень я был уже у Богдана и два часа потратил на то, чтобы найти подходящее место для установки комплекса. Я уже не стал интересоваться у Богдана, какому идиоту пришло в голову строить трактир в тридцати метрах от большого источника энергии. Побоялся обидеть мужика. В результате комплекс развернули в пристройке к кузнице, за конюшней. Хорошо хоть подальше от людских глаз, а о безопасности он сам побеспокоиться. Имя присвоил ЧЕСТ. Богдан сказал, что так его предки называли тех, кто заботился о чести и процветании рода. Ну да ему видней.
        - Алекс! Я говорю, а крышу он может железом покрыть? - вырвал меня из задумчивости голос Богдана, - а то у меня тесовая. Всего года на два хватает.
        - Может. Только мой тебе совет, сильно не выпячивайся, - я глотнул холодненького пива, - если ЧЕСТ перекроет тебе крышу, то она лет сто не будет течь, а то и тысячу. Поверь я знаю про что говорю. И не важно как она будет выглядеть, хоть соломенную делай.
        - Кх-кх, - поперхнулся управляющий, - это как?! Да быть такого… - увидев мой взгляд, мужчина осёкся, - верю. Понял, чай не дурак.
        - Спасибо за обед, - я встал из-за стола, - как порталом пользоваться ты понял? Хорошо. Про меры предосторожности я тебе говорил…
        - Три дня тут не единой души не будет. Я всё понял, - заверил меня Богдан, - ты щас куда?
        - В Светлояр, у Саймона проблемы, а потом в столицу хочу. Нужно хоть посмотреть на эту академию, - улыбнулся я.
        - Ну, добре, Алекс, - закивал управляющий, - не беспокойся ни о чем. Мы тут справимся. Похуже времена бывали, не то, что щас..
        - Дай-то бог, - пробормотал я, направляясь в спальню к Богдану, где решено было сделать портальную. Как оказалось, это единственное место в трактире, куда, традиционно, не имели доступ работники трактира.
        
        Империя. Светлояр. Съёмный дом.
        
        Алекс.
        
        - А-Алекс!! - маленький ураган, как обычно, чуть не сбил меня с ног, когда я вышел из комнаты-портальной, в общий коридор. Лизка обезьянкой повисла у меня на спине, - ну где ты пропадаешь? Тут столько происходит, а тебя всё нет и нет! Почемучка как рыкнет на тётку Алевтиду, она как заорёт УБИВАЮТ…. - скороговоркой тарахтела девочка, сползая с моей спины, - а он же ещё маленький, он и кусается не больно… а она такая огромная…
        - Елизавета! - раздался строгий голос Саймона, - ведите себя прилично! Извините, господин Алекс, совершенно не слушаются.
        - Да-а? - строго проговорил я и, развернувшись, присел напротив девочки. Флора при этом постаралась отодвинуться в сторону от Лизаветы, - девочки! Я правильно понял, что вы не слушаетесь Саймона? А?
        - Это Лизка, - тут же выдала подругу Флора, - я слушаюсь.
        - Елизавета? - я вопросительно поднял бровь, - объяснись.
        - Алекс, ну миленький, я же чуть-чуть совсем… вот столечко, - показала девочка пальцами и что-то сообразив, добавила, - это было совершенно случайно.
        Я чуть не расхохотался детской непосредственности и наивной хитрости этого создания. У Саймона весело подплёскивали глаза.
        - Ну, смотри, ежели Саймон пожалуется, я тебя накажу. По-серьезному накажу, - строго сказал я, - договорились?
        - Да, - не моргнув глазом, кивнула Лизка.
        - Как добрались? - спросил я Саймона.
        - Девочки, идите во двор, я сейчас подойду, - отправил воспитатель детей, - спасибо господин Алекс. Мне так неловко вас беспокоить…
        - Оставь. Я уже тут. Как граф?
        - По разному. По-немногу поправляется. Только… Вот с головой у него… Целитель сказал это не опасно, со временем пройдёт.
        - Что с головой?
        - Путает людей… заговаривается… Флору считает вашей дочерью от первого брака. Я его не разубеждаю.
        - Ну и правильно. Он там? - указал я на дальнюю спальню, Саймон кивнул, - пойду проведаю.
        - Вас внизу Идар ожидает, - напомнил воспитатель.
        - Сейчас спущусь, - сказал я и направился к графу.
        
        Когда я вошёл, сиделка втирала графу мазь в стопы ног.
        - О! Сынок! А я думаю, чего там внучки развизжались! Заходи, - граф нервно дёрнул ногой, - Ливсена, позже, видишь ко мне сын приехал. Иди-иди.
        - Так чуток осталось, я же не помешаю…
        - Иди прочь, - гневно сказал граф, - будешь перечить, выпорю! - женщина вздохнула и вышла из комнаты, - распоясались тут! Не обращай внимания, садись, рассказывай… как вы там без меня, справляетесь?
        - Нормально, отец. Все идет своим чередом. Замок ремонтируем, к зиме готовимся, с соседями контакты налаживаю.
        - Это ты молодец! Я сразу увидел, что ты мужик деловой. А к баронам то ездил? Я видишь какой стал…
        - Ездил. Замок барона Дирина теперь мой.
        - Вот так! Молодец! Уважаю! Так ему, гаду, и надо! - заорал граф, - давно его нужно было выгнать с моей земли. Правильно!
        - Погиб он, вместе с матерью, - проинформировал я. Барон быстро перекрестился.
        - …бывает. Нечего мстителей плодить. Ох, сынок, - на глазах старика навернулись слезы, - как же я рад, что тебе моя дочка приглянулась. Теперь я спокоен за неё. Она в надёжных руках, - и тут же ядовито добавил, - а к Фантару дружиной ходил? Дочки у него кровь с молоком… ну… в заложницы бы их взять.
        - Позже, не до него пока что. Как тут девчонки, не докучают?
        - Сынок, ты не переживай. Для меня что Лизавета, что Флора - одинаковы. Подниму их. Саймон моих детей выучил и твоих выучит. Можешь на меня положиться. Вот с жильем проблемы, - граф перешёл на шёпот, - они думают, что я не знаю, но я слышал! Согнали нас из арендованного дома. Кошка какую-то похлёбку перевернула… а-а-а, не важно, - махнул граф, - я знаю, это ты для себя с Марианкой домик снял, но ты не переживай, я чуть-чуть оклемаюсь и займусь этим вопросом.
        - Ты не всё знаешь, - прервал я его речь, - через два дня твой дом отремонтируют и ты переедешь к себе.
        - Мой дом?
        - Да.
        - У меня в Светлояре есть дом? - граф нахмурился, подозрительно глядя из под нависших бровей, - зачем тогда ты снял этот?
        - Я же тебе говорю. Ремонт там идет. Что мне в трактире ночевать?
        - Точно! - дед хлопнул себя по коленям, - то-то я и думаю, почему меня так в Светлояр тянет. Тут же мой дом! Ты, сынок не сердись. После ранения … путается в голове всё…
        - Ладно, отец, поправляйся. Пойду я. Нужно присматривать за ремонтниками, - я поднялся со стула.
        - Иди. Это верно. Они воры. Ты Богдана ещё не выгнал? Нет? Смотри, он тоже вор, хоть и грамотный мужик. Но ты грамотней!
        - Бывай, отец.
        - Сынок, - шёпотом позвал граф, - у вас там с Марианкой … ну ты понимаешь?… может уже ждёте кого… ну я имею ввиду… дело-то молодое.
        - Ждем, отец, ждем. Только это секрет.
        - Могила. Слово воина! - граф приложил тощий кулак к груди.
        
        Империя. Светлояр. Трактир «Усталый путник»
        
        Алекс.
        
        Осмотр выставленных на продажу поместий занял у нас с Идаром более двух часов. Выбирать-то было особенно не из чего. Первые два коттеджа отмёл сразу, так как участок под домом был слишком маленький. А вот на третьем варианте тормознулись. Участок огромный, запущенный сад, неухоженный, но крепкий, дом, удалённость соседских глаз. Правда район считался не особенно престижным, буквально в паре-тройке кварталов от трактира «Усталый путник», но мне это было как нельзя на руку. Идар пошёл в управу выправлять документы, встретиться договорились в «Усталом путнике», куда мы с Первым и направились.
        «Обожди тут», - попросил я кота.
        «Уверен?»
        «Не хочу привлекать внимание».
        «Хорошо», - кот удалился за конюшню.
        В трактире ничего не изменилось. Когда я вошёл, никто не обратил на меня ни малейшего внимания. Не смотря на то, что было немногим после обеда, в зале было полно народа. Видимо кто-то отмечал удачную ходку на Пустошь. Окинув зал взглядом, отметил про себя, что Млады не наблюдается, значит девчонка всё же покинула это заведение. Оно и хорошо.
        Пройдя к барной стойке, кивнул трактирщику как старому знакомому:
        - Доброго дня.
        - Ровных дорог, - отозвался тот, - будете обедать или на постой встанете?
        - Пока просто посижу, дайка мне доброго пива и вяленой рыбы, - я выложил серебряную монету, которую трактирщик профессионально смел ладонью с прилавка.
        - Сию минуту, господин. Располагайтесь.
        Я занял свободный стол, в углу, рядом со стойкой. Тут было тесновато, но как-то уединённо. Осмотрелся. Я оказался прав, гульба шла полным ходом. Перекрикивая друг друга, несколько воинов хвастались своими победами, в дальнем углу мужик зажимал молоденькую официантку, которая визжала, но уходить не торопилась, недалеко от меня сидело два воина и вели беседу о вечном - кто кого уважает.
        Внимание привлёк паренёк лет четырнадцати, долговязый, со светлыми волосами и длинной, до коленей, рубахе. Верней не он сам, а музыкальный инструмент, который он держал в руках. Это была гитара! Блин, вот уж не думал, что тут есть такой инструмент. Хотя… почему бы и нет? Прислушался. Голос у паренька был негромкий, но то, что он пел и как играл, меня совершенно разочаровало.
        
        …трень…
        И пошли мы в великий поход…
        …трень
        И увидели страшных тварей
        …трень
        Мы отважно двинулись в бой
        …трень….
        
        И всё остальное в таком же духе. Да, с текстами у него явно напряг. А вот звук гитары весьма мелодичен.
        Молодой подавальщик поставил передо мной кружку пива и положил на стол две рыбины:
        - Не желает ли господин клещеногов? Только что отварили, - поинтересовался парень.
        - Тащи, - кивнул я, положив на стол монету.
        - Сию минуту, - парень забрал монету и исчез. Мне не понравилась ударившая от него эмоция узнавания. Может мне померещилось? На всякий случай, я ещё раз осмотрелся, отпивая пенный напиток. Ничего подозрительного. Чуток расширил свою защиту, сделав её более насыщенной.
        - Ваши клещеноги, господин, - раздался девичий голос, на стол поставили огромную чашку с обычными раками. Вот оказывается, как они тут называются.
        - Млада! Привет красавица! - девушка просто светилась от радости, - значит ты всё ещё тут?
        - А где мне ещё быть? - девушка села рядом и, мимолётно прижавшись к моему плечу, пододвинула поближе чашку с раками, - кушай, свеженькие.
        - Не знаю, думал ушла куда-нибудь, - я взял рака и стал очищать его от панциря, окинув девушку внимательным взглядом. Млада изменилась. Причёска, заколка в волосах, добротное платье, чуть подкрашенные губы и ресницы. Девица явно приоделась, - похорошела. Рассказывай, как ты?
        - Твоими стараниями, Алекс, - чуть смутилась девушка, - а мне Гус говорит, твой пришёл, я сначала не поверила. Выхожу, точно ты. Надолго? Где остановился?
        - Ах ты еврейское дитя, - рассмеялся я, - отвечаешь вопросом на вопрос. По делам я тут, ненадолго. О себе расскажи. Вижу… всё налаживается?
        - Ага. Я комнату сняла… тут недалеко, на другой стороне улицы, угловой дом. Так что тебе есть теперь куда возвращаться, - заулыбалась девушка, и добавила, - я ждала. Пойдем, посмотришь комнату?
        - Не сейчас. Встреча у меня тут. Попозже.
        - Может тебе, всё-таки, покушать принести?
        - Пока не надо. Пива свежего, это можно.
        - Сейчас прикажу бочонок открыть, - поднялась девица. Я задержал её за руку, она вопросительно обернулась.
        - Ты сказала прикажу?
        - Да. Я теперь по кухне распоряжаюсь, - девушка наклонилась и чмокнула меня в щеку, - сейчас пива подам.
        - Давай, - хлопнул я девушку по попке. Улыбнувшись, Млада упорхнула.
        - Свободно? - перед столом стоял дородный мужчина, уже изрядно подвыпивший.
        - Садись.
        - Давно с Пустоши?
        - Давненько, - пододвинул воину чашку с раками, - угощайся.
        - Эгы, - кивнул он, подцепляя немаленькой пятерней пару штук, - нам тоже щас принесут. Мы вон там… вчера вернулись… отдыхаем.
        - Удачная ходка?
        - Ага, можно и так сказать. Серек погиб, остальные живы. Так что ничо… удачно сходили.
        - С монстрами схлестнулись, или с храмовиками дорогу не поделили? - поинтересовался я.
        - С монстрами… Мы почти до Дикого леса дошли… Был там?
        - Там не был, но с монстрами встречался. Еле ноги унёс, - мужик расхохотался, хлебнул пива.
        - Ты того… точно ходил! Те кто их не видел, байки травят, как героически били монстров… А их не убьёшь! Ноги в руки, и ходу - это ты верно сказал, единственный способ победить, быстро бежать! Ха-ха-ха! - ржал воин. Млада поставил перед нами две кружки пенного напитка, сама села рядом со мной. Я одну кружку пододвинул воину:
        - Бери, только бочонок открыли.
        - Этот что ли твой? - спросил мужик Младу, кивнув на меня. Девушка закивала, приклонив голову к моему плечу. Похоже, меня опять без меня женили. Воин отпил, поставил кружку и выставил передо мной кулак, - Тагар, дядька этой девицы.
        Мне ничего не оставалась, как легонько стукнуть кулаком об его кулак. Угадал. Вот как тут приветствуют. Запомним.
        - Алекс, - на всякий случай представился я.
        - Девка справная, детей здоровых нарожает, не сумневайся, - удовлетворённо проговорил воин, разрывая зубами рака, - я так понял, ты покуда при деньгах. Надумаешь в ходку идти, говори, место есть.
        - Учту, - кивнул я и, сориентировавшись, сказал, - мне бы сбыть найденное, по хорошей цене. Поможешь?
        - Ха! Конечно. Что у тебя? Магическая безделушка? В управу не ходи, обманут!
        - С моим товаром не пойдёшь, - усмехнулся я, вынимая из потайного кармана безрукавки пару серёжек. У Млады блеснули глаза, мужик сразу протрезвел, - вот. С таким помочь можешь?
        - Много такого?
        - Есть.
        - Надеюсь не убитого безликого клад? - строго поинтересовался воин.
        - А что, его клад пропал?
        - Ладно, забудь. Не любили мы Лирна. Мерзкий он мужик, - Тагар сделал крупный глоток пива, - спрячь, не свети камешками. Народ разный тут … Помогу. Как тебя найти?
        - Никак, - усмехнулся я, пододвинул серьги воину, - деньги Младе отдашь. Мои дороги, мне самому неизвестны.
        - Понял, - кивнул Тагар, быстро пряча серьги и обращаясь к скромно молчавшей девушке сказал, - Ну девка, вякнешь кому, сам прибью. Поняла?
        - Ой, дядька, не пугай, пуганая.
        - Это я так… Ступай, мне с Алексом переговорить про мужские дела нужно, - выпроводил девушку Тагар. Та хотела было возразить, но глянув на меня, кивнула и убежала по своим делам. Дождавшись, когда она уйдёт, воин негромко сказал, - если такого товара много, есть оптовый покупатель, хорошо платит за побрякушки Древних. В императорский замок поставки делает, и платит золотом… сразу.
        - Товар есть, Тагар. Сейчас подойдёт мой человек, сведу вас. Все дела через него… и знаешь что? Я тут дом прикупил, там старый граф будет жить, с двумя девочками. Хочу туда Младу поварихой устроить.
        - Девочки дочки твои? - сразу схватил суть воин.
        - Одна, Флора. Елизавета графская внучка.
        - Понял. Младка добрая дивчина, с детьми быстро контакт найдёт. Правильное решение, хватит ей в трактире ошиваться…
        - И еще, у девочек в телохранителях арвенды…
        - Ты чо? Сдурел? От них самих храниться надо, - перебил меня воин.
        - Тагар, верь мне. Эти арвенды не привязаны, они считают девчат своими котятами. Понял разницу?
        - Ну… ты меня удивил, - крякнул воин, - слыхал про такое, но чтобы вот так, самому … Как ты сумел?
        - Не важно как, сумел и ладно, - отмахнулся я, - присмотреть бы за ними… за всеми надо. Сможешь? Управляющим пойдёшь? Или посоветуй кого.
        - Младка сказывала, что ты безликий. Это так?
        - Так, в том числе, - грустно усмехнулся я, - я сам не знаю кто я. Когда нужно, я граф, когда нужно, я безликий, когда нужно, я маг… кручусь как могу…
        - Понял, сынок. Рассчитывай на меня. В обиду не дам ни дочку твою, ни племяшку… Ты не смотри, что Младка подавальщицей работает… она дивчина правильная, а что мужика таким образом искала… так как нашего брата ещё заманить?
        - Тагар, я на это вообще не обращаю внимания. Говорил бы я с тобой, если б это меня как-то трогало?
        - Верно, - мужчина отхлебнул пива, - но чтоб ты знал. После тебя она ни с кем, слово даю. Она так и сказала, что, мол, что искала, нашла, и другого не нужно. Чтоб знал, - воин опять приложился к кружке.
        - Тогда по рукам? - я протянул руку.
        - По рукам, - рукопожатие было коротким и крепким.
        - Что это за пацан, с гитарой? - перевёл я разговор.
        - Это? Это Митроха. Батя его лет двадцать в Пустошь ватаги водил. Сгинул с год назад. А Митроха вот остался. Не воин он. Дал ему Единый голос красивый, вот подрабатывает по трактирам. Кликнуть? - спросил Тагар и тут же зычно крикнул, - Митроха, поди сюда.
        На крик все обернулись, но поняв в чем дело, занялись своими делами. Паренёк подошёл, прижимая к себе гитару.
        - Вот знакомься. Это Алекс, воин как и твой отец. Хочет послушать твоё пение, - прокомментировал Тагар, паренёк кивнул, беря инструмент наизготовку.
        - Нет, подожди, - остановил я паренька, - я хочу посмотреть твой инструмент, - я положил перед парнем серебряную монету.
        - Она не продаётся, - тихо отозвался парень.
        - А я и не покупаю, - усмехнулся я, - посмотреть могу?
        - Давай, не тушуйся, - подбодрил Тагар, - Алекс зла не сделает.
        Парень недоверчиво глянул, но гитару дал. Инструмент был шикарным, сделанный со знанием дела.
        - Это мне отец подарил. Сказал что эльфийская работа. Я такого звука больше ни у одной гитары не слышал, - рассказывал Митроха.
        - Можно поиграю? - попросил я.
        - А вы умеете? - в глазах парня засветилась надежда, - я не очень умею. Сам учусь.
        - Когда-то умел, - пожал я плечами, - она у тебя не строит. Смотри. Пятая и шестая струна должны вот на этом ладу звучать одинаково….
        Пока я объяснял парню как настраивают гитару, подошла Млада и тихонько села напротив, на край лавки, съедая меня взглядом.
        - Вот видишь, так лучше? - сделал я проигрыш, - слышишь?
        - В инструментальной лавке мне за серебрушку её настраивают, но как это делают, ни разу не показали, - посетовал парень.
        - Теперь сам сможешь?
        - Да. Это оказывается так просто. А вы сыграть можете? - поинтересовался парень, - пожалуйста.
        - Давай, Алекс, спой что-нибудь про нас, про искателей, - присоединился Тагар.
        На ум пришла песня Макаревича про синюю птицу, и я запел:
        
        Мывтакиешагалидали
        Чтонеочень-тоидойдешь
        Мы в засаде годами ждали
        Невзирая на снег и дождь…
        
        …..
        Кода я спел последние слова:
        И то-о-олько небо тебя поманит
        Синим взмахом еёкрыла…
        Мёртвая тишина в зале взорвалась восторженным рёвом полсотни глоток:
        - Молодец…
        - … это про нас…
        - … ещё давай…
        - Отлично, Алекс! - наклонившись через стол, хлопнул меня Тагар, - давай ещё чего-нибудь душевного! А?
        На столе появилась пустая кружка, куда стали бросать монеты. Митроха подхватил кружку и сноровисто обошёл всех желающих заплатить. Что ты будешь делать? Ай, ладно, время есть, сам развлекусь и людей порадую. Попробуем «Песню о друге», Высоцкого, чуть-чуть подправив текст, в соответствии с окружающими реалиями:
        
        Если друг оказался вдруг
        И не друг, и не враг, а - так,
        Если сразу не разберешь,
        Плох он или хорош, -
        Парня вПУСТОШЬтяни - рискни!
        Не бросай одного его,
        Пусть он в связке в одной с тобой -
        Там поймешь, кто такой….
        
        После того как стих последний аккорд, в трактире некоторое время висела тишина.
        - Да-а, паря. Потешил…, - немолодой воин, подошёл к столу и опустил в кружку серебряную монету, - душевно… - мужчина захромал к дальнему столу. Подходили воины и молча бросали в кружку кто медяки, кто серебрушки.
        - Держи Митроха, - я протянул гитару парню, - гонорар пересчитай, половина твоя.
        - Но господин…
        - Не спорь, гитара твоя, значит пополам, - оборвал я парня.
        - Справедливо, - поддакнул Тагар.
        - Господин Алекс, - начал Митроха, - продайте мне эти песни. Я всё запомнил и мелодию и слова, я вам свою долю отдам за них…
        - Дарю, - улыбнулся я, - считай выручку…
        - Спасибо, господин Алекс!
        Млада перетекла ко мне под бок и прошептала в ухо:
        - Я тебя хочу… - могла бы и не говорить. От неё веяло похотью, как от мужика в стрип-баре.
        - Дорогая, тут дети, - улыбаясь, я щёлкнул девушку по носу, - попозже.
        - Пообещай, что ты сходишь посмотреть, как я живу, - я кожей почувствовал, что не согласись я, и меня поимеют прямо тут.
        - Непременно, - я прижал девушку к себе и чмокнул в лоб, - вот закончу тут и сходим.
        - Владыка, - раздался голос Идара, - я выполнил задание.
        - О! Идар! Садись. Млад, ступай, покорми Митроху, - отослал я лишние уши. Девушка понимающе кивнула и увела пацана за барную стойку, - знакомьтесь. Тагар это Идар, Идар это Тагар.
        Воины сдержано кивнули друг другу, я продолжил:
        - Когда будут готовы документы на дом?
        - Купчую сделают завтра до обеда, сразу как внесём налог в казну, - доложил пластун.
        - Идар, Тагар будет управляющим в новом доме. Кроме того Младу туда устроишь поварихой и вообще помощницей по хозяйству. Тагар возьмёт на себя обязанности по охране. Таким образом Улас пойдёт с тобой на задание.
        - Я понял, - кивнул пластун.
        - И последнее, Идар, весь сбыт драгоценностей через Тагара, подробности я потом тебе скажу, - Тагар крякнул, но промолчал, - оставишь себе и для остальных пластунов, вам деньги потребуются, - пластун кивнул, - вопросы есть?
        В ответ тишина.
        - Да, чуть не забыл, Тагар, свой гонорар со сделки возьмёшь сам. Сообщишь мне сумму. Хорошо?
        - Я тебе и сейчас сообщу, - пожал плечами воин, - секрета нету. Два процента от сделки, и десять золотых содержания в месяц.
        - Договорились, - кивнул я, понимая, что мужик взвинтил цену до заоблачных высот, но торговаться не стал.
        - Когда подошёл к тебе, думал просто познакомиться с парнем моей племянницы, а ухожу с новой работой. Дела Единого неисповедимы, - покачал головой Тагар.
        - Идар, познакомь Тагара с Саймоном и девчонками, расскажи ситуацию с графом. В общих чертах. Встречаемся тут через час.
        Воины встали.
        - Хорошо Алекс, через час я буду, - отрапортовал Идар, - Уласа брать с собой?
        - Нет, Пусть пока на охране.
        - На заднем дворе Первого видел, - доложил пластун, - ему что-то передать?
        - Я сейчас сам выйду.
        Воины кивнули и ушли.
        «Первый, ты меня слышишь?» - толкнул я по связи.
        «Ну, наконец-то», - донеслось ворчание кота, - «хотел уже к тебе в пивнушку заходить».
        «Ожидай, сейчас выйду».
        «А что мне остаётся?», - язвительно ответил кот.
        Пришла Млада с тремя кружками пива:
        - А где остальные?
        - У нас час, - вместо ответа сказал я. Девушка сразу всё поняла, схватила меня за руку и поволокла на улицу.
        «Первый, у меня тут неожиданное обстоятельство. Подождёшь?» - толкнул я по связи.
        «Да вижу я твоё обстоятельство», - хмыкнул кот в ответ.
        До квартиры Млады было недалеко, буквально наискосок от трактира, двухэтажный дом. Это было нечто наподобие коммуналки. Длинный коридор, общая кухня и туалет и несколько дверей в комнаты. В квартире проживали две семьи и Млада. Одна комната пустовала. В квартире никого не было, все были на работе, так что я имел возможность осмотреться.
        - Миленько тут, - высказал я своё мнение, осматривая кухню.
        - Пойдём, - нетерпеливо потянула меня девушка к себе, - посмотришь мою комнату.
        Комната была чистенькая, с огромной кроватью, столиком и двумя стульями. В углу шкаф, сбоку окно, под ним комод.
        - Мило у тебя, - проговорил я, подойдя к комоду, на котором стояли небольшие фарфоровые фигурки животных, - мило, - повторил и я, и, обернувшись, обнаружил, что девушка уже разделась, - ну ты даёшь… когда ж ты успела?
        - Я так истосковалась, - раскрыла она свои объятья, - иди ко мне.
        - А, можно я разденусь?
        - Я тебе помогу…, - игриво произнесла Млада и стала надвигаться на меня.
        - Ну помоги…, - я скинул перевязь с мечами, рюкзак, безрукавку…
        Уже несколько раз замечал, что при первой близости с женщиной, можно испытать новые ощущения, удовлетворить свои амбиции, да что угодно, но никогда женщина тебе полностью не откроется. Только во второй, а то и в третий раз, можно почувствовать всю душевную глубину женщины, когда тебя наполняет такое умиротворение и блаженство, что все проблемы становятся неважными и пустяковыми, а впереди видится только хорошее.
        Вот и сейчас, я лежал на кровати, закинув руки за голову, наслаждаясь тем, что я есть, есть этот мир, эта девушка, от которой пахло лавандой… Всё было просто и понятно.
        - Млад, тебе нужно сменить работу, - проговорил я.
        - Ты ревнуешь? - рассмеялась девица, - брось… После тебя у меня никого не было и не будет!
        - Не в этом дело. Выслушай меня, - погладил я чуть полноватый животик, - у меня тут есть знакомые…
        Я коротко рассказал про своих жён, старого графа и Саймона, про Лизку и Флорку и их арвендов, про мою учёбу в Академии. Обо всём, что было бы более-менее важно ей знать. Млада слушала молча и задала лишь один вопрос:
        - Так ты не безликий? - всегда поражался умению девушек задавать нелогичные и неожиданные вопросы.
        - Безликий.
        - Но ты же граф?
        - Одно другому не мешает, - усмехнулся я, - ну так как? Я тебя не испугал?
        - Смешной ты. Если честно, то скорей обрадовал. Мне кажется, я сплю, и мне снится прекрасный сон!
        - Это не сон, - я игриво потрепал Младу за сосок.
        - Больно! - вскрикнула, и прижалась ко мне, - конечно я согласна. Тебе уже пора?
        - Да. Дядька Тагар введёт тебя в курс дела, - поцеловал я девушку, и начал одеваться.
        - Я тебя всегда жду. Графа, безликого, менестреля или просто бродягу - любого! Помни про это, - серьёзно проговорила Млада.
        - Спасибо, - я подошёл и крепко поцеловал девушку в губы.
        
        Выйдя из дома тут же услышал язвительный голос Первого:
        «Не прошло и полгода, а наш Алекс сыт, обласкан и полон сил!»
        «Не завидуй!», - отмахнулся я.
        «Было бы чему. Когда-нибудь твои самки соберутся вместе и порвут тебя на части. Что тут завидного?»
        «Идар уже вернулся?» - перевёл я разговор в деловое русло.
        «Да, и заметь, уже давно», - кот вышел из подворотни и засеменил рядом.
        - Что ты на меня взъелся? Имею я право на маленькие слабости?
        - Какие-то они у тебя однотипные. Слабости, - продолжал нудить кот, - стоит самке вильнуть задом перед твоим носом, как ты подгребаешь её под себя…
        - Это меня КУЦ испортил. Честно.
        «Нечего на зеркало пенять, коли рожа кривая», - кот приотстал, - «вон Идар идёт. Не дождался, искать пошёл».
        - Вижу, - отмахнулся я. Увидев нас, пластун остановился, поджидая.
        - Всё нормально? - поинтересовался Идар, когда мы подошли.
        «Более чем», - тут же вставил Первый.
        - Первый, отвянь! - прикрикнул я на кота, - да, всё хорошо, - ответил пластуну. Идар улыбался, в глазах плясали чёртики, - Ну что вы ко мне привязались? Чуть-чуть расслабился, что в этом такого?
        - Куда теперь? - поинтересовался Идар.
        - В столицу, посмотреть хочу на Академию. А потом домой, в замок.
        - Что на неё смотреть? - пожал плечами пластун, - она уже тыщу лет стоит и ещё столько же простоит.
        - Ну, я ж не видал!
        - Как скажешь, владыка, - пластун театрально поклонился.
        - Да ладно тебе! Нормальная девчонка, что вы на неё взъелись.
        - Мы молчим, - рыкнул кот.
        - Проехали, - я двинулся вверх по улице, - пора посмотреть, как работают порталы Повелителей Дорог!
        - Алекс, только без фокусов! - Идар сразу стал серьёзным, - нам сейчас меньше всего нужны проблемы с ними.
        - А я чо? Я ни чо! Пусть не лезут.
        - Алекс!
        - Да всё нормально, Идар. Прыгнем как и все.
        
        Порталом оказалась низенькая круглая башня, с огромными воротами. Заплатив по десять золотых с человека и пять за Первого, мы вошли в длинный проход, заканчивающийся круглым залом метров двадцать в диаметре. Сверху, над нами стояли воины с арбалетами. Стены этого колодца были совершенно гладкими, из крупного пиленного камня, впрочем как и пол. Каменный мешок, а не портал. Как-то всё безрадостно было, ни окошек и цветочков. На меня сразу нахлынули воспоминания о пещере, через которую я попал в этот мир.
        Напротив проёма, через который мы вошли, была небольшая ниша, отделённая парапетом. Там сидел человек в серой хламиде.
        - Добро пожаловать, господа, - проговорил он неприятным, гнусавым голосом, - назовите пункт назначения.
        - Столица, - сказал я вслух, а мысленно толкнул - «Запрос идентификации».
        - Столица, да-да. Встаньте в центр круга. На полу видите белое пятно. Вот туда пожалуйте.
        «Идентификация произведена. Статус прима-разработчик», - раздался в голове ответ системы. Отлично! Всё как доктор прописал.
        Видимо мужичок что-то почуял или увидел, потому как беспокойно стал крутить руками над небольшой сферой, стоящей на парапете.
        «Доступ к конфигурированию», - толкнул я команду.
        «Назовите индивидуальный код доступа», - огорошила меня система. Вот же блин, не такие они и простаки эти Повелители, что-то раскопали уже.
        «Александр», - представился я. А что мне ещё говорить?
        «В доступе отказано. Идентификатор не значится в списке разрешённых», - это последнее что я услышал, так как картинка на мгновенье поплыла и раздался совсем другой голос. При этом окружающая обстановка не изменилась.
        - Вы прибыли в столицу Империи, славный город Старград.
        
        Империя. Столица.
        
        Алекс.
        
        Столица империи встретила нас первыми ограничениями. Оказывается, чтобы свободно ходить по городу с боевым оружием, необходимо особое разрешение. При выходе из портала, на наши с Идаром мечи надели красные ленточки, завязав их восьмёркой. В истинном зрении я видел, что ленточки не простые, по ним постоянно крутился червячок энергии. Интересно, как они это сделали?
        - И что дают эти верёвочки? - спросил я, когда мы вышли из портала и неторопливо направились в сторону Академии. Так сказал Идар, по мне, так мы просто пошли на восток.
        - Если достанешь меч, через минуту около тебя будет вся городская стража. Скорей всего тебя вначале подстрелят, а потом спросят, что произошло. Так что держи себя в руках и зря мечи не обнажай, - растолковал мне Идар.
        - Ясно. Далеко до Академии?
        - С полчаса неторопливой ходьбы. Вверх по этой улице и налево, там площадь, а за ней ворота в Академию. Рядом. Вон башни видишь? - я кивнул. Трудно не заметить три высоченные башни, - это уже она.
        - А Имперский дворец где?
        - Почти в центре города. Мы же на окраине сейчас. Это совсем в другую сторону.
        - Барон Ульрих говорил, что мой замок похож на дворец императора. Сходим, погляжу, так ли это.
        - Похож… ну почти… Сходим, - согласился Идар, - Первый не отставай. Тут арвендов не очень-то любят.
        «Сам знаю. Много котов тут сгинуло», - прокомментировал Первый.
        - Говорит, что в курсе, - передал я Идару.
        Мы неторопливо шли по мостовой, вымощенной плоским булыжником. Улицы были опрятные. Ухоженные. Вдоль тротуаров были разбиты клумбы с разноцветными цветами. Вместо телеграфных столбов были витиеватые столбы со стеклянными шарами наверху. Столица произвела на меня благоприятное впечатление. Порой мне казалось, что я иду по старой Риге, настолько окружающая действительность отличалась от Светлояра и уж тем более от Озёрска.
        На нас мало кто обращал внимание, так, иногда скользили взглядом по Первому и при возможности переходили на другую сторону улицы.
        Наконец, мы вышли на большую площадь. Конечно, если сравнивать её с площадью около КУЦ, то это была детской площадкой, но если сравнивать с любой другой, которую я видел в этом мире, то площадь была большой.
        - Вон ворота в Академию, - указал на противоположную сторону Идар. Около резных ворот виднелась небольшая толпа людей.
        - Пойдём, посмотрим, что там за толпа, - предложил я, - может объявление какое повесили.
        Идар молча двинулся за мной. Я осматривался вокруг, стараясь запомнить дома и вывески на них, мало ли, завтра толпа будет, чтобы не заблудиться. Когда мы были практически на середине площади, навстречу нам попались два мужика купеческого вида. В широких штанах, рубашках в полоску, сюртуках, с прилизанными волосами. Как два брата-близнеца.
        - Ну, слава Единому, поступил сынок, - проговорил один мужик, - я угощаю.
        - Ловлю на слове, знаю я тут один кабачок…
        Меня обожгло понимание: «ОПОЗДАЛ!»
        - Идар, ходу, - я чуть ли не бегом припустился к воротам Академии. Около входа толпилось человек десять, которые тянули головы, пытаясь что-то рассмотреть.
        - Дорогу! - гаркнул я, толпа вздрогнула и подалась в сторону. Около металлической калитки стоял полный мужчина, в фиолетовой мантии и близоруко прищурившись, что-то смотрел в листках бумаги.
        - Есть такой, заходи, - наконец кивнул он пареньку, стоявшему перед ним. Я направился к нему.
        - Добрый день, - учтиво поздоровался я.
        - Скорее вечер, - хмыкнул маг.
        - Граф Алекс Андер, - представился я. Идар и Первый, нарисовались по бокам от меня. Маг подозрительно окинул нас взглядом, - вот моя метрика, - протянул я бумагу.
        - Опоздал уважаемый, - наконец догадался маг, чего я от него хочу, - документы принимали сегодня до обеда. Приезжай на будущий год, - мужчина попытался отвернуться от нас. Идар тенью просочился вперёд и преградил ему дорогу. Первый утробно зарычал. Окружающий народ моментально ретировался, от греха подальше. Мы остались один-на-один с магом.
        - Не спешите, господин маг, - проговорил пластун, - господин граф ещё не окончил беседу.
        - Да-да, - маг побледнел, бросая испуганные взгляды на кота, который стал нервно бить хвостом по мостовой, поднимая небольшое облачко пыли. От мага потянуло беспокойством и гаденьким чувством, что сейчас он сделает подлянку. Видимо это прочувствовал и Идар, потому как медленно покачал головой, глядя магу в глаза.
        - Не будем сориться, уважаемый, - спокойно проговорил он.
        - Я вас слушаю. Ик, - икнул маг, поворачиваясь ко мне.
        - Как вас зовут? - поинтересовался я.
        - Пит, господин граф, ик… Но… вы действительно опоздали… ик
        - Господин Пит, вы хотите сказать, что я месяц был в пути и, опоздав на две минуты, не буду допущен к испытаниям?
        - Но документы… ик… - при этих словах Первый рыкнул, подавшись чуть вперёд.
        - Я думаю вы что-нибудь придумаете. Не правда ли? - я вложил в дрожащую руку мага мешочек с деньгами.
        - Конечно, - облегчённо вздохнул мужчина, поняв, что прямо сейчас никто его съедать не будет, - мне нужно предупредить распорядителя.
        - Конечно, идите, - я кивнул Идару, тот отступил в сторону. Первый перестал рычать. Маг лёгкой трусцой припустился к столам, стоявшим невдалеке, под тенистым деревом.
        - Ты уверен, что мы действуем правильно? - спросил Идар, - он может позвать боевых магов и нас с позором выставят.
        - Всё нормально. В крайнем случае, развлечёмся и пошумим, - улыбнулся я, хотя внутри мне было совсем невесело.
        «Как бы это развлечение не обошлось нам слишком дорого», - проворчал кот, - «я тебя прошу, под удары не лезь. С парой двуногих справимся, а вот если больше…»
        «Обещаю быть смирным», - отозвался я. К нам подошёл мужчина в золотистой мантии, совершенно седой, с цепким взглядом и косматыми бровями.
        - Надеюсь это не ваш арвенд? На территорию Академии этим существам вход запрещён, - вместо приветствия проговорил он, - и отдайте мечи своему телохранителю. Боевое оружие на территории академии не носят. Следуйте за мной.
        Не дожидаясь моего ответа, «золотой» маг повернулся и направился в противоположную сторону от столов. Я быстро скинул перевязь и запихнул мечи в рюкзак. Хорошо, что он бездонный!
        - Идар, я позвоню, - воин кивнул, дав понять, что меня услышал. Я кинулся вслед за удаляющимся магом, оставив своих спутников стоять у ворот Академии. Удаляясь, я чувствовал, как Идар переживает за меня и желает мне удачи. Первый был совершенно спокоен.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Мага в золотистой мантии, я догнал около небольшой кабинки, напомнившей мне кабинку для голосования, которые частенько размещали в школе и институте, в актовом зале, там, на земле. Только эта была побольше размерами, где-то метра три на три.
        - Проходите, - кивнул мне маг в сторону небольшого проёма, закрытого полупрозрачной занавеской. Лёгкий ветерок колыхал ткань стенок кабинки. Я вдохнул, выдохнул и вошёл в неё.
        - Назовите полное имя, - проговорила молодая женщина, в серебристой мантии, сидевшая за небольшим столиком, на котором аккуратными стопками лежали листочки магических метрик.
        - Граф Алекс Андер.
        - Откуда вы?
        - Из России.
        - Кх-кх, - кашлянула женщина. «Попытка ментального воздействия первого уровня. Нейтрализовано», - проплыло перед глазами и продублировалось шёпотом в ушах.
        Я сделал свою защиту практически невидимой, даже для себя. Поставил её на самый минимум, дав себе строгий наказ не реагировать на воздействие. - Хорошо. Каковы ваши магические способности, согласно метрики?
        - Воздушник, - полувопросительно, полу утвердительно проговорил я.
        - Способности к управлению воздушной стихией, - нравоучительно прокомментировала магинесса.
        - Да, ваше магичество. Как-то так, - улыбаясь, кивнул я.
        - Что же вы так опоздали, господин Алекс?
        - Дак, далеко же, - пожал я плечами, излучая простодушие, надежду и волнение, что, вдруг меня не примут, - месяц в пути. Я думал испытания завтра.
        - Документы ещё вчера начали принимать. Ну, ничего, давайте проверим вас, - женщина перестав писать в свой журнал, встала и указала рукой на усечённый шар, стоявший чуть в стороне на постаменте, - подойдите к шару. Вон черта. Да эта. Встаньте там и наложите на шар ладони.
        И тут шар, кто бы сомневался. Наложив на него руки я сразу же толкнул команду:
        «Запрос идентификации».
        «Идентификация произведена. Статус Прима-разработчик, присвоено в КУЦ», - пришёл мгновенный ответ.
        «Доложить своё назначение».
        «Тестирование индивидуумов на принадлежность к Высшей Расе. Выявление соответствия генотипа тестируемого индивидуума, эталонному геному, в процентном соотношении. Двести тридцать пять лет назад были введены изменения в типовой функционал, требуется подтверждение модификации управляющей программы».
        «Не выводить данные обо мне по общим каналам», - тут же приказал я.
        «Принято. Выполнено».
        «Доложить результаты тестирования».
        «Выявленно соответствие девяносто восемь целых и срок семь сотых, в периоде, процента».
        «Доложить максимум и минимум выявленных соответствий за последние двенадцать часов», - приказа я.
        «Минимум - три процента, максимум двадцать три процента», - доложила сфера. Так, с минимумом могу не поступить, с максимумом - будет слишком много внимания.
        «Вывести в тестовом режиме, по заданным каналам значение в двенадцать процентов», - приказал я.
        «Выполнено», - раздалось в ответ.
        - Закончили, молодой человек, - прозвучал голос магинессы. Я рывком вернулся к действительности. Похоже, я был в режиме ускоренного восприятия.
        - Ага, - я убрал руки от сферы, - и какой вердикт?
        - Ну… - женщина потянула время, - вы приняты. Из вас получиться отличный маг воздуха! Поздравляю!
        - Спасибо.
        - Вот, возьмите документы. Студент старшего курса проводит вас к Главному корпусу, - женщина протянула мне листок бумаги с какими-то завитушками, начёрканными на нем.
        Я приблизился к ней и, взяв одной рукой бумагу, галантно приложился губами к её руке.
        - Мадам, я ваш должник, - произнёс я, выпрямляясь и глядя женщине в глаза. Тётка-то совсем молодая, лет тридцать пять, не больше.
        - Что вы себе позволяете!.. граф! - женщина возмущённо вырвала руку, - так нельзя! «Ментальное воздействие шестого уровня. Нейтрализовано», - мелькнула надпись перед глазами.
        - Извините, я не хотел вас напугать, - улыбаясь, проговорил я, - куда мне теперь?
        - Туда, - как-то рассеяно махнула женщина рукой и пошла к своему столу.
        Лучезарно улыбаясь, я вышел из полотняной кабинки в указанный проем.
        - Кто кого напугал… - уловил бормотание мой обострённый слух.
        «Магичка - магичкой, а ничего человеческое ей не чуждо. Сердечко-то ёкнуло!», - пронеслась в голове похотливая мыслишка. Тьфу ты, блин… неужели этот самец во мне, навсегда?
        - Последний, что ли? - устало спросил студент в синей мантии.
        - Ага.
        - Наконец-то. Пошли.
        Мы направились в сторону основного здания. Идти было далековато, минут пять топали. Поднявшись по ступеням и пройдя мимо высоченных колон, подошли к парадному входу. Было ощущение, что я захожу в Исаакиевский собор. Архитектура была помпезной и витиеватой.
        - Заходи, там сейчас общее собрание будет. Потом найдёшь свою группу, - объяснил мне студент, - вот видишь номер в углу твоего личного дела. Этот же номер будет на аудитории. Разберёшься, не маленький.
        - Спасибо, разберусь, - согласился я.
        - Пойду я, а то с утра тут чалюсь, - устало сказал студент и побрёл по ступеням вниз. Я же потянул высокую дверь и вошёл в храм магической науки.
        В фойе было полно народу, пришлось скромно встать в сторонку. Прислушался. Впереди была парадная лестница, на середине которой стояло два старика и немолодая женщина в белых одеждах, расшитых золотом. Руководство!
        - … в стенах нашей Академии. Детали вам расскажут ваши кураторы. Завтра в полдень состоится торжественное мероприятие по посвящению вас в студенты Имперской Академии Магии. Не опаздывайте. В добрый путь, господа студенты!
        По ходу я пришёл как раз к окончанию торжества. Ну и хорошо, эти общие слова меня и на Земле достали. В фойе поднялся гулсотни голосов. Группами и поодиночке, юноши и девушки стали расходиться по аудиториям. Так, нужно найти свою. Номер в углу гласил «ФОМ-3-12-683». Я, определив, куда движется основной поток студентов, скорым шагом пошёл в ту же сторону.
        Пройдя по коридору в поисках нужного номера на дверях аудиторий, дошёл до последней. Нету! Блин! Вернулся и почти бегом отправился в другое крыло. Дошёл до тупика - нет такого номера! Да ё-ма-ё!
        Вернулся назад и направился к мужчине в красной мантии, стоявшему около лестницы на второй этаж.
        - Вам подсказать, молодой человек? - опередил он меня.
        - Да, будьте добры. Вот! - а протянул мужчине свою бумажку.
        - Общая магия. Вам на второй этаж, студенты нулевого класса, по-моему, где-то в аудитории правого крыла. Вам туда, - указал мне направление преподаватель.
        - Спасибо!
        - Поспешите!
        Я пулей взлетел на второй этаж и кинулся в правое крыло, всматриваясь в таблички на дверях в классы. Конечно же, нужная мне аудитория была последней, в самом тупике коридора. Постучав, я дёрнул дверь на себя.
        - Разрешите присутствовать! - громко сказал я входя в класс.
        Это была лекционная аудитория человек на сто, сто пятьдесят, амфитеатром уходящая вверх. Группа молодых людей сидела по центру за первыми партами. На невысокой кафедре стоял мужчина средних лет, в серой мантии, всклоченными волосами, с пачкой брошюрок в руках.
        Все уставились на меня. Наконец мужчина осознал мой вопрос и сказал:
        - А вы кто?
        - Алекс. Приписан к группе ФОМ-3-12-683.
        - Да? Минутку, - мужчина вернулся к длинному столу, положил брошюры и, надев очки, стал смотреть список. Очки! Он маг или погулять вышел? - а как ваше полное имя?
        - Алекс Андер.
        - У меня нет вас в списке, - преподаватель поднял на меня взгляд, - вы не ошиблись?
        - Думаю в канцелярии напутали, - пожал я плечами, - вот моё личное дело, - я подошёл и протянул свой листок.
        - Мд-а-а, - пробурчал препод, посмотрев документ, - всё верно. Проходите. Садитесь.
        Я кивнул и, пройдя в угол, сел слева от основной группы, через проход. Так мне открывался обзор на всех присутствующих. - Может быть поближе? - предложил преподаватель.
        - Ничего-ничего… я с дороги, давно не мылся. Я тут в сторонке посижу, - отказался я. По аудитории прошёлся смешок. Некоторые девушки театрально наморщили носики.
        - А… ну да… Продолжим, - согласился препод, - и так на чем я остановился?
        - Что факультет общей магии имеет давние традиции… - подсказала девица, с короткими волосами соломенного цвета.
        - Да. Верно. Поэтому….
        Я быстро просканировал своих одногруппников. Выводы не утешительные. Десять девиц и тринадцать парней, вместе со мной. Все примерно одного возраста, лет семнадцать-восемнадцать. Один орк, лысый, с большими бицепсами, вроде постарше остальных, да девица восточной наружности, с хвостиком черных волос на затылке, а остальные дети. Орк сидит на третьем ряду, рядом с ними три мальца. Понятно, компания уже подобралась. На среднем ряду две тройки девиц, расфуфыренных, явно из богатых семей. На первом ряду ребята попроще, рядом с ними девица и та, которая подсказывала. Кстати она вообще выглядит как пацанка. Эта, восточной наружности, сидит поодаль ото всех, ближе ко мне, буквально через проход. Заметив, что рассматриваю её, блеснула на меня темными глазами и медленно отвернулась. Типа, не пялься, я тебя предупредила.
        - С основными правилами вы ознакомитесь в этих брошюрах, - преподаватель положил около пацанки стопочку книг, - разбирайте. Кое-что я всё-таки скажу. Во-первых, ношение мантии на территории академии является обязательным, как и ученического значка, который вы получите завтра. Второе, по всем вопросам вы можете обращаться ко мне.
        - А где вас можно найти? - выкрикнул кто-то.
        - На кафедре теоретической магии. Я всегда там… - девица восточной внешности, движением кисти метнула в меня брошюру, как метательную звезду. Сработала защита и прежде чем я успел это осознать, рука сама поймала книжицу, на уровне моих глаз. Я улыбнулся и чуть кивнул, вроде как поблагодарил. Девица, хмыкнула и отвернулась. Называется проверка боем. Между тем куратор продолжал, - …спросите господина Серка, то есть меня.
        - А когда нас распределят по специализациям? - поинтересовалась девица из среднего ряда.
        - … так уже, - пожал плечами куратор, - все студенты распределяются согласно уровня их Дара, по стобальной шкале. В вашей группе собраны с уровнем от трёх, до двенадцати единиц.
        - Это цифры, присутствующие в номере группы? - поинтересовался я.
        - Да, верно. Последние три цифры взяты от года поступления, - кивнул преподаватель.
        - Я маг воды, а Сикки маг воздуха, как мы будем вместе учиться? - не унималась девица.
        - Ах вот вы про что, - улыбнулся куратор, - ваши специализации, указанные в метриках не всегда точны. После второго курса будет произведено более детальное определения ваших склонностей, вот тогда вы сможете выбрать себе специализацию. Кроме того должен вам сказать, что в Академии существует целая система получения дополнительного образования, и вы уже с этой недели можете записаться на интересующие вас факультативы. Факультет общей магии готовит специалистов и бытовой магии, и конструкторов, и теоретиков, магов воздуха и воды, магов земли… Со списком специализаций можно ознакомится на первом этаже главного корпуса на информационном стенде. Кстати, я вас всех приглашаю к себе на кафедру, на факультатив теоретической магии, - преподаватель обвёл всех взглядом поверх очков.
        - Господин куратор, - поднял я руку, - запишите меня.
        - Вы интересуетесь теоретической магией? - спросил меня куратор, рассматривая, как будто первый раз увидел.
        - Очень. Как известно, знания - сила!
        - Похвально, молодой человек, весьма. В среду приходите на кафедру к шести вечера. Кто надумает, милости прошу. По опыту могу сказать, что к концу первого курса вы уже будете знать, какая область магии вас интересует больше всего.
        - Дак это… я, значит, могу пойти на факультатив боевой магии, - подал голос орк.
        - Безусловно. Только поверьте, это пустая трата времени. Уровень вашего дара не позволит успевать за основной массой учащихся и вас отчислят, - пожал плечами преподаватель, - но попробовать вы конечно можете. Перейдём к делам насущным. Итак, в брошюрах вы найдёте информацию по правилам поведения на территории Академии и вне её. Отнеситесь к этой информации серьёзно. В случае нарушения правил, оправдания «Я не знал» не принимаются.
        - Незнание закона не освобождает от ответственности, - продекларировал я.
        - Совершенно верно. Как, говорите, вас зовут?
        - Алекс.
        - Вы правы, Алекс, именно так, как вы и сказали.
        - Господин Серк, - подняла руку девушка со среднего ряда. Миловидная, но полноватая, - в брошюре ничего не сказано про старшекурсников-шефов, а господин ректор, в своей речи, упоминал о них.
        - Ах да. Спасибо. Каждому первокурснику положен шеф-пятикурсник, для оказания всесторонней помощи. Считается, что это позволит вам быстрей влиться в большую семью студентов Академии. У вас появятся первые дружеские связи в среде магического сообщества. Завтра на празднике Посвящения вас кто-нибудь выберет.
        - А по какому принципу происходит назначения шефа? - спросила девушка из первого ряда.
        - Это выбор пятикурсника.
        - А если я буду против?
        - Вы можете подать апелляцию ректору с указанием причин, - улыбнулся куратор, - для старшекурсников это проверка на умение работать в команде с заведомо слабыми её членами. С отрицательной оценкой за эту дисциплину им могут не выдать диплом.
        - Так они у нас вот где! - обрадованно сжал кулак орк.
        - Не думаю, - мотнул головой преподаватель, - если у вас будет много отрицательных оценок, которые выставляет не только ваш шеф, но и я, как куратор группы, вас не переведут на второй курс. Так что вы оба заинтересованы в сотрудничестве. Давайте мы поговорим об этом завтра, после торжественной части. Сейчас нам нужно выбрать старосту группы.
        Как обычно, все втянули голову в плечи, стараясь уйти от грозящей ответственности. Куратор обвёл всех уничтожающим взглядом и проговорил:
        - Я предлагаю Тану, - девочка-пацанка удивлённо ойкнула и встала. Так она и ростом с вершок. Молодец куратор, пусть девчонка уверенности набирается.
        - Меня?
        - Да, Тана. Учитывая, что твой отец глава города Светлояра, а тётя неплохо руководит городом Трехгорском, я не говорю уже о твоём брате… Всё указывает, что ты лучше других справишься с этой обязанностью, - пояснил свой выбор куратор, - я буду помогать.
        - Я не знаю… - девушка разволновалась, - право слово, это так неожиданно…
        - Согласны…
        - Тана-Тана…
        - Даёшь старосту…
        Поднялся шум, преподаватель поднял руку, призывая к тишине:
        - Я вижу, все поддерживают твою кандидатуру. Права старосты вы найдёте в брошюре на странице двадцать три. И последнее, что нам нужно решить, это вопрос проживания, - наступила тишина. От студентов повеяло беспокойством, - нам выделили восемь коттеджей на группу, в секторе Е-6.
        - Так это прямо у леса, - огорчённо протянул парень из команды орка, - до учебного корпуса полчаса идти!
        - Да, - кивнул преподаватель, - зато к озеру близко. Ну не важно. Распределение производит Учёный Совет, обжалованию не подлежит. Коттеджи рассчитаны на четыре человека, так что вам нужно определиться, кто с кем будет проживать. Тана, возьми вот этот формуляр, при заселении вписывать будешь сюда,
        - Хорошо, господин Серк, - девушка приняла из рук преподавателя листок и ручку. Видимо авторучки тут не диковинка. Учтем-с.
        - Идёмте, господа студенты. Думаю, по дороге вы договоритесь между собой, кто с кем хочет проживать, - студенты зашумели, вставая и направляясь к выходу.
        - Разрешите вопрос! - громко сказал я. Все замерли, уставившись на меня.
        - Да Алекс, спрашивайте, - надо же, имя уже запомнил.
        - Разрешается ли совместное проживание в коттеджах юношей и девушек?
        - Господа студенты, - громко начал преподаватель очень строгим голосом, - запомните навсегда. В стенах Академии, как, впрочем, и во всём магическом сообществе, нет деления по половым, этническим, религиозным и другим признакам. Также, уровень дара, которым обладает каждый из вас, не может являться предметом насмешек или недоверия. Запомните это, и вы избежите множества неприятностей. Всем понятно?
        В ответ все испуганно закивали.
        - Спасибо, я понял, - кивнул и я.
        
        Выйдя из главного корпуса, мы двинулись влево, в противоположную сторону от главных ворот. Впереди виднелась такая же группа студентов, но мы были последними. Ребята и девчата обсуждали, кто с кем хочет жить. Три девчонки уговаривали четвертую поселиться с ними. Только Тана, да девица восточной наружности, молчали, не участвуя в дебатах. То, что мне придётся делить жилплощадь с девушками, я уже понял. Арифметика не сложная. Честно говоря, мне было всё равно, но на всякий случай решил разведать относительно отдельного жилья. Догнал преподавателя и спросил:
        - Господин Серк, разрешите вопрос.
        - Я вижу вы, Алекс, военный человек? - вместо ответа спросил куратор. Пацанка, шедшая по другую сторону от препода, навострила уши. Так! Любопытство не порок…
        - Я воин. Это верно. Привык излагать мысли коротко и думать на два шага вперёд.
        - Очень похвальные качества, молодой человек, очень. Современная молодёжь избалована сытой жизнью, всякими магическими артефактами, облегчающими жизнь… Мда-а. Позвольте полюбопытствовать, почему вы так поздно поступили в Академию? Финансовые проблемы?
        - Я просто не знал про свои способности. Мне метрику выдали этим летом, - огорошил я мага.
        - Как так? Ошибка полевых магов? Неисправность сферы-определителя? - начал строить догадки Серк.
        - На моей родине детей тестируют в шестнадцать лет. У меня ничего не нашли…
        - Дайте угадаю, - перебил меня куратор, - а потом вы стали замечать за собой проявление магических сил? Верно? - глаза мага стали заинтересованными, от него повеяло нешуточным интересом.
        - Ну да, - кивнул я, - родителей-то давно нет, а я пока добрался до гильдии магов…
        - Алекс, - Серк остановился, - завтра, нет, в понедельник, обязательно приходите на кафедру. Я давно говорил, - преподаватель двинулся дальше, - тестировать детей нужно сразу. На первом году жизни. Вы понимаете? Пока его сознание чисто от давления окружающего мира. Вы мне должны рассказать, как вы стали замечать проявление Дара…
        - Господин Серк, я не про это хотел спросить, - перебил я куратора, так как к нам стали прислушиваться остальные, а мне это совсем не нужно.
        - Ах да. Я слушаю.
        - Можно на платной основе получить отдельное жильё? Все расходы я компенсирую.
        - Вот вы про что, - Серк оглянулся на студентов идущих сзади, - вы грамотный воин. Уже всё просчитали? - я кивнул, - должен вас огорчить. Только преподаватели имеют отдельные коттеджи, и те очень маленькие. В академии несколько трудновато с жильём. В этом году особенно. Эту делегацию эльфийских студентов никто не ждал…
        - Какую делегацию? - напрягся я.
        - По программе обмена, в этом году в Академии будут обучаться студенты пятикурсники из Академии Эльфов, - пояснила «пацанка», - на общем собрании говорили.
        - Не услышал, - потёр я подбородок, - и что, много их?
        - Двадцать человек, то есть эльфов и эльфиек, - прокомментировал Серк, - пришлось потеснить пятикурсников и третьекурсников. Обычно на третьем курсе переходят в домики на два человека… а в этом году, вам вот расконсервировали жильё… так что, друг мой, даже, как вы сказали… на платной основе, это не получится.
        - Жаль, - пожал я плечами и приотстал.
        Как и пророчил один из студентов, до сектора Е-6 мы шли полчаса. Когда добрались и куратор указал, какие коттеджи наши, я не стал наблюдать за поднявшейся суетой, а направился к самому дальнему домику, стоявшему в десяти метрах от леса.
        Небольшой, двухэтажный домик, три ступеньки, входная дверь по центру. С двух сторон от двери окна. На втором этаже видимо спальни. Я сел на ступеньки, поджидая, когда куратор и остальные доберутся до меня.
        Итак, тут эльфы. Это минус. Надеюсь, они не за мной шпионить прибыли. Хотя, откуда бы они узнали, что я поступлю? Я чуть не опоздал. Нет, все-таки это плановый обмен, и ко мне не имеет ни какого отношения. Пока не имеет. Не буду высовываться, никто и не узнает про меня. Каков процент вероятности, что эльф-пятикурсник пойдёт искать себе подшефного в самую отстающую группу? Ноль. Так что нефиг паниковать, всё нормально.
        К моему коттеджу подошли куратор, «пацанка» и девица восточного вида. Почему то я не удивился.
        - Ну, вот, девушки, вам достаётся охранник, в виде Алекса.
        - Кто от него будет охранять? - пробурчала восточная девица и, обойдя меня, пошла в дом.
        - Ну что ты говоришь, Кара, - возмутилась Тана.
        - Устраивайтесь, - улыбнулся куратор, - мантии получите на складе. Это длинное здание, мы проходили мимо него.
        - Да, господин Серк. Я поняла, - кивнула пацанка.
        - Замечательно, - препод развернулся и с чувством выполненного долга ушёл.
        - Пойдём устраиваться? - девушка вопросительно посмотрела на меня, - ты расстроился, что не с ребятами будешь жить?
        - Нет, Танюш, все нормально.
        - Как ты меня назвал? - набычилась девушка.
        - У меня на родине нет имени Тана, но есть имя Таня, Танюшка, Татьяна. Тебе не нравится?
        - Нравится. Необычно, - заулыбалась девушка, - ты как-то это сказал… по-домашнему как-то…
        - На ближайшее время это и есть наш дом. Идём.
        
        Внутри дом состоял из огромной комнаты, посередине которой стоял угловой диван и столик. С двух сторон по стенам вели лестницы на балкон второго этажа. На этом балконе было две двери, одна из которых была открыта. Внизу под балконом две точно таких же двери. Значит там тоже две комнаты. Сбоку, под лестницей две туалетные комнаты. Вот и вся обстановка.
        - Видимо Кара заняла правую комнату, - прокомментировал я. - значит моя левая.
        - А я не люблю жить на втором этаже, - отозвалась Тана и направилась в левую комнату под балконом.
        - Ну, вот и расселились, - пробурчал я и поднялся в свой номер.
        
        В комнате было довольно уютно. Окно напротив двери, под ним письменный стол. Справа книжный шкаф, слева кровать. На полу коврик, два стула. Сразу за дверью одёжный шкаф, встроенный в стену. Вот и весь набор мебели.
        Бросил рюкзак на кровать, открыл окно. В комнату потянуло вечерней прохладой, видимо сказывается близость леса. Запихнув рюкзак под кровать, завалился на неё. Итак, я студент Академии. Плохо, что нет отдельного жилья, прыгать через портал будет весьма проблемно. А прыгать придётся. Нужно развернуть комплекс в доме в Светлояре, и у Богдана в трактире не закончил. И как тут разговаривать по телефону, вон слышно как Кара ворчит и что-то переставляет. Буду через ЗАКа. С ним я могу говорить мысленно, а он будет транслировать мой голос. Попробуем.
        «Вызвать абонента ЗАК», - привычно толкнул я команду.
        «Слушаю тебя, Алекс. Ты в порядке? Где ты находишься?», - в голосе было беспокойство.
        «Всё нормально, чего ты раскудахтался?»
        «Я тебя великолепно слышу, как будто ты в серверной сидишь, но тебя там нет. Где ты сейчас?»
        «Я в Академии Магии».
        «Как, уже? Ты же планировал завтра туда поступать?»
        «Уже поступил. Чуть не опоздал», - в дверь постучали, - «подожди, ко мне кто-то пришёл».
        - Открыто, - крикнул я. В дверь заглянула «пацанка», в брючном костюме.
        - За мантией пойдёшь?
        - А Кара как?
        - Сказала, что у неё есть.
        - Пойду, подожди меня внизу.
        - Хорошо, - дверь захлопнулась.
        «Ты всё слышал?» - спросил я ЗАКа.
        «Отличная слышимость. Я уловил все оттенки интонации твоей гостьи. Даже могу построить эмоциональный портрет, ну… в общих чертах», - меня заинтересовала такая возможность ЗАКа.
        «Не отключайся. Когда данных будет достаточно, моделируй эмоциональную матрицу моей собеседницы. И вообще, включи её в список отслеживаемых людей. Мне с ней под одной крышей жить».
        «Очередная жена?» - поинтересовался ЗАК.
        «Надеюсь, что нет. Просто вынужден делить с ней один дом. Так что умолкни и собирай информацию».
        «Принято», - и почему в голосе ЗАКа мне послышалась ирония?
        
        Тана ждала меня на ступеньках. Мда, нужно было помыться и переодеться. Она вон переоделась, а я как бомж вонючий. Ладно, потерпит. Нечего было напрашиваться в попутчицы.
        - Идем, - пригласил я её, и мы двинулись к складу, который был в пол километре от нашего дома.
        - А ты откуда родом? - поинтересовалась девушка.
        - Из России. Это далеко на островах.
        - А я из Светлояра.
        - Ага, куратор говорил.
        - А ты был с Светлояре?
        - Проездом, - пожал я плечами.
        - У нас замечательный город! Тебе нужно обязательно там побывать. Он весь пропитан героизмом ватаг! Ты знаешь, я ещё девчонкой пробиралась в трактир и заслушивалась рассказами о Пустоши, о героических приключениях. Так здорово! Ты хочешь сходить на Пустошь?
        - Не очень.
        - А я хочу. Но женщин неохотно берут в ватаги, тем более с моим-то ростом, - усмехнулась она, и кого-то передразнила - дэвочка вырастишь, приходи. Вот стану магом, тогда им всё равно будет, какого я роста!
        - Зачем тебе это? - поинтересовался я.
        - Что это?
        - Многочасовые переходы под палящим Ясмином, пот, разъедающий глаза, неделями не мытое тело, спать в полглаза, питаться всухомятку, извини, нужду справлять на ходу? Зачем?
        - Фу, какой ты не романтичный. Это же простор, возможность прикоснуться к чему-то загадочному. Это же интересно! - и передразнила меня, - пот в глазах, отсутствие ванны. Ты рассуждаешь как эти накрахмаленные мальчики.
        - Я люблю комфорт. Что в этом плохого?
        - Наверное ничего, - сникла Тана, - но я хочу сходить на Пустошь.
        - Сходишь, эка невидаль, - усмехнулся я.
        - У тебя какой бал показала сфера? - вдруг спросила «пацанка».
        - А фиг его знает. Тётка сказала, вы приняты и всё.
        - Тётка, ой не могу… - рассмеялась девушка, - это проректор по учебной работе. Сильнейший менталист Империи… ха-ха-ха… тётка…
        - Да ладно тебе, - начал улыбаться и я, так заразительно смеялась Тана, - откуда я знал?
        - Алекс, ты лучше молчи, а то вот так ляпнешь чего-нибудь, во век не отмоешься.
        - Учту.
        - В личном деле было написано, что же ты не посмотрел.
        - Да я опаздывал, не до того было. А что, это важно?
        - В общем-то нет. Многие скрывают свой бал. Но мой брат говорит, что и со скромными способностями можно достичь больших высот. Дар еще не определяет умения человека.
        - Вот с этим я согласен. А кем работает твой брат. Куратор так сказал, как будто все должны были его знать.
        - Ты что недавно в столице?
        - И в Империи тоже, - кивнул я.
        - Понятно. Мой брат начальник Столичной Гильдии Магов.
        Упс. Девочка-то не простая. Нужно задружить с ней. Люди в таких органах всегда пригодятся.
        - Круто. То-то я смотрю, тебя все сторонятся. Боятся?
        - Нужны они мне. Избалованные дети, - это было слушать, по крайней мере, смешно. Идет такой коротышек и рассуждает о взрослых вещах. Я улыбнулся, - у них у всех на уме либо боевая магия, либо ещё какая-нибудь хрень, - она б ещё сплюнула сквозь зубы, ни дать ни взять, мальчишь - плохишь.
        - А ты не такая? Все хотят стать боевиками. Разве нет?
        - Ну, ты же не хочешь? - заглянула она мне в глаза.
        - Нет. Есть дела поважней чем кидаться фаейрболами.
        - Вот и я про то. Я хочу стать артефактором. Знаешь кто это?
        - Да. Даже один знакомый есть.
        - Я потому и на Пустошь хочу. Знаешь сколько там штучек от Древних осталось?
        - Которые очень опасны в неумелых руках, - подытожил я.
        - Согласна. По-разному бывает. Когда ватага не может сбыть артефакт на чёрном рынке, его сдают в Управу. Все про это знают и молчат, не хотят связываться.
        - Разумно. Напугают искателей, они и это перестанут сдавать.
        - Папа, тоже так говорит. Я видела некоторые артефакты. Меня аж дрожь бьёт, когда я вижу что-то загадочное. Не смейся.
        - Это не смешно, - серьёзно сказал я, - я тебя понимаю. Но это очень опасно.
        Девушка долго посмотрела на меня. А у неё глаза голубые, не заметил сразу. Я улыбнулся.
        - Хочешь безопасной магии, иди в бытовики. Будешь всю жизнь водонагреватели да утилизаторы ремонтировать, - усмехнулась Тана.
        - А безликих не боишься? На Пустоши они хозяйничают.
        - Это заблуждение иностранцев. Не на Пустоши, а только в древнем городе. Они называют его Град. Пустошь огромная, и Град не единственный город Древних на ней. Папа пытался договориться с Безликими о сотрудничестве. Но безрезультатно, - просвещала меня девушка о моих подданных, - сейчас там сменился Настоятель, папа ещё не встречался с ним, но говорит одного придурка свергли, встанет другой.
        - А я слышал от верного человека, что новый Настоятель, весьма адекватный человек.
        - Ты же недавно в Империи, от кого ты мог слышать? - засмеялась девушка, - сплетни в дилижансе?
        - Сплетни тоже не на пустом месте возникают.
        - Наверно. Папа тоже так говорит. Если не будешь слушать, что говорит народ, пропустишь момент, когда он тебя уже не слышит.
        - У тебя умный отец.
        - Да. Я его обожаю! Нам сюда, - указала девушка на длинное здание склада. Туда стекались студенты со всех сторон. Всем нужны были мантии.
        Войдя в темноватый коридор, встали в очередь таких же первокурсников как и мы. Стояли молча. Мантии выдавал здоровый лысый детина, с выбитым передним зубом и серьгой в правом ухе. Время от времени он отпускал сальные шуточки в адрес нерасторопных студентов и хорошеньких девушек. И как его тут держат? Я уже примеривался как быстро и безболезненно его вырубить, так он мне не понравился.
        Я назвался, он посмотрел в список и молча сунул мне в руки свёрток, я начал разворачивать его.
        - Проходи, не задерживай народ, - недовольно буркнул детина. Не обращая внимания на него, я развернул мантию. Она была голубого цвета, с рюшечками и кружевами. Мне это носить?
        - Ты ничего не перепутал? - хмуро посмотрел я на кладовщика.
        - А чо? Тебе пойдёт, - хохотнул он, - вон косичку расплетёшь, и в самый раз будет. Ха-ха-ха.
        - Иди-ка сюда, - поманил я громилу ладошкой, - чо-то скажу по секрету.
        - Ох эти дамские секреты, - хохотнул он и чуть наклонился. Резкий выпад, в режиме ускорения, и лёгкое прикосновение к точке в области шеи. Этот приём я знал ещё по моим тренировкам на земле. Громила стал медленно оседать, испуганно вращая глазами и хватаясь ручищами за крышку стола.
        - Не хами людям, ублюдок, - тихо проговорил я, впрочем, в наступившей тишине всё равно было слышно, - я ж тебя по-нормальному спросил. А ты хамишь. Чего расселся? Отвечай, когда тебя спрашивают, - вот теперь руну страха на него. Побледнел, значит, понял, что попал.
        - Ноги что-то… - начал заикаться мужик, - онемели ноги… не могу стоять…
        - Ноги не язык. Ты что мне дал? Пошутить захотел? Щас на руках поползёшь за нормальной мантией, раз ноги не ходят.
        - Я это… земляк… я же не со зла… в списке для тебя такая стоит… я же не выдумываю… ты это… извини… не рассмотрел я… всем такие дают… я пошутил… это… ты не сердись…
        Прелесть применённого приёма в том, что через минуту всё проходит само собой, и ты вроде как не при делах. Споткнулся человек, упал, с кем не бывает.
        - Ну ладно. Чо лежишь? Вставай! Разлёгся он! - прикрикнул я, - подруге моей подобрал мантию, бегом!
        Мужик напрягся, ноги видимо стали отпускать, он с трудом встал и, порывшись под столом, положил мантию, такого же цвета, как и у меня. Почему, блин, голубые?
        - Вот. Все по списку. Я ничего не выдумал, - оправдывался громила - тыча мне в лицо бумагу.
        - Ладно, бывай. Повежливей тут, - кивнул я.
        - Да, ваше магичество. Всенепременно, - поклонился мужик.
        
        Мы вышли из склада.
        - Чем ты его? - тут же пристала Тана, - магией? У тебя артефакт? Ты знаешь, что на территории Академии запрещается пользоваться магией. Сейчас тут будет дежурный маг и тебе влетит!
        - Никого тут не будет. Успокойся, - отмахнулся я, - рукой я его. Точка на шее есть, стукаешь по ней, и у человека ноги отнимаются. Никакой магии.
        - Правда? - загорелись глаза у Таны, - научишь меня? Ну, пожалуйста. Ну, Алекс! Ну, научи!
        - В другой раз, - вот же блин, Лизавета номер два.
        - Смотри, обещал, - радостно уцепилась за мои слова девушка.
        - Темнеет уже. Пошли домой.
        - Алекс, я хотела тебя попросить, - несколько торжественно начала Тана, - пойдём со мной поужинаем. Пожалуйста.
        Как отказать просящему взгляду ребенка? Тем более я и сам есть хотел не по-детски.
        - А ты знаешь где?
        - Да, - радостно проговорила девушка, - я была тут на дне открытых дверей и нас водили в столовую.
        - Да? Тут и такое бывает?
        - Конечно, месяц назад было. Вон столовая, видишь?
        - Да, - кивнул я, рассмотрев впереди длинное здание с большими окнами, - далековато от нас будет.
        - От нас всё далековато, - недовольно проговорила девушка.
        
        Столовая представляла собой достаточно просторный зал, в котором аккуратными рядами стояли столы на десятерых едаков. Четыре раздачи, две справа и две слева. Было самообслуживание, в смысле «шведский стол». Берёшь разнос и сам туда ставишь, что тебе вздумается. В торце зала окно для приёма грязной посуды. Типичная студенческая столовая.
        Под ненужные мне пояснения, со стороны Таны, взяли два разноса и пошли вдоль раздачи выбирая себе еду. Я поставил себе два салатика и полбулки хлеба. Девушка тоже взяла какие-то красиво оформленные блюда.
        - Алекс, давай возьмём пирожное, - шёпотом проговорила девушка, - вон те, я не достану.
        С другой стороны стола раздачи, стояла пирамида из пирожных разных расцветок. Недолго думая, я подхватил всю тарелку-пирамиду и поставил на себе разнос.
        - Не многовато будет? - раздался весёлый юношеский голосок, - тут много и другой еды!
        Раздались смешки. Я посмотрел на весельчака. Это был улыбающийся веснушчатый паренёк, с толстыми губами и вихрастой головой, который стоял сзади нас человек за пять.
        - Эх, молодость-молодость, покачал я головой, - каждый зрелый мужчина знает, что для девушки пирожное как кровь для вампа, а её много не бывает! - дружный хохот в ответ. Парень смеялся вместе со всеми.
        - Алекс, ну зачем ты, - смущённо шептала Тана, - мы же не съедим!
        - С собой возьмём. Поселили нас на опушку леса, и что нам теперь с голоду там пухнуть? - очередной взрыв смеха. К нашей раздаче стали подтягиваться другие студенты.
        Я тем временем, поставил себе на разнос чашку, на которой горкой лежало жареное мясо, сдобренное приправами и зеленью.
        - Это тоже девушке? - не унимался веснушчатый. Ну блин весельчак нашёлся!
        - Ну парень. Ну ты даёшь! Ты откуда вообще вылез? Не знаешь, что девушки мясо не едят, от него цвет лица портится! Мясо воины едят, особенно перед хорошей потасовкой, - наступила тишина.
        Немного помолчав, я добавил:
        - Сразу видно про девушек ничего не знаешь, про воинские шутки тоже не в курсе. Одно слово маг-недоучка!
        - Ну ты паря и гад! - захохотал веснушчатый, - развёл меня! Уважуха тебе! Ха-ха-ха, - смех подхватили другие.
        - Сам первый начал! - усмехнулся я и подмигнул парню, - донесёшь? - спросил у Таны.
        - Да, - буркнула та, покраснев.
        Мы уселись недалеко от раздачи и, расставив тарелки, принялись за еду. Напротив меня сел орк, примерно моего возраста:
        - Садо, - представился он. Я протянул вперёд кулак, парень легонько ударил по нему своим.
        - Алекс.
        - Я тебя сразу приметил, - проговорил орк, - мы с Тозолом заспорили, кто первый тебя вычислит. Я угадал?
        Похоже пожаловали Безликие, я кивнул.
        - Ты держись нас, мы своих в обиду не даём, - начал Садо.
        - Я способен сам постоять за себя, - пожал я плечами, - но все равно, спасибо.
        - Ты паря не быкуй, - понизив голос, проговорил орк, - тут разные студентики бывают… так что держи ухо востро!
        - Учту, - кивнул я.
        - Приятного аппетита, - орк встал и вышел из столовой.
        - Кто это был? - тихо спросила Тана.
        - По-моему, орк.
        - Ты его не знаешь?
        - Знаю. Это Садо, он же представился!
        - Да ну тебя, - надула губы девушка.
        
        Домой мы попали уже затемно. Как не странно, съели практически всё. Штучки три пирожных пришлось взять с собой.
        Кары не было видно. Наверное у себя.
        - Я помоюсь и спать, - сказал я, ввалившись в дом.
        - Я тоже, - отдуваясь, согласилась Тана, - как я объелась. Ваще-е!
        - Всё, пока, - кивнул я и ушел в душ, а когда вышел, в доме стояла тишина.
        Поднялся к себе и уже лег на кровать, как в окне мелькнула тень.
        - Первый, гад! Напугал. Я же тебя чуть молнией не угостил! - начал я шипеть на кота.
        «Расслабился тут. Новые девушки, забыл про верных друзей!», - ворчал кот, растянувшись на полу, под окном. Я сполз на пол и лег головой на кота. Какая же у него шелковистая шерсть.
        «Никто про тебя не забыл, как ты сюда попал?»
        «Молча. Тут отличный лес, густой и много дичи, и выходит на обрыв. По нему легко взобраться».
        «Алекс, мне уже достаточно информации по объекту Тана. Выдать эмоциональный портрет?» - вдруг раздался голос ЗАКа.
        «Нет ЗАК. Давай завтра».
        «Идут входящие звонки от Зулы и Милены, Марианны и Дарии, Хисия и Идара. Я их постоянно прерываю», - проинформировал комп. Так, со сном придётся повременить.
        «Соедини всех в конференцию, один раз всем расскажу», - приказал я ЗАКу.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Илона, проректор по учебной работе.
        
        Сегодняшний день выдался довольно трудным. Всегда трудно работать со сферой познания. Для Илоны это были четвертые вступительные испытания, не считая тех, когда она сама поступала сюда. Четвёртый раз она решала принимать соискателя в Академию или нет. В свои тридцать три года она многого добилась. Пять лет назад пришла работать в Имперскую Академию магии, и вот уже четвёртый год выполняет обязанности проректора по учебной работе. Хорошо это или плохо, молодая женщина не задумывалась. По её мнению это лучше, чем работать на тайную канцелярию Империи.
        Да, карьера шла в гору. Её уважали, к её мнению прислушивались, не говоря уже о материальном положении. За десять лет трудовой деятельности, она скопила приличное состояние, на которое можно купить небольшой домик и жить на проценты занимаясь… А чем заниматься, кроме работы? Илона была одним из сильнейших магов-менталистов Империи. Предложения на её услуги сыпались как из рога изобилия. Не проходило недели, чтобы к ней не поступал заказ на ту или иную работу. Отчасти это была та причина, по которой она пошла работать в Академию Магии. Ректор всегда прикрывал её от нежелательных заказов, и с Имперской тайной канцелярией договорился о её неприкосновенности. Так что всё складывалось как нельзя лучше.
        Илоне не спалось. Встав с постели, она сходила на кухню и налила себе бокал вина. Села около окна, любуясь звёздным небом. Ей уже тридцать три, но она до сих пор одинока. Более того, за все эти годы она всего несколько раз была близка с мужчиной. Причина в её извращённом Даре.
        На любую неожиданность она отвечала ментальным ударом. Подсознательно, чисто инстинктивно. Что ж тут говорить о сексе. Илона грустно улыбнулась и отпила глоток. Все её попытки сблизиться с мужчиной заканчивались одинаково - криком её напарника от головной боли, носовым кровотечением, обмороком. После этого мужчина обходил её десятой дорогой.
        Пару раз она, занимаясь сексом, контролировала себя - это было так мерзко, что Илона дала себе слово, лучше никак, чем так. Её избегают коллеги, а ректор Мейлахс общается, только надев сильнейший амулет, от которого у магинессы потом полдня болит голова. На занятие она ходит также надев амулет-гаситель, от которого тоже возникают головные боли. Ей даже сделали специальную аудиторию, в которой студенты сидят в десяти метрах от кафедры. Никто не догадывается, что это не ошибка строителей, а мера предосторожности для слушателей. Даже в своём кабинете пришлось установить гасители…
        Жизнь на воле, как в тюрьме. Она привыкла к этому с детства и практически не обращала на такие мелочи никакого внимания. Но вот тот вакуум, который образовался вокруг неё, тяготили женщину. Ей катастрофически не хватало общения.
        Дар достался ей от матери, которая прожила всю свою жизнь в полной изоляции от внешнего мира, и, не выдержав одиночества, покончила собой. После этого Илона осталась совершенно одна.
        Сегодняшний случай на приёмных испытаниях дал молодой женщине надежду. Надежду хоть как-то устроить свою жизнь. Её мать не пошла второй женой за мужчину, который имел природный иммунитет на её ментальные удары, посчитав это оскорбительным. В результате мужчина исчез, а появилась Илона. Больше про отца она никогда не слышала.
        - Алекс Андер, - произнесла женщина, - Илона Андер, - попробовала на вкус своё имя и его фамилию, - звучит неплохо, - женщина улыбнулась.
        Когда Алекс изловчился и поцеловал ей руку, магинесса рефлекторно ударила ментально, похолодев от ужаса… а потом, растерялась от полученного результата. Парень улыбался как ни в чём ни бывало, да ещё наговорил ей чего-то.
        - Должник, говоришь, - улыбнулась женщина, - ты даже не представляешь, как ты мне должен самим фактом своего существования.
        Магинесса ничего не рассказала о своём открытии ректору. Отнимет, посадит парня под колпак и будет изучать, как подопытную крысу. Нет, господин ректор, это её шанс и отдавать его кому бы то ни было, женщина не собиралась.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Анариэль, эльфийская принцесса.
        
        Наконец-то наступил вечер. Принцесса металась по своей комнате, как тигрица по клетке. Отец ошибся! О, как она ждала разговора с отцом. За все годы, Владыка эльфов не ошибался, по крайней мере в тех вопросах, которые касались её, Анариэль. И вот свершилось. Девушка готовила целую речь, чтобы отец, наконец, понял, что она не маленькая девчонка, которой можно понукать, а вполне сформировавшаяся женщина, и он, как отец и старый эльф, должен понять, что все ошибаются в этой жизни.
        Чужак не поступил в Академию! Более того, он даже документы не подал. Он провёл всех, и претензии отца по поводу последней стычки с ним, совершенно не обоснованы. Она права! Нужно было положить его еще там, когда он хамил ей в лесу. Положить вместе с его придурковатой друидкой. Ох, как же Анариэль была зла.
        Задребезжал переговорник. Девушка глубоко вздохнула, успокаиваясь, и активировала артефакт.
        - Добрый вечер, папа, - проговорила эльфийка.
        - Что так грустно? Ты не в духе? - Морохир прочитал состояния дочери «на раз».
        - А что, есть повод для веселья? Хотя да, ты прав, повод есть! Это ведь длинная, затянувшаяся комедия… не правда ли, папочка? Обхохочешься.
        - Успокойся и скажи внятно, что произошло?
        - Ничего, ровным счётом ничего. Кроме того, что я гоняюсь за призраком чужака, как пастушка за сбежавшим гусёнком. Терплю его хамство, уговариваю… а он и не собирался поступать в эту Академию. Ты ошибся, папочка, я зря ломала комедию, и там, в лесу, и тут, перед людишками…
        - Прекрати истерику, - сурово проговорил Морохир, - не паясничай, и скажи чётко и внятно, что произошло. Не уподобляйся пастушке, ты принцесса и моя дочь! Держи себя в руках!
        - Чужак не поступил в Академию. Он даже документы не подавал. Ты ошибся в своих выводах. И я не собираюсь сидеть тут месяц, в ожидании, а вдруг он появится. Завтра утром я уезжаю!
        - Успокойся, Анариэль. Откуда у тебя сведения?
        - Узнала. Халлон подкупил приёмную комиссию.
        - Напрасно рисковали. У меня есть надёжные осведомители, - пожурил дочь Морохир, - тем более твои сведения не верны.
        - Очень даже верны. Я сам видела списки!
        - Анариэль, - устало проговорил Владыка эльфов, - граф Алекс Андер зачислен на факультет общей магии в группу ФОМ-3-12-683. Можешь завтра пойти и убедиться сама. Если его там не будет, возвращайся домой, я лично попрошу у тебя прощения за все неудобства, которые я тебе доставил, и выполню любую твою просьбу.
        - Обещаешь? Я медь могу такого попросить!
        - Обещаю! - хмыкнул Морохир, - но если он там, ты будешь действовать по намеченному плану. Хорошо?
        - Договорились!
        - Спокойной ночи, дочка.
        - Спокойной… ночи… - Анариэль прервала связь, задумчиво глядя перед собой.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Доран Мейлахс, ректор академии.
        
        «Ну вот и начался новый учебный год», - подумал старый маг, снимая халат, и натягивая на голову ночной чепчик, - «новые заботы, новые проблемы».
        Засветилась сфера связи, озаряя комнату желто-фиолетовым светом.
        - Ну кому там не спится, - пробурчал Доран, направляясь к письменному столу. Судя по цвету, вызов был местным. Когда вызывал Император, сфера светилась оттенками красного.
        - Не спишь? - раздался голос Ларса, начальника службы безопасности Академии.
        - Ларс, язви тебя в ногу, - ругнулся ректор, - что, до утра нельзя было подождать?
        - Это тебе решать, - миролюбиво отозвался особист.
        - Докладывай, что стряслось?
        - При анализе записи сферы познания, наши специалисты зарегистрировали использование артефакта.
        - Да?! И что Илона? Как она пояснила этот случай?
        - Никак. Она сильно устала и не присутствовала на повторном просмотре.
        - Ну, так значит, твой спец ошибся. Илона сильнейший маг…
        - Доран, - перебил его особист, - мой спец не ошибся.
        - Хорошо, рассказывай подробно, - ректор уселся в кресло, укрывшись пледом.
        - После того как окончились вступительные испытания, был изъят кристалл записи и передан в отдел контроля.
        - Из тайной канцелярии присутствовали?
        - Да, как обычно. Кстати они и указали на этот факт. Так что сам понимаешь, ошибка исключена.
        - Дальше.
        - Из канцелярии сказали, что это дело Академии. Что у нас плохой входной контроль и ещё наговорили кучу любезностей…
        - Где-то они правы, - кивнул ректор, - нам действительно самим разбираться с этим умельцем. Выяснили кто он?
        - Да. Некто граф Андер. Подал документы с нарушением сроков, о чем отметила Илона в своём отчёте. Уровень дара 12 единиц. Так что не бог весть какой маг. Самое интересное то, что оплату за его обучение внёс Град, не далее как вчера вечером.
        - Безликие, - прошептал ректор, - ну и в чем проблема? Забудь.
        - Но Доран! Если это станет известно, то все ринуться в Академию увешанные амулетами.
        - Безликие не все, ты это отлично знаешь. Это твоя забота отсеивать подтасовку.
        - Он прошёл все процедуры досмотра, - начал оправдываться Ларс, - ума не приложу, как ему это удалось. Да и Илона ничего не заметила.
        - Ларс, ну что ты паникуешь? Ты же знаешь, что Безликие спят и видят заполучить себе полноценного мага. Но маги к Безликим не идут, вот и приходится им собирать что попало. Ну сделал Заур амулет, обманувший тебя и Илону, ну и Единый с ним. Мало у нас бездарей учится? Будет одним больше, - начал уговаривать начальника безопасности ректор, - Безликие платят в десять раз больше, чем самый богатый наш клиент. Да пускай они каждый год присылают по пять человек, я только рад буду! Думаю нам нужно забыть этот маленький инцидент. Сделать вид, что мы ничего не заметили.
        - Ну не знаю, как-то неправильно это.
        - В жизни много чего неправильно. Ты поместье своё уже достроил?
        - Нет.
        - Вот видишь! Своему спецу скажи, чтобы забыл об инциденте. Дай премию в пару золотых. И да… нужно проследить, чтобы этот Андер не вылетел из Академии за неуспеваемость. Поговорю завтра с Илоной, пусть возьмёт себе на заметку.
        - Пожалуй ты прав, - наконец согласился особист, - хватит мне забот с эльфами, ещё на этого придурка силы и время тратить.
        - Вот и я про то. Спокойной ночи, Ларс.
        - И тебе, Доран, - сфера связи погасла. Ректор встал из кресла и пошлёпал босыми ногами в постель.
        - Ну ничего не могут сами решить, - недовольно бормотал он, устраиваясь под одеялом.
        
        Империя. Дворец Императора.
        
        Император Вилорн.
        
        Император был невысокого роста, с густой шевелюрой и строгим, проницательным взглядом. Взглянув в окно и увидев звёздное небо, решил, что на сегодня хватит государственных дел. Вот он опять засиделся и его любимая дочка Веста, так и не зашла пожелать спокойной ночи. После смерти матери, девочка замкнулась в себе и всё реже выходит на балы к сверстникам, предпочитая уединённые прогулки в саду пышным праздникам. Нужно с этим что-то делать. В последний приезд эльфийской принцессы Анариэль, девочки сдружились и Веста немного ожила. Эльфийка даже вытянула дочку на охоту. Император тогда обрадовался за дочь. Думал там будет много знатных молодых людей, вдруг кто-то приглянется ей. Но чуда не произошло. Эльфийка уехала и Веста опять сникла.
        - С этим нужно что-то делать, - повторил Император вслух, направляясь к выходу из своего кабинета. Неожиданно дверь распахнулась и на пороге остановился глава тайной канцелярии Хасс.
        - Вы уже уходите, ваше величество? - мужчина сделал неглубокий поклон.
        - Что-то срочно?
        - Я бы не осмелился беспокоить вас по пустяку.
        - Ещё как осмелился бы, - хмыкнул император и вернулся за рабочий стол, - проходи, садись. Рассказывай.
        - Благодарю, - Хасс прошёл и сел на кресло около стола Императора, - дело вот в чем. Сегодня прошли вступительные испытания в Академию магии.
        - Уже осень… - император устало провёл ладонью по лицу, - как летит время. Слушай Хасс, может Весту отправить в Академию. Она же на третьем курсе числится… или на четвёртом… Может там забудет про мать…хотя… про такое разве забудешь.
        - Мои соболезнования, ваше величество. Безмерная утрата.
        - Мда. А ведь прошло уже два года, а всё как вчера… что ты хотел сказать по поводу испытаний?
        - После окончания испытаний, наши специалисты, как обычно, присутствовали на просмотре записывающего кристалла от сферы познания, - император кивнул, - так вот, была обнаружена аномалия. Сразу скажу, наши специалисты сделали копию записи и стёртый вариант оставили в Академии.
        - Понял. Что за аномалия?
        - Один из поступавших общался со сферой!
        - Что?! - император подался вперёд, - как это общался?
        - Чётко прослеживается ментальный обмен информацией. Всё длилось буквально секунды. И потом сфера сработала в тестовом режиме, выдав двенадцать балов.
        - Так-с, - император встал и начал ходить по огромному кабинету. Хасс тоже подскочил, стараясь стоять лицом к венценосной особе, - так-с. Ошибка исключена?
        - Да ваше величество. Там были лучшие маги-менталисты. Им удалось подправить запись и выдать всё за использование артефакта. В Академии не догадываются об истинном положении вещей.
        - Хорошо. Отличная работа. Так-с, - император остановился, - кто он? Откуда? Выяснили?
        - Кое-что есть. Граф Алекс Андер, двадцать восемь лет. Иностранец. Приобрёл графство Тургинова, женившись на его дочери. Брак носит фиктивный характер. На службе имеет пластунов, по всем данным, очень удачно сходил на Пустошь. Имеет связи с Безликими. Качество связей не установлено, возможно выполнил для них работу, так как Безликие оплатили его обучение в Академии. Магическую метрику недавно получил в Озерске, по рекомендации нашего агента Спайка. Участвовал в подавление мятежного барона Дирина, это на его землях. Всё ваше величество.
        - Это всё? Вы понимаете, что это практически ничего? Хасс!
        - Мало времени, Ваше величество. Завтра будет полная картина. Я обещаю!
        - В империи живёт человек, который зашёл в академию поболтать со сферой познания, который прикупил графство, и получил метрику в двадцать восемь лет! А вы знаете только слухи и очевидные данные? Чем занимается тайная канцелярия, если вы всё узнаёте из отчётов чиновников?
        - Виноват, ваше величество. Искуплю!
        - Не сомневаюсь. Я хочу знать про этого человека всё. Кто его родственники, где он воспитывался, что он ест на завтрак и из чьей постели уходит утром! Вы меня поняли? Всё!
        - Но ресурсы, ваше величество. У меня мало людей, - начальник канцелярии решил выбить дополнительное финансирование.
        - Так наберите! Вы понимаете, что это значит, пообщаться со сферой познания? Даже я этого не умею! Мой прадед был последним, кто мог заставить её работать в тестовом режиме! Хасс, не поведите меня!
        - Да, ваше величество. Я сделаю все возможное и невозможное. Завтра вечером вы будет знать про графа Андера всё!
        - Договорились, - кивнул император, - идите, работайте.
        Дождавшись когда начальник тайной канцелярии выйдет, император подошёл к окну и уставился на, выплывающую из-за тучи, Айру. Последние события стали видиться ему в новом свете. Подозрения Повелителей Дорог о наличии портала в районе города Озёрска, возня вокруг смены настоятеля Града, молниеносная победа над мятежным бароном… События начинали приобретать другую окраску.
        Морохир! Владыка эльфов знает про этого графа и знает такое, что ускользнуло от его императорского взора. Этот старый жук прислал инкогнито дочь в Академию. Зачем? Она знает про графа Андера и скорей всего встречалась с ним, и теперь, чтобы переманить его на сторону эльфов пустит в ход старое как мир оружие, свои женские чары. Обольстить и вертеть человеком. Какие же эти эльфы прогнозируемые. Живут по тысячу лет, а ничего умней не придумали.
        «Хотя, а что нового могу предложить я…» - император криво усмехнулся. - «Похоже Весте пора вспомнить, что она дочь императора и тоже учится в Академии, ну и в зависимости от завтрашних сведений, принять кое-какие меры».
        
        ГЛАВА 5
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Утро пришло с прохладным ветерком из открытого окна, который приятно колыхал волосы на макушке. Я повернулся на бок, сон прошёл, но хотелось ухватить его за хвост и вернуться в его сладкую негу.
        - Первый, какой же ты твёрдый, - проговорил я недовольно.
        «Когда всю ночь храпел на мне как болотный секр, мягким был», - кот встал, скинув мою голову на пол.
        - То не в счёт, это ж во сне, - я сел, осмотрелся. Птичий гомон слышался из леса, в домике было тихо, девчонки ещё спали.
        «Не хочешь искупаться?», - спросил арвенд, - «тут недалеко есть отличное место!»
        - С каких это пор ты стал сторонником водных процедур?
        - За тебя радею, - кот запрыгнул на подоконник и призывно посмотрел на меня.
        - Показывай, - Первый исчез за окном, я прыгнул за ним. Оп-па! Второй этаж, что-то я подзабыл. Приземлился мягко, антигравитатор всё больше слушался меня, превращаясь в нечто данное от природы.
        Я побежал лёгкой трусцой за котом, по узенькой дорожке, петляющей вокруг кустов шикарных цветов, похожих на розы и тюльпаны одновременно.
        Действительно, минуты через три мы оказались на берегу озера, метров триста в длину и сто в ширину.
        - Тут часто любопытные ходят, побежали дальше, - рыкнул кот, увлекая меня в кусты на неприметную дорожку. Ещё минут пять путешествия по зарослям и мы выскочили на шикарный песчаный пляж.
        - Отличное место! - воскликнул я, на что кот довольно зажмурился.
        Я начал делать разминочный комплекс, с этими заботами совсем забыл про воинское искусство. Вначале делал плавные движения, вплетая боевые элементы, скрутки, наклоны и удары.
        «За тобой наблюдают», - пришло предупреждение по связи с Первым.
        «Чувствую. Кто это?»
        «Полуобнажённая девица. Кажется эльфийская принцесса», - предположил кот.
        Я даже сбился от неожиданного известия.
        «Ты уверен?»
        «Разве можно быть в чем-то уверенным в этом мире?
        «Философ, блин. Она одна?» - пожурил я кота.
        «Да. Вышла на берег и усаживается сзади тебя», - дал картинку кот.
        - Ну и фиг с ней, - проговорил я, закончил комплекс и направился к воде. Вот же привязалась, и откуда она тут взялась? Стоп. Это и есть та группа эльфов, прибывшая на обучения в Академию, в качестве обмена студентами. Совпадение… или нет? Поживём увидим.
        Глубина в озере начиналась метров в пяти от берега. Разбежавшись, и сделав два больших прыжка по глади воды, я нырнул рыбкой. Красота! Водичка приятно холодило тело. Хотя, с моими возможностями, меня хоть в кипятке купай, хоть в проруби, одинаково приятно будет. Хотя нет, в кипятке, пожалуй, хуже, свариться можно.
        Наплававшись в волю, не обращая внимания на не прошенную зрительницу, направился к берегу. О, да! Сто пудов, эльфийка месяц перед зеркалом тренировалась так сидеть. Девушка сидела в классической позе отдыхающей, опёршись сзади на локти, выставив грудь вверх, чуть согнув ноги. С другой стороны, ещё неизвестно кто выглядит более креативно, девушка, сидящая на песке или парень, с довольно развитой мускулатурой, выходящий из воды.
        «Ну, это на любителя», - хмыкнул я про себя, и направился к своим штанам лежавших в стороне от эльфийки.
        - Привет, - кинул я ей, не удостоив взгляда, - мир тесен.
        От принцессы полыхнуло недовольство. Я же говорю, месяц тренировалась так сидеть! Потянулся к энергии воздуха и, крутанув рукой вокруг себя, запустил высушивающий вихрь. Пол минуты и волосы высохли.
        - Необычное заклинание, - донеслось от эльфийки, - покажешь?
        - Нет никакого заклинания, - буркнул я, - нечего показывать.
        - Ах, да! Совсем забыла! Ты просто попросил воздух полетать вокруг тебя, а воду поддержать, пока не добежишь до глубины, - насмешливо проговорила принцесса эльфов, - так?
        - Примерно, - кивнул я, застёгивая брюки и направляясь в сторону дома.
        - Алекс! У меня к тебе взаимовыгодное предложение, - окликнула девушка. Да неужели! У принцессы включились мозги? Ну-ну, что на этот раз?
        - И что? - повернулся я к принцессе.
        - Не знаю, ты в курсе или нет, что есть пара-тройка заклинаний, которые могут убить арвенда, и с пяток, способных обездвижить его.
        - Теперь знаю, что дальше?
        - Ты молчишь, что знаком со мной, что я принцесса, а я не доставляю тебе хлопот с арвендами, - предложила девушка, поднимаясь и отряхиваясь от песка. Так она тут ещё и инкогнито! Между тем девушка продолжила, - надоело, знаешь ли, на каждом шагу, ваше высочество, госпожа принцесса, - эльфийка обворожительно улыбнулась.
        - Без проблем, - кивнул я. Самец, дремлющий внутри меня, открыл глаза и стал пускать слюни, - что-то ещё?
        - Всё, - девушка отвернулась и, подняв в замке руки, потянулась. Слюни самца уже до коленей, ну блин, как с этим жить? - вода не холодная? - вывел из ступора мелодичный голос. От девушки шло такое удовлетворение, как будто любимая команда выиграла чемпионат по футболу
        - Нормальная, кродокилов в ней нет, можешь купаться, - усмехнулся я.
        - И зачем хамить? - пожала девушка плечами, не поворачиваясь, сбросила прозрачную накидку. Интимные места были прикрыты элегантным плетением, сотканным неизвестным мне растением, плотно облегавшим точёное тело.
        - Не знаю. Привычка, - сглотнув, пробормотал я и направился домой.
        - Спасибо за откровенность, - донеслось в спину, вместе с плеском воды. Принцесса вбежала в озеро, подняв кучу брызг.
        
        Лёгкой трусцой двинулся к домику, чуть позже рядом засеменил Первый.
        «Рассказывай, как проникли в Академию. Где вас засекли эльфы? Выкладывай», - приказал я коту.
        «Я же говорил, лес заканчивается отвесной скалой, влезли по ней. А эльфы… не знаю, может где и увидели, мы не очень то прятались».
        - Сколько вас тут? - спросил я вслух.
        «Трое. Утром подошли».
        - Первый, ну зачем ты подвергаешь опасности котов?
        «В Граде верно сказали, тут для тебя самое опасное место. Ты считаешь, что мы можем оставить тебя без присмотра?» - возмутился арвенд.
        - А что, вас действительно можно убить?
        «Ты считал нас бессмертными?» - с усмешкой в голосе спросил кот.
        - Нет, но магия же на вас не действует.
        «Многие так думают. Это заблуждение».
        - Приказываю соблюдать крайнюю осторожность.
        - Остановись, - попросил кот, я встал, - видишь сгусток вон там, около белого ствола дерева.
        Я осмотрелся. Действительно, около ствола наблюдалось некий сгусток из нитей, размером с яйцо, медленно вращающийся вокруг своей оси:
        - Вижу. Что это?
        «В Академии таких много, они следят за двуногими. Больше не знаю, подслушал разговор двоих, поэтому знаю. Так что имей в виду, мы бережёмся, на всякий случай».
        - Спасибо. Сейчас попробуем его погасить, - я осторожно потянулся к сгустку, активировав защиту. Моя энергетическая нить стала накручиваться на сгусток. Импульс энергии и сгусток с лёгким хлопком исчез, - вот и всё. Нужно быть внимательным. Везде враги!
        - Рад, что ты это понял, - рыкнул кот, и мы продолжили бег.
        
        Легко запрыгнув в окно своей спальни, сел на кровать. Первый появился секундой позже, осмотрелся, принюхался и сел напротив дверей. Тут же раздался стук и появилась голова Таны.
        - Уже встал? На завтрак пойдёшь? Ой! - дверь распахнулась полностью, - это же арвенд? А что он тут делает?
        - Ждёт завтрак - ухмыльнулся я, - ты как раз вовремя.
        - У меня есть! - не поняла моей шутки девушка и бегом спустилась по лестнице. Через десяток секунд, появилась с пирожным в руках, - вот!
        - Откуда ты вылезла? - раздался голос Кары, - арвенды это не едят.
        - Почему? - искренне удивилась пацанка, - это же вкусно.
        Кара закатила глаза и исчезла.
        - А как его зовут? - спросила Тана
        - Первый.
        - Значит, есть и Второй?
        - Был, - хмуро отозвался я, - погиб.
        - Извини. А правда что они понимают нас?
        - Правда и даже умеют говорить, - кивнул я.
        - Да?!
        - Ага. Вот только что он сказал, что одна надоедливая особа сейчас будет съедена! - сурово сказал я.
        «Неправда, очень милый котёнок», - вмешался кот, подошёл к девушке и обнюхал её угощение, - «это, действительно, несъедобно».
        - Первый, ты на Алекса не обижайся, - девушка присела и стала гладить арвенда по шёрстке, - все мужчины, когда голодные очень злые.
        «Она еще и мудра не по годам!» - усмехнулся Первый.
        - А ты не боишься? - спросил я Тану.
        - Нет. Было бы опасно, ты бы предупредил!
        - Точно, - согласилась вновь появившаяся Кара, - а не молол бы языком. Отойди, - Тана чуть отодвинулась, - Прими в знак уважения, - Кара положила перед арвендом кусок сушёного мяса. Кот понюхал и стал осторожно грызть подношение.
        - И что это было? - от неожиданности я спросил кота вслух.
        - Обычный жест уважения, - рыкнул кот.
        - Это он так говорит? - тут же уловила интонацию Тана, - а что он сказал?
        - Сказал спасибо, - я поднялся и натянул рубашку, - мы завтракать идём?
        - А ему с нами нельзя, - растеряно проговорила пацанка, - в правилах запрещаются … ну чтобы животные… Извини, Первый, так написано.
        - Ничего, - рыкнул кот.
        - Всё пошли, - чуть ли не силком вытолкнул девчат из комнаты, - и чтобы никому не слова. Прибегут маги и прибьют кота. Понятно?
        - Мог бы и не предупреждать, - фыркнула Тана, спускаясь с лестницы.
        «Первый, под кроватью рюкзак. Отнеси его в лес, спрячь. Нельзя чтобы он попал в чужие руки, - толкнул я по связи.
        «Сделаю», - отозвался кот.
        
        Мы медленно шли по аллее, ведущей к столовой. Жаждущих завтрака всё добавлялось. Из домиков выходили парами и гурьбой. Из сектора А1 вышла небольшая группа юношей довольно развязанного поведения. Они отпускали шуточки девчонкам, перекидывались репликами с другими группами.
        - Привет знатоку девичьих сердец, - раздался весёлый голос веснушчатого. Парень помахал мне рукой.
        - Нужны консультации, обращайся, - крикнул я в ответ, раздался хохот его товарищей.
        - Куда боевым магам без нулевиков? - подколол он, - никуда! Конечно, обращусь.
        - Всегда пожалуйста! - ответил я, - с девушкой общаться, это тебе не файерболами швыряться. Тут мозги нужны!
        В ответ смех, сальные шуточки, ребята, обогнав нас, перенесли свой энтузиазм на других.
        - Я вижу, у тебя уже есть знакомые среди боевых магов, - заметила Кара.
        - Они такие же маги, как я балерина.
        - А кто такая ба-ле-ри-на? - спросила Тана.
        - Танцовщица, - пояснил я. Девушки заулыбались.
        - А как ты нашёл Первого? - не унималась пацанка, - ты его котёнком нашёл.
        - Как находят? Шёл по лесу и нашёл.
        - И ты его подобрал?
        - Нет, пнул ногой и пошёл дальше, - усмехнулся я.
        - Ну что ты … - обиженно спросила девушка, - трудно рассказать?
        - Танюш, не напрягай. Нечего рассказывать. И вообще, давайте про него только дома говорить.
        - Верно, - согласилась Кара, - нечего зря языком трепать.
        - Да ну вас, - фыркнула пацанка, мотнув соломенной шевелюрой, - уже спросить нельзя.
        - Ладно, не обижайся, - примирительно проговорил я, - лучше скажите, что вам про эльфийскую делегацию известно?
        - Ничего, - пожала плечами Кара.
        - Они неожиданно приехали, - просветила нас Тана, - за них сам император просил.
        - Откуда такая осведомлённость? - поинтересовался я.
        - У меня очень хорошие отношения с братом, - театрально улыбнулась девушка.
        - А-а, ну да, - протянул я, - как-то я не подумал.
        - Думай чаще, дольше проживёшь! - язвительно ответила пацанка.
        - Да ладно тебе злиться, - сделал я успокаивающий жест ладонью, - просто спросил.
        - Я не злюсь, - хмыкнула Тана.
        - Девчонки, а знаете про следящие сгустки, которые летают по территории? - спросил я.
        - Алекс, ты брошюру читал? - вздохнув, спросила Тана.
        - Я не умею, - сделав честные глаза, ответил я.
        - Как? - воскликнули в два голоса девушки.
        - А как ты учиться собираешься? - спросила Кара.
        - Ну, тут же лекции будут, у меня отличная память, - отмахнулся я.
        - Ты что, серьёзно? - подозрительно поинтересовалась Кара.
        - Какие же вы наивные, - развёл я руками, - ну всему верите. Шучу, конечно.
        - Алекс, чтоб тебя зирк укусил, - замахнулась на меня Тана, - с ним серьёзно, а он всё шутит.
        - А кто такой зирк? - увидев подозрительные взгляды, я сделал наивное лицо, - не, ну правда. Я не знаю.
        - Маленькая мошка, кусает и сосёт кровь, - пояснила Кара, внимательно меня рассматривая.
        - Это комар, что ли?
        - Не знаю. Я же говорю зирк.
        Так болтая ни о чём, дошли до столовой. В ней было много народу, пришлось постоять в очереди за завтраком. Перекусив вышли из помещения.
        - Куда теперь? - поинтересовался я.
        - В Главный корпус, в библиотеку. Нужно книги получать, - просветила меня Тана, - ты мантию взял?
        - Я её не надену, - категорично сказал я.
        - Наденешь, - усмехнулась Кара, - голубой цвет тебе будет к лицу.
        - Прибью! - пообещал я.
        - Алекс, прочитай брошюру, - наставительно проговорила Тана, - за нарушения порядка с группы будут снимать балы, мы из дежурных во веки вечные не вылезем. Думаю, нашим это не понравится…
        - Про это тоже в этой книжонке написано?
        - Да, - отрезала Тана, - я пошла, мне ещё в деканат нужно. По третьему удару колокола начнётся мероприятия посвящения нас в студенты. Не опаздывайте.
        - Постараюсь. Пока! - кивнул я пацанке.
        - Я с тобой, - сказала Кара.
        - Ты же в мантии! - удивлённо проговорил я, - или просто пройтись хочешь?
        - А кто будет над тобой ржать, когда ты в этот балахон влезешь?
        - Да, действительно, - ехидно отозвался я, - тогда идём.
        
        Империя. Академия Магии.
        
        Ректор Мейлахс.
        
        День не задался с утра. Ректор был не просто расстроен, он был взбешён. Он, конечно, уважал Императора и как руководителя страны, и как просто человека, но это выходило за все рамки. В дверь кабинета ректора постучались, и вошёл Ларс.
        - Что случилось? - тревожно спросил он, увидев разгневанное лицо ректора.
        - Катастрофа! Я не знаю, что мне делать. Понимаешь? Не знаю! Я никто. В моей академии, я никто!
        - Ты будешь себя жалеть, или расскажешь что произошло?
        - Император! Сегодня утром на связь вышел Император! Сам.
        - Уже страшно, - кивнул Кварк, - не томи.
        - Император Велорн, сообщил мне, что её высочество, принцесса Веста, изволила в этом году проживать и обучаться на территории Академии, - нервно проговорил ректор и, подойдя к бару, налил себе стакан воды, - мало мне эльфов!
        - Напугал ты меня Доран, - вздохнул Кварк, - я уже Харгл знает что подумал!
        - Тебе этого мало? У меня тут что, приют венценосных особ? Да? Император настоятельно просил, чтобы принцесса обучалась инкогнито! А?! Как тебе это?
        - Что ты паникуешь? Этого следовало ожидать. Я нечто подобное предполагал, - успокаивающе проговорил особист.
        - Да? Ты предполагал! А я нет!
        - Послушай, Доран. Все вполне логично. Ты слишком мало уделяешь времени политическим вопросам.
        - Для этого есть ты!
        - Вот я тебе и говорю. Принцесса Веста, после смерти матери совсем перестала выходить в свет. Во дворце перестали давать балы. Девушке уже двадцать два года. Пора думать о замужестве, а она прячется ото всех. Эльфийская принцесса очень дружна с Вестой. Когда эльфы приезжали с визитом по поводу дня рождения принцессы Весты, девушки даже на охоту вместе ездили. Про это говорили на каждом перекрёстке.
        - Так уж и на каждом? Я не слышал, - пробурчал ректор, успокаиваясь и садясь в своё рабочее кресло, - ты считаешь, Император хочет… расшевелить дочь? Поэтому направляет её к нам?
        - Конечно! Тут же студенты! Молодость, бесшабашность, веселье! Это же лежит на поверхности.
        - И что нам с этим делать? Какое инкогнито может быть? Да её каждая дворняга знает!
        - Ты ошибаешься, мой друг. Если снять с неё королевские наряды, корону и надеть мантию боевика, она такая же девушка, как и сотни других наших студенток.
        - Это ты ошибаешься, - возразил ректор, - она привыкла повелевать! Её быстро раскусят, наши бесшабашные студенты!
        - Ты с ней знаком? Лично?
        - Видел несколько раз, - кивнул ректор.
        - То-то и оно. Только несколько преподавателей, дававших ей уроки, смогут её опознать. Уверяю тебя, в академии множество девушек с амбициями гораздо большими, чем у её высочества! Она будет серой тенью на их фоне. Я знаю, что говорю!
        - Хорошо, верю, - махнул рукой Мейлахс, ректор привык доверять своему особисту, - нужно повысить степень безопасности. Надеюсь, у тебя есть верные люди в группе боевиков четвёртого курса?
        - Есть пару парней с мозгами, - кивнул Ларс, - не переживай, за ней присмотрят.
        - Увеличь количество точек контроля. Если нужно, запусти ещё одну сферу контроля. На территории Академии не должно остаться ни одного бесконтрольного участка. Ты понимаешь? Если какому-нибудь придурку вздумается приударить за принцессами, мы должны знать об этом задолго до того как это произойдёт!
        - Нужно бы запустить режим визуализации, да и запись особо подозрительных событий не помешает… но это потребует дополнительных энергозатрат. Как это скажется на работах в Закрытой зоне?
        - Мда… Задачка. Проведи разъяснительную работу с магами, работающими в зоне, прибавь им к жалованию по золотому. Пусть помалкивают. Мне эти работы вот уже где, - ректор провёл ребром ладони по горлу, - какая разница, заполнят накопители на месяц раньше или на год позже… Всё равно у них ничего не выйдет!
        - Император не разделяет твоего пессимизма, - возразил особист.
        - Знаю. Запускай визуализацию, посади еще пару магов за сферы. Сам знаешь что делать.
        - Совет можно?
        - Говори.
        - Раз Император хочет расшевелить свою дочурку, нам нужно почаще устраивать различные мероприятия. Конкурсы, балы… и не на том уровне, что сейчас. Возможно, придётся приглашать представителей знатных родов… Ты понимаешь, о чем я?
        - Да. Ты как всегда прав. На праздник Посвящения можно было бы получить тысяч двести золотом. Эх, поздновато его величество надумал!
        - Поговори с Илоной. Она такая выдумщица! Думаю если ей дать свободу, Академия превратится в увеселительное заведение.
        - Но-но! - погрозил пальцем ректор, - у нас серьёзное учебное заведение. Ладно, иди, займись обеспечением безопасности.
        Дождавшись, когда за Ларсом Кварком закроется дверь, ректор наложил руку на сферу связи и, дождавшись её свечения проговорил:
        - Илона, это Доран. Прошу вас срочно зайти ко мне.
        
        Империя. Академия Магии.
        
        Илона.
        
        Вызов от ректора поступил неожиданно и заставил молодую женщину разволноваться. Своим женским чутьём она почувствовала, что речь пойдёт об Алексе. Вчера она так была потрясена своим открытием, что сославшись на усталость, ушла раньше, и не присутствовала на обязательном контрольном просмотре кристалла записи от сферы познания.
        Сегодня был праздник и ей, в любом случае, пришлось бы встретиться с ректором, так зачем он вызывает её к себе, да ещё и срочно? Теряясь в догадках, магинесса пошла в кабинет ректора.
        Постучав в кабинет, женщина вошла.
        - Заходите-заходите, Илоночка, - приветливо проговорил Доран, показывая на кресло около окна. Он старался держаться от женщины подальше, - присаживайтесь. У меня к вам есть важный разговор.
        - Господин Доран, - начала магинесса, - я вчера очень устала…
        - Да-да, - закивал ректор, - мы про это непременно поговорим. Сок? Вода? - предложил он, подойдя к своему бару.
        - Вода. Если можно со льдом.
        - Конечно. Замораживающий артефакт великолепно работает. Заур знал своё дело! - пожилой мужчина открыл ящик и, достав оттуда несколько кусков льда, бросил их в стакан с водой, - дело вот в чём, - ректор поднёс воду Илоне и поспешно сел в своё кресло, - вы знакомы с её высочеством, принцессой Вестой?
        - Нет. С моим даром мне дорога во дворец закрыта.
        - Ну ничего. Дело в том, что в этом году в нашей академии будут проходить обучение принцесса эльфов Анариэль, и её высочество принцесса Веста.
        Женщина буквально открыла рот от удивления.
        - При этом никто не должен догадываться об этом. Вы меня понимаете?
        - Не очень, - мотнула головой Илона.
        - Илоночка. Нужно обеспечить её высочествам привычную обстановку. Конкурсы, встречи, другие мероприятия. Не мне вас учить. Всё должно быть на высшем уровне! Вы понимаете? От этого зависит доброе расположение к нам сильных мира сего.
        - Вы хотите, чтобы я увеличила количество общеакадемических мероприятий? Но список утверждён на учёном совете…
        - Все верно. Утверждён. Но обстоятельства изменились. Деньги у вас будут, так что я на вас очень надеюсь. В следующие выходные нужен какой-нибудь бал, встреча старшекурсников с первокурсниками, ну ещё что-то. Придумывайте! Я даю вам полную свободу действий.
        - Всё должно быть в пределах выходных?
        - Крупные мероприятия, безусловно. А так… студенты во второй половине дня в большинстве своём не знают, куда себя деть. Так что подумайте.
        - Многие занимаются на факультативах…
        - Верно. Но не все. Мероприятия должны касаться группы целителей пятого курса, там обучается Анариэль, и группы боевых магов четвёртого курса, там будет обучаться Веста. Но только чтобы это не сильно выпячивалось?
        - Я все поняла, господин Доран. Можно идти? Скоро открытие праздника Посвящения, у меня много дел.
        - Да, - хлопнул в ладоши ректор, - ещё вопрос по вчерашнему инциденту.
        Сердце Илоны забилось учащённо. «Хорошо, что гаситель на мне», - пронеслось в голове у женщины.
        - Так вот, - продолжал ректор, - некто Алекс Андер применил на вступительном испытании артефакт. Да. К сожалению это так…
        - Я помню его, - кивнула женщина, - у него не было артефактов.
        - Всё верно. Он был искусно замаскирован. Есть неоспоримые доказательства. Так вот, нужно забыть об этом случае, более того, вы должны внести его в список привилегированных студентов. Он не должен быть отчислен за неуспеваемость.
        - Как… Почему… Не понимаю…
        - Не стоит так нервничать. Это вопрос политический, - ректор, опасливо поглядывая на возмущённую женщину, на всякий случай отошёл чуть дальше, - просто учтите это в своей работе.
        - Хорошо, господин ректор, - женщина взяла себя в руки, - что-то ещё?
        - Нет. Можете идти.
        Илона выскочила в коридор. На глазах у неё были слезы. Всё рушилось. Все надежды, мечты, всё! У него был артефакт. Обманщик! А она дура, размечталась!
        «Стоп!», - скомандовала сама себе женщина. Дар приучил её к самодисциплине, - «Ректор врёт. Нет, он просто заблуждается. Если бы на Алексе был артефакт я бы почувствовала, не до такой степени я была уставшей, чтобы пропустить это. Что-то тут не так».
        Самообладание вернулось к Илоне.
        «Нужно проверить. Но как?» - в мозгу стали рисоваться различные картинки проверки Алекса, - «сегодня, после торжественной части, все группы пойдут к озеру для, так сказать, знакомства в неформальной обстановке. Старостам розданы сценарии этих посиделок. Отлично! Я, как проректор по учебной работе, могу присутствовать у любой группы. Вот и посмотрим моего героя в жизни», - хмыкнула женщина.
        На Илону снизошло спокойствие, а в таком состоянии она могла придумать ну очень многое.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Кара, как и обещала. честным образом обсмеяла меня, когда я надел мантию. Она, даже, не смеялась, она ржала надо мной, схватившись за живот и валяясь по дивану. Нужно заметить, я приложил к этому некоторые усилия, выставляясь в различных нелепых позах. То героически подняв руку, то задрав подол, выплясывал чечётку. Напридуривавшись, упал на диван, отдуваясь и смеясь над своим представлением.
        - Ты что, с лицедеям путешествовал? - вытирая слезы смеха, спросила Кара, - ну очень смешно получается…
        - Там где я жил, половина населения лицедеи, - отозвался я, - так что практики было выше крыши.
        - А где это, Россия?
        - Очень далеко… на севере.
        - Скучаешь?
        - Нет, - пожал я плечами, - не за кем. Всё что у меня есть, всё тут… - девушка удивлённо посмотрела на меня, - ну да, да. Скучаю чуть-чуть.
        - Ясно, - и чего ей там ясно? Я не стал уточнять, девушка продолжила, - меня тоже отослали в эту академию. Ты надежда нашего клана, - явно передразнила она кого-то, - вернись сильной! Можно подумать Академия добавит силы… с моим-то уровнем дара.
        - Зря ты так, - проговорил я, - какой у тебя процент? Ну, сколько балов?
        - Десять. А у тебя?
        - Девяносто восемь, - честно признался я. Девушка залилась смехом, откинувшись на спинку дивана.
        - Ну, Алекс, ну ты точно лицедей! - хохотала она, - и глаза честные-честные…ха-ха-ха… тебя в разведку надо… противник в любую чушь поверит…
        Ещё раз убедился, хочешь, чтобы тебе не верили, говори правду!
        - Ладно, хохотуха, пошли в библиотеку, а то учебников не достанется.
        - Ты же читать не умеешь, - прыснула девушка.
        - А вдруг там картинки есть!
        
        К главному корпусу, мы с Карой, пришли закадычными друзьями. Девушка болтала всю дорогу, задавала вопросы и сама же на них отвечала. И чего это её так прорвало?
        Уже подходя к зданию, я спросил:
        - Кар, можно вопрос? Только не обижаться!
        - Ну, попробуй.
        - Ты не похожа на простушку, скорей на коварного, умного и сильного воина.
        - Польщена, - хохотнула девушка.
        - А что ты со мной разоткровенничалась? Без обид, - я поднял перед собой руки.
        - Прими как данность, - девушка перестала смеяться, - скажу правду, обидишься ты.
        - Ну-у, заинтриговала, - протянул я, - давай колись… чо уж там…
        - Я демонесса… тебе это о чем-нибудь говорит?
        - Конечно, - кивнул я, - по ночам у тебя вырастают крылья, зубы превращаются в клыки, пальцы в когти и ты выходишь на охоту в поисках жертвы.
        Девушка остановилась, как будто натолкнулась на стену, глядя на меня расширенными глазами, потом засмеялась:
        - Ты что обнюхался сивуна? Какие крылья? - только звучало это как-то наигранно весело. От Кары шла волна страха, замешательства, растерянности, - ты про что говоришь?
        - Забудь, - отмахнулся я, - неудачно пошутил.
        Девушка подошла ко мне. Очень близко подошла:
        - Ты прав. В боевом облике, демон может принять и такой вид. Но таких единицы. И этим не шутят.
        - Извини, - вздохнул я, втягивая в себя запах полыни, которым пахли волосы Кары, - в таком случае ничего не говори. Для меня что демоны, что орки, что эльфы… не вижу разницы.
        - Не верю, - произнесла Кара, и, помолчав, добавила, - ты сильный. Очень.
        - Точно, - кивнул я, - тебя вот, например, могу одной рукой поднять!
        - Ох, Алекс, - девушка резко повернулась и пошла к входу в Главный корпус, - болтун ты, хоть и воин!
        - Одно другому не мешает, - пожал я плечами.
        - Тебе да. Не все такие как ты… далеко не все…
        - Да я ваще уникальный, - сказал я, догоняя девушку, - честное слово.
        - Верю, - как-то очень грустно проговорила демонесса, - это и влечёт и пугает…
        
        Библиотека ни чем не отличалась от виденных мной на земле. Читальный зал с длинными столами. Тумбы картотеки, дородная женщина, выдающая книги. Всё как всегда.
        Назвав себя, получили листок со списком учебной литературы. Длинный такой список.
        - Это всё нужно забрать? - поинтересовался я у библиотекарши.
        - Да, сынок, - кивнула она, - скажу больше, это всё ты должен выучить.
        - Понятно, - кивнул я, - нужно было лошадь прихватить, мне это не дотащить.
        - Дотащишь, - уверенно проговорила женщина, чуть улыбаясь, - Единый тебя силой не обидел.
        - Да мне рук не хватит, - возмутился я, рассматривая гору книг, которую библиотекарша поставила передо мной.
        - В подол положишь, - подколола Кара, стоящая сзади меня.
        - Точно! - я поднял указательный палец, - ты гений!
        - Что ты делаешь? - испуганно воскликнула девушка, - я же пошутила.
        - А я нет, - стащил с себя мантию и, завязав рукава и горловину, получил мешок. Быстро сгрёб в него свои книги.
        - Парень, так нельзя, - только и проговорила женщина-библиотекарь.
        - Недоработочка, мадам! Ни тележек тебе тут, ни носильщиков…
        - Можно было бы два раза прийти, - предложила Кара.
        - Ага. Сначала поселят у Харгла в заднице, а потом я должен целый день с книгами туда сюда бегать. Давай, сваливай свои, - отмахнулся я. Недолго думая, демонесса покидала в подставленный мешок свои учебники. Крякнув, я забросил его себе на спину:
        - Благодарю, пошёл учить, - кивнул я библиотекарши.
        - Не надорвись, - улыбаясь, отозвалась она.
        
        До дома шли молча. Куда делась девчушка-хохотушка? Кара была сосредоточена, размышляя о чём-то своём. Я не мешал, тянул мешок с книгами, время от времени останавливаясь и перекидывая его на другое плечо.
        Когда подходили к своему коттеджу, раздался удар колокола. Кара встрепенулась:
        - Скоро начнётся торжество, нужно поторапливаться.
        - Ничо, без нас не начнут.
        - Ещё как начнут. Давай мантию, я поутюжу, - предложила девушка.
        «Входящий вызов. Саймон», - прошептало в голове и мелькнула надпись перед глазами. Блин!
        - Карочка, дотащишь сама? В туалет хочу, сил нет, - я вручил мешок девушке и кинулся бегом к своему домику. Сзади раздался смешок.
        «Принять», - нажал я, влетая в дом и запираясь в туалетной комнате. Включил воду.
        «Господин Алекс. Это Саймон. Извините, что беспокою вас».
        - Привет Саймон. Всё нормально. Что случилось?
        «Мы переехали в новый дом. Так вот, только расставили вещи пришли два человека. Из городской управы и тайной канцелярии. Задавали вопросы про вас, господин Алекс», - сбивчиво начал рассказывать воспитатель, - «я решил, вам про это нужно знать»
        - Всё верно. Ты правильно поступил, спасибо тебе, - успокоил я Саймона, - что конкретно спрашивали?
        «Про разное. Тагар с человеком из Управы, ушёл в другую комнату, документы показывать, а этот, человек из тайной канцелярии, интересовался, как мы познакомились, откуда вы, откуда у вас деньги. Он много расспрашивал… я сейчас уж и не вспомню дословно».
        - Чем он мотивировал свой интерес? Я ничего запрещённого не делал.
        «Я его тоже спросил, чем вызван интерес тайной канцелярии к вашей персоне. Он сказал, что вы не принесли присягу Императору, а являетесь владельцем графства. Ссылался на какие-то распоряжения… Сказал, что вам лучше добровольно уладить этот вопрос. Иначе могут аннулировать вашу сделку с графом… но это он преувеличивает. Я ему так и сказал».
        - Правильно сказал. Если император может волевым решением отобрать частную собственность, то какое к нему будет доверие, - проговорил я.
        «Да-да, вы правы. Именно так я и сказал ему. На это тот ответил, что тайная канцелярия найдёт законные способы испортить жизнь любому жителю империи. И знаете, господин Алекс, он прав. Вам нужно непременно решить этот вопрос», - посоветовал Саймон.
        - А что сказал этот вымогатель?
        «Он сказал, что вам нужно в самое ближайшее время подать заявку в канцелярию его величества Императора, с просьбой принять у вас клятву верности. Будет назначен день и время».
        - Спасибо, Саймон. Я понял. Они уже ушли?
        «Да, только что».
        - Идар с вами?
        «Нет, его нету. Он привёл Младу, прелестное создание, и ушёл вместе с Уласом. Лиза и Флора очень обрадовались девушке. Спасибо, господин Алекс. Эта такая помощь нам».
        - Как Тагар? Присмотрись к нему.
        «Безусловно. Он уже нанял рабочих, приводят в порядок сад, а Млада с девочками заняты домом».
        - Ну и хорошо. Рад что вы поладили. Всё Саймон, больше не могу говорить. Конец связи.
        «Удачи вам, господин Алекс», - я прервал связь. Сел на край ванны. Как это я пропустил этот момент, с клятвой императору. Надо думать, что и в замок скоро пожалуют. Как-то всё не правильно.
        «ЗАК. Ты слышал?»
        «Конечно», - тут же отозвался комп.
        «Слушай, ЗАК, почему с тобой я могу общаться мысленно, а с остальными нет? Мы же с тобой договорились, все разговоры через тебя. Мне тут болтать вслух совсем не с руки».
        «Я не знаю почему ты не можешь говорить с остальными в пси-диапазоне. Нужен анализ…»
        «Ну так займись», - приказал я.
        «Для этого ты должен сидеть в управляющем кресле», - обломал меня ЗАК, - «а насчёт договорённости, ты сам виноват. Все разговоры идут через меня, так что мог бы и не говорить вслух».
        «Извини, это я от неожиданности», - повинился я.
        «Принято».
        «Ты понял, что скоро в замок пожалуют гости? Прими меры к сокрытию информации».
        «Каковы мои полномочия?»
        «Самые широкие ЗАК. Если прознают про порталы и методы строительства… Тогда будет война с империей и повелителями дорог. Этого допустить нельзя!»
        «Я могу вызывать паралич голосовых связок, если индивидуум будет говорить запрещённую информацию. Или применять другие средства?»
        «Достаточно кратковременного паралича. Только калечить жителей замка не надо. Хорошо?»
        «Понял. Не беспокойся, все будут здоровы».
        «Докладывай при необходимости».
        «Принято», - я отключил связь. Так, теперь вся надежда на ЗАКа. Думаю, он не подведёт. Я умылся и вышел из туалетной комнаты. Кара утюжила мою мантию на диване, присев на колени.
        - Ты же не в туалет бегал, - проговорила она, кинув на меня быстрый взгляд.
        - Да? А откуда я тогда вышел?
        - Я умею видеть ауру, и у меня неплохой слух.
        - У каждого свои секреты. Не так ли? - примирительно ответил я.
        - Конечно, - кивнула девушка, - можешь доверять мне.
        - Я себе не доверяю, - девушка поставила утюжок и посмотрела на меня долгим взглядом. Взгляд был печальным, девушка искала слова, чтобы сказать что-то важное для неё, я это отчётливо чувствовал.
        - Всю жизнь мне твердили, не верь ни кому, - Кара опустила голову и стала рассматривать маленький утюжок, - и каждый раз, когда я это слышу, во мне возникает протест. Это не нормально. Нельзя жить, никому не доверяя. Это не правильно.
        - Я …
        - Выслушай меня… пожалуйста, - перебила Кара, я молча сел рядом, - я поняла, что у тебя есть переговорник, значит, ты ходил на Пустошь. Только там можно найти такой артефакт. Этот артефакт обязателен к сдаче в гильдию магов, я это тоже знаю… я не выдам тебя, и всегда прикрою… если тебе это нужно…
        Девушка подняла на меня внимательный взгляд, я не отвёл глаза. Потом вздохнул и сказал:
        - Кар, я ценю твою готовность помочь. Но поверь мне, если ты узнаешь мои тайны, жизнь твоя станет… короткой. Ты понимаешь, о чем я?
        - Две твои тайны я уже знаю, - усмехнулась девушка, - так что …
        - Это мелочи.
        - Я, как и ты, воин, и опасностью меня не напугать. Видимо ты действительно ничего не знаешь про демонов, иначе не говорил мне такие глупости…
        - Окей, хорошо, уговорила. Да, есть такой грех и, надеюсь, это останется между нами. Только пацанке ни слова!
        - Кому, кому? - заулыбалась Кара.
        - Тане.
        - Пацанка… Точно. Эта её причёска и рост… Пацанка, - повторила она, - а меня ты как прозвал? Говори, чего уж.
        - Да ни как, честно. Ну, разве что Каркуша, - проговорил я, приготовившись к взрыву возмущения. Но девушка засмеялась и протянула мне мантию:
        - Каркуша так каркуша, - покладисто ответила Кара. Раздался удар колокола, - нужно торопиться. Опоздаем, будут неприятности.
        
        Праздник посвящения проходил по сценарию, мало отличающемуся от таких же мероприятий в земных ВУЗах. Нас построили группами на площади перед Главным корпусом. Подняли флаг с огромным глазом, видимо символом Академии. Были поздравительные речи руководства, рассказы как хорошо нам будет и что мы толпа счастливчиков… Я стоял в последнем ряду и рассматривал старшекурсников, расположенных напротив. Что сразу бросилось в глаза, это то, что каждая группа имела свой цвет мантии. Судя по всему, это зависело от факультета и курса. Если у нас были цвета от нежно - голубого, как у моей группы, до насыщенно фиолетового, то напротив стояли в маниях травянистого цвета, и дальше цвет становился более насыщенно зелёным. Пятый курс стоял темно - изумрудным пятном. Целители.
        Потом перед первокурсниками, в том числе и перед нашей группой, поставили столики и стали вызывать каждого поимённо, вручая ученический значок. Вскоре услышал и своё имя, вышел, получил значок, вернулся назад. Запоминал имена своих одногруппников, так что к концу вручения знал, кого как зовут. Хоть какая-то польза от этого мероприятия.
        Для усиления голоса академическое начальство использовало какой-то артефакт, на мой взгляд, аналог нашего громкоговорителя. Единственно, я не видел, чтобы кто-то держал микрофон. Просто подходили к постаменту и начинали говорить. Моё заклинание «Публичное выступление» тут бы пригодилось.
        - А теперь, уважаемые господа первокурсники, - вещал невысокий старикашка в бело-золотой мантии, - наступает особо волнующий момент! Старшекурсники выберут себе подшефных первокурсников. Прошу первокурсников встать в одну шеренгу вдоль белой линии начерченной на площади, спиной к главному корпусу.
        Поднялась суета, так как линий было три, а не одна. Видимо для того чтобы все поместились. Куратор покрикивал на нас, пытаясь разместить вдоль последней линии. Минут десять мы толкались как стадо баранов, пытаясь найти себе место. Я нисколько не удивился, увидев справа и слева от себя Кару и Тану.
        Когда первокурсники всё же заняли нужное место, старикашка продолжил:
        - Благодарю, господа студенты. Итак! Прошу старшекурсников приступить к выбору подшефного студента. Будьте внимательны, не делайте поспешных выводов. Помните, ваш выбор определит вашу жизнь на ближайший год, и напрямую повлияет на получения диплома! Прошу!
        Раздался удар колокола и зазвучала музыка. Я очень удивился! Обычная музыка симфонического оркестра! Похоже, я очень недооценил уровень местной цивилизации.
        Студенты в мантиях насыщенных цветов, зелёных, темно-синих, бардовых, ходили между шеренгами, останавливались напротив первокурсника и сканировали его. В истинном зрении я видел щупы, выдвигающиеся от ауры пятикурсника и ощупывающие свою жертву.
        «Ментальное воздействие первого уровня. Нейтрализовано», - промелькнуло перед глазами. Я почувствовал, что сзади меня кто-то остановился. Только усилием воли заставил себя стоять спокойно. Воинские рефлексы, блин! Даже по две молнии успел на руки накрутить.
        Постепенно все старшекурсники встали за спинами выбранных ими подшефных.
        - Господа первокурсники! - музыка прервалась, - прошу повернуться, и познакомится со своими шефами.
        Повернувшись, я наткнулся на насмешливый взгляд Анариэль. И почему я не удивился? Чего нельзя сказать о моих подругах, Каре и Тане. У них в буквальном смысле отвисла челюсть. Ещё бы, напротив них стояли эльфы. Ясно, телохранители принцессы.
        - Анариэль, - протянула руку девушка.
        - Алекс, - я пожал узкую ладонь, - неожиданный выбор, не находишь?
        - Отнюдь, - улыбалась эльфийка, - по мне, так всё логично.
        - Я-то знаю, а как к этому отнесётся руководство?
        - Это их проблемы.
        - Достойный ответ, - улыбнулся я, - но проблем огребём мы оба!
        - Первый раз, что ли?
        - Поздравляю вас! - прервал нашу беседу старикан.
        - Не знаешь, что это за дедок распинается? - спросил я вслух. Кара и Тана прыснули, эльфийка улыбнулась.
        - Ректор Академии господин Мейлахс, - проговорила она.
        - Упс!
        - Я же тебя просила, помалкивай, - прошипела Тана, - могут и оскорбление приписать.
        - Уже молчу, - пожал я плечами.
        - … который состоится на берегу нашего великолепного озера, - между тем продолжал ректор, - удачи вам и в добрый путь!
        - Что там состоится? - повернулся я к Тане.
        - Алекс!
        - Не, ну правда, прослушал.
        - Конкурсы, посиделки с костром. Чем ты слушаешь? - недовольно проговорила девушка и уже громко, - группа три-двенадцать, наше место ОМ-пять. Можно переодеться и взять личные вещи. Таал, не забудь гитару, - крикнула она орку, - столовые приборы там будут!
        - Ну что, двинулись? - спросил я Кару, та кивнула, бросив взгляд на своего эльфа, - вы сейчас куда? - обратился к Анариэль.
        - Алекс, ты несносен, - отозвалась она, - идём вместе с вами, для знакомства в неформальной обстановке.
        - Да ты чо? - воскликнул я, - а как же охотничий костюм? Так и будешь в этом балахоне?
        - Нам по пути. Я живу в секторе Е-5, недалеко от вас.
        - Всё страньше и страньше, - проговорил я по русски, предлагая эльфийке свой локоть для опоры. Та улыбнулась и взяла меня под руку. Неторопливым шагом мы двинулись за основной массой студентов. Стоял небольшой шум, девушки и юноши переговаривались, шутили, смеялись.
        - Эгей, знаток девичьих душ, смотрю времени даром не теряешь? - раздался весёлый голос веснушчатого, - мадам, - парень сделал полупоклон эльфийке, та царственно кивнула. Могёт, что тут скажешь, парень не унимался, - познакомишь?
        Веснушчатый и ещё один парень, с такой же рыжей шевелюрой, но в бардовой мантии, протолкнулись к нам.
        - С удовольствием, - улыбнулся я, - разрешите представить, звезда целительского искусства эльфийского леса, несравненная Анариэль, - от эльфийки полыхнуло вначале беспокойством, потом удовлетворением, - а это, - кивнул я на веснушчатого, - мастер художественного слова, господин…
        - Марк, - чуть поклонился парень, - очень приятно.
        - Взаимно, - улыбнулась краем губ эльфийка.
        - У вас какой сектор на озере? - спросил Марк.
        - ОМ-5, -вставила, стоявшая рядом, пацанка.
        - Замечательно, мы в БМ-5. Приходите в гости!
        - Всенепременно, - сделал я полупоклон. Парень хмыкнул и они удалились.
        - Славный парень, - прокомментировала принцесса, - откуда его знаешь?
        - В столовой познакомился.
        - Знаешь, кто у него в шефах? - чуть склонившись в мою сторону, спросила Анариэль. Я отрицательно покачал головой, - сын начальника стражи императорского дворца.
        - …?!
        - Откуда знаешь? - тут же влезла Тана.
        - Это важно? - чуть изогнула бровь принцесса, - знаю.
        - Что-то твои земляки молчаливые попались, - перевёл я разговор. Анариэль метнула на одного из своих телохранителей быстрый взгляд.
        - Оробели, - улыбнулась эльфийка.
        - Я раньше думал, что самые красивые девушки живут в Светлом Лесу, но вижу, ошибся, - заговорил кавалер Кары. Демонесса кинула на него уничтожающий взгляд и промолчала. Второй эльф тоже что-то спросил у Таны, про то, как ей быть старостой…
        - Анариэль! - раздался справа девичий окрик. Мы притормозили и повернулись на голос. К нам быстрым шагом подошла девушка в кроваво-красной мантии, - еле догнала вас.
        Девица была среднего роста, с русыми, волнистыми волосами и правильными чертами лица. Я бы сказал, чисто русскими чертами, такими, как я видел у пластунских девушек, только более изысканными. Серые глаза, аккуратный нос, тонкие, чётко очерченные губы, ямочки на щеках. Да она красавица, реально, русская красавица.
        - Алекс, позволь представить, моя подруга, Веста, - проговорила эльфийка, пока мы изучали друг друга цепкими взглядами. Девушка протянула руку, но не для рукопожатия, а для поцелуя. Я, как только мог, элегантно приложился к её ручке.
        - Весьма рад, - проворковал я.
        - Очень приятно, господин Алекс, - прощебетала девушка мелодичным голосом.
        - Ах, Веста, ну какой господин, - вмешалась Анариэль, - мы не на приёме, просто Алекс. Так ведь? - вопросительно посмотрела эльфийка, по хозяйски, беря меня под руку.
        - Для тебя, дорогая, я буду кем угодно! - девушки засмеялись, Веста лишь чуть-чуть улыбнулась. От неё шло такое беспокойство и я бы сказал зависть. Фу, как же мерзко копаться в чужих чувствах. Пришлось закрыться.
        - Анариэль, а ты сейчас куда? - поинтересовалась Веста. Мы медленно двинулись по аллее.
        - В сектор ОМ-5, - ответила эльфийка, - на продолжение праздника.
        - Да… - девушка замялась, - конечно… тогда я домой…
        - Веста, айда с нами, - пригласил я, - что ты будешь сидеть одна? Соглашайся.
        - Я не знаю, - прозвенел колокольчик голоса Весты, - без приглашения… это не совсем удобно.
        - Я же тебя только что пригласил!
        - Верно, - наконец заулыбалась она, - только я там никого не знаю.
        - Для этого и праздник. Чтобы познакомиться! Вот знакомься, это Кара, девушка честная и решительная. Это Тана, наша староста группы, не смотри на её рост, у неё очень широкая душа.
        - Алекс! - вскрикнула пацанка, - ну что ты в самом деле?
        - А что не так? Отрицать очевидное, глупо, - увернулся я от ладошки Таны, - и попрошу без рук!
        - Придём домой, прибью, - прошипела Тана.
        - А я помогу, - криво усмехнулась Кара.
        - Девушки, у вас не будет свободного коврика в прихожей, мне похоже сегодня ночевать негде, - испуганно глядя на своих однокашниц обратился я к Весте…
        
        С шутками и прибаутками мы дошли до нашего жилого сектора. Кара и Тана немного расслабились, перестали сторониться эльфов, да и Веста смеялась вместе со всеми. У девушки явно что-то случилось, я видел в её ауре серое пятно над головой, обозначающее скорбь. Видимо кто-то из близких недавно умер.
        - Вам туда, - указал я в сектор Е-5, - нам туда. Пора скинуть этот балахон. Через пять минут на этом же месте!
        - Не опаздывай, - обворожительно улыбнулась мне эльфийка, - а то приду спасать!
        - Тогда, пожалуй, я специально задержусь, - вернул я улыбку, - Весту не потеряй, а то она застесняется и не пойдет.
        - Приглянулась, - шёпотом спросила эльфийка, - у неё очень строгий папа!
        - Строже чем твой? - с невинным видом спросил я. Эльфийка, прищурившись, посмотрела мне в глаза.
        - Не знаю… может быть, - повернулась и увлекая Весту проговорила, - через пять минут здесь!
        До своего домика дошли молча. Я отправился в свою комнату, девчонки к себе. Я сел на кровать, кинув рядом надоевшую мантию. Итак, Веста подруга Анариэль. Где и как может сдружиться эльфийская принцесса и человеческая женщина? На приёме во дворце, следовательно Веста вхожа во дворец и скорей всего не последняя дама там. Надеюсь, что не первая.
        Раздался стук в дверь.
        - Алекс. Ты готов? - спросила Кара.
        - Ага, - я спустился за нею вниз. Тана сидела на диване, поджав ноги, - Танюш, что случилось?
        Мы с Карой сели рядом с девушкой.
        - Ребята, я не пойду. Идите сами.
        - Рассказывай, - настойчиво проговорила Кара, - как ты можешь не пойти? Ты староста!
        - Вам лучше не знать! - просительно проговорила Тана.
        - Что, критические дни? - спросил я, - мелочи, мы ни кому не скажем.
        - Алекс, ну что ты такой болтун! - устало проговорила Тана.
        - Танюш, - я пододвинулся ближе и взял ладонь девушки в свою руку, - мы твои друзья, и поможем тебе и советом и делом. Не нужно таиться от нас. Расскажи, что случилось. Как бы глупо не звучали твои страхи и опасения, мы отнесёмся к этому серьёзно.
        - Правда? - по щекам девушки потекла слеза, - спасибо вам, ребята.
        - Правда, - Кара погладила девушку по голове, - говори.
        - Веста… Это принцесса. Я была на приёме с папой… недавно, у неё был день рожденье. Мне страшно, Алекс. Она шла с нами как будто… будто она как мы…
        - Фу ты, напугала, - отмахнулся я, - я уж думал, ты в эльфа влюбилась…
        - Ты обещал не смеяться! - воскликнула Тана.
        - Я и не смеюсь, - пожал я плечами, вставая, - открытие сделала. Ну принцесса, ну и что?
        - Ты её тоже узнал? - с надеждой спросила Тана.
        - Конечно, - кивнул я, - Танюш, она, прежде всего несчастная, одинокая девушка. А то, что она родилась принцессой, она не виновата. Так уж вышло!
        - После смерти её величества, принцесса практически не выходит в свет. Папа говорил, что император приглашал лучших целителей, но они ничего не смогли…
        - Поэтому он послал её в Академию, чтобы мы расшевелили её. Понимаешь? Так что наплюй на условности и считай её простой девушкой.
        - Но, она же принцесса! - не унималась Тана.
        - А я принц! И что? А ты меня при людях кулаком стукнула! - Кара засмеялась, улыбнулась и Тана.
        - Тоже мне принц нашёлся! - проговорила Кара.
        - А что? Для некоторых, очень даже и принц! - возмутился я.
        - Эти некоторые остались далеко за стенами Академии, а тут ты болтун! - возмутилась Тана.
        - Как и Веста! Она просто студентка. Пошлите, неудобно заставлять ждать венценосных особ!
        - Алекс, проболтаешься, я тебя прибью! - Тана вскочила и кинулась за мной. Я выскочил из дома.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Принцесса Веста.
        
        Вчера вечером отец Весты, император Вилорн, пришёл в её покои, что само по себе было редкостью. Состоялся серьёзный разговор, результатом которого стало то, что сейчас девушка сидела в этой шумной компании студентов, на берегу озера в Академии магии. Император рассказал дочери про неизвестного мага, поступившего в Академию, про то, что эльфы ради этого затеяли обмен студентами и всё, что он просил от неё, присмотреться к эльфийской принцессе и если заметит что-то необычное, сообщать ему. Для этого у Весты был переговорник, выполненный в виде кулона, висевшего у неё на груди.
        Веста согласилась, потому как Анариэль была её единственная подруга. С эльфийкой принцесса чувствовала себя легко и непринуждённо, может потому, что у них обоих было одинаковое положение. Обе были принцессами, обе потеряли мать. Веста перестала выходить в свет, потому что каждый, либо высказывал соболезнование, теребя незажившую рану, либо смотрел на неё как на ущербную, жалостливо и сочувственно.
        И вот теперь девушка сидела с краю длинного стола, и наблюдала, как дурачатся студенты. Вначале всё было натянуто и невесело. А потом этот балагур и насмешник, Алекс расшевелил таки разношёрстную толпу, и веселье закрутилось.
        Когда принцесса только познакомилась с ним, сразу поняла, что это судьба. Что-то тревожное колыхнулась у неё внутри, замерло и затаилось в ожидании. Весте нравилась бесшабашность Алекса, а то, как он представлял своих одногруппниц, а потом великосветски поцеловал ей руку, очень смутило. А потом он запросто пригласил её на праздник, как будто они сто лет друг друга знают. Вот и сейчас, он рассказывал короткие смешные истории, называемые анекдотами. Все хохотали, вспоминая и рассказывая истории из своей жизни. Даже эльфам досталось, но они хохотали вместе со всеми, совершенно не обижаясь, что само по себе было очень странно.
        Единственное, что покоробило принцессу, это поведение Анариэль. Она всячески подчёркивала своё право на Алекса. А как она оделась?! Эти обтягивающие лосины и приталенная блузка. Веста ни за что не рискнула бы надеть на себя такое. Однако Алекс, совершенно не обращал внимания ни на стройные ноги эльфийки, ни на расстёгнутую пуговичку на блузке. Чего нельзя было сказать про всю остальную мужскую половину, которая пялилась на эльфийку, чуть ли не пуская слюни. Алекс даже отпустил несколько шуточек по этому поводу, смутив несколько парней.
        Весте было хорошо, впервые за более чем два года. Она тоже смеялась и ей очень нравилось, что мир крутится не вокруг её персоны, а вокруг совсем другого человека, но от этого ей было ничуть не хуже.
        - Эх господа! - воскликнул Алекс, - сейчас бы водочки, да шашлычка над костерком!
        - А что такое водочка, - спросил худощавый парень.
        - Напиток богов! - Алекс закатил глаза, показывая как это вкусно, - он разглаживает душу и раскрашивает мир в разноцветные краски.
        - Наркотик, что ли?
        - Сам ты наркотик. Я же тебя говорю, напиток богов!
        - И где его взять? - не унимался паренёк.
        - А фиг его знает, - беспечно отмахнулся Алекс, - я нигде не видал.
        Взрыв хохота.
        - Может прям к богам и сходить?
        - Не-е, к алхимикам, я рецепт знаю.
        - Распитие алкогольных напитков, запрещён на территории академии, - раздался строгий голос проректора по учебной работе, госпожи Илоны, - вы же это имели в виду?
        Наступила неловкая тишина.
        - А никто и не предлагал распивать их, мы же про водочку говорим.
        - Я знаю, что Древние называли водкой, - улыбнулась Илона, - не рекомендую стремиться воссоздать её.
        - Учту, - пожал плечами Алекс. Он был единственный, кто никак не отреагировал на появление начальства. Как будто пришла ещё одна согруппница. Остальные притихли, - только запретами мало чего добьёшься, госпожа «дающая право на обучение».
        - Это госпожа Илона, - прошептала невысокая девушка, с короткой стрижкой, сидевшая рядом с Алексом, - проректор по учебной работе.
        - Благодарю, Тана, что представила меня, - проговорила Илона.
        - К нам пришло начальство, - Алекс встал и кивнул подбородком, - прошу извинить за дерзость, госпожа Илона. Праздник проходит в тёплой, дружеской обстановке.
        - Извинения приняты. Можно присоединиться к вам?
        - Ну… - Алекс пожал плечами, - вряд ли вам будет интересно в компании необученных нулевиков.
        - Ну что вы! Очень интересно. Не обращайте на меня внимания, а посижу в сторонке, - Илона подошла к Весте и присела рядом с ней.
        - Сказала кошка мышкам, присев около норки, - прокомментировал Алекс. Многие захихикали.
        - Смешной он, правда? - тихонько проговорила Веста.
        - Занятный, - кивнула женщина, угощаясь фруктами, стоявшими на столе.
        - Ну, раз у нас появились представители руководства, - проговорил Алекс, - предлагаю устроить показательные выступления художественной самодеятельности!
        Веста сидела, подперев голову руками, и смотрела на Алекса. Девушка, сама того ещё не осознавая, влюбилась в этого весельчака и балагура.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Веселье шло своим чередом, пока не появилась госпожа Илона. Все сразу сникли. Я отпустил пару шуток в её адрес. Ничего. Приняла. Даже одарила улыбкой. Мне тоже не понравилось её появление, тем более это сопровождалось шёпотом в моей голове «ментальное воздействие первого уровня. Нейтрализовано». Ну уж нет, тётенька, теперь я не позволю ковыряться в моей голове. Я усилил свою защиту, напитав её энергией.
        - Ну, раз у нас появились представители руководства, - повторил я, - предлагаю устроить показательные выступления художественной самодеятельности!
        Ещё мне не понравилось, как на меня смотрела принцесса Веста, а на неё Анариэль. Если первая пялилась на меня влюблённым взглядом, то во взгляде эльфийки сквозили нотки ненависти. Похоже, я опять влип. Не пришлось бы рвать когти из этой академии, дабы не стать причиной разборок двух держав.
        - Таал, одолжи гитару, - обратился я к орку.
        - Так ты кроме как молоть языком, еще и играть умеешь? - спросил орк, но гитару передал.
        - Ага, еще и петь!
        - Ой, правда?! - захлопала в ладоши Тана, - спой.
        - Конечно спою. Песня моей родины, можно сказать гимн студентов, - улыбнулся я, подстраивая гитару и вспоминая аккорды.
        «Публичное выступление», - дал себе команду, мысленно кликнул по кнопке «включить» и начал:
        
        Во Имперской стороне,
        На чужой планете
        Предстоит учиться мне
        В университете.
        До чего тоскую я -
        Не сказать словами.
        Плачьте милые друзья
        Горькими слезами.
        На прощание пожмем
        Мы друг-другу руки
        И покинет отчий дом
        Мученик науки.
        Вот стою, держу весло,
        Через миг отчалю.
        Сердце бедное свело
        Скорбью и печалью.
        
        Я вскочил на скамейку, и, аккомпанируя себе выводил:
        
        ….Если не сведут с ума
        Римляне и греки,
        Сочинившие тома
        Для библиотеки,
        Если те профессора,
        Что студентов учат
        Горемыку школяра
        Насмерть не замучат,
        Если насмерть не упьюсь
        На хмельной пирушке,
        Обязательно вернусь
        К вам друзья-подружки…
        
        Под конец песни, большинство девчат и парней прыгали на полянке, держась за руки и кружась! Закончив петь, я спрыгнул на землю, ребята зааплодировали.
        - Отличная песня!
        - Здорово!
        - А давай ещё разок!
        - Нет, нет, на бис не пою, - я театрально кланялся во все стороны.
        - Я думал, ты только языком молоть умеешь, - ко мне подошёл Таал, - отлично поешь! Громко и задорно! - ага, знал бы он, почему так громко, уже в очереди в тайную канцелярию стоял бы, чтобы меня сдать…
        - А спой что-нибудь про любовь, - негромко попросила Веста. Очень тихо попросила, но я услышал и посмотрел девушке в глаза. Та смутилась и опустила взгляд, симпатично покраснев.
        - Песенка для девушек, - поднял я руку, - про любовь!
        - Да ну…
        - Не надо… - раздались недовольные выкрики парней.
        Я сел так, чтобы видеть Весту. Про любовь говоришь, будет тебе про любовь. Сейчас проведём сеанс психотерапии, назло эльфийским врагам. Я запел:
        
        Не говорите мне «Прощай»,
        Я помню, как мы повстречались,
        Я целый день провел в печали,
        И вечер предвещал тоску.
        Не говорите мне «Прощай»,
        Я помню, как нашел случайно
        Глаза, которые печально
        Искали лето на снегу…
        
        Вокруг стало тихо, и тишина была звенящей.
        
        …Не говорите мне «Прощай», не говорите!
        В глаза еще раз откровенно посмотрите!
        Согрейте сердце мне,
        Прошу вас в трудный час,
        Не представляю, как я буду жить без вас,
        Моя судьба сейчас на волоске,
        Я замок свой построил на песке…
        
        Веста смотрела на меня так, как будто перед ней восстал из мёртвых сам Единый.
        
        Не говорите мне «Прощай»,
        Я не хочу расстаться с вами,
        Я не хочу играть словами,
        И вы поверьте мне сейчас.
        Не говорите мне «Прощай»,
        Скажите только, что согласны
        Сказать одно лишь слово: «Здравствуй»,
        Ведь это мой последний шанс…
        
        По щёкам девушки текли слезы. Принцесса, как я и ожидал, оказалась девушкой чувственной, поди всё на свой счёт принимает.
        
        …Не говорите мне «Прощай»,
        Не верю я, что вы бездушны,
        Мне ничего от вас не нужно,
        Не говорите мне «Прощай»…
        
        Прозвучали последние аккорды. Было тихо, жужжали ночные жуки.
        - Красиво, - раздался девичий голос. Веста, вскочив с места, убежала в темноту.
        - Что это с ней? - спросил Таал.
        - Растрогалась, - пожал я плечами, - девицы они такие, чуть что сразу в рёв… - раздались смешки парней.
        - Нужно было меньше пялиться на девушку, - укоризненно проговорила Анариэль, - Алекс иногда твои выходки… не совсем уместны.
        - Ну, извините. Нужно было сказать, что петь можно только с закрытыми глазами.
        - Ты про себя пел? - спросила «пацанка».
        - Тана, ну какое про себя?
        - Было очень убедительно.
        - Да? Значит я молодец, раз заставил поверить зрителя в своё пение.
        - Спой ещё…
        - Да, давай еще… - раздались девичьи голоса. Парни помалкивали.
        «Входящий вызов. Зула», - проплыло перед глазами.
        - Нет, ребята, дальше выступление Таала! - я передал орку гитару, встал и быстренько ушёл с полянки. Метрах в тридцати, я приметил скамейку, около воды, туда и направился.
        «Привет», - принял я вызов, - «как дела?»
        «Плохо, Алекс. На мой взгляд, очень плохо».
        «Говори», - перешёл я на деловой тон, сев на скамейку.
        «Сегодня в замок приходили агенты тайной канцелярии. Всё выспрашивали, вынюхивали. Марианка молодец, отшила их быстро. Я бы так не смогла!»
        «Что им нужно?»
        «Про тебя выспрашивали, кто такой, как познакомились, кто строил замок, на какие деньги», - рассказывала орчанка.
        «Им-то какое дело?»
        «Марианка так и сказала, это не ваше дело, если есть претензии, присылайте судебного исполнителя. Так они стали пугать своим значком…»
        «Зула подожди-ка», - перебил я девушку, - «ЗАК, создай конференцию. Марианну, Милёнку, Дашку и Хисия подсоедини».
        «Выполняю», - раздался голос ЗАКа.
        Через некоторое время все были на связи.
        «Итак, сегодня была первая встреча с силовыми структурами Империи. У Саймона тоже были гости. Даша, у тебя были?»
        «Нет, никого. Так прохожий заходил, спрашивал, чей замок и ушёл».
        «Милёна, у тебя были посторонние?»
        «Приезжал важный господин, сказал, что ищет замок с исцеляющей сферой. Побыл немного и уехал», - доложила друидка.
        «Про Марианну Зула мне рассказала. Мариш, ты умничка! Не давать им спуску. Помните, что мы не настолько слабы, чтобы всякая шушера к нам совала свой нос».
        «Саша, это всё-таки империя, это не шушера», - подала голос Зула, - «я проехала по графству. Везде были чужаки, расспрашивали крестьян о всяких необычностях».
        «Эти агенты, сказали, что ты не приносил клятву верности императоры», - вставила Марианна, - «рекомендовали сделать это в ближайшее время».
        «Не переживайте, на днях всё сделаю», - пообещал я, - «Что-то еще?»
        «Трое, под видом паломников, проникли в замок. Шастали по замковому саду», - доложил Хисий, - «безликим пришлось применить силу».
        «Усилить контроль. ЗАК, тебя касается. Не паникуйте, всё под контролем».
        «Ментальное воздействие первого уровня. Нейтрализовано», - промелькнула строчка.
        «Я больше не могу говорить. Свяжемся позже», - я прервал связь, как раз вовремя, ко мне на скамейку присела Илона:
        - Песня очень … душевная. Я бы сказала выстраданная. Ты кого-то потерял?
        - Все мы кого-то потеряли, - отозвался я.
        «Ментальное воздействие третьего уровня. Нейтрализовано».
        - Да, ты прав. Но это не повод замыкаться в себе.
        - Да я вроде не замкнулся. Вон песни распеваю, - хмыкнул я.
        - У тебя грустные глаза, хоть ты и шутишь.
        «Ментальное воздействие девятого уровня. Нейтрализовано».
        - Вам показалось, госпожа Илона.
        - Как ты себя чувствуешь? Ты неважно выглядишь, голова болит?
        «Ментальное воздействие тринадцатого уровня. Нейтрализовано. Рекомендуется ответный удар».
        «Отмена», - дал себе установку. Тётка меня проверяет. Фиг ей что обломится! Потерпим.
        - У меня? Нет. А вот вы явно нервничаете, - я повернулся и посмотрел в глаза женщины. А она ничего, интересная дамочка. Вот только драчливая, может ничего личного, просто работа?
        - Я? С чего ты взял? - женщина улыбалась, разве что в ладошки не хлопала. От неё шла такая эмоции радости, как будто ей игрушку подарили.
        - Если я молчу, это не значит, что я ничего не вижу, - от Илоны хлынул поток эмоций, беспокойство, надежда, и тоска, безмерная, глубокая тоска, от которой хочется выть в голос.
        «Ментальное воздействие пятнадцатого уровня. Нейтрализовано. Рекомендуется ответный удар».
        - Даже так? - магинесса закрылась. Пропали чувства, эмоции. Ощущение, что рядом никого нет, - нам нужно очень серьёзно поговорить. Поверьте, вы в этом заинтересованы не меньше меня.
        - Говорите.
        - Не тут. Здесь слишком много слушателей, - женщина указала глазами на маленький сгусток энергии в трех метрах от нас. Следилка! Я потянулся к комочку энергии и толчком схлопнул его.
        «Ментальное воздействие третьего уровня. Нейтрализовано».
        - Не стоило этого делать, - женщина встала, - жду вас завтра после занятий, в моем кабинете. Обязательно приходите. Нам многое нужно обсудить. Вы в большой опасности.
        - Спасибо, - я тоже встал и чуть поклонился, - вся моя жизнь, череда опасностей.
        - Я вас понимаю и хочу помочь избежать того, чего можно избежать, - развернувшись женщина ушла.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Илона.
        
        Проректору по учебной работе хотелось прыгать и кричать от радости. Она нашла его! Ректор, старый козёл, ничего не понял, никакого артефакта нет. Алекс сам менталист с иммунитетом к ментальным атакам. Это редчайшее сочетание! Илона задействовала усиливающий амулет. Пятнадцатый уровень должен был выжечь ему мозг! А он! Улыбался и играл с ней в гляделки! И на нём не было ни одного артефакта, в этом Илона была полностью уверена.
        «Спасибо тебе Единый!», - прошептала женщина, - «он мой и только мой!».
        То, что Алекс ведёт свою игру, Илоне было ясно как божий день. Эта пикировка с эльфийской принцессой и недвусмысленная песня для Весты. Что он тут делает, зачем ему всё это, Илона не знала и не хотела знать. Он есть, а это главное! Впервые за свою жизнь она увидела какой-то смысл в своём существовании, увидела цель и средства к её достижению.
        «Нужно прибраться в доме, достать свои парадные платья. Хотя нет, платья нужны скромные и красивые. Жёлтое в мелкий цветочек мне очень шло», - строила планы Илона, быстрым шагом, направляясь к своему дому, - «нижнее бельё. О боже..! Я могу в него не влезть..! Ничего, у меня ещё целая ночь…»
        
        Империя. Академия магии.
        
        Анариэль.
        
        Проводив долгим взглядом проректоршу, эльфийка отдав молчаливый приказ своим телохранителям обеспечить уединение, ринулась к Алексу.
        - Насекретничался? - насмешливо спросила она, подходя и усаживаясь на скамейку рядом с парнем. Перекинула ногу на ногу, - о чем шептались?
        - О жизни, - ответил её подопечный.
        - Ну и какова она, жизнь проректора по учебной части?
        - Как и у всех. Свои проблемы и радости.
        - Я вижу, ты пользуешься успехом у женщин, - всё ещё усмехаясь, проговорила эльфийка. - магия?
        - Можно и так сказать, - задумчиво проговорил парень, - знаешь, Анют, всем что-то от меня нужно. Вот возьмём тебя. При других обстоятельствах ты не то, что разговаривать со мной, ты бы ближе чем за версту ко мне не подошла…
        - Я тебе не враг, - произнесла девушка, - ты можешь мне довериться.
        - Ой, оставь! Ну не держи меня за тупого самца. А? Я знаю сколько будет два плюс два, - парень помолчал, - я тебе хочу сказать, а ты постарайся услышать меня.
        - Говори. Я тоже не озабоченная самка, кое-что понимаю, - Алекс улыбнулся. У принцессы засосало под ложечкой. Так всегда было, когда она чувствовала, что должно произойти что-то важное и необратимое.
        - Ты классная девчонка. По сути своей умная, не злая, я бы сказал ранимая. Поэтому закрытая ото всех. Хочешь моего доверия, доверься сама мне.
        - Мне нечего от тебя скрывать…
        - Анют, - перебил я, - я не про тайны. Мне не нужны твои тайны. Они есть у всех. Я про доверие. Постарайся понять! А сейчас извини, мне нужно идти.
        Алекс встал и ушел быстрым шагом, оставив сидеть эльфийскую принцессу в глубокой задумчивости.
        «Кто ты, загадочный чужак? Доверие… Как в этом мире можно кому-то доверять. За свои сто восемнадцать лет, я не встретила ни одного эльфа и уж тем более человека, которому я могла бы доверять», - размышляла девушка, перебирая в уме всех своих мужчин и подруг, - «одно не понятно, почему меня к нему тянет? Почему иногда хочется быть рядом с ним просто женщиной, слабой и беззащитной. И Веста… Девчонка влюбилась в Алекса. Это плохо, это очень плохо. Нужно рассказать отцу. Император начал игру, такую же как и мы. Ох, Алекс. И откуда ты взялся на нашу голову?»
        Эльфийка встала и медленно пошла к своему дому. Сзади, на небольшом удалении, шли её телохранители.
        
        Империя. Дворецимператора.
        
        Император Вилорн
        
        Император сидел в кабинете в глубокой задумчивости. Только что он разговаривал со своей дочерью и этот разговор поверг его в полную неопределённость. Он не мог сложить факты в одно целое и это его очень беспокоило. Где и что он упустил? Вчерашний разговор с дочерью дался императору с большим трудом. Он подбирал слова, чтоб убедить дочь поехать в Академию, и ему это удалось, с оговорками и условиями. А сегодня? Дочь связалась по переговорнику и радостно описывала праздник приёма в студенты, веселье около озера и сказала что ей там очень нравится и нужно было давно ехать учится в академию, а не вызывать преподавателей во дворец.
        «Что могло произойти за один день?» - задавал себе вопрос Вилорн и не находил ответа. На вопрос про Анариэль, дочка сообщила, что эльфийская принцесса выбрала себе подшефного из слабой группы общей магии, и вот от того, как Веста сказала, что парень ничего, весёлый и умный, император запереживал.
        «Есть!», - радостно подумал Вилорн, - «Девочка влюбилась! Ну, наконец-то! Весёлый и умный. Ха, да за все время кроме как «надутый индюк» или «самовлюблённый баран», я не слышал других характеристик о парнях». Император встал и прошёлся по кабинету, довольно потирая руки.
        - Не знаю, что там задумал Морохир, но у меня похоже дела пошли на лад! - проговорил он вслух. Словно отвечая на его слова, дверь медленно отварилась, и вошёл Хасс:
        - Позволите, ваше величество?
        - Кстати! Ты как нельзя кстати! Заходи. Есть новости?
        - Да, ваше величество, как и обещал, - мужчина поклонился.
        - Замечательно! Всё просто замечательно. Докладывай.
        - Мы провели огромную работу и вот, что удалось выяснить. Алекс Андер. Выходец из островного государства Расая, это на северном архипелаге, прибыл в империю не далее чем месяц назад. Имел конфликт с эльфами, по нашим сведениям, это связано с его походом в Светлый лес. Где он пошумел и ушёл от погони рейнджеров…
        - Молодец. Такой щелчок по носу хвалёной эльфийской охране.
        - Несомненно, ваше величество. Далее, он сходил на Пустошь. Очень удачно сходил. На средства от проданной коллекции драгоценностей, приобрёл графство Тургинова. При оформлении сделки, документов, подтверждающих собственный, титул он не предоставил. Судя по поведению и речи, Андер из аристократов, а исходя из того, что он судит людей по их способностям, а не по родовитости, Андер из военной аристократии. Это предположение подтверждается его деятельностью в графстве, успешным подавления мятежа, наведения образцового порядка, дисциплины. Единственное, удивляет забота о своих людях. Так в своих замках он построил специальные площадки для игр детей. Весьма необычное и интересное для них устройство…
        - Это как раз вполне объяснимо, - вставил император, - на островах люди имеют иные ценности… И что за устройства соорудил наш граф?
        - У меня нет точного описания, - замялся особист, и, посмотрев в небольшой блокнот, сказал, - вот названия нескольких устройств карусели, шедская стена, грибок и качели.
        - Ну, качели-то вещь известна, - ухмыльнулся император, - а вот карусели…гм… узнайте Хасс как они выглядят. Думаю это должно быт очень увлекательно, - отстранённо проговорил Вилорн, подумав о своей дочери.
        - Хорошо, ваше величество, всё выясним, - чуть кивнув, Хасс продолжил, - так вот, Андер, женившись на дочери графа Тургинова, приобрёл титул учтивости. Также, не далее как вчера, оформил сделку на дом в Светлояре. Там проживает его племянница, дочь покойного Тургинова-младшего и дочь Алекса Андера от первого брака. С ними их воспитатель. Есть прислуга и управляющий.
        - Вот как? Мужской поступок. Дальше, - кивнул император.
        - А дальше всё уже из области сказок, но это есть, и оспаривать это глупо, - император напрягся, внимательно слушая, - в замке графа Андера располагается исцеляющая сфера. К ней открыт свободный доступ. Паломники едут со всей империи, и знаете, кто заправляет этим всем?
        - Не томи Хасс, - рявкнул император.
        - Гирдон, святой отец Безликих!
        - Гирдон? Тот самый? - обалдело спросил Вилорн, - не может быть! Как …?
        - С ним лично говорил наш агент, знавший его ещё когда он был в совете Повелителей Дорог. Говорит, что Гирдон постарел, но ошибки быть не может.
        - Где же он отыскал сферу? Вопросов всё больше и больше. Продолжай.
        - Самое главное, вместе с исцеляющей сферой, граф Андер притащил в свой замок Управляющий кристалл!!
        - Что? Что ты сказал? - рявкнул император, - ты в своём уме? Твои агенты, что перепились там?
        - Нет, Ваше величество, - спокойно продолжал Хасс, - вот записывающий кристалл. Взгляните.
        Особист поставил на стол небольшой кристалл в оправе и нажал маленькую кнопку на ободке. Над столом возникла голограмма замка Алекса. Не очень качественно, но вполне узнаваемая, со шпилями и сказочными башенками, белоснежными стенами и центральной башней.
        - Хасс, ты понимаешь, что это значит?
        - Да ваше величество. Это прямая угроза Империи.
        - Угроза говоришь? - Вилорн обошёл вокруг стола, рассматривая замок, - нет Хасс. Мы уже проиграли! Уже проиграли… Ещё строения в таком стиле есть?
        - Да. Есть часовни, есть замок барона Дирина, который погиб во время мятежа и перешёл графу Андеру по праву победителя.
        - Вот видишь… Значит, кристалл уже задействован на полную мощность, а может быть и не один. Вопрос кто его задействовал. Если сфера познания показала Андеру 12 единиц, то должен быть маг, который запустил кристалл.
        - Ваше величество, боюсь, что Андер это сделал сам.
        - Поясни.
        - Чтобы задействовать кристалл нужно иметь дар не менее сорока единиц. Таких магов у нас в империи всего двое, не считая вас. В настоящий момент они работают в Закрытой зоне, контактов с графом Андером не имели. Просмотреть мага с таким уровнем мы не могли. У других государств магов с таким уровнем нет.
        - Тогда совсем плохо, - император выключил кристалл и убрал его себе в стол, - получается, что общение со сферой познания было направлено на снижение его действительного уровня.
        - Несомненно.
        - Тогда зачем ему академия?
        - Учитывая действия эльфов, граф Андер не обучался у них.
        - Думаешь самородок? Как его могли прозевать?
        - Ваше величество, островные государства не признают власти Империи…
        - И у них появился маг с уровнем равным моему, а может и превосходящий! Это наша недоработка! Есть над чем задуматься. Что ещё?
        - В замке Андера свободно ходят арвенды. Не привязанные…
        - Ох, Хасс, давай без выдумок.
        - С ними играют дети. Ваше величество, и крепостные общаются с ними как с домашними любимцами. Кроме того у графа Андера есть любимый кот, по кличке Первый. Про это в один голос говорят все опрошенные. Кроме того в купленном доме, в Светлояре, детей охраняет кошка и котёнок. Маги дают голову на отсечение, что арвенды не привязаны.
        - А может срубить пару голов? А? Выдумок поуменьшится.
        - Граф Алекс Андер поступая в Академию сопровождался арвендом. Об этом доподлинно известно.
        - И где сейчас этот арвенд? Гуляет по столице?
        - Не думаю, - проговорил Хасс, - скорей всего на территории Академии.
        - Хасс!
        - Да ваше величество, доказательств нет, но это логично предположить.
        - Свяжись с Ларсом, дай наводку.
        - Вы думаете это рационально? Может быть, не стоит им про это знать?
        - Согласен. Повременим. Продолжай удивлять меня.
        - В общих чертах всё, в папке подробный отчёт, - с поклоном, Хасс положил императору на стол объёмную паку с бумагами.
        - Что-то выяснили про эльфийскую делегацию в академии, их намерения?
        - Известно, что принцесса Анариэль выбрала себе в подшефные Алекса Андера. Так что можно с уверенностью сказать, что наши предположения были верны. Эльфы целенаправленно пытаются привлечь Андера на свою сторону. Кстати, граф Андер сегодня блистал на вечерних посиделках. Был душой компании, веселил всех, пел душевные песни. Просто талант, - усмехнулся Хасс.
        - Умный и весёлый, - обожгло понимание императора, - Хасс. Срочно вернуть Весту во дворец. Сегодня же, сейчас же! Тихо и без шума. Ты меня понял?
        - Да ваше величество. Сейчас пошлю конвой.
        - Этот граф Андер не приносил мне присягу верности, не так ли?
        - Да, ваше величество. Ему было указанно на это и выделен срок в неделю для урегулирования этого вопроса.
        - Установить за ним круглосуточное наблюдение.
        - Но ваше величество, на территории академии это …
        - Хасс! - рявкнул император, - Выполнять!
        Хасс молча поклонился и быстро вышел из кабинета императора.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        После разговора с Анариэль, я направился домой. Слишком много событий на один день, хотелось побыть одному.
        «Домой?», - из ночи тенью вышел Первый.
        - Да. Хочется побыть одному.
        «Пошли в лес. Мы там сделали небольшое логово. Отдохнёшь, мы постережём».
        - Рюкзак там?
        «Да».
        - Показывай, - я побежал трусцой за котом. Через некоторое время мы остановились около высоченной изгороди из какого-то растения. В истинном зрении я видел, что по нему змейками струилась сине-зелёная энергия.
        - Растение не простое, - сказал я вслух.
        - Оно неопасное. Попроси и оно пропустит, - рыкнул арвенд и просочился сквозь проем, ненадолго образовавшийся в сплошной зелёной стене.
        Я подошёл и направил на растение свои дружеские эмоции и просьбу пропустить меня.
        «Я пришёл с миром. Пропусти меня», - транслировал я на растение. И о чудо! Передо мной образовался проем, в который я легко проскользнул. Проем тут же закрылся. Поблагодарив растение, двинулся за поджидавшим меня арвендом.
        Логово действительно было небольшим и уютным. Я с удовольствием залез в приямок высланный листвой и мягкими ветками.
        - Здорово тут у вас, - похвалил я.
        - Есть будешь? - рыкнул кот, - могу показать. Тут не далеко телёнка завалили.
        - Не, Первый, сыт. Хочу просто полежать.
        «Отдыхай», - пришло пожелание по связи.
        Мысли роились в голове как рассерженные пчелы. Идея с Академией теперь не казалась мне удачной. Напрасно я сразу сюда двинул, нужно было поискать преподавателей на стороне. Мне вся эта студенческая жизнь, совершенно не в кайф. Учитывая последние события, вообще всё перевернулось с ног на голову.
        Эльфы продолжают планомерную осаду меня любимого. Причина одна, они знают про мою Истинность и у них есть по этому поводу серьёзные планы. Какие. Скорей всего Анютка не в курсе. Вряд ли её посвятил в истинные причины её батяня, владыка Морохир. Но я точно знаю, что их планы идут в разрез с моими.
        Второе, это Веста. Как мне знаком этот влюблённый взгляд. Почти все мои женщины время от времени смотрят именно так. И ещё с этой песней выпендрился, придурок. С другой стороны, если с ней сблизиться, это будет отличный козырь перед императором. Стоп. Какой козырь? Да он сгноит меня быстрей, чем я пикнуть успею. Я и сам за свою дочку, любого прибил бы. Зря я поддался слабости. Девчонка действительно красивая и грустная. Хотелось сделать ей приятное. Вот и сделал… Анютка это, конечно, заметила и теперь будет какая-то реакция. Возможно разругаются.
        А что если Веста действует по научению императора? Тогда и он в курсе моей истинности. А ведь точно, так и есть. Твою же мать, что мне теперь делать? Отпихну их домогательства и в ход пойдёт тяжёлая артиллерия. Тогда пострадаю не только я, но и все мои жены. Значит нужно тянуть время. Делать вид, что она мне тоже понравилась, но аккуратно, не подпуская близко. Если родные отцы пользуют их в своих корыстных целях, значит и мне придётся поступать так же. Есть одно но… Анариэль стерва со стажем, это понятно, а вот Веста. Не верю я, что она интриганка. Слишком открытый человек, все эмоции на показ. Как же она живёт-то в этом гадюшнике?
        Тут еще Илона нарисовалась. Эта вообще откуда взялась? Хочет меня уберечь от опасности, а сама хреначила ментально как гаубица. Не знаю, пятнадцатый уровень много это или мало, но била не хуже Харглов. Спасибо ЗАКу за защиту. Нужно было долбануть её в ответ. Тогда сразу прощай Академия, здравствуйте бега! Завтра посмотрим чего ей нужно.
        Судя по всему, завтра будет поход в тайную канцелярию. Очень уж дружно они взялись за меня, со всех концов обложили. Еще эта присяга императору. Учитывая магическое сопровождения всех клятв, после присяги я стану марионеткой в руках императора. Узнать про мои способности, дело времени и тогда прощай свобода, здравствуй рабство! Если отказаться, что тогда? А ничего хорошего. Тогда собирай вещи и драпай из империи. Жить спокойно не дадут. Государство это отлаженный механизм, с огромными людскими ресурсам. А что у меня? Неизвестные способности, да порталы для быстрого бегства. Причём этот конфликт будет на территории любого государства. Так не годится. Придётся всё же дать присягу. В идеале, было бы не плохо, потолковать с императором тет-а-тет. Точно! И этому должна поспособствовать Веста. И с Анютой ссориться особо нет смысла. Как говорится, не плюй в колодец. А ведь это мысль! Нужно переговорить и с императором и с батяней Анариэль, тогда можно принимать решения. Желательно это сделать в неофициальной обстановке и быстро.
        Ладно, доживём до завтра, повернувшись на бок я быстро уснул.
        
        Спал без сновидений. Казалось, только закрыл глаза и уже утро. Птицы устроили состязания, кто кого переорёт.
        «Выспался?» - спросил кот сидя чуть в сторонке от логова.
        - Да, - я сел, - всё спокойно?
        - В основном.
        - Где рюкзак? Нужно белье сменить, да переодеться.
        - Сейчас Страж притянет.
        - Он тоже тут?
        - Да.
        Через некоторое время, кот притянул мой рюкзак. Я вынул мечи и сделал с ними разминку. Красота! Мне нравилось жужжание лезвий от быстрых взмахов и скруток. Это тебе не палочками махать.
        Достал портал и прикопал недалеко от живой изгороди. Мало ли, придётся срочно эвакуироваться.
        Вышел из запретной зоны, сходил на озеро и искупался. Слава Единому, в этот раз никто не помешал.
        - Ладно, Первый, я домой, не ходи за мной. Не стоит зря рисковать.
        - Если что, зови, - кот медленно потрусил в сторону Запретной зоны.
        
        Добежав до дома, запрыгнул на второй этаж в распахнутое окно. Переоделся и уже хотел выходить, как дверь распахнулась и в комнату влетела пацанка вся в слезах. С ходу она прыгнула обезьянкой на меня, обхватив мою талию ногами. Разревелась в голос.
        - Ну, ты что? Танюша? Что случилась? - гладил я девушку по короткой стрижке.
        - ты… ушел… искали… - сквозь слезы бормотала она.
        - А предупредить, что не будешь ночевать, нельзя было? - с укором проговорила, стоявшая в дверях Кара, - мы же охрану Академии на уши поставили, тебя разыскивая. Ушёл к озеру и никто тебя больше не видел.
        Пацанка, наконец, осознав, что висит на мне, сползла и встала на ноги:
        - Извини. Я так испугалась. Думала ты утонул.
        - Жив я и здоров. И очень голоден. Завтракать пойдём?
        - Сволочь ты, Алекс, - презрительно сказала Кара, - мы ночь не спали, а он появился и сразу, жрать хочу! А извиниться не хочешь?
        - Девчонки, ну извините. Я в лесу спал, с Первым. Ну правда…
        - На земле? - удивилась Тана.
        - Ну да. Я же воин, мне не привыкать. Там так хорошо!
        - Сделай одолжение, - сказала Кара, - в следующий раз предупреждай нас. Со службой охраны теперь будешь сам объясняться.
        Девушка развернулась и ушла к себе. Вот незадача. Кто бы мог подумать, что они поднимут тревогу.
        - Танюш, виноват. Я тебе подарок куплю. Вот как только выйдем в город, извинительный подарок твой. Хорошо?
        - Да, - заулыбалась девушка, вытирая слезы, - я сейчас переоденусь и пойдём завтракать.
        При подходе к столовой согруппники хлопали по плечу говоря одно и тоже:
        - Ну что Певец, нашёлся? - на что я неизменно отвечал:
        - Да я и не терялся. Так, погулять ходил, - ребята многозначительно хмыкали и шли своей дорогой.
        Около самой столовой подошёл мужчина в чёрной мантии и сказал:
        - Алекс Андер?
        - Да, - кивнул я.
        - Следуйте за мной, - он повернулся и, не оборачиваясь, пошёл в сторону Главного корпуса. Пришлось идти за ним, оставив в одиночестве Тану и Кару.
        Главный корпус обошли справа и спустились в подвальное помещение. «Служба внутренней безопасности» - прочитал я вывеску на дверях. Попал.
        Пройдя по извилистому коридору, освещённому магическими светильниками, мы остановились около дверей с табличкой «Начальник службы безопасности, господин Ларс Кварк». Мужчина в чёрной мантии постучал и, дождавшись ответа, толкнул дверь, пропуская меня вперёд.
        Я предстал перед очами немолодого мужчины, в чёрной мантии, немного одутловатого, но еще в силе. Хмурый взгляд, небритый, с красными глазами. Он окинул меня уничтожающим взглядом и сказал:
        - Еще одна такая выходка, молодой человек, и вы будете отчислены. Меня не интересует у кого вы ночевали, но у меня хватает дел и без вас. Я понятно объяснил?
        - Так точно, господин начальник! - браво гаркнул я, - виноват. Исправлюсь!
        - Надеюсь молодой человек, очень надеюсь. Не создавайте мне проблем, и я не буду создавать их вам.
        - Виноват, вашсокоблагородие. Исправлюсь!
        - Пойми, Алекс, это не Град. Это Академия магии. Ты понял?
        - Так точно! - тянулся я по стойке смирно. Судя по эмоциям, начальнику это очень нравилось.
        - Ступай. И разберись со своими дамами.
        - Так точно! - я сжал кулак на манер Безликих, подняв его на уровень плеча. Чётко повернулся и вышел из кабинета.
        
        - Отличный воин. И чего его в магию суют, - услышал я вслед бормотание начальника.
        Итак, первый контакт с силовыми структурами академии прошёл хорошо. Войдя в главный корпус пошёл смотреть расписание занятий. Ага, аудитория Б-7, лекция по истории магии. Начался первый учебный день…
        Лекции были донельзя скучными. Установил связь с ЗАКом и дал команду на запись лекций, сам же дремал на самом верхнем ряду и слушал в пол-уха монотонный монолог преподавателей. На все замечания Таны, что если я не буду конспектировать лекции, то не сдам сессию, я отшучивался, что у меня отличная память, я всё запоминаю. На самом деле, время лекций я посвящал воспоминаниям тех знаний, которые впихнули в мою многострадальную голову. Что-нибудь путного из этого не получалось, но, по крайней мере, разложил по полочкам то, что знаю наверняка. Информация о расах, их особенностях. Соответствие языков, искал общее в их риторике и фонетике. Иногда попытки вспомнить, отдавались головной болью и я сразу же переключался на другое. Наконец-то разобрался с инструкцией по антигравитационному комплекту. Оказывается, я могу поднять любой вес, ну в пределах прочности моих костей. И нафига я тянул мешок с книгами… Проплыли воспоминания по возможностям лечебной сферы. Усиленно искал информацию об исправлении моего слишком высокого либидо. К сожалению, сфера могла только повышать его. Прослушал информацию ЗАКа по
психологическому портрету Таны и Кары. Весьма интересные точки зрения со стороны. ЗАК был убеждён в готовности обоих к интимным отношениям. Надеюсь, он не прав.
        Когда колокол обозначил конец лекционных занятий, я вышел в холл, с чётким чувством, что ещё пара дней и я отсюда убегу. Ничего нового и интересного я не узнал. Сказки средневековых алхимиков о строении мира! В себе немного разобрался, и на том спасибо, но перспектива продолжать самокопание, меня не прельщала. С этими лекциями нужно что-то придумать, пока не знаю что, но ходить на это пустобрёхство я не собираюсь, тем более куча дел за стенами Академии.
        «ЗАК, а ты можешь сделать какой-нибудь кулон или браслет, чтобы без меня всю эту фигню записывать?»
        «Я тебе уже сто раз говорил, вся информация отражается в инфополе планеты. Тебе нужно просто научиться считывать нужную, тогда все эти приспособления не потребуются».
        «И как научиться? Научи, грамотей».
        «У меня нет таких курсов. Перемещайся ко мне, подумаем, с чего начать. Лучше бы ты обратился в КУЦ».
        «Ага, щас. Спешу и падаю!».
        «Не надо спешить!».
        «Отстань».
        Студенты, выходя из аудиторий, довольно быстро покидали учебный корпус. Мне торопиться некуда, нужно дождаться, когда станет поменьше народу и навестить госпожу проректора по учебной работе. Присел на подоконник, рассматривая проходивших мимо студентов
        - Домой идешь? - подошла Кара.
        - Позже. Дела ещё тут есть.
        - Ночевать-то придёшь? - усмехнулась Кара.
        - Очень надеюсь, что да, - отозвался я.
        - Ну-ну, - девушка пошла на выход.
        Очень скоро в холле практически никого не осталось. Так, несколько человек, непонятно кого ждущие, сидели по углам и на подоконниках. Может факультативы ждут?
        Поднялся на второй этаж. Тут, за стеклянной перегородкой, которая очень меня удивила, была зона начальств. Красный ковёр вдоль коридора, стены облицованные камнем мягких цветов, магические люстры.
        Табличка на дверях кабинета, однозначно говорила, что госпожа Илона является проректором по учебной части. Постучал и отворил дверь.
        - Разрешите?
        - Алекс! Заходи, - проговорила женщина, вставая из-за стола. На ней было приталенное, ярко-жёлтое платье с кружевными вставками, очень аккуратный макияж, причёска деловой женщины, золотые серёжки с висюльками, элегантный браслет на руке. Вид на все сто! Мантия скромно висела на плечиках в углу. Видимо я оправдал ожидания молодой женщины своей реакцией. Кроме надписи «Ментальное воздействие третьего уровня. Нейтрализовано», я ощутил целую гамму чувств, от удовлетворения до предвкушения.
        - Проходи, - доброжелательно проговорила Илона, - располагайся. Можешь сесть в кресло. Как тебе будет удобно.
        - Спасибо, - сдержано ответил я, прошёл и сел на диван, выполненный в стиле барокко. Осмотрелся. Кабинет был небольшой, но вполне уютный. Вот только разделён как-бы на две части. Не знаю, почему я так решил, но чётко прослеживалась жилая зона и зона для гостей. Мебель, что ли, так расставлена. Непроизвольно перешёл на истинное зрение. Опаньки! Слева и справа в стенах вмурованы артефакты, они то и делили кабинет на две части, а мебель это уже вторично.
        Заметим мой взгляд, проректор всплеснула руками и виновато произнесла:
        - Вот как-то так и живём…
        Для меня это было несколько неожиданно, женщина как будто оправдывалась передо мной.
        - Очень стильный дизайн, - проговорил я, за что получил волну благодарности и ментальный удар второго уровня. Как же она живёт, с таким дурацким Даром?
        - Благодарю, - чуть смущённо отозвалась Илона, - я хотела поговорить с вами вот о чем… - женщина прошла и села за свой рабочий стол, - на вступительных испытаниях, верней после них, записывающий кристалл просматривает комиссия. Я не смогла присутствовать на ней… в силу личных причин, - проректор волновалась, что конечно же отражалось чередой ментальных воздействий, - Было установлено, что на испытаниях вы применили артефакт… Нет-нет, - предупредила она мои возражения, - дослушай. Я знаю, что артефакта не было, но имперская тайная канцелярия и отдел безопасности Академии не разделяет моего мнения. Вы в серьёзной опасности, - волнуясь, Илона переходила то на «вы», то на «ты». Я молчал, давая женщине выговориться.
        - Я хочу помочь вам, - молодая женщина выжидательно посмотрела на меня.
        - Госпожа Илона, с чего бы такая забота?
        Дамочка встала и, размахивая руками начала говорить:
        - Я не могу допустить, чтобы пострадал невинный человек… В конце-концов это моя прямая обязанность, - ментальные удары сыпались на меня как из рога изобилия. Она подошла к секретеру и налила в высокий стакан воды. Отпив глоток, села на своё место, - не было артефакта. Вы и есть артефакт. Так? - женщина стала тереть себе виски, ментальное воздействие достигло шестого уровня.
        - Вы спрашиваете как представитель академии, или как частное лицо?
        - Как частное лицо, - тут же схватилась за соломинку Илона. Я встал с дивана и пересел на стул напротив женщины:
        - Да, это так. И что дальше?
        - Алекс, вы понимаете… нужно принять меры… если тайная канцелярия возьмётся за вас, будет очень и очень плохо…
        - Вам какой интерес вмешиваться в это? - ментальное воздействие прочно укоренилось на седьмом уровне. Женщина потёрла виски и проговорила упавшим голосом:
        - Я не знаю, как сказать…
        - Хорошо, - перебил я, - давайте я скажу, - та кивнула, в глазах мольба, - ваш дар, ваше проклятие. Чем сильней эмоция, которую вы испытываете, тем сильней вы бьёте ментально окружающих. И это действо вам не подвластно.
        Из глаз женщины потекли крупные слезы, она кивнула:
        - Ты всё правильно понял…за тридцать лет, ты первый человек с врождённым иммунитетом к моему дару… не считая моей покойной мамы… Алекс, ты в опасности… если…
        - Илона, - остановил я её, - со мной всё будет нормально. Ты напрасно беспокоишься. Я попадал и не в такие переделки. Пока что я ничего не нарушил, а то, что маг, выдавший мне метрику, ошибся… это не мои проблемы.
        - Может ты и прав…, - женщина опустила голову, поставив локти на стол и упёршись лбом в пальцы, - тебе нужна защита… я могу её обеспечить… - уже совсем неуверенно проговорила она.
        - Понимаешь, Илона, ты сейчас лжёшь, я это великолепно чувствую. Это твоё право, но извини, не надейся, что я буду отвечать правдиво. Это справедливо, согласна?
        И тут женщину прорвало. Слезы катились по её щёкам, но она не обращала на них внимания, говорила горячо и эмоционально, что, конечно же, обеспечило град ментальных ударов седьмого уровня:
        - Да, да и еще раз да. Ты прав, я чувствую себя последней потаскухой… но пойми и ты меня… всю сознательную жизнь я закрываюсь ото всех артефактами, никуда не хожу, живу… с оглядками и страхами… если со мной что-то случается, ни кто не спешит ко мне на помощь, потому что боятся… мне надоело что меня боятся, что я живу в пустоте… я не могу больше так, - последние слова женщина говорила срывающимся голосом. О, дошли до восьмого уровня! - и тут ты… со своим даром… я понимаю, что ты сюда поступил не просто так… у тебя свои интересы, возможно ты работаешь на чью то разведку… не знаю и знать не хочу… пойми! Мне нужен человек, с которым я могу не боятся убить его, просто обрадовавшись чему-нибудь…
        Илона замолчала и закрыла лицо ладонями. Я встал и подал ей стакан с водой:
        - Давай успокоимся и поговорим как нормальные, взрослые люди. Хорошо?
        - Д-д-да, - она отпила из стакана, стуча зубами по стеклу, - попробуем.
        - Успокоилась? Вот, хорошо, уже второй уровень, - Илона улыбнулась, - что ты знаешь о лечебных сферах?
        - Что и все. Я же не целитель. Во дворце есть сфера, которая излечивает членов императорской семьи. А что?
        - Я думаю, лечебная сфера может снять с тебя такую … неправильную зависимость…
        - Ну что ты, нет. Во-первых, вход во дворец мне заказан, не помогут никакие деньги, а во вторых, это не лечится. Это не болезнь, это Дар.
        - А если я скажу, что сфера может тебя вылечить, ну не вылечить, а исправить, ты поверишь мне?
        - Извини, Алекс, нет, - Илона уже оправилась от нервного срыва, смотрела на меня открыто, - я все-таки не последний маг и, угадай, где я провожу практически всё свободное время? В архивах. Сфера не умеет это. А зачем ты завёл разговор об этом? Думаешь через Весту получить доступ к сфере?
        Вот так вот! Все всё знают, а я-то думал, только я такой умный.
        - Знаешь Илон, я вижу дефекты в твоих каналах… ну в ауре. И я уверен, что лечебная сфера избавит тебя от этой стороны твоего дара. Но если ты не веришь, я не могу тебе ни чем помочь, - пожал я плечами, - я чувствую твои удары. Они не убивают меня, но они мне неприятны. Извини, мне лучше уйти.
        Я направился к дверям.
        - Постой, - Илона встала из-за стола и подошла ко мне. Она была чуть ниже меня, поэтому мы стояли и смотрели глаза в глаза, - хорошо. Что это будет стоить?
        Ага, начинается деловой разговор. Молодца, женщина с мозгами:
        - Очень дорого и очень дёшево, как посмотреть на это. Ты должна полностью довериться мне и убедить меня, что я могу доверять тебе, - от Илоны полыхнуло возмущением, сменившееся твёрдостью решения.
        - Здесь не совсем удобно, - твёрдо проговорила она, от неё потянуло вожделением в смеси с сомнением и решительностью, - вечером, после удара колокола, приходи ко мне… я сумею тебя убедить, - улыбнулась она.
        - Ты меня не поняла, - вернул я ей улыбку, - в моем понимании, интимная близость не средство убеждения или оплаты, это акт являющийся вершиной духовной близости. Я понятно объяснил?
        Илона покраснела, я получил удар пятого уровня:
        - Тогда что тебя убедит в моей решимости?
        - Госпожа проректор, - перешёл я на официальный тон, - либо мы с вами делаем дело и вся эта словестная шелуха не нужна, либо делаем вид, что ничего не было и мирно расходимся.
        От неожиданности, молодая женщина отшатнулась от меня, резко развернулась и отошла к окну:
        - Хорошо, - проговорила она, решив что-то про себя, - я дам клятву на жизнь. Это убедит вас в моей лояльности?
        - Да, - я чувствовал, что она не блефует и действительно готова поклясться на жизнь. Только зачем мне она, её жизнь? - садись и выслушай меня.
        Илона удивлённо посмотрела на меня, но подчинилась.
        - Сегодня вечером, после удара колокола, ты придёшь на ту скамейку, где пыталась выжечь мне мозг…
        - Извини, я должна была убедиться.
        - Несколько жестковато, не находишь? А если бы я дал сдачи?
        - Я не думала, что ты умеешь…
        - Нельзя недооценивать противника.
        - Я не хочу быть твоим противником.
        - Так вот, надень брючный костюм, надеюсь, он у тебя есть?
        - Да, - удивлённо отозвалась Илона.
        - Отлично. И давай договоримся, ты просто будешь делать то, что я тебя попрошу, не задавая вопросов.
        - Алекс… Твои требования несколько… необычны. Я все-таки проректор…
        - Хорошо, - перебил я, - буду ждать на той лавочке, ты постарайся решить, что для тебя важней. То, что ты проректор или освободиться от своего проклятья.
        Я развернулся и решительно вышел из кабинета, не дожидаясь ответа Илоны.
        
        Империя. Академия магии.
        
        Илона.
        
        Женщина стояла, растерянно глядя на закрывшуюся дверь. Ну почему в мыслях всё так быстро и легко, и так сложно в жизни. Откуда взялась эта ненужная гордость? Почему в мыслях она готова вообще на всё, что только пожелает Алекс, а в жизни ведёт себя как упёртая коза? Ну, шпион он, ну и пусть. Зачем ей эта академия, да вся империя, зачем, если единственного человека, с которым она может быть рядом, не боясь покалечить его, не будет? Женщина не на шутку разозлилась на себя. Как он сказал? «Реши что тебе важней…». Да она всё давно решила!
        «Он просил надеть брючный костюм. Лучше кремовый, он удачно притален… Сказал что интима не будет… Ну это мы ещё посмотрим. Нужно надеть белое, кружевное белье. В темноте оно будет очень эффектно смотреться», - мысли Илоны переключились на запретные, но такие сладкие, темы …
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Ну, вот теперь всё более-менее понятно с госпожой Илоной. Жалко женщину, с её даром это не жизнь, это кошмар на улице вязов… Вот только секса мне с ней совершенно не хочется, и не потому что я боюсь за свою защиту, просто это нашёптывание в голове «ментальная атака..», достало уже. Она то думает, что её удары отскакивают от меня как от стенки горох, а на самом-то деле не совсем так. Ну, ничего, женщина вроде дисциплинированная и далеко не дура. Придёт вечером, как пить дать, придёт. Метнёмся в Град и будет ей счастье. Я конечно в этом слабо разбираюсь, но её связи эмоционального и ментальных планов какие-то неправильные, разделённые и перекрученные.
        «Вызвать абонента Град», - дал я команду на связь.
        «Господин Настоятель, как хорошо что вы связались со мной», - раздалось через некоторое время.
        «Что-то случилось?» - поинтересовался я.
        «Нет. Есть важное дело, вы сможете посетить Град?»
        «Как раз про это я и хотел сказать. Передай Аксению, портальную нужно перенести в смежную комнату со сферой».
        «Я понял, господин Настоятель. Всё передам и прослежу, чтобы там установили круглосуточное дежурство, как около вашего кабинета».
        «Правильно, брат Сидор. Верно понял», - похвалил я Безликого, - «Что там у тебя за дело?»
        «Дело в том, что всё снабжение идёт через Светлояр, поэтому мы вынуждены поддерживать отношения с руководством. Начальник Управы, прислал прошение о встрече с Настоятелем Града, для решения важных политических дел. Господин Алекс, вам нужно лично с ним переговорить. Это важно».
        «Хорошо, переговорю. Назначайте сегодня на ночь, поздно вечером я буду».
        «Замечательно!», - обрадовался брат Сидор, - «я прямо сейчас пошлю гонца. Огромное спасибо! Я уже и не знал, что ему отвечать… Это так важно для Града…»
        «Я не могу больше говорить», - прервал я словесный поток, - «до связи!»
        «Ровных дорог, госпо…», - я прервал связь, так как из боковой аллеи вышла Анариэль и приветливо помахала мне рукой.
        - Домой? - поинтересовалась она.
        - Ага. А ты?
        - В столовую хотела зайти. На практике задержалась.
        - У меня к тебе есть разговор… - начал я.
        - Да? Ну, тогда проводи меня, заодно и поговорим… - лукаво улыбнулась эльфийка.
        
        ГЛАВА 6
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Анариэль шла рядом, с интересом поглядывая на меня и ожидая обещанного разговора.
        - В столовой будем разговаривать? - наконец не выдержала она, - думаешь там будет удобно?
        - Собственно, можно и тут, - пожал я плечами, - я хочу попросить тебя организовать мне встречу с твоим отцом, ну скажем, часа через два в Светлояре.
        Девушка резко остановилась, как будто упёрлась в стену… Удивление, идущее от неё, обдало меня холодным душем. Я повернулся к ней:
        - Что-то не так?
        - Слушай, ты вообще кем себя возомнил? Посланником бога? А? - возмущённо проговорила принцесса, - парень, ты не бредишь? Или, увидел принцессу, головку вскружило? Вернись с небес…
        - Всё сказала? - спокойно уточнил я.
        - Мне вообще с тобой разговаривать не о чем, - фыркнула девушка.
        - Просто возьми переговорник и скажи своему отцу, что я хочу встретиться с ним через два часа в Светлояре, у меня есть, что ему предложить, - настойчиво проговорил я, - а пока пойду, пообедаю.
        Я пошёл в сторону столовой, но обернувшись добавил:
        - И ещё, имперская тайная канцелярия очень хорошо работает. Очень! Гораздо лучше вашей, - и подумав, добавил, - если она у вас вообще есть.
        Эльфийка стояла в совершенном ступоре. Что её так удивило? Она, вроде бы, этого и добивалась. Пожав плечами, я направился в столовую.
        Конечно, я волновался. Идея переговорить с Морохиром возникла неожиданно. Чутье подсказывало мне, ещё день, максимум два и моя спокойна жизнь, если её можно таковой назвать, закончится. Первый удар будет от императора, а уж какими механизмами он воспользуется, одному Богу известно. Как показала практика, рычагов у него немало. И маги тут не отсталые средневековые алхимики, а вполне адекватные люди, разбирающиеся в магии побольше меня. Гораздо больше. Конечно, я не рассчитывал, что владыка Светлого леса вприпрыжку побежит на встречу со мной, но доверенного человека пришлёт. Мне важно показать, что я готов к диалогу.
        Пообедал я спокойно. В столовой было безлюдно. Пока я беседовал с Илоной, основной поток едаков, прошёл. Допил компот и вышел на улицу. Анариэль сидела на дальней скамейке. Напротив сидел один из её телохранителей.
        Подошёл, кивнул эльфу напротив и сел рядом с принцессой:
        - Зря не пришла обедать. В столовой никого нет.
        - Благодарю, не хочется, - отозвалась девушка.
        - Что, всё так плохо? - участливо спросил я.
        - Смотря для кого, - Анариэль помолчала, думая о чем-то своём, - отец будет ждать тебя … в Светлояре, через два часа.
        - И что тебя так расстроило?
        - Не твоё дело, - оборвала она меня.
        - И, слава Единому! У меня своих забот полон рот, ещё в твоих проблемах разбираться.
        - У тебя явно мания величия, - не меняя тона, отозвалась эльфийка.
        - Ты права, - кивнул я, - и самое обидное знаешь что? - девушка вернулась в реальность и посмотрела на меня, - у меня есть на то основания!
        Я встал:
        - Спасибо тебе. Как я узнаю твоего отца?
        - Никак. Я иду с тобой, - зло проговорила принцесса, - и попробуй отказаться!
        - И в мыслях не было. Через два часа, около Портальной башни в Светлояре. Если опоздаю чуть-чуть, не уходи.
        - Как ты собираешься выйти из академии? - не вставая и потому глядя снизу вверх, спросила эльфийка.
        - А вот это, свет моих очей, уже не твоё дело, - улыбнулся я и пошёл в сторону своего коттеджа.
        - Хам и самовлюблённый баран, - донёсся вслед раздосадованный шёпот, - когда-нибудь я тебя прибью…
        
        * * *
        
        Кара лежала на диване и читала какую-то книгу.
        - Пацанка дома? - спросил я, направляясь к себе в комнату.
        - Нет. В деканате, а потом на факультатив пойдёт записываться.
        - А ты что скучаешь? Или факультативы тебя не интересуют?
        - Ещё не определилась, - девушка опять уставилась в книгу.
        Сбросив мантию на кровать, я вернулся назад:
        - Не ищите меня, я сегодня ночевать не приду.
        - Опять в лесу будешь спать?
        - Опять, - кивнул я.
        - А этот лес не Анариэль зовут? Или может быть Веста? А может Илона? - гадала девушка, не отрываясь от книги.
        - Ревнуешь?
        - Не думала что пара влюблённых взглядов и пустых намёков, могут обмануть тебя, - Кара села, - ты что не видишь? Ладно, с Вестой всё ясно, у девицы крышу сорвало, но эта эльфийка и Илона! Им же от тебя что-то нужно!
        - Ты очень наблюдательна, - кивнул я.
        - Так ты знаешь?
        - Каркуш, тебе лучше не вникать во всё это. Дольше проживёшь.
        - Ну да, ты же у нас сверх воин! Всё про всех знаешь и видишь на сто шагов вперёд!
        Я подошёл и сел рядом:
        - Послушай, месяц назад я приложил бы все силы, чтобы затащить тебя в постель, - девушка хмыкнула, - но сейчас … не тот расклад…
        - Ты так в себе уверен? - с насмешкой в голосе поинтересовалась девушка, но шли от неё досада и сожаление.
        - Меня втянули в … не очень хорошие дела. Чем меньше ты знаешь, тем лучше тебе и спокойней мне. Пойми меня правильно.
        Девушка помолчала, рассматривая меня как будто впервые увидела.
        - Нужна будет помощь, обращайся…
        - Спасибо, реально спасибо, - я пожал её руку, держащую книгу.
        - Пока не за что, - девушка опять уткнулась в книгу.
        Выскочив из дома, я поспешил в Запретную зону. У меня есть чуть больше часа, чтобы добраться до Портальной башни в Светлояре. Ох, Кара-Кара, хорошая ты девчонка…
        
        * * *
        
        Уничтожив наблюдательные сгустки, курсирующие поблизости моего предполагаемого входа в Запретную зону, я без труда преодолел живую изгородь. Первый уже поджидал меня. Рюкзак лежал рядом с ним.
        «Куда сейчас?» - поинтересовался кот.
        - В Светлояр, на встречу с владыкой эльфов.
        - «Котов брать?»
        - Нет. Только ты. Встреча неофициальная и вряд ли отец Анютки придёт…
        «Зачем тогда идти?» - поинтересовался кот.
        - Нужно, - отрезал я, заканчивая переодеваться, застёгивая перевязь с мечами и набрасывая сверху рюкзак, - чувствую, нас ждут большие неприятности.
        «Думаешь, эльф тебя от них убережёт?», - скептически поинтересовался кот.
        - Если маленьким государством заинтересовались две большие державы, то у этого государства есть шанс сохранить независимость! - нравоучительно поднял я палец.
        «Вот только какими усилиями и жертвами…», - в голосе кота была насмешка.
        - ЗАК, ты на связи? - проигнорировал я ответ Первого.
        «Да. Ты меня с утра так и не отключил»
        - Тебя это не сильно отвлекает?
        «Восемь десятитысячных загрузки ресурсов», - выдал статистику ЗАК.
        - Принято. Всё записывать и анализировать. Советы давать только по прямому запросу. Всё понял?
        «Принято», - безразлично отозвался искин.
        
        Империя. Светлояр.
        
        Алекс.
        
        Очутившись в арендованном доме в Светлояре, я вышел из комнаты на втором этаже, прислушиваясь. Первый проскользнул мимо меня и запрыгал по лестнице вниз.
        - Похоже, в доме никого? - спросил я в пустоту.
        - А кого ты тут собирался встретить? Сам пластунов в поход отправил… - удивлённо прорычал кот.
        - ЗАК, ты на связи?
        «Да», - коротко ответил искин.
        - Есть какие-то средства защиты портала от похищения? Помниться в Модуле у друидов мне гарантировали, что портал не смогут забрать. Как-то тревожно мне, что он тут без присмотра.
        «Можно синтезировать защитное поле над ним. Я могу передать тебе нужное техобеспечение, только решит ли это проблему?» - просветил меня ЗАК.
        - В смысле? Конечно, решит.
        «Защитное поле можно снять, а для создания более серьёзной структуры на расстоянии, у меня нет технической возможности».
        - Плохо, - я остановился посередине лестницы, - нужно что-то сделать. Может взорвать его, в случае чего?
        «Это слишком кардинальное решение. Предлагаю активировать контуры самоликвидации в самих порталах».
        - Подробнее, - попросил я. Арвенд выжидательно смотрел на меня, сидя на полу первого этажа.
        «Пару следящих контуров вокруг порталов, активация контура самоликвидации в самом портале и все дела! При возникновении опасности, я подаю команду в контур самоликвидации, и управляющий кристалл портала разрушается. Вот и всё, это уже не портал, а детская игрушка», - с энтузиазмом рассказал ЗАК.
        - Отлично! Сделать это на всех порталах, - дал я распоряжение, спускаясь вниз, - и с телефонами нужно тоже самое сделать, а то знаю я их тенденцию теряться.
        «С ними проще. При утере или, если им завладеет другой пользователь, просто обрываю с ним связь. Руна связи, наложенная на предмет, распадётся», - утешил меня искин, - «они ведь стабильны только в связке».
        - Тогда просто имей в виду… отслеживай, кто с кем разговаривает и анализируй. Вдруг это вторглась тайная канцелярия …
        «Принято», - прошелестело в голове.
        
        До Портальной башни добрались довольно быстро. На Первого смотрели с опаской, но без враждебности. К башне Повелителей Дорог вела широкая аллея, по краям которой стояли деревянные скамейки. Выбрав ближайшую от входа, сел, ожидая Анариэль.
        Из Портала изредка выходили воины. Дважды вышли явно семейные пары. Один раз мужик вывел лошадь под уздцы, тянущую гружёную телегу. Анариэль появилась приблизительно через полчаса. Одета она была в дорожный костюм, спасибо, что лосины не надела, а то видел я, в чем она по лесу разъезжает. На девушке была расшитая дорожная накидка.
        Меня она увидела не сразу, чуть постояла, осмотрелась и только потом направилась в мою сторону. Когда она подошла, я встал:
        - Заждался. Думал уже, что ты не придёшь.
        - Как ты сюда попал? - прищурившись спросила эльфийка.
        - Как и ты, через портал.
        - Не ври. Ты нас не обгонял, мы ждали тебя в Старграде…
        - Мы же договорились встретиться в Светлояре, - перебил я её, - зачем надо было ждать в столице?
        - Ты не мог выйти раньше нас из Академии.
        - Будем обсуждать, кто, когда, куда вышел? Я не для этого сюда пришёл, - свернул я бесполезную дискуссию.
        - Пойдём, нам туда, - недовольно проговорила принцесса и направилась в одно из ответвлений главной аллеи.
        - Надеюсь твой отец уже здесь?
        - Давно, - сдержано ответила девушка.
        - Некрасиво получилось. Из-за тебя я опоздал на важную встречу.
        - Переживёшь, - бросила мне эльфийка.
        - Разговор не обо мне, а о Владыке Эльфийского леса. Иногда мозги включай, это полезно, - ответил я.
        - Заткнись уже.
        - И не надо грубить, я могу и обидеться, - отозвался я, - и твоему папе не понравится, что встреча сорвалась из-за твоей несдержанности и самомнения…
        Эльфийка промолчала. От неё шла эмоция злости, граничащая с ненавистью. Мы прошли по чистым улицам города и вышли на набережную. Это был пруд, с берегами, вымощенными плоским камнем, и ограждённый кованными перилами. Невдалеке, в тени плакучих деревьев, стояли скамейки. Обычный городской парк, оформленный под старину.
        - Тут мило, - вырвалось у меня. Девушка удивлённо обернулась, но ничего не сказала.
        «Да уж, и еда под боком», - сострил Первый.
        Проходя по вымощенной набережной, я любовался вполне земными утками, которых кормили дети и взрослые. Чуть замедляя шаг, пытался слиться с окружающей средой, что было очень не просто, учитывая что вокруг масса народа, так сказать, отвлекающий фактор. Всё же мне это ненадолго удалось. Что-то тут не то! Ни одного эльфийского телохранителя, или же они мастера маскировки. Да вообще, мужчин было мало, и это были не эльфы.
        Статного мужчину, стоявшего чуть поодаль от остальных, я заметил сразу. Анариэль и этот господин немного похожи, кроме того, во всем облике мужчины была властность. Даже уток он кормил, как-то по-царски, небрежно и величественно. Типа, я царь-государь, вышел уток покормить. Ну-ну…
        Увидев нас, мужчина выбросил прикормку в воду, и отряхнул руки. Высокий, с густой шевелюрой, перехваченной тесьмой на затылке, плечистый, с открытым волевым лицом.
        Когда мы подошли поближе он окинул меня взглядом, быстрым и цепким. Глянул на арвенда и перевёл взгляд на принцессу.
        - Пап, извини, это из-за меня опоздали, - Анариэль подошла и чмокнула отца в щеку. Это было последней каплей в ведро моих сомнений! Не думаю, что при таком естественном жесте, принцесса должна испытывать брезгливость, - знакомься это Алекс, с которым ты так хотел встретиться, - криво улыбаясь, проговорила она, и добавила по-эльфийски, - наш чужак.
        - Как мне вас называть? - чуть поклонился я.
        - Зовите господин Морохир, - ответил царственным поклоном эльф.
        - Мы можем поговорить приватно? - поинтересовался я.
        - Анариэль, будь так любезна, принеси нам корм для уток, - Морохир посмотрел на девушку.
        - Конечно, папочка, - весьма ядовито отозвалась принцесса, развернулась и пошла к дальней скамейке.
        - Прошу извинить мою дочь, - чуть улыбнулся Морохир, - она иногда ведёт себя несдержанно.
        - Молодость всегда несдержанна, - степенно кивнул я.
        - Вы правы. Я в сто двадцать лет уже занимал государственный пост …
        - Да… а она ведёт себя как пятидесятилетняя малолетка, - закончил я по-эльфийски. Смущение и растерянность полыхнули от эльфа… всего на миг.
        - Вы знаете наш язык? - не понял моей иронии Морохир.
        - Да, но только язык древних эльфов. Мало практики, - улыбнулся я, - все говорят на всеобщем…
        - Древнеэльфийский сейчас не популярен. Но он был красивее и мелодичнее современного, - согласился со мной мужчина, - вы хотели со мной поговорить. Я вас слушаю.
        - Во-первых, хочу поблагодарить, что согласились на встречу в таких условиях, - я учтиво кивнул головой.
        - Я со своей стороны рад, что вы всё же на неё решились, - вернул мне любезность эльф.
        - Господин Морохир, для начала, позвольте прояснить, откуда я свалился на вашу голову, - мы медленно двинулись вдоль пруда. Первый брёл около моей ноги.
        - Интересно услышать ваш вариант, - отозвался эльф.
        - У себя на родине, я, с друзьями, обследовал пещеру. Это оказался портал и он сработал, - начал я озвучивать версию своего появления здесь, - так я оказался в вашем лесу. Вы, как человек образованный, знаете, что Россия не значится на известных вам картах. Но это, действительно, моя родина, и где она, я не имею ни малейшего представления. Будь ваши подданные чуть повежливей, всё могло бы быть не так. Но что было, то было. Вы защищали свою территорию, и это нормально, у меня нет претензий к Светлому лесу.
        - Рад это слышать, - проговорил Морохир, - в таком случае, я тоже хочу сказать, что, не смотря на тот ураган, который вы наслали на Нарицианд, у Светлого леса нет претензий к вам.
        Опа! Это какой-такой ураган? Это что, те эксперименты с вызовом дождя? Да ну прям, не может быть!
        - Надеюсь, всё обошлось? - не подал я вида.
        - Более-менее. Справились.
        - Прошу извинить, я был очень расстроен.
        - Извинения приняты, - кивнул Морохир.
        - Так вот, господин Морохир, я так понимаю, что вы собрали про меня кое-какую информацию?
        - Верно. Скажите, на вашей родине все с такими способностями, или вы уникальны? - поинтересовался эльф. Ага, переживает, что через портал двинуться орды супер воинов.
        - Нет, господин Морохир, не много. Я и сам не знал про свои способности, пока не попал к вам. На моей родине все пользуются артефактами, даже не интересуясь, как они работают. Большинство населения умеют только включать и выключать их, и для этого им не нужны магические способности. А создают эти артефакты единицы, которых буквально наперечёт.
        - И вы один из команды этих единиц?
        - Ну, почти. Я … как бы так сказать… оживлял некоторые артефакты…
        - И они были не бытовые, верно?
        - Вы проницательны, - кивнул я, - Ваши маги работают не так, совсем не так, поэтому я и пошёл учиться в академию. Но это всё неважно. Я хотел встретиться с вами и переговорить совсем не о моих способностях.
        - Это тоже весьма интересная тема, - возразил Морохир.
        - Возможно. Но сейчас речь о другом. Когда я попал в портал, там сработал очень умный артефакт, который назначил мне миссию, дал вполне определённое задание.
        - И в чем оно состоит?
        - Население материка уменьшается. Правители должны знать об этом, - эльф согласно кивнул, - у меня есть артефакты Древних, которые, воздействуя на всё живое, исправляют генокод, то есть делают так, что перестают рождаться мёртвые дети. Понимаете?
        - Понимаю, - задумчиво ответил эльф, - продолжайте.
        - Мне нужна помощь в распространении этих облучателей по территории материка.
        - Вы можете предоставить мне один такой, как вы сказали, облучатель? Мои маги исследуют его и тогда я смогу вам дать ответ.
        - Вряд ли они поймут секрет Древних.
        - Возможно, но каков результат его действия, выяснят, за это я ручаюсь, - твёрдо проговорил эльф.
        - Хорошо. Секундочку, - мы остановились и я, сняв рюкзак, достал оттуда два облучателя, - вот возьмите два. На случай если один испортят. Его активировать?
        - Не стоит. Мои маги сами всё сделают.
        - Ну, собственно это всё, - улыбнулся я, надевая рюкзак, поверх мечей.
        - А вы не хотели бы попросить покровительства Светлого леса? - хмуро спросил Морохир. От него просочилась недовольство и нетерпимость.
        - Извините, при всем уважении к вам, я и мои дети будут, как сказала принцесса, - перешёл я на эльфийский, - чужаками в Светлом Лесу.
        - Если только вы не женитесь на влиятельной особе эльфийского леса, - натянуто улыбнулся эльф.
        - Вам же известно, что у меня уже есть три жены…
        - Браки, заключённые вне Светлого леса, нами не признаются.
        - Господин Морохир, я не исключаю такой возможности. Со мной в последнее время такое происходит, что сам себе удивляюсь. Но дело в том, что я признаю эти браки, для меня этого достаточно. Кроме того, я сомневаюсь, что влиятельные особы эльфийского леса согласятся на вторые роли после человеческих женщин, - улыбнулся я.
        - Это вопрос времени. Жизнь расставит всё по своим местам, - философски ответил Морохир, - всё меняется в этом мире.
        - Господин Морохир, просто чтоб вы знали. Я защищаю свою семью, всеми доступными мне способами.
        - Не сомневаюсь, господин Алекс, не сомневаюсь. Это очень редкое качество.
        Эти намёки на брак с принцессой и жизненные перемены, мне совсем не нравятся. Жениться на столетней бабушке, ага, всю жизнь мечтал!
        - Как я смогу связаться с вами и сообщить своё решение? - вывел меня из задумчивости, вопрос эльфа.
        - Ах, да, - я опять снял рюкзак и достал телефон, - вот возьмите. Это переговорник.
        - Очень любопытный артефакт. На Пустоши нашли? - эльф удивился, но, как же великолепно он владел собой! У него не дрогнул ни один мускул лица, - редкая удача…
        - Верно. Кнопочки видите, его можно связывать с несколькими такими же устройствами.
        - И много у вас их? - поинтересовался Морохир.
        - Не очень.
        - Вы знаете, что этот артефакт обязателен к сдаче в гильдию магов?
        - А позвольте спросить, на каком основании? - удивлённо спросил я.
        - Это стратегический артефакт, я думаю, вы всё отлично понимаете, - ответил мужчина, хмурясь и не решаясь забрать телефон.
        - Если он такой нужный, пусть Империя или Светлый лес организует поход на Пустошь и соберёт там всё так им необходимое. Пока это лежит на Пустоши это общее, а как только я принёс и разобрался как оно работает, сразу отдай. Вы считаете это правильно?
        - Вы руководствуетесь личной правдой, а есть правда высшая, государственная.
        - Мы можем, конечно, подискутировать на эту тему, - пожал я плечами, - если ваши убеждения не позволяют вам принять от меня телефон, будем поддерживать связь через Анариэль, - я сделал движение рукой, как бы пряча аппарат.
        - Как им пользоваться? - вместо ответа спросил эльф, чуть ли не вырывая телефон из моей ладони. Ага, ещё один камешек в мозаику.
        - Довольно просто. Набираете ноль и потом зелёная кнопка вызов, красная отбой.
        - Не так быстро, молодой человек, - улыбнулся уголками губ мужчина, - что значит набрать ноль?
        - Извините, вот этот бугорок, с цифрой, - я указал на кнопку телефона, который эльф держал на ладони, - да, этот. Ели нажать зелёную кнопку, да, этот бугорок, то связь установится. А если красный бугорок, то связь прервётся.
        - Необычно… Весьма…У меня к вам возникло ещё больше вопросов, господин Алекс, - покачал головой эльф, - надеюсь, я когда-нибудь получу на них ответы.
        - Вы же сами сказали, в этой жизни всё меняется.
        - Вы интересный собеседник, господин Алекс. Разрешите откланяться. Как вы понимаете, я здесь не официально, и спешу вернуться к своим делам, - эльф чуть отошёл и учтиво кивнул мне подбородком. Я ответил тем же самым:
        - Господин Морохир, - я открыто посмотрел в глаза собеседника, - передайте, пожалуйста, Владыке эльфийского леса, что я надеюсь на личную встречу. Спасибо за беседу, - и учтиво поклонился. Вихрь эмоций: досада, удивление, возмущение, злость… Взяв себя в руки псевдо-Владыка сказал:
        - Непременно, господин Алекс, - мужчина развернулся и пошёл скорым шагом в сторону принцессы. Девушка встала со скамейки, поджидая его.
        - Всё записал? - шёпот принцессы.
        - Да. Он всё понял, - шипение эльфа в ответ. Мужчина кивнул девушке и удалился очень быстрым шагом. Острый слух иногда полезен не только в лесу, но и в городе.
        «ЗАК, всё записал?» - обратился я к искину.
        «Да. Начат анализ и классификация».
        «Не нужно. Это была подстава, меня этот артист не интересует».
        «Удалить разговор?»
        «Оставь, мало ли… Всё, конец связи», - прервал я соединение с ЗАКом
        - Ну что котяра? Излучатели передал, переговорник передал, теперь шаг за старым эльфом.
        «Ты думаешь он стар?»
        - А фиг его знает. Анютка в свои сто двадцать выглядит как двадцатипятилетняя. Молчала бы, вообще за пай-девочку сошла…
        «Ага, все кто не заглядывает тебе в рот - враги!», - кот приотстал.
        - Конечно, - кивнул я, - нафига они мне нужны, индивидуалистки? Когда вокруг навалом весьма покладистых и не менее красивых? Жить нужно играючи!
        - Надеюсь, с возрастом это у тебя пройдёт, - рыкнул вслух кот. Мы подошли к принцессе.
        - Ты удовлетворён беседой? - в голосе принцессы было плохо скрываемое раздражение.
        - Более чем, - довольно проговорил я, - спасибо тебе.
        - Ты в Академию?
        - Пока нет, хочу по столице побродить, раз уж вырвался. А ты?
        - В академию, есть дела. Идём в Портал, или у тебя другие средства передвижения?
        - В данном случае, нам по пути, - кивнул я, направляясь за принцессой к Порталу Повелителей дорог.
        
        Империя. Старград - столица империи.
        
        Алекс.
        
        Выйдя из Портала в столице, Анариэль кинула - «Увидимся» и быстрым шагом пошла в сторону Академии. Мне же нужно было в дворцовую канцелярию, подать прошение о присяге императору.
        Чтобы не бить ноги, взял извозчика. Да и не ориентировался я в городе, так что мог до темноты искать дворец. Время то уже к вечеру. Я сто раз пожалел, что сел в этот тарантас. Боже, как они в них ездят? Трясло нещадно и, несмотря на толстые подушки под энным местом, и какое-то подобие рессор, удовольствия от езды я не получил.
        Дворец, увидел при очередном повороте на прямую улицу, упирающуюся в дворцовую площадь. Мда-а. ЗАК все же перестарался с моим замком. Даже самый лояльный император не потерпит такого сходства со своим дворцом. И главное где? За тысячи километров, в богом забытой приграничной зоне.
        Архитектурный ансамбль дворца был не на много шикарней моего замка. Такие же башни и здания, слепили белизной своих стен. Несколько круглый башней, как ракетные установки устремились ввысь, разве что крепостной стены не было. Её заменяли строения, хозяйственного назначения. Хотя нет, крепостная стена есть, но во внутреннем дворе.
        Поблагодарив кучера и расплатившись, побрёл искать императорскую канцелярию. Впрочем, первый же прохожий указал куда идти. Видимо дорога туда натоптана горожанами и приезжими. Так и есть, на одном из зданий была соответствующая вывеска с пером, книгой и надписью «Канцелярия его величества императора Велорна». Во как! Теперь знаю, как отца Весты зовут. Вошёл в резную дверь. В широком холле, у входа, сидит молодой парень, в мантии серого цвета:
        - Вам подсказать? - тут же обратился он ко мне.
        - Да, если можно. Мне прошение подать, на принятие присяги.
        - Какого вида присяга? На подданство, на гражданство, на присвоение дворянства… - начал перечислять клерк.
        - Я не знаю. У кого можно проконсультироваться? - перебил я парня.
        - Пожалуйте в кабинет номер восемь, - указал он в правый коридор, - там вам всё объяснят.
        - Благодарю, - я пошёл по коридору, высматривая нужный номер.
        - Господин граф? Граф Андер! - раздался сзади голос. Я обернулся. Ко мне шёл, широко улыбаясь, молодой парень.
        - Если не ошибаюсь, господин Спайк, - вспомнил я.
        - Не ошибаетесь граф, не ошибаетесь. Вы здесь по какому вопросу? - поинтересовался парень.
        - Присягу императору нужно дать, а какую, в тайной канцелярии не уточнили. Вот ищу толмача, чтобы растолковал.
        - Это вон туда, последняя дверь. Идёмте, я вас провожу, - с готовностью проговорил парень.
        Постучав, вошли в кабинет. Обычный кабинет, которых сотни в любом государственном учреждении. Только мебель не корпусная, а деревянная, с резными ножками и лепкой на дверках. Пояснив грузному мужчине в чем моя проблема, я сидел на стуле, пока он долго листал какую-то книгу, бормоча себе что-то поднос. Типа, это не то… это не подходит…
        - Значит, вы иностранец? - в который раз спросил толмач.
        - Да, - кивнул я.
        - Тогда вам нужно прошение о принятии подданства, - наконец разродился мужик, - но у вас нет документов о дворянском происхождении?
        - Утеряны, - опять кивнул я.
        - Плохо, очень плохо… так-с… И вы женились на графине Тургиновой, получив титул учтивости?
        - Верно.
        - Тогда нужно прошение на присягу верности.
        - Старый граф еще жив и здоров, - сказал я, - а я не гражданин Империи, как можно давать присягу на верность?
        - Да-да-да, - закивал мужчина, достал платочек и вытер вспотевший лоб, бросил взгляд на Спайка, - всё так…. Всё так… Сложный случай… Давайте начнём с прошения о подданстве, а когда его зарегистрируют, подадите прошение на присягу верности Императору.
        - А эту вторую, обязательно давать? - поинтересовался я, воевать во благо империи мне совсем не хотелось. Дадут пожить на их земле и на том спасибо.
        - Без неё все права на графство принадлежат вашей жене, графине Марианне Тургиновой, - процитировал он, глядя в мою купчую, - она является хранительницей титула, она наследница графа, - он опять заглянул в бумагу, - Николая Тургинова, и любой суд может доказать это. Ваши дети от неё, будут пользоваться всеми правами на графство, без каких либо подтверждений. Они могут оставить вас на старости лет без ничего. Поверьте, такие случаи не редки. Рекомендую принять присягу на верность Императору и стать единоличным хозяином графства.
        - Безусловно. Так и поступим, - согласно кивнул я. Вот жук, а про то, что я буду должен выполнять распоряжения Императора, не сказал ни слова. Ну да не будем усложнять, - где оформить бумаги?
        - Дверь напротив, я покажу, - вставил, молчавший до этого, Спайк. Толмачь, облегчённо вздохнул, и закивал.
        Прошение написали очень быстро на заготовленном бланке. Офигеть, тут есть печатные станки! Да и бумага хоть и грубая, но с водяными знаками, с изображением птицы с копьём и короной над ней.
        С чувством выполненного долга я вышел из канцелярии. Вместе со мной вышел Спайк:
        - Куда сейчас? В академию? - а вот ты и проговорился, уважаемый! Я ведь не сообщал тебе, что поступил в академию, следовательно, велика вероятность, что наша случайная встреча, совсем не случайна.
        - Рано ещё, - как ни в чём не бывало, отозвался я, - прогуляюсь по столице, когда ещё выпадет такая возможность.
        - Я знаю тут недалеко отличный кабак! Показать?
        - Не. Ты уж сам, я хочу просто походить, посмотреть.
        - А, ну да. В столице много красивых мест, - тут же согласился парень, - пойдём, вон там, в двух кварталах, дома богатых горожан. Там настолько великолепно! Ты обязательно должен это увидеть, - чуть ли не насильно тянул меня Спайк.
        - Ну, пойдём, - согласился я, понимая, что такая услужливость совсем неспроста. Первый дожидавшийся меня около дверей засеменил рядом.
        - Не боишься с арвендом гулять? - спросил мой провожатый.
        - Пусть другие боятся, - буркнул я.
        Архитектура зданий, в кварталах, прилегающих к дворцу, действительно была помпезной и витиеватой. Не было двух одинаковых зданий. Всё было выполнено аккуратно, с выдумкой, со статуями и колоннами. Красота!
        - На кого замок оставил? - поинтересовался парень.
        - На управляющего, на кого же ещё. Да и жены там, - неохотно ответил я, - а ты сам откуда?
        - Можно сказать, местный, - отмахнулся парень, - тут, недалеко от столицы поместье моего отца.
        - Давно академию закончил? - перехватил я инициативу.
        - Не закончил. А-а, не важно. Деньги прогулял, пришлось идти работать. Да мне одного курса хватило, во как, - парень провёл ребром ладони по горлу, - подожди, через пару месяцев поймёшь про что я. Это пока всё необычно и интересно, а потом…
        - А ты госпожу Илону знаешь? - спросил я.
        - Кто же её не знает? Главное лицо приёмной комиссии, - усмехнулся Спайк, - или что-то натворил?
        - Да вроде нет, на празднике неудачно пошутил, ну и получил по полной, - соврал я.
        - Ты с ней поосторожней, - предупредил Спайк, - она менталист ого-го какой. Вытряхнет тебя и не заметишь.
        - Это все знают, - пожал я плечами.
        - Ты из дома давно? - опять спросил Спайк.
        - Не очень. До Светлояра добрался конным, а там, через портал Повелителей, в столицу.
        - Слушай, обещаю, останется между нами. Как ты Харглов завалил? - наконец-то выдал Спайк то, что его интересовало.
        - Случайно, - пожал я плечами, - я же тебе говорил, артефакт был…
        - Да говорить-то говорил, только эти крысы из академии, ковырялись в останках… говорят их не магия убила, а честна сталь.
        - Ага. Я их на кусочки порезал, - усмехнулся я, - артефакт на Пустоши нашёл, синим лучом бил. Если бы не он, не разговаривал бы я сейчас с тобой.
        - Смотри, толпа стоит, - показал парень на небольшую группу людей, стоявшую на противоположной стороне, по ходу нашего движения, - что-то случилось. Пойдём, посмотрим?
        - Давай. Там вроде кричат, - мы припустились лёгким бегом. Около высоких, кованых ворот, метра четыре в высоту, стояло человек двадцать, заглядывая за изгородь и перешёптываясь. Из-за ограды иногда раздавались душераздирающие крики. Около калитки, опершись об стену, стоял окровавленный мужчина, с мечом наперевес, закрывая проход. Рядом с ним прижимая к груди окровавленную тряпицу, стояла растрёпанная женщина в шикарном, но сильно измятом платье. Оторванный рукав, оголил белоснежное плечо. Женщина беззвучно рыдала. Щемящая боль и безысходность потери, потоком шли от неё.
        - Гарсон, ну может вы попробуете… я заплачу любые деньги, - сквозь слезы проговорила женщина, - пожалуйста…
        - Госпожа Сенди, мы чудом вырвались. У меня сломана рука и повреждена нога. Я не смогу. Скоро прибудет дежурный маг и стража… - проговорил воин.
        - Но там моя дочь… - прошептала женщина срывающимся голосом, - … вы же воин…
        - Я не всесилен, госпожа…
        - Пойдём отсюда, - потянул меня Спайк, - не стоит тут оставаться…
        - Подожди-ка, - дёрнул я плечом и громко спросил, - что случилось, кто может внятно рассказать?
        Народ отпрянул от меня, а увидев Первого, посторонился, образовав коридор. Окровавленный воин бросил оценивающий взгляд на меня, потом на кота. Сенди с надеждой посмотрела на меня:
        - Вы стража? … там моя дочь… Спасите девочку… умоляю… - слезы хлынули рекой, у девушки подкосились ноги, она стала медленно оседать на землю. Её подхватили стоявшие рядом зеваки. Я подошел к воину:
        - Доложи что случилось? - строго сказал я, воин, немного помолчав, сказал:
        - Мастер уведи отсюда своего кота. Там такой же резвится. Положил всю охрану и прислугу… мне удалось утащить госпожу. Там осталась девочка, пяти лет, дочь госпожи Сенди. Мы сбежали, пока этот монстр рвал напарника. Мастер, тебе лучше уйти… и арвенда забери. Скоро прибудет дежурный маг, он разбираться не будет…
        Женщина, придя в себя и увидев мои мечи за спиной, оттолкнула зевак и, упав на колени схватила меня за пояс:
        - … умоляю… там дочь… пожалуйста, вы же можете… - сквозь рыдания говорила женщина. Толпа зевак стала прибывать. Руна безразличия немного успокоила молодую даму.
        - Встань, Сенди, - потянул я её вверх, она подчинилась, - как зовут дочку?
        - Кююс, - в глазах женщины плескалась надежда на чудо. И тут она увидела Первого, попятилась, - нет… нет… это убийца…
        - Успокойся Сенди! - чуть встряхнул я девушку, - мы поможем тебе. Слышишь? Побудь тут, я сейчас схожу и посмотрю что там и как. Хорошо? Договорились? - проговорил я как можно спокойней. Сенди закивала, - ну вот и хорошо. Спайк, дай накидку, - парень неохотно передал мне свою дорожную накидку. Я набросил её на плечи молодой женщины.
        - Мастер, арвенд! - вскрикнул воин, указав на аллею.
        - Ну-ка пропусти, - приказал я, - проследи, чтобы ни кто не вошёл. Первый пошли!
        - Да, мастер, - кивнул воин, с трудом закрывая за нами кованную калитку.
        Я медленно двинулся по аллее к дому. Арвенд притаился за кустом цветов, справа от главной алеи.
        - Первый кто это? Ты его знаешь?
        - Это чужой, - шерсть на загривке кота встала дыбом.
        - Он из другого клана?
        - Да.
        - И много таких кланов?
        - Достаточно, - прорычал кот.
        - Блин, а я думал, что вы единственные.
        - Ты заблуждался.
        Первый начал стелиться над дорожкой, прижал уши и стал нервно бить хвостом. Он явно готовился к атаке. Только поединка двух котов мне тут не хватало.
        - Отставить! - гаркнул я на языке арвендов, - Первый угомонись! Эй ты, - громко крикнул я чужому коту, - я Истинный Алекс. Приказываю тебе выйти!
        Чужак замер, вслушиваясь в голос, но не пошевелился.
        «Алекс он может не контролировать себя!» - пришло предупреждение от Первого.
        - Помолчи!
        Я медленно стал подходить к кусту роз, за которым притаился чужой кот.
        - Ты что оглох? Или я непонятно сказал? Выйди сюда! - приказал я на языке арвендов.
        - Ты не можешь мне приказывать. Ты такой же двуногий как и все. Просто выучил несколько слов, - прошипел кот.
        - Слушай ты, кошачья мошонка, - рыкнул я, - или ты выйдешь, и мы спокойно поговорим, или я прибью тебя как бешённого зирка!
        Кот немного подождал, что-то обдумывая, потом медленно вышел из-за куста, с интересом рассматривая меня. Это был довольно молодой арвенд, с красивой, золотистой шерстью и огромными жёлтыми глазами.
        - Ты добровольно служишь двуногому? - прорычал кот, обращаясь к Первому.
        - Он Истинный и дал мне имя, - рыкнул в ответ Первый.
        - Истинных давно нет! Этот двуногий просто маг… Он обманул тебя!
        - Не тебе судить, слепой котёнок, кто есть кто, - прорычал Первый, - уходи с миром и не серди меня…
        - Эй, ребята, - вмешался я в диалог, - давайте жить дружно! Назови своё имя!
        - Кто ты такой, чтобы знать моё имя? - нагло прорычал кот. Ага, это уже диалог. Я сел перед ним, скрестив ноги, готовый в любой момент отразить атаку арвенда.
        - Ты ведь не глупый кот, - продолжал я общаться на языке арвендов, - с тобой что, каждый день двуногие разговаривают на языке предков?
        - Ты первый.
        - Ну так и подумай, кто сейчас глупит ты, или мы с Первым? - чужак сел, посматривая, то на меня, то на Первого, - сейчас сюда прибежит дежурный маг и убьёт тебя. Давай потом поиграем в гляделки.
        - Что тебе от меня нужно? - прорычал кот.
        - Я хочу убрать твою зависимость от двуногого, - предложил я.
        - Я и так свободен!
        - Да что ты говоришь? - я явственно видел энергониточку, уходившую от кота, в которой пульсировали небольшие сгустки, - а ну-ка, напрягись. Ты не чувствуешь своего хозяина?
        - Он мне не хозяин! - зарычал на меня кот, Первый отозвался предупредительным рыком.
        - Так тебе помочь или нет? - спросил я, - времени мало, решай быстрей.
        - Помоги, - наконец выдавил кот.
        - Тогда не дёргайся, я сейчас подойду и оборву связь, - я встал и, подойдя к коту, сделал манипуляции руками, разрывая связь.
        «Ну как? А теперь чувствуешь?» - толкнул я мысленный вопрос.
        «Благодарю», - прорычал кот.
        «Маленькая девочка жива?» - спросил я.
        «Я котят не трогаю», - отозвался чужак, - «она единственная была добра ко мне».
        «Показывай, только быстро. Стража уже на подходе», - со всех ног мы помчались к дому. Картинке на крыльце, в холле, в коридорах позавидовал бы любой режиссёр фильмов ужаса. Да уж, порезвился котейка! Фрагменты человеческих тел, валялись там и тут, - «слушай, ну ты зверь! Всё в кровище!»
        «Тебе не понять!»
        - Да уж, куда нам до вас! - сиронизировал я.
        «В этой комнате», - остановился чужак около одной из дверей.
        - Первый, уводи этого зверя в запретную зону. Приду, разберёмся, что с ним дальше делать, - приказал я.
        - Благодарю тебя за имя, Истинный, - рыкнул чужак, и коты выпрыгнули в окно.
        Я осторожно открыл высокую дверь:
        - Кююс, не бойся. Всё уже закончилось, - я осмотрелся в истинном зрении. Где может быть ребёнок в момент опасности? Конечно в шкафу. Подошёл и тихонько потянул дверь платяного шкафа, с резными ручками и барельефами на дверцах.
        - Не бойся, маленькая. Иди ко мне, - отодвинув одежду, я увидел хрупкую девочку с непослушными волосами и заплаканными глазами, - не бойся. Иди ко мне, я отнесу тебя к маме. Она так ждёт тебя!
        Девчушка заревела и стала вылезать из шкафа. Я подхватил её на руки, прижал к себе. Гладя по голове и спине:
        - Не плачь, моя хорошая, всё прошло. Не плачь, маленькая, - слабенькая руна безразличия успокоила девчушку, - ну вот и молодец.
        - Он ведь добрый. Почему он начал драться? Теперь его заберут и убьют? Да? - голосок был тоненький и мелодичный.
        - С ним плохо обращались и он рассердился. Тебя же он не тронул? - девочка помотала головой, отстранившись от меня и рассматривая лицо, - ну вот видишь, - ласково сказал я.
        - Ты кто?
        - Алекс. Закрой глазки, не нужно, чтобы ты видела, что там…
        - Я уже большая и не боюсь, - ответила Кююс.
        - Там не страшно, там просто противно. Зачем тебе видеть противное. Так ведь? - девчушка кивнула и зажмурила глаза. Прижав её к себе, я ускорился и выскочил из дома.
        Перешёл на простой бег:
        - Вот и всё. Можешь открывать глазки.
        - Алекс, ты так быстро бежал, я думала меня сдует, - проговорила Кююс, сидя у меня на руках, обхватив ногами за талию, - ты теперь будешь моим папой?
        - А где твой папа?
        - Он умер. Я его не помню. Мама говорит, он был такой же сильный, как и ты.
        Навстречу нам бежали стражники, маг в бардовой мантии с жезлом в руках. Раздался радостный вопль и, обогнав всех, ко мне подскочила Сенди:
        - Доченька, ты не ранена?! - выхватила она у меня девчушку, и откуда силы у такой хрупкой женщины, - как же ты меня напугала… - выцеловывала она дочку, - Зверь тебя не поранил?
        Женщина, не обращая на меня внимания, прижимала к себе дочку, а девчонка, обвив ручонками шею матери, неотрывно смотрела на меня. Я помахал ей рукой. Она послала мне воздушный поцелуйчик. Прелестное создание! Стараясь не привлекать внимания, я быстренько вышел на улицу. Осмотрелся. Спайка нигде не было видно. Понятно, ушёл от греха подальше. Нужно и мне дёргать отсюда. Опять я засветился…
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Быстро темнело, вот уже и колокол обозначил отбой, а я всё сидел на лавочке в ожидании Илоны, Первый прятался в тени ближайшего куста. Когда я вернулся в Академию, он и чужак, которого я нечаянно назвал Зверем, были уже в Запретной зоне. Конечно, им практически прямо бежать, а я пока через портал до Светлояра, пока до арендованного дома оттуда в Запретную зону, время и прошло. Повелители-то не очень расторопны, медленно взяли плату, проводили в портал, пожелали ровных дорог…
        Зверь оказался из клана «Дети Ясмина», это из-за их золотистого окраса. Хотя Зверь уверял меня, что в клане есть даже черные коты. Да, чёрные это хорошо, идеальные разведчики. Клан обитал в предгорьях Орвилии, и был не очень многочисленным. Зверя поймали год назад ловцы. Оказывается, в Орвилии есть такие маги, которые специализируются на поимке экзотических животных. Эти маги бродят по свету и ловят разных мутантов, продавая их в зверинцы. Арвенды тоже причислены к экзотическим животным.
        Зверь ушёл к своим, отнести весть, что найден Истинный, поклявшись найти меня. Свой бунт в городе, он охарактеризовал двумя словами: «Ненавижу рабство». Я не стал дискутировать с ним, по поводу безвинных жертв… он бы все равно не понял.
        
        Просидев ещё некоторое время в ожидании Илоны, применил свои способности по слиянию с окружающим миром. Ничего интересного. Ко мне ни кто не спешил. На противоположном берегу, целовалась парочка, да в дальнем конце озера… ну, в общем, они не только целовались. Жизнь идёт своим чередом.
        «Вызвать абонента ЗАК», - потянулся я по связи к искину.
        «На связи», - тут же раздалось в ответ.
        «Слушай, как там обстоят дела с анализом программы «Возрождение»?», - поинтересовался я.
        «Проведён ступенчатый структурный анализ, выполнено математическое моделирование процессов. Сейчас идёт компоновка данных для отчёта. Если у тебя есть возможность, могу начать доклад о результатах», - доложил ЗАК, - «это займёт не больше полу часа».
        - Ого! Что так долго? А тезисно можно? - возмутился я.
        «Это в свёрнутом виде, только про основные выявленные цепи взаимосвязей», - огорошил меня искин.
        - Давай перенесём беседу на несколько часов. Я скажу когда, - предложил я.
        «Принято», - ответил ЗАК.
        Итак, похоже, Илоне важней остаться проректором, чем поверить проходимцу, обещавшему избавить её от «кривого» Дара.
        - Ну что, Первый, госпожа проректор на встречу не явилась, - резюмировал я, встал со скамейки и пошёл в сторону Запретной зоны, - придётся в Град самим идти.
        «Лично я её зауважал», - проронил кот, направляясь следом за мной, - «хоть одна самка наплевала на все твои старания подгрести её под себя».
        - Это ты зря, - не согласился я, - понимаешь, вот у неё кривой дар, она бьёт ментально, когда испытывает любые эмоции, а у меня возникает сексуальное желание, когда вижу хорошенькую девчину.
        «Так полежи в сфере, и всё пройдёт», - посоветовал кот.
        - Это было бы весело, если б не было так грустно!
        «Не понял», - вопросительно посмотрел на меня Первый.
        - Не умеет этого сфера… вот так-то вот… - пояснил я, убирая следилки и раздвигая живую изгородь, образовывая проход. Кстати изгородь принимает теперь меня за своего, при прикосновении сразу же делает проход. Даже просить не приходится.
        «Вызвать абонента Град», - послал я запрос.
        «Господин Настоятель, это брат Сидор», - отозвался безликий через некоторое время.
        «Ну что там с представителями из Светлояра? Прибыли? А то я собираюсь к вам».
        «Да, господин Настоятель. Сразу после захода солнца прибыли. Ожидают вас», - сообщил брат Сидор.
        «Хорошо, буду через минуту. Проводи их поближе к кабинету».
        «Я понял вас. Сделаю», - пообещал Безликий.
        
        Пустошь. Град.
        
        Алекс.
        
        Ну вот, всё как обычно! Перенесли портал к сфере, думал лучше будет, а получилось как всегда. Думал, чтобы Илону не тягать через весь Град, пусть портал поближе к сфере будет, а теперь иду по слабоосвещённым улицам в главное здание. Нужно положить портал и около кабинета, раз цели посещения у меня такие разные.
        Брат Сидор встретил меня уже на крыльце главного здания:
        - Легка ли была ваша дорога? - чуть поклонившись, проговорил он.
        - Благодарю, всё хорошо. Где Аксений? - кивнул я в ответ. Мужчина засеменил рядом, поглядывая на Первого.
        - Он в малом зале с господином Умаром и сопровождающими его, - увидев мой вопросительный взгляд, пояснил, - это глава Управы города Светлояра.
        - Ясно, - кивнул я, направляясь к своему кабинету, - проводи их ко мне.
        - Уже бегу, - брат Сидор отстал, свернув в один из коридоров, ведущих в малый зал заседаний.
        - Ну что, Первый, познакомимся с папашкой Таны?
        «Ты стал знакомиться с родителями, перед тем как затянуть их дочь в постель?» - кот приотстал, опасаясь моего пинка. И правильно сделал!
        «Стыдись! Я же не монстр, какой-то!», - ответил я.
        «Я понимаю. Просто не можешь совладать с собой….», - в голосе Первого была неприкрытая ирония. Я промолчал.
        Около кабинета, стояло два воина, которые подняли кулак на уровень груди, когда я прошёл мимо них.
        - Котяра, не пугай гостей, сядь где-нибудь в сторонке, - попросил я арвенда, располагаясь в кресле за столом и раскладывая перед собой бумаги. Нужно сделать рабочий вид. Так, нормально. Теперь бокалы из бара, и графин с вином на столик около кресла. Отлично. Окинув взглядом кабинет, вернулся за стол.
        Через некоторое время в дверь постучали и вошёл Аксений:
        - Господин Алекс, разрешите?
        - Да, конечно.
        Вслед за Аксением вошёл полненький мужчина, невысокого роста, в дорожном костюме, с небольшим саквояжем в руках. Круглолицый, с большим лбом на лысеющей голове, щекастый с аккуратными усиками. Я вышел навстречу из-за стола.
        «ЗАК, ты на связи?» - толкнул я вопрос.
        «Да», - коротко отозвался искин.
        «Всё на запись и анализ».
        «Может не получиться, слышимость не отображает необходимую эмоциональную составляющую», - предупредил ЗАК.
        «Понял. Но все равно пробуй».
        «Принято».
        - Разрешите представить, господин Умар, глава управы города Светлояра, - проговорил Аксений, и, указав на меня, продолжил, - господин Алекс, настоятель Града.
        Мы кивнули друг другу.
        - Располагайтесь, - сделал я приглашающий жест, - на кота не обращайте внимания. Он мой друг.
        «Мелочь, а приятно…» - тут же вмешался кот.
        «Первый, прекрати скалиться. У меня деловая встреча!» - отругал я кота, сидевшего около окна.
        - Очень приятно, господин Алекс, - ответил мужчина на моё приглашение, - но, насколько мне известно, дружба с арвендами невозможна…
        - Это заблуждение, - не согласился я, - думаю вы проделали столь долгий путь не для того чтобы дискутировать об арвендах?
        - Вы правы, - Умар прошёл и сел в кресло около стола, - об этом можно будет поговорить и позже, если возникнет такое желание.
        - Вина? - предложил я.
        - Да, чуть-чуть, - кивнул глава управы. Аксений налил бокалы и подал мне и Умару.
        - Итак, я вас слушаю, - кивком поблагодарил безликого за вино и сел за стол.
        - Хочу выразить признательность, что согласились на встречу, - деловым тоном начал Умар, - и поздравить вас с назначением на этот ответственный пост, - Аксений кхекнул, но промолчал. Назначением, во загнул! Видел бы он как тут назначают.
        - Между Градом и Светлояром давно установились достаточно тесные хозяйственные связи, и я хотел бы обсудить с вами некоторые аспекты нашего сотрудничества, - я молча слушал, - дело в том, что в снабжении Града продовольствием и товарами мануфактур и частных мастерских, очень заинтересован Светлояр. Не буду скрывать, это довольно устойчивая статья дохода моего города, - хорошая оговорка! «…моего города». По мне так всё тут принадлежит Императору. Ну-ну. Умар продолжал, - и в последнее время всё чаще поставки осуществляются совершенно не проверенными купцами… мимо наших договорённостей. Я прибыл, чтобы вы подтвердили готовность Града и дальше сотрудничать с нами. Как выяснилось, многие договора, заключённые с бывшим Настоятелем, пусть Единый сделает коротким его небесный путь, уже выполнены. Именно это и послужило причиной недопонимания в нашем сотрудничестве.
        Я слушал, рассматривая сидевшего передо мной главу города. Деловой мужик, ничего не скажешь. Понятно в кого пацанка, пример всю жизнь перед глазами. Вон, чешет как по писанному. Мужчина замолчал, промочив горло глотком вина:
        - Великолепный букет! - похвалил он.
        - Что я могу сказать? - пришла моя очередь вести беседу, - Град не возражает против сотрудничества. При прочих равных условиях в предложениях на поставки, предпочтение будут отдаваться вам. Все детали вы можете согласовать с Аксением.
        - Безусловно, господин Алекс, - радостно отозвался Умар, - торговля есть торговля! Вот я подготовил проекты договоров, ознакомьтесь, пожалуйста, - мужчина достал из саквояжа пачку исписанных листов и положил их передо мной.
        - Хорошо, - кивнул я, принимая бумаги, - у меня к вам есть встречные вопросы.
        - Слушаю вас.
        - В Граде сейчас время перемен, - начал я, - не секрет, какая слава идёт, про Безликих. Меня это, как настоятеля Града, совершенно не устраивает.
        - Но это ваша… так сказать, работа. Есть спрос, есть и предложение, - непонимающе пожал плечами Умар.
        - Верно. Всё так. Но! В настоящий момент я поставил задачу сделать из Града школу воинских умений. Уверяю вас, именно так и задумывалось это изначально. Фактически мы восстановим истинное предназначение Града. Хотелось бы заручиться готовностью оказать помощь в этом вопросе с вашей стороны.
        - Я не совсем понимаю, про что вы? Городская власть не может взять на себя набор рекрутов для Града. Вы же понимаете, империя…
        - Я всё отлично понимаю. От вас требуется совершенно другое, - успокоил я мужчину, - нужно переломить отношение населения к статусу Безликого. Мне доподлинно известно, что безликие имеют семьи, детей, возлюбленных в Светлояре. Я это всячески поощряю. Вырабатываются дополнительные меры поощрения по этому вопросу. Система предоставления моим воинам возможности посещения семьи и детей, различные льготы для семей погибших безликих… Мне хотелось бы, чтобы городские власти лояльно относились к моим начинаниям и не чинили препятствий.
        - О! Господин Алекс, вы весьма дальновидны. Не совсем понятно, в чем вы видите проявление лояльности, но лично я на вашей стороне.
        - Это уже хорошо! - кивнул я, - а скажите ватаги, которые ходят на Пустошь за артефактами Древних, как-то регистрируются в городской управе?
        - И да, и нет, - покачал ладошкой Умар, - нет строгого требования. Если ватага регистрируется, город берет на себя оснащение её в данный поход, за часть добычи. Сами понимаете, пустые ходки, укрывательство найденного… Люди везде одинаковы. Мы не охотно идём на это.
        - Моё предложение в следующем. Зарегистрированные ватаги будут пользоваться беспрепятственным проходом по Пустоши. Исключение составляет километровая зона вокруг Града. Тут все нарушители будут уничтожаться без предупреждения. Для тех, кто будет иметь лицензию Светлояра, мы будем оказывать экстренную помощь, в случае критичной ситуации. В том числе и помощь целителей. На Пустоши всякое случается…
        Мужчина задумался, потёр лоб.
        - Разумно… очень разумно… Какую оплату вы затребуете?
        - Десять процентов от полученного вами дохода от зарегистрированной ватаги. Устроит?
        - Нужно подумать… я не готов сейчас дать ответ, - наконец отозвался Умар.
        - Этого и не требуется. Обдумайте, посоветуйтесь с заинтересованными лицами.
        - Хорошо, - мужчина встал.
        - И последнее, - я тоже поднялся, - как вы смотрите на совместное строительство опорных пунктов на Пустоши?
        - Я вижу, вы настроены на её освоение? - удивлённо спросил Умар, - зачем в ней опорные пункты?
        - Я, навскидку, могу назвать несколько причин, - улыбнулся я, - начиная с того, что это ничейные земли и заканчивая огромными ценностями, хранящимися на ней.
        - Я пока не вижу, какая выгода от этого для Светлояра, - проговорил глава управы, - но предложение, безусловно, интересное.
        - А вы посоветуйтесь… например, со своим сыном, - сделал я наивные глаза.
        - Ну… - замешкался мужчина, - эко вы хватили…
        - Разве дополнительное финансирование помешает городу? - улыбался я.
        - Мда, - озабоченно проговорил глава управы, - нет, не помешает… Но его нужно будет отрабатывать…
        - Верно. Это дополнительная занятость населения, приток рабочих… Мы со своей стороны готовы оказать посильную помощь. Одно могу пообещать прямо сейчас - охрана опорных пунктов и мест ведения строительства мы берём на себя.
        - Ну что ж, господин Алекс. Очень рад, что столь молодой и здравомыслящий мужчина занял столь высокий пост. Надеюсь, наше сотрудничество будет взаимовыгодным.
        - Не сомневаюсь, - на столь мажорной ноте мы и расстались с главой городской управы.
        
        Когда он ушёл, я положил портал в тайной комнате и сделал привязку к ЗАКу. Когда вернулся в кабинет, Аксений, ожидавший меня, спросил:
        - Поясните, зачем Граду опорные пункты? Мы прилагаем все усилия, чтобы тут ходило как можно меньше народу, а вы открываете доступ всем желающим.
        - Встречный вопрос, - спокойно выдержав возмущённый взгляд, сказал я, - что вы этим добились? Зачем вам это? Поддержать ауру таинственности вокруг Безликих? Потешить себя мыслью, что Град это государство в государстве?
        - Это для их же блага. Из Дикого леса постоянно прорываются изменённые твари…
        - Тем более, опорные пункты потребуются и нашим воинам, а не только ватагам. Да и скорость реагирования на прорыв тварей, возрастёт в разы.
        - Ну… может быть… - неуверенно проговорил безликий, - вы остаётесь на ночь?
        - Нет. Нужно в Академию. Портал положил в соседнюю комнату и около сферы. Прими меры к охране.
        - Сколько же их у вас? - воскликнул Аксений, - меня начинает это пугать…Повелители Дорог очень щепетильны в этом вопросе.
        - Я услышал, Аксений, - кивнул я, - мне пора. Первый идём.
        - Ровных дорог, - донеслось в спину, когда я закрывал за собой потайную комнату.
        «ЗАК, Зула с Маринкой уже спят?», - спросил я.
        «Марианна спит, а Зула ещё нет», - отозвался искин.
        «Ну-ка соедини меня с ней», - попросил я ЗАКа.
        «Саша? Что так поздно? Что-то случилось?», - раздался у меня в голове встревоженный голос Зулы.
        - Всё нормально. Ещё не спишь?
        «Как видишь нет. Только собираюсь».
        - Я через две минуты буду у тебя. Не помешаю? - поинтересовался я.
        «Когда это ты мне мешал?», - радостно ответила девушку, - «кушать будешь? На кухне наверное никого уже нет, я сбегаю…».
        - Не надо, радость моя. Я сыт. Жди, - отключил я связь, - ЗАК, перенеси меня в замок.
        - Принято. Выполняется, - пропищал портал на полу.
        
        Империя. Дворец императора.
        
        ИмператорВилорн.
        
        После того, как принцессу привезли из Академии, она за целый день так и не вышла из своих покоев. Был уже поздний вечер, но в её окнах напротив горел свет. Вилорн стоял около окна и задумчиво смотрел на окна принцессы. После смерти жены, он чувствовал, как катастрофически быстро теряется связь с дочерью. Веста винила его в смерти матери. Но кто, кто мог предположить, что родится мёртвый ребёнок? Ведь всё было нормально… до самых родов…Лучшие целители империи не смогли спасти роженицу. Об этом мало кто знал, для всех императрица умерла от неизвестной болезни.
        Вилорн вздохнул. Если сейчас он не сходит и не попытается поговорить с дочерью, та искорка доверия, которая промелькнула между ними, безвозвратно угаснет.
        Раздался стук в дверь и вошёл Хасс.
        - Разрешите, Ваше величество?
        - Что у тебя? - не поворачиваясь, спросил император.
        - Ничего срочного, - почувствовав настроение венценосной особы, с поклоном проговорил Хасс, - это потерпит до утра.
        - Хасс, - повернулся император к начальнику тайной канцелярии, - что в академии?
        - Всё спокойно. Официально Веста уехала за личными вещами.
        - И этому поверили? - усмехнулся Вилорн.
        - Для всех она просто студентка, а остальные знают, что им грозит за излишнее любопытство.
        - Есть что-то требующее моего внимания? - поинтересовался император.
        - Ну… пожалуй вам следует знать, что наблюдаемый Алекс Андер имеет возможность выхода из Академии, в город.
        - Что в этом необычного?
        - Он не выписывал пропуск, - чуть поклонившись, проговорил Хасс.
        - Подробней, - заинтересовался Вилорн.
        - Распоряжением ректора, на территории Академии, были запущены ещё две следящие сферы, с визуализацией. В результате выяснилось, что наблюдаемый умеет открывать Живую изгородь и тем самым имеет доступ к Запретной зоне…
        - Отлично Хасс! Просто великолепно! - перебил особиста император, - это вы считает нормальным? Вы меня удивляете, Хасс!
        - Виноват, ваше величество, я не был уверен, слишком невероятно это звучало. Пока перепроверили…
        - Что он делал в Запретной зоне?
        - Этого выяснить не удалось. Доподлинно известно, что к объекту он не приближался. Была усилена охрана, сделаны проверочные рейды по зоне. Следопыты уверяют, что видели следы арвенда.
        - Вот и арвенд графа нашёлся! Ну, если граф туда ходит только из-за него, это хорошо. Но вы понимаете, что простое любопытство погонит его в сторону объекта?
        - Да, Ваше величество. Мы приняли меры.
        - Не прозевайте его, Хасс. Ещё какие-нибудь мелочи? - с иронией спросил Вилорн.
        - Да. Алекс Андер подал сегодня прошение о принятии присяги подданства…
        - Так-с… И из Академии он официально не выходил?
        - Нет, ваше величество, не выходил.
        - Так может это не он подал? Попросил слугу?
        - К сожалению это не так, - проговорил Хасс, - агент Спайк доложил, что лично имел беседу с наблюдаемым, в дворцовой канцелярии. После этого они пошли прогуляться по городу и наблюдаемый участвовал в инциденте в доме уважаемого Мунира…
        - Что-то связанное с арвендом? - спросил император.
        - Совершенно верно, ваше величество. Я преклоняюсь перед вашей осведомлённостью, - с поклоном сказал Хасс.
        - Вашими стараниями, - отмахнулся Вилорн, - В каком качестве он там участвовал?
        - Это звучит несколько… я бы сказал, необычно, - замялся особист. Но встретив суровый взгляд императора, чётко доложил, - свидетели утверждают, что наблюдаемый Алекс Андер разговаривал с вышедшим из под контроля арвендом. И затем вместе с ним убежал в дом, откуда вынес единственную внучку господина Мунира, живую и невредимую.
        - Хасс, вам не кажется, что в империи стало происходить слишком много необъяснимого?
        - Ваше величество, я предупреждал, что граф Андер несёт прямую угрозу Империи. Прошу дать разрешение на ликвидацию.
        - Отставить. Этот человек, купил земли в Империи, собирается дать присягу, поступил в Академию. Его нужно не ликвидировать, а привлечь в вашу организацию. Я считаю, у него есть весьма полезные умения, не так ли?
        - Вы, как всегда, очень дальновидны, - поклонился Хасс.
        - Что-то еще?
        - Нет, ваше величество. Вопрос сотрудничества с гномами может потерпеть до завтра.
        - Как ты считаешь, насколько опасно находиться Весте на территории Академии? - поинтересовался Вилорн.
        - Не более чем во Дворце, - пожал плечами Хасс, - в Академии введены повышенные меры безопасности. Там сосредоточенны лучшие маги… Я считаю, опасность минимальная, тем более по моим сведениям, девочке очень нравится там.
        - Повышенные меры не помешали проникать Андеру в Запретную зону, - проговорил император.
        - Это по нашей просьбе его не трогают, - отозвался особист, - служба безопасности Академии ведёт индивидуальное наблюдение за графом.
        - Спасибо, Хасс. Можешь идти, - дождавшись, когда за особистом закроется дверь, император вышел в потайную комнату и оттуда направился в покои дочери.
        
        * * *
        
        Принцесса сидела в своей комнате, в окружении огромных кукол, и что-то рисовала на листке бумаги. Император замер в нерешительности, рассматривая дочь, в неровном свечении магических светильников.
        «Девочка выросла. Расцвела и стала похожа на мать», - пронеслось в голове Вилорна.
        - Папа? - удивлённо спросила девушка, повернувшись к отцу и пряча листок бумаги.
        - Я не очень поздно? - улыбнулся Вилорн.
        - Нет. Вы что-то хотели, - спросила принцесса официальным тоном. Император поморщился, но вида не подал.
        - Ты не вышла к столу. В чем дело?
        - А разве вы не этого добиваетесь, заперев меня во дворце?
        - О чем ты, дочка? Тебя ни кто не запер.
        - Забрать ночью из постели, затолкать в карету и под конвоем привести в эту комнату, это теперь считается нормальным? - возмущённо спросила девушка, встав и, пристально глядя на отца, продолжила, - я не понимаю, чем разгневала вас.
        - Я забочусь о твоей безопасности. Ты не всё знаешь.
        - В академии мне грозит опасность? Мне, принцессе империи, в собственной стране, в своей академии опасно, а Анариэль нет. Конечно, ведь её дом за тысячи вёрст от Старграда, какая уж тут опасность! - язвительно проговорила Веста.
        - Повторяю, ты не всё знаешь…
        - Это такая тайна, что вы боитесь мне её рассказать? - воскликнула девушка, - так что вы хотите от меня? Что? Я не докучаю вам своим присутствием, что ещё нужно? - по щёкам девушки потекли слезы, - папа, за что вы со мной так?… Мамы нет… вы всё время заняты… чем я вам мешаю…
        Вилорн подошёл и обнял плачущую дочь:
        - Ты никогда не мешала, и не мешаешь мне, - погладил он девушку по волосам, - я просил тебя пойти в Академию, потому что там Анариэль. Думал тебе это… нужно…
        - Вы правы, - отстранилась Веста, - Анариэль очень добра ко мне. Зачем вы меня забрали оттуда?
        - Хорошо, - император прошёл и сел на стул, - присядь. Я кое-что тебе расскажу, - дождавшись, когда дочь сядет, продолжил, - Анариэль в Академии не потому, что это обмен студентами. Наши студенты в академию Светлого леса не поехали. Она здесь из-за графа Андера…
        - Из-за Алекса? - удивлённо перебила отца принцесса, император нахмурился.
        - Да. Это очень непонятный человек, и господин Хасс считает его опасным.
        - Но это не так… Алекс очень добрый… Он любит меня, - наивно хлопая ресницами, проговорила принцесса, вдруг взгляд её стал суровым, - поэтому вы меня заперли здесь? Я … Папа!..
        - Веста, дочка. Ты принцесса… Любовь это, конечно, хорошо, но за тобой стоит Империя. Пойми!
        - Ах вот как! Поэтому Алекс стал опасным? Потому, что полюбил принцессу, без разрешения императора!
        - Прекрати! - строго сказал Вилорн.
        - Нет, папочка, выслушайте теперь вы меня! - горячо проговорила девушка, - или вы меня отпускаете в Академию, или в вопросе наследника, рассчитывайте только на себя. Я уеду в монастырь, к тёте!
        - Как же ты похожа на мать, - проговорил император, - а ты знаешь, что у графа Андера три жены?
        - Ну… ну и что, - смутилась принцесса, - хоть десять! Он любит меня!
        - Тебя многие любят, - улыбнулся Вилорн.
        - Зато я их не люблю! - с вызовом ответила Веста, и добавила уже спокойно, - папа, я устала. Не могли бы вы оставить меня!?
        - Конечно, доченька, - император подошёл и поцеловал дочь в лоб, - отдыхай.
        Уже в дверях мужчина обернулся и проговорил с грустью в голосе:
        - Постарайся завтра встать пораньше, тебя отвезут в академию. И ради всего святого, слушайся, что тебе будет советовать Хасс.
        - Обещаю, папочка, - радостно воскликнула принцесса.
        Выйдя в коридор, император бросил стоявшему около дверей слуге:
        - Хасса ко мне, срочно! - слуга чуть ли не упал в поклоне и, сорвавшись с места, умчался выполнять приказ императора.
        - Похоже, нам нужно увидеться, господин Андер, - пробурчал император, размашистым шагом направляясь в свой кабинет.
        
        Империя. Замок Алекса.
        
        Алекс.
        
        Зула сидела в своей комнате и что-то мастерила. Когда я вошёл, она отложила своё рукоделие и обвила мою шею руками:
        - Господин, я так соскучилась, - томно произнесла она.
        - Чем занята моя рабыня? - в тон ей спросил я.
        - Шью, - девушка подошла к невысокому столику и показала мне детский чепчик, - нашему сыну.
        - А вдруг это будет дочь? - я обнял девушку сзади, поглаживая её плоский живот, - не рано? Вон живота ещё нет совсем!
        - Нет, не рано, - улыбаясь, девушка повернулась ко мне лицом, - в самый раз.
        Я подхватил её на руки и положил на кровать:
        - Ну, тогда подожди, я быстро, - скинув перевязь с мечами, отправился в купальню.
        
        Секс был спокойным и, по-домашнему, уютным. Мы не рвали друг друга, не торопились, устраивая гонки, кто вперёд достигнет вершин блаженства. Прислушиваясь к каждому движению друг друга, сливались в единое целое чтобы вместе замереть на гребне высшего счастья и гармонии…
        Зула мирно посапывала, прижавшись ко мне. Мне же не спалось, что за наказание на мою голову…
        «ЗАК, что там по программе Возрождение. Докладывай», - обратился я к искину.
        «Предупреждаю, выводы сделаны на основе ключевых ветвей алгоритма, и могут не соответствовать истинному положению дел».
        «Вероятность?»
        «Семьдесят три процента. Это всё, что можно вытянуть из анализа программы».
        «Верю. Докладывай».
        «Под названием Возрождение скрывается целый комплекс мер по созданию организационной структуры управления выжившим населением планеты. Я расскажу только о ключевых моментах, так как алгоритмы вариантные и чётких задач, которые ставили перед собой создатели Возрождения, я не могу воссоздать. Одно бесспорно, все комплекты Искусственного интеллекта, оставленные у ХОМПа предназначены для того, чтобы создать на материке единую сеть автономных объектов, имеющих связь с КУЦ и в нужный момент переходящих под единое управление».
        «Стоп. Я правильно понял, что в некоторый момент времени, когда этих комплектов будет достаточное количество, можно ими управлять централизованно?»
        «Всё верно».
        «Значит, уцелевшие модули тоже имеют такие же цели?»
        «Скорей всего. Всё указывает что это именно так», - согласился ЗАК.
        «Как получить доступ к управлению созданной сетью?»
        «Не могу сказать. Есть особый шифр, при получении которого, комплект переходит в распоряжение внешнего управляющего контура».
        «Кинь мне этот шифр», - попросил я. Перед глазами пробежала строчка абракадабр. Самое интересное, я могу эту строчку воспроизвести, - «принято, продолжай».
        «Все индивидуумы имеющие соответствие эталонному генотипу на семьдесят и более процентов, подлежат обязательной модификации с целью повышения детородных возможностей. У мужчин закладываются повышенные половые возможности, у женщин способность к непрерывному воспроизводству…».
        «Зачем это нужно? ЗАК. Меня в КУЦ так, блин, модифицировали, что я теперь ни одну юбку пропустить не могу!», - возмутился я.
        «Я не могу сказать причины, по которым это сделано. Только итоги корреляции некоторых анализов».
        «Ладно, и так понятно. Чтобы плодились люди с минимальными отклонениями от эталонного генотипа, тем самым облегчая Истинным перевод инфополя планеты к нужным параметрам», - выдал я, - «мне про это ОЛ008 рассказывал».
        «Есть и такая вероятность. Не забывай, что результатом мелотронного удара является искажение генотипа в части воспроизводства», - отозвался ЗАК.
        «Понятно. То есть люди нужны хоть какие-нибудь!»
        «Что-то в этом роде», - согласился искин, - «далее, при достижении средней напряжённости инфополя более семидесяти единиц по шкале Геб-Гольца, произойдёт задействование программы «Посланник». Это комплекс мер по оповещению Межгалактического Союза о готовности планеты к колонизации представителями Высшей расы»
        «Остановись», - обалдело проговорил я, - «как ты узнал… ладно… не важно. Ты уверен?»
        «Я же сказал, на семьдесят три процента».
        «Подробней, что за комплекс мер?», - я осторожно освободился от объятий Зулы и отодвинулся на край кровати.
        «Затрудняюсь сказать. Известна только приблизительная схема запуска Посланника. Каждый комплекс должен создать своё устройство…».
        «Например», - спросил я.
        «Сферы, с соответствующей начинкой, которые будут запущены на различные планы бытия, заброшены в доступные миры, через межмировые порталы, и по всему видно, в космическое пространство как маяки».
        «Но мне говорили, что задействование межмирового портала, дело далёкого будущего!»
        «Восстановление инфополя тоже не одномоментный процесс», - возразил ЗАК, - «насчёт далёкого будущего, думаю не совсем верно. Десять, максимум пятнадцать лет, достаточно чтобы зарядить накопители межмирового портала с нулевого потенциала, до рабочего значения».
        - Охренеть, - прошептал я и сел на край кровати, - «лапши на уши навешали до колен… А как ты думаешь, ЧИПы тоже для этой схемы предназначены?»
        «У меня нет рабочего образца, не могу сказать. По архивам известно, что ЧИП нёс не только функцию коммутации индивидуумов, но и целый ряд других… в том числе и по управлению психикой носителя».
        «Это что же получается? Вы тут сами бейтесь, а мы потом прибудем на готовенькое! Врубим ЧИПы на свою частоту, всю инфраструктуру под себя и вуаля!»
        «Алекс, эта планета принадлежала Межгалактическому союзу. Нет ничего странного в таком подходе».
        «Меня это совершенно не устраивает! Я никому не принадлежу! Я не вещь и окружающие меня люди тоже … Как ты думаешь, зачем запланирован переход под единое управление всей сети комплектов искинов? Я тебе скажу зачем. Чтобы не было проблем с местными аборигенами. Их тихо и мирно уничтожат. Всех».
        «Это не рационально. Слишком затратно заселять планету заново», - не согласился ЗАК.
        «Согласен. А вот послушных рабов иметь, это класс! Ты же можешь ментально обработать населения замка, с целью внушить им некую мысль?»
        «Да, мне это доступно», - согласился искин.
        «Что и требовалось доказать! Рассказывай дальше», - потребовал я.
        «Это всё. Остальное технические аспекты реализации этапов программы», - остудил мой пыл ЗАК.
        - Как выключить это? - Зула пошевелилась во сне.
        «Что именно выключить?» - не понял ЗАК.
        «Эту программу. Возрождение».
        «Никак. Не запускай комплекты Искусственного Интеллекта, либо стирай эту программу перед запуском».
        «Как мне удалить её в КУЦ? В других модулях?», - задал я самый главный вопрос.
        «У меня нет данных. Все управляющие коды, которые удалось выудить из программы, могу передать тебе».
        - Давай, - я опять лёг, натянув на себя край одеяла, стараясь запомнить цепочки символов и описание к ним, - что с анализом разговоров с главой Светлояра?
        «Человек достаточно рационального ума, привыкший руководить….
        
        Империя. Академия магии.
        
        Алекс.
        
        Заглянув рано утром к Марианне, буквально на часик, для исполнения супружеских обязанностей, я перенёсся в академию ещё до удара утреннего колокола.
        Оставив Первого в Запретной зоне, добежал до дома и, как обычно запрыгнув в окно, подхватил полотенце и спустился в душ. Девчонки уже встали, по крайней мере, одна из них, так как в душе слышалось мурлыканье песенки. Судя по мотиву, мою песенку мурлычет, про студента…
        Обмывшись, вышел из душа, обмотанный полотенцем. На диване сидела Кара, одетая и готовая к выходу.
        - Как прошла ночь? - криво улыбаясь, спросила она.
        - Не совсем по плану, но вполне сносно, - ответил я, поднимаясь по ступеням.
        Из своей комнаты выскочила Тана:
        - Где ты был? - возмущённо воскликнула она.
        - И тебе доброе утро! - улыбнулся я ей, - Я через секунду буду готов.
        - Тебя ни кто не собирается ждать! - крикнула мне в спину раздосадованная девушка.
        
        Быстро одевшись и выскочив на улицу, догнал девчат. Тана демонстративно не смотрела на меня. Кара, показывая глазами на девушку, делала рожицы и тихонько смеялась.
        Так шли некоторое время. Потом Тана остановилась и, повернувшись к нам, разгневанно проговорила:
        - И нечего ржать! Да, я беспокоюсь! Если на Алекса наложат взыскание, пострадает вся группа! Это безответственно с твоей стороны!
        - Танюш. Честно, последний раз! - сделав просительную рожицу, проговорил я.
        - Всё бы тебе придуриваться! - девушка улыбнулась, - как ты вошёл? Я не слышала.
        - А хотела? - тут же спросил я.
        - Очень! Хотелось посмотреть в твои наглые глаза!
        - Тань. У меня к тебе деловое предложение, - свернул я тему, - ты как? Способна мыслить адекватно?
        - Может быть ты, после своих любовных приключений, и потерял такую способность, а я выспалась, так что вопрос скорей к тебе! - язвительным голосом ответила девушка.
        - Какая любовь? Я делом занимался!
        - Оно и видно, устал до изнеможения, - подколола Кара.
        - Ну, всё, хватит. Лучше смотрите, что у меня есть, - я достал из кармана мантии телефон, с увеличенным экраном, который по моей просьбе сделал ЗАК, - это называется диктофон!
        - Что это? - тут же спросила Тана. Ага попалась! Глазки-то горят, - это артефакт? Где ты его взял? Ах да… на пустоши. А что он может? Ты его уже включал? - вопросы сыпались один за другим.
        - Спокойно, - сделал я предупреждающий жест, - это диктофон. Он может записывать разговоры.
        - Записывающий кристалл? - проговорила Тана, - какой-то он странный.
        - Тань, ты вообще меня слышишь? Я что, сказал, что это записывающий кристалл?
        - Это диктофон, - вместо меня ответила Кара, - ты хочешь записать лекцию?
        - Точно! - кивнул я, - смотрите. Вот так ставиться дата. Вот номер. Вот этот бугорок запускает. А вот этот останавливает.
        «ЗАК, ты всё записал?», - спросил я искина.
        «Слышимость отличная. Все эмоциональные составляющие прослушиваются на сто процентов!»
        «Замечательно!», - я включил диктофон.
        « - И нечего ржать! Да я беспокоюсь! Если на Алекса наложат взыскание, пострадает вся группа! Это безответственно….», - раздалось из артефакта.
        - Ой! Это я говорила! - восторженно воскликнула Тана. Немного послушав, я выключил и протянул девушке.
        - Ты сможешь записать для меня лекцию?
        - А ты куда? - подозрительно проговорила Тана.
        - Ладно, скажу. Только это между нами, - обе девушки стали серьёзными и утвердительно закивали. Точно Лиза и Флора, только взрослые.
        - Я подал прошение о принятии подданства. Я же иностранец. Так что мне нужно будет во Дворец.
        - Но это проводят в конце десятицы, а сегодня только вторник.
        - Я договорился, чтобы без очереди.
        - Через Весту? - прищурив глаза, спросил Тана.
        - Через тайную канцелярию, - обломал я её, - они очень заинтересовались мной.
        - Я так понимаю, не только твоим подданством, - резюмировала Кара.
        - Догадливая. Ну так как? Тань? Сделаешь?
        - Конечно, - девушка взяла диктофон и спрятала в свою сумку, - так ты прямо сейчас уходишь?
        - Нет, конечно. Сначала в столовую! - заулыбался я, - да и занятия кое-какие успею прослушать.
        
        Я сидел на лекции по истории магии и откровенно скучал. Забравшись на самый верх амфитеатра аудитории, пытался составить дальнейший план действий. Тана, как примерная ученица, сидела на первом ряду, диктофон лежал рядом с ней на скамейке. ЗАК все пишет, так что теперь можно вообще не ходить на лекции.
        Итак. Всё пока что идёт по плану. Эльфам крючок забросил, будем ждать ответа. Прошение подал. Нужно найти Весту и как-то с ней переговорить на эту тему. Скорей всего, простое общение с девушкой станет известно императору и он начнёт наводить справки, кто это «окучивает» его дочь. Есть хорошая возможность встретиться с императором до присяги и выторговать у него хоть какую-то самостоятельность. Можно предложить что-нибудь из запасников ХОМПа, типа нашёл на Пустоши. Да и излучатели не плохой повод…
        
        В большой перерыв, когда многие студенты уходили в сквер около главного корпуса, и стайками собирались на скамейках и лужайках, я пошёл искать Весту. Как всегда это со мной бывает, нашлась она без моей помощи.
        - Алекс! - раздался мелодичный голосок, я обернулся. Ко мне направлялась Веста, в красной мантии и сумкой через плечо, радостно улыбаясь, прижимая к себе большую книгу.
        «ЗАК, запись объекта. Очень нужен психологический портрет».
        «Принято».
        - Привет, красавица, - улыбнулся я. Какие у неё красивые глаза, радостные и блестящие. И лицо, чистое, открытое. Она вся как будто светилась изнутри.
        - Веста, - проговорил я, чуть склонив набок голову, - скажи, как тебе это удаётся?
        - Что? - девушка стала осматривать свою мантию.
        - Быть белоснежным ангелом, не смотря на красный наряд?
        - Ну что вы, - засмущалась девушка, - скажите тоже…
        - Да спроси кого хочешь! А можно посмотреть? - я заглянул за спину девушке.
        - Что там? - смущаясь, и симпатично краснея, спросила она.
        - Где твои крылья, которые нравились мне?
        - Вы всё шутите, господин… - отмахнулась принцесса.
        - Что! - перебил я её, сделав испуганные глаза, - у ангела, господином может быть только сам Единый! Он здесь?
        - Алекс, не смешно! - топнула ногой Веста, - я хотела сказать, господин Алекс. А ты, то есть вы все передёрнули.
        - Ну ты меня напугала. Представляешь, подходит девушка, с которой я песни распевал, и называет меня на ВЫ, да ещё и господином?! Я думал, ты на Ясмине перегрелась или заучилась уже совсем! - в ответ раздался весёлый смех.
        - Привычка. У нас во дво… дома, все друг друга называют на вы, госпожа… господин… извольте… будьте любезны… - поясняла принцесса, явно кого-то передразнивая.
        - Боже мой, как же там жить нормальному человеку? - сделал я испуганные глаза.
        - Живём как-то …
        - Что это за книга?
        - Практикум по заклинаниям, - показала книгу девушка, - вот взяла почитать, подзабыла за лето, а завтра практика…
        - А у нас сплошные лекции, скукота… того и гляди заснёшь, - улыбнулся я.
        - Ой, правда. Меня на лекциях тоже в сон клонит, - радостно проговорила девушка и без перехода выдала, - Ты извини меня, за тот вечер… когда ты пел…
        - Я что-то пропустил? За что извинять?
        - Ты так пел… Я расплакалась и убежала… Это очень неучтиво с моей стороны…
        - Веста ты не во дворце, ты в академии, - улыбался я, - смотри на вещи проще.
        - Как ты догадался? Ты всё знаешь про меня? - девушка смотрела на меня, хлопая ресницами. Ну вот что ей ответить? Сказать нет, не поверит и обидится, что обманул, сказать да, получить ещё большую головную боль. И всё таки с этим прелестным существом, я не могу позволить себе врать. Её внешний вид, эмоции, говорили, что она не играет, она честна и открыта. Мне очень-очень хотелось, чтобы я не ошибался.
        - Ваше высочество, - шёпотом проговорил я, - следите за своей речью. Иначе ваша тайна перестанет быть тайной.
        - Алекс, пожалуйста, не называй меня так, - тихо ответила девушка.
        - Да не вопрос. Для меня ты супер-красивая девчонка, с обворожительной улыбкой и сногсшибательной внешностью! Честное слово.
        - Спасибо, - ещё тише прошептала девушка, - это неприлично… так нельзя говорить девушке…
        - С чего бы вдруг? - удивился я, - говорить девушке, что она прекрасно выглядит, стало не приличным? Ты ничего не путаешь?
        - Не знаю, - заулыбалась Веста, заглядывая мне в глаза.
        - А ты где планируешь освежать в памяти практикум по заклинаниям? - перевёл я разговор в нужное мне русло.
        - Не знаю… может на полигон пойду…
        - Слушай, у меня к тебе есть просьба! - загадочно проговорил я.
        - Да? Что-то случилось? - эмоция беспокойства и готовности помочь.
        - А ты не могла бы мне рассказать про эти свои заклинания?
        - А что про них рассказывать? - удивилась девушка.
        - Для тебя-то всё понятно. Я ведь воздушник, с факультета общей магии! Да мне никогда в жизни ни то, что увидеть, даже не услышать как творят боевые заклинания. А мне жутко интересно!
        - Я не знаю… заклинания можно показывать только на полигоне…
        - А кто говорит о показывании? Просто рассказать ты же можешь? Чисто в целях повышения моего кругозора!
        - Рассказать могу, - от девушки прошла волна радости. Как же приятно просто находиться рядом с ней!
        - Отлично! Давай после занятий встретимся? - с энтузиазмом предложил я.
        - Хорошо. А где?
        - Я тебя вот там, около окошка буду ждать! - кивнул я в сторону большого окна около лестницы на второй этаж. Раздался удар колокола, призывающий нас к занятиям, - я буду ждать.
        - Я приду, - от девушки шёл поток предвкушения чего-то хорошего. Мне стало неловко.
        
        Последнее занятие, по теории магии, было на втором этаже, в аудитории, где был первый сбор нашей группы. Перед занятием ко мне подошел Таал и попросил написать слова песен, которые я пел. Этим я и занимался всю лекцию. Написал не только слова, но и нарисовал аккорды. Красиво получилось. Когда лекция закончилась, орк поднялся ко мне и вопросительно посмотрел на мои каракули.
        - Это слова, а это аккорды, - пояснил я.
        - Здорово, - вдохновенно проговорил парень, - и аккорды есть. Спасибо!
        Я выставил кулак, орк легонько стукнул своим.
        - А ещё есть что-нибудь? - спросил Таал.
        - Есть, но не сегодня. Осваивай пока это.
        - Договорились, - радостно кивнул орк, пряча мои листки в сумку.
        - Алекс, ты домой идёшь? - раздался снизу голос Таны.
        - Не, у меня тут дела.
        - Деловой нашёлся, - недовольно пробурчала девушка и вышла из аудитории.
        - По-моему, она к тебе не ровно дышит, - улыбаясь, проговорил орк, спускаясь по ступеням, - будь осторожен. Она хоть и коротышка, но девка кремень.
        - Уже понял, - кивнул я, не торопясь спускаясь вниз. Я откровенно тянул время. Не хотелось, чтобы нас с Вестой, вот так вот, сразу, все увидели.
        Прогулочным шагом, направился вдоль коридора. Упс! Госпожа Илона. Молодая женщина стояла в рекреации, около входа в административное крыло и явно поджидала меня. Об этом говорил её красноречивый взгляд.
        - Добрый день, госпожа проректор, - учтиво поздоровался я, собираясь пройти мимо.
        - Алекс, подождите, - также официально отозвалась она, - пройдёмте со мной.
        Мимо нас прошмыгнули две девицы, кинув испуганные взгляды на неё.
        Пожав плечами, я направился следом за Илоной. Она шла впереди с прямой спиной и гордо посаженной головой. Открыв дверь в свой кабинет, она сделала приглашающий жест.
        - Прошу.
        От женщины шло смятение и неловкость.
        - Я что-то нарушил? - повернувшись, увидел, что Илона стоит, спиной подпирая дверь, не зная, что делать с руками.
        - Алекс… я хочу извиниться… понимаешь, вчера был Учёный совет, я не могла прийти… - было видно, что слова даются ей с трудом.
        - А хотела? - уточнил я, - думал, ты сделала выбор.
        - Сделала, - девушка подошла ко мне. Она подошла так близко, что я почувствовал её дыхание, - ещё когда впервые увидела тебя.
        - Стоп, - я сделал предупреждающий жест, - почему я не чувствую твоих ментальных атак? Ты справилась сама?
        - Нет, - грустно улыбнулась Илона, сделала пас рукой над кулоном, висевшем на цепочке у неё на шее, - на работе я использую это…
        «Ментальное воздействие третьего уровня. Нейтрализовано», - тут же прошелестело в голове и промелькнуло полупрозрачной надписью.
        - Ясно, - кивнул я, - теперь всё нормально.
        - Что нормально?
        - Кривизна никуда не делась, - улыбнулся я, - я правильно понял, что ты готова рискнуть?
        - Конечно.
        - Тогда на том же месте в тот же час?
        - Я буду, даже если с неба будут падать камни, - пообещала девушка, и я получил удар пятого уровня.
        - Договорились, - осторожно обойдя проректоршу, выскользнул из кабинета.
        
        Весту я нашёл на том месте, где и договаривались. На подоконнике около лестницы. Ну вот, я опоздал на первое свидание.
        - Извини, Весточка, - проговорил я, сбегая с лестницы и подходя к девушке, - госпожа Илона вызывала.
        - Влетело? - поинтересовалась девушка.
        - Ни так чтобы очень, - улыбался я, - пойдём? Я знаю одно классное место. Там такая красотища!
        - А в столовую зайдём?
        - Ты хочешь есть? - спросил я.
        - Не знаю… там так… грязно… фи… - сморщила носик принцесса.
        - Тогда не хочешь, если бы хотела, то не обратила бы внимание на такие мелочи, - девушка рассмеялась.
        - Наверное, ты прав.
        - Давай сумку, давай-давай. И книгу давай, не бойся, ничего с ней не станется, - чуть ли не силком отобрал сумку. Она была кожаная, с отделкой и широкой лямкой. Вдвоём мы впихнули в неё книгу по заклинаниям, и двинулись неторопливым шагом по аллее.
        - Вест, а расскажи, как во дворце живут, - попросил я.
        - Алекс, а вдруг услышат, - негромко предупредила принцесса.
        - Кто? Вон тот в красном? Так он тебя охраняет, ему и так всё известно, - кивнул я на парня медленно бредущего сзади нас.
        - Какого? С чего ты взял. Он просто идёт по своим делам.
        - Конечно. Забудь, - девушка несколько раз оглянулась, - ну что ты его палишь? - одёрнул я её, - он на службе.
        - И не думала его жечь, - отозвалась Веста.
        - Это выражение такое. Давай рассказывай, не увиливай.
        - А что рассказывать? - я сделал приглашающий жест, принцесса, одарив своей обезоруживающей улыбкой, взяла меня под руку, - дом, как и у всех. Только большой и народу в нём много. Ты был во дворце? Хотя бы в той части, которая доступна для всех?
        - Не довелось.
        - Да?! - удивилась принцесса и стала рассказывать, - Дворец очень красивый. Его построили магией много-много лет назад. У меня есть своя комната. Правда, она большая, как лекционная аудитория.
        - Ого, и кровать как преподавательский стол?
        - Нет, ну что ты, - рассмеялась принцесса, - обычная. Вообще-то ты прав, там жутковато по ночам. Если крикнуть, то будет эхо.
        - Нифига себе, спаленка! - я представил огромный зал с маленькой кроватью посередине и этого ангела в темноте ночи. - Бедняжка.
        - Я привыкла, - продолжала девушка. От неё шло чувство неизвестное мне ранее. Удовлетворение, наслаждение, благодарность, какая-то совершенно нечитаемая смесь чувств, - а ещё у меня в комнате есть камин и два кресла. Когда была жива мама, мы часто сидели с ней по вечерам у камина, и она рассказывала мне разные истории.
        - Давно умерла? - спросил я погрустневшую девушку.
        - Два года назад.
        - Я после смерти матери год как пришибленный был, потом понемногу отошёл, - проговорил я, - ты держись. Это пройдёт, - я накрыл её ладонь своей и легонько сжал, - не замыкайся в себе, в своём горе. На людях и смерть красна!
        - Ты первый человек, с которым я говорю о смерти матери и не чувствую себя ущербной, - Веста заглянула мне в лицо, - ты так говоришь об этом… просто… без намёков и жалости…
        - Для меня твоя мать, женщина родившая и воспитавшая тебя. Для всех остальных она императрица, а потом уж всё остальное, - пояснил я.
        - Может быть…
        - Ну а фрейлины у тебя есть? - перевёл я разговор.
        - Конечно. И няньки, - заулыбалась девушка, - они всё норовят меня укутать потеплее, да накормить посытнее. Смешные такие. Папа ставит мне в свиту дочерей из знатных домов, а они не всегда нравятся мне. Я не люблю свиту. Убегаю от них, - рассмеялась принцесса, - спрячусь и смотрю, как они бегают, ищут меня.
        - Жёстко. Они же на работе, - укорил я её.
        - Да?… даже не думала…, - виновато отозвалась Веста, - они такие подлизы. Знаешь, как противно смотреть на улыбающееся лицо и чувствовать фальшь в каждом слове?
        - Ты не поверишь! Знаю! - кивнул я, - очень хорошо знаю.
        Некоторое время шли молча.
        - А как ты попал в Академию? - вдруг спросила Веста, - тебе ведь не двадцать лет, а ты только на первом курсе.
        - Двадцать восемь, - кивнул я, - долгая история и неинтересная.
        - Расскажи, - попросила Веста, - мне очень интересно.
        - Я в Империи недавно, - начал я, - сам я из России. С ребятами пошли в горы, нашли пещеру. Я спустился в неё, а это оказался портал. Хлоп и я тут. Про Россию тут никто слыхом не слыхивал, говорю всем, что это островное государство. Вот и вся история.
        - Хочешь, я у нашего географа спрошу, - предложила Веста.
        - Спроси. Мало ли, - согласился я.
        - А что было потом?
        - А что потом? В незнакомой стране, ни денег, ни связей, ничегошеньки…
        - Я бы села и расплакалась, - честно проговорила Веста.
        - Это нормально. Ты девушка. Я же воин. Устроился в ватагу, сходил на Пустошь. Накопил деньжат, купил графство. Женился на дочери графа, чтобы получить титул…
        - Ты женат, - утвердительно проговорила Веста. От девушки пошла такая горечь и досада, что пришлось прикрыться.
        - Да, - я отодвинул волосы, показывая татуировку за ухом. Расстегнул пуговицу на рубашке и показал знак Зулы.
        - Дважды? - подозрительно спросила Веста.
        - Трижды, - ответил я, - так уж вышло. Скорей по незнанию местных законов, чем по доброй воле. Официально один раз. Браки с орчанкой и друидкой в Империи не признаются.
        - Ты их всех любишь? - поинтересовалась принцесса.
        - Как умею, - сделал я неопределённый жест рукой, - всё произошло слишком стремительно. Теперь они моя семья.
        - Я тебя понимаю, - Веста была задумчива, - одному очень плохо. А что потом?
        - Потом? Старый граф заболел, и по его просьбе, пришлось купить дом в Светлояре, и поселить его туда. Он давно мечтал пожить в городе, да целители там неплохие.
        - Анариэль говорила, что ты из Проклятого леса, - всё так же задумчиво произнесла девушка.
        - Так ли важно, откуда я? Важно какой я и к чему стремлюсь. Разве не так?
        - И к чему ты стремишься? - заглянула мне в глаза Веста.
        - Хочу, чтобы моя семья процветала.
        - Этого хочет любой мужчина, у которого она есть, - уверенно сказала Веста.
        - Значит, я неоригинален, - улыбнулся я.
        - Давай зайдём к нам. Я переоденусь, - предложила Веста, - хочешь, ты тоже сходи, переоденься, тут ведь рядом.
        - Мне не особенно есть во что, - сказал я, - мантию сниму и все дела. Я тут подожду, иди.
        - Я быстро, - кивнула девушка и поспешила к своему коттеджу.
        Не успела Веста скрыться за поворотом, как откуда-то появилась Анариэль и направилась в мою сторону. Лично у меня сложилось впечатление, что она ждала меня в кустах. Хотя вряд ли. Скорее всего, её телохранители доложили, что мол так и так, объект в зоне доступа.
        Между тем девушка приближалась очень уверенным шагом, и волна досады и презрения шла впереди неё. Может её батянька что-то велел мне передать? Или это чисто женская реакция…
        - Решил на двух стульях усидеть? - вместо приветствия бросила она, буравя меня взглядом.
        - Привет. А в чем, собственно, дело? - сделал я наивное лицо.
        - Куда это вы собрались с Вестой? - эльфийка явно не слышала меня.
        - Это вопрос риторический?
        - Думаешь самый умный? Не много на себя берёшь? - недовольно сказала девушка.
        - Анют, я не понял, ты ревнуешь?
        - Хам! - взвилась Анариэль, - да как ты смеешь так разговаривать со мной, человечишка?!
        - Потише, Анют, - сделал я предупреждающий жест ладонью, - не так громко. Ты не в Светлом лесу, - эльфийка невольно обернулась, я продолжил, - знаешь, чем Веста отличается от тебя?
        - Ну, давай, выдай свою версию, - успокаиваясь, проговорила девушка.
        - Она честна со мной и не испорчена дворцовыми интригами, как некоторые. Слава Единому, не было у неё такой возможности.
        - … так ты не… - эмоция неверия, понимания и готовность сделать подлянку, - конечно, я принцесса, а не пастушка. Жизнь, знаешь ли, обязывает уметь кусаться!
        - Как видишь, пастушки тоже бывают весьма умны и привлекательны, - ухмыльнулся я, понимая, что Анариэль поверила в моё незнание про венценосность Весты.
        - Ну что ж, каждому своё, - уже совершенно другим тоном проговорила эльфийка, - но и пастушки могут очень удивлять. Не ошибись в выборе, серцеед! - девушка хищно улыбнулась и, развернувшись, пошла, излучая самодовольство и злорадство.
        
        Я снял мантию и перекинул через сумку. Веста пришла минут через десять, я не успел найти место в тенёчке, как увидел её хрупкую фигурку в просвете аллеи.
        Перейдя на истинное зрение, я окинул её быстрым взглядом, стараясь не смущать. Волосы собраны в хвост сзади, на шее кулончик на цепочке, широкие штаны кремового цвета, перехвачены плетёным ремнём на талии, светлая блузка и ажурная безрукавка. Какая она воздушная, лёгкая, изящная. Мне доставляло неимоверное удовольствие просто смотреть на неё. И что удивительно, самец внутри меня спал сном праведника. Почему? Девушка мне ужасно нравилась! Опять вывихи моей психики? Артефактов на ней я не обнаружил, даже странно.
        - Ну как? - смущаясь, спросила Веста, - заждался?
        - Ты здорово выглядишь! Смотрел бы и смотрел. Ваще суперски! - восторженно проговорил я, - без мантии, ты как невесомое облачко… как небесная радуга ….
        - Алекс, прекрати, - покраснев, приказала принцесса, - я смущаюсь.
        - Точно! - заулыбался я, - ты так прелестно краснеешь!
        - Я рассержусь!
        - Ты можешь даже покусать меня. Я всё равно буду говорить то, что вижу, - я прислушался к себе. Самец, сидевший во мне, мирно дремал, не выказывая никакого интереса. И что это меня тогда так несёт? - Всё, молчу. Не обижайся, меня иногда заносит.
        - Да уж, - сердито проговорила Веста, - иногда тебя, действительно, хочется стукнуть!
        - Ну, так в чем же дело, - я наклонил голову, подставляя макушку.
        - Идём… уже… - расхохоталась девушка.
        
        Мы дошли до уединённой скамейки, на берегу озера, буквально в десятке метров от живой изгороди. Место редко посещалось, и потому было не так вытоптано, как другие. Вид, действительно, открывался великолепный.
        - Тут красиво! - восхищалась принцесса, - тихо и нет никого!
        - Точно. Доставай книгу, - я передал ей сумку.
        Насчёт «никого нет», она не права. Её охранник исчез, но появился на другом берегу, и я не удивлюсь, если у него есть бинокль. Присмотрелся. Картинка прыгнула в глаза. Парень сидел на такой же лавочке и посматривал в нашу сторону. Хоть бы мантию снял, шпион хренов! Бинокля у него нет. Это хорошо. Три академических следилки я легко ликвидировал. Так, теперь действительно уединённо.
        - Для того чтобы создать заклинание нужно перенести свою суть на кончики пальцев, - начала рассказывать Веста, - но это тебе расскажут на курсе общей магии.
        - Рассказывай всё, - попросил я, - курса-то ещё не было, я могу тебя не понять.
        - Постараюсь, - неуверенно ответила принцесса, - и когда почувствуешь свои руки продолжением своих мыслей, нужно делать определённые движения и говорить заклинание. Вот смотри, - девушка открыла книгу, - самое простое заклинание это световой шар.
        - Файербол? - спросил я.
        - Как, как? - переспросила принцесса.
        - Забудь. Световой шар, и что дальше? - спросил я заинтересовано.
        - Смотри… - в книге, как в самоучителе игры на гитаре, была череда рисунков кисти, с распальцовкой и словами подписанными над ними.
        - Вот эти движения делаешь, говоря при этом вот эти слова.
        - И получится световой шар?
        - Не совсем, - улыбнулась Веста, - это только сосуд, в который нужно налить энергию.
        - А как налить? Сказать «наливайся»? - девушка рассмеялась.
        - Как бы пожелать, чтобы он наполнился. Ты же помнишь, что пальцы продолжение твоих мыслей?
        - Весточка, миленькая, покажи, а? - от девушки полыхнуло стыдливостью. Похоже, принцессу так никто не называл.
        - Алекс, мы с тобой не настолько близки, чтобы говорить такие слова друг другу.
        - Это дело времени, - пожал я плечами, - всё, молчу!!! Ну правда, молчу!
        - Во дворце тебя бы уже давно отправили в темницу, за вольности, - улыбнулась принцесса. Я-то чувствовал, как ей неимоверно нравится, и то что мы тут вдвоём, и то как я её называю.
        - Во дворце я не посмел бы назвать так принцессу. А тут ты студентка, и просто красивая девушка. Почувствуй разницу!
        - Вся территория академии контролируется, - немного смутившись, перевела девушка разговор в деловое русло, - если начать магичить, сюда сейчас же прибудет служба безопасности и нас накажут.
        - И тебя тоже? Ты же принцесса!
        - И меня. Думаешь на принцесс нет управы? - насмешливо проговорила Веста.
        - Наверное есть, - грустно сказал я, - слушай, а ты когда-нибудь нарушала правила по крупному?
        - Алекс, не проси меня, пожалуйста. Мне трудно тебе отказать в просьбе, но у нас будут большие неприятности.
        - Ты не поняла, - я встал, - если бы мы оказались за пределами академии, в лесу, ты бы показала?
        - Конечно. Это же не тайна. Можно пойти на полигон и я там покажу. Это очень простое заклинание, - предложила Веста.
        - И как мы объясним преподавателю, зачем боевой маг четвёртого курса, показывает боевые заклинания магу воздушнику, первого курса?
        - Да, он не поймёт твоего интереса, - согласилась Веста.
        - Я могу вывести нас в лес, за город. Ты мне веришь?
        - Шутишь? - заулыбалась принцесса, но по мере того, как я стоял и молча смотрел на неё, улыбка её угасла, - правда, что ли?
        - Если ты доверишься мне, я это сделаю.
        - Но как? - недоумевала Веста.
        - Это нарушение всех законов, и если узнают, будут большущие неприятности и у тебя и у меня. Меня скорей всего исключат, а может и в темницу кинут… Но подумай, как здорово, оказаться в лесу, а потом вернуться назад, и ни кто не знает о твоём секрете! Мы не долго, соглашайся.
        Принцесса колебалась, что-то решая про себя. Всё читалось по её лицу, не нужны никакие способности, чтобы понять, о чем она думает. Какая же из неё королева?
        - А это не опасно? - прищурившись, спросила девушка.
        - Конечно опасно, но не смертельно, - улыбался я, - ну что? Согласна?
        - Я тебе верю, - проговорила принцесса, что-то решив, - поклянись, что это не будет угрожать империи ни с какой стороны.
        Ага, девочка, тебя чему-то всё же научили. Умничка!
        - Клянусь, что этим действом я не стремлюсь принести вреда Империи и тебе, - световая вспышка и улыбающаяся Веста.
        - Единый подтвердил чистоту твоих помыслом, - принцесса обрадовалась этому больше меня, - я согласна. Что нужно делать?
        - Идём и ничего не бойся. Помни, я с тобой! - запихнув книгу в сумку, я взял Весту за руку и повёл к живой изгороди.
        - Мы пойдём в Запретную зону? - поинтересовалась принцесса.
        - Ничего не бойся и не удивляйся. Хорошо? - подбодрил я её. Осмотрелся и уничтожил ещё одну следилку. Вот теперь порядок.
        «Первый, рюкзак к порталу. Я буду через две минуты», - толкнул я по связи.
        «Понял. Котов брать?»
        «Только ты».
        Подойдя к изгороди, я наложил руки и направил ей волну дружелюбия и сказал:
        - Пропусти нас. Нам очень нужно! - в зелёной стене образовался проём. Сзади раздался удивлённый вскрик принцессы:
        - Ты подобрал заклинание? Но назад оно не сработает, ты знаешь об этом?
        - Всё сработает. Я тут не первый раз. Идём, - я протянул ей руку. Девушка решительно сжала мою ладонь и мы проскользнули в открытый проем. С шелестом зелёная изгородь закрылась, - не волнуйся, я тут часто бываю, - подбодрил я принцессу. Ей было страшно, но она верила мне. Сильно верила. Я даже не знаю, смог бы я теперь её обмануть!
        Пока плутали между деревьями я связался с Богданом и попросил его собрать корзинку для завтрака на траве, и отнести её в свою портальную.
        Около куста сидел Первый, рядом лежал мой рюкзак.
        - Алекс! - вскрикнула принцесса, вцепившись мне в руку.
        - Спокойно! Это мой арвенд. Его зовут Первый, - я сделал успокаивающий жест рукой, - можешь подойти познакомиться.
        - Это опасно, - у девушки дрожали губы, вот-вот расплачется.
        - Весточка! - слабенькая руна безразличия. Девушка стала чуть спокойней, - арвенды разумны. Они понимают нас. Не надо его бояться. Первый, покивай головой!
        «Я не скоморох…», - отозвался кот.
        «После поспорим. Это принцесса, делай что говорю!»
        «Растёшь, однако», - пробурчал арвенд и закивал головой.
        - Вот видишь. Подойди и попроси его о чем-нибудь. И ты убедишься, что он понимает тебя. Давай-давай, - приободрил я девушку.
        - Уважаемый господин Первый, я не хочу причинять вреда ни вам, ни вашему другу Алексу, - проговорила Веста, я улыбнулся её диалогу. Ничо, лиха беда начало. Главное что она пересилила свой страх.
        «Первый, я тебя умоляю, сделай что-нибудь, чтобы она перестала тебя бояться», - попросил я его, сделав честное лицо.
        «Какой же ты хлопотный… всё тебе что-то нужно…», - пробурчал кот и медленно подойдя к замершей девушке, потёрся о её ногу, на манер кошки. Потом лёг на спину, подставляя принцессе живот.
        - Ой, правда! - расплылась девушка в улыбке, - он такой добрый! Мне на звероведенье говорили, что подставить живот, выражение высшего доверия!
        - Точно, - кивнул я, натягивая рубаху.
        «Первый, ну ты молоток! Блин, не ожидал. Спасибо… я твой должник», - передал я свою признательность коту, понимая, что значило для него подставить живот.
        «Да ладно… какие между нами могут быть счёты…», - смущённо отозвался кот, играя с Вестой. Девушка трепала его по холке, запуская в его шерсть свои пальцы.
        - Какой же вы мягкий… такой шелковистый, - приговаривала принцесса.
        «С каждым разом твои самки умнее и воспитаннее».
        «Росту на глазах!».
        - Я готов! - сказал я, накинув перевязь с мечами и сверху рюкзак. Веста, наконец, оторвалась от Первого и подняла на меня взгляд. Меня чуть не снесло волной восхищения:
        - Ты воин! - только и произнесла она. В глазах восхищения и любование. Опять этот влюблённый взгляд. Стоп, девушка! Ваша честь мне не нужна, мне ещё жить хочется.
        - Я этого никогда не отрицал, - улыбнулся я, - подойди ко мне.
        Девушка подошла и встала рядом. С другой стороны встал кот.
        «ЗАК, опорный пункт между трактиром и моим замком. Перенести», - толкнул я команду искину.
        «Принято. Выполняется».
        
        Империя. Графство Алекса.
        
        Алекс.
        
        Перенос прошёл стандартно, но, видимо, только не для принцессы.
        - Ох… - девушка стала заваливаться. Пришлось подхватить её и вынести из часовни на улицу. Немного энергии, лёгкие шлепки по щёкам и Веста открыла глаза, непонимающе озираясь.
        - Где мы? - прошептал она.
        - В лесу. Как я и обещал за пределами Академии, - улыбался я. Девушка села.
        - Мы что телепортировались? - от принцессы шёл испуг вперемежку с любопытством.
        - Видимо, да. Я же говорил, что часто тут бываю.
        - Но как? В запретной зоне нашли портал? - недоумевала она, осматриваясь, - какая красивая церковь, - сказала Веста, увидев часовню.
        - Как ты?
        - Извини. Это было так неожиданно…
        Я наложил исцеляющую руну.
        - Что это было? По мне лёгкий холодок прошёл и легко-легко стало, - удивлённо спросила она, глядя на меня.
        - Я полечил тебя немного. Встать можешь?
        - Да, - я подал руку, и девушка встала, - ты целитель?
        - Всего понемногу. Я воин, и должен уметь лечить в походе, - кажется поверила.
        - А можно я церковь посмотрю?
        - Давай…
        
        Пока Веста осматривала церквушку, я связался с ЗАКом.
        «ЗАК, у тебя есть свободные манипуляторы?» - спросил я.
        «Могу высвободить. Что нужно сделать?» - отозвался искин.
        «У Богдана в Портальной стоит корзинка с продуктами, по моей команде, перенесёшь её ко мне поближе. Ты же контролируешь территорию вокруг часовни?»
        «Так же как и в замке. Для этого и создаются опорные пункты», - подтвердил ЗАК.
        
        Отойдя с Вестой подальше от часовни, мы приступили к цели нашего путешествия. Девушка показывала мне простейшие заклинания. Пару раз даже в боевом исполнении, перебивая молодые деревца пополам.
        Ничего нового я не узнал. Та же рунная магия. Только кастовала Веста как слепой котёнок, на ощупь. Все эти распальцовки из книги, были призваны только для того, чтобы очертить контур руны. Словами девушка создавала себе определённый настрой, и на первый взгляд на действие руны это ни как не сказывалось. Но всё же … От её слов с руной что-то происходило, я не смог выделить, что конкретно, но в памяти сделал зарубку, разобраться с этим. Может быть руны можно создавать не только мысленно, пальцами, но и словами?
        Веста оправилась от первого шока и оказалась очень увлекающейся натурой. Она с энтузиазмом рассказывала особенности создания рун, их область применения, разрушающие свойства, ограничения… Правда называла она их конструктами. Но сути это не меняет.
        К сожалению, девушка могла показать только около десятка рун, и то большинство из них были вариациями по конечному действию. Когда девушка создавала руну, в обычном зрении было видно, как вокруг её рук появлялось еле заметное воздушное марево, от которого в сторону цели резко вытягивалась призрачно-радужная лента, иногда расслаивающаяся на несколько ленточек. Затем на конце лент происходила вспышка света, хлопок воздушного взрыва, пыхало жаром или выбранная целью ветка покрывалась изморозью.
        Как пояснила принцесса, она, превратив свои мысли в продолжение рук, быстро вытягивает их в сторону цели, причём ощущает прикосновение к цели или к её защите, и толкает Модуль Действия, с магическим зарядом.
        В этом Модуле Действия закладывается само действие, физическое, соматическое, психическое… Вариантов этого модуля очень много, она и малой части их не знает.
        Понять Весту было архисложно. Она оперировала понятиями незнакомыми мне, говорила слова, значение которых я не знал.
        Наложив на себя руну памяти и внимательности, пролистал всю книгу, запоминая страницы, вплоть до чернильных капель на полях. Естественно всё транслировалось ЗАКу.
        Когда я создал нечто среднее между огоньком зажигалки и светом тлеющей гнилушки, принцесса прыгала и хлопала в ладошки, радуясь моему успеху.
        - Почему тебя не взяли на боевую магию. У тебя же получается. Я поговорю с папой, а он с ректором.
        - Веста! - я взял девушку за плечи и повернул лицом к себе, - ты что? Какое поговорю? Меня повесят на воротах академии!
        - Ой! Я сказала глупость! - девушка прикрыла рот ладошкой, - ты не переживай, мы что-нибудь придумаем…
        - Меня всё устраивает. После первого курса будет тестирование, вот там и покажу шарик.
        - Ура! Правильно. Как я сам не догадалась. И не нужно никого просить!
        - Вот именно! Ты кушать хочешь?
        - Ой. Да. Что-то мы увлеклись, - проговорила принцесса, - а назад опять попадём в Запретную зону?
        - У меня сюрприз, - загадочно сказал я, - ты не могла бы погулять несколько минут? Вон там есть ручеёк, - указал я.
        - Хорошо, - загадочно улыбнулась девушка и направилась в указанном направлении.
        «Первый. Присмотри, только не высовывайся, мало ли что нужно девушке около воды», - попросил я кота.
        «Уже иду», - донёсся ответ.
        «ЗАК, корзина готова?»
        «Да».
        «Срочно её сюда!», - скомандовал я. Буквально через несколько секунд из-за кустов снарядом вылетела корзинка объёмом с хорошее корыто и зависла около меня. Медленно опустилась передо мной и чёрный диск, принёсший её, метнулся в сторону часовни.
        - Спасибо, ЗАК.
        «Не за что», - откликнулся копм.
        Я достал из корзины большое покрывало и расстелил его под деревом, начал доставать продукты. Ну, Богдан, ну, даёт! Тут человек на десять еды.
        - Ой! Откуда это? - раздалось за спиной.
        - Сюрприз! - повернулся я. Веста стояла с букетиком цветов, - завтрак на траве! Помогай!
        Девушка присела рядом, помогая доставать свёртки и глубокие тарелки с едой:
        - Где ты всё это взял?
        - Это не важно, радость моя, главное что есть!
        - Алекс… нельзя так говорить… это обязывает, - смущённо проговорила принцесса.
        - Весточка, это обязывает тебя только к одному. Побольше улыбаться! Согласна?
        - А можно я буду сервировать стол? - вместо ответа сказала девушка, я почувствовал удовольствие, идущее от неё.
        - Конечно. Прошу! - я отодвинулся.
        - Мне всегда хотелось самой накрывать стол, - Веста раскладывала блюда в последовательности известной ей одной, - во дворце, когда приходишь к столу, всё подают слуги. Я даже вина себе не могу налить. Для этого есть отдельный человек, и для подачи вилок и ложек, и вообще для всего. Я за столом чувствую себя смертельно больным человеком, который не в силах сам поесть…
        - Бедняжка, - прыснул я, - а жевать за тебя они не предлагают? - девушка звонко рассмеялась.
        - Слава Единому, нет. Я не люблю ходить на обеды и ужины, а папа сердится…
        - А какие у тебя отношения с отцом? Не ссоритесь?
        - По-разному, - задумчиво проговорила девушка, - давай кушать.
        Я пододвинулся ближе и мы начали трапезу. Богдан положил всяких разносолов: копчёности, и отварное мясо, обжаренную птицу и каши, овощи и ещё бог знает что.
        - Строгий отец? - гнул я своё, хрустя малосольным огурчиком.
        - Он хороший… любит меня. После того как умерла мама, мы почти не разговариваем.
        - Почему? Мне кажется, в горе люди сближаются, - спросил я.
        - Он считает, что я виню его в смерти мамы… она не смогла родить… - от девушки потянуло тоской по близкому человеку.
        - А на самом деле?
        - Он сделал всё от него зависящее… и даже больше, - в глазах девушки появились слезы, - ни кто не виноват…
        - Почему ты не поговоришь с ним об этом?
        - Не получается…
        - Тебе нужно обязательно с ним переговорить и расставить всё на свои места. Ты для него единственная отрада в жизни, - поучал я, - если он потеряет тебя, он будет считать, что его жизнь прошла напрасно.
        - Он Император, - не согласилась Веста, - он очень много сделал для империи.
        - Он мужчина, потерявший любимую женщину, - не согласился я, - а теперь он теряет дочь. А то, что он император, ну чтож, не повезло. Бывает.
        - Ты считаешь, что быть императором, значит, не повезло? - удивилась принцесса.
        - Конечно, - уверенно сказал я, - кто-то рождается слепым, кто-то глухим, у кого-то нет руки или ноги… а его угораздило родиться императором. Бывает…
        - Тогда и мне не повезло! - рассмеялась девушка, - меня угораздило родиться принцессой!
        - Мои соболезнования, - поддержал я её, - расскажи про отца.
        - Он очень строгий, но справедливый. Я понимаю, у него много дел… Мы стали редко видится… - девушка замолчала, грызя какой-то корнеплод.
        - Хотелось бы мне побывать у тебя дома, - мечтательно проговорил я, - чтобы мне вилку подавали и двери открывали…
        - Фи… - сморщилась девушка, - ты не представляешь, как это, быть всегда на виду. Даже когда совсем одна, ты не одна. Охрана, няньки… Вокруг люди, а ты одна.
        Может быть, - я лёг на спину, заложив руки за голову, покусывая травинку - всё равно интересно.
        - Я поговорю с папой, он пригласит тебя на обед. Придёшь?
        - Ты думаешь, у меня есть варианты? - посмотрел я на Весту. Та немного подумала, а потом рассмеялась:
        - Да уж… Представляю, тебя приглашает Император, а ты так лениво говоришь, неохота мне, и вообще я сыт, - мы долго смеялись этой незамысловатой шутке.
        За болтовнёй мы хорошо перекусили, запивая лёгким вином. Принцесса раскраснелась, забыв о дворцовом этикете, лихо хрустела редиской и уплетала жареную птицу. Но всё равно, делала она это очень изящно, аккуратно и красиво. Даже нечаянные капли помидорного сока, она вытирала с руки настолько грациозно, как будто месяц перед зеркалом тренировалась. Всё же воспитание, есть воспитание.
        - Алекс, я больше не могу. Сейчас лопну, - сытно проговорила Веста.
        - Аналогично!
        - Как здорово тут! Я так давно не была в лесу. Спасибо тебе!
        - Не за что, - срыгнув, смущённо приговорил я. Девушка рассмеялась:
        - Твой желудок высказал благодарность повару!
        - Пожалуй, я поторопился, напрашиваясь к тебе в гости. Нужно вначале взять несколько уроков по дворцовому этикету, - сказал я.
        - Перестань! Ты же не специально! А с папой я обязательно поговорю… Ой! - девушка осмотрелась, - Алекс, нам пора назад. Смотри уже вечер!
        - Не боись красавица, - я легко поднялся и подал руку девушке, - через пять секунд будем в Академии.
        - А это всё? Кто-то приберётся?
        - Ага. Всё договорено.
        «Алекс, нужно срочно возвращаться», - пришло предупреждение от Первого, - «в зоне двуногие прочёсывают лес. Скоро будут около портала».
        - Так, Весточка. Поспешим.
        - Что случилось? - тревожно спросила девушка.
        - Похоже, в академии нас ищут, - отозвался я. Увлекая девушку к часовне.
        
        Империя. Дворец императора.
        
        Император Вилорн.
        
        Император был вне себя от ярости. Хасс и его помощник, бледные как смерть, стояли навытяжку. Вилорн нервно ходил по кабинету.
        - Значит прошло более часа и вы до сих пор не нашли принцессу?
        - Мы принимаем все доступные нам действия, - пролепетал Хасс, понимая, что если всплывёт, что принцессы нет уже более двух часов, император лично отрубит ему голову. В прямом смысле.
        - Нужно принимать все действия. А не только доступные!
        - Объявить тревогу по академии?
        - Что предпринято? - вместо ответа спросил император.
        - После утери контакта с меткой принцессы, прочесали все окрестности озера. Там её видели в последний раз, - особист решил не упоминать имя графа Андера.
        - Она была одна?
        - Нет, ваше величество, - на прямой вопрос, особист врать не осмелился, - в компании с графом Андером.
        - Хасс!! Ты же говорил, что на территории академии безопасно!
        - Верно. Нет причин для беспокойство. Принцесса жива, об этом говорят наши менталисты…
        - Так где же она? Про это они не говорят? - перебил Хасса император.
        - Магия не всесильна, ваше величество. Если в ближайший час принцесса не объявится, будут задействованы все имеющиеся в нашем распоряжении ресурсы.
        - Час? - император остановился и удивлённо посмотрел на начальника тайной канцелярии, - почему час?
        - Дело молодое…
        - Что-о? - взревел Вилорн, - ты думаешь Веста развлекается с этим самозванцем?
        - Я не исключаю такой возможности, - поклонился Хасс, - мы прорабатываем все варианты.
        Император подскочил к Хассу и прямо ему в лицо зловеще проговорил:
        - Если с Вестой что-то произойдёт… Покатится очень много голов… и твоя будет первой…
        - Я уверен, принцесса девушка очень осмотрительная и вольностей не допустит, - пролепетал особист, понимая, что сейчас он как никогда близок к смерти.
        - Я тоже так считаю, - холодно проговорил император, - если через полчаса принцессу не найдут, поднять все силы! Я повторяю, все. Вплоть до армейских подразделений.
        - Всё исполним, - мужчины поклонились.
        - Выполнять, - сказал Вилорн, подходя к окну.
        
        Империя. Территория академии.
        
        Алекс.
        
        Перенесясь в Запретную зону я провёл Весту к живой изгороди.
        - Нас ищут, поверь, я это чувствую, - предупредил я, - сейчас я тебя выпущу.
        - А ты?
        - Я переоденусь и выйду следом. Не нужно чтобы нас видели вместе. Никому ничего не объясняй.
        - А папе?
        - Ему можно и даже нужно. Но только ему. Поверь, так нужно! - настаивал я.
        - Алекс, - девушка смотрела мне в глаза восторженным взглядом. Думаю, если бы я сейчас начал её раздевать, она была бы совсем не против. Но… в мои планы это не входило. Пока. - Это лучший день в моей жизни. Спасибо тебе!
        - В моей тоже. Увидимся, - я прикоснулся к изгороди открывая проход, - бегом!
        Девушка бросила на меня зовущий взгляд, сделала движения ко мне, но я настойчиво подтолкнул её к проёму:
        - Не время, радость моя. Всё ещё будет!
        - Обещаешь?
        - Да. Вперёд! - подтолкнул я девушку. Изгородь с шелестом закрылась за её спиной.
        «Алекс, поторопись. Скоро тут будут двуногие», - пришло предупреждение от Первого.
        «Понял», - засунув перевязь с мечами в бездонный рюкзак, забросил его за спину. С трудом надел мантию.
        «Всё Первый, я ухожу. Не попадитесь!», - толкнул я по связи.
        «За нас не беспокойся», - донёсся ответ.
        Пробежав подальше вдоль изгороди, я слился с окружающей средой, выявляя присутствие посторонних. Никого нет. Следилок я не чувствовал, а жаль. Ну да делать нечего, прикоснулся к изгороди, открывая проход. Используя возможности антигравитатора, стелясь ужом по-над землёй, проскользнул из Запретной зоны. На ходу уничтожил две следилки. Всё. Выбрался. Встал и, отряхнувшись, неторопливо пошёл в свой коттедж.
        
        ЭПИЛОГ
        
        В одних городах приезжающие обращают внимание на витиеватость архитектурных ансамблей, в других стремятся попасть на городскую площадь, в третьих стараются посетить городской парк. Локиит, столица Орвилии, славился своими башнями. В городе их было превеликое множество. Собственно, каждый, уважающий себя горожанин, стремился к тому, чтобы на крыше его дома была хотя бы маленькая, но башенка. Что же говорить о зажиточных людях, и уж тем более главах магических школ, коих в городе было довольно большое количество. Это и понятно, в соседнем Ластанаре, государстве сугубо аграрном, магических школ не было ни одной, а маги требовались разных уровней и разных способностей. Имперские же маги не горели желанием ехать в отсталую, с их точки зрения, страну.
        Ранпил, глава гильдии Повелителей Дорог, сидел в небольшой комнате своей башни и любовался закатом. Для всех он был «уважаемым Ранпилом», начальником магической школы, с громким названием - «Элитная школа теоретической магии и артефакторного искусства». И то, что его школа была практически рядом с портальной башей Повелителей, ни кем не воспринималась как нечто специально сделанное, а уж про то, что его дом и Портальная соединены подземным переходом, знали единицы.
        Ранпил был мужчиной средних лет, плотного телосложения, невысокого роста. Густые брови и крючковатый нос, придавал его лицу довольно хищный вид, что собственно хорошо отражало его внутренний мир. Он был хищником, хитрым, осторожным и не знающим жалости, но опять-таки про это знали только те, кто имел с ним дела, касающиеся его детища, гильдии Повелителей Дорог. Для всех остальных, он был богатым и удачливым магом, меценатом и добряком.
        В дверь негромко постучали.
        - Заходи Соном, - не поворачиваясь, проговорил глава гильдии, - сегодня великолепный закат.
        - Как и всегда, если наблюдать его с вашей башни, уважаемый Ранпил, - проговорил, вошедший парень.
        - Ох, Соном, знаешь как усластить мои уши, негодник, - погрозил пальцем, сидевший в кресле маг.
        - Не хотелось бы омрачать ваше превосходное настроение, уважаемый Ранпил, новости, что я принёс могут подождать до утра.
        - Нет-нет, - маг внимательно посмотрел на вошедшего помощника. Он знал, что Соном не стал бы прерывать его ежедневное созерцание заката по пустяковым вопросам, - говори, я слушаю.
        - Получен доклад от нашей службы слежения. Вы были правы, уважаемый Ранпил, граф Андер является владельцем мобильных порталов.
        - Это я знал давно, - отмахнулся Ранпил, - сколько их у него?
        - Предположительно три. За это количество ручаются маги из службы слежения, - уверенно проговорил Соном, - один в его замке, один в Светлояре, в небольшом домике, и один на территории Академии, предположительно в Запретной зоне.
        - Три, говорите, - недовольно отозвался глава гильдии, - а вот я считаю, что не меньше пяти!
        - Такую возможность не исключают, - согласился парень, - но это маловероятно. Слухачи сходятся к тому, что в замке графа стоит довольно мощным портал, возможно не уступающий нашим, вот он и даёт столь противоречивую картину.
        - Может быть… может быть, - задумчиво отозвался Ранпил, - что-то ещё?
        - Да. Граф Андер подал прошение на принятие присяги, и, судя по источникам приближенным к императору Вилорну, граф пытается сблизиться с принцессой Вестой.
        - Вот как? - наступило молчание, которое длилось достаточно долго. Маг прокручивал в голове различные варианты развития событий. Наконец, он сказал, - пришло время потолковать с достопочтенным графом Андером в приватной обстановке. Да, и, Соном, нельзя допустить графа на присягу. Без неё он иностранец и у императора не будет повода вмешиваться. Вы меня понимаете?
        - Безусловно, - поклонился Соном, - есть ещё новость.
        - Говори, - вскинул бровь Ранпил.
        - В замке графа, священником служит Гирдон…
        - Гирдон? - удивлённо переспросил глава гильдии, - ты уверен? Это действительно он?
        - Да, уважаемый Ранпил, это он.
        - Ну что ж…, тем лучше… Решим сразу две проблемы, - Ранпил оторвал крупную ягоду от виноградной кисти, - завтра я буду в Старграде, обеспечь явку нужных людей… ну, ты понял, про кого я…
        Соном поклонился и вышел, тихо притворив за собой дверь.
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к