Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / ЛМНОПР / Мухин Владимир: " Новый Год И Белый Кот " - читать онлайн

Сохранить .
Новый год и белый кот Владимир Мухин
        Мать-одиночка Марина живет настолько бедно, что не может купить дочери новогодний подарок. А в доме Дольских - праздничный декор по индивидуальному заказу. Но независимо от денежного положения, праздник окажется под угрозой у обеих семей! И только умный кот Маркиз сможет спасти ситуацию. Но справится ли он с этой задачей? Ведь у него же лапки…
        Владимир Мухин
        НОВЫЙ ГОД И БЕЛЫЙ КОТ
        Глава 1. Ходячая КОТОстрофа
        Зима - это когда холодно. Когда много места и холодно. Так много места, что даже до соседнего дома целое поле. Хотя еще недавно он был так близко.
        Возможно, зимой дома отодвигаются друг от друга подальше? Да. Точно. Чтобы найти место для него - мороженого молока. Мороженое молоко так и падает с неба.
        Его делят на мелкие кусочки, чтобы досталось всем, и сбрасывают на землю. Наверное, это чтобы скрасить холод.
        Ведь стоит только получить немного молока, пусть даже и такого мерзлого, начинаешь чувствовать себя гораздо лучше.
        Хотя, что молоко? Зимой еще очень темно. Темно и сонливо. Не то, что летом. Чтобы не грустить и не спать на работе, люди зажигают лучи на проводе. И когда такие лучи горят долго, все радуются, говорят, что пришел Новый год…

* * *
        Именно так думал кот Маркиз, сидя на подоконнике и глядя на то, как небольшой коттеджный поселок покрывается толстым слоем мягкого снега.
        Конечно, он мог записать свои размышления в дневнике. Но ведь у него же лапки. И вообще, дремать и вести дневник - это так неестественно.
        Гораздо лучше просто… дремать. Чем мысли хуже листа или монитора? Наоборот. Они даже лучше, практичнее, безопаснее, интереснее… Спать.
        Маркиз провалился в очередной темный туннель. Когда он вновь открыл глаза, то замерзшего молока стало больше. А когда он опять «медленно моргнул», то улица за прочным стеклопакетом превратилась в «мороженую молочную фабрику».
        Да. Снега было действительно много. Чрезвычайно много. Непозволительно много. Несмотря на все инженерные ухищрения, металлические терема крыш покрывались светлой оболочкой.
        Небольшие деревья возле «кирпичных снеговиков» становились сказочными посланниками из других измерений.
        А редкие фонари цветных гирлянд превращались в порталы, ведущие в мир Северного Полюса. Или Великого Устюга. Или в любой мир, где царит вечный Новый год с его шоколадно-мандариновым запахом.
        С его долгими каникулами. И конечно с неимоверным ощущением чего-то прекрасного. Такое ощущение не имеет ничего физического, конкретного. От того оно приятней вдвойне.
        Тем временем, до главного праздника было еще две недели. Зима не спешила наступать. Почти до десятого декабря ключи от города держал в мокрых руках ноябрь, претворившийся для чего-то октябрем.
        Наверное, многие уже забыли о зимней сказке. Но она все-таки пришла. И те редкие семья, украсившие дома во время «сезона дождей», теперь получили долгожданную награду.
        И так, снег шел. Новый год приближался. А белый комок бархатного меха мирно дремал, прислонившись к стеклу.
        Вдруг что-то тонкое поддело кота снизу и подняло куда-то высоко над домами.
        - О нет. Нет! Меня забирает… чудовище! - подумал пробужденный питомец.
        - Маркиз. Маркиз. Маркиз! Что сегодня было! Это конец. Я просто в шоке от нее, Маркиз! Случилось такое! - прогремел тонкий, певучий девичий голос.
        Девчушка лет десяти в форменном пиджаке и подобии фартука вертела кота так, будто он был плюшевой игрушкой.
        - Нет, нет! Я, конечно, понимаю, что у тебя дело государственной важности… Но мой вестибулярный аппарат в этом не виновен! Я буду вынужден применить силу! Опять будешь жаловаться, что я агрессивный. Опять ветеринар будет пичкать меня кошачьим антидепрессантом… Мы же оба этого не хотим! Ведь верно!? Пожалуйста, так будет лучше для нас обоих.
        Чувствуя, что когти Маркиза уже на подходе, девочка поспешила бросить «пуховый шар» на свою розовую кровать. «Живой мяч» слегла подпрыгнул, фыркнул и бросился вниз.
        Маленькая проказница, нарушившая кошачьи сновидения, была не кем иным, как Ариной. Дочерью семьи Дольских.
        Она была довольно высокого, для своих лет, роста с правильными чертами лица и русыми волосами. Ее внешний вид напоминал типовую отличницу из сказок и мультиков.
        Хотя, на самом деле она походила на королеву из «Двенадцати месяцев». Так как жутко любила получать все самое лучшее, являясь при этом центром внимания.
        И возможно, что именно вокруг нее вращались бы планеты солнечной системы, если б известная звезда не успела вовремя занять свое место.
        Увидев «зелёные угли», горящие под кроватью, Арина поняла, что начала слишком резко…
        - Ой, ладно. Подумаешь, потискала… Меня саму папа знаешь, как иногда кидает, когда мы с ним валяемся на диване в прихожей… В общем, Лейкина опять говорит, что она рисует лучше, чем я. И что типа ее рисунки возьмут на областную выставку. Блин! Да не спорю, в этот раз я получила просто пятерку. А она - пять с плюсом. Пускай. Зато настанет Новый год. Мы запустим салют. И он будет круче, чем у всех. По крайне мере, круче, чем у этих странных Лейкиных с их странной выскочкой «Леееной». Потому что они все нищеброды. Ничего не могут. А мы можем. И пусть она порадуется напоследок. Я ещё так нарисую! Такие шедевры импессимизма сделаю, что ей мало не покажется, точно.
        - О, Боже… Вы же соседи. Может не стоит мериться рисунками и… салютами? Может лучше дружить вместе, как это делают нормальные соседские люди? - Заявил Маркиз.
        - Нет! Ну, пять с плюсом! Пять с плюсом! За что!? Конечно… - Не переставая тараторила Арина, подойдя к зеркалу и рассматривая в нем свою покрасневшую от мороза щеку. - Там тема была - замёрзшая река! Она всегда только и знает, что речки рисует. Вот со следующей недели новогодняя тема начнется, и я покажу. Покажу ей, кто тут Бетховен!
        - Бетховен писал музыку, а не картины, - фыркнул Маркиз.
        - Что? - Арина на секунду опешила, настороженно прислушиваясь.
        Но после взглянула в окно. Там уже вовсю хозяйничала зимняя сказка локального масштаба, покрывая полами своего плаща, все живое.
        Потом девочка бросилась к верхнему ящику стола и достала оттуда пухлую косметичку.
        - Может, я не самая лучшая художница, но зато самая красивая в классе, это уж точно, - произнесла она.
        И Маркиз с ужасом принялся наблюдать, как его юная повелительница из вполне нормального ребенка превращается в настоящего «монстра с другой планеты»…
        Несмотря на возраст, у Арины в столе находился тот ещё «ядерный», а точнее сказать, «термоядерный потенциал». Детская косметика, подаренная на различные праздники, плавно смешивалась с предметами красоты, украденными у мамы.
        Здесь же были занятные штучки, выпрошенные у бабушки. А ещё купленные за карманные деньги «губнушки» и тени. Ведь при продаже косметики не возникает возрастных ограничений. Хотя, если бы законотворцы увидели «наводящую марафет» Арину, то такие ограничения ввели бы незамедлительно.
        Правда, самой моднице было абсолютно плевать. И уже через небольшой промежуток времени ее губы превратились в вишневые вареники.
        Толстый слой тонального крема сделал лицо квадратным и неприятно блестящим. Брови кривыми черными дугами обрамляли все это «великолепие». А глаза больше походили на лужи посреди тротуара, чем на органы чувств.
        Арина, сосредоточенно сопя, рассматривала себя в небольшое зеркало, явно ощущая не дюжую привлекательность своей персоны. В конечном итоге, она повернулась к Маркизу, который выбрался из-под кровати, расположившись на цветном, мягком коврике.
        - Ну… Видишь, как я умею? - Сложив губы пурпурным бантом, заявила школьница. - Признайся честно, я самая красивая!?
        - Для королевы племени людоедов более чем…
        - Ой, не надо фыркать, Маркиз! Гламур всегда требует трэша. Если ты не умеешь создавать эпатаж, то ничего в жизни не светит.
        Распустив волосы, Арина встала из-за стола. Медленно, стараясь показать что-то вроде модельной походки, она проследовала через всю комнату. Потом запутавшись в своих тонких ногах, чуть не упала на пол.
        - Боже! Вызовите ей ветеринара! У нее явно началасьвесенняя… то есть зимняя линька!
        Если бы у Маркиза были пальцы, то он бы точно покрутил у веска. А так, кот нахмурив грозные, махровые брови, деловито забрался на подоконник.
        Он снова принялся наблюдать за тем, как мир становится «молочным». Если так пойдет и дальше, то молоко можно будет не покупать вовсе. А это и есть так обожаемый всеми рай!
        Несмотря на наличие сугробов свежего, отдающего яркостью снега, темнота незаметно опускалась на город.
        Коттеджный поселок терял свои очертания. Зимний день плавно перетекал в зимний вечер. А вечер - это самое время отправляться домой, закончив важные и не очень дела. Ну, или просто сделав вид, что дела как бы закончились сами…
        Примерно это сейчас делал Антон Дольский. Ему удалось доехать до дома довольно быстро. Его водительский талант и природная смекалка позволили легко избежать пробок, вызванных внезапной зимой посреди… зимы.
        И проскочив по второстепенным дорогам, он довольно легко ворвался на своем белом (почти как снег) внедорожнике на окраину родной улицы.
        В скором времени показалась его двухэтажная обитель. Машина была загнана в ворота, а затем и в просторный гараж.
        И вот мужчина в деловом пальто походкой Петра Первого направлялся через импровизированный садик к парадной двери. Он был недоволен.
        Нет. Прекрасная зимняя идиллия и быстрая дорога домой его вполне радовали. Но, не смотря на это, он был недоволен. Почему? Никто вам не скажет. Просто… Был.
        За Антоном следовала его жена Наталья, которую он «по доброте душевной» частенько подвозил домой. Так как личной машины у последней не наблюдалось в виду отсутствия прав.
        Женщина была тонкой и немного похожей на девочку. Короткий пуховик делал из нее, скорее студентку, чем мать школьницы около подросткового возраста и главу целого отдела. Тот редкий случай, когда неуместная моложавость оказалась вполне уместной.
        - Послушай, Антош. Мы уже обсудили список гостей на НГ, так? Но надо подумать ещё о праздничном салюте и новой иллюминации. Сам понимаешь, половина лампочек там уже не горит. Надо заказать новые светодиодные гирлянды с повышенным эффектом свечения немецкого производства. И вызвать дизайнера для декора. Внешних… Внешних фасадов.
        - Знаю. Знаю! Я все прекрасно знаю! - Твердил мужчина. - До Нового года почти пятнадцать дней, Натали. Дай разобраться с отчетами и делами, а уже потом…
        - Что потом? Что потом? Наши родственники-неудачники опять слетятся к нам, как на мед. Мы должны в который раз доказать им как надо жить и зарабатывать деньги.
        - Зарабатывать деньги! А уже потом жить… Только так, Натали. Только так.
        - И никак по-другому!
        Последнюю фразу супруги деловито произнести в один голос. Затем Антон зашел в дом. Вслед за ним поспешила Наталья, чуть не растянувшись на крыльце, которое стало похожим на настоящий каток.
        Вскоре после возвращения с работы, супруг исчез в своем импровизированном деловом кабинете. Как и многих успешных людей, дела держали его за горло похлеще любого чудовища.
        Наталья же, переоделась в фирменный спортивный костюм, который считался ее домашним облачением. Затем она проверила наличие ужина в холодильнике.
        Да. Александра Ивановна отлично справилась со своей задачей. Она весьма пунктуальная помощница по хозяйству.
        Затем, женщина легкой походкой подошла к большому зеркалу, находящемуся внизу. Встав в позу «супер звезды» она отпустила воздушный поцелуй своему отражению.
        - Тридцать пять. Дама - ягодка опять, - хихикнула она.
        Наталья прекрасно понимала, что в поговорке применяется термин «баба». Но она уж точно не была «бабой». В отличие от ее подчинённых, которые после тридцати медленно, но верно превращались в откормленных снеговиков. Нет. Она явно таковой не являлась.
        И, кажется было понятно, чьи именно манеры неосознанно перенимала Арина.
        - Говорят, родишь - разнесет… Фигуры не будет… Женщина остается женщиной всегда. Если она конечно действительно женщина… - Подумала Наталья.
        - Так. Стоп! Родишь! Точно! У меня же есть дочь.… Надо позвать ее ужинать. А иначе нарушится режим питания.
        Шлепая домашними тапочками по паркету, мама Арины довольно быстро поднялась по лестнице, стремясь попасть в комнату дочки.
        - Я назову этот супер шедевр «Лунный пейзаж за окном», - громко кричала девочка, сидя в наушниках за компьютерным столом.
        На белом листе бумаги проступали карандашные очертания домов и снежных сугробов.
        - Конечно это не областная выставка. Но на районном конкурсе я точно стала бы самой, самой крутой!
        - О, мои лапы! Больше похоже на творение футуристов, - мельком взглянув на рисунок, поставил диагноз Маркиз.
        - Арина! Арина! Господи, да что это за такое! Ари-наааа!
        Девочка скинула увесистые наушники и развернулась в кресле. Она была напугана тем, что в ее адрес так громко кричат…
        При этом вдвойне больший страх испытала Наталья. И если бы у нее в руках было то, что могло бы упасть, оно бы упало.… А так, женщина просто вздрогнула всем телом, издав короткий писк.
        Дело в том, что на нее смотрела настоящая резиновая кукла с глазами, как у мима и губами, как у циркового клоуна. При этом такая кукла пыталась сделать умное выражение лица, претворяясь ее родной дочкой.
        - Ого-го.… А где Арина??? - Немного придя в себя, выдохнула Наталья.
        - Мам! Это же и так я! Просто я стала женщиной!
        - Чего? Какой еще женщиной? Кто тебе позволил взрослую косметику трогать, вообще! Господи-Боже! Я уже думала, что пришельцы напали или что похуже!
        - Ну, мама! Я же красивая!
        - Замечательно! Ужас какой.… Смотреть страшно… - дама в спортивном костюме закрыла лицо рукой. - Вот расскажешь про свою «красоту» нашей раковине! Тебе понятно?
        - Я хочу быть секси!
        - А по попе ты получить не хочешь?? А ну марш в ванную! Марш я сказала, живо! Не один сюрприз так другой! Надо было не увольнять нашу няню.… Вижу тебе еще рано оставаться дома одной…
        Под «крики убиваемого человека» девочка, забыв про карьеру супер модели, бросилась вон из комнаты. Вскоре послышался звук падающей воды из распахнутой двери ванной.
        - Да, Наталья Валерьевна. Воспитание детей - это сложный процесс. Ведь подобно тому, как из семечка яблони вырастает могучее дерево, из несмышлёной особы потом получается…
        Маркиз не успел закончить философскую фразу. Краем полузакрытого глаза он заметил, как «монстр по имени Мама» надвигается на него.
        - В прочем, обсудим данный вопрос как-нибудь в следующий раз, - бросил кот, слетая с подоконника. Вскоре он занял «оборонительную позицию» под кроватью.
        - Вот же блин! Блин! Не одно так другое! - Визжала женщина, размахивая длинным маникюром, словно Фредди Крюгер.
        - Шерсть! Везде шерсть! На подоконнике! На кровати! Даже на столе… Боже мой! Боже! Еще и отпечатки лап! И где ты только умудрился запачкаться, а Маркиз!?
        - Я думаю, нам стоит закрыть эту тему, ибо молчание лечит…
        - Что? Что мне с тобой делать теперь, скажи на милость!? У тебя же есть прекрасный кошачий домик со встроенной когте точкой! Мы же купили его с Антоном лет сто назад! Ну почему? Почему, объясни мне - дуре, ты не можешь спать в нем??? Неужели приятнее валяться на холодном окне или на чужой постели, когда у тебя есть своя собственная отдельная спальня?!
        Действительно, в углу детской комнаты, рядом со стеклянным шкафчиком, находился терем, напоминающий собой местные коттеджи-таунхаусы. Только он был выполнен из какого-то упругого материала и покрыт мягкой, но вполне прочной тканью. Внутри терема лежала небольшая подушка, на которой не было не единой шерстинки.
        - Спасибо за предоставление доступного жилья.… Но, к сожалению, данный дом колется и пахнет пластмассой. Возможно, он не соответствует номам строительных ГОСТов.
        Женщина на мгновение задумалась, как бы к чему-то прислушиваясь. Но потом стала на колени, предприняв попытку достать питомца из-под кровати.
        - Так! Иди, иди сюда… Я тебе ошейник анти блошиный купила. Там еще телефон с адресом будет.… Вот наденем его и попробуем вместе освоить твой домик. Ты не против?
        - Против! Категорически против!
        - Нет? Правильно.… Тогда давай выкаррррабкивайся.… Давай, давай… Я же твоя хозяйка.… Хочу как лучше…
        Руки Натальи почти схватили Маркиза, но он успел мастерски увернуться.
        - Ошейник!? Какой еще вам ошейник! Я не раб системы! Я свободный человек в свободной стране!
        - Ну иди… Иди же.… Не шипи. Не шипи на меня…
        Несмотря на стройность, гибкость и молодость Натальи, поймать белого кота было не так-то просто. А угроза получить ранения в рамках «отражения агрессии», так вообще делала ситуацию безнадежной.
        - Мама, не убивай котика!
        - Что? Я никого не убиваю, дочь! Я просто…
        Женщина встала на ноги, машинально отряхивая колени. Ее лицо было красным, на правой руке виднелась пара отметин от «шальных пуль».
        - Просто хотела надеть на Маркиза ошейник.
        - Ну, он же не собака, мама!
        - Да. Но и ошейник не для прогулки. Он от блох!
        - Где, по-твоему, Маркиз может найти блох???
        - Ну, грязь же он где-то находит! Впрочем, не только он… Кстати о грязи… Теперь я наконец-то узнаю свою дочь.
        - Нет. Я хочу быть эпатажной! - Воскликнула девочка, нахмурив свои, теперь уже чистые брови.
        - Подрастешь, будешь, хоть королевой гламура, - не без лукавства заявила дама. - А пока, достань кота из-под дивана. Искупай его, если надо.
        - Не надо! Не надо! Кот кристально чист! - Вставил свою реплику Маркиз.
        - Если не надо, то хотя бы вычеши. Надень на него ошейник, который уже неделю валяется в нашей спальне. И умоляю тебя, милая, приучи ты его сидеть в домике. Ну не дело это, когда кот спит чуть ли не в холодильнике. Ну, ну нельзя же так.
        Выражая на лице поддельное понимание, Арина несколько раз кивнула головой. Затем она подошла к своему столу, взяв в руки листок бумаги.
        - Как думаешь, мама, я уже могу стать художником импессимистом?
        - Импрессионистом! Боже! Ты бы хоть в интернете прочитала, что это такое, прежде чем хвастаться. Ты прекрасно знаешь, как лично я отношусь ко всякому творчеству. Свободное творчество приносит бесплатную свободу! А точные науки - точную зарплату и точную работу.
        - И точное занудство! - Насупилась Арина.
        - О нет, там, кажется моль! Она съест мою шерсть! Съест мою шерсть!
        Маркиз пулей выскочил из-под кровати, клубком закатившись под шкаф.
        - Да… У него явная гиперактивность. Его надо показать ветеринару, - хмыкнула Наталья.
        - А тебя мама, зануда-теренару, - отозвалась обиженная Арина.
        Женщина поставила руки в положение «злобной домохозяйки». На лице ее читалось желание сказать что-то не самое приятное, начинающееся со слова «Так!».
        - Эй, там… Наверху! Вы так вопите, что вас в кабинете слышно! Давайте уже наконец-то поужинаем! Если вы, конечно, ещё не наелись вашими воплями… - голос Антона звучал, словно из другого мира. И вскоре мама с дочкой, временно оставив споры, отправились на кухню.
        Маркиз вновь занял позицию на окне. В свете фонарей снег искрился, превращаясь в россыпи бриллиантов. Улица становилась настоящим изумрудным городом, что просто не могло не создавать атмосферу лавиной надвигающегося торжества.
        А гирлянды, «смотрящие» с некоторых домов, навевали что-то теплое, родное, из детства.
        Правда, запах сбалансированного корма с тунцом тоже много чего навевал. Поэтому Маркиз временно оставил свой пост, изящно шмыгнув в приоткрытую лично для него дверь.
        Глава 2. Неунывающая Светка
        Белая улица слепила глаза своим сказочным сиянием. Несмотря на то, что было довольно пасмурно, атмосфера вокруг казалась более чем яркой. Вот что может сделать простой, запоздалый снег, обрушившийся на провинциальный город.
        Благодаря его холодному приходу, дома в частном секторе немного нахохлились, как это поется в знаменитой детской песенке.
        Причудливыми лабиринтами в разные стороны расползались большие дороги, дорожки поменьше и совсем мелкие, едва проторенные тропы.
        Деревья смотрели черными глазами из-под своих магических шапок. Снегири и синицы, словно новогодние игрушки украшали их раскидистые ветви.
        Немногочисленные магазинчики старались выставить на витрины всю новогоднюю атрибутику, которая только была в их распоряжении. Даже в лавке садового инструмента черенки от лопат перевязали искрящейся мишурой.
        В этой части города не было «помпезных хоромов». Здесь в основном ютились дачи, которые словно посылочные ящики опломбировывали на зиму.
        Также тут, в не самой лучшей транспортной доступности, проживали старики, рабочие с заводов на окраине и, конечно же, семья Степановых.
        Состояла такая семья из мамы и дочки. Именно так, в количестве двух человек, они планировали встречать грядущие праздники.
        Но ведь это же совсем не плохо. Главное, не количество гостей, а торжественная атмосфера. И одиннадцатилетняя худенькая Светлана пыталась сделать все от нее зависящее, чтобы такой атмосферы было как можно больше.
        Конечно, у нее не было возможности заказать модный декор, вызвать Деда Мороза или купить билеты на новогоднее представление. Но зато ее кошелек ломился от неуемной фантазии и предвкушения тихого, зимнего счастья.
        Хотя нет. Стойте. Ее имя не Светлана. Светка! Именно так называли девочку все, начиная от подружек в школе и заканчивая собственными родственниками.
        Ей это вполне льстило. Ведь когда тебя зовут официально, то значит что-то идёт не так. А если ещё и по отчеству, то все. Конец. Жизнь завершается.
        Светкина жизнь как раз таки только начиналась. И девочка проживала ее беззаботно. Настолько беззаботно, насколько может вообще жить дочка бухгалтера маленькой фирмы, балансирующей на грани банкротства.
        Да. Работа у Светкиной мамы Марины была, мягко говоря, не очень. Но без должного уровня знакомств и социального статуса на другие места ее просто не брали.
        Чтобы стать богатым, надо уже… быть богатым. Этот факт с горечью осознавала женщина, размышляя о своей скромной жизни долгими вечерами.
        Возможно, она должна была отправиться в столицу по примеру своих родных? Но что-то мешало и останавливало. Хотя если бы не останавливало и не мешало, то все равно вряд ли бы стало лучше.
        Так как почти все переехавшие в мегаполис в поисках «золотых тротуаров», оставались такими же нищими, как и раньше. Только теперь они имели возможность влачить жалкое существование среди небоскребов, а не среди пятиэтажек.
        Сегодня у Марины как всегда был трудовой день.
        Закончить работу удалось немного пораньше. Так что путь домой пролегал в относительно дневной атмосфере. А не как обычно, когда в кромешной тьме и редком фонарном свете невозможно разглядеть практически ничего.
        Поэтому женщина чувствовала себя необычно. Если не сказать больше - радостно.
        Она будто впервые в жизни разглядывала белые полотна лужаек и придорожные сугробы. Ее ногам, несмотря на старые, стоптанные сапоги, хотелось пуститься в пляс.
        Причем, создавалось стойкое ощущение, что такое желание разделяют все вокруг. Даже недовольные прохожие, сухо смотрящие под ноги.
        Им было плевать на снег с морозным, прозрачным воздухом. Им просто хотелось домой. Закрыться и забыться до следующего звонка дрянного будильника.
        Но Марина испытывала крайне противоположные чувства. То ли тому виной было надвигающееся праздничное настроение, то ли обещание премии от начальства. А премия - это верный знак того, что можно купить для Светки новую куртку. А если повезёт то и новый портфель.
        Тогда ее и без того красивая дочь превратится в настоящую королеву. И будет точно не хуже тех зазнавшихся девчонок из больших домов.
        Довольно быстро женщина приблизилась к магазину. Заглянула туда, а потом направилась домой. За ней по пятам следовал декабрьский вечер. Он искренне был рад, что его темноту ничто не стесняет.
        И вот уже кристально белый снег стал отдавать серостью. Небо спустилось немного ниже. Где-то вдали около полоски леса образовалась оранжевая черта.
        Она была настоящей предвестницей ночи. С помощью закатного блеска день как бы прощался с продрогшем городом, обещая вернуться снова и принести гораздо более благоприятную погоду, чем была сегодня.
        Вечер наступал стремительно. Но, несмотря на колкий мороз, он так и не смог угнаться за дамой в помятом плаще. Она пришла домой ещё засветло. И сразу же всплеснула руками.
        - Ого! Ого! Я думала, вчера снег прошел только снаружи! А оказалось, что и в помещении! - Воскликнула она, снимая верхнюю одежду.
        На крик мамы из комнаты выскочила тонкая девчонка в старых домашних тапочках и растянутых тренировочных штанах. Ее довольно красивые волосы были убраны в неуклюжий хвост, от чего школьница смотрелась весьма задорно.
        Эта юная дама со слегка золотистыми волосами была не кем иным, как веселой проказницей Светкой.
        - Мам, ты чего!? Я просто вырезала снежинки и повесила их на окна! Ну как? Красиво!
        - О! Думаю… думаю… Да! Ты в будущем можешь стать дизайнером интерьера! - Заявила Марина, отправляясь на кухню.
        - Ты что! Правда!? Я точно смогу!? Буду украшать все и всем подряд! Чтобы каждый дом был самым лучшим.
        С кухни послышались шорохи пакетов. Скрип двери старого холодильника. Это свидетельствовало о том, что вскоре появится ужин.
        - А ещё! А ещё, мам! Я хочу взять краски и раскрасить черные обои, которые отклеились по углам, чтобы они были похожи на иней.
        Девочка кинулась на кухню вслед за матерью. Ей явно хотелось сказать все и сразу, чтобы донести собранные за день гениальные мысли до самого главного в жизни собеседника.
        - Умница, ты моя. Молодец какая, - Марина поцеловала дочь, слегка приподняв ее над полом и сжав в объятиях. - Но обои, правда, не красить, а переклеивать надо.
        - Но у нас же нет денег, мама…
        - В том то и дело, дорогая, в том то и дело.
        Ужин подоспел довольно быстро. Мини семья расположилась за скрипучим столом, освещаемым небольшой люстрой.
        На улице было темно. Лишь снег, отраженный от фонарных лучей, пытался разбавить такую тьму, добавляя в нее сливочные оттенки.
        Несмотря на не самое богатое убранство, дом семьи Степановых отличался уютом. В нем хотелось находиться днём, утром. Но особенно вечерами и ночью. Ведь в этом время он напоминал обитель сказочного волшебника, который прожил лет двести. И теперь способен сотворить любое, даже самое сложное чудо.
        - А мы купим мандарины, мама? - Сказала Светка, доедая макароны и смешно вытирая нос.
        - Да. Как обычно. Я схожу на эту праздничную распродажу. И возьму там что-нибудь вкусненькое.
        - Только смотри в этот раз как можно лучше. А то опять попадутся засохшие дольки. А конфеты будут твёрдыми, как кирпич.
        - Со скидкой шестьдесят процентов другого и не бывает. На большее твоя глупая мать заработать не может, - подумала Марина.
        При этом она молча улыбнулась, встав из-за стола. Это означало, что пришла очередь пить чай с батоном и сушками.
        Наверное, на свое небесное чаепитие отправился и тусклый месяц. Лишь немного погуляв вдоль облаков, он почтенно удалился в чайную комнату. И молодая ночь из синевато-белой, стала практически черной.
        Узнав об этом, на волю вырвался колючий, декабрьский ветер. Он принялся перекатывать волны белых стекляшек, создавая из небольших сугробов настоящий морской прибой.
        Деревья степенно раскачивались под его напором, нехотя сбрасывая с плеч недавно надетые шубы.
        Провода тихонько гудели. Редкие прохожие съёживались, морща красные лбы. А нахальный ветер пытался ухватить их за щеки, горло, пальцы и другие плохо защищённые места.
        Досталось в это время и автолюбителям. Конечно, вьюга не могла достать их в «железных коробках». Но зато она всеми силами портила обзор, превращая путь до дома в опасное путешествие по глухой тайге.
        - Надень носки, - озабоченно произнесла Марина, обращаясь к своей дочери.
        Та до этого рассказывала об очередном катании с горки возле школы и о том, как она первой поняла на уроке сложную математическую задачу. Теперь же девочка немного опешила, чувствуя странное напряжение.
        - Мама, зачем? Я же и так в носках.
        - Видишь, метет как? Сейчас опять все тепло выдует.… Надень шерстяные носки, что бабушка подарила. Если не хочешь простудиться и заболеть.
        - Что? Заболеть? Я? - Светка оттолкнула от себя полупустую кружку, чуть было, не опрокинув ее. - Я же говорю тебе, что мы с Артемкой катались с самой, самой холодной горки в мире. И ничего нам не…
        - Светлана! - Женщина, слегка нахмурив брови, постучала чайной ложечкой по столу.
        - Ладно. Ладно. Надо же хоть когда-то использовать эти колючки. А иначе их съедят мыши. И потом у них в животе будет неделю колоться шерсть.
        Девочка встала из-за стола. Поскрипывая половицами, она отошла в угол, отгороженный шторкой, который исполнял роль ее комнаты.
        - Надеваю, надеваю! Что делать не знаю!
        - И свитер!
        - Свитер съела акула.
        - Я сейчас возьму большую удочку, и акуле не поздоровится.
        - Поздравляю вас, мадам Светка! Ваша мама - комнатный диктатор.
        - Быть может, быть может. Но зато моя дочь не будет встречать Новый год с простудой, как было в позапрошлом году… - пропела Марина, начиная убирать со стола.
        Тут девочка выскочила из своей, условно говоря, комнаты. Ее голова была просунута в длинную горловину, напоминающего кольчугу, свитера. При этом руки, не занявшие место в рукавах, находились отдельно.
        В таком нелепом одеянии Светка проворно проскочила большую комнату, направившись ко входу. Ни слова не говоря, она распахнула дверь.
        В помещение ворвался колючий поток ледяного воздуха. Девочка высунула лицо на улицу. Фонарь, находящийся напротив, раскачивался. Деревья трясли могучими ветками. Облака плавно бежали по слегка освещенному небу, будто опаздывая на работу.
        А самое главное - снег. Он кружился в причудливом танце, будто пытаясь сказать что-то важное и приятное. Но цепкая рука схватила Светку. И девочка в мгновение ока оторвалась от белого хоровода.
        - Света, ты что? У нас и так дома холодно! Да и вообще! Я просила тебя одеться, чтобы не заболеть! А не наоборот! - Воскликнула Марина в полном недоумении. Такого странного поступка от дочери она точно не ожидала.
        - Мам, ты не понимаешь! Я просто почувствовала его! Дух Нового года. Говорят, что он приходит к каждой семье, тихонько стучится в двери. И если расслышать этот стук и успеть отворить, то он исполнит любое твое желание. И потом будет каждый год навещать тебя снова!
        - О Боже! Милая! Как только поднимается ветер, твой «новогодний дух» стучится к нам в двери в любую погоду. А это значит, что дело не в «духе», а все-таки в двери. И если ты каждый раз вот так будешь выбегать на крыльцо, то боюсь, исполнится только одно желание: жить долго и счастливо в детском отделении больницы.
        - Ой, тогда лучше нарисую ёлку и напишу на обратной стороне то, чего мне хочется… Думаю, это тоже. Тоже неплохой вариант.
        При слове «больница» Светка крепко прижалась к маме, чувствуя, что в доме и правда становится не слишком тепло.
        Чтобы немного согреться девочка решила помочь на кухне. Потом она делала уроки. Потом немного рисовала, придумывая бесчисленные способы сотворить новогоднее волшебство с помощью простой акварели.
        И под конец затянувшейся вечерней поры, мама с дочкой уселись на диван, укрывшись мягким, большим пледом.
        - Мам, а давай как-нибудь пойдем гулять по улицам с большими домами?
        - Зачем? Это далеко. И там у нас нет ни одного знакомого.
        - Я хочу посмотреть, как богатые украсили свои участки. Мне Наташка рассказывала, что она проезжала там с папой. И они видели настоящего северного оленя, который горел как настоящая Луна! Тогда ещё не выпал снег. И он выглядел не очень… Думаю, что теперь он смотрится куда более красиво.
        - Ого…, вот оно как. А что ещё рассказывала твоя Наташка? - Усмехнулась Марина, обнимая дочь.
        - Что богатые из больших домов могут опутать всю крышу гирляндами, как клубок ниток. И ночью все это горит и сияет как в фильмах про Рождество.
        - Тебе это, наверное, нравится?
        - Ещё как! Люблю когда снег и когда… Сияет.
        - Уммм… даже так, - Марина хитро прищурилась, как будто ей самой было не больше двенадцати лет. - А давай мы, тогда зажжем наши гирлянды, которыми обычно украшаем ёлку?
        - Но ведь ты же сама говорила, что раньше времени их трогать не стоит?
        - Пустяки! Стоит! Еще как стоит! Уже прошла половина декабря! Посмотри, какая погода на улице. В образном смысле… посмотри.… Так вот! Чем тебе это не Новый год? Чем тебе не наш праздник?
        Светка лихо спрыгнула с дивана. Подскочив несколько раз над полом, словно резиновый мячик, она быстро направилась к большому шкафу.
        - Праздник! Праздник! Ура, мама! Праздник! - Звонко воскликнула она.
        В это время Марина принесла табурет из кухни. Она поставила его на пол рядом со шкафной дверцей. Убедившись в надежности такой опоры, хозяйка довольно легко «вспорхнула» на дощатую платформу.
        Потом женщина погрузилась в пространство между потолком и мебелью. От чего ее собственное вязаное платье смешно задралось к верху, образуя что-то вроде зимнего варианта мини юбки.
        - Так, так, так. Посмотрим, посмотрим,… Что тут у нас, что тут…
        - Да! Что? Что у нас там есть!
        Пока мама пыталась добыть заветный клубок проводов и лампочек девочка весело прыгала вокруг, танцуя хоровод около воображаемой елки.
        Наконец раздался вздох облегчения, и мама вынырнула из царства коробок и пыли.
        - Вух! Вот они где. Я уж думала, что за шкаф завалились.
        - Если бы так случилось, я бы этот шкаф вот так! - Светка согнула руку, демонстрируя супер мускулы, которые тут же возникли в ее воображении.
        Но никаких усилий, к счастью, не потребовалось. Намотанные на картонку гирлянды были в надежной бухгалтерской руке молодой женщины. Сама же дама, подобно парашютисту, лихо слетела с кухонной табуретки.
        - Вот так… - Заявила Марина, оказавшись на «твердой земле». - Ну что подключим их прямо сейчас!?
        - Да! Да! Мама, конечно! - В глазах девочки загорелись яркие огоньки счастья. - А потом! Потом украсим ими окно. Чтобы все видели, как у нас весело и радостно, и тоже веселились вместе с нами.
        - Как скажете, госпожа. Как будет угодно.
        Мама, найдя вилку на черном проводе, направилась к розетке, расположенной в углу, около телевизора.
        Гирлянды оказались не совсем новые. Точнее сказать… вовсе не новые. Они оснащались еще теми лампочками старого образца, которые имели причудливые стеклянные юбки, от чего риск непроизвольно создать «морской узел» был более чем велик.
        Но сейчас, гирлянды были чинно уложены на картонный прямоугольник. Путаться они даже не собирались. А значит, можно было использовать их по назначению без лишних манипуляций.
        - Может мне закрыть глаза, чтобы увидеть чудо!? - Воскликнула Светка.
        - Поздно! Чудо уже здесь!
        Женщина включила изделие, но ничего не случилось. Комната продолжала оставаться темной по углам и относительно светлой там, где висела люстра.
        - Ой, - девочка изменилась в лице. - У нас поломалась розетка?
        - Возможно…
        Марина попробовала тут же включить вилку от телевизора. И «черный коробок» начал свою монотонную работу.
        - Вот так вот. Работает.
        - А наши гирлянды?
        - А наши с тобой… Наши с тобой гирлянды… - женщина трясущейся рукой снова включила огни в злополучную розетку.
        Ничего. Никаких разноцветных мерцаний. Никакой торжественной атмосферы, никакого долгожданного чуда.
        Нет. Марина знала, что все вещи рано или поздно выходят из строя. Она видела, что в том году не все лампы на проводе сияли. Некоторые были явно неисправными.
        Но чтоб так… Полностью. Навсегда… Если бы хотя бы половина. Хотя бы половина этой цепочки дарила свой радостный свет. Если бы хотя бы одна треть гирлянд вспыхнула, неся тепло и лёгкое, зимнее счастье.
        Нет. Они оставались во тьме, покрытые слоем за год скопившейся пыли.
        Марина трясла связку проводов. Пыталась вилкой расшевелить розетку. Мяла соединения, пристально разглядывала изделие, пытаясь найти причину проблемы.
        В конце концов, ее руки ослабли. И атрибут новогоднего чуда с характерным звоном свалился на пол.
        За всем этим в ужасе наблюдала Светка. Глаза ее медленно наполнялись слезами.
        - Неужели. Неужели. Неужели в эту новогоднюю ночь будет темно??? Ведь если не зажечь ёлочку, то Дух Нового года тебя не заметит. Дед Мороз не придет. Все провалится. Праздник так и не наступит. А это самая настоящая катастрофа самого большого масштаба, - думала девочка, молча вытирая нос и стараясь не показывать глубокого огорчения.
        - Света, милая! Умоляю, прости меня! - Выдохнула Марина.
        Она вдруг увидела истину. Ту самую истину, которая была сокрыта за вечной занятостью и напускной бравадой.
        Весь этот старый дом, оставшийся от прабабки. Вся эта потрёпанная мебель. Все эти наполненные щелями окна. И самое главное - они. Неработающие гирлянды, которые стали последним осколком, ударившим в самое сердце…
        За окном ветер выл все сильнее. Сказка, которую обещал вечер, к ночи превратилась в горькую правду жизни. Причем это касалось не только погоды.
        Кто она такая? Что она значит и представляет из себя? Если даже не может сделать для ребенка нормальный новогодний праздник. Почему она такая никчёмная, такая глупая? Почему у нее всегда все так плохо и с каждым годом становится только хуже?
        Ведь когда-то она мечтала сделать из своей дочери настоящую принцессу. Теперь же ее дочь влачит жалкое существование наравне с беспризорниками.
        Пропуская через себя все это, Марина упала на диван, бесцельно уткнувшись лицом в подушку. Она плакала. Она больше не могла себя сдерживать. Слезы родной дочери пробудили ее собственные страдания.
        И вместо того, чтобы успокоить расстроенную девочку, она сама стала такой. Маленькой, заплаканной девчонкой, которой уже перевалило за тридцать.
        Вдруг что-то тяжёлое, но довольно мягкое упало на спину Марины, заставив ее громко всхлипнуть и вздрогнуть.
        Это была Светка. Отойдя от мимолётного шока, она снова стала хитрой озорницей, какой являлась до этого. И именно ее озорство было сейчас как никогда кстати.
        - Мама, мама! Ну не плачь, мамочка! - Воскликнула она на весь дом.
        - Я не достойна тебя, дорогая. У нас никогда ничего не будет. Я никчёмная и не могу с этим жить.
        - Нет! Нет! Ты чего!? Давай! Быстрей! Поднимайся. Ты не никчёмная. Никто не никчемный. Мы напишем желание! Загадаем его. И на следующий год нам обязательно подарят новые гирлянды, где будет целых сто пятьдесят. Нет! Двести лампочек!
        - Боже мой! Боже! Только не кричи у меня над ухом… Быть бедной, да ещё и глухой - это уже чересчур. Слезай с меня. Ты отдавишь мне позвоночник. У тебя определенно есть талант тонкого психолога…
        Светка лихо спрыгнула с дивана. Она подняла с пола гирлянды, и какое-то время их рассматривала. Только талант электрика, в отличие от таланта психолога, так в ней и не проснулся.
        - Ой! Ох… Они уже не работают, дочка. Им кажется не помочь.
        Одной рукой мама вытирала лицо, а другой держалась за поясницу.
        - Почему это не помочь? Ещё как помочь! - Голосом знающего профессора заявила Светлана. - Мы привяжем к ним куски дождичка и растянем их вооот так. Если на дождик направить настольную лампу, то он будет блестеть. А это уже можно считать новогодним светом. И Дед Мороз к нам обязательно заглянет.
        Можно смело сказать, что новогодние праздники сегодня - это скорее нечто финансовое, чем духовное. Ведь все, начиная от ёлки и заканчивая подарками, приходится покупать по солидным ценам.
        Но иногда, вопреки экономическим расчетам, сказка наступает сама собой. Этой сказке неважно кто, сколько зарабатывает и кто какую одежду носит.
        Сказка поселяется глубоко в душе, напрочь игнорируя кошельки и барсетки. Возможно, на то она и сказка, чтобы вести себя так (по нашим меркам) опрометчиво и наивно.
        Примерно такая, или очень похожая, атмосфера чуда воцарилась в доме Степановых.
        Мама с дочкой растянули неработающую гирлянду. Потом через небольшие отступы перевязали ее желто-красными лентами дождика.
        Получился некий провод с пушистой бахромой. Возможно, что это новый вид ёлочных украшений, о которых пока никто не знает?
        Так вот, такая новинка быстро заняла место на оконном карнизе при помощи прозрачной клейкой ленты.
        После этого мини семья смотрела телевизор. Звук ветра за окном стал менее пугающим. Казалось, что в комнате даже слегка потеплело.
        На экране шла сказка. Нет, не про Новый год. Но это не важно. Ведь все важное было не внутри телевизора, и даже не снаружи их старого дома.
        Самое главное - в душе. Именно там всегда прячется то, что мы безуспешно пытаемся искать где попало, тратя силы на походы туда, куда нам не надо.
        Глава 3. Преступление века
        Знаете, иногда городские уличные украшения начинают устанавливать не совсем вовремя. Или же это «вовремя» не желает наступать, когда надо.
        В таком случае, предновогоднее настроение тонет в бесконечном дожде и холодной слякоти. Огромные связки ламп на деревьях только навевают тоску. А ёлки на малых и больших площадях похожи больше не неудачную шутку, чем на настоящие атрибуты зимы.
        Хорошо, что сейчас все было иначе. Слегка утрамбованный снег отдавал нежным блеском. Сквозь косматые, седые облака по-зимнему светило солнце. Площадь была полна народу. Многочисленные торговые ларьки и открытые рынки наполняли наборы ёлочных игрушек, сладкие подарки, карнавальные костюмы и многое другое.
        Пейзаж напоминал декорации для съемок дорогого фильма о волшебстве и магии. Такой фильм должен был стать самым масштабным за последние годы. Его должны были отметить на всех важных конкурсах и фестивалях. А потом он долгое время не был бы доступен в интернете.
        Хотя нет. Речь не о фильме или постановке. Простой будний день в преддверии простого, русского Нового года. Хотя… Может ли Новый год в России вообще быть простым? Навряд ли.
        Главным сокровищем городской площади, безусловно, являлась елка. Она поднималась над белой скатертью снегов примерно на десять метров. Ее пышные ветки привлекали своей сказочной мощью.
        Огромные, блестящие шары, конфеты из пластмассы, диковинные птицы из фольги укрощали все это великолепие.
        И тонкие провода робко скрывались под основным декором, стесняясь серости своих крупных лампочек.
        Но это не страшно. Ведь скоро наступит ночь, которая разбудит необычную энергию внутри гирлянд. Тогда «невзрачные веревочки» выйдут на первое место, превратившись в роскошные костры радуги. И останутся до утра главным достоинством праздничного дерева.
        Хотя, и без своего «основного блюда» елка была более чем прекрасна. Ее установили только вчера. Но за ночь внезапная метель успела немного побелить темно-зеленые иглы. Как будто сама природа желала поучаствовать в таинстве украшения.
        Теперь многочисленные дети и их взрослые пересекали площадь не иначе как с высоко запрокинутой головой. Ведь по-другому рассмотреть величие елки было попросту нереально.
        Довольно скоро вокруг праздничного дерева собрался целый хоровод. Только это было сделано не для соблюдения традиции и веселья. А просто для хорошего кадра.
        Ведь при ближайшем рассмотрении хоровод представлял собой кольцо из позирующих детей и подростков, которых жадно снимали на телефоны их друзья или родители.
        - Сфоткай меня так, чтобы я держала в руке ту красную игрушку, - заявляла полноватая девчонка в синем пуховике.
        Со стороны она напоминала Снегурочку, которая слегка злоупотребила сладким в гостях у Деда Мороза.
        - Ага! Да ты сама как та игрушка! - Усмехнулся худощавый мальчик в дутой куртке, которая нелепо на нем висела.
        - Дурак, - обиделась «Снегурочка».
        - Ладно, ладно. Сделай самое умное лицо, какое только можешь… Если, конечно, можешь.
        Девочка радостно отставила одну ногу в сторону, широко улыбаясь. Одну руку она спрятала в карман. А вторую вытянула так, чтобы было похоже, будто она держит большой шар, висящий в паре метров над землей.
        - Так, - юный фотограф направил камеру телефона на свою подружку. - Подожди, подожди. Криво… Она кривая. - Воскликнул паренек в недоумении.
        - Ой, божечки, да руки у тебя кривые! Чтоб я еще раз пошла гулять с таким растяпой!
        - Я не шучу, серьезно! Смотри, смотри, елка кривая. Мальчик убрал телефон, испуганно указывая пальцем на главный атрибут Нового года.
        Несколько прохожих также замерли в ожидании, заметив что-то явно шокирующее.
        Незадачливая модель обернулась и чуть не упала на снег от недоумения. Еще недавно идеально ровная ель теперь превратилась в настоящую Пизанскую башню.
        Она была сильно наклонена в сторону. И пока народ на площади соображал, что к чему, новогоднее дерево меняло свое положение.
        Вскоре оно еще больше отклонилось от нормы. И ее относительно приятная неровность получила явно угрожающий оттенок. Никаких сомнений не оставалось…
        - Мама, елочка падает! - Раздался чей-то пронзительный голос.
        Он оказался пророческим. Зеленая королева медленно, но верно, оказалась на земле. Она будто улеглась спать после долгой работы.
        Характерный шелест и легкий хруст пронесся по округе. Все это сопровождали растерянные вздохи и крики собравшихся.
        Только поменять они уже ничего не могли. Несколько веток было безнадежно поломано. Игрушки, на которые пришелся удар, также пострадали. Провод от уличной гирлянды в двух местах порвался.
        Но самое обидное, что упавшая елка опрокинула уличную лавку, где продавались новогодние подарки в форме необычных замков.
        Раздавленные коробки и разбросанные сладости разлетелись вокруг. Казалось, что это самый настоящий конец еще не начавшегося праздника.
        После такого странного происшествия площадь погрузилась в хаос. Кто-то причитал, угрожая вызвать полицию, кто-то пустился бежать подальше.
        Слышался плач маленьких детей. Нашлись и те, кто немедленно принялся фотографировать себя на фоне всего этого беспорядка.
        И только один человек был полностью спокоен. Он мирно стоял в стороне, с легкой улыбкой наблюдая за всем происходящим.
        То ли он был не из робкого десятка. То ли просто погрузился в себя и выработал железную невозмутимость.
        Хотя нет. Стойте. Все куда проще. Он сам подстроил это досадное происшествие. Поэтому для него оно стало вполне рядовым, заранее спланированным действом.
        Странный тип небольшого роста имел сутулую осанку. На вид ему было весьма много лет. Лицо и руки тайного наблюдателя обильно покрывали морщины.
        Половина зубов у него отсутствовала. А рот был немого кривым. Носил этот тип старую, черную дубленку грубого пошива, которая была подпоясана облезлым шарфом. На голове красовалась черная шапка с белой полоской.
        Этот старик мерзкой наружности был никто иной, как дед Понедельний. Злобный, жадный ворчун. И по совместительству враг всех государственных и народных праздников.
        Но особенно сильно недолюбливал он Новый год. Такому торжеству всегда доставалось от старого непоседы по полной.
        Каждую зиму он умудрялся портить городские украшения. Или срывать новогодние плакаты. Даже болея простудой или ангиной, дед не забывал о своих повседневных пакостях.
        Несколько раз он поджигал лавку с салютами. Однажды украл костюм Деда Мороза перед самым утренником.
        Но теперь он превзошел себя. Испортить опоры главной городской елки! Так еще и умудриться заставить дерево упасть прямо на прилавок с подарками!
        Это было настоящим преступлением века для старого Понедельния. И таким преступлением он, безусловно, очень гордился.
        - Вот! Вот так! - Пританцовывая на месте, заявил старик. - Вот всем вам! А не Новый год. Вот! Лучше пусть будет вечный понедельник. Ходите на работу! Работайте! А не эти ваши выходные, да каникулы. Взяли моду постоянно никогда ничего не делать. Ух, я вам!
        - Здравствуйте, дедушка. Вы здесь ничего подозрительного не заметили?
        Неожиданно перед стариком возник рослый мужчина в форме полицейского.
        - Что? - Понедельний на секунду опешил, после чего произнес. - Вон там сынок… Вон там посмотри. Туда побежал. Тот, кто елочку-то, того самого.… Вот негодяй-то какой. Подросток! От молодежи всегда одни проблемы!
        Полицейский понимающе кивнул головой, после чего кинулся в сторону, указанную «бдительным гражданином».
        - Вот дурачье какое! Ничего не понимают. Ну, я им всем покажу!
        Хулиган пенсионного возраста еще раз окинул взглядом царящий на площади хаос. Потом Понедельний, шаркая своими широкими валенками с колошами, направился прочь.
        В этот время возле упавшего дерева уже во всю толпилась полиция. Подоспела скорая помощь, и даже пожарные. Благо, работа последних двух служб никому не понадобилась…
        В скором времени люди постепенно успокоились. Разбросанные товары были собраны. Место происшествия оцепили специальной лентой.
        А на саму площадь выехал большой кран, чтобы поставить елку снова на ее законное место. Поэтому угроза для праздника на этот раз была устранена.
        Тем временем, холодное солнце декабря, лишь недавно взошедшее над горизонтом, начинало стремительно клониться книзу.
        И довольно яркий (для такого времени года) денек постепенно превратился в пасмурный вечер.
        Только теперь вечерняя темнота мало кого пугала. Ведь за последние часы рабочие городских служб потрудились на славу.
        Фонарные столбы, фасады некоторых учреждений, рекламные щиты и даже деревья были роскошно украшены праздничной иллюминацией.
        Такие украшения включали в себя не только пресловутые лампы. Некоторые гирлянды были сделаны в виде тонких пластиковых трубок. Также можно было найти капельки, снежинки и сосульки, которые пока висели без дела.
        Но с наступлением темноты они были готовы осветить первый снег своим сказочным сиянием. Создать простое волшебство для каждого прохожего.
        Хотя, не только одни электронные огоньки являются главными при праздновании Нового года. Есть еще и, например, фейерверки.
        Они не уступают по значимости ни единого пункта. А точнее сказать, даже превосходят в чем-то всякие лампы на ниточках.
        Конечно, это может не совсем так. Но продавец (и по совместительству владелец) магазина «Праздник в дом», думал исключительно таким образом. Его жизнь заключалась в продаже салютов. Ничего другого он просто не замечал.
        И, несмотря на то, что его торговая точка находилась далековато от центра, в ней всегда присутствовали покупатели.
        Особенно большой популярностью пользовалась «взрывная продукция» сейчас. Незадолго до главного торжества для детей и взрослых.
        Весь день в магазине «Праздник в дом» было весьма многолюдно. Дети с родителями рассматривали большие фейерверки для семейного салюта.
        Веселые подростки выискивали мощные шутихи, которыми можно напугать кого угодно. Женщины приобретали красочные бенгальские огоньки, чтобы украсить новогодний стол.
        И даже почтенные господа в деловых пальто пытались подобрать нечто экономное, но эффектное для корпоративных торжеств.
        Румяный продавец с большим животом и в свитере с оленями восторженно расхваливал тем или иным покупателям свою продукцию.
        А если надо, он лично подбирал нечто особенное клиентам, которые не могли никак определиться с покупкой.
        После чего, те отправлялись на кассу, прихватив вместе с товаром порцию праздничного настроения.
        - Молодой человек, а молодой человек, - пытала продавца старуха с ярко накрашенными губами.
        - А насколько конкретно безопасна ваша взрывчатка, позвольте узнать?
        - О, вам нечего бояться. Вон там, на стенде представлены все необходимые сертификаты качества. Вы можете с ними ознакомиться даже ночью.
        - Вот как! А если наступить на ваш заряд, то, что будет? - Прищурилась бабка.
        - О, если так, то вы получите лишь бесплатный массаж вашей миниатюрной ножки.
        - А если кинуть вашу какую-то бомбу в костер? То она загорится?
        - О! Скажу больше, если кинуть в костер, то загорюсь даже я. Хотя я выпил с утра целых две кружки холодного кофе.
        - Значит, ваши пугалки будут безопасными для моих внучат?
        - Скажу точнее, - улыбнулся продавец. - Даже бумажные салфетки несут больше угрозы, чем наши салюты!
        Старуха в обтягивающей куртке скупо полезла за кошельком, очевидно желая немедленно сделать приобретение.
        Вдруг прогремел взрыв. Все находящиеся в магазине люди, одновременно подпрыгнули. Раздался женский визг. Запахло дымом.
        - О, Боже! Да у вас на складе все взорвалось! - Закричала напуганная старуха.
        - Да! Мы сейчас все взлетим на воздух!
        - Господи! Эту забегаловку надо немедленно прикрыть!
        - И я ещё хотела купить эти штуки детям!
        В одну секунду добродушное настроение толпы серьезно изменилось. Растерянный торговец пытался что-то сказать.
        Но от шока он не мог даже пошевелиться. Меньше чем за минуту, его лавка полностью опустела. И казалось, что теперь она не наполнится радостными лицами, жаждущими праздника, никогда.
        Наверное, будет лишним говорить о том, что сразу после непредвиденного подрыва, хромой старик в старой дублёнке скрылся за углом большого здания. Он весело хихикал, радуясь своей очередной выходке.
        Да. Новая проделка деда Понедельния удалась на славу. Он весело наблюдал за тем, как люди буквально разбегаются в разные стороны, обещая никогда больше не брать в руки новогодние хлопушки.
        Как же хорошо. Как же замечательно. Как же здорово, что он - гений по борьбе с праздниками, смог лихо забросить самую сильную петарду, какую только можно найти, в небольшой холл теперь уже опустевшего магазина.
        И как он только додумался до такой авантюры? Конечно. Он самый лучший. И ему могут позавидовать все преступники мира.
        - Вот так вот! Бегите! Бегите скорее! В понедельник на работу пора! В понедельник! И никаких вам салютов да взрывов! Гремите целыми днями, поспать не даёте! - Ворчал злобный дед, воровато озираясь по сторонам.
        В скором времени он, как ни в чем не бывало, отправился домой.
        Дома старик как всегда включит свою тусклую лампу. Усядется перед большим, пыльным телевизором и станет смотреть самую скучную, деловую передачу, где рассказывают, как надо зарабатывать деньги.
        После чего, он пойдет на свою заваленную хламом кухню, где будет есть луковый суп, котлеты с луком и сладкий луковый рулет к чаю.
        Дед Понедельний просто обожает лук. От того, у него такое отменное здоровье. Да и сам он напоминает коренастую, горькую луковицу.

* * *
        Едва подкравшийся вечер, довольно быстро вступил в свои права. Городская иллюминация и фонари на некоторых улицах зажглись своим зимним светом.
        При этом многие переулки пока оставались во мраке, ожидая, что ночь отступит сама. Хотя, конечно, этого не случится.
        Среди серой пелены снежных сугробов, возвращались домой школьники и студенты. Проезжие части сковали пробки. Детвора на детских площадках веселилась с удвоенной силой, понимая, что очень скоро предстоит отправляться на ужин.
        От такого веселья дети походили на краснощёких снеговиков. А их родители напоминали собой злых волшебников, которые стараются разрушить чужие дела.
        Город кипел. Пригороды также жили по-зимнему яркой жизнью. И даже недавний инцидент с упавшей елкой постепенно забылся, заставив всех, снова погрузиться в атмосферу праздника.
        Дед Понедельний довольно быстро претворил в жизнь нехитрые, домашние планы. Теперь он сидел в скрипучем кресле посреди покосившегося домика, смотря самую скучную передачу, какую только нашел.
        При этом старик громко рассуждал вслух. Он не стесняясь, беседовал сам с собой.
        - Да хороший с утра был денёк! - С ухмылкой говорил он. - А пишут, на пенсии бывает скучно. Ну, ничего, я покажу им, как надо скучать… Интересно, что же мне сделать завтра? Снова сотворю что-нибудь прекрасное. Чтобы все оценили мой большой талант.
        Закрыв глаза, старик представил, как он поливает водой крыльцо в местной больнице. Как бы хорошо сделать это с самого раннего часа! Тогда глупые люди поскользнутся и упадут с мёрзлых ступенек. Это навсегда отобьёт у них охоту ходить по медицинским учреждениям, прогуливая свою работу.
        А ещё. Ещё можно положить в конфетные обертки сырой лук и раздавать его детям. Современные дети совсем не едят лук. От этого везде разносится инфекция. И он - великий вершитель судеб обязательно должен исправить такую оплошность.
        Думая о тех «полезных» свершениях, которых предстоит сделать так много, Понедельний медленно, но верно провалился в сон.
        Находясь в таком состоянии, он представил, как весь город боится его, словно огромное чудовище. Ему казалось, что все люди вокруг несут к его дому различные подарки, угощения, украшения. Лишь бы только задобрить местного гения зла.
        Но, несмотря на это, он все равно остается непреклонным. Берет у просителей лишь самые вкусные конфеты и дорогие сувениры. А остальное безжалостно выкидывает на помойку, заставляя всех и каждого немедленно идти на работу.
        Но главное.… Самое главное то, что каждый день в городе царит понедельник. С его деловой атмосферой и настроем на заработок денег. А вторников и сред не бывает вовсе. Не говоря уже о злополучных днях, именуемыми в народе выходными.
        Чем больше старик проваливался в сон, тем сильнее менялись его видения. Героические образы медленно ушли прочь.
        И он стал видеть то, что приносило ему искренние мучения. Стол. Большой, старый стол. Огромные стулья, на которые можно забраться, только немного подпрыгнув.
        Родители. Родители, которые вечно спешат, которые не хотят ничего видеть и слышать. И самое главное. Главное то, что… что.… Нет! Этого не может быть. Все это не правда!
        Понедельний неожиданно проснулся, вздрогнув от внезапного кошмара.
        В доме становилось холодно. За окном срывался колючий, ночной снежок. Небеса лишенные туч, сковывали двойным льдом и без того замерзшие реки.
        - О нет, - поежился старик, поправляя шерстяной, домашний халат. - Становится, как-то мерзло. Придется включить газовую печку на большую мощность. Ох-хо-хо, теперь это отопление пожрет все мои деньги…
        Дед встал с кресла, желая отправиться в комнату, где находился отопительный котел.
        - Хотя, точно. Я же в прошлом году сломал газовый счетчик.… Теперь он работает так, что не я должен управляющей компании, а она мне. Так что поставлю на полную. Пускай будет баня… - усмехнулся он.
        Но сделать задуманное так и не удалось. Ведь зал его старого дома вспыхнул ярким, синеватым огнем.
        Это была не лампочка или люстра. И даже не сияние новогодних гирлянд.
        Светился старый будильник в виде небольшого, пластмассового домика. Такой будильник давно стоял. Его стрелки замерли на девяти часах утра. Это время, когда начинается рабочий день во всем городе.
        Конечно, странное сияние было, по меньшей мере, загадочным. Ведь сам по себе часовой механизм не имел ни единой лампы.
        Но Понедельния это нисколько не смутило. Он кривой пятерней схватил, стоящий возле телевизора будильник, после чего, снова упал в любимое кресло.
        Затем, старик нажал на часах небольшую кнопку. После этого, он заглянул в сияющий синевой циферблат и радостно произнес:
        - Добрейший вечерок, мой друг. Очень рад вас видеть. Точнее слышать. Точнее видеть и слышать, тем более…
        - Здравствуйте, господин Понедельний. Ну как? Вы опробовали на практике мои рекомендации? - Из будильника прозвучал бодрый, но грубый и сухой мужской голос.
        - О, да! Сделал все, как вы и говорили. Получилось просто отменно! Главная городская елка была повержена, словно несчастная былинка.
        - Хорошо.… А люди?
        - Люди, уважаемый, впали в панику и безумие. Для них будто бы произошел конец света.
        Понедельний громко рассмеялся, чувствуя прилив необычайной энергии.
        - Не обращайте внимания на этих глупцов. Они слишком слабы, чтобы принять очевидное. Они находят утешение в глупейших праздниках, вместо того, чтобы заниматься конкретным делом. Добиваться успеха и личностного роста!
        - Это все понятно. Кхе-кхе, кхе, - старик закашлялся, после чего продолжил. - Но что теперь делать дальше? Может раздать детям луковые перья вместо конфет? Или изрисовать чернилами плакат в театре перед утренником?
        - Вы хорошо потрудились, придумывая свои коварные планы, господин Понедельний. Но все ваши преступления не приносили (и не приносят) должного результата. У меня есть кое-что более интересное.
        - Что! Что это такое!? Может вызвать дождь с помощью магии в самую новогоднюю ночь?
        - Лучше. Куда лучше, мой компаньон. Я хочу навсегда отменить Новый год!
        Понедельний оглянулся по сторонам. Даже ему, видавшему виды злодею, стало решительно не по себе.
        - Как? Разве такое возможно?
        - Нет. Такое совсем невозможно. Но при определенных обстоятельствах праздник исчезнет сам собой.
        - Вы что? Это, при каких таких обстоятельствах?
        - Слушайте внимательно, мой партнёр. Слушайте и запоминайте.… Когда добро сбежит из семьи, когда елка станет товаром, когда повелители разменяются на монеты, тогда все новогодние торжества будут прекращены раз и навсегда.… Тогда и только тогда, больше никакого праздника в это время не будет. Причем, возродить его также никто не посмеет.
        Глаза старика вспыхнули радостным светом.
        - То есть тогда календарь станет опять нормального, черного цвета? - Воскликнул он. - А не будет пестреть красным, как тряпка для быка?
        - Нет. Никаких праздников в это время года не останется.
        - Как же это все здорово! Как замечательно! Только как именно мы это сделаем…
        - Мы… - немного помолчав, ответили по ту сторону будильника. - Мы пока что не будем спешить. Все должно идти своим чередом.
        На этом сеанс связи был завершён. Дом Понедельния вновь стал мрачным, лишенным нормально света.
        Улица вокруг также была темной и неприветливой. Окраина, где жил старик, не отличалась своим благоустройством. И не было никого на улице в эту морозную ночь. Только скрип старых деревьев, да лай редких собак нарушал звенящую тишину мороза.
        Глава 4. У всех свои трудности
        Зеркальный потолок. Практически зеркальный стол. Пол, немного отдающий зеркалом. И много места. Настолько много, что по кухне можно пробежаться с мячом, не разбив ничего важного.
        Странно, неужели все богатые дома такие пустые и блестящие изнутри? Или только жилище Дольских обладает подобными свойствами?
        Хотя, это явно не главное. Главное то, что творилось на кухне в данный момент. А творилось там следующее:
        - Я вам говорю русским языком ещё раз. Что новогодний стол должен иметь явный уклон в сторону европейской кухни, - Наталия нервно теребила верёвочки на домашнем спортивном костюме, то и дело, рассматривая в панорамное окно белую улицу.
        - Натали, но ведь Новый год - это русский праздник. Давай закажем еду в нашем, отечественном ресторане. Я знаю неплохое одно место.
        - Вот именно, Антош, одно место. Ты вечно достанешь свои идеи из одного места.
        - А мне кажется, что лучше вообще сделать сладкий стол. Сладости - это лучшее, что может быть на Новый год.
        Арина тоже принимала участие в семейном совете по поводу организации предстоящего праздника. Поэтому она, по-деловому выгибая спину, громко декламировала свои идеи.
        - Тунец! Мне кажется, лучшее блюдо на любое торжество - это тунец!
        Да… Действительно. Семейный совет был как никогда полным.
        - Нет, позвольте, Антон! Это же главный праздник в году. Он должен быть, как никогда изысканным.
        - Но ты вечно (что на восьмое марта, что на Первомай) гонишься за изысканностью. Давайте в этот раз устроим простое российское застолье!
        - Огромный торт и много кока-колы!
        - Вприкуску с сырым осетром!
        - Нам нужны авторские блюда, чтобы подчеркнуть наш статус!
        - Нам в кои-то веки надо просто хорошо поесть!
        - Борща и пельменей под звон курантов???
        - Русская кухня - это не только пельмени и борщ. К тому же борщ - это вообще Украина. А мы должны быть хоть в чем-то патриотами.
        - Вот я и патриотично заявляю, что закажу французскую еду.
        - Только русскую кухню.
        - Шоколадный дом Деда Мороза из рекламы.
        - Тунец! О, мой тунец!
        - О Боже, Арина! Почему Маркиз так кричит? Убери его куда-нибудь. И так с утра голова никакая.
        Взмахнув розовым маникюром, женщина указала на кота. Тот, инстинктивно сжался, превратившись в подобие плюшевого ежа.
        - Ладно, ладно. Мама с папой хотят поругаться вдвоем. С нами им орать не так интересно… - заявила девочка.
        Спрыгнув со стула, она взяла кота на руки и понесла его к себе в комнату. Длинная пижама с иностранными надписями не давала Арине возможности передвигаться нормально.
        И при выходе из кухни она споткнулась на ровном месте, чуть было, не упав на пол. Пользуясь ситуацией, кот ловко вывернулся из ее неловких объятий.
        Маркиз бросился бежать. Ни столько от страха, сколько от желания… бежать. И вообще, чего бы ни пробежаться, как следует, если этого просит душа?
        Правда, размашистый кошачий галоп продолжался не очень долго. Подскочив к входной двери, пушистый спринтер замер как вкопанный.
        Перед ним оказался большой пласт из плотного дерева, который имел несколько стеклянных вставок.
        Снаружи стекло не являлось прозрачным. Но изнутри оно позволяло наблюдать за тем, что творится на улице.
        Это и поспешил сделать Маркиз в мгновение ока. Пока Арина пыталась понять, куда именно шмыгнул лохматый проказник, сам питомец спокойно смотрел через небольшое «дверное окно».
        Снег. Так много и так близко. Сияние. Искры. Редкие, сухие листы, веточки, проносящиеся по пустому, белому двору.
        Но самое главное - птицы. Они будто не ощущали присутствия холода. Резвились, бегали по снегу, взлетали на ветви. А ещё периодически клевали что-то, на их взгляд, весьма вкусное.
        Да. За пределами этого скучного дома находился целый огромный мир. И если раньше он был таким тяжёлым, таким знойным. То теперь его наполняла лёгкость и покой.
        Казалось, что это не просто зима, а настоящее сказочное царство, про которое все так любят читать в старых книгах.
        - О! Царство из замёрзшего молока, которое бесплатно падает с неба… для всех! - Воодушевлённо подумал Маркиз. - Вот бы оказаться в этом молочном мире! Посмотреть, попробовать, а главное почувствовать все, что там происходит. Там теперь дуют мятные ветры, светит карамельное солнце. А ночью восходит луна из шоколада, завёрнутого в фольгу.
        На какое-то время кот отвлекся от размышлений, наблюдая за озорной синицей, весело порхающей по веткам небольшого кустарника.
        - О, нет, я точно не могу пропустить такое! Я решительно хочу именно туда! Пустите меня! Пустите, человеки! Дайте свободу свободному гражданину!
        - Маркиз. Ну зачем ты убегаешь! Лучше давай я отнесу тебя наверх. И ты будешь там спать на подокон… В смысле в домике. Да! В твоём домике, где же ещё! - Заявила Арина, поглядывая назад.
        - Не хочу я ваш колючий домик и подоконник! Хочу туда! Хочу к замороженному молоку!
        Девочка на некоторое время остановилась, наблюдая за тем, как по кафелю перед входом задорно крутится «шерстяной шарф».
        - Мам! Мама! Маркиз хочет выйти… На улицу! Может пустить его погулять!?
        Девочка бросилась в сторону кухни с громкими криками.
        - Арина, боже мой! Ну, он же домашний котик. Не место ему на улице, особенно в такую погоду. Мы его весной выпустим, когда травка появится. А ещё лучше летом.
        - А ещё лучше, вообще никогда, - добавил Антон, пристально глядя в свой телефон.
        Девочка на некоторое время задумалась. После чего серьезно заявила:
        - А может ему здесь скучно? Может он хочет немного погулять, как это все делают?
        - Дорогая, коту не может быть скучно. Коты напрочь лишены любых эмоций. Иди лучше займись чем-нибудь. Пока мы с папой будем обсуждать важные вопросы.
        - Если ему скучно, то мы взамен купим маленького котенка, который обязательно будет веселым, - добавил Антон.
        - Ну, мы… давай уже с Новым годом хотя бы решим… Завтра, придет ландшафтный дизайнер. Нам надо определиться с узором расположения гирлянд на внешнем фасаде.
        - О, Господи, Натали! Сейчас вместо кота, из дома уйду я!
        Дальнейшего разговора Арина не слышала. Она направилась к себе в комнату, как и было запланировано ранее.
        Видя странное настроение своего пушистого друга, девочка не стала его по обыкновению теребить и подбрасывать. Впрочем, и особой ласки Маркиз также удостоен не был.
        Ведь зачем нужно проводить время с каким-то котом, если в комнате есть дорогой, весьма мощный компьютер? На нем можно делать все что захочется. Хоть смотреть видео, а хоть играть в игры.
        Кот, как минимум, на такое не способен. Да и вообще, только совсем маленькие дети уделяют внимание домашним животным. По крайне мере, Арина думала именно так. В данный момент, если говорить точнее.
        Но не стоит судить так строго. Даже компьютер, со всеми его прелестями и радостями, не может заменить подвижному ребенку приключений.
        Поэтому девочке скоро наскучило рассматривание картинок и прослушивание музыки. Она решила наконец-то выйти на улицу, чтобы отдохнуть, что называется, активно. Как учат этому известные блогеры, вечно сидящие дома со своими видео камерами.
        В скором времени, девочка смогла «вызвонить» школьную подружку. И они вместе отправились в торговый центр покупать там новогодние сладости в авторском исполнении…
        Маркиз остался один. Подоконник был в его распоряжении. Родители внизу в этот выходной день спорили, как обычно. Им не было дела до того, что происходит наверху.
        А значит, можно было вытворять что угодно. Лежать где угодно, точить когти обо что угодно. И даже перевернуть вверх дном что-то, если в том будет необходимость.
        Хотя нет. Маркиз просто смотрел сквозь толстое, «непромерзаемое» стекло. Только теперь вид заснеженных теремов, темнеющей дороги и даже звенящего синевой неба, абсолютно не радовал его зеленый взгляд.
        В пушистом сознании домашнего кота крутились разные мыли. От них было никуда не деться. Ведь мысль, это не мама Арины, вооружённая тапком. От нее не сбежишь под диван так легко. Ее надо просто думать. Думать и надеяться, что она рано или поздно раздумается.
        - О, масляная скумбрия! Почему все так плохо? Почему меня не воспринимают всерьез и не хотят слушать? - Думал кот, свернувшись обиженным комом.
        - Меня все чаще используют для того, чтобы отчитать, словно мелкого щенка. Или потискать, словно тряпичную куклу. В крайнем случае, они вываливают на меня горы проблем, как будто я смогу разгрести эти проблемы. Хотя, если бы у меня не были б лапки.… О, нет. Нет. Я все равно бы ничего не сделал. Ведь каждый сам хозяин своей жизни. А право частной собственности, это святое.
        - Эх, с радостью вспоминаю те дни, когда я был маленьким, беззаботным котенком. Как же хорошо ко мне тогда относились. Гладили, выслушивали, позволяли делать все, что мне нравится. Кормили разными вкусными штуками, а не этим однообразным кошачьим кормом.
        - Да.… Почему люди холоднеют? Почему они всегда такие теплые вначале и такие холодные потом? Возможно, дело в том, что они слишком широко открывают рот? Туда попадает замёрзшее молоко с улицы. И это навсегда замораживает их сердца. Не важно. Главное, что я здесь чужой.
        И если так пойдёт дальше, то меня просто выкинут на помойку. Как кресло, которое не понравилось осенью Арининой маме.
        Хотя, если это случится, то возможно я, наконец, смогу прогуляться за домом? Да. Действительно, в любой ситуации есть свои плюсы. Даже когда вас отправляют на свалку.

* * *
        Ёлочные базары - это украшения любого города. Точнее даже не так. Ёлочные базары - это главное украшение любого города! Вот! И никак иначе.
        Ведь что это за новогодний сквер, парк или улица, если поблизости не пахнет ароматной хвоей? Если вдалеке не виднеется яркая табличка, призывающая покупать лохматых, лесных красавиц. Если на расстоянии не заметен огромный ворох вечно зелёных деревьев.
        Продажа елок обычно выглядит весьма нелепо. Кажется, что деревья не выставили на обозрение, а скорее выбросили прочь.
        Но вдоль этой «праздничной свалки», словно победительницы конкурса красоты, выстраиваются самые ровные и привлекательные сосны, демонстрируя свою стать.
        Хотя, конечно, они ещё демонстрируют и подставки. Любые. На самый различный вкус. Начиная от пластиковых «ведро-образных штуковин» и кончая коваными шедеврами, которые впору выставлять в музее.
        Мимо одного из таких сказочных мест как раз проходила Светка, возвращаясь со школы…
        День был солнечным и, пожалуй, синим. Солнце по своему занудному обыкновению клонилось к вечеру.
        Безоблачная синева блестела над головой. Снег на ветвях, крышах и тротуарах также имел голубоватый оттенок.
        Витрины магазинов сияли золотым огнем. Воздух переполняла колючая, ледяная свежесть.
        От всего этого настроение поднималось на сто процентов без каких-либо дополнительных поводов. И даже после трудового дня… Да что там говорить, даже после учебного дня в школе, и то можно было легко радоваться жизни, невзирая на реальное качество последней.
        Именно это и делала Светка. Она уже распрощалась со своими подружками. До дома ей оставалось пройти совсем немного. Это расстояние можно было преодолеть с лёгкой улыбкой, весело размахивая пакетом со сменной обувью.
        Но девочка неожиданно замерла, свернув в противоположную сторону. Ёлочный базар. Самый настоящий и самый ёлочный соответственно.
        Она шла буквально мимо него. А ведь ещё вчера его попросту не было. Создавалось такое впечатление, что сам Дух Нового года открыл его, чтобы задолго до праздника люди смогли ощутить нечто приятное: из детства, из сказочного королевства мультфильмов.
        Да. Пройти мимо такого великолепия просто непростительно. Поэтому школьница устремилась туда, забыв обо всем на свете.
        Снег под ее ногами хрустел, придавая бодрости. И хотя она никогда не бродила по таким местам в одиночестве, ей было абсолютно не страшно.
        Довольно скоро Светка подошла к фанерной ограде, на которой яркими красками были нарисованы многочисленные сюжеты со старых открыток. Какое-то время девочка рассматривала белок, зайцев с подарками и рисованные новогодние елки.
        Но куда интереснее натуральные, живые деревья. Поэтому школьница довольно быстро заглянула вовнутрь.
        Да. Это был настоящий рай для каждого, кто хоть немного любит новогодние праздники.
        Огромные сосны находились слева и манили своей статью. С другой стороны были средние деревья.
        А прямо посредине завораживали дух пушистые красавицы нескольких видов, небольшого росточка. Хочешь, выбирай сосну, хочешь элегантную елку, а хочешь - изысканную пихту.
        Не зная куда податься, девочка вначале подошла к самым большим атрибутам праздника, которые были выше нее раза в два.
        - Вот бы поставить такую красоту у себя дома.… Хотя, для начала надо поставить дом побольше… - Хмыкнула Светка.
        - А вот эти.… Ого, на них даже есть еще иней! - Заявила она в адрес деревьев среднего размера. - Эти можно, но я точно не дотащу.… А пока я схожу за мамой, такую прелесть раскупят.
        Окинув взглядом выбор «хвойных товаров», она медленно подошла к небольшим елкам, которые были чуть выше ростом, чем она сама.
        - Вот так… Неплохой вариант. И нести легко. И красиво. А там еще на табуретку поставить можно, - подумала Светка.
        Она взяла одну маленькую елочку, покрутила ее, словно волчок. Девочка оценила дерево своим критичным взглядом.
        Оно было вполне пушистым и милым. От него приятно пахло маслами хвои. Конечно, такой вариант мог бы стать отличным украшением любой новогодней квартиры.
        Но какой же покупатель выбирает с первого раза? Нужно рассмотреть как минимум, пару различных предложений, чтобы потом сделать единственно верный выбор.
        И Светка, надев перчатки чтобы не уколоть руки, полезла в самую гущу, за «смотревшим» на нее очередным деревцем.
        - А что это мы там лазием? Что смотрим?
        Довольно громкий голос вырвал Свету из сказочной реальности. Она вдруг почувствовала себя неловко.
        Обернувшись назад, школьница заметила, что перед ней стоит женщина небольшого роста, но большой ширины при этом.
        Обтягивающая куртка делала даму по-настоящему круглой. А шапка в виде коричневого берета, создавала на ее голове подобие грибной шляпки. При этом дама была облачена в большой фартук с карманом.
        - Новогодний эльф, который переел мороженного, - подумала Света. От этого она слегка улыбнулась. Первоначальный страх довольно быстро прошел.
        - Так, девочка. Ты чего здесь ходишь? - Жирным ртом произнесла незнакомая тетка.
        - Я… А я… Я елку выбираю, чтоб дома поставить! А вы кто?
        - Я? Я продавец всего этого вот. И если вы хотите купить елку, а не просто балуетесь, то надо позвать маму, чтобы она подошла ко мне.
        Продавщица говорила явно на повышенных тонах. Она добилась так много. Она могла управлять целым базаром из елей и сосен, работая тут продавцом. О таком высоком статусе наверняка мечтают многие.
        - Да, правда, - девочка на мгновение замялась. Но потом довольно легко пришла в себя.
        Ее глаза весело вспыхнули из-под шапки. И она задорно заявила.
        - А разве елки сегодня продают по возрасту?
        - Елки сегодня, по деньгам продают, милая. Такие как ты только товар портят. Зови маму и с ней приходите. Так что давай.
        - Нет, не давай! Это вы давайте!
        - Что давать!?
        - Елку давайте! Есть у меня деньги. Вот так!
        Продавщица нахмурила накрашенные и почти отсутствующие брови. На какое-то время она замолчала. А после многозначительно произнесла:
        - И где твои деньги, дорогуша?
        Вздернув кверху задорный нос, Светка извлекла из кармана хрустящие бумажки. Не зря она так долго собирала заветные монетки. Не зря она так ждала важного момента. Терпеть она как самая настоящая взрослая дама сможет приобрести домой полноценную ёлку.
        И им с мамой не придется в новогоднюю ночь искать дешёвые деревца, которые уже почти никому не нужны.
        Теперь, она как все нормальные жители города, купит прекрасную сосну задолго до наступления праздника.
        Она украсит ее самым лучшим образом. И будет любоваться этой красотой долгими, морозными вечерами.
        - Ой, ну ты бы так сразу и сказала бы… Если уж такая взрослая стала. То чего бы и не подать тебе, того самого, - запела продавщица, буквально пускаясь в пляс.
        - Вот. Вот, девочка. Посмотри елочку. Какая красивая, большая, пушистая какая! Самая лучшая в городе.
        - Нет… У нее внизу ветка обломана, - деловито произнесла школьница.
        Молниеносным движением руки торговка выхватила из «хвойного облака» ещё одну красавицу. Такой экземпляр пришелся Светлане по вкусу.
        Не желая больше утруждать продавца, и напротив, желая быстрее притащить домой заветное деревце, девчонка утвердительно кивнула.
        Все. Теперь она больше не бедная и не несчастная. И даже с не горящими гирляндами ее праздник будет самым лучшим и сказочным.
        - Так, милочка, ты точно ее берешь? - Заявила продавщица, сделав пародию на улыбку.
        Света опять кивнула, сдерживая счастливый смех.
        - Хорошо, хорошо. Тогда я ее перевяжу веревкой, чтобы было удобней нести. Ну, или волочь. По снежку то, этого самого…
        - Ой, да ладно. Можете не перевязывать! Мне тут и так не далеко.
        - Не далеко, так не надо. Веревка целей будет… В общем неважно. Деньги плати, и можешь её забирать.
        Смотря на пышную, хвойную «топ модель», девочка медленно потянула купюры продавщице. В ее голове уже цвели грезы и снежным облаком клубились мечты.
        Но со стороны продавщицы раздалось странное шипение, напоминающее нападение африканской змеи.
        - Шшшшто это такое, дорогая моя!? - Выдохнула дама с большим животом.
        - Ты шшшшто это мне втюхиваешь, мошенница малолетняя?
        - Как что? Денежки, за вашу елочку.
        - Ага! Денежки? Четыреста рублей стоит она, того самого. А ты мне сто пятьдесят суешь, будто бы я и так ничего не замечу.
        Света изменилась в лице. Неужели она такая глупая, что даже не посмотрела, сколько стоит долгожданная сосна.
        Она с большим трудом насобирала нечастые полторы сотни и думала, что их обязательно хватит. Но ведь цены не зависят от сложности заработка денег. И как бы трудно не давались гроши, они от этого вряд ли станут несметными барышами.
        - Правда… Вы, правда, не шутите? - Единственное, что смогла пролепетать девочка. Ее боевой настрой неожиданно куда-то исчез.
        - О, еще! Шутить! Я уже лет сто ни с кем не шутила! Там табличка ярким написана. На входе на самом. Для особо слепых!
        Действительно. Огромный ценник, указывающий на минимальную стоимость праздничных деревьев, был на импровизированном ограждении. Причем, повторялся он не один раз. Так что упустить из вида такую вывеску было просто невозможно.
        Хотя, если ты ослеплен сказочным ветром праздника и совершенно не думаешь о деньгах.… Но нет. Так не бывает. О деньгах необходимо думать всегда. На то они и деньги…
        - Боже, что теперь делать-то? У меня больше нету, тетя… - произнесла Света, чувствуя, что вот-вот заплачет.
        - Ха! Нет у нее! Конечно, нету. Кто ж такому непоседливому ребенку деньги доверит. Иди к мамке! Пусть купит елку!
        - У мамы тоже нет денег. У нее маленькая зарплата. А зимой большая коммунальная плата. Поэтому надо много экономить, чтоб не замерзнуть без отопления.
        Казалось, что дальше уже некуда. Но жирная продавщица нахмурилась еще немного. Очевидно, что у злости и хмурости пределов не существует.
        - Вот много ты знаешь, мне тоже! Колбаса деловая! Нет денег.… Есть деньги.… Работать надо, чтоб были! Я вот работаю, например. А ты мне мешаешь. Давай иди поскорей отсюда! А то еще твои нюни увидят, и ничего у меня не купят.
        Несчастная школьница еще раз окинула взглядом зелёное великолепие. Собрав все оставшиеся силы, она, насколько это возможно, бодро произнесла:
        - А может, вы дадите мне елочку подешевле? Хотя бы вон ту не красивую. Со сломанной веточкой.
        - Ого! Вот еще! Попрошайничать вздумала! У нас дерева все, того самого, красивые! И вообще елки не дают, а продают за деньги! Это товар, между прочим, а не хухры-мухры!
        - Как жалко. Как же все-таки жалко, что милые новогодние елочки стали обычным товаром, - под нос себе произнесла Светлана.
        И закрыв маленькое лицо руками, поспешила удалиться, чтобы никто не увидел, как она плачет.
        Продавщица отправилась за ней. И буквально проводила неудачливую покупательницу взглядом. После чего, она стала в свою излюбленную позу «недовольной тещи» и громко заявила:
        - Ходят тут всякие. Пока каждого такого спровадишь, пока выслушаешь! Поесть толком не успеешь, - при этом женщина машинально похлопала себя по животу, вспомнив, что и впрямь пропустила обед.
        В скором времени небо над городом потемнело. Колючий ветер вернулся после долгого отсутствия. Воздух наполнился некой тревогой. Ощущение праздника стало колебаться, будто стрелка неисправного компаса.
        Возможно, это было типичное погодное буйство. А возможно, дело не только в природе. Дело вообще не в простых, осязаемых вещах. Суть кроется в чем-то более глубоком. В том, что мы по своей духовной слепоте, просто не замечаем.
        Глава 5. Смотритель гирлянд
        День был каким-то серым… Но относительно теплым. Конечно, до капели было далековато. Строгий минус не позволял зиме перестать быть зимой.
        Хотя, его старания в любую минуту могли сойти на нет. Снегопада в прошедшие дни не наблюдалось.
        Выпавшее давно белое покрытие теперь имело «потрепанный» цвет. Деревья неприятно чернели. Крыши домов также напоминали собой темные холмы, с которых ветер скинул остатки снега.
        Наталья Дольская вышла из дома, пройдя несколько метров по расчищенному двору.
        В кои-то веки она могла побыть одна. Мужа и дочери еще не было. А значит, можно было немного расслабиться.
        Например, надеть свою зимнюю, домашнюю куртку (а имелась в дамском гардеробе и такая) и тщательно рассмотреть светодиодные гирлянды, которыми сегодня рабочие окутали особняк.
        Да. Хорошо, что можно сделать все это в полном одиночестве. Не будет необходимости слушать глупое урчание Антона и восторженный бред Арины.
        День сегодня выдался довольно пасмурным. Значит, свет огоньков будет виден неплохо.
        Действительно. Даже в не самой хорошей погоде можно находить свои плюсы. Конечно, она уже видела сияние новой иллюминации на видео. Но свои глаза лучше любого монитора.
        Жаль, что их семейный ландшафтный дизайнер не смог присутствовать при этой проверке. Но ничего, она обязательно выскажет ему за все обнаруженные недостатки потом. А таковые обязательно найдутся… У Наталии Дольской наметанный глаз. Она видит изъяны даже там, где все идеально.
        На некоторое время, окунувшись в собственные мысли, женщина молча рассматривала дом. При этом она крошила каблуком фирменных домашних сапог (а в ее гардеробе были такие) утрамбованный снег.
        Особняк выглядел довольно не плохо. Вдоль его крыши нитями струились гирлянды. Огнями на веревочках были обрамлены окна, дверь и небольшой «козырек» над ней.
        Интересно, как ярко будет сиять вся эта электронная сеть, если включить ее прямо сейчас? Выдержав надменную паузу, женщина отдалась нахлынувшему любопытству.
        В ее руке был небольшой пульт с управлением режимами свечения. И она поспешила на него надавить.
        Только это не принесло ожидаемого результата.
        Наталья подошла к дому поближе. Затем еще ближе. Она досконально вспомнила инструкцию. Она делала все по инструкции! Она нажимала на все кнопки.
        А, в конце концов, зашла домой и попробовала включить гирлянды вручную при помощи внутреннего блока.
        Только все было бесполезно. С виду вполне работающие, новые украшения, категорически не желали выполнять свои прямые обязанности.
        Возможно, где-то что-то порвалось. Возможно, незаметное повреждение провода стало всему виной. Или просто имел место скрытый брак.
        Чувствуя себя растерянной студенткой, у которой украли деньги на билет, женщина снова вышла на улицу и принялась осматривать темные украшения, от которых не удавалось добиться света.
        - Господи. Ну, этот дизайнер у меня получит. Я ему позвоню. Я его уволю! У меня Новый год на носу, а тут такое.
        Правда, звонить никому не пришлось. Ведь случилось то, что повергло хозяйку в настоящий шок.
        Слева от нее что-то резко вспыхнуло, озарив окрестность неземным сиянием. Это зажглись гирлянды.
        Только не у нее дома, а у соседей Лейкиных. Их небольшой коттедж был украшен куда более скудно. Да и стаж их иллюминации насчитывал уже несколько лет.
        Но, несмотря на это, подсветка вполне неплохо горела, освещая надвигающиеся сумерки тускловатым, синюшным мерцанием.
        Увидев это, Наталья чуть не разрыдалась. И только тот факт, что плачь вызывает мимические морщины, заставил ее успокоиться.
        - Боже мой! Даже у этих колхозников Лейкиных все горит. Нет! Я не переживу такого позора. Пойду и напьюсь снотворного.
        Театрально произнесла мать семейства. Взглянув еще раз на дом нелюбимых соседей, дама в дорогих вещах направилась в сторону крыльца.
        Истощив себя морально, она поняла две вещи. Первое, ее гирлянды точно сошли с ума. Второе, скорее всего, она сама последует их примеру.
        - Нет свечения. Так и запомним. Не горят и не желают загораться. В виду полного отсутствия Нового года.
        - Что? Кто это там говорит? Что за странный мужской голос…
        Наталья вздрогнула и оглянулась. Прямо посреди ее двора стоял необычный незнакомец.
        Он был среднего роста. На его ногах чернели лакированные туфли. Также на мужчине присутствовало темное пальто ниже колен.
        Каждый шов такой одежды был оторочен белым. На голове не было никакого убора. Короткие белые волосы были аккуратно сложены в прическу.
        Борода тоже имела яркий, белый цвет. При этом она была не большой, скорее напоминающей сильную небритость, чем истинную бороду.
        В руках незнакомца находилась трость, которую он держал тонкими перчатками.
        - О, Господи мой! Кто вы такой? Грабитель! - С испугом воскликнула Наталья.
        На подсознании она понимала, что это скорее актер детского театра в нелепом костюме. Но его внезапное появление полностью сбивало с толку.
        - Нет. Я Смотритель гирлянд.
        - Что?
        Женщина прищурилась, чувствуя как от нелепости происходящего, у нее кружится голова.
        - Как вы прошли через закрытый забор!?
        - Мне просто нужно было осмотреть гирлянды.
        - У нас ворота два с половиной метра, и два замка!
        - Да. Но ведь кто-то должен присматривать за гирляндами.
        - Так, - судорожно соображала дамочка на каблуках. - Может быть, дизайнер дал этому странному дядьке ключи? Но почему тогда ничего не сказали мне? И как он смог войти даже не лязгнув дверью…
        - Ладно, - вслух заявила она, поправляя элегантную шапочку. - Я, в общем, вас поняла. Неважно как вы там забрались, хоть по воздуху перелетели… У меня не горят гирлянды! Что с ними такое!? Советую отвечать быстро, пока я вас всех не по засудила и не по увольняла!
        Мужчина улыбнулся, стукнув о землю тростью. Казалось, что несколько синих искр в вечернем свете выпали из-под нее.
        - О… Знаете. Некоторые гирлянды настолько стары, что не могут светить в силу своего возраста. Так бывает иногда в бедных семьях.
        - Вы там что!? Шампанским уже начали баловаться!? Мне ваше начальство доставило эти огни специальным заказом! Они настолько новые. Настолько… Что даже… Даже снег этот вот и то старше! - Взвизгнула Наталья.
        Разговоры о бедности и старости были явно не про нее.
        - О, уважаемая любительница кричать, если не горят гирлянды, значит к ним не подключено электричество.
        Странно. Очень странно. Этот тип странный. Выглядит странно. Говорит странно. Так еще и пытается оскорблять.
        Женщина чуть было не влепила незнакомцу пощечину. Но удержала себя от такого справедливого гнева. И грубо произнесла:
        - Послушайте, господин рабочий, вы мне прям Америку открыли! Я трижды! Понимаете, трижды от слова три… Три раза все смотрела и проверяла. Электричество есть! Провода целы. Блок управления работает. Индикатор (или как его там) горит. А само все это. Вот это все. Оно не светится. И я хочу понять раз и навсегда, в чем собственно дело!
        - Вот как, достопочтенная… Ну если все именно так, остается одно. Дело в Новом году.
        - Как?
        - Очень просто, сударыня. У вас нет Нового года. А гирлянды рассчитаны как раз для него. Значит, пока он не наступит, они не будут сиять.
        - Вы не просто издеваетесь! Вы ведете себя как грубый хам! До Нового года еще больше недели. Причем здесь все это!?
        - Новогодние гирлянды без Нового года не горят. А сам праздник наступает не через неделю. С сожалением хочу сообщить, что даже не через месяц. Новый год - это не та крикливая полночь, которую вы любите.
        Неизвестный работник говорил странно, с некой сказочной манерой. Такое чувство, что он был не здешний.
        - Европеец. Какой-нибудь иностранец, - почему-то подумала Наталья.
        - Вот, даже так! - Возмущенно заявила она. - И что же тогда этот ваш Новый год?
        - Новый год, это когда хочется танцевать и петь. Это когда чувство праздника куда важнее самого праздника. Новый год - ощущение всего хорошего, но не желание этого. Это счастье без повода, несмотря на мороз… Любовь, несмотря на невзгоды.
        - Счастье! Денег вашим счастьем не заработаешь, - фыркнула женщина. - И вы хотите сказать, что у необразованных, невоспитанных Лейкиных Нового года больше чем у нас?
        - Новый год - не карьера на работе. Он редко зависит от образования и манер.
        Дама резко отвернулась от улыбчивого господина. Почему он над ней издевается? Почему она вообще терпит эти издевательства?
        Невольно Наталья взглянула на свой мрачный дом. Вечер был еще не слишком темным. Поэтому было прекрасно заметно, что на окне второго этажа спит кое-кто, кого мало волнуют не горящие, проводные лампы.
        - Маркиз, негодник, - вздохнула она.
        На секунду ей показалось, что около окна, где лежит кот, слегка замигали гирлянды. Но это скоро прекратилось.
        - Уважаемый сотрудник, или кто вы там будете? - Наконец-то взмолилась дама.
        - Я Смотритель гирлянд.
        - Да хоть китайских фонариков! Не могли бы вы сделать так, чтобы вся эта «паутина» работала хоть каким-то образом! У меня такой стресс на работе. А тут еще такое… Помогите, пожалуйста, иначе я просто умру от морального переутомления.
        Нежданный гость в очередной раз усмехнулся. Зубы у него, кстати, тоже были идеально белыми.
        - О, я смотрю за гирляндами долго. Какие горят, какие только мерцают, а какие и вовсе отказываются работать. Но я никогда не пытался возвращать к жизни огни, которые не являются живыми. Особенно по причине отсутствия Нового года. Но раз уж от моих стараний зависит ваша жизнь, то я попробую испытать свои силы.
        - Да уж испытайте как-нибудь, ради бога! - Всхлипнула женщина.
        Нет. Что это с ней? Она плачет. Как маленький ребенок, которого забыли поздравить с днем рождения. Она - леди, у которой получается решительно все.
        Но почему так? Наверное, когда у тебя все получается хорошо, ты просто отучаешься воспринимать неудачи. А ведь они тоже по-своему необходимы. Как щепотка горького перца в мамином супе.
        Не обращая внимания на слезы хозяйки, Смотритель гирлянд ударил своей тростью о заснеженный асфальт дорожки, на которой он находился.
        В разные стороны раскатились синеватые волны. Свободную руку странный мужчина выставил вперед. И она тут же засияла во мраке вечера.
        Глаза и борода этого нежданного волшебника вспыхнули серебристым отблеском.
        - Да зажжется огонь Нового года! - Громогласно заявил он.
        Иллюминация жилища Дольских резко вспыхнула. Дом покрылся приятными огоньками. Он напоминал собой сказочный замок, в котором определено должны проживать добрые феи.
        Лампочки подсвечивали снег на крыше и подоконниках. Они обрамляли вход в помещение. От их сиреневого мерцания становилось спокойно на душе. Хотелось верить, во что-то прекрасное, доброе, дорогое сердцу.
        - Вот это да! Как красиво… - произнесла Наталия, стоя в сияющем облаке. - Я как будто бы родилась заново. Вот это я понимаю - иллюминация! Не то, что у этих невоспитанных Лейкиных.
        Как только она это произнесла, свечение погасло. Большой и красивый дом снова погрузился во мрак, став таким же, как был прежде.
        - Стойте! Стоите, уважаемый Смотритель! У вас получилось. У вас уже немножечко получилось. Попробуйте сделать еще что-нибудь. Я уверена, что мы обязательно все…
        Она хотела сказать «исправим», но было уже слишком поздно. Территория двора опустела. Черные кусты на фоне серого снега неприветливо смотрели на мать семейства.
        Едкий холод пытался забраться под куртку. А ночь практически вошла в свои права.
        - Нет. Погодите! Не уходите. Куда же вы так? - С растерянностью и надеждой Наталья бросилась к воротам.
        Шаливший все это время колючий ветер, создал на расчищенном проходе тонкую пленку из свежего снега. Она была не тронута человеческими следами…
        Женщина подскочила к огромной двери в мгновение ока. Она даже забыла, что на ней каблуки, а вокруг скользко.
        Один замок, второй… Почему же они открываются так долго? Или это просто руки в белых меховых перчатках дрожат от волнения и мороза.
        Наконец-то забор удалось распахнуть. Забыв про манеры, спесь и годами создаваемую стать, дама в элегантном наряде выпорхнула из своей дорогостоящей клетки.
        Тишина. Вокруг не было никого. Только высокие фонари, покрытые слегка потускневшим снегом, протирали глаза, готовясь к длительной ночной смене.
        Огромная улица огромного (как сам город) поселка. Никаких закоулков и дыр. Скрыться с сходу абсолютно негде. Но, несмотря на все это, никого. Как справа, так и слева. Будто ничего и не было.
        - Эй! Эй, молодой… Мужчина! Вы куда убежали? Вы куда делись? Я к вам обращаюсь! Смотритель…. - вытирая лицо, довольно громко заявила Наталья.
        - На все гирлянды смотрителей не хватит, - пронеслось у нее в голове.
        Почему? Кто это сказал!? И сказал ли вообще это кто-то?
        - Чертовщина. Переработалась в край… - прошипела женщина, немного придя в себя.
        Делать было нечего. Надо идти домой. Ждать прихода родных. Жаловаться им на бездарность дизайнера. Разбираться потом с дизайнером. Ненавидеть целый мир вокруг, но любить при этом себя. И осуществлять иные повседневные дела.
        - Натаха, привет!
        Проклиная себя за то, что не закрыла калитку вовремя, мама Арины повернулась в сторону.
        Не далеко стоял полноватый мужик в бесформенной шубе и с густо накрашенными губами. При ближайшем рассмотрении мужиком оказалась Юлька Лейкина, которая в самый не подходящий момент выбралась из дома.
        - Привет… Юлия, - ненавидя себя за то, что это делает, сказала Наталья.
        - О, Наташка, а вы уже салюты к празднику покупали? - Радуясь неизвестно чему, произнесла Лейкина старшая.
        - Мы… Мы не торопимся, так как еще не время.
        - Почему же не время? Самое оно как раз! Мы много в этот год взяли. Они и так бабахают и горят, и в воздухе, как костер разрываются! Нам показали на видео экране, я офигела аж вся, как классно!
        Наталья подумала о том, что неплохого бы таких лишать паспорта с формулировкой «за беспросветный идиотизм». Но вслух спокойно произнесла:
        - А эти ваши салюты, что взрываются как костер, вы где покупали?
        Соседка буквально подпрыгнула от радости, услышав вопрос.
        - В магазине большом за городом! Он только открылся! Там скидки по сорок процентов. Только туда маршрутки не ездят. На машине приходится ехать!
        - О боже, какая потеря, - фыркнула мама Арины насчет маршруток. Затем заявила. - В этих дешевых торговых комплексах товары хранятся как на свалке. Там часто нет документов о сертификациибезопасности. А значит пользоваться услугами таких коммерческих точек не желательно.
        Собеседница посмотрела на деловую женщину так, будто та разговаривала на другом языке. Прежде чем Лейкина смогла перевести сказанное и что-то ответить, Дольская захлопнула калитку, быстрыми шагами удалившись в глубину двора.
        Напоследок она со злостью посмотрела на тусклые, но вполне работающие гирлянды соседей. Казалось, что от ее взгляда пара лампочек даже погасли.
        Но более коварного поступка она совершить попросту не могла. Ничего не оставалось делать, как идти домой и заниматься своими обыкновенными делами.
        Хотя стоп. Как только Наталья заглянула в дом, она вспомнила кое о чем важном.
        - Маркиз. Маркиииз! - Звонко прокричала она. - Ты опять, такой негодяй, спишь на окне. Я же просила тебя сидеть в домике!
        - Я неоднократно заявлял, что данное строение не соответствует требованиям к жилым помещениям, - воскликнул кот сверху.
        - Ну, ничего, непослушный котяра! Сейчас я, наконец, надену на тебя ошейник. Так еще и искупаю в ванне с детским шампунем! Сегодня ты точно получишь по полной!
        Очевидно, что плохое настроение хозяев не редко передается животным. Если не через скрытые чувства, то через прямые действия.
        - Что? Вы хотите об этом поговорить? - Отозвался Маркиз. - Но я не могу больше дискутировать. У меня сейчас важное совещание… Под диваном.

* * *
        Вечер, как правило, наступает везде. Повсеместно. Не бывает такого, чтобы он заглянул в дома только тем людям, кто вернулся с работы.
        Часто, особенно зимой, темнота застаёт нас в самых неожиданных местах. Примерно так произошло с Мариной.
        Она не успела пройти и одну треть дороги к своему дому, как небо окончательно заволокла темно-серая простыня. А фонари открыли свои заспанные глаза.
        Понимая, что ночь уже близко, женщина остановилась. Она даже задумалась ненадолго, забыв о повседневной рутине.
        На работе ей не выдали премию. Хотя должны были выдать премию. Обещали начислить злополучную премию. Клялись, отправить эту ужасную (теперь уже) премию…
        Но, правда, даже самые жаркие слова часто бывают ветрены. Это на себе проверял почти каждый.
        Конечно, все было не так уж и плохо. Ведь ее не уволили и не выгнали из дома. Просто Светка теперь останется без долгожданных обновок. А в остальном все очень даже стабильно.
        Исключая внезапно начавшийся вечер. Он, будто специально добавлял тоски в идущую не туда жизнь.
        Вечер покрывал сердце увлажненным, холодным дыханием. Не давал идти дальше. Заставлял придаться бесконечному унынию.
        - Эх, - зачем-то сказала Марина, разговаривая сама с собой. - Мне бы совсем немного денег для полного счастья. И я готова часами бродить по старому снегу и льду, и радоваться даже январской метели.
        - От метели надо не радоваться, а прятаться. Иначе можно подхватить ангину. Не так ли, моя госпожа?
        На безлюдной улице было не очень уж и безлюдно… Здесь явно находится кто-то ещё. Это был мужчина. И судя по голосу, не самой приятной наружности.
        - О нет! Кто это!? Не подходите ко мне! - Выдохнула Марина, оглядываясь вокруг.
        По дороге плелись редкие машины. На тротуаре никого не наблюдалось.
        - Я и не собираюсь подходить к вам. Это вы сами подойдете ко мне.
        - С чего бы вдруг!? У меня даже нет ценностей, чтобы вам дать! Если вы, мужчина - грабитель, то будьте любезны, ограбить кого-нибудь побогаче!
        - Грабитель… Нет. Скорее наоборот - раздаватель.
        Марина нахмурилась, глядя в темную пустоту, которая царила под большой елью. Ель не была украшена. Но зато она имела поистине гигантский размер. И под ее тенью мог спрятаться абсолютно любой хулиган.
        - И что же вы раздаете, позвольте спросить…
        - Как что? То, что вы так страстно просили, уважаемая дама.
        Женщина сделала пару шагов по направлению к голосу. Странно, но убегать ей абсолютно не хотелось.
        - Неужели деньги… - шёпотом произнесла она. - Благотворительный фонд помощи малоимущим детям…
        - Не совсем так. Я помогаю всем, независимо от возраста. Стоит вам поверить мне, как вы получите то, о чем даже не мечтаете.
        Марина остановилась. Чувствуя явный подвох, она произнесла:
        - Слушайте, но кредиты я брать не буду. У меня даже паспорта с собой нет, если что…
        - Нам, честным людям, не нужны лишние бумаги. Лишь только желание. Одного желания подчас бывает достаточно, чтобы совершить самую сложную сделку.
        Голос пел, разливаясь приятными нотами. Он явно хотел быть ласковым и манящим. Но все равно чувствовалось что-то странное, нехорошее, грубое.
        Хотя, что может быть грубее, чем оставить собственного ребенка без Нового года? Когда понимаешь всю боль от такого провала, никакие темные закоулки и глупые предложения уже не пугают.
        Хочется заключить любой контракт или договор. С кем угодно, лишь бы исправить эту ужасную ситуацию, в которую сама же себя и втянула.
        - Хорошо, - стараясь скрыть дрожь в голосе, произнесла мама Светки. - Если я соглашусь, то, что мне придется делать?
        - Вам придется просто сказать то, чего вы желаете. Три раза, если быть точнее.
        Женщина посмотрела по сторонам. Вдалеке шел мужчина с небольшой черной собакой. Надо было действовать скорее.
        А иначе, ее кто-нибудь точно услышит. И слух о странной даме, разговаривающей с вековой елкой, облетит всю округу.
        - Ладно, ладно. Давайте уже быстрее. Я вас не вижу… Мне страшно. Но я все равно скажу, чего я хочу.
        - Вот это самый, что ни на есть, деловой подход! Так чего же вы желаете, милая госпожа!?
        - Денег. Господи, что я несу… Я хочу денег, чтобы купить подарки дочери… Чертовых денег! Да будь они прокляты…
        После этих слов ветер взвыл странным ревом. Марину с ног до головы окатила метель. Ей даже показалось, что едкие снежинки попали за шиворот.
        Но самое главное - сухие иглы. Елочные иглы, давно упавшие на землю. Они также поднялись кверху, проникнув в глаза Марины, в ее разум, в ее сознание.
        - Да что такое!? Ой! Вы что делаете?? Какой глупый розыгрыш! - Взвизгнула женщина.
        - Не бойтесь. Это поземка в наших краях такая. Вы, наверное, приезжая? А у нас зиму каждую так, - произнес полноватый мужичок, держащий в руках поводок своего питомца.
        Прошло довольно много времени, раз уж он успел приблизиться к месту «заключения сделки».
        - Нет… Неэээт. Я как раз таки местная, - заявила Марина, понимая, что ведет себя более чем глупо. - А собачка у вас хорошая. Я домой пойду.
        Чуть не упав, поскользнувшись на ледяной луже, мама быстро направилась в сторону своей родной улицы. Она скоро забыла о том, что произошло возле желтоватой ели.
        Только выкинуть из головы уже состоявшуюся сделку не всегда удается. Это даже не магия или фокусы. Куда сложнее. Юриспруденция.
        Глава 6. Закрывайте двери
        Как быстро летит время перед новогодними праздниками! Оно только делает вид, что тянется, передвигаясь со скоростью черепахи.
        На самом же деле, стоит только отвернуться, как коварные стрелки часов садятся на самых быстрых соколов. И летят с огромной скоростью туда, куда мы с вами ни за что не успеем.
        Так произошло и сейчас. Быстрые вечера сменяли друг друга. Мимолетные дни катились один за другим.
        И вот уже до главного городского торжества оставалось не более двух листочков отрывного календаря.
        Снег выпадал, пытался таять, потом замерзал белой карамелью, создавая шероховатый наст. Ветер сменялся затишьем, солнце - суровыми тучами.
        Только далеко не все в городе пристально следили за погодой. Например, строгий Аринин папа забывал подчас даже позавтракать, не то, что смотреть на никому ненужные облака да снега.
        Он вел себя, как человек, которого укусил добрый десяток пчел. Бегал, суетился, злился, срывался, мучился от головной боли вперемежку с бессонницей.
        Конечно, каждый хочет быть начальником успешной компании. Но далеко не каждый знает, что престижная работа к концу года превращается в престижную пытку. Пытку, которая требует отчётов, контроля и не дюжего эмоционального напряжения.
        Да. Антон был завален работой не по-детски. Он даже не помог своей жене разобраться с поставщиками гирлянд…
        И прямо сейчас глава семьи вернулся домой посреди рабочего дня. Но не для того, чтобы, наконец, отдохнуть. Нет. Он всего лишь должен был забрать важные бумаги, после чего снова направиться в пекло делового боя.
        - Да. Вот тебе и начальник! Глава, директор! А работаешь больше, чем любая уборщица! Где отчеты, где копии приказов, где графики!? Почему я должен обо всем всегда заботиться лично! Ох уж эти заместители-менеджеры! Останутся они у меня без повышения еще лет на пять! - Гремел Антон, буквально перекапывая домашний кабинет, подобно бульдозеру.
        Сотворив безумный беспорядок, но при этом, найдя то, что требовалось, мужчина выбрался из относительно темной комнаты на простор сияющего коридора.
        Да… Конечно не мешало бы за собой убраться. Но ведь для этого приходит Александра Ивановна. Хотя он лично запретил ей, под страхом увольнения, наводить порядок в деловом кабинете.
        Запутанный, замкнутый круг. Но ведь это не важно. Куда важнее отправиться на работу. Прямо сейчас, как можно скорее. Остальные домашние мелочи всегда можно оставить на следующий день. Или лучше - на следующий год.
        Но броситься, сломя шею, к входной двери получилось далеко не сразу.
        Маркиз, в виду отсутствия официального трудоустройства, не мог понять спешку хозяина. Поэтому он легкой трусцой подбежал к большому человеку и принялся тереться о его ноги.
        - О, отец Арины! Давно хотел поговорить с вами с глазу на глаз. Как это может делать только мужчина с котом, - произнес пушистый домосед.
        - Знаете, мне кажется, мы с вами во многом похожи. Что меня, что вас часто не понимают. Мы являемся объектами резких высказываний или даже откровенной травли в этом маленьком обществе.
        - Господи, Маркиз! Я не хочу оттирать шерсть от моих брюк! Отвали! Пошел прочь! Всегда говорю, закрывайте двери, чтобы кот не лез на первый этаж, - строго произнес Антон.
        - Нет. Вы не до конца понимаете всю суть проблемы, любезный самец человека. Например, взять меня. В последнее время я испытываю непреодолимое желание лично изучить долину за пределами холодной двери. Но все мои порывы остаются не услышанными. Арина и ее мама принимают искренние духовные терзания простого кота-романтика за капризы никчемного котенка…
        Буквально танцуя на месте, Антон пытался отогнать питомца с применением «мягкой силы». Но удавалось это не совсем удачно.
        - Пошел прочь! Несносное животное! Я опаздываю на работу! Проклятый ты плут! - Легким движением ноги, мужчина буквально откинул «собеседника» в сторону. - В следующий раз заведу дочери хомячка! Надеюсь, что он хоть не такой приставучий!
        - Я искренне верю, что вы сделали это случайно! Но данный жест весьма оскорбителен! - Покричал Маркиз, приземляясь на лапы.
        Не обращая на это внимания, глава крупной компании направился в прихожею. Правда, выйти на улицу у него снова не удалось.
        Звенящее дребезжание раскатилось эхом по огромному дому. Это был телефон Арининого отца, который тот забыл в кабинете.
        - О, ужасная жизнь! То коты, то мобильник… Иногда мне кажется, что я живу в сумасшедшем в доме.
        Высокий человек в сером деловом костюме звучно хлопнул себя по лбу. Резкими шагами он снова направился в кабинет. Рывком схватив со стола увесистый «кирпич», мужчина, не раздумывая взял трубку.
        - Я же просил не беспокоить меня не по каким вопросам! - Напряжённо процедил он.
        - Даже по вопросам денег?
        Голос был очень странный. Говорил пожилой, но весьма ещё крепкий старик. Он явно не относится к числу ближайших помощников Антона и к числу родственников тоже.
        - Каких ещё денег, уважаемый… Вы ошиблись номером, я занят.
        Выкрикнув это, Антон направился к двери.
        - Я никогда не ошибаюсь. Вам нужны деньги. Вы переживаете, что ваша компания плохо держится на плаву. И товарооборот необходимо повышать любыми силами.
        - Что… - Антон замер на выходе, как заворожённый глядя в окно. Казалось, что голос из телефона просто читал его мысли. - Вы там чего? Разыгрывать меня решили.… Перед праздником то… Работы лишиться захотелось!?
        - У меня и так есть работа. А вот вы, так и не добьётесь желаемого роста, если не перестанете нервничать. Если не успокоитесь, перестав теребить карман пиджака, и не отведете стеклянных глаз от стеклопакета, через который и так ничего не видите.
        Папа Арины отнял трубку от краснеющего уха. На дисплее телефона не было ничего. Никаких признаков осуществления звонка. Не наблюдалось даже банального значка вызова. При этом из динамика отчётливо доносился голос.
        - Да кто вы, черт побери, такой!? - Воскликнул Антон.
        - Управитель. Господин управитель! Тот, кто несёт порядок.
        - Вместо порядка, любезный, вы пока что несёте чушь и если вам нечего предложить…
        - Мне как раз есть, что сейчас предложить… Я хотел бы, чтобы вы, господин Дольский, не спешили так сильно. Я желал бы, чтобы вы спокойно работали на протяжении ближайшей недели, забыв про всякий бред, который многие наивно зовут Новым годом.
        Тогда и только тогда вы сможете добиться высокой планки! А если тратить драгоценные деловые дни на детские развлечения, то вы никогда не будете зарабатывать больше, чем маленький ребенок.
        У Антона закружилась голова. Казалось, что в самом его сердце разыгралась зимняя буря. К горлу подступил ком. В глазах даже немного потемнело.
        - Я… Я не знаю, - с трудом протянул мужчина. - Ведь я каждый год зимние каникулы отдыхаю с семьей. Аттракционы, лыжи, коньки. Но если судить исключительно с позиции современного бизнеса, то может быть вы в чем-то и правы.
        - Значит вы, господин Дольский, откажитесь глупой, ежегодной слабости?
        - Нет… То есть, да… Я подумаю. Что вы со мной творите? Это что гипноз???
        - Здравый смысл, сударь! Здравый смысл! Думать надо как можно скорее. Конкуренты не спят. А пока выйдите на улицу, чтобы проветриться… В таком смятении вам точно нельзя ехать в офис.
        Чувствуя себя не самым лучшим образом, Антон прекратил разговор. От греха подальше он отключил мобильный.
        Затем, оглядываясь по сторонам, словно беглый узник, потихоньку направился в прихожею. А затем в коридор.
        - Боже! Что со мной творится, о боже! Голоса, несуществующие звонки. Новый год, работа. В одном прав это чертов призрак. Я должен, как следует остудиться! Иначе мои мозги закипят, как бульон для борща.
        Вытирая пот с лица, Антон приоткрыл входную дверь. Он скинул с себя верхнюю одежду, когда только вошёл домой. И теперь колючий воздух отрезвляющее хозяйничал у него под пиджаком, заставляя тело дрожать. А мозги работать должным образом.
        - О, вот так. Замечательно. Прочь, идиотские миражи! Обожаю зиму. Она для меня, как укол адреналина… - Произнес деловой человек.
        - О да! Как же я с вами согласен! Весьма красноречиво и щедро с вашей стороны, мой хозяин!!!
        Что-то мягкое скользнуло по ногам Антона. Как будто бы меховая шапка…
        Но разве у меховых шапок бывают ноги? Нет… А вот у любопытных котов - вполне. И гнаться за такими ногами не всегда под силу даже мастеру спорта по бегу.
        - Черт! Маркиз! - Выкрикнул папа Арины.
        В приоткрытую дверь выбежал, а точнее сказать, почти вытек, комок белоснежного меха.
        Какое-то время отец семейства, не мигая смотрел за движениями животного. Кот принюхивался к морозному воздуху. Он пытался поймать на язык редкие снежинки, начавшие медленно спускаться с небес.
        При этом Маркиз задорно смотрел по сторонам, как будто оказался в другом измерении. Хотя это было практически так…
        Но само страшное, что питомец медленно, но верно отдалятся от скользкого крыльца.
        - Эй! Эй, кот! Маркиз, чтоб тебя! Давай домой! Домой! Скорее! - Понимая, что надо как-то решить ситуацию, выкрикнул Антон.
        - О… Вкус молока почти не прослеживается. Оно не просто холодное. Оно явно диетическое. Не так ли, хозяин?
        - Черт! Черт, черт, черт! - Мужчина, стараясь не поскользнуться от волнения, отправился вслед за животным.
        - Как забавно. За той горой белого льда обязательно должно находиться нечто интересное. О, птица! Клянусь, я поймаю тебя! Чтобы как следует изучить!
        - Киса… Киса, киса, киса… Иди. Ну, иди же сюда. Сейчас мы пойдем домой. Туда где тепло и мягко, - шипел Антон, пытаясь подобраться к коту, как заправский охотник.
        - Нееет. Погодите. Я просто осмотрю вашу территорию. А потом сам вернусь в дом. Если конечно вы оставите мне запасные ключи.
        - Вот так… Господи, как же я мог тебя только выпустить!? - Папа Арины наклонился, чтобы совершить решающий рывок.
        Но кот резким движением избежал такого захвата. От чего Антон довольно жестко упал на колени.
        - Прошу вас! Не надо. Вы снова говорите на языке насилия…
        - Когда я тебя поймаю, то посажу на цепь! Будешь у меня первой в мире сторожевой кошкой! - Закричал бизнесмен, понимая, что его дорогим брюкам пришлось не сладко.
        Чувствуя, что внутри оборвалась невидимая струна, мужчина в долю секунды вскочил на ноги.
        Словно охотничий пёс редкой породы он бросился через небольшой сад вдогонку за Маркизом. Последний же превратился в настоящую шерстяную стрелу.
        Казалось, что он даже поставил некий мировой рекорд. Правда, запечатлеть сейчас это было невозможно…
        - О, ноги… Что же вы творите!? Боже, не дай форель я взлечу! Как же я буду приземляться? - Крутилось в голове у бегущего Маркиза.
        - Клубок грязных ниток! Ты у меня дождешься! - Бушевал Антон. - Только бы ты не спрятался в колючих розовых кустах… Из любого другого места я тебя точно достану! Хоть из соседского погреба, черт меня побери!
        Несмотря на невероятную прыть, человеческие ноги смогли одолеть кошачьи лапки. И спустя короткое время, смешной, но напряженной погони, Аринин папа схватил беглеца в охапку.
        Шерсть Маркиза скользнула в руках бывалого офисного сотрудника. Усилий оказалось не совсем достаточно, чтобы сдержать такое скольжение.
        И словно упущенный карась на летней рыбалке, кот выскочил из рук неудачливого ловца.
        Подобно пробке от шампанского, он полетел в сторону главных ворот. Они были хорошо закрыты. Более чем хорошо… закрыты.
        И только Антон знал о той самой щели, которая оставалась даже при полностью сомкнутых створках.
        Конечно, эту щель можно было устранить. Но ведь он был настолько занят. Все эти дни… и месяцы…
        - О, нет! Только не туда!? - Заорал мужчина, в очередной раз комично поскальзываясь на льду.
        - О нет, только не туда! - Воскликнул Маркиз, понимая, что сейчас попросту врежется в ударопрочный пластик…
        Растянувшись на животе и выбросив вперёд руку, Антон со страхом смотрел, как кот покидает дворовую территорию.
        Раскрыв горящие глаза насколько это возможно, Маркиз с не меньшим ужасом наблюдал, как его тело странным образом проходит сквозь небольшой проем, напоминающий увеличенную мышиную нору.
        Когда известные драматурги придумали понятие «немая сцена», они вряд ли надеялись, что такой прием перекочует в реальную жизнь.
        Но именно в эти предновогодние дни случилось как раз такое. Антон забыл, что недавно упал на лед, на котором лежал до сих пор. Он просто глядел перед собой. Казалось, что он скоро заснет. Или уже уснул, но только с открытыми глазами.
        - Ладно… Мы что-нибудь точно придумаем. Мы обязательно что-то придумаем, как тогда три года назад, когда наша компания попала в кризис. В крайнем случае, скажу, что он сам открыл дверь. Он же у нас «умный котик»? Не так ли? Что ему стоило взять из сейфа запасные ключи и отворить двойной замок.… Даже Арина с этим справляется…
        Думая, таким образом, начальник поднялся на ноги. Он постарался как можно тщательнее отряхнуть мокрый снег с одежды. Ему важно было вновь создать образ весьма делового человека.
        Хотя сделать это было не совсем просто.
        После чего, мужчина отправился на работу. Куда же еще? Он на нее как-никак опаздывал.

* * *
        Маркиз бежал по простойной улице точно как олень из известной песенки. Правда, его рога ничего не задевали, по причине своего отсутствия. Ни тучи, ни тем более облака.
        Хотя небо над ним и правда, становилось несколько голубее. А ушки кота стремились вверх, подобно меховым спутниковым тарелкам.
        Один двор, другой двор, закоулок между парой больших домов. Как же хорошо бежать по прохладному снежному насту. Как же приятно, что тебя ничто не держит и не останавливает.
        Больше никто не будет кричать в твою сторону, когда ты набираешь скорость. Больше никто не испугается твоего порыва и не закроет тебя во мрачной комнате. И больше никто не загонит тебя под кровать, заставив сидеть там до ужина.
        Свобода! Вот она - настоящая свобода. Когда ты можешь направляться, куда тебе вздумается, не боясь при этом влететь в зеркало или кухонный шкаф.
        Наслаждаясь такой свободой, кот неожиданно оказался в каком-то странном месте, напоминающем собой зазеркалье.
        Дома были здесь совсем с другой стороны. Вместо построек, тянулось поле. А вместо большой, расчищенной до асфальта дороги, была лишь тропинка. Еще одна тропинка.… Все это сплеталось, заставляя теряться в пространстве, думая не о самом приятном.
        - Так. Стоп. Кажется, я превзошёл скорость звука, раз очутился так далеко, - подумал Маркиз, нервно оглядываясь.
        Небо тут практически ложилось на землю. Огромные деревья росли за полем. Справа тянулся заснеженный овраг. Если смотреть прямо, то можно было увидеть частные домики, с которыми смешивались многоэтажки… не выше трех этажей каждая.
        Это была дальняя городская окраина, о существовании которой кот не подозревал.
        Конечно, он не оказался в непознанном мире или на другой планете. Даже «преодолев скорость звука», Маркиз успел пробежать примерно сотню метров… Не по прямой. А по «очень кривой», если можно так выразиться.
        Но при этом он умудрился вырваться за пределы родного коттеджного мира, и теперь был в жуткой растерянности.
        - О боже! Что я натворил!? Как мне возвращаться домой, к Арине? - Воскликнул кот.
        Его окружали гигантские сугробы. И лишь только теперь стало ясно, что сделаны они не из холодного молока.
        - Звёзды. Мне должны помочь звёзды… Но ведь ещё день. И только начинает вечереть. Да и вообще, я не проходил курсы звездочётов, так что вряд ли моя врождённая навигация сработаетверно.
        Ориентируясь по принципу наименьшего количества снега, незадачливый бегун медленно направился по небольшой, относительно чистой дороге.
        Как ни странно, но шел он весьма верно. И если бы дело пошло, таким образом, дальше, то улица Маркиза оказалась бы перед ним через несколько минут.
        Правда, вышел бы он на эту улицу, мягко говоря, не с той стороны. Но разве важны какие-то стороны, когда ты идешь домой?
        - Какой холодный снег! Странно, почему через окно он кажется таким милым? - Размышлял кот. - Вижу большие человеческие домики. В одном из таких точно живёт Арина. Буду стучаться в каждый, и спрашивать, пока мне не предоставят исчерпывающую информацию.
        План пушистого беглеца был не так уж и плох. По крайне мере, не хуже, чем у других котов, оказавшихся в подобной ситуации.
        Только в скором времени Маркиз забрел на небольшой перекресток. И со стороны «второстепенной тропинки» прямо на него двигалось большое, чёрное облако.
        Облако было на ногах и довольно громко дышало. Даже громче чем сам Маркиз. А ведь он, не забывайте, недавно летел как ракета.
        Убегать было неловко. Да и времени на такой жест уже не было. Поэтому кот выставил грудь колесом, вытянул шею. И приготовился как можно учтивее представиться новому знакомому.
        Этот знакомый при ближайшем рассмотрении оказался большой, лохматой собакой, которая превосходила Маркиза размером в несколько раз.
        Глаза собаки сверкали из-под шерсти. И только влажный нос смешно подрагивал черным углем.
        Чтобы не потерять контроль при видя такого монстра Маркиз решил начать разговор первым.
        - Добрый день, господин собака. Не подскажете, можно ли выйти этой дорогой в поселок, где живёт девочка Арина?
        - Я не знаю твоих поселков. Я не собака, а пес! - Ответило «грозовое облако».
        - А.… Ну, кажется, я уже и сам все понял. Спасибо за помощь, удачного дня, - протараторил Маркиз, намереваясь броситься в сторону полосы коттеджей.
        - Кролик! Не стоит спешить, кролик! - Рявкнул пес, преградив путь к отступлению.
        - Вообще-то я кот! И я очень опаздываю. Меня ждет на приеме сам президент. Если я не приду вовремя, то за мной пошлют вертолет…
        - Кролик! А на половину кот! Я люблю на таких охотиться!
        - Надеюсь, вы в образном смысле слова, иначе суд расценит это, как угрозу здоровью, - протянул Маркиз, понимая, что диалог принимает не самый конструктивный характер.
        - Я люблю бегать везде. И охотиться, - подпрыгнула на месте большая собака.
        - Значит, вы предлагаете мне пробежку…
        - Нет. Обед.
        - Но я.… Еще не хочу есть.
        - А я хочу! Гав! Съем! Тебя сейчас съем! Гав! Гав!
        - О, гранулированные корма! Меня нельзя есть. Я вреден для здоровья. А моя шерсть вызывает жуткое несварение. Поверьте мне, господин… пес. Многие уже проверяли.
        Несмотря на все дипломатические попытки, незнакомец не хотел отступать. Напротив, он надвигался на Маркиза, медленно оттесняя его назад.
        - Не двигайся! Гав-гав! Сейчас будут тебя есть, гав! - Рявкнул лохматый комок меха.
        - Да что сегодня за день!? - Взвизгнул кот, бросившись бежать, куда глаза глядят.
        - Не беги! Гав! Стой! На бегу тяжело есть!
        - Скорость звука, скорость звука! Давайте лапки! Второй раз уже проще! Поднимите меня до неба! - Причитал Аринин питомец, слыша позади громогласный лай.
        Дорога то сужалась, то становилась шире. Собака практически настигала Маркиза, пытаясь поймать его за хвост большими зубами.
        Но кот каким-то чудом каждый раз выскальзывал из лап черного охотника.
        Довольно часто его лапы буквально заносило. И тогда беглец утыкался в сугроб, орошая догоняющего потоком снега. От чего последний смешно фыркал, издавая громкое рычание.
        В конце концов, у беглеца кончились силы. Второго «гипер рывка» ему было не совершить.
        Понимая, что он станет обедом для пса, у которого даже не спросил имени, кот свернул в сторону, преодолев от страха глубокий снежный занос.
        Собака практически настигла Маркиза, куда проще справляясь со снеговым покровом.
        Но вдруг совершенно случайно, белый комок умудрился попасть под кучу срубленных веток, которые валялись недалеко от дороги.
        Щель между замороженными ветвями была крайне мала. Поэтому охотничий пес сумел просунуть в нее лишь большой нос.
        - Гав! Гав! Почти поймал тебя! - Прохрипел он. - Дай свой хвост, чтобы я мог вытащить…
        - Хорошо… Хорошо… - тяжело дыша, выпалил кот. - Только вы… Вы просуньте свой носик поближе. А то я застрял.
        Вжавшись в самую глубину импровизированной норы, Маркиз увидел, как собачья голова медленно, но верно подбирается к его несчастной шкуре.
        - Закройте глаза. Меня ни разу еще не ели. И я стесняюсь.
        Пес зажмурился, ожидая, что шустрая добыча наконец-то решила сдаться.
        Но тут охотник ощутил, как что-то колючее попало на его нос и глаза. Это что-то причиняло довольно сильную боль, и шипело, как раскаленный металл.
        - Ой! За что!? Как мне плохо! - Взвыла собака, отдёргивая морду.
        - Прямо по носу. Прямо по моему дорогу, ценному носу! О, костлявая дикая утка! Я теперь никогда не смогу охотиться!
        - Вы еще не поняли, мистер убийца! Я слишком острый для вашего желудка! - Произнес Маркиз, убирая в меховые перчатки свои когти.
        - Ты обидел меня! Я все расскажу хозяину! Он тебя из ружья застрелит, как того селезня, - заскулил пес, поджав хвост.
        После чего, он, прихрамывая, направился к своему дому, откуда видимо недавно сбежал.
        - Да, - произнес Маркиз, выдыхая холодный пар. - Дикая природа полна страшных чудовищ. Но не зря я столько месяцев воевал с молью и мышами. Теперь я готов ко всему!
        - Правда, мыши были больше резиновые… - через некоторое время добавил он. - Но это все равно сделало из меня сурового воина!
        Глава 7. Свершилось!
        Несмотря на свой героический настрой, Маркиз решил остаться в укрытии ещё на некоторое время.
        Ни то что бы он сильно боялся… Просто… В общем неважно. Здесь было достаточно тепло. И можно сказать, уютно. Куда удобнее, чем на открытом пространстве, где вовсю хозяйничают кровожадные волки.
        Придавшись размышлениям на глубокие темы, (на другие темы Маркиз попросту не умел размышлять) недавний победитель монстров задремал.
        Проснулся он от того, что холодные ветки неприятно кололи бока. Ветер насквозь продувал хлипкое убежище. Вдалеке раздавался шум машин и собачий лай.
        Тревожно. Неловко. И надо что-то делать.
        - О боже! Эти ветки положили сюда создатели кошачьих домиков, не иначе, - произнес Маркиз.
        - Какой тесный вход! Сюда не занести даже элементарную мебель, - фыркая и с трудом перебирая затёкшими лапками, кот выбрался на свободу.
        Только такая свобода была уж слишком… свободной. Огромное поле. Снег. Отсутствие ориентиров.
        Но самое главное - темнота. Быстрая ночь декабря не желала давать ни малейшую фору короткому дню. Она большим яблоком упала с неба.
        И теперь лишь мелькающая сквозь тучи луна освещала ледяную пустошь. Она делала мир немного сказочным, серебристым. Но при этом ее свет удлинял тени, нагнетая на путников страх.
        - Ой! Ох! Лучше бы меня отдали в приют для животных! Колбаса с подкопчённой корочкой! Как же все ломит! - Причитая, словно больной старик, Маркиз пробрался через занесенную снегом поляну, которую недавно преодолел, скрываясь от преследователя.
        - Так.… Если Север там. А Юг здесь. А полярная звезда… Полярной звезды нету… Хорошо, тогда посмотрим на Луну. Тоже не плохо, - вертел головой пушистик, пытаясь пробудить в себе врожденную навигацию.
        А такая определенно должна была быть, если верить умным фильмам из телевизора!
        - И когда мы видим количество веток на деревьях, то замечаем наличие мха. О! Огоньки! Дома! Во имя всех котят на планете! Я скоро буду дома!
        Маркиз весело затрусил своей шерстью по направлению к скоплению огней, которые виднелись вдали, и манили своим жёлтым взглядом.
        Как ни странно, но он оказался прав. Выбранный путь лежал по довольно большой тропе, идущей через широкое поле с редкими деревьями.
        Этот путь вел к людям. К домам. К теплу. Правда, это были не те высокие дома с крышами-теремами.
        Сам того не ожидая, Маркиз направлялся к бедной окраине города, все больше отдаляясь от родных, полных изобилием мест.
        Только это сейчас его не тревожило. Кота подгонял ветер. Искрящийся снег придавал силы. Далекие огоньки становились все больше и ярче.
        Это значило, что он медленно, но верно приближался к цели. А что может быть приятнее, чем добиваться задуманного? Даже если это задуманное окажется чем-то ложным…

* * *
        - О, мои боги! Антош! Как можно было выпустить кота на улицу!? Как можно было не поймать кота на улице!? И самое главное, как можно было заставить домашнего(!) котика выскочить из закрытых ворот и убежать прочь!?
        Женщина в черном, шелковом халате всплескивала руками, нервно измеряя шагами просторную комнату.
        Недалеко, за столом на кухне, сидел ее муж в спортивных штанах и расстегнутой деловой рубашке.
        - Натали! Перестань! Этот кошак подобен самому дьяволу! Мало того, что пулей кинулся мне под ноги, так еще и пролез в щель в заборе. Вот в такую вот! Вот в такую щель в этом проклятом заборе! - Антон показал пальцами одной руки нечто похожее на дыру для дверного глазка.
        - Вот в такую.… Вот в такую… Может быть воооот в такую, Антон!? - Взревела женщина, слегка покраснев. - У нас ворота полгода уже не закрываются!
        - Боже, Наталья, ну если я занят!
        - Занят он… занят! А у нашей дочери теперь нервный срыв…
        После этих слов, будто бы по команде, с верхнего этажа раздался заплаканный девичий голос.
        - Папа, мама.… А вы точно уже обратились в полицию?
        - Да, дорогая, конечно, - ответила звонким голосом Наталья. Взрослые часто говорят звонкими голосами, когда врут или чувствуют себя виноватыми.
        - А Федеральную Службу Безопасности вызывали?
        - Вызвали, вызвали, - ответил Антон. Голос его был обычным. Не звонким.
        - А частных сыщиков из розыска?
        - Конечно, Арина, - одновременно выкрикнули оба родителя.
        - Да… Стоило один раз плохо закрыть дверь, как твоя жизнь превратилась в ад. Теперь наш ребенок окончательно нас достанет, - прошипел мужчина, отпив из кружки чая без сахара.
        - Не беспокойся, растяпа, никто тебя не достанет. С таким количеством детского успокоительного наша маленькая принцесса будет спать… как маленькая принцесса.
        Хорошо, когда у вашей семьи есть личный психотерапевт, который может посоветовать отличное лекарство, так легко растворимое в теплом молоке…
        После еще пары выкриков Арина действительно замолчала. Вскоре со второго этажа доносилось лишь громкое посапывание.
        - Ага, на работе куча дел. Еще с котом надо что-то делать, - заявил Антон, прервав напряженное молчание.
        - С котом… Покупать надо. Главное, чтобы такой же пушистый был и не заразный.
        - Ты ему ошейник нацепила. Где я тебе такой откопаю?
        - О, мои нервы! Мой муж самый тупой бизнесмен, которого я только встречала. Ошейник украсть могли или он потерялся… - Процедила Наталья, будто выпивая кипяток.
        Антон некоторое время смотрел в темное окно. Он допил чай. После чего глубоко вздохнул, поднимаясь с места.
        - Забыл сказать, Наташ. Ты же знаешь, что наши родственники не приедут?
        - С учётом того, что они мне сами об этом написали, думаю да, - женщина наоборот присела на стул, шелестя халатом.
        - И я решил, раз никого не будет, то, наверное, нет смысла отмечать Новый год. Все равно и так дел по горло.
        - Не знаю, не знаю. Я тоже в этом году сама не своя… Даже ёлку ещё не заказала. Гирлянды смогли починить только с третьего раза. Тут ещё котяра это, будь он не ладен.
        - Хотя… Арина, - на секунду задумался Антон, почесав голову.
        - Да, Арине подарок купим. Все как обычно. А сами работать будем. Все равно настроения никакого… - Фыркнула жена.
        Отец семейства молча кивнул головой. И шаркая большими домашними тапочками, направился в сторону рабочего кабинета.
        - Погоди! - На полпути остановила его Наталья. - Ты не видел ничего странного в последние дни? В последние недели?
        - Нет, - Антон покраснел, вспоминая сегодняшний разговор с Управителем. - А ты? Почему спрашиваешь?
        - Да видела несколько дней назад одного мужика, как Дед Мороз, наподобие. Он сказал, что у нас в семье новогоднего настроения не хватает или что-то вроде того.
        - Ага, настроения! Главное чтобы денег хватало! И вообще… Поменьше на всяких мужиков засматривайся. Дело лучше будет. Пойду ещё поработаю. А то не успел нечего… Ещё зоомагазин искать приличный. Эх, жизнь… Не жизнь, а сплошные мучения.
        Наталья отпила чай из своей кружки. Он был холодным, как и пол. Сам стол также отдавал прохладой. И все вокруг было каким-то немного замороженным.
        Женщина мечтательно посмотрела в большое окно. По черному небу робко карабкалась луна. Мама Арины вздохнула, с ностальгией о чем-то своем. На секунду ей показалось, что вместе с Маркизом из дома ушло что-то родное, доброе, светлое.
        Хотя, всегда можно завести другого кота. Не так ли? С точки зрения суровой математики вполне себе - да. Но жизнь - это не только суровая математика. Жаль, что многие взрослые об этом забывают…

* * *
        Серый день едва освещал большой кабинет с длинным, деловым столом. На потолке горели серебристые светильники со светодиодами. Но их сияние, будто куда-то испарялось, не в силах нарушить мрачную атмосферу.
        На дорогих стульях с удобными спинками сидели люди в черных костюмах. Несколько человек были упитанными и гладко причесанными. А двое других были чрезмерно худые и волос почти не имели.
        Каждый из заседавших смотрел в открытый ноутбук, при этом сортируя какие-то бумаги.
        Подобные деловые граждане образовывали городской совет, который под конец года подводил итоги, одновременно решая текущие вопросы.
        - Ну-с, господа коллеги, - заявил упитанный мужчина с черными усами, который сидел во главе стола. - Я так понимаю, что мы обсудили все важные дела. И теперь можем закончить нашу работу немного пораньше, чтобы подготовиться встречать Новый год.
        Раздались возгласы одобрения. Почтенные джентльмены, улыбаясь, закивали головами.
        - Погодите! Погодите, уважаемый мэр! - Лысый чиновник в очках явно не разделял всеобщей радости. - В этом году на городское благоустройство было потрачено денег больше чем в том. И проверка из Москвы будет задавать нам вопросы, когда мы вернемся с каникул.
        - Ой, увольте меня! Какие еще вопросы? Нам вот уже много лет никто не задает никаких вопросов, - отозвался заседатель, который сидел напротив.
        - Дело в том, что сейчас алгоритмы проверки органов городского правления изменились. И это говорит о том, что мы должны более тщательно проработать данную проблему, - не унимался человек в очках.
        - Хорошо. Коллеги! Успокойтесь. Что вы хотите сказать, Дмитрий Борисович? - Заявил мэр.
        - Я хотел сказать, что мы должны сократить некоторые городские расходы, чтобы уложиться в условную норму, которую нам предлагают.
        - Отлично! Не собираетесь ли вы, любезный, понижать финансирование инвалидов? - Воскликнул один из чиновников.
        - Нет! Ни в коем разе!
        - Тогда может снизить затраты на общественный транспорт? - Предложил кто-то.
        - Нет. Коллеги! Так не пойдет. Нам необходимо тщательно все обдумать. Возможно, предстоит вплотную заняться финансовыми вопросами завтра, - пресек назревающий спор «глава стола».
        - Завтра… Послезавтра… Потом… Не сегодня. Если откладывать такие важные проблемы, как подсчет денег на потом, то можно легко стать нищим.
        Заседатели нервно переглянулись. Они одновременно посмотрели в свои ноутбуки. Но странный голос доносился явно не оттуда.
        С трудом повернув затекшие от законодательной работы шеи, городские власти бросили взгляд в дальний угол. Там стоял человек. Высокий. С черными волосами, но с существенной проседью. С вытянутым, морщинистым лицом. На нем был надет темный костюм неизвестного фасона. На галстуке находилась золотая заколка. Из нагрудного кармана торчала крупная авторучка.
        - Господа! Кто это такой, позвольте поинтересоваться? - Закричал тонким голосом толстяк с красным лицом.
        - Да! Вы что, курьер?
        - Мы ничего не заказывали!
        - Как вас пропустила охрана!?
        - Тишина! Тишина, коллеги! Минуточку тишины! - Произнес мэр. - Действительно? Кто вы такой? Как оказались в здании городского правления? Какой департамент представляете?
        - Я… Какой департамент… Хороший вопрос… - Незнакомец сделал шаг из темного угла.
        Казалось, что он вышел из стены. Или ещё хуже, находился там все это время…
        - Я представляю департамент помощи хорошим, деловым людям. Вы же хорошие, деловые люди, не так ли?
        - Так-то оно так! Но я такой должности что-то не припоминаю.
        - Да! Говорите скорее, иначе мы вызовем охрану!
        Незнакомец улыбнулся. Он щёлкнул сухими, белыми пальцами. И на самую середину стола с потолка упала пачка пятитысячных купюр.
        - Деньги! - Он проделал этот фокус ещё раз. - Деньги! Я тот, кто помогает зарабатывать деньги! Меня зовут просто господин Управитель.
        Видя все это, чиновники начали нервно вздрагивать. Некоторые от изумления даже прикрывали рты.
        - Это все очень красиво, - нахмурился мэр. - Но что вы хотите нам предложить!? Я категорически не понимаю вашей позиции!
        - Моя позиция предельно ясна. Новый год, Рождество, Новый год по старому стилю. Сколько глупых, бессмысленных праздников, собранных на миниатюрном участке календаря, - Управитель достал из кармана ручку и, размахивая ей, пошел по блестящему паркету.
        - Все они несут огромные растраты. Кроме того, новогодний бред расслабляет людские умы. Люди глупеют. Плохо работают либо не работают вовсе. От всего этого существенно страдает экономика. Всего за пару суматошных недель мы теряем столько, что даже невозможно представить. И если вам интересна моя истинная позиция, то прошу вас провести маленький социальный эксперимент. Отменить ненужные нам гулянки, пока не поздно. А потом оценить полученный результат.
        От таких слов чиновники буквально подпрыгнули на своих местах.
        - Вы в своем уме!? Разве можно взять и закрыть главный праздник в году!? - Закричал седой дядька.
        - Конечно же, нет. Гораздо лучше краснеть, отчитываться перед московскими проверками, страдать от неполноты городского бюджета. Мучиться от низкой производительности труда. И так целую вечность.
        Некоторые из представителей власти серьезно задумались. Кто-то начал шептаться. Пару человек попытались позвонить в полицию, но поняли, что связь неожиданно исчезла.
        - Да! Но даже если мы отменим этот твой Новый год, то, что мы тогда получим кроме какой-то там экономии? - Воскликнул экономист в очках.
        - Вы… Вы получите высокий карьерный рост, повышение статуса и соответственно заработка. Вам будут открыты все дороги. С таким опытом можно будет работать в Москве или даже в другой стране, или вообще не работать вовсе, а учить других за очень большие деньги.
        - Это, конечно, верно, - сказал мэр, ещё больше нахмурившись. - Только юридически осуществить ничего не получится. У нас есть обязательства, регламенты, законы. Над нами стоят более высокие инстанции. Нас держит система сдержек. И уравновешивает система противовесов.
        - О! Я давно предусмотрел все, - усмехнулся Управитель. - Я сам без проблем все улажу. От вас требуется лишь нечто малое.
        - Что!? - В один голос воскликнули чиновники.
        - Подписать вот это скромное соглашение, где вы официально заявите, что не желаете видеть в родном городе всякие там «Новые годы».
        Управитель достал из кармана неестественно большой лист белой бумаги. Листок плавно проплыл по воздуху, оказавшись перед одним из находившихся за столом людей.
        - Извините, мистер, как вас там.… Но здесь же ничего не написано, - заявил чиновник.
        - Тем более! Видите как хорошо! За подпись простого листа (без текста) такие великие перспективы. Это выгодно, не так ли, господин мэр?
        - Я… я не знаю, выгодно, не выгодно. Мне важно мнение моих коллег, - мэр вытер со лба крупные капли пота.
        - И значит, у нас дела все решатся?
        - И работать не надо будет?
        - И денег в карманах прибавится?
        Стали задавать вопросы правящие мужи. На каждый из таких вопросов Управитель отвечал утвердительно, мило улыбаясь и кланяясь чуть ли не в пояс.
        В это время дрожащей рукой крайний чиновник поставил свою подпись внизу идеально белого листа. Его автограф тут же вспыхнул золотым светом.
        - Ого! Бумага нового образца, - воскликнул законотворец, передавая соглашение дальше.
        - Неплохой новогодний розыгрыш, - сказал следующий представитель правления.
        - Да. Такого новогоднего поздравления я еще не получал. Интересно, чем все закончится, - произнес еще один участник совета, намереваясь поставить «галочку».
        Листок довольно быстро перемещался по периметру. То и дело золотой свет вспыхивал над бумагой, на секунду озаряя кабинет, словно диковинная молния.
        Чиновники шутили, что-то кричали. Чем дольше длилось это мероприятие, тем больше казалось, что все вокруг лишь веселая шутка, придуманная коллегами для поднятия настроения в этот серый, декабрьский день.
        Пачки денег, созданные Управителем, по-прежнему лежали на столешнице. Худой экономист потянулся к одной из них своей длинной рукой.
        Но из бумажной стопки выскочила пружина, на которой была небольшая боксерская перчатка. Она крепко ударила мужчину в блестящий лоб. Раздался громогласный хохот.
        - Они не настоящие, - сказал Управитель.
        - Но станут такими, когда вы сделаете все правильно, - добавил он.
        Не хитрая процедура продолжилась. Все меньше оставалось чиновников, которые не коснулись странного листа…
        И тут раздался возглас прямого недовольства.
        - Постойте, товарищи! Я не желаю это подписывать! - Краснощёкий, полный мужчина демонстративно отбросил от себя шариковую ручку.
        - Что!?
        - Да это просто шутка!
        - Не упрямьтесь, Евгений Александрович!
        - Мы же уже решили.
        Воскликнули «соседи по столу».
        - Я очень извиняюсь, коллеги… Но мне кажется, крайне глупым выполнять волю незнакомого нам человека. Пусть он даже трижды актер или юморист. Да и вообще, мне не хочется отказываться от новогодних праздников. Я привык каждый год наряжать с семьёй ёлку и получать подарки.
        - Подарки! Лучший подарок - это дальнейшие перспективы развития! - Прогремел Управитель.
        Град одобрения тут же рассыпался по кабинету.
        - Нет уж! Нет, уважаемый клоун, или кто вы там… Фокусник! Лучший подарок, это сесть у камина, и любоваться, как твои внуки играют под наряженной елкой! И ничего большего на данный момент мне не надо.
        - Вот вы как… Разве вам не говорили, что не стоит подставлять своих товарищей и коллег? - Глаза Управителя сверкнули черным.
        - Я никого не подставляю! Я и так участвую в вашем балагане! Мне просто нравится Новый год! Это святой праздник. И я не считаю необходимым его так клеймить.
        - Нравится? Вы говорите, что вам это нравится… А слабо повторить ещё раз? - Управитель сделал шаг вперед.
        Все замерли, с интересом наблюдая, что будет дальше.
        - Не следует мне хамить, любезный! Я люблю Новый год! Люблю, люблю и ещё раз люблю! И какой-то там эстрадный хлыщ не заставит меня изменить свое мнение.
        - Ах вот как!? Тогда получайте!
        Управитель выхватил из нагрудного кармана ручку с острым пером, которую убрал до этого. Он взмахнул ею, описав широкий полукруг в воздухе.
        - О, Боже! Меня что-то колет! - Вскрикнув, любитель новогодних праздников подпрыгнул со своего места.
        Из его стула торчали небольшие, но вполне себе острые гвозди.
        - Вот что бывает, когда идёшь против всех! - Воскликнул злобный волшебник.
        В это время у чиновника с макушки головы исчезли волосы. И он стал практически лысым.
        Мужчина рванулся в сторону, с грохотом опрокинув стул. Чиновники засмеялись. У кого-то от смеха даже упал на пол дорогой телефон.
        - Вот что происходит, с теми, кто считает себя самым умным! - Управитель снова взмахнул своей ручкой.
        Из-под пиджака его недавнего противника повалил дым.
        - Горю! Боже правый, горю! Моя рубашка горит! Вы все за это ответите! Я этого так не оставлю!
        Мужчина пулей выскочил за дверь. Его крики и тяжёлые шаги доносились ещё какое-то время.
        - Что вы с ним сделали? Надеюсь с ним все нормально, - озабочено сказал мэр.
        - О, уважаемый, более чем. Это всего лишь легкий розыгрыш для детского утренника. Ничего крамольного, - улыбнулся незнакомец.
        - Кстати, наш маленький документ должны подписать только вы. Ваша подпись последняя и решающая…
        Мэр окинул взглядом своих коллег. Их глаза были наполнены радостью, предвкушением чего-то приятного, решимостью.
        - Господа, вы думаете, стоит принять участие в данной авантюре? - Обратился глава собрания к остальным.
        - Да.
        - Стоит.
        - Разумеется, стоит.
        - Мы все уже подписали.
        - Мы так хотим, - раздались одобрительные высказывания.
        На какое-то время глава собрания отвел глаза в сторону. Что-то внутри не давало ему совершить решающий шаг. Но под давлением чиновников, он преодолел странное чувство, поставив автограф там, где стояли подписи многих.
        Весь лист бумаги целиком вспыхнул странным пламенем. За окнами раздался гром, как будто началась гроза.
        Несмотря на время суток, значительно потемнело. Все находящиеся в комнате люди одновременно ахнули.
        - Ахаха-хах! - Рассмеялся Управитель, подняв к верху костлявые руки.
        Под потолком собралось нечто наподобие черного, дождевого облака.
        - Спасибо, что помогли в моем маленьком деле! Теперь никакого Нового года больше не будет! И это придумал не я! Люди сами сделали выбор в сторону денег, в сторону своей никчемной работы! Люди выгнали последнее добро из своего холодного дома! Новогодние игрушки и елки превратились в бездушный товар! А сильные сего мира лично расписались в том, что праздники никому не нужны!
        - Что вы такое несёте, странный тип! Я вызываю охрану! Такая самодеятельность - это уже перебор, - закричал мэр.
        - Вы многое себе позволили, голубчик! Мы отправим вас за решетку, даже не сомневайтесь! - Взвизгнул очкастый экономист.
        - Да??? За решетку! А я упеку вас за начищенное до блеска стекло!
        С дьявольским смехом Управитель трижды взмахнул авторучкой. Она блестела, сверкая темно синим. И тут же облако пыли с потолка обрушилось на чиновников.
        Каждый из них неожиданно понял, что не может шевелиться. И даже мэр замер в полушаге от двери, выражая на лице неподдельную решимость.
        Больше правители города не смогли возмущаться, кричать и брыкаться. Они не могли не только вызвать полицию, но даже подать знак малейшего недовольства.
        Нет. На них не напал паралич или неожиданный сон. Куда больше. Они превратились в блестящие манекены в деловых костюмах, которые обычно красуются в крупных торговых точках. В безвольные, неразумные манекены. Куклы, которые ничего не решают.
        - Ахаха-хах! Вот так-то лучше, мои милые коллеги! Я выполнил свою часть договора! Вы получили огромные перспективы. Вас поставят в самом дорогом бутике, где продается одежда для богатых толстяков и толстушек. Вы будете наделены всесторонним вниманием. Мимо вас будут проносить килограммы купюр и охапки кредитных карт! А ваш гардероб! Он будет полностью обновляться чуть ли не каждую неделю. И заметьте, господа, абсолютно бесплатно!
        Злобно сверкая глазами, Управитель прошагал сквозь длинную, сверкающую роскошью комнату. Колдун с силой толкнул манекен недавнего правителя, от чего тот упал с громким грохотом.
        Ударом ноги худощавый мужчина открыл деревянную, лакированную дверь. Выйдя в большой, просторный коридор, он вдохнул полной грудью запах казённого помещения.
        - Наконец-то свершилось! Только финансовая стабильность! И никакого праздничного бреда!
        Глава 8. Улица полна неожиданностей
        - Извините, уважаемые господа, во имя жаренных крылышек, не могли бы вы пожертвовать немного провизии одинокому путнику! - Бодро произносил Маркиз, сидя на пороге булочной.
        - Ой, смотри, котик! Давай ему булочки отломим! - Взвизгнула девушка в странноватой меховой шапке.
        - Да ты гляди, он домашний! У него ошейник на башке висит! Небось, есть теперь не станет, - отозвалась ее (похожая на шар) подруга.
        - Не станет!? Ещё как станет! Чем давать советы, лучше бы записалась в спортзал! Булка покупает сама себя! Это как минимум нонсенс… - закричал кот вдогонку уходящей паре. Но все было без толку.
        Да. Выживать в условиях городской окраины в зимний период, это вам не греться на подоконнике в ожидании ужина.
        Когда Маркиз только прибыл сюда, ему показалось, что он находится на поле недавнего сражения. Настолько было все грязно, серо и тоскливо.
        К тому же кто-то додумался выключить праздничную иллюминацию. Это делало кварталы ещё более мрачными.
        Кое-как переночевав на свалке возле кафе, кот принялся зарабатывать на жизнь. Ну как зарабатывать… Попрошайничать.
        Кто-то может сказать, что попрошайничество - это не заработок. На самом деле, ещё какой заработок! Если конечно обладать определенными навыками… Маркиз такими навыками не обладал.
        - О! О, какой кошак затесался! Иди! Иди сюда! Продам на птичьем рынке. К Новому году хоть на бутылку заработаю! - Воскликнул мужчина в потрёпанной куртке.
        - Торговля котами запрещена женевской конвенцией, варвар! - Отскакивая в сторону, прошипел белый шар.
        Морозное утро медленно отступало, давая простор для чуть более теплого дня. Замёрзший кот чувствовал, что иней на кончиках его шерсти начинает таять. Хотя, голод это нисколько не утоляло.
        Понимая, что ловить около булочной нечего, Маркиз медленно пошел в сторону. Он неожиданно понял, что не сможет вернуться домой.
        Потому что понятия не имеет, как смог так далеко забраться. И от этого на душе было безумно тоскливо.
        - Эй! Эй, друг! - Окликнул кота звонкий голос.
        - О, Господи! Если ты моя смерть, то тебе надо срочно лечить горло. Звучит, мягко говоря, не слишком пугающе, - проворчал Маркиз, не оборачиваясь.
        - Эй, эй! Много ты заработал!? Тебе что ничего не дают?
        - Дают, не дают, какая теперь уже разница. Я иду искать кошачье кладбище. Думаю, там мне как следует… все дадут.
        - Друг! Парень! Ты просто не умеешь делать реальное шоу! Поэтому тебе никто не заплатит!
        - Ага, не заплатят! Как будто тебе заплатят, писклявый ты… Кстати, а кто ты такой?
        Маркиз резко обернулся и заметил собаку. Она была размером практически с него. Длинная, напоминающая собой таксу. Коричневая, короткая шерсть. Ошейник с небольшим медальоном. И бегающие, горящие глаза, которые готовы были просверлить все, на что только смотрели.
        - А! Пес! Не подходи ко мне! Собачий твой хвост! - Ощетинился кот, выгнув спину.
        - Что? Эй, чувак… Что за расизм!? Это все, потому что я черный… - Глаза собаки заметно расширились, а морда приобрела оттенок грусти.
        - Вообще-то… Ты больше коричневый, или, в крайнем случае, бурый.
        - Как? А мой нос? А щеки? А кончики хвоста и лап?
        - Ладно, ладно… будь какого угодно цвета… Хоть сиреневого. Главное, что ты не сумасшедший, на вроде, - заявил Маркиз, постепенно выходя из боевой стойки.
        - Я? Я очень даже сумасшедший! - Подпрыгнул на месте пес. - В хорошем смысле, конечно. Меня зовут Лайкин. А тебя как зовут?
        - Эээ Маркиз… Лайкин. Для меня все ваши… немного лайкины. Так лаете, что вас через окно и то слышно.
        Кот направился вперед, делая вид, что знает дорогу. Пес устремился за ним.
        - Вообще-то, мое имя не от слова «лай». А от слова «лайк». Я король социальных сетей. И поэтому мне всегда ставят лайки. Вот у меня и имя такое. Продвинутое. Социально-сетевое.
        - Хэх! Социальные сети, - фыркнул Маркиз. - Это непонятные места, где люди часами смотрят на картинки. Ни один кот в здравом уме не станет увлекаться таким скучным делом.
        Лайкин обогнал собеседника. После чего задорно выкрикну:
        - Это у вас, у котов, странные! У нас, у боевых псов, все по-другому. Бывает, как совершишь очередной подвиг или дело государственной важности. Как сфотографируешь себя после этого в самом лучшем виде. И сразу же давай в Одноклассники или ВКонтакте выкладывать. А там поклонники, фанаты. Признание на международном уровне!
        Маркиз снова фыркнул, закинув голову кверху.
        - Ага. Фотограф нашелся. Невозможно быть хорошим фотографом, когда у тебя вместо рук лапки.
        - Ну… Мне иногда человек помогает. Я его так держу. В качестве этого, дворового.
        - Дворецкого.
        - Ну и его тоже. И он меня того самого. А дальше я уже шустро в аккаунт. И сразу по сотне лайков. Это за один час только…
        Да. Новый попутчик, мягко говоря, не соответствовал представлениям Маркиза о культурном джентльмене. Но с другой стороны он был рядом. Он не хотел его съесть. По крайне мере, пока.
        Да и вообще, парень, если собака может быть парнем, ещё слишком глуп. Суровая улица поглотит его без остатка. Если опытный воин в белых доспехах не возьмёт над ним свое шефство.
        И так, мрачный день тянулся к обеду. Серые облака закрывали горизонт. Новогодних ёлок было совсем немного. Базары с праздничной атрибутикой спешно сворачивали. Пёс и кот шли в неизвестном направлении, плавно пересекая неказистые кварталы.
        - Да. Короткохвостая ты поп-звезда. Лучше бы вместо лайков ты рыбу какую-нибудь собирал. Или котлеты с подрумяненной корочкой, - мечтательно произнес Маркиз.
        Желудок его, казалось, проводил настоящие митинги протеста. Потому что нерадивый сатрап хозяин напрочь о нем позабыл.
        - Котлеты говоришь, - оживился Лайкин. - Да хоть лазанью из микроволновки. Это я мигом.
        Похоже, что он тоже не прочь был перекусить.
        - Лазанья не готовится в микроволновке, - фыркнул кот.
        - Конечно. Это я так к слову сказал. Лазанью в морозильной камере так-то готовят. А уж только потом в микроволновке. Хозяин так готовит, если точнее.
        - Ну да, ну да, - грустно произнес Маркиз. - Я бы сейчас хоть с помойки бы что-нибудь съел. А не то, что из морозильной камеры.
        - Ладно, ладно, так уж и быть, - виляя кончиком хвоста, воскликнул Лайкин. - Пойду вон в тот ресторан и закажу нам самое лучшее блюдо.
        - Ага! Заказчик нашелся! Люди здесь жадные, как Бармалеи. Максимум, что у них можно заказать, так это метлой по ушам.
        Маркиз вспомнил, как все утро скитался в поисках пищи. И как снова и снова терпел неудачи.
        - Нет! Не так! Все будет отлично! Я просто скажу, что перед ними великий охотник! Покоритель всего живого, звезда социальных сетей номер один. И они сами мне все как милые вынесут! Только на колени пусть сильно не падают. Не люблю я этих протокольных почестей.
        - Ну, иди, иди, герой. Попытай свою удачу. Я пока здесь… Тылы поохраняю, - заявил кот без особого энтузиазма.
        Как ни в чем не бывало, собака похожая на таксу, резвым шагом направилась к ближайшей лавке с фаст фудом. Маркиз от греха подальше спрятался за углом.
        Приблизившись к стеклянной двери, Лайкин принялся ждать. Вскоре из недр закусочной вышли люди.
        И пёс сделал то, что, по меньшей мере, было более чем неожиданно. Глаза собаки расширились примерно вдвое. Они превратились в настоящие озера из доброты и… вопросительной интонации.
        Рот пса раскрылся, демонстрируя красный язык. При этом Лайкин стал на задние лапы, задорно виляя всем, чем только возможно.
        - О боже! Какой позор! Он ведёт себя словно пьяный клоун. Скорее всего, подумают, что он сумасшедший и усыпят на месте! - Воскликнул Маркиз.
        Но вместо этого две девушки замерли на крыльце, как вкопанные. Одна из них начала спешно фотографировать пса на телефон. А вторая попросила «короля соц. сетей» дать лапу, что тот с удовольствием сделал.
        - Что? Они даже не испугались его странного поведения! Нет. Мой мир никогда не станет прежним.
        Маркиз отвернулся в сторону. Он заметил, как две полные женщины, напоминающие собой вытянутые винные бочки, что-то горячо обсуждают, размахивая руками.
        - И вот, мне на работе сказали, что даже первого января выходного не будет. Такое первый раз за всю жизнь, ты представляешь!? - Говорила одна.
        Ее собеседница охала и всплескивала руками, восклицая при этом:
        - Ах да! Эти начальники будто сорвались с собачьей цепи. Лучше бы они так за порядком следили. На главной городской ёлке вчера исчезли абсолютно все гирлянды! А игрушки облезли и стали серыми!
        - Да что ты говоришь!? Куда смотрит ФСБ и полиция!?
        - Ну и дела… - подумал кот. И снова принялся наблюдать за клоунской деятельностью нового друга.
        Тому уже кто-то пожертвовал кусок колбасы… Странноватое дело начинало приносить вполне адекватные плоды.
        А в это время мокрый ветер постепенно растапливал снег на дорогах и тротуарах. От чего те превращались в темные реки.
        Сугробы становились меньше, плотнее и тяжелее. Надвивалась холодная оттепель, которая напрочь растворяла новогоднее настроение в неприятной промозглости.
        Люди спешили по своим делам, взбивая снег ботинками и сапогами в сахарный крем.
        Вокруг закусочной собралась небольшая толпа, чтобы посмотреть на фокусы четвероногого артиста.
        Маркиз, было, хотел тоже выбраться из тени, и продемонстрировать свои собственные таланты. Но потом решил, что кот и пес на одной сцене, это как минимум, нарушение товарного соседства.
        Когда все закончилось, и еды было собрано достаточно, Лайкин прекратил концерт по заявкам.
        Вместе с белым котом они направились к ближайшей помойке, чтобы наконец-то нормально пообедать, а заодно и позавтракать.
        - Не понимаю людей, у которых нет работы. Сегодня зарабатывать проще, чем когда-либо. Главное не бояться проявлять свои скрытые супер способности, - деловито заявил пес, сидя на старой куртке и поедая сырный гамбургер.
        Кот поглощал сосиску в тесте, находясь на вмерзшей в снег картонной коробке.
        - Конечно. Но танцевать на задних лапах перед толпой жадных зевак - это слишком низко, - сказал Маркиз. - Для других псов, кроме тебя, я имею в виду.
        Сосиска была действительно вкусной. От чего шерстяной критик сменил гнев на милость. Да. Строгие люди от того и строгие, что им не достает сочной сосиски в тесте.
        Конечно, поиск дороги домой и возвращение к Арине - это более чем важное мероприятие.
        Но один строгий закон гласит, что после вкусного обеда полагается, как следует вздремнуть. А законы, как известно, нарушать нельзя.
        - Вообще, в такие гамбургеры часто траву всякую кладут, - говорил Лайкин, глядя на линию тусклого горизонта. - Какой не возьмешь, то листья как от лопуха, то, как от лужайки. Не могу понять, для чего это требуется? Наверное, люди бояться съесть лишнего. А так, посмотрел на еду. Увидел в ней траву. Тебя начало тошнить. И все. Уже больше не съешь. Сам видел, как по компьютеру говорят, что все с травой кушать надо. Иначе того, ожирение…
        Неугомонный пес рассказывал еще о чем-то важном и философском по его мнению. Потом он неожиданно попробовал поймать свой собственный хвост.
        Это всегда происходит спонтанно. Синдром ловли хвоста вообще является научной загадкой…
        Благодаря такой загадке Лайкин на какое-то время выпал из реального мира. А когда туда вернулся, то понял, что Маркиз дремлет, свернувшись большим клубков в недрах коробки из-под печенья, которая находилась тут же.
        - Эй! Кто же спит днем!? Днем надо охотиться.… Или лучше ночью… - произнес пес.
        Он вдруг понял, что стоит на льду. Ему стало ясно, что количество шерсти на теле определенно влияет на уровень сохранения тепла.
        А так как Лайкин был явноне самым шерстяным зверем в этом районе, он довольно сильно замерз. Его кожа немного съежилась, а нос подрагивал.
        - Да. Ну и морозно тут у вас.… А в интернете говорили, оттепель, оттепель. Если это такая оттепель, то я сибирская овчарка.
        Осмотревшись по сторонам, Лайкин решительным шагом подошел к Маркизу.
        - Я, конечно, понимаю, что я звезда. Но даже звезды иногда остывают. Ты не будешь против, если я немного воспользуюсь твоей шерстью. А то своей у меня не слишком то много, - заявил он.
        - Ой, давай уже. Грейся, терьер гладкошерстный. Только на лапы не дави. Не люблю я этого.
        Пес явно имел небольшой опыт лазания по коробкам. Неуклюже, словно большой жук, он практически забрался на Маркиза, зарывшись носом в его пушистую шубу.
        Конечно, коту не нравилось такое соседство. Но улица не оставляет выбора. И даже самые важные принципы разрушаются сами собой, когда ты вдруг оказываешься на помойке.

* * *
        Неизвестно сколько проспали уставшие путники. Но небо уже было черным. На нем проглядывали редкие звезды, и серые тучи носились, проливая на землю холодный мрак.
        Яркий свет автомобильных фар насквозь прорезал свалку. Кот и пес буквально подпрыгнули, чувствуя, будто случилось нечто страшное.
        Хотя, на самом деле, было уже слишком поздно. Силуэт худощавого человека приблизился к импровизированному лежбищу животных. Он протянул свои длинные руки, подняв наверх сонного пса.
        - Нет! Какого тунца!? Что такое!? Инопланетяне! Пришельцы! Поставьте на место моего друга! Он еще слишком глуп, но это не значит, что его можно похищать! - выкрикнул Маркиз.
        Но тут странный пришелец заговорил вполне себе человеческим голосом.
        - О, Дружок! Я так и думал, что ты где-то здесь. Говорят, тебя у закусочной видели!
        - Я не Дружок! Меня зовут Лайкин. Я король социальный сетей.
        - Да… Ну и напугал ты меня… конечно, - процедил молодой парень в узких, подвернутых джинсах.
        - Ничего, ничего. Давай мы тебя сейчас щелкнем… Моя собака нашлась. Такой хештег будет.
        - Что? Это что твой хозяин!? - Воскликнул кот.
        - Нет, ты что!? Это мой дворовой! Он только мне помогает! - Завизжал Лайкин, который, по сути, был Дружком.
        - Да какая теперь разница!? Пусть он скажет моим людям, чтобы они меня тоже забрали! Заберите меня домой! Я готов жить, хоть в каминной трубе! Пожалуйста!
        Кот быстро выскочил из коробки и бросился к ногам человека, на которых были надеты летние туфли.
        - Ага! Хорошо… Пусть теперь репосты не кидают. Собака нашлась, и надо валить домой, а то тут реально холодно, - произнес человек.
        Он едва удерживал пса, который старался вырваться.
        - Я не хочу домой! Я хочу охотиться! Поставь меня на законное место! - Кричал пес.
        - Стойте! Мои хозяева! Мои люди! Вы что не слышите меня что ли?
        - Я ещё вернусь, Маркиз. Мы вместе таких дел замутим!
        - Какие дела!? Мне домой надо! У меня тоже есть дом! Точнее сказать, был…
        - Ну и зверюги пошли. Даже в магазин не зайти. С цепи срываются, убегают. А некоторые говорят, заведи лабрадора. Так он вообще черте что натворит. О! Какой-то кот за мной увязался. Извини, котейка, но мне пока и собаки хватает. Поживи слегка здесь. Может, найдешь себе семью.
        - У меня и так есть семья! Глухая, ты длинная сарделька! - Возмущённо закричал Маркиз.
        Но парень быстро закинул Дружка-Лайкина в машину. Потом студент прыгнул за руль. И с пробуксовкой на месте автомобиль тронулся, совершив полукруг.
        Затем он направился к оживленной дороге.
        - Как же быстро я потерял друга… А ведь он меня спас от голода… - Протянул кот.
        Неудачливый беглец остался один посреди черной помойки.
        Делать было нечего. Спать после такой встряски совершенно не хотелось.
        Озираясь по сторонам, словно полуночный вор, Маркиз медленно поплёлся в сторону, где скрылась недавняя машина.
        Ночь была холодной. Она заморозила то, что умудрилось растаять при дневной оттепели. И теперь с каждой крыши свисали темно-синие сосульки. Ветки некоторых деревьев тоже превратились вхрустальные палочки, звенящие на ветру.
        Только все это навевало бесконечную печаль. Странная ночь, странная зима. И более чем странное настроение, которое уж явно не подходит для празднования Нового года.
        - Да. Так и бывает обычно… - Мысленно философствовал Маркиз, проходя мимо жёлтых витрин. - Когда делаешь то, что тебе запрещают, то попадаешь в не самую приятную ситуацию. А когда не делаешь ничего запрещенного, страдаешь от желания это сделать. В обоих случаях плохо. Лучше просто спать на своем подоконнике и никуда не соваться. Хотя, иногда бывает так, что не спится. Как, например, сейчас…
        Кот остановился. Ему показалось, что где-то вдалеке он видит очертания домов, которые похожи на царские терема. И если идти по этой дороге, то вполне можно добраться до того места. А то место, скорее всего, является долгожданным домом.
        Сопоставив все в своей пушистой голове, Маркиз принял решение идти к далекой череде коттеджей.
        Только странная тень подкралась к нему сзади. Чутье пушистого беглеца не подвело, но несколько опоздало. И пока Маркиз оборачивался, услышав шаги, его уже благополучно схватили.
        - Нет! Что вы себе позволяете, хам! Я только понял, куда мне надо бежать! - Воскликнул кот.
        - Ничего! Сейчас ты побежишь в клетку для диких зверей. А потом, как повезет… - Заявил скрипучий голос.
        - В каком это таком смысле?
        - В смысле, либо опять на помойку, либо вообще на меховую шапку.
        - Из котов никто не делает меховые шапки, о, сумасшедший!
        - Я знаю, но должен же я тебя как-то напугать.
        Голос принадлежал явно кому-то старому и не очень приятному. Морщинистые руки цепко держали кота, словно сучья сухого дерева.
        Не трудно было догадаться, что загадочный похититель никто иной, как дед Понедельний, который обожал гулять темными вечерами. И чем хуже была погода, тем дольше становились его прогулки.
        Кот не знал, что имеет дело с главным городским хулиганом и преступником. Поэтому он наивно полагал, что его отпустят.
        Но время шло. Старик проходил все большее расстояние. Иногда он поскальзывался на ледяных лужах. Но в целом передвигался довольно быстро. И скоро достиг своего старого жилища.
        - О, красная икра! Вы что всерьез решили меня похитить? Это миллионеров всяких похищают, но не котов, - воскликнул Маркиз.
        - А кто тебя знает? Может ты миллионерский кот? И вообще, воровать таких холеных пушистиков - это моя летняя забава. Сейчас, правда, не лето. Но забава то все равно осталась.
        Чуть не придушив кота, Понедельний отворил дверь. Двое оказались в полутёмной комнате. Затем старик посадил узника в квадратную клетку из мелких стальных прутиков, закрыл ее, а сам принялся снимать с себя дырявую шубу.
        - Да… Интерьер у вас так себе, - через некоторое время заговорил кот. - И с животными вы обращаться не умеете. Чуть голову мне раз пять не сломали.
        - Извини, что не сломал. Просто не получилось.
        - Что? Вы маньяк! Постойте… А с каких пор это вы меня понимаете!? Люди ни разу ещё не ответили ни на одну мою реплику.
        - Люди - идиоты потому что. А я самый умный, - отрезал Понедельний, отправляясь на кухню.
        - Теперь попью чаю с травами и спать буду. А завтра подумаю, как лучше тебя продать или обменять на что-нибудь ценное.
        - О мои лапки! Ещё в начале недели мечтал о свободе. А теперь превратился в разменную монету, - протянул Маркиз, удручённо опуская голову.
        В прихожей было темно и довольно душно. Повсюду лежала пыль. Также кот заметил старую мебель, множество коробок и разного другого хлама.
        Очевидно, проживающий здесь старик, не имел жены, прозябая в полном одиночестве. При этом он явно не любил выполнять домашние обязанности. Но зато он очень любил лук. Потому что запах этого овоща разносился по всему дому.
        - Какой кошмар! Верните меня на чистую помойку из этого грязного дома, - произнес Маркиз, осматривая место своего заточения.
        На какое-то время воцарилась тишина. Кот немного привел в порядок растрепанную шерсть и слегка успокоился.
        Вскоре дверь на кухню открылась. Старик в смешном колпаке и длинном халате показался оттуда.
        - Вот так гораздо лучше. Когда поешь! Ты тоже можешь поесть. У меня есть репчатый лук, - заявил он коту.
        - Ээээ нет, спасибо. Еда и такие условия несовместимы.
        - Условия? Да у меня здесь царские палаты! - Воскликнул старик.
        Глаза похитителя бегали и сверкали. Растрепанная борода была похожа на испорченную мочалку. И сам этот странный тип был ни столько страшным, сколько жалким, оторванным от мира человеком.
        - Послушайте, господин маньяк, - произнёс Маркиз.
        - Меня зовут Понедельний!
        - Хорошо эээ понедельник.… А как вы стали так жить? Почему вы не убираетесь дома и живете один? А в вашем зале даже не горит самая простая ёлочка?
        - Что! Елочка! Я тебе покажу чертову елочку! Я ненавижу Новый год и хочу, чтоб его не было!
        Дед злобно ударил по клетке, от чего Маркиз ощетинился, закрыв глаза.
        - Да… Я уже заметил. Но ведь у любой ненависти бывает причина… Возможно, она кроется в детстве? - Сказал кот, понимая, что его язык ужасно его подставляет.
        Маркиз подумал, что сейчас сумасшедший дед начнет играть им в футбол. С него обязательно сбудется. Но этого не произошло.
        - Из детства, - произнес Понедельний. Он присел на старый, громоздкий табурет, стоящий тут же.
        - В детстве мои родители постоянно работали. И не хотели тратить на меня лишние деньги. А когда наступал праздник, будь то Новый год или день моего рождения, они говорили, что сейчас понедельник. И что праздновать, поэтому ничего нельзя. Я тогда не совсем понимал по календарю. И огорчался, но не мог ничего поделать.
        Когда все раскрылось, то я возненавидел свою семью. Они лишили меня всех праздников, которые только могут быть в жизни ребенка.
        Я сбежал из дома и ни с кем не общался. Но когда я вырос, то понял, что старики были не такими уж идиотами. Все эти праздники, торжества… Они создают видимость счастья, которого нигде нет.
        И только занятия важными делами делают человека счастливым. Если он конечно не кретин.
        - Да уж, - опустил свои (навостренные до этого) уши Маркиз. - Даже мне в новогоднюю ночь и то отсыпают немного черной икры. А у вас не было ни одного нормального застолья.… Но может быть, настало время все начать заново?
        - Я тебе начну! Я тебе сейчас как начну! - Подпрыгнул со стула Понедельний. - Все! Никакого нытья! Завтра утром я будут тебя продавать! А сегодня вечером ты будешь спать! А если ты пикнешь еще хоть одно слово, то искупаю тебя в ведре с ледяной водой!
        Шаркая домашними башмаками, старик скрылся в другой комнате. Кот остался один в темноте запертый в клетку.
        Но, несмотря на все это, он не очень обиделся на деда Понедельния. Почему-то обида не клеилась к этому мерзкому типу. Наверное, не все плохое достойно нашего презрения.
        Презирая зло, мы зачастую, его только усугубляем.
        Глава 9. Странный, новогодний день ?
        Когда спишь на металлических прутьях, пусть даже они совсем тонкие, кости затекают так, будто тебя придавили грузовой машиной. И даже по-зимнему пушистая шерсть ни капли от этого не спасает.
        В итоге Маркиз долгое время не мог уснуть. К тому же неприятные запахи и странные шорохи ещё больше провоцировали изнуряющую бессонницу.
        Проклиная свое нездоровое стремление к свободе, кот довольно долго пытался устроиться поудобнее. И ближе к утру он, наконец, смог забыться, окунувшись в мир сновидений.
        Такое погружение в грёзы было воистину глубоким. Даже нахождение в клетке на это не повлияло. Стресс и усталость сделали свое дело, куда лучше, чем любое снотворное в мире.
        Благодаря позднему сну, Маркиз не видел, как ночью срывался беспокойный снег. Он не чувствовал, как убывающая луна нервно металась по небу. И конечно, он не смог застать поздний рассвет над нищей, городской окраиной.
        Понедельний же, напротив, с первыми лучами облачного солнца уже находился во всеоружии. Нацепив на себя любимую дублёнку, напоминающую одеяние бездомного, он шагом прирожденного победителя, расхаживал взад и вперёд по неприбранным комнатам.
        - Что спишь, мохнатая твоя морда!? Знать бы номер телефона твоей богатой семьи? Я бы тогда точно потребовал у них большой выкуп, - шипел старик.
        И вдруг его осенила мысль.
        - Постойте, постойте. Эти дураки - любители кошек оставляют номера на них, на случай потери.
        Подойдя ближе к клетке, дед небрежно ее открыл. Потом он стянул ошейник со спящего кота. Живой клубок недовольно фыркнул, но даже не открыл зелёные глаза.
        - Э, сонная тетеря. Спи, пока хвост цел. А господин Понедельний сейчас станет миллионером.
        Действительно, на специальной бирке, вставленной в ошейник, находился номер телефона хозяина, а точнее сказать, хозяйки животного.
        Не медля ни единой секунды, Понедельний принялся звонить со своего старого, мобильного аппарата, напоминающего небольшой кирпич.
        Когда он набрал нужные цифры, то в трубке прозвучал тоненький девичий голос.
        - Але… А кто это, - сказала Арина. Скорее всего, звонок ее разбудил.
        - Этот тот, девочка, кто знает кое-что о твоём коте.
        - Что?? Вы видели Маркиза!? Неужели! Куда он бежал!? Скажите хотя бы примерное название улицы! - Оживился голос на том конце воображаемого провода.
        Довольный старик уже приготовился рассказать условия возвращения пленника обратно домой. Но тут мобильный Понедельния скоропостижно замолк.
        Причем связь при этом не прерывалась.
        - Так, дорогая! Чтобы вернуть назад эту никчемную кошку, ты должна мне… Что… Алло! Эй! Кто-нибудь! Да что же это такое!? - Воскликнул злобный дед. - Микрофон поломался, наверное… Впервые за пятнадцать лет. А ведь телефон ещё почти новый. Я лично колол им орехи этой осенью… Ладно. Ещё потребую законное вознаграждение. Но уже чуть позже.
        Перекидывая телефон в руках, старик направился прочь из дома. Ему надо было сделать большое количество дел. Ведь именно сегодня наступал Новый год. И хотя большая часть праздника была уничтожена темной магией, отдельные «очаги сопротивления» всё ещё оставались.
        Веру в чудо невозможно убить в русских людях. По крайне мере, легко сделать это вряд ли получится.
        - Придумали идиотские телефоны. Нет, чтобы звонить по будильнику, как мой лучший товарищ… Но ладно. Я ещё со всем разберусь… - фыркнул дед, покидая ветхое жилище.
        На улице старика встретил холодный ветер. Погода была не самая приятная. И это его безумно радовало.
        Маркиз спал довольно долго. Даже по меркам ленивых котов. Когда он наконец-то открыл слипшиеся глаза, то был уже белый день.
        По небу носились одинокие тучи. Солнце то и дело поливало заснеженный город жёлтым блеском. И даже пыльная прихожая Понедельния от того казалась в меру приветливой.
        - Ой! Ой, майские шашлыки! Во имя жареных крылышек! Да что это такое со мной… - произнес Маркиз, пытаясь размять затекшее тело.
        У него сильно болела спина, лапы и даже середина хвоста.
        - Мной ночью никто не играл в хоккей? Или в пляжный волейбол хотя бы. Где мой ошейник? Проклятый похититель даже его утащил. Спасибо ему…
        Кот осмотрел все вокруг, начиная от пластиковой вешалки до облезлого стола с ящиками, и старого паласа.
        - Как же хочется есть. Думаю, вряд ли этот тип вернется, чтобы меня покормить, - отметил усатый узник.
        В какой-то момент Маркиз обнаружил, что его импровизированная тюрьма стоит на небольшом мебельном атрибуте, напоминающим столик. Также, он понял, что клетка закрыта на легкий крючок из проволоки.
        В голове шумело и немного болело. Хотя она всё ещё неплохо соображала. Поэтому кот принял единственно верное решение для такой ситуации.
        - Если я не могу сбежать из камеры… То пусть камера бежит вместе со мной! - Сказал Маркиз.
        Затем он передними лапками сильно толкнул решетчатую стену. Клетка немного сдвинулась с места.
        - О боже! Как же это бредово… Но ведь все бредовое гениально.
        Пушистый беглец ещё раз проделал дерзкую операцию. Клетка снова изменила свое положение. Собравшись с силами, кот толкал и толкал небольшую решетку, пока она не оказалась около самого края.
        Оставалась ещё пара небольших ударов. И Маркиз вместе с клеткой окажется на полу, застеленном линялым паласом.
        Но какая тут высота? Примерно метр или чуть больше. Если сопоставить ее с ростом Маркиза, то это довольно много. Да и вообще, кто сказал, что падение на пол заставит странный квадрат из проволоки распахнуть свою дверь?
        Кроме того, когда Понедельний поймет, что животное пыталось бежать, то вряд ли он обрадуется такому событию.
        - Фух, как же я устал… - протянул Маркиз. - С самого утра такие нагрузки, да ещё и на голодный желудок.
        Задумавшись как следует, над дальнейшей судьбой, кот задремал, сидя головой к входной двери. Сон оказался довольно крепким.
        Казалось, что ему даже приснилось нечто особое. Только все это не могло продолжаться вечно. За дверью старого дома послышалась отчетливая возня.
        Маркиз буквально подпрыгнул от такого шороха. Неужели это вернулся хозяин жилища? Неужели он теперь сотворит с котом нечто ужасное?
        - А! Чёртовы дети. Новый год почти отменили. А они все ещё празднуют идиотские утренники. Ну, ничего, я все равно смог украсть коробки с конфетами. Так ещё потом сорвал праздник в одном кафе. Значит, день прожит не зря, - раздался скрипучий голос по сторону двери.
        Все это означало лишь одно. Надо было действовать. Причем, как можно скорее.
        Спросонья Маркиз ударился головой о клетку. Она подвинулась ещё немного. Затем он вновь толкнул ее лапами.
        - Чертов ключ! Опять завалился за подкладку! Одёжа почти новая, двадцати лет ещё даже нету… Неужели опять придется ломать замок, - причитал Понедельний.
        Прекрасно понимая, что шансов у него не более чем пятьдесят на пятьдесят, кот в последний раз ринулся в бой.
        В замке повернулся найденный стариком ключ. Входная дверь отворилась. Маркиз испытал приятное чувство полета а затем сильный удар, от которого чуть не получил сотрясение мозга.
        Когда Понедельний оказался на пороге, то заметил, что клетка с его недавним пленником лежит на полу.
        - Ты что затеял, лохматый пёс? - Воскликнул он.
        Правда, подслеповатый старик, не смог заметить, что расшатанная дверца решетки слегка приоткрыта. И из этой самой дверцы, сжавшись до минимальных размеров, довольно быстро вытекает белая жидкость, при ближайшем рассмотрении являющаяся котом.
        - Как? Это что за шутки? - Прищурился дед.
        Он тут же захлопнул дверь. Но было уже слишком поздно. Пушистая молния легко прошмыгнула между его ног. За долю секунды до закрытия двери она смогла вылететь за пределы затхлого помещения.
        - Нет! Нет! Куда? Проклятая, дырявая шапка! Я ещё поймаю тебя и побрею наголо! - Заорал Понедельний.
        Он прокрутился на месте словно волчок. Затем снова распахнул дверь. Но было уже слишком поздно.
        - Маринованная свинина! Он, кажется, прищемил мне хвост! Он оторвал мне часть моего драгоценного хвоста. Но ничего! Так даже проще! Так даже легче и свободнее! - Крутилось в голове у Маркиза, когда он в очередной раз преодолевал «скорость звука».
        Выпущенной из лука стрелой кот пробежал пару кварталов. Он петлял по дворам, сворачивая в незнакомые прогулки. И когда, наконец, остановился, то понял, что как всегда заблудился.
        Хотя, это было не таким уж важным событием. Главное, что кото-маньяк остался в своем грязном логове.
        А то, что талая вода запачкала белоснежную шерсть Маркиза, так это весьма поправимо. Кроме того, хвост оказался цел. Даже пушистость его ни капли не поменялась. Не говоря уже о размере. Это было неплохо.
        - О да… Непредвиденный сверх быстрый бег определенно сокращает жизнь, - заявил Маркиз.
        Немного отдышавшись, он принялся приводить себя в порядок. Понимая, что коварная улица не даст ему ничего кроме сомнительных приключений, кот решил искать подходящих людей. Тех людей, которые реально смогут помочь в непростой ситуации. Или хотя бы, которые дадут мяса, без угроз сделать из него самого отбивную.

* * *
        Обычно Новый год выпадает на пасмурный, но довольно весёлый денёк. Когда с неба падает небольшой снег, когда ветви деревьев покрывает ледяной иней. В такой день особенно хочется волшебства и подарков.
        Но в этом году главный праздник сопровождался ветром, переменчивой погодой и непонятным ощущением смуты.
        Хотя Свету это нисколько не волновало. Она находилась в своей импровизированной комнате и горько плакала. От ее слез подушка становилась влажной, холодной, неприятной. Казалось, что слезы пропитали кровать насквозь, просочившись даже в мерзлую землю.
        - Нет, боже мой, нет! В этом году у нас не будет Нового года! Мамочки, не будет никакого Нового года совсем! - Всхлипывая причитала девочка.
        - Сначала мои гирлянды не загорелись. Потом мне не продали ёлочку. А теперь… Теперь моя мама просто сошла с ума. Она не хочет готовить праздничный ужин. Она отказалась покупать даже самый дешёвый подарок. И все время говорит только про работу и деньги. Боже мой, боже! Я, наверное, скоро умру. Я не могу больше так жить. В этом холодном доме, где отовсюду дует. В этом жалком углу, отгороженном шторкой. В этом мире, где тебя лишают даже самого дешёвого подарка…
        Устав от собственных рыданий, Светка немного успокоилась. Она вытерла слезы, протерев красные глаза. И тут девочка услышала кое-что странное. Казалось, что ветер за окном выл по-особому. Не совсем так, как делал это обычно.
        Но ей сейчас было явно не до него. Ещё бы, ведь ее мама действительно серьезно изменилась.
        В последние дни она не обращала на дочь ни малейшего внимания. И если раньше весь Новый год состоял из такого внимания, то теперь атмосфера праздника была окончательно развеяна.
        Конечно, во многих домах царило примерно такое по вине господина Управителя. Но несчастную девочку это нисколько не утешало.
        Поэтому она продолжала лить слезы. И длилось это довольно долго.
        За окном продолжало неприятно шуметь. Будто там бродил кто-то в пышных одеждах, шелестя длинным плащом.
        В какой-то момент Света поднялась с кровати. Не зная зачем, она подошла к окну, потянувшись к деревянной форточке.
        - Мне и так под платье дует ужасный сквозняк. Так пусть ветер заполнит весь дом. Может, я замёрзну до льда. А когда оттаю, то будет все хорошо, - заявила школьница.
        Ни секунды не колеблясь, она отворила окошко. Сначала холодный воздух буквально свёл девочку с ума. Она чуть было не упала на пропитанную слезами лежанку.
        - Ой! Ой! Что я наделала! - Взвизгнул она.
        И как это ни странно, ей последовал незамедлительный ответ.
        - Ничего. Ты просто не хотела мириться с тем, что легко приняли многие, - сказал голос.
        Он был теплым, глубоким. От него веяло некой сказкой. Да и ветер с улицы неожиданно перестал попадать в помещение, несмотря на открытое окно.
        - Ого! Вы что? Вы кто? Вы Дедушка Мороз что ли? - Вытирая нос, произнесла девочка.
        - Нет. Ты не ждала Деда Мороза. Ты ждала кое-кого другого.
        - Точно… Дух Нового года… Он приходит с метелью и исполняет желания.
        - Не совсем так, Света. Я и правда, люблю гулять с ветром. Но вот желания дети должны исполнять сами. Потому что только так они могут научиться чему-то.
        Света задумалась. Ей хотелось немедленно закрыть форточку. Только бросать разговор с таинственным голосом она не решилась.
        - Новогодний Дух, скажи, пожалуйста, а как я могу исполнить желание себе, если у меня нет магии? - Произнесла она.
        - Очень просто. Магия сегодня есть повсюду. И вообще, ты всегда можешь сделать помощников, которые справятся с любой задачей.
        - Помощников? Но из чего? Из снега?
        - Снег в доме быстро растает. Лучше из листков школьной тетради. Сделай бумажных человечков, Света. С ними ты совершишь любое чудо.
        После этих слов форточка захлопнулась сама собой. Девочка осталась в тишине и в полном недоумении.
        Конечно, она понимала, что все это не взаправду. Но ей просто необходимо было хоть как-то отвлечься.
        Поэтому школьница в шерстяном платье невольно потянулась к своим тетрадкам.
        - Так.… Думаю, возьмем записи по математике. Может, тогда ее волшебным образом отменят, - улыбнулась Света.
        Ее лицо несколько прояснилось. Слезы заметно высохли.
        - Хотя нет, если взятьисписанную тетрадь, то человечки будут в татуировках. А мама говорит, что это очень не хорошо.
        На какое-то время она задумалась, почесав растрепанную голову.
        - Ладно! Так уж и быть. В честь Нового года возьмем чистые листы. Их у меня много еще со снежинок осталось… - бодро заявила девочка.
        Затем она отыскала необходимую бумагу и принялась мастерить что-то наподобие самолетика или кораблика.
        Да. Дух Нового года забыл дать ей хотя бы примерную схему. А значит, создавать помощников приходилось, что называется, на глаз.
        Разве это правильно? Разве можно сделать что-то хорошее без четкого плана?
        Конечно можно! Ведь все светлое в этом мире получается наугад. А вот темные дела часто создаются по просчитанным схемам.
        В скором времени Светка свернула из бумаги нечто похожее на человеческую фигуру. Фигура была корявой и даже немного пугающей.
        - Вот.… Ну, я дура. Это какая-то кукла для колдовских гаданий, а не помощник Нового года… - огорчилась она.
        Хотя, бумаги было еще много. А фантазия девочки, так вообще, не знала никаких границ. И вскоре перед Светой лежал еще один бумажный «солдатик», напоминающий чем-то морскую звезду.
        - Да уж, - фыркнула девочка. - Детеныш инопланетного ежа.
        Правда, после небольшой паузы, она вновь продолжила свое необычное занятие. И спустя полчаса, перед Светланой лежала целая куча бумажек, свернутых различными способами.
        Все они имели не самый приятный вид. И все они отдалено напоминали человечков.
        Глядя на плоды работы, девочка хотела опять заплакать. На этот раз от досады, вызванной собственной «криворукостью». Но сделать это у нее не вышло.
        Потому что внезапно подкравшийся сон буквально свалил с ног маленькую любительницу праздников.
        И пока солнце спешило на закат, озаряя красноватым сиянием округу, Света крепко спала, обнимая подушку и укрывшись с головой теплым одеялом.
        Казалось, что ее сон длился много часов. Создавалось ощущение, что несчастная школьница проспала до самого утра. Потому что в доме было довольно темно. И лишь окна, как белые картины, немного разбавляли тяжелый мрак.
        Хотя нет. До утра было еще далеко. Просто наступил вечер, плавно перетекающий в ночь. Произошло это всего за пару часов.
        От чего и создалась иллюзия супер долгой дремы.
        - Ого! Который сейчас час? Какой день? Какая неделя? Неужели я проспала школу? - Произнесла Света, открывая глаза.
        Дотянувшись рукой до выключателя, она зажгла лампочку. Потом девочка взглянула на часы и поняла, что была в мире снов совсем недолго. Новый год, по крайне мере, она точно не прозевала.
        - Ой, как голова-то кружится. И приснится же это… все. Прям как наяву почти было.
        Светка осмотрела все кругом. Никаких бумажных человечков не наблюдалось. Точнее сказать, мятые бумажки больше не лежали на ее кровати.
        Это значит, что пришла мама и выкинула странный мусор. Или же Света вообще создавала помощников во сне, что куда более вероятно.
        Немного придя в себя, девочка заметила, что в основной части дома горит тусклый свет. Это был ночник или настольная лампа.
        Наверное, мама точно пришла с работы и все-таки решила приготовить праздничный ужин. А возможно, она принесла с собой хотя бы небольшую елку. Это значит, что Новый год будет праздноваться несмотря ни на что.
        - Мама, мама! Я уже не сплю! - Выкрикнула Светка.
        Но ответа на ее возглас не последовало.
        - Мама! Мам! Я помогу тебе сейчас готовить на кухне, - снова тишина. Лишь что-то тонко пропищало, а потом замолкло.
        Из зала доносилась явная возня. Там определённо кто-то был. Может мама просто хотела сделать сюрприз и поэтому не отвечала? Или.… Даже страшно представить, что «или».
        - Это все очень странно. Я должна проверить, - не без опасения подумала девочка.
        Она поднялась с постели, наступив на холодный пол. Благо, на ней были теплые носки. Затем, надев домашние тапочки, Света подошла к плотной занавеске, служившей импровизированной дверью.
        Возня в помещении была довольно сильной. Казалось, что кто-то суетился, пытаясь не опоздать на работу.
        Светлана громко выдохнула. Собравшись с силами, она приоткрыла ткань, одним глазом выглянув в зал.
        - О боже, нет! - Невольно взвизгнула девочка, прикрыв рот рукой.
        То, что она увидела, было безумно страшно. Но при этом и безумно сказочно одновременно.
        Небольшие существа, не выше шариковой ручки ростом, задорно шныряли вдоль комнаты.
        Они были сделаны из чего-то белого. Их тела были правильными, но слегка угловатыми. Поэтому пришельцы напоминали собой забавных роботов из мультфильма.
        Каждый такой гость имел два маленьких, черных глаза и совсем крошечный рот. При этом оккупировавшие дом создания тихонько пищали подобно мышам, скрывающимся за фанерной перегородкой.
        - Ах! Бумажные человечки! Новогодние помощники! Я сделала их такими кривыми. Но праздничный дух расставил все на места. Придал им красивую форму, - прошептала Света.
        Ей захотелось поскорее выбраться из комнаты, чтобы познакомиться с необычными гостями. Но ведь она была… слегка повыше и покрупней, чем они.
        Значит, сказочных существ легко можно было спугнуть. Поэтому девочка немного отошла в сторону, придерживая занавеску.
        Ее глаза блестели. Она с огромным любопытством рассматривала все происходящее в зале.
        Довольно быстро Света поняла, что бумажные человечки носятся вокруг далеко не бесцельно. Посреди зала стоит большой разложенный стол, который обычно находился на кухне.
        На столе расстелена скатерть белого цвета с орнаментом золотистых снежинок. Такой скатерти Светка не смогла припомнить.
        На поверхности стола красиво лежали салфетки, блестящие вилки и ложки. Были расставлены тарелки, стаканы и чашки. Сервировка напоминала собой некое торжественное мероприятие.
        В центре всего великолепия находилось старое фарфоровое блюдо с мандаринами. Вокруг него располагались салатницы с салатами.
        Также можно было легко рассмотреть закуски: нарезки и маленькие бутерброды.
        - Ого, вкуснятина! Откуда все это!? Наверное, точно я сплю, - подумала юная «шпионка».
        Вдруг она обратила внимание на то, что в зале вполне светло. Хотя свет никто не включал. Просто на столе находятся тонкие, высокие свечи.
        Они сделаны из белого стекла. А вместо пламени на них горят желтоватые вытянутые лампы.
        - Свечки на батарейках, чтобы человечки не сгорели… Как все продуманно, - удивилась Света.
        После чего, она обратила внимание на то, как помощники Новогоднего Духа выполняют свою работу.
        Они словно муравьи несут цепочкой продукты. А потом передают их наверх при помощи живого лифта. Если же надо поднять нечто тяжёлое, то собирается небольшая группа из бумажных слуг. И вместе они довольно легко отправляют на стол даже крупные тарелки.
        Причем, берется праздничное угощение предположительно на кухне. Хотя, до этого там не было ничего кроме макарон и вчерашнего супа.
        - Сколько они ещё будут накрывать? Уже и так столько поставили! Нам вдвоем с мамой так много не съесть. А может быть, к нам придут ещё гости? Например, Дед Мороз со Снегурочкой из сказочной страны, - начала фантазировать школьница.
        Как вдруг во входную дверь кто-то постучался. Точнее, самого стука слышно почти не было. Но вот на крыльце явно был человек. И он определенно хотел войти.
        У мамы - свои ключи. Значит, это точно была не она. Света неожиданно замерла. Ее примеру последовали и бумажные человечки.
        За дверью продолжалось странное движение. Часть новогодних помощников начала покидать свои рабочие места, разбегаясь в неизвестном направлении.
        - Не бойтесь! Не бойтесь! Это, наверное, почтальон пришел или ещё кто-то! Я сейчас посмотрю! - Выкрикнула девочка.
        И только потом она поняла, что совершила большую глупость. От ее крика абсолютно все слуги моментально исчезли.
        Комната, озаренная приятным сиянием, опустела. Слегка «недонакрытый» стол манил своим великолепием. Ругая себя за несдержанность, Светка медленно выбралась из укрытия.
        Глава 10. Большой переполох
        Смеркалось. Последняя ночь декабря накрывала крылом бабочки продрогшую землю. В особняке у Дольских было пусто, холодно, грустно.
        Причем отопление здесь работало более чем исправно. Дорогие пластиковые рамы не пропускали внутрь ни единого сквозняка. Но холод все равно пребывал. Если не погодный, то уж духовный точно.
        - Алло! Это доставка пиццы!? - Кричала в трубку Арина, сидя в позе лотоса, у себя на кровати. - А вы можете мне доставить не пиццу, а хотя бы небольшую ёлочку? Просто мои родители слишком заняты. А сегодня уже новогодняя ночь. В смысле вечер…
        Нет. Служба доставки еды, к сожалению, не занималась новогодними деревьями. Трубка была брошена. А Арина жутко расстроена.
        - Господи, да что за бред вокруг происходит? - Говорила она сама себе, нервно теребя подол пижамы. - С самого утра мне позвонил какой-то человек с больным голосом. Он сказал, что видел Маркиза. Я вычислила по GPS, что звонили с окраины города. Родители обещали туда заехать и на обратном пути купить ёлку. Отлично! Уже почти потемнело. И ни родителей, ни Маркиза, ни елки. Замечательно, Арина Антоновна. Это твой самый лучший Новый год в жизни. Все, я обиделась. На весь мир!
        Девочка надула губы, уставившись в стену. Она искренне думала, что ее обида передастся всем вокруг. И все вокруг прибегут ее успокаивать. А она ещё как следует, подумает, стоит ли их прощать.
        Но верно ли она поступила? Все ли так гладко в этой научной теории…

* * *
        Света медленно, но верно приближалась к входной двери. Под ее ногами предательски скрипели половицы. Казалось, что в полутьме по углам кто-то шевелится. А на улице, так вообще, кто-то разговаривает.
        - Так! Кто там пришел!? - Грозно заявила девочка, оказавшись у самого порога.
        Из-за двери ответили нечто невнятное.
        Конечно, можно было не открывать и ждать маму. Но ведь замок и так не был самым прочным. Да и вообще, если открыть незнакомцу, то можно получить много проблем. А если не открывать, то легко умереть от любопытства.
        Проблемы или любопытная смерть? Смерть или любопытная проблема?
        Хватит. Раздумья делают только хуже. Сама не зная зачем, Света отворила дверь. Что-то небольшое, светлое и пушистое тут же ворвалось в дом.
        - О куриные бедра! Наконец-то нет ветра! Наконец-то нет этого ужасного ветра. Я весь обледенел! Я как будто покорил Антарктиду. Две Антарктиды! - Воскликнул нежданный гость.
        Девочка тут же зажгла свет. И при ярком освещении она отчётливо разглядела довольно большого кота. Он был покрыт лёгким инеем и немного дрожал.
        - Вот так… То человечки из бумаги, то котик неизвестно откуда. Да этот Новый год я запомню надолго, - протянула Света.
        - Я не неизвестно оттуда! Я из дома. Мне надо позвонить. И меня заберут обратно. Наверное… - заявил кот.
        - Говорящий. Он разговаривать умеет, - ахнула школьница, садясь на тумбу для обуви.
        - Э, нет. Я очень даже молчаливый. Просто иногда эмоции зашкаливают. Особенно это бывает после побега из дома кошачьего маньяка и скитаний по ледяным подворотням.
        - По подворотням? О, это ужасно… Интересно, а как я могу тебя понимать?
        - Да ладно. Все что нас не убивает, только утолщает шкуру. Не знаю. Наверно просто ты хорошо учишь в школе английский. А теперь, извини. Мне надо принять душ.
        Расположившись на пороге в зал, неизвестный кот, на поверку оказавшийся Маркизом, принялся вылизывать шёрстку, смешно умываясь лапой.
        - Вау… Да это просто невозможно! Неужели английский и кошачий - это одно и то же? Ладно, я, пожалуй, осмотрю здесь все…
        Словно лишённая чувств, девочка встала со своего места. Она прошла мимо кота и направилась в зал.
        Ничего себе! Все действительно было настоящим. Это не обман зрения и даже не постановка.
        От праздничного ужина прекрасно пахло вкуснятиной. Фрукты манили своей свежестью. Мясные блюда завораживали одним только видом. Салаты сами просились в рот. Напитки были способны утолить жажду даже на расстоянии.
        - Как круто… - протянула девочка, пристально разглядывая это великолепие.
        Она тихонько взяла из фруктовой вазочки виноградину, ловко отправив ее в рот.
        - Извините. А этот стол предназначен исключительно для Нового года? Или для повседневного, так сказать, применения? Это я в целях научного образования интересуюсь, - раздался голос со стороны порога.
        - Нет.… Наверное, нет, в смысле, - ответила девочка коту. - Ты хочешь кушать? Сейчас я тебе… Что-нибудь тебе отломлю.
        - О, не стоит, сказал бы я, если бы не стоило.… А так, буду премного вам благодарен.
        Света после недолгих раздумий схватила со стола бутерброд с маслом и икрой. Затем она кинула его Маркизу.
        - О Боже! Деликатесы! Это рай для моих грешных когтей, - проурчал кот.
        Словно заправский охотник, он бросился к еде, тут же приступив к трапезе.
        - Отлично. Хорошо. Вот так.… И если можно, немного рыбы. И колбасы, если она конечно без пальмового масла, - напевал кот.
        Светка, смеясь, дала Маркизу, упомянутую им еду. От чего тот принялся мурчать еще громче.
        Наблюдая за забавным, пушистым гостем, Света всерьез задумалась над тем, чтобы оставить кота насовсем.
        Ведь кот в доме - это не только ценный мех, но и бесплатный заряд положительных эмоций на каждый день.
        Наверное, если бы в семье Степановых жил хотя бы маленький котенок, то мама Марина вряд ли подверглась влиянию Управителя. Хотя, вероятно, здесь дело не в котятах. Скорее - в нас.
        Кстати говоря, о маме. Входная дверь сильно скрипнула. Маркиз сжался, словно напуганный еж. Света хотела бы последовать его примеру, но, к сожалению, была человеком.
        Поэтому она просто вытянулась «по струнке», готовясь снова увидеть нечто не обычное.
        Вскоре страх от эффекта неожиданности прошел. На пороге появилась Марина. От чего девочка громко выдохнула.
        А вот Маркиз, напротив, кинулся в зал и постарался укрыться там под диваном.
        - Мама, мамочка! Наконец-то ты пришла! - Воскликнула Светка.
        Она бросилась к женщине в холодном, слегка заснеженном пальто. Только это не принесло взаимности.
        - Я тоже рада тебя видеть. Только попрошу без этой щенячьей радости, - произнесла дама, снимая верхнюю одежду.
        - Мама, а где ты так долго была? Уже новогодняя ночь почти наступает. Ты же раньше всегда приходила пораньше тридцать первого!
        - Я зарабатывала деньги, дочь. Если ты об этом.
        - На твоей работе?
        - Не совсем. У меня теперь новый бизнес.
        - Правда? Но как!? - Света чуть было не упала от такой неожиданности.
        - Очень просто, дорогая. Все просто. Бесплатно распечатываю разноцветные бумажки на рабочем принтере. А потом продаю их под видом лотерейных билетов пенсионерам. Думаю, это вполне креативная идея.
        - Что? - Девочка переменилась в лице. - Мама! Ну, это же обман!
        - Обман не является обманом, если он приносит хорошую прибыль.
        После этих слов, Марина прошла вглубь помещения. Она осмотрелась вокруг, будто бы это был не ее дом.
        - Так, - громко произнесла она, заходя в зал. - Это что за еда? Это что за скатерть? Это что за стол? А хотя стоп. Стол вроде бы наш. Но вот все остальное.… Откуда это взялось, Светлана!? И главное, кто будет за это платить!?
        Света потупила взгляд, смотря на свои шерстяные носочки. Она до сих пор не могла привыкнуть к грубости «новой матери».
        Но, все же, собравшись с мыслями, девочка постаралась рассказать о новогоднем чуде, бумажных человечках и волшебных продуктах, которые появились на кухне совершено случайно.
        Про кота она говорить не стала. Еще бы, чудо есть чудо. Оно случилось само. А вот за кота и поругать могут.
        Маму ни сколько не испугала Светина сказка. Это было неплохо. Может она проникнется новогодним настроением и сбросит с себя холодный панцирь?
        Ну, уж нет. К сожалению, такого не случилось.
        - Все мне предельно понятно, - хмуро произнесла Марина. - Моя дочь сумасшедшая. У моей дочери галлюцинации. Я, почему-то не сомневалась, что оно так и будет.
        - Мама, ты что!? Какие галлюцинации! Это настоящая вся еда! Это наш новогодний ужин. Мы должны срочно идти за ёлочкой. И тогда у нас будет самый настоящий праздник. Бежим скорее, пока ещё не поздно.
        Женщина, оглядываясь по сторонам, подошла к столу. Она взяла из фруктовой вазы мандарин. Потом оценивающе подкинула его на руке.
        - Замечательно. Эта еда не игрушечная. Но где же ты её нашла? Откуда ты ее притащила? А насчёт Нового года… Ты сама понимаешь, что это бред. За «новые годы» денег не платят. А значит, нет смысла их праздновать.
        - Как я, по-твоему, могла притащить целый стол еды!? - Взвизгнул девочка.
        - Непослушные дети способны на многое. А ты у меня просто несносная.
        - Ладно! Ладно, мама! Пусть я даже самая плохая дочь на планете. И неважно где я взяла это все. Но прошу, давай поскорее покупать ёлку, пока ее не перестали продавать.
        - О мои финансовые дела, - театрально взялась за голову Марина. - Повторяю ещё раз для самых глупых. В этом году у нас Нового года не будет!
        После этих слов Светка изменилась в лице. Она покраснела. На ее глазах выступили слезы. Но все же, девочка нашла в себе силы спросить.
        - А что же мы будем тогда делать?
        - Мы? Я буду искать себе новую, хорошую работу в интернете. А ты… Ты учи уроки какие-нибудь. Желательно те, которые позволят хорошо зарабатывать.
        - Что? Мама! - Света буквально подпрыгнула на месте.
        Ей жутко захотелось перевернуть праздничный стол вверх ногами. Ведь он все равно был теперь бесполезен. Но в последний момент, школьница сдержала порыв истерики и возмущённо воскликнула:
        - Ясно! Мне все ясно! Тебя просто заколдовали! Какой-нибудь темный волшебник. Ты не моя мама! Ты злой снеговик в юбке! Вот ты кто!
        Девочка, закрыв лицо руками, бросилась в свою комнату. Марина проводила ее не самым приятным взглядом. Потом она взяла со стола кусочек колбасы, отправив его в рот.
        - Хммм, вроде не просроченное. Можно это продать потом. А пока займусь делом. Иначе меня опередят другие.
        Вскинув голову кверху, Марина направилась на кухню. Там она достала свой телефон, взяла блокнот. С деловым видом женщина принялась штудировать просторы глобальной сети.
        В это время Светка подошла к своему окошку. Девочка совсем немного приоткрыла старую форточку. Струя холодного воздуха тут же ударила ей прямо в лицо.
        - Ой, ой, как же холодно. Дух! Новогодний дух! Прошу тебя, пожалуйста… Расколдуй мою маму. У нее в глазах будто застрял снег. Она стала совсем плохой, - сказала Светлана.
        Ответа не последовало. На улице было слишком тихо и очень темно. Ветер был настолько слабым, что волшебный дух просто не мог на нем летать. Поэтому девочка осталась со своей проблемой один на один.
        - Я могу сделать ещё… Людей из бумаги. Или вообще, все что угодно. Просто помоги мне. Хотя бы немного. А дальше я все сама. Правда, правда, - ещё раз попробовала Света. Но ей опять никто не ответил.
        В это время случайный гость пушистой наружности медленно выбрался из-под дивана. Плотно прижав уши, он осмотрел комнату. Вроде бы все «чисто». Точнее тихо. И чисто, и тихо, и относительно спокойно…
        - Эта женщина явный пожиратель котов, - фыркнул Маркиз. - И как таких только в дом запускают? Да… Люди вечно такие скандальные. Наверно, потому что у них блох нету. Без блох всегда делать нечего. А с блохами хорошо. Сидишь себе, чешешься. И делом занят, и день проходит.
        Рассуждая в таком духе, кот осторожно направился к порогу между залом и прихожей.
        - Конечно, жалко человеческую девочку. Без Нового года ей будет не сладко. Но мой голод здесь вряд ли чем-то поможет.
        Окончательно успокоившись, Маркиз принялся есть то, что ему недавно преподнесла Света. В скором времени, он напрочь забыл, где находится, придавшись одному из самых увлекательных занятий на планете.
        Несмотря на свою врождённую бдительность, наш славный покоритель улиц был слишком домашним. Из-за чего он даже не повел ухом, когда к нему со спины, стараясь не шуметь брючным костюмом, подошла Марина.
        - Отлично блин! - Прошипела она. - Дочь корми, себя корми. Ещё и этот нахлебник лохматый припёрся. Ничего, сейчас пойдешь назад на помойку. Или где ты там раньше был.
        Женщина довольно грубо взяла кота на руки.
        - О мои боги! Дайте доесть тунца перед смертью! Казнь на голодный желудок противоречит столовому этикету! - Воскликнул кот.
        Но его речь так и осталась непонятой.
        - Ага! Порычи мне тут у меня дома. Наглое животное! Я, конечно, слышала, что зимой в домах могут завестись мыши. Но чтобы коты - это уже нонсенс! Давай гуляй, на фиг! - Ругая Маркиза, женщина резко открыла дверь.
        И кот полетел в холодную темноту, словно брошенный, волейбольный мяч.
        - Жареные фрикадельки!!! Меня поглощает бездна! - Воскликнул Маркиз.
        Но тут же замолк, приземлившись на лапы за пределом крыльца.
        - Вы ужасный человек, мадам. Вас надо немедленно превратить в собаку! Нет… С меня довольно. Я ухожу! Убираюсь прочь из этого места! Меня ждёт мой нормальный дом. И теперь меня никто не удержит.
        С возмущением и страхом в душе кот незамедлительно кинулся прочь. Хозяйка дома закрыла за собой дверь. И довольно улыбаясь, направилась мыть руки, чтобы не подхватить от странного (для нее) бродяги неизвестную заразу.
        Тем временем, Света окончательно замёрзла. Ее уголок дома заполнился леденящим воздухом. Так можно было легко выстудить и весь дом. А это точно не обрадует маму.
        - Не хочешь, отвечать, ну и не надо! Я сама все сделаю. Сегодня ведь Новый год. Волшебство есть везде. Я в это верю. И пусть даже у меня елки не будет… - обиженно произнесла девочка, закрывая окно.
        Какое-то время она терла лицо и руки, чтобы немного согреться. После чего, Светка выбралась из своей комнаты, чтобы попытаться хоть как-то достучаться до холодного сердца заколдованной матери.
        Когда девочка вошла в зал, то там никого не было. Марина находилась на кухне, занимаясь по ее мнению, супер важным делом.
        Понимая это, Света незамедлительно бросилась туда. Ей хотелось как можно скорее разрушить темные чары.
        - Мама! Ты помнишь снежинки, мама! Когда я их вырезала тогда. И ты ещё подумала, что в доме тоже пошел снег! - Воскликнула девочка, подбежав к кухонному столу.
        На табурете, склонившись над блокнотом, сидела Марина. Она что-то пристально рассматривала в своем старом смартфоне.
        - Что? Дочь. Ты что от меня опять хочешь? Сиди в своей комнате и учи эту… математику. Или что у тебя там.
        - Я Нового года хочу, мама, как ты не понимаешь! Математика всегда, а Новый год только однажды.
        - Ага… Я тебя понимаю, - холодно хмыкнула Марина. - Придется сдать тебя в школу-интернат. Чтобы ты не мешала искать хорошую работу. Завтра же займусь этим вопросом.
        Школьница громко ахнула, будто ее укололи острым предметом. Она неожиданно для себя заплакала, но тут же постаралась успокоиться. И всхлипывая, заявила:
        - Ты никуда меня точно не сдашь! У меня есть настоящий друг. Он этого не позволит. Он умный, говорящий кот! И вместе с ним мы всё сделаем! Вот так!
        - Ой, дочка. Умоляю тебя… Притащила с помойки бродячее животное и думаешь, справилась? Я твоего кота (умного, говорящего) - за дверь выбросила. Так что в моем доме обойдёмся без грязных зверей.
        От этих слов девочка чуть было не упала в обморок. Если раньше ей казалось, что маму заколдовали, то теперь она чувствовала, что ее вообще подменили.
        Ведь даже в заколдованном состоянии добрая мама Марина никогда бы не бросила на мороз несчастного котика, даже если он оказался в доме без приглашения.
        - Нет! Ты просто монстр! Ты очень. Ты очень злая! Я хотела назвать его Тимофеем и сделать своим лучшим другом. А ты выкинула его как тряпку.
        - Если ты будешь мешать заниматься делами, то я могу выбросить так, и тебя.
        - Вот как!? - Топнув ногой, Светка бросилась в прихожею. - Тогда я пойду и найду кота! Вместе мы обратимся в полицию! Тебя арестуют, и будут держать в тюрьме, пока ты не подобреешь! Вот так!
        - Детям нельзя гулять вечером. Поэтому скорей арестуют тебя. И я лично порошу, чтобы тебя сразу же отправили в интернат, без возврата домой. Я устала с тобой играть. Мне надо строить свою жизнь, - холодно отрезала Марина.
        Она даже не встала со своего места, чтобы посмотреть, что задумала Света. Последняя же, тем временем, накинула пальто, надела шапку, натянула на ноги зимние сапоги. И ни слова не говоря, бросилась на улицу.
        Ей казалось, что мама ее остановит, успокоит как раньше. Или вообще отправится на поиски кота вместе с ней.
        Только этого не случилось. Союзником маленькой девочки стала только холодная ночь, которая благодаря убывающему месяцу была относительно светлой.

* * *
        Обида на весь мир не самое сильное оружие в борьбе с проблемами. Жаль, что мы осознаем это не сразу.
        Не сразу поняла это и Арина. Просидев в позе «надутого йога» довольно долгое время, она ощутила, что ее ноги безнадежно затекли.
        Пришлось встать с огромной кровати. Пришлось пройтись по комнате и как следует размяться.
        Потом, забыв о своей извечной гордости, девочка позвонила родителям. Они трубку не брали…
        Конечно, можно было попросить Александру Ивановну, которая в этот вечер готовила ужин внизу. Но если перед мамой и папой она еще могла проявить слабость, то перед домработницей уж точно нет.
        - Ладно… Ладно… Мамочка. Надеюсь, ты не отвечаешь, потому что выбираешь елку или ищешь моего Маркиза, - сказала Арина.
        Хотя это мало ее успокаивало. Зная характер своих родителей, девочка прекрасно понимала, что они могли просто задержаться на работе, а потом сделать вид, что ничего не было.
        - Да уж.… Как же я устала ждать. Как будто вот-вот должны прийти результаты рисовального конкурса. Ну, хорошо… Я ведь могу и умереть от ожидания прямо здесь. Разве от этого кому-нибудь станет лучше? Нет. Я сама найду моего кота и принесу его домой! Я уже взрослая личность! И у меня тоже есть эти… амбиции!
        Арина гордо подошла к шкафу. Затем она принялась надевать повседневную уличную одежду.
        Когда девочка была готова к выходу на мороз, то внезапный страх слегка сковал ее тело.
        - Так. Как говорит известный блогер Иван Джи, если у вас нет разнообразия в постели, то вы просто ни на что не способны.
        Арина пристальным взглядом окинула свою кровать. На ней располагались декоративные подушки различной формы вместе с отрядом из плюшевых игрушек.
        - А у меня в постели разнообразие ещё то! Значит, я точно смогу найти любимого Маркиза без помощи всяких там занятых родителей!
        Девочка высокомерно вздёрнула нос. После чего, она положила в карман свои личные деньги, а таковые у нее водились, и принялась вызывать такси.
        Через некоторое время, Арина стояла полностью одетая в коридоре, готовясь покинуть дом. Она бы без проблем это сделала, если бы не голос Александры Ивановны.
        - Ты куда-то собралась, милочка? - Воскликнула высокая дама пожилого возраста, выходя из кухни.
        - Я… Нет. Просто выйти, - несмотря на величавую спесь, Арина нервно потупила взгляд.
        - Ты сама знаешь, дорогая, что родители запрещают гулять по темноте, тем более одной.
        - Нет. Я не гулять. Я всего лишь.
        - Куда всего лишь?
        - Всего лишь решила сходить к Лейкиной. Мы вместе хотели кое-что сделать.
        Домработница вытерла руки о белый фартук. Лицо ее приобрело такое выражение, которое явно не означало ничего хорошего.
        - Насколько я знаю, солнышко, вы никогда не дружили с соседской девочкой.
        - Дружба она случайно появилась. Примерно вчера.
        - Это очень хорошо, девочка. Но для начала мы должны позвонить родителям и во всем разобраться подробно.
        Арина чуть было не закричала от ужасной досады. Она уже почти бросилась на помощь своему пушистому другу, словно настоящий супер герой. Но из-за какой-то мелочи ее план должен был рухнуть.
        - Нет! Мама не берет трубку! У папы вообще отключен! Вы что, Александра Ивановна!? Если мы будем звонить целый вечер, то я не успею спасти кота! - Завопила Арина.
        - Кота? Это, какого такого кота?
        - Такого, которого вы там жарите на плите, судя по запаху.
        - Что? Никакого запаха нет. У меня там все в порядке.
        - Ага! - Хитро прищурилась девочка. - Все, кроме того, что вы так и не научились управлять нашей новой плитой с сенсорным экраном. И пока мы здесь спорим, мамина любимая кастрюля превращается в… кастрюльный шашлык!
        Лицо Александры Ивановны изобразило неподдельную злость.
        - Ты обманываешь меня! - Прошипела старая работница по дому.
        - Ой, ладно. Какое мне дело. Если случится пожар, то я скажу, что просто играла в компьютер и ничего не видела.
        - О, боже, ты мой милостивый. Понапридумывают этих новомодных печек. Ничего с ними не понятно. Да что же это такое делается? Что вытворяется?
        Кудахча, словно согнанная с насеста курица, дама в черном платье со светлым фартуком бросилась в направлении кухни.
        Арина в долю секунды выскочила за дверь, чуть было, не упав на скользком крыльце. Со скоростью реактивной ракеты она кинулась к воротам.
        Ей казалось, что погоня уже настигает. И что ее несчастный Маркиз точно останется без помощи.
        Но все же маленькие ножки имели достаточный уровень шустрости. И беглянка смогла легко покинуть пределы двора.
        Арина испуганной птицей выскочила из ворот, устремившись к приближавшейся машине такси.
        Да. Это чем-то напоминало недавний кошачий побег… Действительно, животные очень похожи на своих хозяев. А точнее сказать, даже наоборот.
        Глава 11. Совместные усилия
        Дорога становилась все темней и темней. Как будто кто-то медленно, но верно воровал фонари. В скором времени, дома стали больше, но гораздо страшнее. Все вокруг сделалось странными незнакомым.
        - Девочка, а тебя точно там встретят? - Спросил краснощёкий таксист. Он напоминал собой Деда Мороза, но только без бороды и тулупа.
        - Где вы видели, чтобы дети в моем возрасте катались через весь город одни? - Язвительно произнесла Арина.
        - Еще и ночью, - поддакнул таксист.
        - Вот-вот, дядя. А вы говорите…
        Действительно, Арине безумно хотелось, чтобы ее встретил хотя бы кто-то. Но ее нетерпеливость сыграла весьма злую шутку. И теперь предстоит искать кота в полном одиночестве. Так еще надо не потеряться самой.
        Хотя, у школьницы были с собой деньги. С деньгами можно выбраться из любой ситуации. Или наоборот. Это уж как получится.
        - Да ладно. Что тут этой бедной окраины? Одна улица и два магазина.… Сейчас быстро приду на какую-нибудь помойку, найду там котика, позвоню в такси, - думала девочка, выходя из машины.
        Водитель посмотрел на нее напоследок с большим недоверием. Наверное, он что-то подозревал. Хотя, его дело возить людей, а не играть в сыщика.
        Поэтому, вздымая снежную пыль, мужчина поехал обратно, ближе к центру города.
        Арина осталась одна. Место было довольно темным. Поэтому девочка перебралась поближе к одинокому фонарю, чтобы хоть как-то собраться с мыслями.
        - Так.… Куда же мне идти? Куда ж идти? Никогда не думала, что по краям города так темно и так тупо. Идиоты. Не знаков, не указателей. Ничего, напишу на них жалобу в интернете, - возмущалась маленькая дама, стараясь тем самым перебить подступающий страх.
        Теперь ее идея не казалась такой уж героической. Захотелось как можно скорее вернуться домой. Дождаться там родителей. Приехать сюда вместе с родителями. Но ведь она и так уже здесь. Как быстро все произошло. Так случается всегда, когда забываешь подумать.
        Вдруг Арина заметила человеческую фигуру, которая плелась со стороны старого магазина. Это была женщина. Довольно больших размеров женщина, которая что-то бормотала себе под нос.
        Забыв о недавней гордости, спасительница котов резко бросилась вперёд.
        - Да. Это не Новый год, а бред самый настоящий выходит. Базар ёлочный за неделю до праздника прикрыли. Ни зарплаты, ни премии. Теперь ходи, на рынке мясом торгуй! Так и оголодать не долго! - Возмущался шар на маленьких ножках.
        При ближайшем рассмотрении, это была та продавщица, которая не дала ёлку для Светы. Вздорная торговка, с не самым лучшим характером.
        Только Арина об этом ничего не знала. Девочка радостно подбежала к ней, слегка поскользнувшись на утрамбованной, снежной корке.
        - Тетя! Погодите, не уходите, тетя! Я у вас спросить что-то хотела.
        - Ну что ещё, кто ещё? Кому чего приспичило!?
        - Простите, что вас отвлекаю. Но я здесь это… Своего кота ищу. Вы кота здесь не видели такого белого, домашнего именно?
        Продавщица ёлок раздулась, словно грозный индюк.
        - Тааак! На мне что, медом намазано что ли!? Вечно пристают всякие… Дети! Кота своего потеряла!? Надо глазами глядеть, не терять чтобы! Вон как прилично одета. Родители, небось, есть. Вот пусть они твоих котов и находят.
        - Не находят! Не находят… Они у меня вообще ничего не находят! - Воскликнула Арина, готовясь заплакать. - Они может, меня совсем не любят.
        - Любят, не любят! Передача из телевизора, какая-то. Иди домой живо! А то в полицию сдам! Скажу что ты того… Конфеты в магазине воровала.
        Нервно фыркая, дама отправилась прочь. Девочка осталась почти в полной темноте, под небом с редкими звёздами. Понимая, что других людей она может не встретить вовсе, Арина воскликнула:
        - Стойте! Стойте, тётенька! Я вам заплачу! Только помогите моего Маркиза найти! Ну, пожалуйста!
        Школьница выхватила из кармана пятьсот рублей, наивно протянув их вперёд. Ни секунды не думая, тучная продавщица повернулась и направилась обратно.
        - Ты чего говоришь, дорогая? Не послышалось ли мне случайно?
        Женщина довольно быстро вновь оказалась перед Ариной.
        - Ооо, ну у меня у самой кот раньше был в детстве. Коты - это вообще хорошо, если так посмотреть.
        Стараясь изобразить что-то наподобие улыбки, дама выхватила из рук Арины ценную бумажку.
        - Постойте… А вы котика моего белого хоть видели?
        - Я? А, да! Да видала. Вон туда котик твой побежал. Иди туда, девочка. Может, ещё найдешь…
        Женщина указала наугад в сторону елочного базара, где она недавно работала. И стараясь не задерживать на себе внимание растерянного ребенка, бросилась прочь. Казалось, что при ходьбе она даже слегка подпрыгивала, будто перекаченный мячик.
        - А может мы вместе… с вами… - выдохнула Арина.
        Но это было бесполезно. Потому что злая, но внезапно подобревшая, тетка даже не думала останавливаться.
        - Вот так… Легко сказать. А если кто-то может дороги не знает. А если кто-то и заблудиться может, - насупилась девочка.
        Правда, иного пути у нее не оставалось. С опаской посмотрев на большие, черные деревья, растущие тут же, Арина медленно направилась туда, куда указала недавняя собеседница.
        Спасительница Маркиза медленно перешла улицу, потом пересекла тротуар. Место, куда она попала, было относительно светлым. Что уже не могло не радовать.
        - Так, так, так.… И где же тут ближайшая свалка?
        Школьница как следует, посмотрела по сторонам. Справа она заметила остатки ёлочных веток и часть новогоднего плаката. Но это было не совсем то…
        Потом она направилась вперед. С одной стороны стояли дома в три этажа высотой. А с другой, так вообще скромные частные постройки.
        - Деревня какая-то, - фыркнула Арина, подходя к вытянутому, белому супермаркету.
        Возле этого строения виднелись очертания мусорных контейнеров. Забыв о своем «аристократическом происхождении», Арина пошла к ним.
        - Кис, кис, кис, - сказала девочка, приблизившись вплотную к дурно пахнущей помойке. - Маркиз, Маркиз.… Выходи скорее. Тебя здесь видели.… Не надо прятаться от хозяйки!
        Кот не спешил отзываться на такой клич. Поэтому, прикрыв нос перчаткой, Арина медленно обогнула площадку с отходами.
        И тут же перед ней оказался бездомный.
        - Ой! - Вскрикнула маленькая сыщица от неожиданности и удивления.
        После чего, она поняла, что бездомный на самом деле - женщина. По крайне мере, одет явно не по-мужски.
        В свете полумесяца и тусклого фонаря можно было разглядеть, что бродяга слегка выше Арины. И если присмотреться получше, то примерно ее ровесник.
        - Привет. Прости, что напугала, - сказал «бездомный» девичьим голоском.
        - О нет! Ты чего.… На помойке живешь что ли? Иди, пойди, купи квартиру! Они говорят у вас тут дешевые.
        - Что? Нет! Мне не нужна квартира. В смысле у меня есть дом. Просто я котика искала.… Так что ты не пугайся.
        Арина изменилась в лице. Во-первых, она окончательно поняла, что перед ней стоит обычная девочка, которая просто плохо одета и находится слегка в тени.
        Кроме того, дочь семьи Дольских догадалась, что новая знакомая также потеряла своего любимца. А значит они, что называется, «братья по несчастью».
        - Ааааа, я уже испугалась. Думала, подцеплю от тебя какую-нибудь ангину и будут две недели чихать.… Значит, у тебя тоже кот потерялся? А какой он был? - Оживленно воскликнула Арина.
        Внезапная знакомая вышла на свет. Она была довольно красивой. С пышными волосами и полными жизни глазами.
        Если бы ее нарядить в элегантную куртку, то она бы смогла даже сравниться с Ариной. Хотя нет. Дольская младшая была вне конкуренции. По крайне мере, по ее собственному мнению.
        - Ну, вообще, он у меня только недавно, - протянула незнакомка. - Пару часов, наверное. Но я его уже очень сильно люблю! Он такой белый. Немного с рыжеватым на голове. Очень пушистый и умный.
        Дольская серьезно задумалась. А потом невзначай спросила:
        - Послушай, девочка. У кота чёрное пятнышко на передней лапке было?
        - Ой, - озадаченно выдохнула Света. - Честно, я поначалу не рассмотрела. Но он так смешно умываться стал. И правда, у него там пятнышко… Стоп! А тебе с чего это интересно?
        - С того, что ты, нищая селёдка, кота моего пригрела! - Взорвалась Арина.
        В ее напуганном, но вполне ясном сознании сложилось все как нельзя лучше. И со свойственной ей бойкостью, девочка перешла в наступление.
        - Я тут уже два дня спать не могу! Все нервы себе потрепала! А кое-кто Маркиза прикарманил по-тихому! Так ещё и выпустил его в ночь новогоднюю на мороз! Отлично, прямо! Все, подам на тебя в суд за кото-хищение в крупном размере.
        Конечно, Светка была расстроена недавними событиями. Но даже это не помешало ей быть той самой озорной девчонкой, которой она всегда являлась.
        - Так стой! Подожди! - Довольно грубо ответила она. - Если я, ты говоришь, пригрела, то, как он вообще у нас оказался? Значит, ты первая его на мороз-то отправила??? И это я на тебя в суд подам! Не только за кота, но и за оскорбление своей личности! Вот!
        Арина фыркнула и всплеснула руками. Такой наглости от странной девочки с отшиба она явно не ожидала.
        - А… ты… знаешь вообще, кто мои родители?
        - Знаю! Невоспитанные люди! Раз не научили дочку нормально общаться!
        - Вот значит что! Да я смотрю ты самая умная! Ну и сиди тогда на своей помойке! Кот Маркиз все равно мой. И у нас дома даже документы есть. Я его найду и заберу. А ты будешь одна, как дура!
        Пытаясь подражать походке своей матери, Дольская младшая пошла прочь. Изначально она вздёрнула нос. Но потом довольно сильно поскользнулась. И принялась смотреть вниз, слегка позабыв о пафосе.
        - Ой, тоже мне, модель из детского сада. Иди-иди, раз такая умная. Будешь одна по темноте всю ночь шастать, - кинула ей вслед Светка.
        Хотя, ей самой не слишком-то хотелось оставаться в одиночестве. Ведь если она и дальше продолжит осматривать закоулки, то вполне может нарваться на неприятности.
        Да и вообще, вдвоем все делать куда веселее. Даже если твой товарищ обладает не самым приятным характером.
        Арина прошла какое-то расстояние и выбралась на дорогу. Машин не было. Никого не было. Девочке на секунду показалась, что в большом дереве копошится крупная, черная птица.
        Нет. Так дальше нельзя. Если она не уступит своей гордости, то может легко погибнуть в этих диких местах.
        - И как тут вообще живут люди, - протянула школьница.
        Сжав кулаки, скрепя сердцем, она развернулась в сторону площадки перед магазином.
        К ее счастью, девочка в растянутой куртке никуда не ушла. Наоборот, она направлялась в ее сторону.
        Арина сделала несколько шагов навстречу.
        - Страшно одной, да? - Заявила Светка.
        - Нисколько!
        - Мне тоже.
        - Ну что, будем вместе Маркиза искать?
        - Выходит, что будем…
        Без лишних слов, словно военные разведчики, девочки направились в ночь. Под их ногами приятно похрустывал снег. Воздух был прозрачным и чистым.
        А небо напоминало собой тёмно-синее зеркало с фонариками крупных звезд.
        Да. Жаль, что Новый год все-таки отменили. В такую погоду отмена праздников - настоящее преступление.
        Обойдя еще пару помоек и темных переулков, школьницы немного привыкли друг к другу.
        Медленно, но верно, они разговорились. Света, насколько это возможно, рассказала про себя. А Арина во всех красках про свою красивую жизнь.
        И вот, две незнакомки из разных социальных миров стали если не подругами, то хотя бы неплохими соратницами.
        - Ой! Я даже никогда не думала, что познакомлюсь с девочкой из богатых домов, - восклицала Света. - А это, правда, что у вас там все дома в гирляндах, как елки, и даже олень такой из лампочек есть?
        - Есть. Еще как есть, - буднично отвечала Арина. - Олень того, только. Поломался. Одни рога в этом году горят. Вообще, с гирляндами сейчас происходит что-то странное. Не Новый год, а Проблема год, какой-то.
        - Ха! Это точно! А ты любишь с горки кататься?
        - Фу. Нет. Это снежно и мокро. И вообще по-детски.
        - Аааа, ну тогда ясно. А что ты зимой любишь делать вообще?
        - Ходить по торговому центру и покупать сорта элитного шоколада.
        - Фу. Торговые центры.… Там только стекло и одни продавцы.
        Девочки зашли в проем между домами. Перед ними простиралось поле. Между сугробов вилась узкая тропа.
        Свет фонарей окончательно растворился. Зато месяц, казалось, принялся светить ярче. Он украшал алмазами все вокруг. Что придавало природе некую сказочность.
        - Ого, мы что-то не туда пошли, - заявила Арина.
        - Ну… Вообще, подожди. Дома богатых вон в той стороне. И если Тимофей решил убежать, то, скорее всего он пошел туда. Обратно к тебе домой, - отозвалась Света.
        - Тимофей? - Вместо продолжения мысли искривилась Дольская.
        - Просто это имя для него больше подходит. Как мне показалось…
        - Показалось!? Это мой кот! Я его люблю, и называть буду, как мне нравится. Давай к делу. Почему ты решила, что он туда побежал?
        - По телевизору видела, что коты по звёздам домой идут. А звёзды вон. На небе. Сама посмотри.
        - Ой, телевизор твой. Лучше бы Ютуб посмотрела! Там и про отношения, и про парней, и девушек все есть.
        На какое-то время Арина замолкла. Школьницы пристально рассматривали морозную даль и прислушивались к звенящей тишине.
        - Ладно, Маша…
        - Я же говорила, что я Света.
        - Да какая разница, хоть Полина… Давай, наверное, туда сходим. И так весь твой грязный район обыскали. Да и вообще, в таких диких местах я впервые.
        - Ух! Впервые, - недовольно отозвалась Светлана. - Тут от дома то метров сто.
        - Метров, метров… Ни освещения, ни тротуара.
        Оттолкнув Степанову в сторону, раздраженная длительными поисками Арина пошла вперёд. Постепенно ночные искательницы углубились в заснеженное поле.
        Действительно, места вокруг становились необитаемыми.
        Спустя минут десять напряжённого молчания, голос Светки робко нарушил новогоднюю тишину. Девочка прекрасно понимала, что новая знакомая не станет ее слушать. Но за неимением других вариантов, даже фонарный столб может стать психологом.
        - Эх, так хочется настоящего праздника. Чтобы все было хорошо. Чтобы в зале горела ёлочка, а на столе стояла тарелка с мандаринами. Но моя мама совсем не хочет праздновать Новый год. Ее кто-то заколдовал. И теперь она меня ненавидит. Я даже не хочу возвращаться домой. Эх, если б можно было остаться здесь, на этой поляне.
        - Да откуда у твоей мамы настроению взяться? У вас же денег никаких нет. В нищете живете, ещё бы, - отозвалась Арина.
        - Но ведь зарабатывать большую зарплату не всегда просто. Моя мама и так целыми днями старается…
        - Старается? Да она ни капли не старается. Каждый, кто хочет, становится богатым. А бедные - только всякие лентяи.
        - То есть, мы с мамой, по-твоему, ленивые?
        - Нет. Я этого не сказала. Почему же ленивые? Возможно, что просто глупые. Если ваш мозг размером с горошину, как у синицы…
        - Прекрати! Если ты ещё раз оскорбишь меня, то я накидаю тебе за шиворот снега и убегу подальше! Будешь одна до самого утра мёрзнуть.
        - Прекратила. Уже прекратила. Ты же сама начала нытье.
        Неизвестно, сколько бы продолжалась эта перепалка, но перед девочками оказалась замёрзшая речка. Основная, большая тропа, уходила куда-то в сторону. А вот в нужном направлении, через замершую гладь вела лишь маленькая, собачья дорожка.
        - Ого! - Почти в один голос воскликнули школьницы.
        - И что делать будем? - Озадаченно заявила Арина.
        - Ну, если так, то наш Тимофей, в смысле Маркиз, должно быть, побежал прямо. Для него эта тропа, как для нас дорога.
        - Да… За другими животными наверно пошел.
        Искательницы весело улыбнулись, радуясь тому, что сошлись хотя бы в чем-то. Только вот через реку ещё надо было перейти. И это пугало обеих.
        - Слушай, Свет… Раз так, то ты первой иди, - заявила Арина.
        - С чего это я? Вообще-то ты легче.
        - А я не местная зато. Я здесь ничего не знаю.
        - Да я тоже в этом месте первый раз.
        - Хорошо! - Отрезала Дольская. - Тогда я сяду на берегу речки, и буду петь новогодние песни, пока у тебя уши не завянут. Отлично. Остыли реки и земля остыла. И чуть…
        - Ладно! Ладно! Нам котика спасти надо, а не утренник устраивать. Я иду первой. Только смотри, если что, то сразу приходи на помощь.
        - Не бойся. Какая помощь? Это всего лишь лёд, а не раскаленные угли. Если идёшь к цели, то иди смело. Так говорит известный блогер Катя Туркина.
        - От того ты и глупая такая, что Дуркиных всяких слушаешь, - проворчала Света, спускаясь ко льду.
        - Я продвинутая и по всем сторонам развитая! - Отозвалась Арина.
        Света, тем временем, медленно, но верно спустилась на лёд. Он был довольно прочный. По крайне мере, на первый взгляд.
        Сама речка имела небольшую ширину. Казалось, что ее можно перебежать в несколько шагов, если как следует разогнаться.
        Но Степанова от чего-то так не делала. Она спокойно передвигала ногами, будто шла по мягкому облаку, а не по твердому покрову.
        Наблюдая за этим, к застывшей воде подобралась Арина.
        - Света, да что ты там застряла!? Два шага по два часа делаешь! Мы так кота моего никогда не спасём! Сейчас покажу тебе как надо!
        - Нет! Стой! - Громко взвизгнула Светлана. - Я на этой реке раньше не была… Незнакомое место. Лучше идти по одной… А то лед…
        - Что лёд? Что лёд? Он вон какой крепкий.
        Дольская демонстративно топнула ногой по льду около самого края. Он действительно обладал достаточной прочностью. Света вздрогнула от такого действия. Но все равно медленно продолжила путь.
        - Ооо… Ну, давай ещё дольше. Уже скоро куранты пробьют. А мы один ручеек перейти не можем, - спустя какое-то время фыркнула Арина.
        После чего, Светка и правда пошла смелее, потом ещё смелее. И в скором времени она легко перебежала на противоположную сторону.
        - Фух, сделала! - Выдохнула девочка. - Алина! Или как там… Арина! Давай ко мне! Только будь осторожней. Иди по чуть-чуть.
        - Да? Можно идти? Не прошло и одного года! Теперь уж мне не указывай. Я сама как-нибудь переберусь.
        Куртка у Светы была большой и довольно длинной. Поэтому она без опаски села на искрящийся под серебряным светом снег, с волнением ожидая «поисковую напарницу».
        Последняя же, напротив, даже не думала волноваться. Словно по модному подиуму, подняв голову вверх, Арина шла через незнакомую речку быстрыми, отрывистыми шагами.
        - Подожди! Подожди, не так! Тут же лёд… Он же тонкий, быть может! - Воскликнула Света.
        Только, это не принесло ожидаемого эффекта.
        - Во-первых, ты до меня уже прошла. Во-вторых, я не слушаю всяких бедных неудачниц. А в третьих, я не такая жируха, чтобы сломать лёд, - выкрикивала Арина.
        Назло своей спутнице она ещё больше топала каблуками сапожек, ещё выше вздергивала непослушный носик и размахивала руками.
        - О блин! Да это просто ужасно… Арина, пожалуйста!!! - Света вскочила с места, бросившись к реке.
        Она чувствовала, что это ночное шоу вряд ли кончится чем-то хорошим. Предчувствие не подвело. Минуя середину ледяной ленты, Арина резко замедлила «победный марш».
        - Ой! - Громко произнесла она. - Здесь, кажется, что-то хрустит.
        - Я же говорила! - Отозвалась Светка.
        Действительно. Лёд трещал. Словно река пыталась проснуться после долгого сна. Дольская, забыв о своей недавней смелости, сделала пару осторожных шагов вперёд. Но хруст от этого только усилился.
        - Ой! Ой, ой, ой! Светочка, милая, помоги мне! Я сейчас кажется, утону! Иди сюда, мне так страшно! - Завопила Арина.
        - Идти? Ага! Тогда мы вместе с тобой потонем. Ложись на землю, то есть на лёд!
        - Как ложиться то!? У меня пуховик десять тысяч стоит! Он же испортится!
        - А если не ляжешь, то испортишься ты!!!
        Арина слушала, как лед медленно, но верно приходит в движение. Скорее всего, на относительно небольшой реке было мощное течение. И даже несмотря на зимние морозы, ледяной панцирь не был достаточно порочным.
        Проклиная себя за все, что только можно, девочка медленно легла на снежную твердь. Она чувствовала, как бьется сердце и от этого становилось еще страшнее.
        - Так… Молодец… Умница. Теперь ползи вперед. Ползи, будто ты кот или черепаха… - кричала Светка.
        - Ой, мамочки! Я не кот. Я просто маленькая девочка, Господи! Мама! Как же я хочу сейчас к маме! - Причитала Дольская.
        Тем не менее, она попробовала двинуться с места. Это не очень-то хорошо получалось. Но девочка напряглась насколько это возможно, пытаясь как можно быстрее оказаться на твердой земле.
        - Да ты не пузом ползи! А руками и ногами двигай! Ой, ну совсем себя спасать не хочешь! Ладно.… Держись там. Я тебе палку брошу.
        - Не надо в меня ничего бросать! - Завопила Арина. - Я, правда, проползу. Честно, честно!
        Пока одна девочка старалась не провалиться под лед и хоть как-то дотянуть до берега, ее внезапная подруга выдернула из снега большую ветку.
        Встав на самый край ледяной скатерти, она также легла на живот. Потом в сторону Арины протянулся импровизированный спасательный шест, немного покрытый снегом.
        Охая, словно пожилая старуха, Дольская схватила протянутую ей палку. Собрав все возможные и невозможные силы, она принялась подтягиваться на руках.
        Медленно, но верно девочка приближалась к берегу, оставляя за собой след от гигантской гусеницы.
        - Ну, воооот! Вот так! Умница, Аринка! Так поглядишь и туристом экстремалом станешь.
        - Мне бы хотя бы на ноги стать! Мамочки родные! Как же страшно! Как плохо! Я сейчас умру, честное слово.
        Подобравшись к долгожданному берегу, девочка вскочила и бросилась на снег. Света присела рядом, смотря на потревоженную речку.
        Как только обе странницы оказались на твердой земле, по самому центру ручья прошла трещина.
        Черная вода выступила наружу в большом количестве. И в считанные секунды замерший водоем превратился в бурлящий поток.
        Все это сопровождалось треском и хрустом, как будто сейчас начало апреля. Как будто зима давно позади и начался настоящий ледоход, вызванный горячим, весенним солнцем.
        Глава 12. Суета из-за кота
        Белая машина с большими колесами довольно быстро неслась по тёмным улицам. Позади оставалось все: огромный дом, высокий забор, кухня с праздничным ужином. Плачущая Александра Ивановна, которая до сих пор не поняла, как спокойная девочка могла так легко ее обмануть.
        Хотя, это было уже не важно. Кто кого обманул, кто кого не любил, кто кому недоговорил ласковых слов. Теперь нужно было скорее найти пропавшую дочь.
        Исправить свою самую главную родительскую ошибку. А лишь потом приводить все в порядок. Если порядок еще вообще возможен…
        Понимая это, Дольские, словно супергерои, мчались на семейном внедорожнике в сторону городской окраины.
        - Я все равно не верю, что наша Арина могла бросить дом и сбежать. Тем более в эту дыру, - ворчал Антон, крепко сжимая руль.
        - Я сама в шоке. Но если она говорила, что кот на окраине, значит, она определено, пошла за ним. Поверь мне. Я то уж знаю.
        - Знала бы, до такого бы не дошло.
        - Ага, не дошло! А кто трубку не брал, когда девочка звонила!!!
        - Ну, ты же знаешь, что мой телефон иногда сам собой отключается.
        - Мозги у тебя, Антош, отключаются. Хотя у меня у самой на бесшумном… Блин! Да что это за Новый год такой жуткий?! Не праздник, а одна канитель.
        - Да… Не говори. Хотя любую канитель человек творит. Вот мы, например.
        - А что мы? Я с дочкой времени провожу, дай бог. Это отца она постоянно не видит. От того и психологические травмы, невысказанные обиды.
        Антон, напрягаясь, вошёл в скользкий поворот. Наталья попыталась в очередной раз дозвониться до дочки. Но она даже не подозревала, что при «форсировании водной преграды», ее дочь отключила телефон случайным нажатием.
        Поэтому все попытки в подобном отношении были тщетны.
        - Да… темнота тут у них. И куда ехать? - Ворчал Антон.
        - В центр куда-нибудь поезжай. Скорее всего, Арина там шастает. Эх, напугалась теперь бедная, нас ждёт. Зная ее характер, она точно никуда не денется. Либо на месте будет, либо обратно поедет. Она у нас совсем домашняя.
        - Сейчас уже, можно сказать, вне домашняя.
        - Очень смешно! Дочь пропала, а он ерничает!
        Подъезжая к началу окраины, дорогая машина сбавила ход. На приборной панели все засверкало, будто в нее перебрались новогодние фонарики.
        Несмотря на все усилия водителя, внедорожник остановился. Последнее, что удалось сделать, так это направить автомобиль на обочину, чтобы он не заслонял собой проезжую часть.
        - Только не говори, что ты не нашёл лучшего места для парковки! - Воскликнула Наталья.
        - Это не парковка… Мы кажется… мы поломались.
        - Вот! Даже так! А кто у нас должен следить за техосмотрами? Кто у нас в семье водитель и, в конце концов, мужчина!?
        - Я просто был занят!
        - Да ты по жизни всегда занят, Антон! Дети от тебя сбегают, машины ломаются! Не муж, а какой-то дятел!
        Женщина, агрессивно стреляя глазами, выскочила на улицу. Неподалеку светил старый фонарь. Легкий снег танцевал в его свете.
        Около дороги, недалеко от машины, расположился большой, но покосившийся дом.
        - Лучше быть дятлом, чем женой дятла… - хмыкнул Антон.
        Несколько раз, попытавшись завести мотор, он понял, что все бесполезно. И что вовремя не пройденное ТО поставило под угрозу все поисковое дело.
        Но вариантов сейчас оставалось немного. Поэтому мужчина с досадой выбрался на мороз, вплотную подойдя к жене.
        - Так, звони срочно в эвакуатор! Пусть нашу машину заберут! А потом в такси, чтобы мы уже доехали до окраины! - Отдала распоряжения Наталья.
        - Да куда там звонить, Наташ? Новый год на дворе. И вообще, похоже мы и так… на окраине.
        - Новый год отменили вообще-то, если ты не знал.
        - В России Новый год отменить невозможно. Его можно только испортить глупыми поступками, - задумчиво произнес Антон.
        Кажется, сейчас он понял, то, чего не понимал совсем недавно. Только было уже слишком поздно.
        На некоторое время родители Арины замерли в недоумении. Очевидно, решая, что делать дальше.
        Но вдруг скрипучая дверь старых ворот отворилась. И существо небольшого роста показалось из своего ветхого жилища.
        Во что именно было одето существо, сказать невозможно. Сразу было заметно, что оно не отличалось большой опрятностью. Также оно имело солидный возраст, плохую осанку и неприятно торчащую бороду.
        Конечно же, это был никто иной, как дед Понедельний, с которым Дольские пока не были знакомы.
        - Ага. Опять понаехали! Хотите украсть у меня телевизор!? - Проворчал старик.
        Супруги нервно переглянулись между собой. Наталья медленно отошла назад, спрятавшись за спину Антона.
        - Ходят тут всякие. И воруют! Телевизоров на них не напасешься.
        - Нет… Ннннет. Вы извините, мужчина. Мы тут просто машину поставим. Пока что… - протянул отец Арины.
        - Машину?? Еще чего! У меня нет парковки! У меня нет никакой, вам ясно, парковки!
        - Господи, дай ты этому идиоту денег, чтоб он заткнулся, - прошипела Наталья.
        - Он не заткнется. Видишь, он психопат.
        - Нет такого психопата, который бы не любил деньги. Давай уже… Может он нам ее поохраняет, пока мы со всем разберемся.
        Антон замялся. После чего, достал из кармана денежную купюру. Понедельний подошел ближе, пристально рассматривая нежданных гостей.
        - Извините, что под Новый год вас побеспокоили. Вот возьмите. Это за то, чтобы наша машина пока постояла.
        - Пока! Давай сюда! Один час. Один час постоит. Потом заплатишь еще. Ясно? - Воскликнул старик, выхватывая деньги из мужской руки.
        - Да ясно нам, ясно. А вы здесь кота никакого не видели? - Немного оправившись от шока, заявила Наталья.
        - Такого пушистого, белого, немного с рыжим, с большим хвостом?
        - Да! - В один голос отозвались супруги.
        - Такого нет. Точно не видел.
        - А девочку маленькую, в такой яркой курточке?
        - Девочку тем более нет.
        - Господи, какой он странный. Пойдём отсюда скорее, пока он нас чем-нибудь не заразил, - после небольшой паузы произнесла женщина.
        - Пойдем, пойдем.… Тут я тебя поддерживаю…
        Двое медленно принялись отдаляться от Понедельния. Последний же, пристально глядел им вслед. И когда они преодолели с десяток метров, воскликнул:
        - Если не придете через час, то машину вашу того. И поцарапать могут!
        - Кто может!? - Обеспокоенно выкрикнули родители Арины.
        - Подростки! Чертовы подростки! Все проблемы от чертовых подростков!
        Понимая, что этот тип действительно не в себе, мужчина и женщина развернулись, ускорив шаг. В считанные секунды они пропали из вида, скрывшись во мгле последней ночи уходящего года.
        - Идиоты! Дураки! Я опять всех обманул. Я самый лучший преступник в городе. Все. Теперь от меня никто никуда не денется! - Злорадно прохрипел Понедельний.
        Он положил деньги в истрёпанный карман. А затем медленно направился в свой «злодейский штаб».
        Некоторое время поиски Арины шли молча. Но потом Наталья сильно поскользнулась, нарушив тишину недовольным возгласом.
        - Ой боже! Какие тут у них тротуары скользкие. Неужели нельзя было все почистить до асфальта.
        - Боюсь, что у них и асфальта-то нету…, - сказал муж, хватая женщину под руку.
        - Ужасное, темное место. Мне и самой страшно. А наша дочь здесь совсем одна. А люди вообще чего стоят. Вон тот дедок… Явно с шизофренией. Если здесь все такие…
        - Да ладно, Натали, не нагнетай. Все наладится. Не такие они и больные, раз как-то живут. Вон смотри, там и супермаркет виднеется, дома, помойка какая-то. Значит, жизнь кипит. Почти как у нас.
        - Вот именно, что «почти»…

* * *
        Немного полежав на снегу, Арина вдруг начала всхлипывать. Она резко вздрагивала, плача так, будто случилось нечто непоправимое.
        Услышав такое, Света отвела взгляд от текущей воды. Она с недоумением смотрела на Дольскую, не зная, как себя повести.
        - Да не бойся ты уже. Не плачь. Мы же успели перескочить! Не надо думать о том, что могло быть, когда ничего не было, - наконец-то произнесла Степанова.
        - Я не о том думаю вообще! Какое мне дело до твоей речки, - сквозь слезы отозвалась девочка.
        - А что же тогда?
        - То! То, что я самая бедная и несчастная во всем мире. Я обманула тебя, что живу хорошо. На самом деле мне грустно и плохо. Родители меня не любят, мой кот сбежал. Поговорить мне обычно не с кем. Я все время смотрю интернет и пытаюсь стать самой крутой. Но это бесполезно и глупо.
        Света нахмурила брови, а затем усмехнулась.
        - Вот именно, что глупо и бесполезно. Найди лучше себе друзей. Например, с кем учишься в школе. Вместе на каток сходите или на горку!
        Арина разрыдалась еще больше. Света хотела ее обнять, но со страхом отдёрнула руку.
        - Нет у меня никаких друзей в шкоооо-ле! - завыла Дольская. - Мы только соревнуемся в шкоооо-ле! Кто лучше нарисует, кто популярнее, кто умнее! А не дружим совсем. Не разговариваем! Только хвастаемся! А хвастание - это не разговор!!! Я не хочу так жить! Одна, без никого! Я сейчас утоплюсь в этой речке!
        Степанова все-таки обняла Арину, понимая, что ее сейчас надо не столько поддержать, сколько «удержать».
        - Да успокойся ты уже, дурочка! Чего кричишь? Дружить оно легко получается. Можно с кем хочешь подружиться, если ты сама не против. Вот, например, со мной. Сейчас мы быстро кота твоего найдем. Потом ты домой пойдёшь. А завтра или послезавтра, я к тебе приду. И будем вместе бегать, с котом играть, и снежную бабу строить!
        - Да? Правда.… А тебя хоть отпустят ко мне?
        - Ну… - Света задумалась, вспоминая, что случилось с ее мамой. - Думаю, должны.
        - Только если строить из снега, можно простудиться.
        - Не боись! Когда строишь, никогда не простудишься! Скорее когда сидишь, быстрей заболеешь!
        - Да. Точно! А мы-то сейчас сидим!
        Девочки вскочили на ноги, вспомнив, какое на дворе время года. Они весело отряхнулись. Арина постаралась вытереть слезы. Но ее лицо все равно оставалось красным со смешно торчащим белым носиком.
        - Вот так-то лучше, - заявила Светка. - Все! Спасение не ждет!
        И двое местных странниц снова отправились выручать Маркиза из возможной опасности. А попасть в такую он вполне себе мог.
        На этот раз девочки разговаривали куда более дружелюбно. Арина забыла о своем «высочайшем» статусе. А Света перестала обижаться на новую подружку.
        Вместе они прошли через небольшую полоску деревьев, рассматривая оледеневшие ветки.
        Потом поднялись на холм, с которого прекрасно была видна река. Затем вышли в сияющее темной синевой поле, которое казалось, не имело конца.
        И только после этого, школьницы поняли, что не знают, куда идти дальше.
        Звериная тропка растворилась сама собой. Снег стал довольно глубоким. Никаких ориентиров вокруг не наблюдалось. А глухая ночь не позволяла толком осмотреться.
        - Ну, вот я и говорю, что стану настоящим художником. Потому что мне нравится рисовать. А мама говорит, что современная девочка должна разбираться в экономике. Но экономика - это фииии… Там рисовать ничего нельзя. Кроме всяких скучных графиков, - тараторила Арина.
        Вдруг она резко замолкла, глядя на Светку.
        - Так. Говори куда нам идти дальше. Мы уже близко к Маркизу?
        Света посмотрела вокруг себя. На ее лице изобразилось явное недоумение.
        - Мамочки! Арина, я не знаю…
        - Но ведь ты же здесь столько жила?
        - Да. Но я ни разу не переходила речку в этом месте. И ни разу не заходила от дома так далеко.
        - Вот как… Ну тогда придется идти обратно.
        - Обратно уже не получится. Речка то… сама помнишь…
        - Ну да, - грустно кивнула Арина. - Это все из-за меня. Если бы я не топала ногами, лед оказался бы цел. И мы бы вернулись.
        - Перестань себя ругать! Если бы ты не сломала лед, то кто-нибудь мог провалиться. А так, все увидят, что ходить нельзя.
        Несмотря на то, что девочки познакомились совсем недавно, они крепко обнялись, будто знали друг друга всю жизнь.
        Действительно. Испытания способны объединять совершенно разных людей. Особенно, в новогоднюю ночь.
        - Может, ты позвонишь родителям? - Сказала Арина.
        - Да у меня пока своего телефона нет.
        - А мой в снег попал. Намок и совсем не включается.… Это что, мы теперь заблудимся и замерзнем?
        - Нет. Не заблудимся. Уже заблудились. А замерзнуть.… Ну, если только попозже.
        - Эх, зато я наконец-то нашла настоящую подругу.
        - А я поняла, что каждый человек может быть хорошим, если сам этого захочет.
        Школьницам показалось, что выхода нет. Колючий снег и пустое пространство кругом. Разлившаяся река, которая закрыла путь к отступлению. И дикие звери, которые вполне могут жить в загородной глуши.
        Все это нагнетало холодный страх. Заставляло крепко жаться друг к другу, в надежде на настоящее чудо.

* * *
        Марина долго сидела за маленьким, кухонным столом. Так долго, что у нее немного затекли ноги. А это был верный признак того, что необходимо заняться чем-то еще.
        Несмотря на отмену Нового года, предложений о работе было довольно мало. А хороших предложений, так и вообще, не попадалось.
        - Да. Это не город, а дыра какая-то. Ничего, поеду работать в Москву, как моя двоюродная сестра. Сдам мелкую нахлебницу в приют. И построю нормальную жизнь! - Ворчала женщина.
        Она медленно поднялась из-за стола, разминая затекшие конечности. Затем мама Светы взглянула на часы, висящие на стене.
        - Не возвращается маленькая хулиганка. Теперь уже полиция забрала. Хорошо. Ночь в тюрьме точно пойдет ей на пользу. Будет знать, как с родной матерью оговариваться, и зверей грязных с помойки тянуть.
        Скрипя половицами, Марина направилась в зал. Точно! Она же совсем забыла про праздничный стол. А ведь с ним надо что-то делать.
        - Ага, ага… Что тут у нас? Я как раз сегодня еще не ужинала.
        Женщина взяла немного колбасы и салата оливье. Конечно, ее настораживало появление всего этого великолепия… Но еще ни одна насторожённость в мире не смогла победить голод.
        Как следует, перекусив, она отпила из графина сок. После чего, подметила:
        - Не плохо. Вполне не плохо. Можно будет продать эти продукты утром. Неизвестно, откуда они взялись. Но я уверена, что с их помощью легко получить хорошую прибыль.
        Марина деловито поднялась в полный рост. Она пристально рассмотрела и «записала в головной компьютер» все, что находится на столе.
        Казалось, что можно снова начать строить планы счастливой и свободной жизни. Но женщина вдруг заметила, что с вешалки упали старые шапки. Их по неосторожности уронила Светка.
        - От нее один беспорядок в доме. И зачем я ее только кормлю? - Недовольно охая, Марина направилась в сторону прихожей.
        Только она не заметила, что кроме дочери, беспорядок развел еще кое-кто. Это был наш старый знакомый Маркиз.
        Кот не доел брошенный ему бутерброд, посчитав его не достаточно деликатесным. Теперь кусок промасленного хлеба лежал на самом проходе, словно его оставили здесь специально.
        В итоге, незаконченная трапеза Маркиза оказалась под скользким, домашним тапочком Марины. Не успев даже вскрикнуть, женщина покатилась вперед, подобно фигуристу, который случайно надел только один конек.
        - Ой, мама! Хорошо хоть не упала! - Взвизгнула она, с трудом сохранив равновесие.
        И тут же мама Светки наткнулась на порог. Как подпиленное дерево она рухнула в прихожею, до конца не понимая, что происходит. Дама сильно ударилась лбом об пол. От чего на мгновение потеряла сознание.
        По неизвестной причине со стены свалилась вешалка с ворохом зимней одежды. Она больно стукнула Марину по спине.
        На какое-то время воцарилась тишина. Но вскоре хозяйка дома приоткрыла глаза. Перед ними плясали искры. Точнее снежинки, ведь уже началась новогодняя ночь. А снежинка, это самый главный символ такого события.
        - О боже. Что произошло? Что случилось? Я как будто спала. Дней десять подряд…
        Женщина медленно выбралась из-под вороха вещей, как медведь из берлоги. Она охая почесала ушибленный лоб. Затем взялась за поясницу.
        - Какой же тут погром. Надо прибраться.
        С большим трудом Марина вернула на место вешалку вместе с упавшими куртками.
        - Света! Светлана! Хватит уже сидеть в комнате. Пойдем скорее за елкой! А то можем не успеть, - ласково позвала Марина.
        Ответа не было. Хозяйка дома задумалась, нахмурив брови. Вдруг она сильно хлопнула себя по лбу. После чего, вскрикнула. Причем не только по причине горячей боли.
        - Господи! Света ушла! Одна в холодную ночь! Кто же ее отпустил? - Во весь голос произнесла Марина.
        - Я. Точно! Это я ее отпустила. Да что же нашло на меня такое?! Неважно! Главное вернуть поскорее дочку домой!
        Понимая, что медлить сейчас попросту опасно, женщина принялась искать на «перекопанной» вешалке свою одежду.
        Одевшись быстрее, чем любой солдат при тревоге, она выскочила на улицу.
        - Как же здесь холодно! И темно. Только месяц один светит… Но этого мало! Не бойся, доченька! Мама все равно тебя найдет. И попросит у тебя прошение…
        Марина кинулась вперед. Ее шаги с хрустом отражались от домов. Новогодняя тьма быстро поглотила тонкий силуэт.
        Было немного тревожно и страшно. Но воздух наполнился ожиданием чуда.

* * *
        Проходя мимо помойки, где Света познакомилась с Ариной, родители последней почувствовали нечто странное. Какое-то необычное тепло, внезапное спокойствие принялось заполнять холодные некогда души.
        Эта безжизненная, черная окраина имела нечто, чего не было даже в роскошных дворцах. Она обладала уютом. Да. Именно одной из разновидностей уюта, уличного в целом, но домашнего в частности.
        Здесь люди не так гонятся за огромными деньгами. Они просто знают, что таких денег не заработать.
        Здесь нет пресловутой беготни. Здесь все на порядок спокойнее, тише, чем в тех, украшенных по последнему крику моды, теремах-домах.
        - Как здесь всё-таки необычно, - произнес Антон Дольский. - В детстве я жил примерно в таком квартале.
        - А я в студенчестве жила в общежитии. Оно напоминало вооон тот домик! - Отозвалась Наталья.
        - Всё-таки наша с тобой жизнь не такая уж и роскошная, если хорошо присмотреться, - хмыкнул мужчина, глядя в звездное небо.
        Благодаря частичному отсутствию фонарей, звёзды тут были вполне заметны. Хотя, конечно, часть их скрывало «световое загрязнение».
        - Как ты думаешь, мы точно найдем Арину?
        - Не знаю, дорогая. Мне почему-то кажется, что отыскать ее будет не трудно. Сложнее будет найти себя.
        - О, Антош, ты такой романтичный философ. Я привыкла видеть в тебе только угрюмого экономиста. И даже забыла, какой ты на самом деле. Почему из сотен угрюмых экономистов я выбрала только тебя.
        Двое остановились. На них со всех сторон глазели мелкие многоэтажки и бедные, частные домики, напоминавшие деревенские хаты.
        На фоне всего это простой супермаркет казался великим дворцом. Но это не главное. Главное, что здесь было так тихо, морозно и звёздно.
        Здесь не было дорогой обстановки, мощной машины и домашней прислуги. Здесь чувствовалось естество жизни. Что до боли обостряло годами спящие чувства.
        Вдруг где-то очень далеко полыхнуло разноцветное зарево. Раздался трещащий хлопок. Потом ещё и ещё один.
        - Лейкины, - в один голос воскликнули родители Арины.
        - Они всегда запускают свой дешевый салют часа за полтора до Нового года. Это было так смешно раньше. И почему-то так глубоко сейчас, - произнесла Наталья.
        - Потому глубоко, Наташа, что кроме них салют вряд ли кто-то запустит. Праздники почти отменили. А люди в последние дни стали ужасно скупыми.
        - Все кроме Лейкиных. На простых людей не действуют запреты. Ими руководит душа, а не указка свыше. Как только я раньше этого не понимала.
        Забыв о высоком статусе «непреступной скалы», Наталья кинулась в объятия мужа. Он от недоумения чуть не упал на снег. Но в итоге, сумел удержаться, прижав жену к себе.
        Они молчали. И просто смотрели друг на друга, будто познакомились лишь недавно. Потом много лет женатые люди робко поцеловались. Казалось, что они не делали этого целую вечность. Хотя, примерно так оно и было на самом деле.
        После чего, супруги оглянулись по сторонам, боясь быть замеченными. Казалось, что сейчас откуда-то выскочит старая бабка с целью отругать молодежь за непристойное поведение.
        Улица была практически безжизненной. Но несмотря на это избежать чужого взгляда не удалось. Высокая женщина в дешёвой одежде с раскрасневшимися щеками и горящими глазами буквально выскочила из небольшого переулка.
        Судя по всему, она была чем-то напугана или обеспокоена. Ещё недавно чета предпринимателей приняла бы ее за местную бездомную или сумасшедшую. При этом послав куда подальше, если не словами, так взглядом.
        Но сейчас все было иначе. Антон бросился к незнакомке. Наталья, насколько позволяли ее каблуки, последовала его примеру.
        - Подождите. Постойте. Успокойтесь… У вас что-то случилось?
        - Мы можем вам чем-то помочь?
        Дама остановилась, пристально взглянув на странных для нее людей. Они были похожи на певцов или представителей начальства… Явно «птицы» не ее полета. Но выбора попросту не было.
        - Простите. Простите, что напугала, - спутанно произнесла она. - У меня дочь сбежала из дома. Точнее я ее на это толкнула. Я даже не могу объяснить, как все вышло. В общем, вы не видели здесь маленькую девочку, которая ищет кота?
        - Девочка?! - Воскликнула Наталья.
        - Кот?! - Воскликнул Антон.
        Такого ответа они явно не ожидали. Да и вообще, когда как не в новогоднюю ночь мог бы последовать подобный ответ.
        Глава 13. На обрыве
        Мороз. Искрящийся снег. Свет убывающей луны. Ожидание близкого Нового года. Это по-настоящему прекрасно и удивительно. Если конечно вы не маленькая девочка, оказавшаяся вдали от дома, посреди огромного поля.
        Именно поэтому романтика зимней ночи не очень-то радовала Арину и Свету. Они стояли, обнявшись, и дрожали от страха.
        Если бы не пристальный взгляд подруги, каждая из школьниц давно бы расплакалась. Но так, девчонки держались достаточно мужественно. Насколько это вообще было возможно в такой ситуации…
        - Ты не жалеешь, что мы пошли искать Маркиза? - Жалобно произнесла Арина.
        - Нет. Я бы все равно пошла за ним. Даже если бы заблудилась в сто раз хуже.
        - Я б тоже. Но блудиться бы только не хотела…
        В какой-то момент, мысленно ругая себя за поход через снежную даль, Света отвернулась. Она посмотрела в сторону, где огромным пятном разливалась синяя темнота.
        Затем девочка громко вскрикнула, отстранившись от напарницы по несчастью.
        - Арина! Не может быть! Ты это видишь? - Светлана указала варежкой вдаль.
        Там отчётливо виднелся столб серебряного свечения, который медленно приближался к ним.
        - Ага… Увидела. Это кто-то фонариком светит да?
        - Не знаю как ты, но я не вижу здесь, ни фонарей, ни тех, кто может ими светить.
        Чувствуя явную опасность, девчонки вновь прижались друг к другу. Неожиданно свечение оказалось совсем близко. И из него вышел тонкий, сияющий человек.
        Он был будто соткан из серебряных нитей, которые горели изнутри. Образ его напоминал инопланетянина из фильмов. Голова кверху делилась на три половинки, подобно некой короне.
        Глаза существа были добрыми. Хотя и не совсем походили на человеческие. Длинные руки покрывала ткань тонкого плаща. При этом на хрупких пальцах не было рукавиц или перчаток.
        - Ой, мама! Какое чудовище! Оно нас сейчас съест! - Выдохнула Арина.
        - Нет. Ты что? Чудовища так не выглядят… Это, наверное. Это… Кто вы такой? Представьтесь, пожалуйста, - произнесла Света.
        Странный гость учтиво поклонился. И произнес необычным, но добрым голосом.
        - Приятной луны, молодые странницы! Я Серебряный Принц. Хранитель холодного святила и даритель прекрасных снов. Обычно я проживаю высокого, и смотрю на вас только оттуда. Но когда земля становится холодной и белой, то я спускаюсь вниз. Чтобы немного полюбоваться такой красотой. Особенно меня привлекает праздничная ночь огней. Она, если не ошибаюсь, случится сегодня.
        - Вот это да! А я думала, на Луне никто не живёт, - заявила Света.
        - Ага, праздник огней, - фыркнула при этом Арина. Она поняла, что странный незнакомец вряд ли настроен на что-то плохое. От того решила вставить и свое слово. - У нас все праздники отменили вообще! Ёлки никто не ставит. Подарки не покупают. А кто купил, те половину назад вернули. Вот так.
        - О! Это огромная неприятность, маленькая волшебница. Но ни один праздник нельзя отменить, если он живёт в вашем сердце.
        Конечно, девочкам ужасно хотелось Нового года. Но ещё больше они мечтали попасть домой. Потому что настоящий семейный праздник невозможен без родного дома.
        - Дядя Принц, у нас в сердце все живёт! Правда! Только нам к домам бы выйти! Вы случайно дорогу не знаете? - Заявила Светка.
        Сияя приятным огнем, лунный гость спокойно ответил:
        - Мне из моего дворца видны все дороги Земли. Поэтому я прекрасно знаю, где находятся ваши прекрасные дома.
        - А покажите нам, если можно! - Воскликнула Арина.
        - Простите. Но, к сожалению, я не умею объяснять поземному. И не смогу поведать вам путь.
        Школьницы одновременно опустили головы, понимая, что даже волшебник из сказочного сна бессилен против их серьезной проблемы.
        - Эх, значит, мы так и замёрзнем посреди поля.
        - И даже не увидим маму.
        - Нет, о мои драгоценные, лунные камни. Я не могу показать дорогу. Но я могу ее сделать.
        - Как!? - В один голос воскликнули девочки.
        - Из чистого, лунного серебра. С помощью настоящей новогодней магии.
        - Ого! Здорово!
        - Сделайте скорее, господин король!
        - В одну секунду. Только у меня замёрзли пальцы. А холодными руками чудеса не творятся. Дайте свои рукавицы, чтобы я смог творить волшебство.
        Света без раздумья стянула варежки и протянула их незнакомцу. От него веяло некой прохладой. Он действительно сильно озяб.
        Арина же замешкалась, нахмурив темные брови.
        - Подождите! Мои перчатки дорого стоят. Если я их отдам, то мама заругает. Да и вообще, как я потом по холоду идти сама буду!?
        - Опять за старое! Ух, я тебе! Тебе что домой перехотелось что ли?! - Света толкнула подругу, прожигая ее насквозь суровым взглядом.
        - Хорошо, хорошо… Извините. Сама не знаю, что на меня нашло. Вот, пожалуйста, мистер Принц мои перчаточки. Они на вид маленькие, но очень хорошо тянутся. Только их нельзя сушить на батареи и стирать в кипятке…
        - У нас на Луне батарей с кипятками нет… - произнес Серебряный Принц. - Спасибо большое за ваш подарок. Теперь мне станет гораздо теплее.
        Взяв в руки вещи девочек, волшебник подкинул их над землёй. Они тут же рассыпались яркими звёздочками и быстро исчезли.
        Искательницы кота ахнули. Через пару секунд снег загорелся волшебным свечением. И куда-то в сторону протянулась широкая дорога, сделанная из чего-то твердого, светлого, напоминающего странный, волшебный асфальт.
        - Идите по лунной дороге. Никогда не заблудитесь. Да будет с вами огонь Нового года! - Напоследок сказал Серебряный Принц. - Я должен многое успеть. Такой ночью нельзя терять ни секунды. Мне пора…
        Девочки принялись звонко кричать, пытаясь отблагодарить неземного волшебника. Но он быстро превратился в столб яркого пламени, после чего исчез, оставив сказочный тротуар в подарок.
        Переглянувшись между собой, школьницы ступили на необычную дорожку. Она была похожа на покрытие профессионального стадиона. Так удобно было по ней шагать.
        - Вот это здорово! Если такая дорога останется! По ней можно будет когда угодно гулять! - Удивилась Светка.
        - Не останется. Она за нами пропадает. Сама посмотри.
        И правда, как только путницы проходили вперёд, лунная тропа укорачивалась, как бы намекая, что отступать нет ни малейшего смысла.
        Поэтому девочки перестали оглядываться. Они просто смотрели перед собой и чуть-чуть по бокам.
        Казалось, что странный путь создаёт вокруг нечто волшебное. Снег по-над дорогой искрился более ярко. Небольшие деревца и кустарники становились приятно серебристого цвета. Будто мир волшебной луны проникал к нам, являя свою дивную красу.
        - Как хорошо быть таким волшебником, как этот Принц. Так можно, куда хочешь мост сделать или асфальт. А хочешь, так вообще дом свой украсить. Будет самый красивый дом. Лучше чем у других, - мечтательно произнесла Арина.
        - А я бы лучше всю улицу украсила. Чтобы люди по серебру ходили и улыбались. Смотришь вокруг. Все веселые, радостные. И самой сразу приятно становится.
        Да. Маленькие странницы не совсем понимали, что иногда, чтобы творить красоту, ее надо видеть. Когда ты умеешь восхищаться простыми вещами, то в тебе просыпается необычайный талант.
        С таким талантом не нужно знать магию, чтобы преображать все вокруг одним взглядом. Одним движением, одной улыбкой.
        Размышляя об этом, (или может не совсем, но не важно…) девочки шли минут десять. Состояние шока от встречи со странным существом медленно улеглось. Еще больше захотелось домой и как можно скорее. Ведь даже самое лучшее волшебство на планете не может заметить родных стен.
        - Это все круто конечно. Но меня теперь родители заискались. Частного детектива теперь наняли. Деньги потратили, - заявила Арина. - А мы даже не понятно где находимся и никак из поля выйти не можем.
        - Это точно. А моя мама, думаю, отдыхает. Я ей в последнее время только мешаю.
        - Каждая мать любит свою дочку, но скрывает, чтобы та не зазналась. Вот.
        - Точно!
        - Конечно, точно. Я на Ютубе видала.
        - Да нет. Не точно. В смысле не это точно! Мы, кажется, идём к обрыву, если я не ошибаюсь!
        - К обрыву? - Нахмурились Арина.
        Такое название нового места явно ее смутило.
        - Не бойся ты. Там обрыв далеко. Мы к нему не подходим. А вот на холмах за домами часто играем. Всегда хотела узнать, что там дальше. На кусты вот на эти смотрела. Но не ходила все как-то…
        - Ну, вот теперь сходила… Считай, новогоднее чудо.
        - Чудом это все будет, если мы правда к домам выйдем. И твоего Маркиза там встретим.
        Чувствуя явное приближение к цели, они ускорили шаг. Вдали показались очертания пригорода. А значит, оставалось совсем немного.
        Светка достала из карманов замёрзшие руки и многозначительно произнесла:
        - Да. Холодновато тут. Минус пять, не меньше.
        - Одень перчатки. Чего мерзнешь?
        Арина достала названный атрибут, медленно натянув на пальцы.
        - Ой! - Воскликнула Света. - У нее в куртке тоже кое-что завалялось. Это были теплые варежки.
        - Да.… Если отдаешь что-то от души, то все возвращается обратно. Это уж точно, - произнесла Степанова.
        - Это ты о чем? - Арина забыла, что вообще недавно расставалась с перчатками.
        - Не о чем.… Смотри, дорожка кончается.
        - Где? И правда!
        Лунная тропка растворилась в холодном пространстве почти так же внезапно, как и появилась. Ночь снова стала более темной. Но ее праздничная красота никуда не исчезла.
        - Ага… Мы вот почти к обрыву и вышли. Осталось теперь туда подняться. А потом по улице налево, - рассудила Светлана.
        - Налево… Маркиза бы еще найти. Вот тебе и лево. Если мы вернемся без него, то выходит, что все напрасно.
        - Выходит, что так. Зато мы подружились. И волшебника видели.
        - Без Маркиза волшебники не интересные.
        Школьницы замедлили шаг, опустив головы, как будто получили плохие оценки и не знали, как их исправить.
        Действительно, главная цель длительного похода не была достигнута. И куда деваться теперь - не понятно.
        - О, сырокопченая сельдь! Инфраструктура данного региона не слишком продумана. Может, стоит спросить дорогу у этих людей? Нет. Я же не хочу снова получить метлой, как возле того мясного ларька.
        - Арина, стой! Я, кажется, что-то слышу, - громко воскликнула Светка.
        - Не обращай внимания. Это просто галлюцинации от большого стресса.
        - Ну, уж нет! Сегодня все галлюцинации превращаются в правду.… Так что подожди одну секунду. Давай вот сюда отойдем.
        - Куда сюда, Света? Здесь полно снега.
        - Ну, стой там.… Если хочешь. А я… - Степанова на мгновение замолкла.
        После чего, она громко воскликнула:
        - Маркиз! Маркиз! Маркиз! Ты здесь? Я тебя слышу! Выходи скорее! Мы тебя уже искать устали!
        - Нет. Это явно неврологический кризис, - фыркнула Арина. - Конечно! Сейчас из той кучи веток выскочит кот. И мы пойдём вместе праздновать Новый год. Не будь наивной! Идем уже к дому!
        Дольская явно не совсем прониклась духом волшебного торжества. Но какого же было ее удивление, когда из-под небольшой кучи палок, валявшейся возле тропинки, действительно выбежал кот.
        Преодолев небольшой сугроб, он принялся тереться о ноги Светки. Девочка быстро взяла его на руки и вынесла на тропинку.
        - Ого! Не может быть! Как ты его только нашла!? Это же наш любимый, хороший котик! Бедняжка! Замерз, наверное. Давай я тебя погрею!
        Степанова передала подруге животное. И та закружилась с ним в импровизированном вальсе.
        - О мои холодные уши! Поставь меня быстро на место, иначе я умру от космических перегрузок!
        - Поставь Маркиза на землю, Арина! Ему так плохо!
        - Что? Да откуда ты знаешь! Он вообще-то обожает, когда его кружат. Да, мой милый Маркизик!?
        - Кот не танцор, чтобы его кружили. Опусти его на снег скорее! А я потом расскажу, откуда я все это знаю. Но боюсь, что ты не очень поверишь.

* * *
        Несмотря на яркий прилив эмоций, Арина довольно быстро успокоилась. Все трое весело зашагали к домам, чтобы завершить, наконец, это странное приключение.
        Девочки радовались, тараторили, перебивали друг друга. Кот тоже пытался рассказать что-то о своих похождениях. И все это наполняло мир настоящим, безмятежным счастьем.
        - Ого! Как круто! Это значит, ты языки животных понимаешь!? Здорово! А что сейчас говорит Маркиз? - Кричала Арина.
        - Ну, я не всегда понимала. Это началось только перед праздниками. Сейчас он… ничего пока не говорит.
        - Скажи ей, девочка Света, чтоб выкинула всю косметику. Она рисует себе страшные рожи и пугает людей в доме.
        - Погоди… Погоди… Маркиз сказал, что ты слишком много косметики берешь. И это тебе не идёт. Он считает, что лучше так не делать…
        Арина подпрыгнула на месте.
        - Что?! Ах ты злобная, мехавушка! Я думала, что ты за меня! Ну ладно… Если это так всем не нравится, буду ходить не накрашенной. Эх, не стать мне самой эпатажной девочкой в школе.
        Света обняла подругу, успокаивающее подметив:
        - Почему не стать? Ещё как стать! Просто надо улыбаться больше. Говорить красиво. И тебя полюбят без всякой косметики!
        - Ещё надо ловить мышей, кузнечиков и птиц! Хороших охотников ценят в любой стае!
        - Помолчи, Маркиз! - Воскликнула Света.
        - Да… Я хоть и не понимаю. Но ты это, посекретничать нам дай! - Вставила Арина.
        Кот фыркнул. Он вздернул голову кверху и побежал вперёд. Вскоре разношёрстная команда подошла совсем близко к конечной цели.
        - Ура! - Произнесла Дольская. - Наконец-то родная цивилизация. Мне уже не терпится поехать домой и сесть за праздничный стол!
        - Ага! Оливье, мандарины, шоколад! Новогоднее настроение! - Просияла Светка.
        Но тут троице пришлось резко остановиться. Ведь темнота впереди расступилась. И из нее вышел человек крайне неприятной наружности.
        Он был довольно пожилых лет, но ещё не старый. В тонком деловом пальто и кожаных перчатках.
        - Новый год! Кто-то сказал Новый год? Не так ли, маленькие негодницы? Я недооценил вас. Но вы ставите под угрозу важное дело. Если вашу радость увидят другие, того и глядишь, запрет на праздники отменят. И глупые люди снова будут бездельничать, а не работать на благо общества!
        Школьницы медленно отступили назад. Маркиз скрылся за их спинами.
        - Кто вы такой?
        - Вы что бандит? - Воскликнули недоумевающие девчонки.
        - Я Управитель! Господин Управитель! Я учу людей наиболее правильно управлять своими делами! А вы хотите праздновать идиотские карнавалы, чтобы сбивать всех с толку!
        - Мы ничего не хотим, Управдом! Мы просто хотим ёлку!
        - И мандаринов!
        - И рыбы красной, если позволите…
        Управитель медленно двигался вперёд, размахивая полами пальто при каждом шаге. Троица людей… и котов, поспешно отступала, стараясь отдалиться от страшного типа.
        - Поздно. Слишком поздно объяснять что-либо! У меня и так много дел. Я даже не буду говорить с вами больше. Я просто отправлю вас в страну вечной метели. И вы поймёте, что зима это не только посиделки у теплой печки!
        С этими словами мужчина поднял руки. Из его перчаток вырвался колючий поток снежинок, который охватил девочек.
        После этого Света с Ариной оказались в черном пространстве, где нет месяца и луны. Где идёт сильный снегопад, бушует вьюга. А в нос лезет колючий мороз.
        Степанова натянула куртку по самые глаза, будто оказалась в песчаной буре. Пуховик Арины не позволял сделать такого. Поэтому она просто закрыла лицо руками.
        - Мамочки! Что он с нами сделал!? Где мы???
        - Не знаю, но если не выберемся, то скоро замёрзнем!
        - Может быть, Маркиз нам как-то поможет!?
        - Как!? У него же лапки!!!
        Девочки перекрикивали шум ужасного ветра. Они старались не потерять друг друга. Но казалось, что колдовская сила относит их все дальше в разные стороны.
        - Отлично! Чем меньше веры во всякие чудеса, тем больше у меня силы! Пусть маленькие бунтарки немного остынут. А дальше мы решим, что будем делать… - довольно сказал Управитель.
        - Эй вы, охранник с лицом алкоголика! Похоже, что на кота ваша магия не действует! - Грозно воскликнул Маркиз, чувствуя явную неприязнь к странному незнакомцу.
        - Немедленно верните моих людей на место! Иначе я вынужден буду вас растерзать.
        Управитель отступил назад. Но довольно быстро пришел в себя.
        - А… Мелкий, шерстяной клубок! Ты не поддаешься моей власти… Пока. Ну, ничего. Я и без всякого колдовства тебя поймаю! И продам в дешевый, контактный зоопарк!
        - В зоопарке место, таким как вы! А мы - цивилизованные коты имеем право личности!
        - Что ты там рычишь, вредный котенок? Ты же знаешь, что твой язык могут понять только идиоты с кристально чистым сердцем. Да и то… лишь перед Новым годом. Я не отношусь к таким олухам. И не буду тратить время на глупые разговоры, - прошипел ядовитой змеёй злой волшебник.
        После этого он бросился в сторону кота, пытаясь схватить его длинными пальцами.
        - О, святые ветеринары! Уберите от меня этого бешеного зверя! - Воскликнул Маркиз, молнией кидаясь, прочь.
        Конечно, Управитель мог бы не гнаться за питомцем Арины. Но ведь сегодня был главный праздник в году. Значит, даже маленький, пушистый зверёк мог полностью поменять ход событий.
        Допустить этого было никак нельзя. Поэтому, словно дикая собака, мужчина бежал по кривой тропинке, все дальше углубляясь в поле.
        Уставший от всевозможных потрясений кот понимал, что ещё немного и его схватят. Поэтому он быстро свернул с дороги, бросившись в неизвестном направлении.
        - Ага! Вот ты и попался, кусок драной шапки! В глубоком снегу твои лапы быстро увязнут! - Радостно прокричал Управитель.
        Огромными шагами, как гигантский циркуль, он отмерял расстояние, преодолевая снежный занос. И когда до Маркиза оставалось совсем чуть-чуть, злодей увидел, что его цель резко исчезла из вида.
        - Он стал невидимым? Но ведь коты не обладают магией! - Успел подумать Управитель, перед тем, как из-под его ног ушла земля.
        Гневно вскрикнув, черный менеджер полетел вниз. Он был настолько увлечен своей погоней, что не заметил, как провалился в тот самый обрыв, в честь которого назвали место за городскими домами.
        Несколько раз волшебник больно ударился о мерзлые кочки. После чего, он воткнулся в огромный сугроб почти по грудь. И в таком положении остался стоять, не понимая, что именно с ним случилось.
        Такая встряска сильно ослабила магическую ловушку. Поэтому Света с Ариной снова оказались там, где были минуту назад.
        Девочек сильно трясло. На бровях и ресницах налип колючий снег. Морозная погода в городе показалась им настоящей весной в сравнении с тем, что они испытали.
        - Ой, ой, ой! Бедные мои кости. Они замёрзли до самых… до самых костей, - причитала Арина.
        - Я даже сердца своего не чувствую. Будто меня внутри охладили, - отозвалась Света.
        Школьницы крепко обнялись. Они принялись прыгать на одном месте, чтобы хоть как-то согреться.
        Через некоторое время им удалось это сделать. И новогодние путницы вспомнили о своем главном деле.
        - А где кот? Где наш Маркиз, Арина?
        - Не знаю, Светка! Наверное, черный дядька его украл!
        - О, нет! Это ужасно… Мы его теперь никогда не…
        - Погоди. Стой. А это что за следы вон там? Идут в поле…
        Понимая, что медлить некогда, девчонки бросились по глубоким следам, надеясь предотвратить то, что может случиться. Или случилось уже… Не дай это бог!
        Когда двое преодолели достаточное расстояние, Света резко остановилась. Также она схватила за пуховик Арину, чтобы та не убежала вперёд.
        - Осторожнее! Там обрыв. Мы никогда в тех местах не играем. Иди аккуратно.
        После замёрзшей реки, Дольская не хотела спорить. Она сбавила темп и принялась тщательно смотреть под ноги.
        Довольно быстро спасительницы Маркиза добрались до места, где ровная поверхность резко прерывалась. Внизу таилась чернота, в которой было ничего не видно.
        - Вот это яма! Кто ее такую только выкопал?
        - Никто. Природа… Как ты думаешь, они там?
        - Если они там, то им явно нужна скорая помощь.
        Школьницы одновременно поняли, что именно тут произошло. Они с тоской посмотрели друг на друга. Затем произнесли в один голос.
        - Эх, Маркиза жалко.
        Наверное, несчастный кот был придавлен толщей снега в неравном сражении. Ведь если бы он остался жив, то обязательно бы бросился навстречу своим юным хозяйкам.
        Но этого, к сожалению, не случилось. Хотя, откуда-то вдруг раздался приглушённый голос:
        - В такой норе слишком тесно! Вытащите меня отсюда! Я готов снять другую квартиру, даже за чертой города.
        - Ого! Ты слышишь? Мяукает кто-то, - звонко воскликнула Арина.
        - Не мяукает. А достать его просит из норы, из какой-то, - отозвалась Светлана.
        Словно по команде, школьницы стали на колени и принялись рассматривать край обрыва. В какой-то момент, Арина нашла небольшую нишу чуть ниже поверхности земли.
        Девочка протянула вниз руку, нащупала кота, а затем (не без труда) извлекла его на поверхность.
        - Вот это да! Маркиз наш живой! - Закричала Светка.
        - Не просто живой. А ещё злого колдуна победил!
        - Не забывайте, что я ещё неплохо пою. И вместо орденов принимаю красную икру…
        После крепких объятий, как следует, накричавшись, троица решила наконец-то войти в город. Правда, кое-что помешало им это сделать.
        - Эй вы! Банда дрянных котов и девчонок! Немедленно вытащите меня отсюда, чтобы я мог, как следует вас проучить! - Раздался гневный крик снизу.
        - Ой, кто это так орет?
        - Думаю, мы все это знаем…
        - Злобный старик. Чтоб его съели мыши!
        - Вы думаете, что остановили меня!? - Продолжал поверженный Управитель. - Как только я выберусь из чертова снега, я всех заколдую так, что родная мать не узнает! Вы навсегда запомните, как шутить с королем порядка и правил!
        - Нет уж, мистер управляющий, - отозвалась Арина. - После такого ты точно подхватишь ангину и загремишь в больницу.
        - Ага! И тебе там сделают сотню уколов! - Сказала Светка.
        - И выщипят всю шерсть на хвосте, - добавил Маркиз.
        На этот раз друзьям удалось выбраться из объятий холодного поля. Быстрыми шагами, не оглядываясь назад, они приближались к небольшим домикам. Свет фонарей открывал им дорогу. Горящие окна разбавляли ночную тьму. Праздничные торжества сладко влекли своим неощутимо-приятным голосом.
        Глава 14. За большим столом
        - Это все из-за денег. Из-за проклятых денег. Не знаешь, как дальше жить, когда их у тебя нет. От того думаешь, что если стать более жёсткой, деловой и грубой, то все начнет получаться само. Но получается только хуже. Просто ты этого не замечаешь. Ещё больше злишься и все рушишь, - говорила Марина, удручённо смотря вниз.
        - Да. Деньги и правда, сейчас нужны! - Заявил Антон.
        - Но не так сильно, чтобы продавать свою душу и любовь к дочери! - Воскликнула Наталья, толкнув мужа.
        Он кивнул несколько раз, давая понять, что она права.
        - Да любовь это святое. Без нее никуда. Даже в семье, где есть достаток, но нет любви, никогда не будет счастья.
        - Правда, Мариночка! Золотые слова. Мы тоже стараемся наполнить нашу семью любовью. Не так или Антон?
        - Да… Мы будем стараться это… Все сделать. Честно. Вот теперь будем! А вы не переживайте, Марина. Если все образуется, то мы в компании для вас место подыщем. Нам толковые бухгалтеры нужны. Зарплата будет раза в три больше, ещё и премия есть. Только в центр города добираться. Но думаю, вы справитесь.
        - Если мы наших девочек найдем, то думаю, я со всем справлюсь. А пока мне ничего не надо.
        - Мне тоже! Мне тоже так! Я без своей Аринки даже жизни не вижу, - всхлипнула Наталья.
        Антон приготовился к тому, что сейчас начнется фестиваль женских рыданий. И чтобы хоть как-то избежать «такого мероприятия» он произнес:
        - Стойте. А куда мы вообще идём? Вроде за черту города почти вышли.
        - Здесь девчонки из школы всегда играют. Может и они тут поиграть решили, - отозвалась Марина.
        Снег громко хрустел под ногами трех взрослых людей. Ночь становилась все холоднее. Но от мороза ее красота раскрывалась куда сильнее. И, несмотря на проблемы, в людские души постепенно поникало ожидание приятных событий.
        Вскоре троица заглянула между домов. Там находился небольшой холм. Он был наполирован до ледяного блеска. Видно было, что его гладкой поверхностью недавно пользовались озорные мальчишки совместно с озорными девчонками.
        Только сейчас горка пустовала. И искать на ней кого-либо было бессмысленно. Поэтому взрослые медленно развернулись, чтобы вновь выйти на относительно освещённую улицу.
        - Эх, какая большая ваша часть города. Даже не поймёшь где их искать, - отметила Наталья.
        - Осмотрим другие места игры детей. Хотя я сама все не знаю… Но есть ещё варианты. Можно на другой конец района сходить. Я видела, там тоже часто детвора собирается, - грустно протянула Марина.
        - Да. Так можно и до утра предполагать. Все бы отдал, чтоб они сами к нам вышли. Вот прям из-за того дома, например, - заявил Антон.
        - Господи, ну Антош! Не время сейчас для твоих глупых фантазий!
        Только на этот раз глупые фантазии не были такими уж глупыми. Словно три богатыря из морской пучины, ну, или два богатыря и один кот, навстречу удручённым родителям шли их веселые дети. Они буквально летели над мерзлым асфальтом вприпрыжку. Их красные щеки святились счастьем.
        Вначале взрослые замерли от недоумения. Потом Наталья, забыв про свои каблуки, молниеносно бросилась вперёд.
        Но бегать в такую погоду было явно не лучшим решением. В итоге, женщина смешно растянулась. И в позе балерины упала на дорогу.
        Антон тут же бросился ее поднимать. А навстречу разгоряченным путникам кинулась Марина. У нее не было такой высокой платформы. Поэтому ее бег был куда более успешным.
        - О нет! - Воскликнула Светка, увидев мать. - Она меня сейчас побьет! Господи! Бежим обратно!
        - Ужасная ведьма! Клянусь, я уничтожу тебя одной лапой! - Ощетинился кот.
        Арина же, видя, что и ее родители здесь, решила проявить храбрость.
        - Стойте, тетя! Я не позволю тронуть мою подругу даже пальцем. Если вы будете вести себя плохо, то я позвоню в полицию.
        Марина замерла на месте, видя, что ей не особо рады.
        - Я не знаю, кто ты такая, девочка, но позволь мне все-таки дотронуться до Светы! Потому что я хочу ее обнять и попросить прощение. Я была очень плохой матерью в последнее время. И Нового года у нас теперь не будет. Но я обещаю, что всё исправлю, если ты мне дашь ещё один шанс.
        - Ээээ, - протянула Арина. - А она точно та самая тетка, что выкинула Маркиза на холод и чуть не сдала тебя в приют? Может, это был ее двойник…
        Света ничего не ответила. Вместо этого она бросилась Марине на шею и весело закричала:
        - Мама, мамочка! Наконец-то я тебя узнаю! Мне не нужно от тебя никакого Нового года. Главное, чтобы мы были вместе и все делали вместе, никогда не ссорились и не ругались.
        - Ариночка! Моя девочка! Я уж подумала, что в этих дебрях тебя закусали собаки! - Взвизгнула приближающаяся Наталья.
        - Маркиз! Ты живой! Вот это встреча! - Закричал Антон, стараясь быть как можно менее сентиментальным.
        В конечном итоге все обнялись, сцепившись в единый клубок из людей и… кота. От того ночь стала немного светлее, воздух теплее, а настроение ярче.

* * *
        Когда эмоции улеглись, Дольские решили вернуться к машине. А потом вызвать эвакуатор, такси, космическую гвардию.… И вообще всех, кто только сможет помочь.
        Но Светка неожиданно вспомнила, что дома у Степановых пропадает ни в чем не повинный праздничный стол. Им с мамой столько явно не съесть. А в холодильнике не хватит места.
        Так что новые друзья просто обязаны оказать посильную поедательную поддержку в столь сложной, новогодней ситуации.
        Именно поэтому веселая компания направилась к дому Марины. Когда они подошли близко, то мягко говоря, были шокированы.
        Ведь небольшой частный домик светился желтоватым огнем от развешенных на его фасаде гирлянд.
        В зале стояла пышная, наряженная сосна, которая манила в свои объятия, взмахивая колючими лапами.
        На столе кроме еды появилось отличное шампанское и его ароматный, детский аналог. Не говоря ни слова, компания осторожно приблизилась к дому.
        В недоумении рассматривая богатое великолепие, Степановы и Дольские вошли внутрь. После чего расселись за длинным столом.
        Участвуя в необычных поисках, они напрочь потеряли счет времени. И когда кто-то догадался взглянуть на часы, то оказалось, что Новый год наступил пятнадцать минут назад.
        Но это никому не помешало. Все собравшиеся подняли бокалы, ни столько за окончание старого календаря, сколько за те чудеса, которые сегодня произошли с каждым.
        - Вот это да! Какой изысканный декор. Какие блюда, - удивлялась Наталья. - А вы говорили, что живете… скромно.
        - Мы и так живем очень скромно. Я честно сама не знаю, - отнекивалась Марина.
        - Может это новая помощь малоимущим? Если так, то я уже завтра как следует, обанкрочусь, - подметил Антон.
        - Нет, это бумажные человечки! Я сделала их из бумаги. И они принесли все, чтобы отпраздновать Новый год! - Воскликнула Светка.
        Сидящие за столом весело рассмеялись. Но не стали повергать слова девочки критике. В последние дни каждый из них столкнулся с тем, во что бы раньше никогда не поверил. Поэтому сказки маленькой фантазерки не казались… такими уж сказками.
        Да. Мороз действительно пробуждает аппетит. Скучные диетологи тут не ошиблись. Благодаря этому продукты на столе начали стремительно таять.
        Холодец и заливная рыба уменьшались в количестве. Нарезок почти не осталось. Салаты поедались со скоростью молнии. Конфеты исчезали куда быстрее, чем все остальное. Жареное мясо таяло в лапах пушистого гурмана.
        Разговоры лились рекой вместе с соком и лимонадом. Сказки, байки и признания друг другу в любви звучали подобно приятной музыке.
        Это все могло продолжаться до самого утра, если бы входная дверь не распахнулась с неприятным скрипом. По комнате пронеслось тревожное «Ах». И все устремили взгляд в сторону резкого звука.
        Вскоре разладились тяжёлые шаги. На порог зала вошел Управитель. Несмотря на недавнее купание в снегу, он выглядел вполне элегантно, чисто. Можно сказать, почти идеально.
        Сухой мужчина улыбнулся. Затем бросил презрительный взгляд на мерцающую елку, после чего заявил:
        - Вот я и поймал вас всех! Думали, что я не проведаю о вашей измене!? Каждый из вас обещал мне не заниматься дурацкими торжествами. И каждый из вас обманул. Теперь вы будете работать без выходных всю оставшуюся жизнь, чтобы хоть как-то искупить свою глупость.
        - Что!? Уважаемый, вы вообще кто такой!?
        - Вы вторглись на частную территорию, если что!!!
        - У меня дома найдется место для всех… Но почему же так грубо?
        - Боже, это тот страшный колдун!
        - Зря я не растерзал тебя на полоски в ту роковую битву!
        Несмотря на волну недовольства, Управитель нисколько не смутился. Он спокойно выслушал град выкриков в свой адрес. А затем начал грозно говорить:
        - Вот как… Значит, я вам не нравлюсь? А ведь вы губите дело всей моей жизни. Ну, ничего. Мы сейчас все исправим.
        - Послушайте! Я бы на вашем месте извинился и покинул помещение! - Заявил отец Арины.
        - Что? Вы, господин Дольский, мне угрожаете? А ведь ещё недавно вам так хотелось вывести бизнес на новый уровень. Вы даже приняли решение оставить семью в канун праздников ради этого. У меня есть запись того давнего разговора.
        - Да, господин Управитель. Я на все готов, чтобы добиться успеха, - выражение лица мужчины приняло каменный вид. А глаза стали искусственными и стеклянными.
        - Антош, блин! Да что ты несёшь??? - Подпрыгнула на месте Наталья.
        - Госпожа Дольская, - заявил Управитель. - Если вы будете так много сидеть за столом, то ваша красота пропадет. Вы станете такой же жирной, как те сорокалетние курицы, которых вы критикуете. Вы не хотите этого, верно?
        - Да, господин Управитель. Я полностью с вами согласна.
        - Наталья! Вы же умная женщина! Не поддавайтесь ему! - Воскликнула Марина.
        - О, госпожа Степанова. Вы больше всех в мире хотели денег. А деньги зарабатывают только те, кто отказался от сентиментальных глупостей. Если вы так и будете мямлить и портить сердце любовью, то навсегда останетесь в нищете.
        - Правда, господин Управитель. Я буду слушаться только вас.
        Видя, как взрослые один за другим поддались злобным чарам, девочки принялись громко пищать, пытаясь разрушить темное колдовство. Но злой волшебник добрался и до их душ.
        - Малолетние выскочки! Вы всегда хотите так многого. Быть лучше всех. Иметь лучшие оценки. Обладать неземной красотой. И только я смогу дать вам все это. Только со мной вы направитесь по пути развития. Перестанете быть мелкими занудами. И станете настоящими королевами в своих школах. Объектами зависти для всех и каждого.
        - Конечно, господин Управитель! Мы сделаем, как вы пожелаете! - В один голос ответили девчонки.
        - Хорошо. Последний очаг глупых праздников полностью погашен. Теперь мир станет идеальным. Без глупостей и безделья. А сейчас, мои новые рабы, я дам вам первое задание. Встаньте со своих мест и как следует… Ай, черт! Мои брюки! Мои дорогие, фирменные штаны! О боже, как больно!!! Моя кость…
        Темный волшебник взвыл, прыгая на одной ноге, словно на него упала тяжёлая гиря. Это кот Маркиз, подобно лесному волку, совершил грандиозный прыжок и впился когтями в ногу своего обидчика.
        Конечно, пушистый рыцарь был тут же отброшен на другую сторону зала. Но его дерзкий удар выбил Управителя из магический колеи.
        Подпрыгивая на одном месте, маг зацепился за порог. Он громко упал, ударившись затылком об пол. При этом на него свалилась полная одежды, тяжелая вешалка. Она вообще была очень старой. От того прекрасно понимала на кого и когда стоит падать.
        - Черт! Черт! Черт! Я всех заколдую! Дайте мне только выбраться! И вы у меня попляшете! Проклятые глупые бездельники!
        В это время сидящие за столом очнулись от мимолётных чар. Они увидели, как грозный повелитель тьмы валяется посреди маленькой прихожей и никак не может подняться, запутавшись в клубке зимних курток.
        - Ого! Это не Управитель, а алкоголик какой-то! - Залилась смехом Арина.
        - Он наверно сбежал из сумасшедшего дома! - Подхватила Светка.
        После чего, все вместе громко расхохотались. А новогодняя ёлка, казалось, загорелась ярче обычного.
        Управитель быстро всклочил на ноги, разбрасывая вещи. Но тут же он сделался немного ниже. И уже перестал быть высоким мужчиной.
        - Ах так! Вы смеете надо мной потешаться! - Заорал он.
        При этом его рост стал меньше. Теперь он был человеком более чем среднего размера.
        - Да я вас! Да я на вас! Я вам всем как дам!!!
        - Идите уже отсюда! У нас Новый год, - заявила Арина.
        - Ага! Мы вас нисколько теперь не боимся! - Подтвердила Светка.
        - Он должен возместить мне моральный вред за причинение вреда здоровью, - раздался голос с другого конца комнаты.
        Наблюдая за таким «карнавалом», Управитель попытался вытянуть руки перед собой, поднять их вверх или даже завязать узлом. Но все было тщетно. Магия оставила незадачливого колдуна. Он сделался бессильным.
        А вот его рост стал еще ниже. И теперь грозный маг больше походил на подростка.
        В страхе осмотревшись по сторонам, главный противник новогодних праздников быстро кинулся прочь.
        Он отворил дверь нараспашку, перепрыгнул через крыльцо, ринулся к проезжей части через небольшую лужайку.
        И с каждым шагом некогда огромный мужчина становился все меньше, меньше и меньше. А когда он превратился в крохотного гнома, то остался таким навсегда.
        Говорят, что теперь под каждым рабочим столом сидит миниатюрный Управитель. Он просит, чтобы его покормили, и хочет опять вырасти до прежних размеров.
        Конечно, морить голодом злого карлика не сосем верно. Но и давать ему слишком много еды тоже опасно.
        А меру в этом сложном вопросе можете определить только вы. И от такого определения будет зависеть вся дальнейшая жизнь.

* * *
        Наверное, нет смысла говорить, что после побега злодея весёлый пир продолжился с новой силой. Необычная компания окончательно сдружилась, став одной большой семьёй.
        И даже спать они легли вместе, с трудом расположившись в маленьком доме. Им снились сказочные сны, пробуждающие лучшие душевные качества.
        А утром первого января каждый стал другим человеком, не изменившись при этом внешне. Хотя стоп. Такое превращение не коснулось Маркиза. Он же кот! Он и так идеален!
        Осталось добавить, что все у всех было хорошо. Просто замечательно. А хотя не совсем… Понедельний!
        Точно! Мы забыли про этого странного, сварливого старика!
        Он же, тем временем, все прекрасно помнил. Надев уличные тапки с искусственным мехом, сгорбившись больше обычного, неприятный тип выбрался из своей хаты.
        Понедельний вдохнул холодный воздух, посмотрел на чистое, ночное небо и немного поморщился.
        - Возле моего дома нет бесплатной стоянки! Так и знал, что богатые обманут! Ну, ничего… Я ждал слишком долго. Теперь они все у меня попляшут. Будут знать, как обманывать честных пенсионеров.
        Вытащив из кармана огромный гвоздь, Понедельний направился к брошенному Дольскими автомобилю.
        Когда он приблизился к машине, то некоторое время рассматривал ее белую краску, не тронутую ржавчиной и грязью.
        - Да.… Только и знают, что полировать свои тазы на колесах! Лучше бы делом занялись! - Произнес старик, поправляя шапку.
        - Так.… Какой же мне сюрприз сделать? Может написать ругательство! Или какое-нибудь проклятье? Нет.… Нарисую лучше снежинку! Эти дураки любят чёртов Новый год. Так пусть теперь даже летом радуются, - сказав это, дед расхохотался.
        Он осмотрелся по сторонам. Медленно поднес острый металл к автомобильной двери. И тут в его уши врезался тонкий писк.
        Это была явно не сигнализация внедорожника. Хотя, даже она бы его вряд ли остановила…
        - Что? Какого черта тут происходит?
        Понедельний услышал скрип открывающейся двери и более громкое попискивание со стороны своего дома.
        - О нет! Крысы! Ко мне пытаются залезть крысы! Они же сожрут всю еду! У меня нет еды.… Но все равно! Незаконный взлом! Проклятые грызуны!!!
        Забыв о хулиганстве, старик резко обернулся назад.
        Но то, что он увидел, вряд ли было похоже на проникновение воров или диких животных. В его заснеженный дом пробирались бумажные человечки.
        Их было много. Они несли разнообразную еду, выходя откуда-то из темного угла.
        - Вот тебе и на! Черти! Проклятые, снежные черти! Я возьму бензин и всех вас сожгу до самого пепла! - Прокричал Понедельний.
        Незваные гости ничего не ответили. Мерно попискивая, они продолжали тащить праздничное угощение.
        - Да как вы смеете! Я затопчу вас ногами! Хотя стойте.… Этот что вы такое приволокли? Неужто мандарины? Я не ел мандаринов лет пятьдесят.… А это у вас что еще? Мои любимые жаренные, куриные крылышки!
        Понедельний подошел ближе, чтобы рассмотреть внезапное чудо получше, а затем упал на колени от увиденного. Несколько людей из бумаги несли небольшое блюдо с приятно пахнущим пирогом.
        - Пироооог! - Протянул Понедельний. - Мой любимый, мягкий пирог с повидлом. С румяными боками. С решеткой из хрустящего теста вверху. Я всегда хотел, чтобы мама принесла мне такой пирог! Хотя бы на День рождения. Но она приносила только лук. Потому что он полезный. А пирог нет. О боже! Как же я хочу Нового года! Как же я хочу настоящего праздника! Беееедный я несчастный мальчик, которого никто не любит! Ой! Оооой! Мамочка, купи мне на базаре хотя бы одну конфетку! Ну, пожалуйста! Я буду хороооошим!!!
        Старик выкинул в снег свой гвоздь. На глазах недавнего злодея появились слезы. И он заплакал навзрыд, вспоминая обо всем, что скрывал долгие годы под маской ненависти.
        Чтобы хоть как-то успокоиться, пожилой мужчина вытирал лицо колючим снегом. Но это нисколько не помогало.
        Лишь спустя какое-то время, Понедельнию удалось угомониться, взять себя в руки и встать на ноги.
        Когда это случилось, то произошло нечто странное. Вместо сухого винограда на доме старика начали расти гирлянды. Они весело мигали в ночи, создавая атмосферу прекрасной сказки.
        Внутри самого дома появился большой праздничный стол. Из старого цветочного горшка, который лежал на полу, выросла высокая елка. Она доставала до самого потолка, и была украшена игрушками из давних лет.
        Не веря своему счастью, недавний хулиган вошел в помещение. Там он тут же направился к столу.
        Понедельний ел с большим аппетитом, стараясь попробовать все и сразу. Он будто бы начал жить заново. Он будто бы никогда не отмечал новогодние праздники. Хотя, так, по сути, и было.
        Но хозяин занимал лишь одну половину стола. На второй половине находились бумажные человечки. Они весело пищали, поглощая тыквенные семечки. Неизвестно почему, но это было их любимым лакомством.
        В конце концов, Понедельний отведал пирог. И запивая сдобное угощение крепким чаем, он произнес:
        - Эх! Не хочу я больше никогда быть злым! Вот бороду себе сбрею. Помолодею лет на двадцать. И пойду работать почтальоном. Буду приносить в дома только самые приятные вести. А на Новый год стану угощать детишек из бедных семей конфетами. Так у каждого ребенка в городе будет свой настоящий праздник.
        Вот видите как. Иногда даже самые старые, злые противники всего светлого становятся добрыми, если их как следует угостить. Так может все наши проблемы от недостатка лакомств? И конфеты с пирожными не так уж вредны… Если есть их по праздникам, исключительно в меру.
        Завершение
        Смотритель гирлянд стоял посреди пустынной, городской площади. В это время она обычно полна народу. Играет музыка, сияют огни, гремят салюты и звенит на морозе раскатистый смех.
        Но в этом году все было иначе. Облезлая ёлка, почти без игрушек, смотрела вдаль, будто не веря в происходящее.
        Лишь редкие фонари избавляли центр города от полной тьмы. Люди молча сидели в квартирах. Вся городская иллюминация была погашена.
        И такое зрелище походило больше на конец февраля, а уж точно не на новогодние празднества в середине зимы.
        - Как же так? Как могло такое случиться… Неужели теперь все кончено!? - Повторял волшебник, глядя вокруг.
        С помощью своей магии он мог увидеть окрестности целиком. И при тщательном рассмотрении ему удавалось заметить лишь мелкие очаги радости.
        Почти никто не пускал салюты. Почти никто не пел песни. А главное, почти никто не зажигал дома гирлянды, боясь потратить лишнюю электроэнергию.
        Посох Смотрителя мигал красным светом. Но это долгое время не давало никаких результатов.
        - Во имя всего холода на планете! Что же мне делать!? Моих сил недостаточно, чтобы в одиночку зажечь городские огни! - Воскликнул маг.
        И тут за его спиной поднялось снежное облако. Оно закружилось в виде небольшого торнадо. И вскоре из ледяного вихря вышел высокий человек с большой бородой. Одет он был в красный тулуп с белыми вставками.
        В его руке находился грубый, но довольно красивый посох, напоминающий собой ветвь могучего дуба.
        - Ты призывал меня, мой брат Смотритель? - Прогремел главный новогодний волшебник.
        - Да, Хранитель. Но ты опоздал. Зло захватило этот маленький город. Оно заставило людей отказаться от праздников. Во всех домах царит грусть и уныние. Даже в разгар новогодней ночи не встретить гирлянд и салютов!
        Хранитель Нового года стряхнул с воротника снег. Там где он был, буйствовала непогода. Хотя для него она приходилась в самый раз.
        - Так, значит, мы должны снова зажечь радость в сердцах!
        - Боюсь, что уже не выйдет. Люди сами от всего отказались… Они многократно подтвердили, что не хотят тратить время на поздравления и подарки. А против их воли мы бессильны.
        Хранитель нахмурился. Затем он окинул взглядом огромную, серую ёлку, стоящую посреди площади. Волшебник ударил увесистым посохом о мерзлый асфальт. Из-под посоха вылетели многочисленные искры.
        Яркий, оранжевый свет охватил ёлку. И она вновь стала нарядной. На ней, как и прежде, появились игрушки вместе с разноцветными сияющими лампами.
        - Говоришь, не верит никто… А ёлочка-то горит! Если в городе удается зажечь хотя бы одну ёлку, то Дух Нового года все ещё среди нас.
        Смотритель гирлянд с удивлением глядел на фонтан света посреди кромешной тьмы.
        - Но взгляни на карту праздника! Там почти не осталось вспышек радости. Большая часть людских сердец погасла, - отметил он.
        Хранитель почесал свою огромную бороду, поправил пояс на теплом тулупе, после чего произнес:
        - Даже из одного маленького уголька может разгореться большое пламя. Если приложить немного старания и доброты. Люди погасили сердца не навечно. Они просто поддались заблуждению. Но если мы объединим силы, то людские души начнут пылать ярче прежнего. Просто надо поверить. Просто надо дать каждому человеку ещё один шанс.
        Посох Смотрителя гирлянд засиял синеватым пламенем. Его руки также охватил магический блеск. Он подошёл к своему старшему брату, встав рядом с ним под сияющей ёлкой.
        - Тогда давай соединим нашу, светлую магию, чтобы вернуть городу веру в настоящее чудо! - Сказал он.
        - Да зажжется огонь Нового года! - Воскликнул Смотритель гирлянд.
        - Да придет в каждый дом мир и счастье! - Отозвался хранитель.
        Посохи добрых волшебников вспыхнули, словно факелы. Свет от них огромным лучом потянулся кверху. Там он отразился от убывающей луны. А потом великим метеоритным дождем обрушился на город.
        От этого дождя в домах зажглись ёлки. На улицах весело засияла праздничная иллюминация. Небо озарили многочисленные салюты. Из уличных репродукторов полилась музыка.
        Но самое главное - сердца горожан. Они запылали огнем великого праздника, став радостнее, добрее, честнее. Люди вышли на улицу, чтобы искренне поздравить друг друга, пожелав всего самого лучшего.
        Заседатели из городского собрания стряхнули с себя черную пыль. Они неожиданно заметили, что задержались на работе слишком долго. За что немедленно выписали себе двойную премию…
        И была ночь. И было веселье. И случилось чудо.
        И пришел Новый год!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к