Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Перекресток Константин Николаевич Муравьев
        Живучий #5
        Желание вырваться за пределы Закрытого мира, любопытство и жажда деятельности могут привести не только в скрытую и очень необычную часть одного из тайных мест столицы того государства, где ты оказался, но и уведёт гораздо дальше, позволив попасть туда, где можно найти пересечение сотни дорог. Ну а такие мелочи, как государственный заговор, который ты сорвёшь, и Тёмный повелитель, у которого ты встанешь на пути, вряд ли тебя остановят…
        Константин Муравьёв
        Перекрёсток
        
* * *
        Глава 1. Мир Ирий. Город Таргос
        ГОРОД ТАРГОС. ЗАПАДНЫЕ ВОРОТА
        Полдень
        - Эй, северянин, это ты, что ли? - раздался знакомый голос с гребня ворот.
        «Что-то мне везёт появляться в городе именно в его дежурство», - усмехнулся я про себя и ответил:
        - Да, Тарс, я это, открывай.
        - Тут такое дело, - немного смущённо сказал он, - придётся чуток подождать.
        Я удивлённо посмотрел на его высунувшееся на несколько мгновений над гребнем лицо, которое мгновенно исчезло.
        «Чего это?» - мысленно спросил я у себя, но спорить не стал, откликнувшись:
        - Да без проблем. - И остался сидеть на грифоне.
        Позади меня остановилась обычная тягловая скотинка, что-то наподобие лошади, но более коренастая и широкая, да голова чуть приплюснута. И мне кажется, эта животинка очень выносливая, но этого точно я не знаю, обзавёлся я ею недавно. А так, обычное травоядное, хотя и выглядит несколько странно.
        Но о чём я говорю, когда сам еду на грифоне? А её повод привязан к моему седлу. На животное я навьючил несколько ящиков, в которые переложил часть артефактов: и те, что нашёл в лесу, и те, что приобрёл в посёлках искателей. Я и эту лошадь (пусть будет так) купил в последнем селении, что мне попалось недалеко от города. Чтобы не слишком светить свою магическую сумку. Там же я до-закупился ещё небольшим количеством артефактов плюс, по здравом размышлении, приобрёл эти контейнеры для их перевозки. Нечто подобное я видел у контрабандистов. Так что теперь я реально походил на мелкооптового перекупщика, который шныряет по окрестным селениям и скупает там всё более-менее ценное. Поэтому, похоже, Тарс меня сразу и не узнал. Ну да ладно.
        Наконец начали открываться ворота. Въезжаю внутрь.
        Хм. А встречу мне подготовили по полному разряду. Одних магов я насчитал не меньше четырёх.
        «Похоже, модернизированные мной артефакты прошли проверку на вшивость», - прокомментировал я про себя увиденное.
        Не стал бы капитан ради какого-то торговца или путника выстраивать такой въездной кордон. Есть, конечно, предположение, что так у них всегда готовятся к большому наплыву приезжих. Но что-то понаехавших поисковиков они так не встречали. А значит, напрашивается единственный вывод: артефакт уже раскусил кого-то из местных и это всполошило весь город.
        «Кстати, - только дошло до меня, - я и сам ещё с тем торговцем, вернее его трупом, неплохо так подлить масла в огонь должен был».
        Так что не удивительно теперь увидеть такую радушную встречу у въездных ворот в город.
        «Да и стражи здесь… - И я осмотрел встречающих. - Да, точно», - подтвердил я своё наблюдение, сверившись с показаниями анализатора.
        Некоторые из них, судя по аурам, были ранены.
        Ладно, подождём.
        Люди стояли по периметру внутреннего дворика с направленным на меня оружием, и хотя тут было много магов, ритуал почему-то никто не начинал.
        «Кого-то ждём», - понял я.
        Чтобы просто так не стоять и не молчать, я обернулся назад и хотел спросить у Тарса, что здесь вообще происходит? Однако стражник опередил меня.
        - Северянин, а ты сам чего только сейчас прибыл, ваши-то уже давно проехали? - И этот, казалось бы, простой вопрос заставил напрячься многих других стражников и магов, услышавших наш разговор. А сам Тарс постарался сместиться немного в сторону от той бойницы, у которой стоял.
        - Да вот, - ответил я, - приотстал от них немного, пришлось кое-куда заехать. А у вас тут как дела? - в свою очередь спросил я. И, поясняя, что имею в виду, обвёл вокруг себя рукой.
        - Да… - слегка повёл из стороны в сторону арбалетом стражник, при этом контролируя мои действия сквозь щель в стене. Правда, молчать он не стал и всё-таки ответил: - Теперь все въезжающие и покидающие город обязаны проходить проверку на переворот.
        - Вот даже как?
        «Похоже, и теперь я в этом точно уверен, что или артефакт сработал, или они нашли трупы сержанта и второго перевёртыша, правда, я их скинул в общий гарнизонный нужник и быстро всплыть они не должны были. Но кто его знает?»
        Тарс хотел ещё что-то сказать, но в этот момент во двор, где меня держали на прицеле воины, влетела ламия.
        - Живой, - будто не веря своим глазам, выдохнула девушка.
        - Есть немного, - согласился я.
        Я был рад увидеть Караю.
        Она сделала шаг в мою сторону, но её остановил окрик одного из стражников:
        - К нему пока нельзя, для вашей же безопасности!
        Пока этот бородатый мужик говорил, из города во двор забежали и остальные наёмницы и остановились, рассматривая меня. А буквально через пару минут сюда же вошёл и отец Караи.
        «Так вот кого мы ждали», - удивился я, заметив его.
        Как оказалось, это он и проводил ритуал распознания.
        Прошло всё гладко и быстро.
        - Ну всё, он ваш, - как-то странно поглядывая в мою сторону, произнёс отец девушки. - Как я понимаю, он тоже состоит в вашем отряде? - Это он уже явно спрашивал у своей дочери.
        - Да, - подтвердила девушка.
        - Что-то я поторопился с приглашением, - пробормотал он, вновь глянув в мою сторону.
        Тут я вообще ничего не понял и вопросительно перевёл взгляд на Караю.
        - Потом объясню, - одними губами произнесла девушка.
        Я кивнул.
        - Так я могу ехать? - уточнил я на всякий случай.
        - Давай уже, - сказал капитан, тем более, как оказалось, к городу подъехал ещё один караван, и стража приготовилась к его встрече.
        Только отец Караи посмотрел на меня и, обращаясь к троллю, спросил:
        - Тарг, а ты не хотел бы поговорить с этим молодым человеком?
        - О чём? - удивился тот.
        - Ну, например, о том, почему он всё ещё жив, разве это не странно, особенно после рассказа девушек? - Магистр кивнул в направлении наёмниц и своей дочери.
        - Х-м… - протянул тролль. - Вообще-то было бы интересно его послушать, - согласился он и оглядел собравшихся во дворе стражников.
        - Тарс! - крикнул он моему знакомому на стене. - Ты за старшего. - И уже проворчал себе под нос, правда, это было сделано так, что, казалось, услышали его и в близлежащем лесу: - И куда провалился этот Логус? Найду - прибью.
        «Значит, сержанта они всё ещё не нашли», - резюмировал я.
        Получается, всё-таки сработали модернизированные мной артефакты.
        - Крогас, оставь тут кого-нибудь за себя, - добавил тролль, обращаясь к отцу Караи.
        Магистр кивнул и назвал чьё-то имя. Вперёд вышел молодой полуэльф. Хотя, может, и не молодой. У них возраст не определишь. Хотя нет, всё же немолодой, слишком насыщенная и плотная у него аура.
        Дождавшись, пока капитан и отец Караи оставят за себя заместителей, я посмотрел на них и спросил:
        - Разговаривать-то будем сейчас?
        - Нет, пойдём пройдёмся до гарнизона, - ответил тролль и направился к выходу, ведущему из внутреннего двора в город.
        Я, пожав плечами, взял под уздцы своего грифона, лошадь и пошёл за ним следом. Проходя мимо стоящего чуть в стороне от внутренних ворот магистра, я посмотрел на него и, усмехнувшись, спросил:
        - А вы вообще в курсе, что перевёртыши могут обращаться не только в людей? - И показал на своего грифона и лошадь, на которых, я за этим специально проследил, никто даже не обратил внимания.
        - Что? - поражённо посмотрел на меня главный маг города и отец Караи.
        Да и остальные уставились на меня так, будто я открыл для них что-то неведомое и неизвестное.
        - Что, не знали? - теперь удивился я, глядя на присутствующих.
        - Нет, - отрицательно помотал головой, похоже, слегка обескураженный магистр, иначе вряд ли он повёл бы себя так.
        - Ну, наконец, похоже, знаете, - снова пожал я плечами и добавил: - Рекомендую проверять и их. Если уж взялись проверять всё, то это нужно делать до конца.
        Я вернулся к артефакту и загнал на него грифона. После того, как он прошёл ритуал, его провели и с моей лошадью.
        - Вот теперь можно и поговорить, - сказал я капитану и вывел своих зверей в город, явственно ощущая на спине пронзительный взгляд двух пар глаз.
        - Нет, каков наглец!.. - оторопело протянул капитан. - Учить нас вздумал!
        Крогас задумчиво смотрел в спину северянина, направляющегося в сторону гарнизона, и его мучил один простой и такой глупый вопрос.
        - Почему раньше никто из нас не додумался проверять животных? - тихо проговорил он и посмотрел на тролля. - Ведь вот он ответ, как они могли проникнуть в город.
        Капитан, услышав эти слова, взглянул на него.
        - Думаешь? - нахмурился он.
        - Я не отрицаю такой возможности, - ответил магистр.
        - Странно… - протянул капитан. - Но ведь перевёртыши не умеют обращаться в кого-то, кроме людей, по крайней мере, каких-то других животных, - вопросительно взглянул он на мага.
        Тот удивлённо посмотрел на него.
        - А кто тебе такое сказал?
        Тот недоумённо пожал плечами.
        - Так все думают, - уклончиво ответил тролль.
        Магистр ещё раз задумчиво взглянул на прошедшего уже половину пути до гарнизона северянина и тихо проговорил:
        - Похоже, далеко не все. - Он кивнул в направлении северянина, наёмниц и своей дочери. - Идём. Они ждут только нас.
        Тарг кивнул, и они быстро направились в сторону гарнизонных ворот.
        ГАРНИЗОН. КАБИНЕТ КАПИТАНА
        Некоторое время спустя
        - Ну что, - тролль с прищуром посмотрел на меня, - версию девушек мы уже выслушали, теперь готовы послушать тебя.
        - А что вы хотите узнать? - решил скосить я под дурачка. И сделал я это не из-за того, что не хотел ничего рассказывать, версия у меня была полностью готова, а из-за того, что мне нужно было выяснить степень желания капитана и отца Караи узнать правду и их намерения.
        - Давай начнём хотя бы с того, почему ты заподозрил, что ваш караван - это смертельная ловушка, - ответил магистр. - Хотя, конечно, больше всего меня интересует другое. - И он пристально вгляделся мне в глаза. - Откуда ты узнал, что находится в этих контейнерах?
        Я усмехнулся.
        - А я и не знал, - совершенно спокойно пожал я плечами.
        - Что? - недоверчиво уставился на меня отец Караи.
        Я вообще-то был рад, что он здесь, без него мою версию обосновать было бы гораздо сложнее.
        - Как так? - переспросил тролль.
        - А так. - Я посмотрел на девушек, как бы заранее прося у них прощения за то, что они сейчас услышат, и, слегка вздохнув, начал рассказывать свою версию происходящего, которая в настоящем моём изложении будет значительно отличаться от того, что они слышали раньше. - Некоторые подозрения у меня возникли ещё в тот момент, когда я узнал о таком несвоевременном изменении маршрута. Я тогда специально уточнил у Даги, нормально это или нет. - И я загнул первый палец.
        Капитан посмотрел на амазонку. Та подтверждающе кивнула на его взгляд. Я же говорил, что лучшая форма лжи - это лишь часть правды. Ни капитан, ни магистр не спросили у нашей предводительницы, что же она мне ответила?
        А я продолжил:
        - Но тогда это были лишь подозрения. Но они окрепли, когда я увидел количественный состав каравана, который мы должны были сопровождать, и возниц. И всё это было оговорено в контракте, вернее, этого напрямую сказано не было, но и того, что так может не быть, там не говорилось. - Я загнул ещё один палец. - Тогда я попросил девушек устроить небольшой спектакль, который мне позволил проследить за нашими мнимыми возницами. В это время они и раскрыли себя, дав мне возможность понять то, что наши навязанные помощники имеют гораздо большее отношение к наёмникам, чем к тем, за кого себя выдают. Ну и я совершенно перестал в этом сомневаться, когда услышал часть их разговоров о дальнейшей судьбе девочек, - кивнул я в направлении наёмниц.
        Крогас вопросительно поднял бровь, видимо сразу не сообразив, о чём идёт речь, но слишком уж красноречивый взгляд капитана быстро натолкнул его на правильный ход мыслей.
        Я усмехнулся.
        - Я нашёл более подробную карту местности и изучил наш маршрут, вернее, те изменения, которые он претерпел. Получалось, деревня поисковиков, через которую нам предстояло проехать, в такой глуши была выбрана специально. Там, чуть дальше по маршруту следования, можно было незаметно подобраться почти вплотную к дороге и намертво заблокировать караван, если он попадёт в подготовленную для него западню. - Я загнул третий палец. - Для меня этого было достаточно, чтобы не доверять тем, на кого мы работаем. Я предложил девушкам подготовиться к возможному нападению, а ещё лучше ударить на упреждение. И я не сомневаюсь, что мной всё было сделано правильно, особенно теперь.
        Рассказывать о том, как мы отвлекали мнимых возниц, я не стал, уверен, наёмницы с ламией тоже не сделали этого.
        - Ладно, с этим понятно, хотя эта история достаточно сильно притянута за уши, - проговорил капитан, - но из неё мы так и не поняли главного. - Он переглянулся с магистром. - В ней так и не прозвучало ни одного слова о том, почему ты обратил особое внимание на эти контейнеры?
        - А, это, - беспечно махнул я рукой, - тут всё ещё проще. - Я ещё раз посмотрел на девушек и с полнейшей искренностью ответил: - Всё, что я им рассказал о контейнерах, было полнейшим блефом. - Вижу возмущённые взгляды и потемневшие лица, но делаю вид, что не замечаю этого, и продолжаю рассказывать: - Мне нужно было, чтобы у них не было никакого желания увязаться за мной, а сделать это я мог лишь только в том случае, если заставлю девушек поверить в важность их собственной миссии. Вот поэтому я и наплёл им с три короба. Я не хотел подвергать опасности ещё и их. А так рисковал только я. - И я взглянул прямо в глаза отцу Караи: «Вот мы и посмотрим, насколько она тебе дорога». - Думаю, вы меня прекрасно понимаете, - обратился я к нему.
        Тот очень долго всматривался в моё лицо, а потом медленно кивнул:
        - Да, я понял, о чём ты говоришь.
        Мне показалось, или он и правда вложил в свой ответ какой-то особый смысл?
        «Хм, - посмотрел я на Караю, - а ведь и она поняла, что он сейчас имел в виду».
        Только жаль, я сам этого не понимал.
        - Но зачем тебе нужны были гномы? - не отставал от меня капитан, ему моего ответа было мало, хотя отца Караи я уже убедил.
        - Вообще-то, я, если честно, сначала, когда ещё не полностью разобрался в ситуации, хотел подзаработать на этом деле. - И я немного смущённо посмотрел на тролля.
        Тот удивлённо взглянул на меня. «Как так?» - именно этот вопрос читался в его глазах.
        Хотя как раз таки эта причина, если она на самом деле и лежала в основе моих действий, стала бы понятна именно ему. В принципе, она и была предназначена в основном для капитана и таких же прагматичных людей, как он. Например, тех же гномов, которые нам и должны будут заплатить за проделанную работу. Ведь свою задачу мы выполнили полностью.
        - Не понял, - мотнул головой тролль.
        - Я предположил, что это как-то связано с махинациями со страховкой, - ответил я. - Видел пару раз, как реализовывали именно такие схемы. - И пояснил уже всем остальным, а не только заинтересованно слушающему меня капитану: - Коль весь груз заранее застраховали, но он не должен добраться до места назначения, то кто-то обязан возместить потери торговца. Вот к этим страховщикам мы и направились. И как вы уже поняли, это были многоуважаемые господа гномы из местного банка.
        Дага и Карая подтвердили мои слова.
        - Вот их, - кивнул я в сторону телег, стоящих во дворе гарнизона, - до сих пор никуда не отогнали. Теперь, когда груз окажется в городе, мне нужно будет как-то доказать, что это именно то, что нам и передали в месте его отправки. А лучше, чем магическая печать банка гномов, это сделать ничто не сможет. Вот я и пошёл на такую небольшую хитрость. Ну и дополнительно это была наша с девушками собственная страховка от того, чтобы нам не вменили подмену груза. Гномы сразу разберутся, те ли стоят на контейнерах печати, что ставил их банк, или нет. По сути, это всё. - И я честными глазами посмотрел на тролля.
        - Тарков северянин, - проворчал он, - и это ещё я тебя считал олухом с окраины. А ты, гляди-ка, даже в этой ситуации сумел что-то урвать.
        Теперь вопросов ко мне не было и у него. По крайней мере, по этой части моего путешествия. Только вот оставалась и вторая его часть, с которой, по идее, я не должен был вернуться живым.
        - Так, хорошо, - кивнул капитан, - с этим мы разобрались. Но как же та засада? Как ты сумел выпутаться? Или её не было?
        Тут лучше не перегнуть палку, проверить то место в лесу не составит особого труда. Так что лучше ответить немного не так, как хотелось бы, и сказать, как обычно, лишь часть правды.
        - Была, - пожал я плечами.
        Отец Караи и тролль вопросительно воззрились на меня.
        - И?.. - протянул Крогас.
        - И всё. Засада была. Но потом её не стало.
        Тут даже девушки удивлённо навострили ушки, хотя они и до этого внимательно следили за нашей беседой.
        - Не понял. - Капитан действительно не понимал, о чём сейчас шла речь. - Засада была, но потом её не стало. Ты их уничтожил? Их было немного? Но это же глупо. - И он вопросительно посмотрел сначала на меня, а потом на Крогаса. - Не поверю, что там подготовились к вашему захвату настолько неумело. - Теперь уже тролль требовательно смотрел на меня, ожидая ответа.
        Я взглянул на него и не очень громко произнёс:
        - Когда я прибыл на место, то нашёл ту самую засаду. - Я немного помолчал. - Я нашёл их, и нашёл по запаху крови.
        Тролль изумлённо уставился на меня.
        Ну да, похоже, я слишком уж сгустил краски, но не может быть всё хорошо, иначе они просто не поверят мне. Поэтому я продолжил:
        - Живых среди них не было. Те, кто должен был напасть на нас, устроили свой лагерь неподалёку от дороги, вот поэтому я на них достаточно быстро и вышел. Но к тому моменту, как я добрался туда, они все были мертвы. - И, немного подумав, я добавил: - Кстати, если вам это интересно. Те, кто устроил на нас засаду, были перевёртышами.
        Капитан и Крогас резко переглянулись.
        - Ты в этом уверен? - быстро спросил тролль.
        - Да, - кивнул я, - многие из них уже стали принимать свой истинный облик. - Помолчав, я предположил: - Значит, и нападение произошло до моего появления там.
        Крогас согласно покивал.
        - Что-то ещё? - спросил у меня капитан гарнизона.
        - Да вроде всё… - посмотрел я на него. - Ах да, я хотел их немного потрясти, и у них даже кое-что было, но слишком уж специфические вещи и амулеты, а потому брать их я не стал, чтобы не привлекать к себе внимания. Кроме этого. - Я вытащил кольцо, снятое с пальца эльфийки, так как на нём был герб, точно такой же, как и на карте. - На их предводителе было надето. Я не знаю, кем этот перевёртыш был в жизни, но одет он был в женское платье, по мне так очень дорогое. Большего сказать не могу. Взял только это кольцо, так как знал, что вы меня о них спросите. - И протянул его капитану.
        Но его перехватил Крогас.
        - Это кольцо королевского дома Княжества эльфов, - прокомментировал он вопросительный взгляд тролля и взглянул на девушек-наёмниц. - Кара, Панея, - позвал маг эльфийку и её подругу, - подойдите, посмотрите, это так или я ошибся?
        Те встали и подошли к столу.
        - Это оно, - уверенно ответила Кара, - но я не могу сказать, кому из королевского рода оно принадлежит. - И, попросив, взяла кольцо в руки. - В королевском роду восемь женщин, я, к сожалению, ни с кем из них не знакома, - задумчиво произнесла Кара, - но это точно не перстень, принадлежащий правящей княгине. Тот гораздо больше. Значит, этот принадлежит кому-то из дочерей князя, их три, или какой-то из его вторых жён, возможно, любовниц. Большего мне нечего сказать. Я не слишком любила появляться в высшем обществе и княжеском дворце.
        Вторая девушка согласилась с Карой.
        - Хорошо, - кивнул Крогас, - я поинтересуюсь ещё кое у кого. - И он почему-то взглянул на Караю.
        Эльфийки лишь пожали плечами и отошли на своё место.
        Капитан и магистр немного помолчали, потом перевели взгляд на меня.
        - Тебе больше нечего добавить? - спросил тролль.
        - Нет, - отрицательно помотал я головой, - это всё.
        Увидев подтверждающий кивок отца ламии, он махнул рукой:
        - Ладно, тогда дуйте к себе. Вам ещё вещи собирать.
        - Чего? - удивлённо посмотрел я на него.
        - Девушки тебе расскажут, - вместо ответа, кивнул мне на дверь Крогас.
        Это, как я понимаю, вежливый намёк, что нам пора выметаться.
        - Приятного вечера, господа, - усмехнулся я и прошёл к двери.
        Открыв её, я пропустил вперёд попрощавшихся с капитаном и магистром девушек и уже хотел выйти сам, но меня нагнал вопрос отца Караи, прозвучавший в спину:
        - Ты, случайно, не обратил внимания, допрашивали ли кого-то из этих перевёртышей или нет?
        Я остановился.
        - Насчёт допрашивали их или нет, не знаю, - помотал я головой, - но эту, главную, с руки которой я снял кольцо, явно пытали. - И вышел из комнаты, оставив в кабинете начальника гарнизона озадаченных тролля и магистра.
        Кому могло прийти в голову пытать перевёртыша, и если это было сделано специально, то что тогда у него хотели узнать? Этот вопрос так и повис в воздухе.
        КАБИНЕТ НАЧАЛЬНИКА ГАРНИЗОНА
        Некоторое время спустя
        - Ну и что ты обо всём этом думаешь? - спросил Тарг у магистра.
        Тот пожал плечами.
        - Ясно одно, что мы очень многого не знаем о перевёртышах.
        - Ну, - махнул тролль рукой, - это и так понятно. Я, вообще-то, спрашивал о наших талгах[1 - Баранах.].
        Крогас на некоторое время задумался.
        - Если на картину взглянуть в целом, то напрашивается три варианта, которые можно рассматривать, - сказал маг.
        - В смысле, три? - удивлённо взглянул на своего старого друга Тарг. - Ты ничего не напутал? Я максимум смог придумать один.
        Когда-то давно, после того, как Крогас закончил Имперскую академию магии, они вместе служили. И поэтому наедине они откидывали всякие формальности.
        Маг стал рассуждать вслух:
        - Коль организацией этого каравана занимался небезызвестный нам торговец и он знал, что караван не должен вернуться в город, то можно предположить, что и о засаде он знал. Не факт, что был в курсе того, что везёт, или того, кто его реальные наниматели, но работали они всё равно в одной связке.
        - Это и так понятно, - усмехнулся тролль.
        - Тогда дальше. Караван не перехватили, и засаду, подготовленную для него, уничтожили. Это нам тоже известно.
        Тарг кивнул.
        - Ну вот. И первым отсюда следует, что торговца могли выпотрошить те, кто устроил засаду на караван. Ведь он знал о них. А неизвестным явно был нужен груз, который они должны были перехватить. Или, наоборот, они не хотели, чтобы тот достался перевёртышам, и они предпочли дать каравану уйти.
        - Логично, - согласился тролль, - это как раз то, о чём подумал и я.
        - Второй, но менее очевидный вариант. За уничтоженную засаду торговцу отомстили его же наниматели, когда не получили весточки о перехваченном грузе. А пытали его, чтобы узнать, не продал ли он о них информацию кому-нибудь, и если продал, то кому.
        - Возможно… - протянул капитан. - А третий вариант?
        - Да, есть и третий вариант, - кивнул глава Совета магов города Таргос и, подойдя к окну, посмотрел в том направлении, куда и должны были уйти наёмницы с его дочерью и этим странным северянином.
        - Какой? - уже догадываясь, что сейчас услышит, всё же спросил капитан гарнизона.
        - Он нам солгал или, что более вероятно, не сказал всей правды, - ответил маг и, отвернувшись от окна, взглянул в глаза тролля.
        И капитан прекрасно понял, о ком сейчас говорил магистр.
        - И если я прав, то хочу понять, почему он это сделал, - не громко, но достаточно твёрдо, произнёс магистр.
        Троллю ничего не оставалось, как согласиться с магом. Ведь тот не достиг бы своего положения, если бы не умел просчитывать ситуацию наперёд. А в том, что маг не ошибается, он почему-то сейчас совершенно не сомневался, слишком много случайностей и совпадений произошло за это время. И все они начали происходить с появлением в городе одного небезызвестного им человека.
        - Нужно приглядеть за ним, - констатировал капитан.
        - Я знаю, - кивнул Крогас, - и потому уже сказал ей об этом.
        На что тролль откликнулся:
        - Да, я тебя как раз об этом и хотел попросить.
        - Догадываюсь, - усмехнулся магистр и снова посмотрел в окно, в которое было видно, как в город въезжает очередной караван.
        - Ладно, - Тарс резко поднялся из-за стола, - у нас ещё есть дела. - И указал туда, куда и смотрел маг.
        - Вижу. - Он тоже встал и вышел вслед за троллем из его кабинета.
        СЕВЕРНЫЕ ВОРОТА
        Тогда же
        Как раз в этот момент в северных воротах при въезде в город каравана ещё раз сработал артефакт. И сейчас он отреагировал на того, на кого раньше стражи города не обращали никакого внимания. Это было одно из верховых животных охранников каравана.
        ДОМ РОДИТЕЛЕЙ КАРАИ
        Час спустя
        - Добрый день, - поздоровался я, входя внутрь.
        Как оказалось, отец ламии был озабочен безопасностью дочки ещё больше, чем я предполагал. И потому, чтобы обеспечить ей нужный уровень защиты, он предложил, пока не закончится ярмарка, пожить ей и всей её команде у них в особняке. Вот именно туда мы сейчас и входили.
        Я всё так же приехал домой к Карае на своём грифоне, ведя на поводу свой гужевой транспорт, так как девушка сказала, что у них в особняке есть достаточно большое стойло, где мы и сможем оставить наших животных.
        - Тем более оно всё время пустует, - добавила она после того, как я уточнил, не стесним ли мы тех, кто там находится.
        Разместив животных и разгрузив лошадь, я одним из самых последних вошёл в дом.
        - Добрый день, молодой человек, - раздался приятный глубокий женский голос.
        Разворачиваюсь.
        - Теперь хотя бы понятно, в кого пошла Карая, - пробормотал я.
        Раздался обволакивающий смех.
        - Приму это за комплимент, как мне, так и моим дочерям, - ответила встретившая нас у входа высокая статная эльфийка, на которую я сейчас и смотрел.
        Точная копия ламии, только нет небольших чешуйчатых участков на коже, как у той.
        - Ты нас не познакомишь, Карая? - обратилась мама девушки к ламии, которая немного смущённо стояла неподалёку от меня.
        - Мама, это все, все, это мама, - быстро проговорила она.
        - И ты думаешь, меня устроит такое представление? - усмехнулась та, посмотрела на нас и уже совершенно иным, строгим и властным голосом произнесла: - Карианна Кларгос Де Люка Эр Сагал Мар Элдо, будьте так любезны представить меня и свою младшую сестру вашим друзьям.
        Только тут я обратил внимание на ещё одну девушку, которая, улыбаясь, смотрела на Караю и, судя по всему, только и ждала удобного момента, чтобы броситься ей на шею.
        Девушки внешне были похожи как две капли воды, только в сестре ламии от эльфийки было гораздо больше, чем от её второй натуры.
        Карая потупилась, но потом вздохнула и всё же вышла вперёд.
        - Это Мелена, моя младшая сестрёнка.
        Представленная девушка несмело посмотрела на нас.
        - А эта леди - моя мама Линая. - Карая перевела взгляд в нашу сторону и назвала имя каждого из нас.
        - Ну вот, так гораздо лучше, - улыбнулась леди Линая, - видишь, ничего сложного в этом нет, Карианна.
        Девушка дёрнула головой, когда прозвучало это имя.
        - Мама, прошу тебя, - посмотрела она на неё, - Карая.
        - Да, конечно, прости, - искренне ответила та, - хотя твоё настоящее имя мне нравится гораздо больше.
        Леди Линая указала нам на лестницу, ведущую наверх:
        - Проходите. Карая покажет вам гостевые комнаты. Пока можете отдохнуть. Ужин через два часа. Будем ждать вас в большом обеденном зале.
        Я хмыкнул и, посмотрев вслед удалявшейся эльфийке, вполголоса прокомментировал её слова:
        - Можно предположить, что здесь где-то есть ещё и малый. Но где из них какой?
        Неожиданно рядом со мной появилась сестра Караи и, молча взяв меня за руку, потянула к коридору, по которому только что ушла её мать. Указав мне на одну из дверей, она открыла её. Внутри стоял небольшой круглый стол и несколько кресел вокруг него.
        - Малая столовая? - уточнил я.
        Девушка кивнула. Потом прошла дальше по коридору и открыла другую дверь. Мне отсюда было прекрасно видно, что в том помещении можно в футбол играть, при этом смело убрав приставку «мини».
        - Большой обеденный зал? - спросил я.
        Девушка все так же молча кивнула, а потом вопросительно посмотрела на меня.
        - Спасибо, ты мне очень помогла, - поблагодарил я. Мелена улыбнулась и ушла вслед за своей матерью. Я же, глядя ей вслед, задался вопросом, почему эта девушка за всё это время не проронила ни звука? Мне показалось, что она даже рта не открывала. И это было очень странно.
        То, что она больна, я исключил сразу. Анализатор проверил её ауру, и я был полностью уверен, что девушка совершенно здорова и никаких патологий, как физических, так и психических, у неё нет и быть не может. Вот и остаются два варианта, которые не смог распознать мой помощник. Или она просто очень молчалива. Прямо до отрицания такого способа общения, как речь. Но её поведение, радость от встречи с сестрой, желание общения с ней (?) и попытка помочь мне сейчас говорят об обратном. А значит, остаётся последнее: это как-то связано с магией.
        Но что-то ничего подобного я до сих пор в литературе не встречал. Чтобы кто-то сознательно пытался ограничивать себя в общении для контроля своих способностей. И если я прав, то у девушки была какая-то тайна, напрямую завязанная на её голос, как способ общения и воздействия на окружающих.
        «Ладно, я тут не последний день, ещё успею разобраться в происходящем», - решил я и заспешил за уже поднявшимися по лестнице наёмницами.
        ДОМ МАГИСТРА КРОГАСА. ОДНА ИЗ КОМНАТ
        Несколько минут спустя
        - Мама, а почему папа просил меня особое внимание уделить именно этому человеку и присмотреться к нему повнимательнее, в нём нет ничего необычного, он даже не маг? - спросила Мелена.
        - Не знаю, - честно ответила та, - я тоже не смогла заметить в нём каких-то странностей. Но ты же понимаешь, что отец просто так ничего просить не будет, поэтому тебе нужно поговорить с ним.
        - Хорошо, - кивнула девушка. - Но как отреагирует на это Карая?
        - Ты о чём? - не поняла эльфийка.
        - Мама, ты разве этого не почувствовала? - поражённо посмотрела на неё младшая дочь. - Он ей нравится.
        Женщина недоверчиво взглянула на свою иногда слишком уж проницательную дочку.
        - Ты в этом уверена? - спросила она.
        - Не очень, - пожав своими изящными плечиками, ответила Мелена, - но какое-то подобное ощущение так и витало в воздухе, когда они были рядом.
        Леди Линая задумалась:
        - Может, именно поэтому он и попросил тебя помочь?
        - Он хочет защитить Караю? - сразу подобралась девушка.
        - Нет, - усмехнулась мудрая женщина, - просто он хочет спасти этого мальчишку и дать ему шанс прожить свою жизнь. Ты же понимаешь, что с ним станет, если Карая будет возбуждена. Она просто разорвёт его на части.
        - Да, - медленно кивнула Мелена, - или это на тот случай, если отец узнал, что этот парень обидел её или может это сделать.
        - Всё верно, - согласилась её мать. - Я сама не дам и ломаного гроша за того, кто обидит кого-то из нас. Твой отец слишком сильный маг, но не это главное. Ведь он ещё и очень сильный демон. Как и вы с ней. И потому выбрать вы себе можете лишь того, кто сможет с вами жить и составит ваше счастье. В противном случае это будет только…
        Линая не договорила, но девушка и так поняла, что она хотела сказать, а потому лишь кивнула. В этом-то и была основная проблема всех ламий. Они не могли найти себе пару, вторую половинку, которая позволила бы прожить им всю жизнь вместе. Очень многие люди прекрасно понимали, чем может грозить близость с ламиями, и поэтому старались избегать как их самих, так и общения с ними.
        Правда, это не касалось мужчин. Они гораздо лучше контролировали свой переход в боевую ипостась. Кроме того, с возрастом контроль только усиливался. Поэтому лишь только достаточно зрелые представители ламий осмеливались завести семью с кем-то не из их расы. И таких было не очень много. А тех, кто сразу мог полностью контролировать себя и переход во вторую свою ипостась, были сущие единицы.
        Муж Линаи и отец девушек был как раз из их числа. Хотя иногда женщине казалось, что таким он стал лишь благодаря его огромному желанию быть рядом с ней.
        Если же говорить о сегодняшнем дне, то именно поэтому они обе были очень удивлены, увидев этого паренька, пришедшего к ним домой вместе с Караей.
        - Ладно, - посмотрела Линая на свою младшую дочку, - поговори с юношей сегодня ночью. Он должен уйти из нашего дома и из этого города. Пусть возвращается к себе в северные королевства.
        - Хорошо, - согласилась девушка, - это будет лучшим решением нашей проблемы.
        - Да, - кивнула леди и уже хотела выйти из комнаты Мелены, как та неожиданно спросила:
        - Мама, а почему отец просил именно присмотреться к нему, а не приглядывать за ним?
        Этот вопрос застал Линаю врасплох.
        - Не знаю, - искренне ответила женщина.
        Она действительно не понимала интереса её мужа к обычному человеку. Тем более не понимала, почему он, зная особенности их младшей дочери, пригласил его к ним. Ведь жить под одной крышей с этой, казалось бы, совершенно безобидной и хрупкой девушкой было равносильно смерти для того, кто не знал её достаточно хорошо.
        ОСОБНЯК РОДИТЕЛЕЙ КАРАИ
        Вечер
        - Чем вы планируете заняться до ярмарки и во время неё? - обратилась к нам с вопросом леди Линая за ужином.
        - Точно, - пробормотал я себе под нос, - совсем забыл. - Посмотрев на девушек, уточнил: - А когда она начнётся-то? До неё ещё около недели или меньше?
        - Шесть дней, - ответила Карая. - А что ты хотел?
        - Да я же в город не просто так приехал. Тут у меня были кое-какие дела. Они до этого особо не горели, и я думал, что у меня есть время. Но тут так удачно подвернулась эта ярмарка. Упускать же такой шанс отбить потенциальные вложения не хотелось бы. - Я неопределённо помотал рукой в воздухе. - В общем, - заглянул я в глаза ламии, - помнишь, ты говорила, что хотела открыть свою магическую лавку на пару с Марж и привлечь к этому делу, насколько я понимаю, Кину?
        - Да, - подтвердила Карая, проигнорировав удивлённый взгляд матери и одобрительное подмигивание младшей сестры. Хотя второму она, скорее всего, была рада.
        Я ещё днем, по промелькнувшей мимо моей двери ауре, заметил, как в спальню к ламии, после того, как она расселила нас по комнатам, пришла её сестра и почти до самого ужина они просидели вместе. Что делали, не знаю, но вроде голосов я не слышал.
        Ладно, это так, мои наблюдения. А сейчас нужно вернуться к прерванному разговору.
        - Хорошо. Вот и я об этом. А что тебе необходимо, чтобы начать своё дело? Ты говорила, вы с подругой копите деньги на него. Это первое. Но ведь они вам ещё на что-то нужны. На что? - вопросительно посмотрел я на неё.
        Карая озабоченно взглянула на меня.
        - Ну, тут всё не так просто, как может показаться на первый взгляд, - начала она. - Я уже достаточно подробно изучила этот вопрос. Первое, что необходимо сделать, - это получить патенты в Гильдии торговцев и в Гильдии магов. Ведь мой магазинчик должен быть магическим. Поэтому и два патента. Но второй уже у меня есть, я ведь всё-таки дипломированный маг. Первый же придётся приобретать, стоит он полторы тысячи золотых.
        - Ничего себе! - поразился я.
        - А ты что хотел, - усмехнулась девушка. - И это ещё не самое дорогое, - вздохнула она и продолжила: - Этот город держится в основном на скупке и перепродаже артефактов и магических изделий поисковикам и другим людям, прибывающим сюда.
        - Ладно, с этим понятно, - кивнул я. - Что дальше?
        - Дальше. А дальше уже идут детали. Второе - это нужно помещение. Можно не очень большое. Нас будет там всего двое, возможно, трое. Третье: сам товар. Артефакты и амулеты. Ну и последнее, четвёртое - это опять деньги, необходимые для оперативных расходов и оборота товара.
        - И сколько? - спросил я, почувствовав какой-то подвох в её последней фразе.
        - Это в зависимости от сезона, - ответила девушка. - Например, во время ярмарки лучше в запасе иметь побольше, так как именно на этот период поисковики приберегают самое ценное и стоящее. В обычные дни, если не хочешь упустить что-то по-настоящему интересное, нужно около сорока - пятидесяти тысяч золотом.
        Даже невозмутимая мама девушек поражённо закашлялась.
        - А я всё отцу говорю, что ты мелко мыслишь, а у тебя вон какие запросы! - И она даже как-то одобрительно покачала головой, глядя на Караю. Чем, похоже, несколько смутила девушку.
        - Магия - это очень дорогое направление торговли с приличным вложением денежных средств в развитие своего дела, - вздохнула она.
        Линая улыбнулась.
        - А ты растёшь, девочка моя, - видимо, только сейчас эльфийка несколько по-иному взглянула на свою дочь, - теперь я это прекрасно понимаю.
        Та покраснела. А женщина ещё раз улыбнулась и взглядом указала дочери на меня:
        - Но ты, похоже, не всё ещё рассказала ему. - Наверное, так она попыталась несколько сгладить момент.
        Карая благодарно посмотрела на мать и повернулась ко мне.
        - Ах, ну да, - уже совершенно другим голосом продолжила рассказывать ламия, - но такие деньги нужны только в период наплыва покупателей и поставщиков. В остальное время хватит и стандартного запаса в двадцать - двадцать пять тысяч. Правда… - Тут девушка задумалась. - Да, ещё нужны поставщики амулетов, помнишь я тебе говорила об артефакторах. Но они у меня есть, в столице. Там амулеты, зачарованные и ритуальные предметы, а также свитки и магические микстуры можно приобрести дешевле, чем здесь. Вот, пожалуй, и всё.
        Наёмницы смотрели на неё огромными глазами. Даже я был удивлён познаниями девушки. Она и правда хорошо подготовилась к тому, чем собиралась заниматься в будущем. Хотя, конечно, оставался вопрос денег, но они его решали, как я понял.
        Неожиданно встрепенулась амазонка, которая, на мой взгляд, достаточно критично слушала рассказ девушки.
        - И это по-твоему всё? - спросила у неё Дага.
        - А что ещё? - не поняла Карая.
        Та усмехнулась и стала говорить:
        - Как минимум, чтобы доставить амулеты из столицы сюда, тебе потребуются или собственные наёмники, которые возьмут на себя охрану, или официально оформленный договор на доставку товара с каким-нибудь караваном и его распорядителем или владельцем. И в обоих случаях это должны быть те, кому ты сможешь доверять, чтобы переправить с ними свой груз. А это накладные расходы на доставку, как в первом, так и во втором случае. Оплата услуг наёмников и их проживание во время путешествия. Оформление и оплата расходов караванщика. Выплаты страховых взносов, чтобы обеспечить компенсацию потерь при утрате груза. Всё это потребует денег. И немалых. Не меньше пяти тысяч за один рейд. И это при своём отряде. С караваном выйдет дешевле, но тогда выплывает фактор доверия. К тому же нужно ещё учитывать и саму закупку артефактов в столице, высчитывать прибыль и доход от их продажи здесь, в городе. Окупится это или нет. Всегда есть и накладные расходы, о которых почему-то все забывают, - пожаловалась наёмница.
        Её слушали не менее удивлённо, чем только что выступавшую Караю.
        Между тем Дага продолжала рассуждать.
        - И это ещё далеко не всё. - Она посмотрела в достаточно растерянное лицо ламии. - Потом идёт закупка артефактов у местных. Не факт, что они пойдут сразу и именно к тебе. Для этого вашему магазину придётся привлечь их. А это значит, что нужно несколько задрать минимальную цену, чтобы они были готовы продать свой товар именно вам. И это ощутимо ударит по прибыли магазина.
        Я кивнул, соглашаясь со словами наёмницы. Амазонка рассуждала вполне здраво и очень уж профессионально, будто она сама из семьи торговцев. Только вот я что-то не слышал, чтобы воительницы так разбирались в этом деле.
        Правда, может, в этом мире всё по-другому, не так, как в тех мирах, где мне приходилось бывать. Да если честно, я и амазонок до этого встречал не очень много. Таких вот чистокровных женщин-воительниц, как наша Дага. Так что и судить о том, в чём они могут разбираться, как-то не взялся бы.
        Карая поражённо смотрела на наёмницу.
        - Откуда ты всё это знаешь? - удивлённо спросила она.
        - Ну, - усмехнулась амазонка, - не все в нашей семье воины. Есть и мужчины.
        М-да. И почему это последнее прозвучало несколько пренебрежительно?
        Правда, уловив мой слегка насмешливый взгляд, Дага поправилась.
        - Ну, это наши же мужчины, - произнесла она, глядя на меня, - о северянах я не говорю. Ты вон вообще в торговле не разбираешься.
        «И почему это она сделала такой вывод, интересно?» - задумался я.
        Но из её уст это звучало как некая похвала.
        Жаль, что придётся развеять этот образ сурового и немного неотёсанного дикаря, но нужно поторопиться. А то мы можем не успеть.
        Кстати, если Дагу и Караю привлечь к этому делу на пару, то выйдет вполне определённый толк, я в этом уверен.
        Поэтому пока я промолчал и лишь пожал плечами.
        Хотя леди Линая и её дочь Мелена как-то подозрительно продолжали смотреть в мою сторону.
        Между тем Дага задумалась и потом добавила:
        - Да, и ещё, если ты хочешь отбить хотя бы часть вложенных денег в период ярмарки, а ещё лучше выжать максимум в это время, то тогда тебе нужен магазин где-то ближе к центру города, хорошо бы на местной торговой площади. Именно там и будут ошиваться основные покупатели. А продавцов можно поискать и самим. Не так это и сложно, в конце-то концов. Ну а потом они сами будут приходить к вам. Вроде всё. - И амазонка взглянула на ламию.
        Карая грустно посмотрела на Дагу, так жёстко спустившую её с небес на бренную землю.
        - Это всё выйдет ещё дороже, чем я рассчитывала, - тихо произнесла она. - Даже небольшая лавка в том районе стоит порядка сотни тысяч золотых. - Девушка печально опустила голову. - Не думала, что всё будет настолько сложно.
        Хм. Пора выступить и мне.
        - Подождите пару минут, - попросил я девушек, - не разбегайтесь. Особенно вы, - посмотрел я на ламию и амазонку.
        - Да мы вроде никуда и не спешим, - усмехнулась наёмница.
        - Ну и ладненько. Подождите. - И я быстро убежал в сторону лестницы.
        Шесть дней - это не так много, но и не так мало, чтобы успеть всё сделать, если правильно взяться за дело. За это время можно даже смотаться в столицу и вернуться обратно. Правда, передвигаться туда придётся на грифонах и по воздуху. Но зато это быстро, и можно вполне успеть.
        Однако я опять отвлёкся. Даже не заметил, как проскочил длинный коридор и вошёл к себе в комнату. Хотя на самом деле мне этого не нужно было: сумка-то и так при мне.
        Но как обычно: меньше знаешь - лучше спишь. А мне хочется, чтобы сон девушек лишние вопросы не тревожили. Они и так у них возникнут.
        Поэтому через обещанные пару минут я уже спускался обратно…
        - Что это с ним? - посмотрела в сторону лестницы Дага.
        - Не знаю, - также удивлённо уставилась туда Карая.
        И тут они услышали насмешливый голос матери ламии:
        - А вам не кажется, что этот разговор ваш северянин затеял не просто так?
        - Почему наш? - возмутилась ламия под улыбку женщины.
        - Как не просто так? - удивилась амазонка.
        - А вот так, - пожала леди плечами, - пока вы разговаривали, я имела прекрасную возможность понаблюдать за ним.
        - И что? - насторожилась Карая.
        - А то, - строго посмотрела на неё мать, - я всегда учила вас смотреть вглубь и пытаться разглядеть причину. А вы этого так и не поняли. - Она взглянула как на одну свою дочь, так и на вторую. Потом, вздохнув, будто понимая, что уже упущенного не воротишь, продолжила: - Так вот, когда вы обсуждали ваш будущий магазин, он смотрел на вас одобрительно, будто вы все делали правильно.
        - Как так? - не поняла Карая.
        - А вот этого я не знаю, - ответила Линая, - но, похоже, сейчас нам об этом сообщат. - И она кивнула в сторону лестницы, по которой как раз спускался северянин…
        Сев обратно за стол, я посмотрел на девушек.
        - Кстати, а почему вы так ни разу и не поинтересовались, что я привёз? - махнул я рукой в направлении своей комнаты, куда я занёс контейнеры с артефактами.
        - Так это ведь твоё личное дело, - удивлённо посмотрела на меня Дага. - Ты был, по сути, в одиночном рейде. Так что отряд не имеет права претендовать ни на что из того, что ты привёз. Это всё твоё. - И она ещё раз с недоумением посмотрела на меня.
        А я-то всё гадал, почему такие любопытные существа, как девушки, до сих пор не засыпали меня вопросами о том, что же у меня в закрытых ящичках!
        - Хм. Простите, как-то я об этом не подумал, - честно сознался я и посмотрел на Караю и Дагу. - Тогда такой вопрос: что вам понадобится ещё, если предположить, что у вас будет некоторая часть товара и помещение, где его можно выставить?
        Ламия да и амазонка быстро сообразили, что к чему.
        - Так в тех контейнерах какие-то артефакты, - утверждающе произнесла Карая.
        - Угу, - кивнул я, - ну и кое-какие недорогие амулеты. Я же тогда всё-таки добрался до поселения поисковиков, и на все деньги, что у меня были, скупил у них артефакты. Ну и потом, по дороге, ещё пару раз закупался. Даже тару пришлось приобрести и ещё одно верховое животное.
        - Понятно, - улыбнулась ламия, - вот что тебя так задержало.
        - Ну да, - пожал я плечами, - я и так уже отстал от каравана, а коль уж мне нужно было всё-таки добираться до города, решил хоть это сделать с какой-то пользой. Плюс ещё несколько договоров составил на будущее, через несколько месяцев проехаться по этим же селениям и посмотреть, что они поднакопят к тому времени. Да и для них на заказ кое-что приобрести и продать по вменяемой цене. - Я посмотрел на девушек.
        - А у тебя точно в роду не было торговцев? - спросила меня амазонка.
        - Не знаю, - снова пожал я плечами, - вообще-то, я сирота. Так что всё может быть.
        Эти мои слова заставили остальных как-то быстро сменить тему.
        - Так это у тебя товар для ярмарки? - спросила ламия.
        - Так и есть, - подтвердил я.
        - Но ты ещё что-то говорил о каком-то помещении, - посмотрела на меня девушка.
        - Да, вот, - выложил я на стол купчую на торговую лавку, - досталась по случаю. Я поэтому и приехал в этот город, чтобы посмотреть, а чего это вообще и нужно ли оно мне. Думал, или сам останусь тут, или продам кому и потопаю дальше. Мне-то это дело одному не потянуть. А там так и указано: «Дом и торговые помещения». - И я передал документ ламии, которая огромными глазами посмотрела на него.
        - Да это же у самого въезда на торговую площадь, самое посещаемое место, все проходят мимо этих домов. Я даже не знала, что какое-то из них когда-то продавалось. Никто не откажется от такой ценности. Даже если её просто сдавать, то можно неплохо зарабатывать. - И она протянула пергамент своей матери, а та передала его Даге.
        - Ну, я не знаю вашего города, сам я там не был, всё как-то руки не доходили до него. Нужно, правда, ещё у распорядителя ключи от него забрать. У меня-то только документы на дом. Честно говоря, я даже не знаю, где всё остальное взять. - Я посмотрел на девушку.
        - В мэрии, скорее всего, если его продавали через аукцион. А коль купчая у тебя, то это так и было сделано.
        - Ну вот, - кивнул я, - я и говорю. Теперь у тебя есть помещение и товар. Что тебе ещё нужно?
        Ламия оторопело посмотрела на меня и медленно передвинула купчую на лавку обратно ко мне.
        - Ты что? - как-то оторопело посмотрела она в сторону напряжённых лиц своей матери и младшей сестры, которые с одеревеневшими лицами сидели за столом. - Я не могу его принять.
        - Ну, - показал я на документ, - сама посуди. Мне-то он зачем? А ты им сможешь распорядиться правильно. Не одна, конечно. Я так понял, если вы скооперируетесь с Дагой, то из вас выйдут неплохие партнёры. Она очень уж хорошо, как я вижу, разбирается во всём этом. Даже, уж извини, лучше тебя. Но это только управление лавкой, а вот работать в ней придётся тебе. Это ты же маг. Ну и ещё оценщик, как я понял, вам нужен. Но тут тебе самой надо будет подсуетиться и переманить Кину от её отца и из бара сестры. Ну, или найти кого-то другого. А товар на первое время у вас есть. Я его сдаю вам, как обычный поставщик. Деньги мне сразу не нужны, я же всё прекрасно понимаю. Я оставляю его на реализацию. Вот с этого вы, в общем-то, и можете начать. - И я вновь передвинул пергамент в сторону девушки.
        - Ты не понял. - Она вновь отодвинула пергамент от себя. - Это слишком дорогой подарок, я не могу его принять. - Заметив мой вопросительный взгляд, добавила: - Но по совершенно другой причине.
        Я недоумённо смотрел на неё. Ну, дорогой. Ну и что? Не дворец же в столице я ей предложил.
        - Он сделал это искренне, - неожиданно прозвучал незнакомый, такой волшебный и при этом такой пленительный и смертельно опасный голос, что, будь я обычным человеком, давно свалился бы к ногам его обладательницы и забился в предсмертной агонии.
        А так мой внутренний зверь лишь слегка рыкнул, отгоняя нахлынувшее наваждение, и оскалил свою довольную пасть. «Моё», - так и зазвучало в моём сознании.
        Можно было и не гадать, кто это заговорил. Мелена.
        - Он не знает наших законов, но всё сделал правильно. Тебя не было, но к нам домой приходила глава Совета рода. Ты знала, что он передал дары Совету?
        - Да, - медленно кивнула Карая, - мне сегодня сказал отец об этом. Почему ты заговорила? - неожиданно спросила у своей сестры ламия, осознав, с кем она сейчас разговаривает.
        Но та промолчала в ответ.
        Карая на несколько секунд замерла, а потом, мгновенно побледнев, посмотрела на меня.
        - Не надо, - чуть ли не плача попросила она девушку, сидящую напротив неё.
        - Поздно, - спокойно ответила ей та, - он уже сделал свой выбор.
        Я, похоже, чего-то очень не понимал. Особенно не понимал, что же тут, чёрт подери, происходит.
        - Тебе остаётся только принять этот подарок, - своим нереальным голосом произнесла Мелена, - он приготовил его лично для тебя. И он не ждёт от тебя ответной услуги. Так что ты вправе принять этот дар.
        На Караю было страшно смотреть. Девушка до безумия боялась, но боялась она, похоже, именно за меня. Тем не менее она медленно протянула руку и взяла свиток.
        - Ты знаешь, что поисковик рода показал двоих, кто совместим с ним? - вдруг спросила эта странная девушка у своей сестры.
        Карая поражённо посмотрела на неё.
        - Так он проходил ритуал? - перевела она взгляд на меня. - Но…
        - Но ему никто не подошёл из тех, кто там присутствовал, - закончила за неё Мелена и неожиданно резко добавила: - Только они проверили не всех. Я это поняла сразу. - Немного помолчав, она сказала Карае: - Догадайся, кого там не было? - И плавно, грациозно развернулась в мою сторону.
        «Нереальная и невероятная пластика движений», - оценил я то, что увидел. При нашей первой встрече я за этой девушкой такого не наблюдал. Да и вообще до этого момента она представлялась мне совершенно другим существом.
        Мелена же, с интересом оглядев меня, спросила:
        - Ну а что ты приготовил для меня, человек? - И столько холода и смерти было в этом, казалось бы, простом вопросе, что я слегка повел плечами.
        - А нужно было? - спросил я.
        Она таким взглядом наградила меня в ответ, что я понял: «Нечего задавать глупые вопросы».
        Ладно, и что у меня есть интересного? Что может заинтересовать такую странную особу, чей голос может как заставить умереть от счастья, так и погибнуть в жутких мучениях. Только результат всё равно будет один. Ты умрёшь. Потому что эта девушка была живым воплощением смерти и, как это ни странно, жизни.
        Хотя чёрт его знает, какая она на самом деле, смерть. Одни говорят, что это старуха с косой, другие - что это маленькая и симпатичная девчушка. Ведь без жизни не бывает смерти, а без смерти не будет жизни. Это взаимосвязанные антагонисты, зависимые друг от друга.
        В общем, сестра Караи была типичным олицетворением сил. Конечно, я такого не встречал, но какие мои годы? И силы, которые подчинялись ей, - это жизнь и смерть.
        Странно, что они не оставили никакого следа в её ауре и проявлялись, только когда девушка концентрировалась на ком-то и начинала с ним общаться. Видимо, хотя бы частично она научилась контролировать их.
        Но не полностью. Теперь-то я видел её настоящее менто-информационное поле. Анализатор зашкалило, когда он пытался определить степень опасности того существа, что сейчас сидело передо мной. И эта девушка в данный момент была силой в её самом чистом виде. Это не боги, это те, кто создаёт богов.
        М-да. Ну и семейка у Караи. Теперь понятно, почему так побледнела ламия. Она просто понимает, что любой, на кого обратит внимание её сестра, умрёт. И произойдёт это, скорее всего, очень быстро. Ведь на него обратила внимание сама смерть. Хотя тут можно подойти и с другого конца. Ведь она же и сама жизнь.
        Чёрт. Запутался. Какая-то совершенно бредовая ситуация. Я даже не представлял, что такое в принципе возможно. И что теперь делать?
        Вот бы Мелену слегка утихомирить, чтобы она с людьми могла хотя бы нормально общаться. Тогда степень её угрозы этому городу, да что городу - миру значительно снизится.
        Теперь-то понятно, почему эта девушка всё время молчит и вообще старается носа из дома не показывать.
        Как она на свет-то появилась? Не представляю.
        И не представляю, почему этот город всё ещё живёт и процветает, а не превратился в мёртвые развалины.
        «Кстати», - я пристально всмотрелся в лицо девушки, чем похоже удивил и смутил её. Не часто кто-то осмеливается заглянуть ей в глаза. Не все готовы посмотреть в глаза своей смерти. Вон, ни её мать, ни остальные даже не смотрят на неё, но это, наверное, просто защитный подсознательный инстинкт, они не понимают, что сейчас всё её внимание сосредоточено на мне.
        Хотя остальным, скорее всего, даже не известно, кто она. Ну, кроме, конечно, Линаи и Караи, они-то это прекрасно знают.
        Посмотрев на девушку, я вспомнил об одном интересном браслете, который стырил из хранилища магов в мире маленькой девочки с силой архимага. Именно с него я и начал исследовать эти браслеты. Этот браслет, хоть и был внешне похож на остальные, но внутреннюю структуру имел совершенно иную. Он предназначался как раз для таких существ, как сестра Караи. Он полностью маскировал и нивелировал их сущность, позволяя им значительно лучше контролировать свои силы. И если они специально не хотели этого, то он не позволял силам, что жили в них, причинять вред окружающим.
        Зачем кому-то мог понадобиться такой сдерживатель могущества, я не знаю. Но теперь вижу перед собой очень красивую и невероятно могущественную девушку, которой он может пригодиться.
        - Знаешь, - улыбнулся я, - как раз для тебя у меня есть кое-что, думаю, это украшение тебе подойдёт. - И я вытащил из сумки браслет.
        Мелена слегка сморщила носик.
        Ну да. Обычная сероватая полоска. А чего она хотела? Что на ней будет бриллиантовая надпись «Браслет всевластия»?
        - Дай, пожалуйста, руку, - попросил я.
        Она нехотя протянула её мне. И я, слегка наклонившись, под поражённый взгляд Караи надел ей его на запястье, а потом, усмехнувшись, слегка коснувшись губами её руки, сказал:
        - Живите долго и счастливо, у вас волшебный голос, незачем его прятать от других.
        Девушка поражённо смотрела на свою руку.
        - Что это? - наконец спросила она.
        - Подарок, - снова усмехнулся я, - вы же сами хотели его получить. - И я поднялся из-за стола. - Ладно, вы как хотите, а мне надо немного отдохнуть. Эти дни были немного напряжёнными. - Я осмотрел всех ещё раз и склонил голову: - Приятного вечера, дамы. - После чего развернулся и под пристальные взгляды, так и пытающиеся пробуравить мне спину, поднялся к себе.
        Надо бы мне понять, во что я опять впутался. Слишком уж странная это семья. Дочь - повелительница смерти. Мать - богиня жизни. Кем является на самом деле магистр Крогас, я пока не понял, но не ниже архидемона. Да и у Караи были свои секреты. Странная семейка. И похоже, очень весёлая.
        Так что они мне вменили? На что пытались намекнуть? И что вообще они от меня хотят?
        Или это мне что-то нужно от них.
        КОМНАТА ЛЕДИ ЛИНАИ
        Полчаса спустя
        - Мама! - воскликнула Мелена, как только они остались одни. - Он кто угодно, но только не обычный человек. Вот, - показала она руку с надетым на неё браслетом, - ты знаешь, что это? Я могу себя контролировать, мне не нужно сдерживать силу! - И она ещё раз показала браслет, надетый на руке.
        - Да, я видела похожие когда-то очень давно, - согласилась с ней Линая, - только их не должно быть в нашем мире. Последний был уничтожен несколько тысяч лет назад. Я сама видела, как это произошло. - Женщина задумалась.
        Но Мелена ещё не сказала всего.
        - Мама, я не контролирую его.
        - Браслет? - не поняв, о чём говорит девушка, спросила Линая.
        - Нет, - помотала головой Мелена, - я не контролирую этого северянина. Я не чувствую его. Будто его нет рядом со мной. И ещё… - Она посмотрела матери в глаза. - Он знает, кто мы, - тихо произнесла она и ещё тише добавила: - И его это совершенно не пугает. - Девушка повела плечами. - Складывается впечатление, что встреча с подобными нам - для него обычное дело.
        Карая молча слушала разговор матери и сестры. Мелена же, сев рядом с ней, наконец сказала самое главное, то, что она почувствовала лишь в тот миг, когда заглянула в глаза этому странному человеку.
        - И ещё. От него пахнет смертью. - Она вгляделась в глаза матери. - Он убивал таких, как мы.
        Женщина поражённо посмотрела сначала на свою дочь, потом на дверь, ведущую в коридор.
        - Кого ты привела к нам в дом? - почти шёпотом спросила она у Караи.
        Та неожиданно твёрдо ответила:
        - Того, кого так долго искал для нас отец, вы же сами хотели этого. - Подойдя к матери, она вгляделась в её огромные голубые и такие печальные сейчас глаза. - Я привела того, кто сможет пережить ночь, хотя бы с одной из нас. - И резко отвернулась к окну.
        - Он оставит о себе хорошие воспоминания, - приобняв дочь за плечи, прошептала ей на ухо Линая.
        - Да, мама, я знаю, - тихим печальным голосом отозвалась Карая, а немного подумав, мотнула головой: - Даже не так. Он уже их оставил. - А через пару мгновений медленно произнесла: - Я не хочу, чтобы он был лишь воспоминанием, я хочу, чтобы он был со мной.
        - Он будет, - ласково сказала Линая, - частичка его души всегда будет с нами.
        - Мне этого мало, - печально отозвалась Карая. - Не знаю почему, но мне этого очень мало. - И по щеке девушки впервые за несколько тысячелетий пробежала одинокая слезинка.
        Глава 2. Мир Ирий. Город Таргос
        ОСОБНЯК СЕМЬИ КАРАИ
        Ночь
        - Ты пойдёшь? - спросил тихий женский голос.
        - Нет, - ответил другой.
        - Но кто-то из нас должен это сделать, и если ты этого не можешь или не хочешь, тогда это сделаю я, - настаивала первая неизвестная.
        - В том-то и дело, - возразила вторая, - я хочу быть с ним, но при этом не хочу его терять. А так и произойдёт. Особенно если это буду я. Ведь тогда он погибнет в любом случае. Если же это будешь ты, то он, возможно, и не умрёт, но уж наверняка потеряет себя. Но это всё равно лучше, чем смерть. Поэтому я… - Она замолчала.
        - Я поняла, что ты хочешь сказать, - сочувственно ответил ей первый женский голос.
        - Спасибо, - поблагодарила вторая девушка и попросила: - Давай дадим ему ещё немного времени?
        - Ему? - В голосе первой послышалась какая-то насмешка. - Ты в этом уверена?
        - Хорошо. Давай дадим немного времени мне, - согласилась со своей собеседницей вторая неизвестная, - мне это очень нужно.
        - Ладно, - произнесла ночная тень, силуэт которой выдавал стройную изящную девушку, - мне в общем-то всё равно, когда это произойдёт. Я ради тебя готова ждать хоть всю его жизнь. Но ты же понимаешь, что и отец, и мать будут против этого. Что ты скажешь им?
        - Пока не знаю, - честно ответила вторая, - но я что-нибудь придумаю.
        - Хорошо, - согласился первый голос, - но отцу об этом сообщать тебе.
        - Я поняла, - откликнулась вторая.
        Разговор затих. И одна тень, поднявшись с кресла, в котором сидела, сделала несколько шагов и растворилась в воздухе. Вторая же девушка осталась лежать на кровати. Её тёмные глаза, в которых плескались первозданная тьма и первородный хаос, безучастно уставились в потолок.
        - Зачем ты появился именно сейчас? - неожиданно прозвучал её вопрос, обращённый, казалось бы, в пустоту комнаты.
        Хотя и так было понятно, что в её случае это не имеет абсолютно никакого значения. Время было не властно над девушкой и её семьёй.
        ГДЕ-ТО РЯДОМ
        Это же время
        - Будто кто-то меня спрашивал, когда я должен здесь появиться, - тихо произнесла ещё одна тень, отделяясь от стены коридора, за которой произошёл столь странный разговор. - Интересно. Кто же вы всё-таки такие на самом деле?
        Тень развернулась и скрылась во мраке.
        ГОРОД ТАРГОС. ТОРГОВАЯ ПЛОЩАДЬ
        Полдень следующего дня
        - Ну и что вы скажете? - Мы с девушками осматривали торговую лавку, которая мне «досталась по случаю».
        То, что она маленькая, было, так сказать, небольшим приуменьшением.
        Когда мы сходили к нотариусу и подтвердили моё право на владение этим домом, а потом забрали в мэрии все остальные документы на него и получили от него ключи, то пришли сюда. И это оказалось вполне приличное двухэтажное здание, первый этаж которого был некогда перестроен под торговое помещение и склад сопутствующих товаров, а второй - жилым. И если судить по тому, что я видел, жить здесь могла достаточно большая семья.
        - Неплохо, - сдержанно ответила Дага, хотя по её ауре было прекрасно видно, что она впечатлена увиденным.
        - Даже больше, чем неплохо, - не стала скрывать своих эмоций ламия. - Да такого я и не ожидала… - осмотрелась она вокруг. - Если тут всё правильно разместить, то мы сможем выставлять на продажу большую часть товара, не храня его на складе.
        Я непонимающе посмотрел на неё.
        - Это магические изделия, - пояснила девушка, - и люди должны видеть, что они приобретают. От этого зависит спрос на товар. И чем больше они увидят в первый момент, тем больший интерес проявят к нашему магазину.
        - А… - протянул я. - Тебе виднее.
        Девушка права, это элементарная психология. О товаре зачастую поначалу судят по внешнему виду, в нашем случае это различные магические изделия. Да и самые дорогие вещи приобретаются не в простом магазине. Это как картины лучше выбирать не на развале, а в галерее. Поэтому наш салон нужно вывести на высокий уровень, чтобы покупатели сразу почувствовали, что попали не в обычную торговую лавку.
        Правда, тут есть и свой минус. Статусу придётся соответствовать. И выставлять не только ширпотреб и среднестатистические артефакты и амулеты, но и что-то более серьёзное.
        Это я и озвучил девушке.
        Она изумлённо, новым взглядом посмотрела на меня.
        - Не знала, - сказала ламия, - что ты интересуешься искусством и даже знаешь, что такое галерея.
        - Да я особо и не интересуюсь, - честно признался я, - просто приходилось пару раз бывать там.
        - Понятно, - кивнула девушка и перевела взгляд на Дагу.
        - Степан предложил очень неплохой вариант, но я не уверена, что мы сможем его воплотить в жизнь.
        - Да мы без проблем успеем закончить с ремонтом, перепланировкой и обустройством внутренних помещений, - успокаивающе махнула та рукой.
        Как я понял, вся команда решила вложиться в это дело.
        По какой-то причине Марж это сделать не смогла, хотя Карая первым делом обратилась к ней. Но у неё были сейчас какие-то финансовые затруднения. Поэтому ламии пришлось срочно искать нового партнёра. Я уже и сам хотел предложить ей деньги, но этого делать не пришлось. Вместо меня это сделала амазонка и другие наёмницы. По сути, теперь им принадлежала треть магазина, так как они выделили на него часть отрядной казны.
        - Я не о том, - покачала головой Карая и показала на меня: - Он прав: нам нужно что-то такое, что действительно выделит нас на фоне остальных. С артефактами такой фокус не пройдёт. Тут соберётся слишком много поисковиков, особенно матёрых профессионалов, которые уже не один год в этом деле, и поэтому наверняка у кого-то на ярмарке будет что-то уникальное. Вплоть до артефактов древних и предтеч. И мы в этом отношении никак не сможем соперничать с ними.
        «Так, стоп, - насторожился я, - о втором не понял».
        - Карая, а кто такие эти предтечи и что это за артефакты? - взглянул я на ламию.
        - Ну… - Девушка задумчиво посмотрела на потолок, но потом встряхнула своими длинными тёмными локонами и ответила: - Вообще-то этого никто точно сказать не может. Однако при этом все сходятся в одном: это те, кто существовал до древних магов. Не известно даже, была ли это одна раса или какое-то их множество и жили ли они в один период времени или сменяли друг друга и составляли несколько поколений, существовавших в разные века и тысячелетия. Но для нас важно, что до сих пор иногда встречаются артефакты, возраст которых превышает тот период, когда жили древние. Они ещё более редки и, соответственно, более ценны, как ты понимаешь. Вот этих неизвестных, создававших подобные артефакты, и называют предтечами. Но, как я сказала, это невероятная редкость. Их, конечно, можно найти где-нибудь в центре континента, но нет сумасшедших, готовых туда отправиться. Ведь вернуться оттуда практически невозможно. Но иногда всё-таки находят изделия предтеч ближе к окраине материка. И самый выгодный вариант - продать их во время ярмарки. Уверена, если что-то ценное поисковики и притащат, то будет объявлен аукцион. Даже
пары таких предметов хватит, чтобы окупить все сопутствующие затраты и хорошо обогатиться.
        - Понятно… - протянул я.
        «Значит, предтечи. Интересно».
        - Слушай, - обратился я к девушке, - артефакты древних я уже несколько раз видел, а вот предтеч… Не знаешь, у кого в городе можно их посмотреть? Так, чтобы знать для себя на будущее, на что надо ориентироваться в случае чего. Я, конечно, не маг, но всё же. Да и просто интересно, если честно.
        - Посмотреть… - задумалась Карая. - Ну, в гильдии магов есть парочка, я могу тебя тут сводить, если отец разрешит. И скорее всего, у кого-то из древних родов они есть. Да, как я забыла?! У нас же есть родовой поисковый артефакт. Его создателями как раз и были предтечи.
        - А, тот камень в зале, - вспомнил я.
        То, что девушка уже знала о ритуале, я понял из её разговора, так что можно было это не скрывать, да и не думаю, что им не сообщили бы о том. Всё-таки её отец - глава этого рода ламий.
        - Да, - подтвердила Карая и усмехнулась: - Тот камень в зале и есть очень ценный артефакт.
        - И они все такие большие? - уточнил я.
        - Не все, конечно, - пожала плечами девушка, - просто это очень мощный и сильный артефакт.
        - Понятно, - кивнул я, - а те, другие, что есть в гильдии магов, поменьше?
        - Ну да, но не менее сильные. Это вообще особенность всех подобных артефактов, как раз то, за что они и ценятся. Артефакты предтеч очень мощные, даже более сильные, чем те, что создавали древние маги.
        - Хм, интересно. Сводишь меня на них посмотреть? - попросил я.
        Тут я преследовал две цели. Во-первых, мне нужны были их структуры. А во-вторых, по одному соотнесению я не мог разбить уже известную мне энергетическую структуру большого поисковика ламий на отдельные микромодули. Но если у меня будет несколько таких структур, предположительно созданных одними и теми же существами (людьми, предтечами), тогда я смогу найти аналогичные микромодули как в оригинальной структуре плетения, так и в её приведённом к универсальному виду варианте. Это позволит мне постепенно составить некий справочник соотнесений уже готовых микромодулей, которым можно будет воспользоваться. К тому же, возможно, получится соотнести рунный алфавит древних с неким его аналогом, если, конечно, такой у предтеч был.
        Но что-то мне кажется последнее не слишком реальным. Однако попробовать стоит. К тому же мне интересно: мой анализатор и тот артефакт, что я видел у ламий, изготовили одни и те же существа или это были совершенно разные маги? Правда, как это выяснить, я не знал.
        Структуру своего ментального поля, как это ни удивительно, я так и не смог получить. Хотя раньше, до установки анализатора и его модулей, я её частично видел. Теперь же её и вправду будто не стало. Сейчас я был похож на мага ещё меньше, чем когда впервые перенёсся в эти миры.
        Ладно. Это всё отвлечённые мысли, хотя сходить до гильдии нужно уже сегодня. Так как, похоже, у меня нарисовались определённые планы, о которых девушки ещё не догадываются.
        Если же говорить об артефактах древних, у меня есть пара вещиц, чьи структуры я уже изучил. Вот их-то и можно выставить на продажу. Но этого, конечно, очень мало.
        Между тем Карая вернулась к тому, с чего и начался наш разговор, продолжая объяснять Даге:
        - Именно поэтому об артефактах мы можем забыть, ну, или, как минимум, не делать на них основной ставки. Сейчас на ярмарке как раз и будет основной поток продавцов именно артефактов и разных иных ценностей, которые находят поисковики. И вот тут на первый план и выходит вопрос: а что магазин может предложить поисковикам? Обычно это какие-то услуги и особые товары для них. - Девушка посмотрела на нас. - У нас должно быть как минимум порядка двадцати - тридцати очень неплохих амулетов и зачарованных предметов различной направленности, которые смогут заинтересовать даже весьма требовательных покупателей. Но… - Ламия перевела взгляд в окно.
        - Их ещё нужно где-то достать. А настолько хороших знакомых в столице у меня нет, - с сожалением развела она руками. - Да и таких денег тоже. Только на одну закупку придётся потратить очень немаленькую сумму.
        Я задумался. Это вполне пересекалось с моими планами. Но для этого мне придётся не просто на время исчезнуть из города, а наведаться в столицу. Ведь вообще-то один неплохой артефактор у них уже есть, просто они о нём не знают. И я как раз хотел заняться изготовлением артефактов по готовым шаблонам, пройдясь здесь по рынку и выбрав наиболее качественные из них.
        Однако теперь планы слегка поменялись. Карая явно указала на то, что подобного товара здесь не достать, за ним нужно отправиться в столицу.
        Я тоже не знал мастеров, способных создать такие артефакты, но где поискать их, я представлял. К тому же, чтобы оценить качество товара, мне не обязательно смотреть на его внешний вид и цену, я вижу его сущность, правда, это касается только меня. Остальные же будут судить именно по этой самой внешней мишуре, и лишь немногие, в основном маги и бывалые поисковики и наёмники, захотят заглянуть внутрь. А потому мне нужно понять, на какую цену в таких случаях ориентироваться, и желательно увидеть, из чего изготовлены подобные изделия, чтобы и самому суметь скопировать их.
        Получается, необходимо кое-что уточнить.
        - В какую примерно стоимость оцениваются подобные амулеты и зачарованные предметы? - спросил я у ламии.
        - Если искать в столице, - ответила она, - то тысяч в десять и больше.
        - Понятно, - кивнул я и обвёл взглядом пустое помещение. - А что обычно пользуется особым спросом?
        Девушка пожала плечами.
        - В городе в основном живут поисковики, наёмники и маги, так что для здешних мест это в основном оружие и доспехи, различные типы защит, маскировочные амулеты и амулеты, скрывающие ауру. Что ещё? - задумалась Карая. - А, ну да, забыла. Поисковые амулеты, сторожевые, амулеты излечения и воскрешения. О магах сказать сложнее, они предпочитают или изготавливать амулеты для себя на заказ, либо ищут что-то сугубо узкоспециализированное, настроенное под какие-то определённые задачи.
        - Понятно, - кивнул я. - Ещё что-то?
        Ламия пожала плечами.
        - Если говорить в целом, это всё.
        - Ты не сказала о главном, - подошла к нам амазонка. - Многие поисковики и наёмники практически всегда приобретают амулет опознания. И тут они не поскупятся. Ну и по мелочи, различные магические свитки и одноразовые амулеты тоже нужны. Особенно для сложных плетений. Амулеты постоянного действия обычно очень дороги, а вот свитки и одноразовые артефакты - это их более дешёвый заменитель. Правда, тут, как обычно, есть свой минус: они лишь на одно использование. Но это всё равно лучше, чем вообще ничего.
        - Согласен, - кивнул я. - Кстати, если постоянно заниматься именно этой деятельностью, это довольно выгодно.
        - В смысле? - посмотрела на меня ламия. - Ведь подобные изделия недорогие.
        - Ты забыла о том, что они одноразовые и имеют свойство в любом случае заканчиваться, - ответил я. - Поэтому в магазинчик, где торгуют подобным товаром, покупатель рано или поздно вернётся, чтобы, как минимум, пополнить запас подобных амулетов и свитков. Тут проще взять количеством и низкой ценой, чем редкостью и качеством. Но и без второго нельзя.
        - Хм… - протянула ламия. - Вроде всё это вполне очевидно, но я как-то об этом и не думала. Получается, если у нас будет пусть даже и очень слабенький артефактор, это принесёт ощутимую выгоду.
        - Да, - подтвердил я.
        - Понятно, - кивнула Карая, а потом, видимо вспомнив, с чего началось всё это обсуждение, посмотрела на меня и поинтересовалась: - А тебе это вообще-то зачем?
        - Кх, - поперхнулся я. - Вообще-то у меня есть кое-какие связи в столице, которые смогут помочь с этим.
        - Но ты же там никогда не был? - удивилась она.
        - Не обязательно где-то быть и кого-то знать, чтобы найти нужных людей, - пожал я плечами. - Тем более там, где подобные люди, по определению, должны быть в большом количестве. Это же всё-таки столица, - усмехнулся я, - центр империи, без них там никуда.
        - Я не понимаю, - помотала головой Карая.
        Ответ же прозвучал не с моей стороны.
        - Он говорит или о контрабандистах, или о Гильдии воров, - достаточно быстро догадалась, о чём я говорю, наёмница. - У них тоже есть свой рынок, и наверняка они смогут предложить всё по более выгодной цене, чем в обычных торговых лавках или магазинах.
        - Всё верно, - согласился я.
        - Но это же незаконно! - потрясённо перевела ламия взгляд с меня на амазонку. - С ними нельзя иметь дел!
        Я усмехнулся:
        - Можно, только нужно не оказаться одной из их жертв. Но с этим я как-нибудь справлюсь. - Я поглядел на девушек: - У нас есть пять дней. Вы должны управиться здесь, а я уже сегодня, после того, как ты, Карая, сводишь меня в гильдию магов, отправлюсь в столицу и постараюсь обернуться за три-четыре дня. - Прикинув в уме, не забыл ли чего, я посмотрел на Караю: - Дашь мне контакты твоих знакомых, чтобы я приобрёл у них обычный товар?
        - Конечно, - ответила девушка. - Но ехать одному?.. - Она обернулась к Даге: - Он же не знает столицы. Нужно кого-то отправить с ним.
        Та согласно кивнула:
        - Кара очень хорошо ориентируется там, она долгое время жила и училась в столице.
        Я снова усмехнулся, глядя на них.
        - Вы что, смерти моей хотите? - спросил я у обеих девушек.
        - Почему? - удивилась ламия. - Нет, конечно. Наоборот, вдвоём вам будет проще.
        Дага подозрительно посмотрела на меня. И правильно. Мне вообще-то не нужны лишние свидетели, но тут и правда такие девушки, как Дага и её команда, будут только мешать, привлекая к нам излишнее внимание. Я заглянул ей в глаза и ответил:
        - Зачем мне брать с собой очень красивую эльфийку, которая по определению будет притягивать неприятности только одним своим присутствием рядом со мной? - И, немного помолчав, добавил: - Среди вас нет тех, кто так или иначе смог бы помочь мне, разве что орчанки с их талантом ночных убийц или ты, Дага, с твоим отношением к мужчинам, к тебе они просто поостерегутся подходить, - посмотрел я на амазонку.
        - Ну, тебя-то это не особо останавливает, - усмехнулась она в ответ.
        - Это так, - кивнул я, - но сейчас речь о другом. Я говорю о том, что наша боевая предводительница нужна здесь, в городе. Она будет заниматься магазином, опыта в этом деле у неё поболе, чем у нас всех, вместе взятых, а орчанки мне всё равно будут только больше мешать, чем помогать. С их-то внешностью. Красоту как ни прячь, не замаскируешь. Это касается вас всех. - Я перевёл взгляд с одной на другую. - Так что я поеду туда один, так будет и быстрее, и надёжнее.
        - Хорошо, - согласилась Дага.
        Карая лишь кивнула. Она, похоже, всё равно считала, что со мной должен кто-то отправиться.
        - Но мы так и не решили, - сказала наёмница, - на какие деньги ты всё это собрался приобретать?
        - У меня есть немного. Плюс я заберу всё, что есть у Караи, оставив ей самый минимум, который потребуется для обустройства магазина.
        Девушка даже не возразила на эти мои слова, хотя я собирался взять у неё порядка двадцати тысяч золотом.
        Дага кивнула, соглашаясь.
        - Ну и мы можем подкинуть тебе кое-что, - сказала она.
        - Не переживаешь, что я удеру с вашими деньгами? - усмехнувшись, спросил я у неё.
        Амазонка задумалась, потом ненадолго задержала на мне свой взгляд и очень спокойно ответила:
        - Теперь точно никуда не убежишь. - И, развернувшись, пошла ещё раз осматривать дом, пробормотав: - Займусь-ка я расчётом того, сколько нам ещё нужно вложить, и оценю, что ещё нужно делать. - В амазонке чувствовалась очень сильная деловая жилка, доставшаяся ей от их мужчин, как она назвала их с некоторой иронией.
        Я поглядел ей вслед и, слегка покачав головой, прокомментировал её слова:
        - Ну, не убегу так не убегу. - И мысленно прикинул общую сумму денег, которая окажется у меня на руках.
        Если наёмницы выделят мне тысяч двадцать, а по моим расчётам у них примерно столько и было, то в итоге у меня будет что-то около сотни тысяч золотых. Этого вполне должно хватить, чтобы влиться в дружные ряды контрабандистов и воров, получив входной билет на их рынок. Я не стал говорить, что деньги могут уйти даже не на покупку артефактов, а на всяческие взятки и пускание пыли в глаза. Сейчас более важным было получить доступ на этот чёрный рынок артефактов.
        Как найти контрабандистов, я примерно знал. А вторые, я был уверен, выйдут на меня сами, уж я об этом позабочусь.
        Ну а дальше, когда попаду в нужные мне круги, я уже прекрасно представлял, что нужно делать. Приходилось иметь дело как с первыми, так и со вторыми. К тому же и приобретать я ничего особо не собирался. А только, как говорится, смотреть и даже руками не трогать. Ну, по крайней мере, я на это надеялся.
        Обдумав всё таким образом, я повернулся к ламии.
        - Ну что, пошли в Гильдию магов, покажешь, как выглядят артефакты предтеч. Ну а потом я пойду собираться.
        - Хорошо, - кивнула она.
        И мы ушли из магазина, оставив Дагу разбираться с текущими делами.
        Мне же, кроме гильдии, предстояло навестить ещё одного небезынтересного мага.
        ГОРОД ТАРГОС. ГИЛЬДИЯ МАГОВ
        Некоторое время спустя
        - И что, нас с тобой вот так просто пустят в закрытое для всех хранилище артефактов Гильдии магов? - удивлённо посмотрел я на девушку.
        - Не обольщайся, - улыбнулась Карая, - тебя одного туда даже близко не подпустили бы. Ты даже сюда, в здание гильдии попасть не смог бы. Нужно сказать спасибо моему отцу. - Девушка всмотрелась в мои глаза, стараясь что-то разглядеть там. - Он почему-то, как только узнал, что это не моя просьба, а именно ты хочешь их увидеть, даже не стал спрашивать, зачем тебе это нужно, просто дал своё разрешение и всё. - Карая всё так же пытливо смотрела на меня. - Не знаешь, почему это?
        Я удивился:
        - Это же твой отец. Даже предположить не могу, с чем это связано.
        - Вот и я тоже… - задумчиво протянула она.
        Со стороны небольшого коридора к нам приблизился пожилой маг, по виду гоблин. Хотя он был так стар, что я даже затруднялся определить его расовую принадлежность. Но его аура утверждала, что это гоблин и есть.
        - Смотритель Гшод, - представила его девушка. - Рада вас видеть, - слегка поклонилась она гоблину, будто тот был когда-то её учителем. - Мы хотим попасть в хранилище, разрешение от главы гильдии у нас есть.
        Пожилой маг, а гоблин явно был магом, да притом не из слабых, усмехнулся.
        - Ну, конечно, - весело произнёс он, - а то я уж подумал, что ты пришла навестить своего старого наставника.
        Щёки девушки слегка покраснели.
        - Простите, всё дела да дела, - пробормотала Карая.
        - Да я понимаю, - махнул рукой маг, - дело молодое. - И он как-то хитро посмотрел сначала на девушку, а потом на меня. - Ты сама-то никогда особо не питала интереса к древним реликвиям. - И было не очень понятно, что этот пожилой гоблин, с явной долей юмора сказал: то ли он имел в виду артефакты, находящиеся в хранилище, то ли себя, обитающего там же.
        - Вы правы, мастер, - склонила голову девушка. - Вот, хотела показать своему… - Она запнулась, но быстро договорила: - Одному из членов нашего отряда, как выглядят артефакты предтеч, мы его снаряжаем в столицу, вдруг что-то попадётся.
        - Ну-ну, - опять усмехнулся гоблин и, глядя на меня, спросил: - И как же ты их отличишь от чего-то другого? Они от обычных-то артефактов ничем внешне не отличаются.
        - Ну а вдруг? - пожал я плечами.
        - Ну, пойдём, - махнул рукой Гшод, не очень поверив в мои возможности, сказал: - Поглядишь, как они выглядят. - И хитро подмигнул, кивнув на девушку: - Ты это, цени такое, коль она для тебя смогла добыть разрешение у своего отца. Раньше она такого ни для кого не делала. Даже когда у неё самой был туда свободный доступ.
        Я удивлённо посмотрел на Караю.
        - Я работала помощницей мастера Гшода, - пояснила девушка.
        - Понятно, - кивнул я.
        Дойдя до какой-то двери, гоблин достал связку ключей, в каждый из которых была вплетена какая-то магическая структура, и открыл проход в длинный тёмный коридор, по спирали уходящий куда-то вниз. По нему мы и пошли.
        «М-да, капитальная тут защита», - проходя мимо очередного внедрённого в стену плетения, подумал я.
        Сюда я даже если бы очень захотел, так просто попасть не смог бы. Пришлось бы разбираться с таким количеством отключаемых аурой старого гоблина плетений (похоже, он служил ключом, который деактивирует вложенные в стены, пол и потолок структуры), что только на один этот коридор я потратил бы не меньше пары дней.
        Но это было, как обычно, далеко не всё. Дальше нас ждала ещё одна дверь, и сделана она была из чистого адамантита. А за ней, как оказалось, и всё хранилище - стены, пол, потолок, - всё было облицовано пластинами из этого редкого и нереально дорогостоящего металла.
        «Обалдеть!» - подумал я, оглядываясь внутри. Вот оно, самое неэффективное и непрактичное использование адамантита. А я-то всё думал, почему не могу почувствовать никакого отзвука хранящихся здесь артефактов? Ответ оказался прост. Эта комната была настоящим изолятором и сейфом. И плохо будет тому, кто сюда сумеет забраться. Он тут и останется.
        В стены хранилища было вплетено заклинание поглотителя магии. Так что, попав сюда, о магии можно забыть в принципе.
        Теперь я понял и другое, почему меня относительно спокойно пустили внутрь. Как говорится, войти - это не самое главное, сложнее отсюда выбраться. И тут без помощи того, кто закрыл за нами массивную дверь, было не обойтись.
        Сам я никогда не оказывался под действием подавителя магии, но мне показалось странным уже то, что я всё ещё мог прекрасно видеть энергетические структуры любых предметов вокруг. И, как следствие, анализатор мог их скопировать.
        Получается, моя способность видеть магические энергии в своей основе никаким боком не относилась к магическим, а была какой-то природной аномалией моего восприятия. Ведь тут, по определению, все магические способности должны отключаться.
        Хранилище оказалось не таким и большим, как я почему-то представлял. Конечно, у меня не большой опыт их посещения, но в том одном, где я был до этого, и артефактов, и места было гораздо больше.
        «Хотя, - ещё раз огляделся я вокруг, - если оценить его по отделке, то это невероятно дорогое хранилище артефактов».
        И в этом я был совершенно прав: не каждое хранилище полностью облицовано адамантитом.
        Идя вдоль полок, я обратил внимание, что книг здесь нет. Значит, они хранятся где-то в другом месте. Зато я заметил кое-что мне знакомое.
        - Магическая карта, - показал я на небольшую сложенную бумагу.
        - Вы меня удивили, молодой человек, - откликнулся гоблин. - Не думал, что вы могли видеть подобную.
        Я сравнил ментальную структуру с той, что была в моей памяти. Да, эта изготовлена более качественно.
        - Нет, конечно, - ответил я, - не точно такую же, но нечто на неё похожее. Да и сделали ту карту, что я видел, как мне кажется, не очень давно.
        - Понятно, - кивнул пожилой маг, - но любая магическая карта - это уже неплохой артефакт.
        - Да, - посмотрел я на ламию, которая шла рядом со мной, - а такие карты пользуются спросом?
        - Естественно, - подтвердила она, - но их очень сложно создавать. Поэтому мало кто этим занимается. Но если найдёшь где-то дешевле полутора тысяч, то бери. Мы её сможем здесь продать в любом случае. Даже если она не очень точная.
        - Хорошо, - ответил я, - буду иметь в виду. - И скопировал структуру этой магической карты, созданной древними магами.
        «Жаль, - посетовал я, - что я ограничен во времени, а то снял бы копии со всех структур, благо ко многим артефактам прилагалось подробное описание их действия… О, тот самый возвратный камень», - заметил я ещё один артефакт. О них я читал, да и что-то похожее нашёл в этом мире. Поэтому скопировал как его описание, так и структуру.
        Наконец мы подошли к последнему стеллажу.
        - Ну, вот артефакты, на которые ты хотел посмотреть, - с насмешкой поглядев на меня, указал гоблин на среднюю полку.
        М-да. И смеяться было над чем.
        Все артефакты выглядели как обычные камни, и если бы не наличие в них магических упорядоченных структур, то не каждый из них и за природный артефакт можно было принять. Так, какой-то мусор.
        - И правда не отличишь от чего-то совершенно не имеющего ценность, - пробормотал я.
        - Ну а я вам что говорил, - с прищуром посмотрел на меня пожилой маг. - Ну что, посмотрел или ещё есть вопросы?
        Вопросы у меня были, но не к этому магу.
        Я прекрасно видел, что в этот самый «мусор» вложены магические конструкты, созданные кем-то ещё до тех времён, когда здесь появились древние.
        Я быстро стал копировать их все. Благо артефактов здесь лежало всего пять штук, но описание сопровождало только один из них.
        «Пространственный карман» - вот и всё, что там было написано.
        - А что за пространственный карман? - спросил я у гоблина, чтобы как-то потянуть время, пока работает анализатор.
        - Этот артефакт создаёт небольшой пространственный карман возле себя. При работе с ним можно обращаться к этому карману, помещая в него какие-то предметы или забирать их оттуда.
        - Интересно… - протянул я. - И что, много туда можно положить?
        Гоблин посмотрел на меня, как на сумасшедшего.
        - Чтобы туда что-то положить, его как минимум нужно активировать, а этого пока сделать никто не смог.
        - Э? - несколько заторможенно отреагировал я на его ответ. Я видел структуру этого артефакта и прекрасно видел то, что её можно активировать. Даже примерно догадывался, как это сделать.
        - Ну а ты думал, - насмешливо произнёс пожилой смотритель, - что артефакты, которыми можно пользоваться, будут храниться здесь без дела? - И он отрицательно покачал головой: - Нет, они лежат тут до тех пор, пока кто-то не сможет разобраться с ними.
        Я оторопело осмотрелся вокруг.
        - Так это те артефакты, с которыми до сих пор так и не разобрались, и никто не знает, как они действуют?
        - Да, - кивнул маг.
        - Но ведь есть описание, - показал я на ближайшую табличку.
        - Ну и что, - пожал старик плечами, - это ведь лишь примерное описание, составленное по аналогии с другими подобными артефактами. Но это далеко не означает, что данный артефакт удалось активировать. Он работает и делает это корректно, и таким способом, как мы и предполагали.
        Теперь мне стало понятно, что это за хранилище такое. И почему меня сюда пустили без особых опасений. Это отстойник, и никто не знает, как себя поведёт тот или иной артефакт, когда и при каких обстоятельствах он сработает. Именно поэтому здесь и установлена такая защита. Это защита не от проникновения сюда, а от того, что хранится тут. Ведь сунуться сюда пожелает лишь полный профан от магии, например, такой вот, по их мнению, обделённый магическими способностями индивид, как я. Поэтому здесь и нет никакой литературы или того, в чём есть хоть какая-то возможность разобраться.
        Я оглядел хранилище уже новым взглядом.
        По сути, оно - это мина с часовым механизмом, и это не его оберегают от города, а город от него.
        Гоблин отошёл на пару шагов назад и сказал:
        - Например, эта карта, что заинтересовала тебя, - показал он на неё. - То, что это магическая карта, понятно и так. Но как её активировать, мы так и не узнали. Нужна руна-активатор, которую необходимо написать вот здесь, - обвёл старик крючковатым пальцем пустое место в правом верхнем углу карты. - Но мы её не знаем, - развёл он руки.
        - Хм, интересно, - пробормотал я. - Можно посмотреть?
        Бывший наставник Караи лишь пожал плечами и отошёл в сторону.
        - Это ведь разработка древних магов? - уточнил я, вертя карту в руках.
        - Ну да, - кивнул он. - Ты там поосторожнее. Если её не активировали сейчас, это не значит, что этого не смогут сделать в дальнейшем.
        - Понятно, - кивнул я и сделал вид, что рассматриваю её, а сам воспользовался анализатором и преобразовал структуру карты в рунную формулу.
        «Чёрт», - вспомнил я о своём желании уже в который раз снять структуру взломщика, которым периодически пользовался.
        Но тут всё было относительно просто. Я загнал полученную формулу в вероятностный модуль и задал перебор рун алфавита древних.
        Хотя нет, это проверили бы в первую очередь. Их не так и много. Здесь, скорее всего, нужна какая-то их комбинация.
        Проверяю энергетическую структуру.
        Ага. Рунную формулу я и так активирую, она заработает, но это будет лишь просто карта, которую потом потребуется активировать. Нужно исследовать её структуру. В неё же есть несколько входных каналов. Проверил, с какими участками карты они связаны. Всего шесть.
        А вот теперь можно и побаловаться.
        Последовательность определялась легко, по каналам протекания энергии. Но необходимые руны потребуется найти.
        Я запустил перебор для всех шести выделенных модулей. И так как диапазон перебора был ограничен, то анализатор быстро нашёл необходимые символы. Что интересно, не все они были рунами. Некоторые - обычными точками или кружками.
        «Интересно, а их-то он откуда выкопал?» - удивился я. Ведь в том рунном алфавите, что мне известен, этих символов точно не было. Значит, он подключает к перебору и какую-то свою изначальную базу, которую не отсекает по заданному фильтру, а обязательно приплюсовывает. Интересно, и что у него там?
        Ответа на этот вопрос у меня не было. Поэтому я пока оставил его и вернулся к текущей проблеме. А именно - к магической карте, которую держал в руках.
        Так, но тут ещё не всё. Это я у себя могу активировать плетение в сознании или мысленно. И в этом-то всё и дело. На материальном же носителе внесение этих рун должно быть к чему-то привязано. А если это так, то теперь нужно более внимательно рассмотреть саму карту, а не её магическую структуру.
        Под удивлённые взгляды Караи и пожилого мага раскладываю её на одном из стеллажей.
        Ага. Нашёл подключение каналов к различным участкам карты. Вот сюда и необходимо наносить нужные руны. Хотя… Я пригляделся более внимательно. Ничего не нужно вводить. Всё сделано проще. Они уже там есть, но замаскированные под различные нанесённые символы и какие-то топографические обозначения, а нам же необходимо просто активировать через них тот символ или руну, что они символизируют и представляют. В этом, похоже, у местных магов и заключается вся сложность. Они искали одну руну, а нужна комбинация действий и последовательность рун. Правда, в нашем случае эта руна всего одна.
        Я уже хотел предложить им попробовать, когда вспомнил, где мы находимся. Поэтому пошёл немного другим путём, всё равно мне как-то необходимо им объяснить мои действия. Я посмотрел на мага, а потом показал на разложенную карту.
        - У одного моего знакомого была похожая магическая карта, - сказал я, - не такая, конечно, но тоже, по-моему, очень старая. И я знаю, как он её активировал. Я, конечно, не маг, но могу показать, что он делал и как это объяснял мне. Может, вам это поможет.
        Старик задумался.
        - А что, это интересно, - пробормотал он. После чего, усмехнувшись, посмотрел на меня. - Дикарь-северянин раскрывает секреты древних, только обнюхав их артефакт. Вот смеху-то будет на очередном совете! Я даже ради этого готов сам всё сделать. - И гоблин с ехидной хитринкой снова взглянул на меня. - Что, решил утереть нос всем высокородным магам из столичных академий? - спросил Гшод, подмигнув мне. Аккуратно свернув карту, он забрал её с собой. - Ну, что встали, - подтолкнул нас этот немного странный дедок, - идём попробуем. - И, махнув нам с Караей рукой, последовал к выходу из хранилища.
        Мы пошли за ним.
        Правда, как оказалось, по коридору далеко идти нам не пришлось. Буквально на следующем пролёте была небольшая дверца, на которую я не обратил внимания, когда мы спускались в хранилище. Открыв её, Гшод пропустил нас внутрь.
        «Наверное, так должна выглядеть лаборатория мага-исследователя», - подумал я, оглядывая помещение.
        Книжные шкафы с полками, уставленными книгами. Какие-то тетради и пергаменты, разбросанные тут и там. Письменные принадлежности, какие-то артефакты, странные и непонятные вещи и предметы. Несколько столов, один из которых явно с какой-то алхимической лабораторией, благо в ней сейчас ничего не бурлило и не булькало.
        - Не тушуйся, чего застыл у входа? Не случится здесь ничего с тобой, - услышал я насмешливый голос гоблина, раздавшийся от большого стола в центре комнаты, на котором он уже расстелил магическую карту.
        Я подошёл.
        - Ну что? - спросил у меня пожилой маг. - Что там рассказывал о своей карте твой знакомый?
        - Ну, - посмотрел я на мага, - не знаю, поможет ли это, но, в общем, он говорил… - Я на минуту прикрыл глаза, будто вспоминая. - Если когда-нибудь тебе потребуется активировать мою карту, то запомни вот эти места на ней… - Наклонившись к карте, я показал на найденные узловые, входные точки передачи энергии в структуру карты. - В них нужно направить небольшой объём магической энергии, примерно такой же, как для активации плетений первого уровня, и действовать необходимо именно в такой и только такой последовательности. - Я снова показал на найденные точки, но теперь уже выделил их целенаправленно, именно так, как и должна была поступать энергия в структуру магической карты. - Последним нужно активировать такой знак… - Я посмотрел на гоблина. - Я не знаю, как он называется, мой знакомый заставил меня его запомнить.
        Гшод кивнул и дал мне пергамент и какой-то вариант самопишущей палочки, похожей на нашу авторучку, только в ней чувствовалась магия воды и земли.
        Я изобразил нужную руну.
        - Вот этот символ.
        Проверив, что всё показал и написал правильно, я поглядел на пожилого мага, ожидая его ответа.
        - Странно, - произнёс старик, - я о таком способе активации артефактов даже не слышал. - Он немного помолчал. - Обычно хватает только некой руны или определённой последовательности нескольких, но чтобы так… - обескураженно покачал он головой.
        - Так как, вы будете пробовать? - спросила у него Карая, которая с любопытством слушала сначала мой рассказ, а сейчас с не меньшим интересом смотрела на старика.
        - Почему бы и нет? - пожал плечами её наставник и, бормоча себе под нос, начал повторять мои действия: - Так, вот эти точки.
        - Нет, не сюда, - поправил я его, когда заметил, что в одном месте он промахнулся, - вот сюда, в это изображение небольшого озерца.
        Тот кивнул.
        Дальше всё было сделано правильно. Осталось только активировать руну. Её он просто нанёс чернилами на пустое место, а потом влил в неё энергию.
        - Не может быть! - поражённо посмотрел он на работающий магический артефакт. - Ведь никто не поверит! - И он изумленно перевёл взгляд на меня. - А там, в хранилище, больше ничего не было, что ты видел у этого своего знакомого? - подозрительно спросил у меня пожилой маг.
        - Нет, - уверенно помотал головой я, - у него было не так много вещей.
        Ламия усмехнулась.
        - Прямо как у одного моего знакомого, - с какой-то хитринкой взглянула она в мою сторону.
        Старик как-то даже грустно покачал головой:
        - Жаль, конечно. Но ты ещё приходи как-нибудь, может, ещё что вспомнишь. - И вопросительно посмотрел на меня.
        - Без проблем, - пожал я плечами.
        Вдруг гоблин хлопнул себя по лбу.
        - Да, кстати, тебе же положена обычная премия за безопасную активацию одного из артефактов древних магов! - воскликнул он. - За эту карту получается чуть больше десяти тысяч золотых. И это только за активацию. Потом ты получишь ещё треть стоимости, но это произойдёт только после её продажи.
        Я посмотрел на Караю. Та пожала плечами.
        - Я этого даже не знала, - прокомментировала она слова пожилого мага, - я не рунный маг и не артефактор, поэтому этими вопросами особо и не интересовалась. Хотя о чём-то подобном я слышала, но это явно не мой уровень. Тут нужно гораздо больше теоретических знаний, чем у меня есть.
        - Понятно, - кивнул я и посмотрел на пожилого смотрителя хранилища: - И как получить эти деньги?
        - Вот теперь я узнаю в тебе северянина, - усмехнулся тот, - а то я что-то начал сомневаться даже. Тебе сказали о выгоде, а ты и ухом не повёл, - улыбнулся гоблин во весь рот. - Забрать их сможешь у казначея, я выпишу ордер, Карая знает где, - мотнул головой в сторону девушки гоблин. И, ненадолго задумавшись, спросил: - Может, что-то хотите приобрести? Могу поспособствовать, сумма-то немаленькая, - вопросительно взглянул он на меня и на ламию.
        - Ну, вообще-то они нам нужны. - Я указал на Караю: - Мы открываем магический магазинчик, и нам необходимы средства для приобретения различного магического товара.
        - Хм… - Старик перевёл взгляд на Караю: - Всё-таки добилась своего. Молодец. Не ожидал даже, - одобрительно покивал он. А потом, что-то вспомнив, произнёс:
        - Кстати, у нас тут появился молодой маг-артефактор, можете поговорить с ним, может, он вам что предложит.
        - Спасибо, мы так и сделаем, - кивнула Карая.
        Я посмотрел на девушку:
        - Ну что, пошли, дойдём до местного счетовода и дальше по делам? Ты можешь сразу переговорить с этим артефактором.
        - Хорошо, - согласилась девушка.
        Мы попросили пожилого мага проводить нас, так как без него мы отсюда всё равно выйти не смогли бы, и направились к казначею.
        ГОРОД ТАРГОС. ГИЛЬДИЯ МАГОВ
        Некоторое время спустя
        - Магистр, старый ты пройдоха, ты кого ко мне прислал? - Сейчас пожилой маг уже совершенно не был похож на того добродушного и смешливого мага, которым он представлялся этому непонятному северянину и своей бывшей ученице.
        - А что случилось? - будто даже не понимая, в чём дело, спросил Крогас.
        - А то, что твой мальчишка сходу расколол карту древних, над которой мы с тобой бьёмся уже не одну сотню лет. - И пожилой гоблин (а гоблин ли он?) усмехнулся. - И ещё придумал какую-то историю, что где-то видел подобную. Только вот увидеть подобную карту он не мог. Нет их больше в этом мире и никогда не было.
        - Так ты думаешь, он маг? - Эти новости удивили Крогаса, который, похоже, не всё знал об этом парне.
        - В том-то и дело, что нет. Ты знаешь, где он ею занимался? - И, не дожидаясь ответной реплики магистра, сказал: - Там, так и не выходя из хранилища. Так что, кем бы он ни был, но магии в нём ноль. Я потом, когда мы вышли оттуда, это специально проверил. Нет в нём способностей к магии. Не маг он. Но карту этот парнишка вскрыл. И с первой же попытки.
        Магистр задумался, а потом посмотрел на пожилого гоблина:
        - И что ты думаешь?
        - Есть у меня одна идейка, но она достаточно бредовая, - ответил маг.
        - Говори уж, - поторопил Крогас.
        - Он ведь и правда мог видеть подобную карту, - глядя в глаза ментальному изображению магистра, очень медленно произнёс Гшод, - только сделать он это мог лишь за пределами этого мира. - Гоблин замолчал, давая осознать Крогасу новость.
        - Так ты хочешь сказать, что телепорты сюда всё-таки открываются извне. Но мы же искали пришельцев и за столько тысячелетий не нашли ни одного.
        - Верно, - кивнул неизвестный: теперь было понятно, что он кто угодно, но только не гоблин, те просто столько не могли прожить, - видимо, мы или плохо искали, или… - Он вновь пристально посмотрел на Крогаса.
        - …Или барьер стал ослабевать, и в нём где-то появилась брешь, - закончил за него магистр.
        - Всё верно, сын, - кивнул пожилой маг.
        Да и маг ли он, теперь было не понятно, ведь, чтобы связаться с магистром, этот неизвестный даже не воспроизвёл ни одного заклинания, впрочем, как и сам Крогас.
        - Значит, у нас появился шанс, - посмотрел на Гшода магистр.
        - Да, - подтвердил тот, - и он напрямую связан с этим северянином. - Пожилой маг вгляделся в того, кого назвал сыном. - А теперь повторяю свой вопрос: зачем ты прислал его ко мне?
        Магистр немного помолчал, а потом ответил:
        - Он подходит обеим девочкам.
        - Хм… - протянул маг. - А вот это уже интересно. - И посмотрел в сторону дверей, за которыми скрылись его внучка и тот, кто был предназначен ей её силой. - Говоришь, подходит обеим? - переспросил он.
        - Да, - подтвердил магистр, - но такого не может быть. Их силы разнородны.
        Пожилой маг кивнул.
        - Этого не может быть точно так же, как и того, что он вообще появился здесь, - закончил фразу этот странный маг. - Приглядывай за ним, что-то с ним явно не так. Но что, я пока понять не могу.
        - Хорошо, - ответил Крогас и отключился.
        А пожилой маг ещё очень долго сидел в кресле напротив своего стола и рассматривал, казалось бы, с виду обычную магическую карту, которую сам когда-то и принёс в этот мир. И он точно знал, что ни одной похожей в этом мире нет. Даже больше, он точно знал, что ни одной такой карты в принципе нет, ведь её создателя он убил собственноручно. И этот трофей он забрал с его трупа. И кода активации этого артефакта он не знал.
        «Так кто показал тебе его, северянин?» - задумался пожилой маг. Ведь тот, кто это сделал, должен был знать создателя подобных карт, или того, кто умел ими пользоваться. Но тогда получается, что подобные карты умели создавать и существовали те, кто умел это делать.
        Гшод думал, что таких больше нет. Но, как оказалось, как минимум один всё-таки есть. И зачем он прислал сюда этого человека, маг не понимал. Но то, что этот парнишка здесь появился не случайно, он теперь не сомневался.
        «Кто и зачем?» - снова задумался он.
        ГОРОД ТАРГОС
        В течение следующего часа
        Встретиться с магом у нас не получилось. Сегодня его не было, он отбыл куда-то за город по делам, и поэтому Карая собиралась переговорить с ним завтра или послезавтра: терять артефактора, которого пока никто не привлёк для работы у себя, она не хотела. Тем более я напомнил ей об одноразовых амулетах и свитках, с изготовлением которых справится даже достаточно слабый, ну или в нашем случае молодой и неопытный маг. Поэтому девушка твёрдо решила встретиться с ним в ближайшее время.
        Я проводил Караю до нашей торговой лавки и отправился к ним в особняк. Нужно забрать своего грифона. По сути, мне больше ничего нужно и не было. Карая не зря тогда подозрительно поглядывала в мою сторону: я тоже не таскаю с собой уйму вещей, вернее, таскаю, но все они у меня не на виду.
        «Кстати, надо бы проверить эту энергетическую структуру пространственного кармана».
        Что это такое, я хоть и отдалённо, но представлял. Ко мне попала предположительно уже действующая структура. Но как такие работают и что реально собой представляют, нигде не сказано.
        Мне, конечно, несколько раз встречались упоминания подобных пространственных аномалий, созданных искусственно. Но они были очень поверхностные и довольно противоречивые. И кстати, судя по всему, древние маги так и не смогли продублировать это плетение, насколько я понял из тех его описаний, что видел. Вот у меня и появится шанс разобраться с этим поподробнее.
        «В общем, в пути мне будет чем заняться», - решил я, выводя грифона из стойла.
        Правда, из города мне уезжать ещё рано. У меня остались кое-какие дела, которые я не успел доделать. И я направился к уже знакомой мне магической лавке.
        ГОРОД ТАРГОС. МАГИЧЕСКАЯ ЛАВКА ШАЛСА
        Через час
        - Бург, - повернулся маг к своему помощнику, - глянь, кого это там тарг принёс.
        Молодой орк вышел в общий зал и через несколько секунд вернулся.
        - Господин маг, там какой-то северянин хочет поговорить именно с вами.
        - Маг? - уточнил Шалс и не успел его помощник ответить, как понял, какую глупость сморозил. Ему ли не знать, что среди северян полноценные маги такая же редкость, как и полные нейтралы среди любых магических рас. Их практически нет. Так что и разговаривать ему с этим неизвестным не о чем, его не интересуют какие-то артефакты, которые тот может предложить. А он, скорее всего, из поисковиков или работает на них.
        «Хотя северянин… - И Шалс вспомнил этих упёртых угрюмых людей. - Нет, вряд ли».
        - Скажи ему, что мне ничего не нужно, - сказал он, когда орк подтвердил, что это не маг. - Пусть или сам что-то покупает, или не мешает другим работать. - И он погрузился в чтение одной из книг, которую привёз с последней партией.
        - Э-э-э… - Орк не уходил. - Он примерно это и сказал и просил передать вам это. - Он положил на стол небольшой кусок пергамента.
        - Ну и что тут? - нехотя разворачивая его, пробормотал маг. Да так и замер, как только увидел рисунок. На пергаменте была изображена всего одна руна, но не узнать её Шалс не мог. Ведь эта руна открывала его тайный ход. - Позови его, - сказал он орку.
        Теперь ему уже не казалось, что этот непонятный северянин пришёл сюда продавать какие-то артефакты, он явно намекает, что его интересует.
        - Добрый день, - раздался от двери молодой, но при этом совершенно спокойный голос.
        Маг посмотрел на светловолосого высокого молодого человека.
        «Чистый нейтрал, - быстро проверил он его, - значит, он не один, за ним кто-то стоит, иначе как бы этот северянин смог узнать руну и того, к кому с ней нужно прийти».
        - Добрый день, - не очень-то приветливо ответил ему маг.
        Но, похоже, северянина это абсолютно не трогает. Он огляделся, сел в ближайшее к столу кресло и посмотрел на мага.
        - Вы уже догадались, - даже не спрашивал, а утверждал он, - что я к вам по делу.
        Шалс лишь кивнул.
        Молодой человек посмотрел на него холодными серыми глазами, от взгляда которых маг даже поежился. Казалось, в них жили стужа и снега тех земель, откуда этот парень и прибыл.
        - Мне нужны контакты людей в столице, через которых мы сможем выйти там на чёрный рынок, - сразу начал он.
        «Всё-таки не один», - понял маг и, посмотрев на северянина, сказал:
        - Молодой человек, о чём вы говорите? Я вас совершенно не понимаю.
        - Мы так и думали, что вам придётся напомнить, - равнодушно пожал тот плечами. - Если я отсюда не выйду через… уже четыре минуты, сюда придёт наряд стражи с моим напарником, и догадайтесь, что достаточно большая комната справа по коридору их очень заинтересует.
        Маг поражённо смотрел на северянина.
        - Ну да, вынести весь свой товар вы из неё не успеете, - продолжил говорить тот, - даже если приметесь за это сейчас. Да и на выходе вас встретят. Правда, уже наши люди. А товара у вас там много, только четыре дня назад была довольно большая партия, которую вы доставили. Плюс, как мы знаем, там у вас прилично подкоплено к ярмарке. Так не кажется ли вам, что проще сдать нам свои контакты в столице, чем терять налаженный бизнес? - И холодные глаза северянина своей сталью упёрлись в лицо Шалса. - Нам не нужны неприятности, нас интересует только выход на нужных людей и дальнейший доступ к подпольным торгам, - как некое оправдание будущим действиям мага, добавил этот неизвестный.
        Шалс решил схитрить.
        - Ладно, вы убедили меня в серьёзности ваших намерений.
        Парень кивнул и неожиданно огорошил:
        - Мы оставим в городе своего человека, и если ваши сведения не подтвердятся, то он сразу же сдаст вас капитану Таргу. Как нам известно, он уже очень давно интересуется вами и вашими делами. Так что даже если мы и не выйдем на нужных людей, то вы своё дело в этом городе наверняка потеряете.
        Шалс понял, что его зажали. У него только начало всё устраиваться здесь. Появились постоянные связи, поставщики и покупатели.
        - Хорошо, я вам помогу, - медленно произнёс он.
        Парень поглядел в его лицо:
        - Я вас внимательно слушаю.
        И ровно через три минуты он вышел из магической лавки Шалса.
        А через пять минут город через восточные ворота покинул одинокий всадник. И, судя по направлению, он отправился в столицу империи.
        Глава 3. Мир Ирий. Большой западный тракт. Дорога в имперскую столицу. Город Ралд
        ЗАПАДНЫЙ ТРАКТ
        День
        Продвигался я в сторону имперской столицы вдоль побережья. Это я понял, только когда поднял грифона повыше и пролетел примерно половину следующего дня.
        Сначала я почувствовал сильный источник магии воды где-то на юге от себя, и достаточно быстро до меня дошло, чем же этот источник может быть. Ведь у меня в сознании теперь постоянно находилась активированная магическая карта.
        Кстати, та структурная модель карты, что мне попалась в хранилище Гильдии магов города Таргос, оказалась гораздо более сложной и навороченной, чем та, что была у меня первоначально. А когда их структуры преобразовались в единый формат, у меня сложилось впечатление, что хоть они и создавались одними и теми же людьми, но предназначались для совершенно различных целей. Можно было предположить, что та карта, которая была у меня, - это некий любительский вариант, типа простого путеводителя или общей карты мира, а вот второй, гораздо более профессиональный, больше похож на географическую карту для военных исследователей или разведчиков. Поэтому я и переделал структуру плетения, которую использовал сам, в соответствии с той, что нашёл в хранилище Гильдии магов. Теперь карта, как это ни удивительно, стала намного подробнее.
        Что интересно, та энергетическая структура, которую я скопировал, даже без моих наворотов, самостоятельно могла определять достаточно мощные источники силы, правда, это работало, только если её воспроизвести в виртуальном режиме. Привязанная к материальному носителю, она подобного делать не могла.
        Так что, путешествуя вдоль побережья, я параллельно знакомился и с той страной, в которой оказался.
        Как выяснилось, империя Ралд (зачем называть и государство, и его столицу одним именем?) растянулась вдоль южного побережья очень большого континента Калтар. Примерно как Евразия - Африка - Австралия на моей родине.
        Центральная часть континента, а она составляла почти семьдесят процентов его общей площади, практически со всех сторон была отделена от побережья высочайшими непроходимыми горами, у подножия которых, кстати, и жили мои так называемые соотечественники, северяне.
        Империя Ралд граничила с несколькими их королевствами.
        Кроме северных королевств, на западе и на востоке империя соседствовала ещё с двумя государствами, Рудосом и Филанией. Вторая была родиной амазонки, она пару раз упоминала это.
        А вот эльфы, как это ни удивительно, жили на северной стороне материка, так же как и многие другие расы.
        И многие королевства, как маленькие, так и большие, были разбросаны по всему побережью или на близлежащих островах.
        Например, орчанки были из халифатов, которые находились в степях на самой западной оконечности материка Кал-тар. Оркам также принадлежало несколько больших островов ещё западнее, в океане. Но те орки были уже островными, в отличие от моих знакомых, материковых или степных.
        Основной товарооборот и путешествия по континенту шли через такие вот тракты, морские пути или, что было естественно в этом мире, магические порталы. Но все они при этом огибали центральную часть материка, где до сих пор бушевала неподконтрольная, нестабильная, хаотическая и необузданная дикая магия аномалий и аномальных зон с её ещё более повышенной концентрацией. Мне говорили, что и тут не обошлось без наследия древних и их войн с кем-то неизвестным (опять выплыл этот неведомый враг).
        Но вот что любопытно: судя по всему, тут эти самые битвы древних магов произошли очень давно, даже раньше, чем на Ареане. Однако магическая активность в местах былых сражений до сих пор так и не спала. К тому же с тех времён здесь, похоже, сменилась не одна цивилизация магов. Слишком уж неоднозначным тут был подход к управлению магией и её использованию.
        Тем не менее, как я заметил, от древних в этом районе сохранилось гораздо больше развалин, остатков их цивилизации, реликвий и артефактов, и как следствие - воспоминаний, информации и, самое главное, их знаний, чем в любых других посещённых мной мирах. И местные маги знали не только о древних, но и об этих неизвестных предтечах, о которых я вообще до этого нигде не слышал.
        Кстати, ни в одной из книг или инфокристаллов древних магов я тоже не встречал упоминаний о ком-то, кто жил до них, и только в этом мире наткнулся на подобную информацию. И это было странно и пока мне не очень понятно, с этим я предполагал постепенно разбираться.
        Таргос был самым северным имперским городом, в отличие от той же столицы, которая находилась на побережье материка.
        Если продвигаться дальше на восток от Ралда, то там был ещё один город. Но на север вглубь материка он удалён гораздо меньше, чем тот же Таргос. Но это ещё не всё.
        У Таргоса была одна особенность, о которой я узнал, только изучая карту местности. Город, как я теперь понял, находился напротив естественного ущелья, проходящего сквозь горы и уводящего вглубь континента. Это была единственная дорога со стороны империи, позволяющая по суше попасть в запретные, сказочные, опасные и такие манящие центральные земли материка.
        Конечно, были тут и пещеры, и туннели гномов или кобольдов, ведущие на другую сторону гор, да и другие ущелья тоже встречались, но только это позволяло водить туда полноценные караваны по более-менее удобной и безопасной дороге, а не пробираться сквозь сплошное нагромождение камней. К тому же ущелье не перекрывалось в зимний период завалами снега. Именно поэтому Таргос и стал центром поисковиков как всей империи, так и некоторых соседних государств. И похоже, именно поэтому, из-за прямого тока сил со стороны центральной части континента, который и создавало ущелье, находящееся в двух днях пути от Таргоса, там наиболее часто и происходили выбросы.
        Но это, естественно, только моя теория и догадка.
        Правда, был один и достаточно сильный минус, который также очень выделял город Таргос на фоне остальных городов империи. Такое его соседство способствовало не только общему процветанию города. Не нужно было быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что жить в нём очень опасно. Ведь через это же ущелье в империю проникали и различные твари и монстры из той большой магической аномалии, которой, по сути, и являлся весь центр материка.
        Правда, потом я выяснил, что не Таргос в действительности является самым северным населённым пунктом в империи. Чуть дальше, у подножия горных исполинов и на границе с ущельем находился последний форпост этого государства, который и держал оборону именно там. Но почему-то (и почему, интересно? Видимо, там климат не очень) постоянное столь близкое соседство с прямой дорогой, ведущей к большим опасностям и неприятностям, которой и являлся этот проход вглубь континента, никак не способствовало расцвету этого города-крепости, хотя по своему размеру он практически в два раза превосходил Таргос. Его даже как город никто не воспринимал, я и узнал-то о нём случайно, из разговоров, и только сейчас соотнёс то, что слышал, с тем, что увидел. И называли этот город-крепость просто - Форпост.
        А вот Таргос, благодаря какому-никакому удалению от этого ущелья и тех опасностей, что крылись за ним и Форпостом, и приобрёл статус города, являющегося центром поисковиков, и стал городом, где располагалась главная и единственная в империи резиденция их гильдии.
        Вот такая выходила география континента, где я оказался.
        У ТРАКТА. ТАВЕРНА
        Вечер
        Я решил не гнать коней, вернее, грифона, как те немногие всадники, кто старался успеть в город за оставшиеся до закрытия ворот пару часов. Не было у меня желания ночевать под стенами Ралда, который и являлся главной целью моей поездки.
        Я уже прикинул по карте, что как бы мой зверь ни старался, но к закрытию я в город не попаду при всём моём и его желании. Но были и такие, кто всё-таки надеялся туда успеть. Я заметил как минимум трёх всадников и даже какой-то небольшой отряд в десяток голов, направляющихся в ту же сторону, что и я, которые обогнали меня ещё час назад. Хотя у последних, на мой сугубо непрофессиональный взгляд, судя по гербам на их накидках, шанс попасть в город в любое время дня и ночи был достаточно неплохой. Уж слишком этот их герб походил на королевский.
        Но я-то к последним не относился, хотя мог бы затесаться к ним в группу, благо пролетали они не так далеко от меня и все были на грифонах, и с ними под шумок мог проникнуть в город. Но не стал этого делать. Было у меня некое предчувствие, что не всё так просто с этими господами и раскроют меня если не в один миг, то в два. А потому я спокойно полетел дальше своей дорогой.
        Я ещё в обед, когда планировал свой маршрут, присмотрел небольшую таверну, стоящую немного в стороне от основного тракта, и решил остановиться на ночёвку именно в ней. Во-первых, добраться до неё было легко, особенно если лететь на грифоне. Да и не ожидал я большого наплыва посетителей в эту обособленно стоящую таверну. Во-вторых, там был какой-то источник силы, который я хотел проверить. Ну и третье: она находилась относительно недалеко от столицы, и где-то ближе к утру, часов в пять, я собирался покинуть её и уже к открытию ворот быть у стен города. В итоге у меня будет в запасе весь завтрашний день, а если потребуется, то и следующий. И этого времени мне должно хватить, чтобы закончить со всеми своими делами там.
        Тем более, если бы я искал себе ночлег у городских ворот, то, зная оборотистую смекалку любого торгаша, был уверен, что выложил бы за ночлег там раз в десять больше. И не факт, что условия были бы лучше, даже, наоборот, наверняка хуже. Так что моё решение остановиться здесь было правильным.
        - О, вот и она, - заметил я несколько строений и начал спускаться.
        Ну, коль я на грифоне, то долбиться в ворота не стал, а сразу приземлился во дворе.
        - Эй, - крикнул я, - есть тут кто? К вам постоялец.
        В каком-то сарае справа от меня что-то зашуршало, кто-то ойкнул, и оттуда выглянул заспанный парнишка лет шестнадцати.
        - Добрый день, господин, - заметив меня, сказал он, - заводите вашего грифона сюда, я покажу, где его разместить, - указал он себе за спину.
        «Хм, а животинок-то там немало, - констатировал я, подсчитывая количество обнаруженных аур, - а мне казалось, что сюда никто не заявится».
        Но коль парень сказал заводить животное, а не извинился и не послал меня дальше, сославшись, что мест у них уже нет, то я двинулся за ним.
        Вхожу внутрь и первым делом замечаю отдельно стоящих грифонов.
        «Знакомые, я смотрю, накидки на них», - оглядел я животных. Похоже, всё-таки те всадники, хоть и спешили, но не ломанулись в город, как я предполагал, а тоже остановились здесь.
        Смотритель конюшен указал мне свободное стойло в конце сарая. Там я и поставил своего зверя.
        - Если вы у нас останетесь на ночлег, то уход за верховым животным входит в стоимость комнаты, - сказал он мне.
        Я дал парнишке пару медяков и подмигнул ему:
        - Пусть этот уход будет чуть получше.
        Тот благодарно кивнул и ответил:
        - Конечно, господин. - И указал в направлении входа: - Вам туда. - Когда я уже отошёл от него на пару шагов, он добавил: - Если вам что-то понадобится, обращайтесь, я всегда здесь или в подсобке, на кухне. Но чтобы меня не искать, просто скажите кому-нибудь из обслуги или официанток, что вам нужен Жел, и они меня разыщут.
        - Хорошо, я запомню, - улыбнулся я ему и направился в нужную сторону.
        ТАВЕРНА
        Пара минут спустя
        - Капитан, - тихо обратился молодой боец к барону Гарну, который сопровождал дочь императора, возвращающуюся с тайных переговоров из королевства амазонок Филании, - почему мы остановились здесь, а не направились прямо в город? Мы же теряем время.
        Они сидели в зале небольшого придорожного трактира буквально в нескольких часах полёта от столицы, и так рисковать головой своей подопечной было верхом глупости и неосмотрительности.
        Правда, была одна неувязка. Уж кем-кем, а глупым или неосмотрительным барона Гарна назвать было никак нельзя. Скорее до жути подозрительным и недоверчивым. И поэтому их нахождению тут должна была быть какая-то веская причина. Но какая, этот боец, один из лейтенантов барона, никак не мог понять.
        - У принцессы здесь встреча с агентом её брата, - ответил пожилой телохранитель, - только вот мы уже прибыли и ожидаем его больше двух часов, а его всё нет и нет.
        - Он опаздывает? - посмотрел на своего начальника боец.
        - Не тот уровень, - помотал головой капитан. - Вероятно, его что-то задержало в дороге. Просто так подобные люди не нарушают данного ими обещания.
        - А кто он? - спросил один из сидящих рядом эльфов и, поясняя свой вопрос, сказал: - А то я видел, как во двор сел какой-то грифон, только разглядеть всадника не смог.
        Ответить ему капитан не успел, так как двери трактира открылись, и в них вошёл молодой человек, чьи светлые и немного растрёпанные волосы выбивались из под накинутого на голову капюшона. Но самое главное, что отличало его от всех присутствующих…
        - Северянин, нейтрал, - тут же доложил своему командиру один из магов отряда, - никаких амулетов. Скорее всего, поисковик.
        Только вот барон смотрел на вошедшего совершенно другими глазами.
        - Быстро за принцессой, - распорядился он и, кивнув в направлении усевшегося за угловой свободный столик северянина, сказал: - Это он.
        Один из эльфов, не говоря ни слова, поднялся и направился в сторону лестницы.
        Странная реакция на моё появление у этих господ, у которых практически на всей одежде есть герб императорского дома.
        Да и зачем тот эльф, как только я уселся, поднялся из-за их стола и пошёл на второй этаж?
        Но ещё больше меня насторожило другое. В зале были перевёртыши. Семеро. Двое сидели за соседним столиком от той компании. А пятеро, разместились так, чтобы в случае необходимости перекрыть выход на улицу, окно и дверь, ведущую во внутренние помещения.
        Так, остаётся только лестница. А это непорядок: если есть ловушка, то она должна быть подготовлена полностью.
        Небрежно оглядываю зал ещё раз, подзывая рукой заметившую меня официантку.
        «Ни фига себе, - обалдел я, - насчёт количества перевёртышей я ошибся».
        Было ещё трое, и все они были магами. Но, что самое непонятное, их менто-информационное поле почти полностью приобрело черты тех людей, в которых они преобразились. Я бы их и не обнаружил, если бы не новые возможности анализатора. Не уверен, что этих псевдолюдей даже артефакт проверки сможет распознать.
        Зато теперь всё встало на свои места.
        И что же им нужно?
        Ну, судя по тому, как резко сместился их полюс интереса с той еды, которую они ковыряли, на спускающуюся девушку, им нужен был, похоже, не я. При этом явного внимания на эту молодую, судя по её ауре, ламию, не обратили.
        У столика с теми гербованными она на пару мгновений задержалась. Пожилой мужчина кивнул в мою сторону и, поднявшись, двинулся вслед за ней к моему столику.
        Вот теперь на меня обратили внимание не только эти вояки с императорской отметкой, но и псевдолюди. Один из их магов быстро проверил меня и слегка качнул головой, мельком глянув на двух других магов.
        Так, кажись, здесь назревает небольшая заварушка, но магию мне как-то не хочется применять на виду у всех. Тем более, судя по всему, псевдолюди уже не считают меня магом, ну а эти, за кем они собственно пришли, приняли меня за кого-то другого.
        Интересно. Быстро. Что может заинтересовать перевёртышей?
        Вопрос, конечно, глупый, им нужна девушка. Это я уже и так понял. И что мне это напоминает?
        А то, что я уже видел одну девушку, которая, правда, была эльфийкой и носила на руке перстень княжеского дома.
        Но была и существенная разница. Эльфийкой та не являлась. Она была перевёртышем. Перевёртышем с очень похожей на людскую аурой.
        Отсюда вывод. Да всё опять просто. Подменить можно не только эльфийку, но и кого-нибудь другого, например, ламию. А через некоторое время она появится живая и здоровая с душещипательной историей о том, как смогла сбежать от жутких и страшных перевёртышей, каких трудов и мук ей это стоило и прочее, прочее, прочее. При этом ей, скорее всего, никто не поверит. Но ведь она, не моргнув и глазом, пройдёт проверку на переворот. И вот тогда в императорском дворце появится несколько необычная девушка, так же как и та эльфийка, носившая перстень с печатью правящего дома, но никаким боком к императорской семье не имеющая отношения.
        «Хм. А интересно получается, - посмотрел я на уже почти подошедшую ко мне ламию. - И многих они успели уже подменить и где?»
        Этот вопрос заставил меня задуматься.
        Но сейчас это не важно. Важно то, что никого отсюда псевдолюди не выпустят. Им не нужны свидетели. По крайней мере, живые свидетели, ведь судьба этой ламии должна быть неопределённой и вызывать как можно больше догадок и вопросов. Чтобы в будущем у людей было больше шансов поверить в её такое чудесное воскрешение из небытия. А если кто-то сможет прояснить ситуацию, то этих вопросов будет значительно меньше. И это может затруднить её повторное возрождение и адаптацию к новой жизни.
        «Кстати, - я снова взглянул на неё, - а много у неё сестёр и братьев? И какая она по счёту в праве на наследование?»
        Ладно. Похоже, скоро начнётся. А пока послушаем, чего им от меня понадобилось.
        - Добрый день, - поздоровался я с подошедшей ко мне ламией и её сопровождающим (интересно, как у ламий именуются мужчины, так как он тоже был из их расы).
        - Добрый день, - поздоровался с ними северянин.
        При этом всё выглядело так, будто это не она дочь императора, а он если и не сам император, то, как минимум, наследный принц.
        Однако девушка сдержалась. Её готовили как будущего дипломата, поэтому она прекрасно научилась держать свои эмоции в руках. Хотя эти спокойные и равнодушные глаза только одним своим видом начали сразу раздражать её.
        - Добрый день, - повторил человек. - Чем я могу вам помочь? - При этом он даже не предложил им сесть.
        Барон от такой наглости непроизвольно потянулся к своему оружию. Этот жест сложно было не заметить, но у северянина это прекрасно получилось.
        - Ах да, - наконец вспомнил он о приличиях, - присаживайтесь. - И указал на два стула, стоящие перед ним, и стал вставать из-за стола, видимо всё-таки решив нормально поприветствовать их, но вдруг непонятно за что запнулся и, нелепо взмахнув руками, свалился под стол, со стуком приложившись о него головой.
        Принцесса недоумённо посмотрела на своего телохранителя. Тот был поражён не меньше её.
        Неловко перекатываясь по полу, из-под стола стал медленно выбираться, потряхивая головой и немного пошатываясь, этот нелепый парень. И в результате поднялся возле девушки. Текея даже не поняла, как он оказался прямо перед ней. Она хотела возмутиться и оттолкнуть его или приказать это сделать барону, как тот неожиданно ясно взглянул на неё спокойными серыми глазами.
        - В зале перевёртыши, десять штук. Они охотятся за вами. Три мага и семь бойцов. Медленно отходите к своим. Скажите, что ошиблись.
        Всё это было произнесено очень тихо и на одном дыхании. Сам же человек, продолжая играть свою роль, небрежно отодвинул Текею в сторону и громко выругался:
        - Тарков стул! Нет, ну надо же ковырнуться на ровном месте!
        Медленно обойдя стол, он вернулся на своё место.
        Только вот его тихие и быстро произнесённые слова прекрасно сказали девушке и её телохранителю, что этот парень не так прост и неотёсан, как хочет показаться для остальных. И что весь этот спектакль был затеян не для них, а для тех, кто сейчас находился в зале.
        ТАВЕРНА
        То же время
        - Дах, кто это? - спросил один из старших, обращаясь ко второму, показывая на сидящего в углу молодого человека.
        - Не знаю, - ответил тот, - мы никого не ждём.
        И они оба поглядели на северянина, спокойно наблюдающего за тем, как к нему приближается принцесса.
        Ну а дальше старшие даже не смогли разобраться, что же там произошло. Какая-то небольшая свалка, и этот неуклюжий молодой парень падает под стол, при этом так сильно долбанувшись головой о его угол, что, похоже, звук удара должны были услышать и в соседних королевствах. После еле выбрался из-под него и сел на своё место.
        Главный телохранитель принцессы отрицательно покачал головой, указывая на него, и они направились к своему столу.
        «Пора, - решил Дах, - они не контролируют спину со стороны этого всё ещё не до конца пришедшего в себя человека, плюс между ними и их отрядом находятся младшие, которые успеют их притормозить, пока мы разделаемся с телохранителями. - И он ещё раз оценил положение. - Но первым делом нужно обезвредить ламиляра», - напомнил он себе.
        Слишком опасным противником был главный телохранитель принцессы. И напасть на него лучше именно со стороны сидящего и, похоже, отрубившегося северянина.
        - Туда, - скомандовал он двум самым сильным своим бойцам, - телохранителя нужно снять самым первым.
        - Выполним, - кивнул один из старших и махнул рукой, указывая на цели.
        Теперь можно было не скрываться.
        Младшие отсекут принцессу от её телохранителей, и, пока те будут отвлекаться на них, он и другие старшие уничтожат всех и смогут захватить её.
        Дах видит, как строго в соответствии с задуманным его младшие перекрывают обзор команде телохранителей принцессы, делая вид, что поднимаются из-за стола и собираются уйти. Вот они резко наваливаются на двух ближайших телохранителей, мгновенно убивая их. И связывают боем остальных. Вот его лучшие бойцы нападают на ламиляра.
        «Пора и нам», - понимает он.
        Теперь исход боя решён.
        Он набрасывает на зал плетение поглощения сил. На младших и других старших оно не подействует, у них есть защитные амулеты.
        Каждый маг выполняет свою строго определённую задачу. Принцесса нужна им живой и здоровой, но главное, её голова и то, что хранится в ней, не должно пострадать. Поэтому они действуют очень осторожно. Бьют точечно.
        Все, осталось только добить. Телохранители стремительно слабеют.
        Хоть его братья сильнее и выносливее, но и у принцессы набраны те, кто прошёл очень хорошую подготовку. Но их это не спасёт. В этот раз Дах и его братья подготовились гораздо лучше. Ничто не может изменить расклада сил, даже ламиляр долго не продержится.
        Неожиданно позади Даха раздаётся странный шорох и какой-то непонятный стук. Он хочет развернуться, но на этом его желание заканчивается. Срубленная одним ударом голова мага откатывается в сторону. Как раз туда, где лежат уже две таких же.
        А потом северянин, о котором все на время забыли, идёт к бьющимся с ламиляром бойцам.
        Два быстрых резких взмаха, и хоть он убил лишь одного, а второго только ранил, но и телохранитель принцессы не упустил своего шанса, и как только напавший на него воин отвлёкся, подловил его руку на выпаде и скользящим ударом резанул горло. Добил же противника барона северянин, перерубив ему позвоночник.
        Дальше разобраться со всеми остальными перевёртышами было лишь делом техники. Никто из них не ушёл. Но северянин, посмотрев на то, что они добили всех перевёртышей, почему-то укоризненно и осуждающе покачал головой.
        ТАВЕРНА
        Десять минут спустя
        Маги из отряда телохранителей принцессы проверили всех остальных постояльцев и работников таверны на переворот. Больше перевёртышей не было. А в том, что это были они, теперь уже никто не сомневался. После смерти они стали принимать свою истинную ипостась.
        Среди телохранителей было трое погибших. Двое тех, на кого пришёлся первый удар, и ещё одного противники сумели достать после того, как маги перевёртышей вступили в бой.
        - Всё чисто, - доложил подошедший боец.
        - Хорошо, - откликнулся барон и распорядился: - Отпустите людей и скажите хозяину, чтобы он прибрался здесь.
        Боец молча кивнул и пошёл к испуганно стоящему у стойки бара невысокому толстячку, который и был хозяином этого заведения.
        Капитан посмотрел на принцессу.
        - Госпожа, - обратился он к ней, - теперь вы в безопасности, и мы можем спокойно поговорить с агентом вашего брата. - И он посмотрел в сторону столика, за который вернулся северянин, пока вокруг наводили порядок.
        - А где он? - удивлённо уставился барон в пустой угол. И развернулся к своим подчинённым. - Кто из вас видел северянина? - спросил он.
        Те недоумённо переглянулись.
        - Из здания никто не выходил, - доложил один из них, как раз тот самый глазастый эльф, - все входы я контролировал.
        - Да, - подтвердил его слова маг, - сигнальный контур не нарушен.
        Барон хмыкнул.
        - Если они не нарушены, то где тогда наш недавний знакомый? - показал он на пустой стол.
        Ответа на этот вопрос ни у кого не было.
        Бойцы быстро прочесали всё здание, благо оно было небольшим.
        - Его нет, - не понимая, как такое может произойти, доложил барону эльф, - но на его столе мы нашли вот это. - И он протянул небольшой клочок бумаги.
        На ней была всего одна строчка.
        - «Лично в руки девушке, носящей печатку императорской семьи», - вслух прочитал капитан Гарн и передал письмо Текее. - Похоже, оно предназначено вам, принцесса.
        Та кивнула, взяла его, осторожно развернула и прочитала.
        Потом задумчивым взглядом посмотрела на один из трупов перевёртышей, которых как раз сейчас проносили мимо них.
        - Госпожа, - спросил у неё барон, - позволено ли мне узнать, что там?
        Девушка перевела на него всё такой же задумчивый и безучастный взгляд и, вместо ответа, протянула ему письмо.
        Гарн прочёл:
        «Перевёртыши научились обходить ритуал проверки на переворот. Если хотите убедиться в преданности того или иного разумного и неразумного (и что это значит???) существа, привезите его в Таргос. Их артефакты мы уже настроили. Через десять дней можете забрать у главы Гильдии магов города Таргос артефакт, предназначенный для перенастройки ритуальных камней проверки на переворот, к нему будет прилагаться инструкция, как им пользоваться.
        Безопасность императорской семьи на это время можно обеспечить только там. Делайте выводы».
        - Если это правда… - посмотрел барон на принцессу.
        - …Если это правда, значит, они начали войну, - тихо закончила девушка, - и я не зря ездила к амазонкам. Нам нужен союз с ними. И ещё… - Девушка опустила взгляд на свои руки, в которых было зажато письмо. - Нам нужен союз с северянами. Я сама попрошусь возглавить это посольство. - Текея посмотрела в окно, за которым было видно ещё слегка светлое небо. - Мы не зря сюда приехали, - произнесла она, - эти известия стоили того, чтобы рискнуть ради них. И их нужно как можно быстрее сообщить моему отцу. - Немного помолчав, принцесса твёрдо взглянула в глаза барону и распорядилась: - Собираемся.
        И через несколько минут небольшой отряд покинул эту уединенную небольшую таверну.
        Но их отлёт не остался незамеченным. С окраины леса за ними наблюдала тёмная фигура, держащая в поводу спокойного грифона.
        - Что ж, тут вроде неподалёку есть ещё одна таверна, - немного постояв и понаблюдав за скрывшимися за деревьями всадниками, произнесла она, - можно попытать счастья там. - Взобравшись на грифона, тень закончила: - Надеюсь, там будет чуток поспокойнее. - И будто с усмешкой добавила: - И это я ещё даже до столицы не добрался. Весело у них тут.
        Грифон, направляемый твёрдой рукой всадника, взмыл над кронами деревьев и полетел по направлению к огням большого города, которые были видны уже отсюда.
        Но пролетел он немного, в город ему лететь ещё рано.
        СТОЛИЦА. ИМПЕРАТОРСКИЙ ДВОРЕЦ
        Три часа спустя
        - Отец! - Император Золас никогда не видел свою младшую дочь такой возбуждённой. - Нам нужно срочно поговорить.
        - Текея, - усмехнулся отец девушки, - а ничего, что сейчас уже глубокая ночь?
        Принцесса с недоумением взглянула в окно.
        - Это не то дело, которое можно отложить до утра! - выпалила она. - На меня напали три часа назад.
        А вот это уже было серьёзно. Всю сонливость с императора как рукой сняло.
        - Малый зал, - быстро произнёс он, - буду там через две минуты.
        Молодая ламия, так похожая на свою мать, кивнула, но не ушла.
        - Это касается всей семьи, нужно их собрать. - И столько власти и уверенности было в её голосе, что Золас оторопело посмотрел на дочь.
        Сейчас она никак не напоминала себя прежнюю. Перед ним стояла та, кто может вершить судьбы людей. Она сейчас больше была им самим, чем матерью, с которой её всегда сравнивали.
        «Да что же произошло такое?» - удивлённо подумал император.
        То, что это никак не связано с нападением на его дочь, он был уверен. На его детей и раньше совершались покушения. Именно поэтому их постоянно сопровождала усиленная охрана из лучших бойцов и магов империи.
        - Хорошо, - медленно кивнул он.
        - Буду ждать, - ответила Текея и быстро вышла из его спальни.
        Император так и остался стоять, поражённо взирая на закрывшиеся двери. Он только что увидел того, кто, скорее всего, займёт трон после него. В этом почему-то император Золас совершенно не сомневался.
        СТОЛИЦА. ИМПЕРАТОРСКИЙ ДВОРЕЦ. МАЛЫЙ ЗАЛ
        Полчаса спустя
        Текея стояла и смотрела на собравшуюся семью.
        Отец, мама, два старших брата, её старшая сестра и дед.
        - Так что ты хотела нам рассказать? - посмотрев на неё в упор, спросил император.
        Семейный совет не собирают просто так, и потому на нём не нужно миндальничать или рассусоливать известия. Нужно немедля говорить дело.
        - Перевёртыши могут обходить ритуал проверки на переворот, - сразу сообщила самую плохую новость девушка.
        И дальше уже пересказала то, что было написано в переданной ей записке.
        - Откуда эта информация? - потрясённо посмотрел на неё отец.
        - От агента, встречу с которым мне назначил Катар, - кивнула она в сторону удивлённо уставившегося на неё брата.
        - Ты вообще о чём? - спросил он. - Каким агентом?
        Теперь уже ничего не понимала девушка.
        - Твоим агентом, - ответила Текея. - Перед самым отъездом из королевства амазонок я получила от тебя сообщение с просьбой на обратном пути заехать в небольшую таверну, находящуюся неподалёку от столицы и встретиться с ним. Он должен был передать мне важные данные. И он это сделал.
        Её брат всё так же изумлённо смотрел на неё.
        - Но я тебе ничего не посылал и никакого агента к тебе не отправлял, - стал отрицать он свою причастность.
        - Но как же это? - И девушка вытащила полученную записку с магической печатью брата. - Это же твой почерк и твоя печатка, - протянула она ему письмо.
        Тот внимательно посмотрел переданную бумагу.
        - Почерк мой, - ошарашенно проговорил он, - и печать, но я этого не писал. Тем более тут стоит личная печатка, которую я использую лишь для писем внутри семьи. Но я точно этого не писал. - И он, ничего не понимая, взглянул на остальных.
        К нему подошёл император и сестра Текеи.
        Но тут раздался хрипловатый голос их деда:
        - Ну-ка, дайте-ка это письмецо мне. - И он протянул руку.
        Никто не стал ему возражать. Ведь дед был самым сильным магом в их семье, если вообще не во всей империи, хотя ни в каких гильдиях не состоял, да и магом считал себя постольку-поскольку.
        Некоторое время он что-то разглядывал в письме. Пару раз воспроизвел плетение опознания. Потом ещё что-то. И наконец посмотрел на Текею.
        - Интересно, и кто вам это письмо передал, как вы его получили?
        - Одна телохранительница из свиты королевы сообщила нам, что мне прибыло письмо. В тот вечер было как раз её дежурство.
        - Интересно получается. А к ним, в королевство-то, как оно попало и откуда?
        - Доставил вестовой.
        - Узнать его сможешь? - спросил дед.
        - Я нет, но барон Гарн сможет, - сказала принцесса. - Это он с ним разговаривал.
        - Хорошо, - кивнул дед и задумался.
        - Так это письмо - фальшивка? - посмотрев на него, поинтересовалась девушка.
        - И да, и нет, - странной фразой ответил дед, но, догадавшись, что они так и не поняли, о чём идёт речь, пояснил: - Письмо и печатка настоящие.
        Все поражённо посмотрели на него, а потом на оторопевшего парня. Хотя деда это, похоже, совершенно не смутило, а только развеселило.
        - Только он его не писал.
        - Что? - взглянула на него Текея.
        - Как так? - удивился император.
        - А вот так, - пожал тот плечами. - Нужно было смотреть не на подлинность письма и печати, а на подлинность его содержания. - И он небрежно кинул бумагу на стол. - На него наложено плетение «Ложное слово». Практически бесполезное и легко распознаваемое мошенничество, но вы на него попались, - посмотрел он на девушку.
        Та задумалась над словами деда, у неё были довольно неплохие способности к магии, но она не стремилась их развивать. И вот сегодня убедилась, что если она не хочет и дальше попадаться в такие вот ловушки, то ей это нужно бы делать.
        - Дедушка, - обратилась она, - твоё предложение ещё в силе? Тебе нужна ещё одна ученица?
        Тот хитро посмотрел на неё.
        - Что, проняло наконец, - усмехнулся он и уже серьёзным голосом, заглянув ей в глаза, сказал: - Приходи уже завтра, нечего откладывать, ты и так упустила очень много времени. Придётся нагонять.
        Пока они переговаривались, остальные обдумывали полученную информацию.
        - Дед, - позвал второй сын императора, - а меня всё равно интересует, зачем они всё это провернули.
        Тот пожал плечами.
        - Ответ лежит на поверхности, и нам о нём уже сообщили. - Пожилой ламиляр, бывший император, показал на Текею: - Им была нужна она.
        - Точно! - дошло до его сына. - Они смогли бы её подменить, и перевёртыш проник бы внутрь.
        - Но зачем им это? - всё не унимался сын.
        - Посмотри вокруг, - предыдущий император, который вроде бы отошёл от дел, обвёл рукой присутствующих. - Много людей ты тут видишь? Так они смогли бы получить доступ ко всем нашим тайнам. - Он ещё раз посмотрел на девушку: - Это был очень хороший и, скорее всего, продуманный и проработанный план. - Старший в семье оглядел всех остальных. - Однако меня сейчас больше интересует другое. - Дед ламии замолчал, глядя на неё. А потом продолжил: - Кто и зачем перехватил их письмо и помог тебе?
        Девушка недоумённо посмотрела на него.
        - Какой-то северянин. - Это было единственное, что она знала об этом человеке.
        - Вот именно, - кивнул дед, - и, насколько я понимаю, он появился там не просто так. - Пожилой маг, который не считал себя магом, задумался. - Неужели северные королевства решили вступить в нашу борьбу? - задался вопросом он. А потом вновь взглянул на свою внучку: - Ну-ка, напомни, что там было насчёт Таргоса?
        - Что там артефакты перенастроены, и через некоторое время мы сможем забрать какой-то артефакт, которым можно сделать те же самые настройки. Да, и ещё, что этот город сейчас наиболее защищён и что нам лучше перебраться туда на время.
        Дед кивнул.
        - Последнее, это, конечно, бред. А вот проверить слова этого неизвестного стоит. Кстати, а никто не задумывался, почему именно Таргос?
        - Ущелье? - сразу спросил император.
        - Да, - кивнул дед. - Это то единственное, что сразу приходит на ум, а потому это, скорее всего, не так, и нам нужно что-то другое. Однако, пока мы не окажемся там, мы ничего не узнаем. - И пожилой ламиляр посмотрел на своего сына и внуков: - Нет ли у кого желания прокатиться в этот славный городишко поисковиков и наёмников? - спросил он. - А то мне одному будет как-то скучно.
        - Я с тобой, - отозвалась Текея. - Только потом, возможно, нам с посольством надо добраться до северных королевств. - И ламия взглянула на отца.
        - Предлагаешь заключить союз ещё и с ними?
        - Ну… С учётом того, кем был мой спаситель, это было бы логично, - согласилась девушка.
        - Хорошо, - кивнул отец, - так и сделаем. - И поглядел на пожилого мага: - Приглядывай там за ней. - Но потом усмехнулся и повернулся к дочери: - Что-то я ошибся, это ты последи, чтобы дед опять не влип в какие-нибудь неприятности.
        - Хорошо, - вполне серьёзно ответила девушка.
        Дальше они стали обсуждать детали. И только под конец совета Текея поинтересовалась тем, о чём следовало узнать ещё в самом начале:
        - Кстати, а как этот северянин вообще узнал о том, что на меня готовится нападение? Да и всё остальное?
        Ей ответил чуть усмехнувшийся дед:
        - А как ты думаешь, почему именно их перевёртыши стараются обходить стороной? Ведь среди них очень мало магов и, теоретически, им почти некому противостоять, ведь их мало кто может обнаружить.
        Текея задумалась.
        - Так почему? - спросила она.
        Дед снова усмехнулся:
        - Северян не зря сравнивают с дикими зверями. А зверь всегда может почуять зверя. И всегда может его убить. Это понимаем не только мы. И ты сама в этом смогла недавно убедиться.
        - Да, - медленно кивнула девушка.
        Только вот этот северянин показался ей кем угодно, но только не диким зверем. А если он и был зверем, то очень умным и хитрым, а потому намного более опасным.
        - Кстати, я всё хотела спросить, - вопросительно посмотрела на своих родственников Текея. - Я всё время слышала, да и сама не раз видела, что у северян глаза голубого цвета. И это практически всегда так и есть. Но… - Девушка замолчала, а потом пристально взглянула на деда: - У того человека, что помог нам и передал эти сведения, они были серо-стального цвета.
        Услышав это, император и пожилой маг, который и сам некогда занимал трон, находящийся в этом дворце, переглянулись.
        - Ты права, - произнёс её отец, - есть и те, у кого они такого цвета, как ты и сказала. - Замолчав, он бросил взгляд на отца.
        Девушка выжидательно смотрела на них.
        - Так вот, есть те из северян, у кого глаза именно такого цвета, как ты описала, - повторил император, - только… - Он снова взглянул на деда Текеи. - Только живут они по ту сторону гор… - медленно закончил он.
        Принцесса и все остальные, кроме деда, удивлённо посмотрели на её отца.
        - Но ведь это невозможно, - тихо возразила она.
        - Всё верно, - согласился отец, - но они об этом не знают, а потому это делают.
        - И ещё, - неожиданно добавил дед, - они все поголовно нейтралы. Среди них вообще нет магов. Может, именно в этом их сила.
        Текея была поражена этой новостью. Мало того что по ту сторону гор ещё кто-то живёт, так выходит, что если она хочет выяснить истинные причины появления здесь этого северянина, то отправиться ей придётся именно туда, в глубь континента. В королевства, расположенные по ту сторону хребта.
        - Ты когда-нибудь там был? - повернувшись к деду, спросила Текея.
        - Нет, - отрицательно помотал тот головой, - они прибывали сюда сами, только не проезжали дальше Форпоста. Там мы и встречались. Но обычно они сами договаривались о нашей встрече. Теперь же нам самим придётся отправиться туда. - И он усмехнулся. - А это будет интересно, всегда хотел там побывать.
        - Это будет опасно, - тихо проговорила девушка.
        - Да, - согласился дед, - только у нас есть проводник. Правда, мы не знаем, где он, но нам это и не нужно. - И он посмотрел на девушку. - Если это потребуется, думаю, он сам выйдет на нас и предложит встретиться. Ведь не зря же он засветился и спас тебя. - И дед подмигнул девушке.
        Что бы это могло означать, она не понимала, но знала твёрдо: дед ничего не делает просто так. Даже его дурачества - это лишь игры, которые он ведёт.
        - Ладно, хватит, - стал собираться дед, неожиданно прервав беседу, - всё же ночь на дворе. - И, посмотрев на Текею, сказал: - Выезжаем через три дня, готовься.
        - Хорошо, - кивнула девушка и тоже поднялась.
        На этом совет закончился. Никто так и не подумал, что встреча, произошедшая в таверне, может быть обычной случайностью. Слишком вписывалась она в то, что хотели знать эти люди…
        А через шесть часов в западные ворота столицы въезжал одинокий всадник на простом грифоне. Внешне человек, сидевший на животном, был похож на северянина.
        - Цель прибытия? - начал регистрацию причины его приезда в столицу стражник.
        - Торговля, - спокойно ответил тот и, заплатив въездную пошлину, въехал в город.
        Глава 4. Мир Ирий. Город Ралд
        ГОРОД РАЛД
        День
        Вот и ещё один большой город.
        Что-то я не понимаю, вроде везде в книгах по истории и прочих писали, что средневековые города были большими, но по сравнению с нашими мегаполисами они совсем не смотрелись. Однако я встречаю уже которую столицу, где живёт никак не меньше полутора миллионов человек. Цифру выдал мне анализатор после подсчёта ментально-информационных полей существ, наделённых разумом. Так что в ней я был относительно уверен. К тому же убранство улиц и чистоту никак уж не сравнить с тем, что вроде бы ожидаешь тут увидеть. Ни вони, ни грязи.
        «Видимо, всё дело в магии, которой пропитаны эти миры, и что её применяют здесь повсюду», - решил я.
        А коль повышается качество и, как следствие, продолжительность жизни, то и число жителей в городах и других поселениях, соответственно, растёт.
        В общем, и этот город был огромным.
        Но я был рад, что мне не придётся в нём плутать, гадая, куда податься, так как кое-какие наводки у меня уже были. Правда, придётся оставить на день грифона в какой-нибудь таверне, потому что перемещение по городу на боевых ездовых животных строго воспрещалось. Об этом меня предупредили при въезде в столицу.
        Но тут у меня была идейка, мне всё равно нужно наведаться в одно место, а, судя по карте, там рядом размещалась как раз и небольшая гостиница. Вот туда я сейчас и проследовал…
        - Куда прёшь?! - раздался голос откуда-то со стороны небольшого проулка.
        Я удивлённо посмотрел на окрикнувшего, вроде я даже туда и заезжать не собирался. Но, судя по вектору направленного внимания, этот неизвестный орк обращался именно ко мне.
        Кроме него, там расположилась ещё толпа таких же непонятных личностей. Всего их насчитал десять. Был даже маг, и не слабый.
        - Туда, - честно ответил я, следя за реакцией говорившего.
        - Туда нельзя, - тупо ответил тот, но потом, видимо сообразив, что чего-то в его фразе не хватает, на пару мгновений задумался и, похоже сообразив что-то, добавил:
        - Это наш район, мы его крышуем, ну, то есть… - Он опять замолчал. - А, вот, - довольно осклабился орк, - мы его контролируем. - Явно именно это слово он вспоминал. - Если тебе туда надо, то с тебя два серебряных. И тогда ни с тобой, ни с твоим имуществом ничего не произойдёт.
        Ну, в общем-то, всё понятно. Местный криминалитет охраняет свою территорию и за эти услуги, мнимые или реальные, мне не известно, берёт плату, которая, кстати, в два раза больше, чем та, что взяли с меня при въезде в город.
        - Понял, - спокойно кивнул я и залез в кошелёк, - спокойствие дороже, - проговорил я, глядя на орка, но потом, переведя взгляд вглубь того проулка, из которого он выглянул, уточнил: - К кому обращаться в случае проблем?
        - Чего? - оторопел от моего вопроса орк.
        - Кому кидать предъяву, если что-то случится? - повторил я вопрос, переведя его на понятный ему язык.
        - А, это, - понятливо откликнулся он. - Или найди меня, - постукал он себя по груди, - я или тут, на своей точке, или в таверне «Большой тролль».
        Хм. Интересное совпадение, именно туда я сейчас и направлялся.
        - Звать меня Клык, - щербато растянул он рот, где и правда виднелся всего один клык. А потом махнул в сторону проулка: - Или найди его, это мой помощник.
        Им оказался тот сильный маг, высокий худощавый эльф. Хотя… Я пригляделся получше. Нет, не эльф, полуэльф, но очень похож на эльфа, если бы не его ментальное поле, я и не увидел бы различий.
        - Это Керк.
        - Хорошо, - кивнул я и передал орку деньги. - Бывайте.
        Странная встреча. Я надеялся, что обращаться к этим господам мне больше не придётся.
        А вообще, интересно получается. Столица явно поделена на районы, каждый из которых контролирует своя группировка. И они действуют относительно открыто.
        Что ещё любопытно: за всё время движения, а проехал я уже порядка пяти кварталов, я так и не увидел ни одного патруля. Может, я чего не понимаю, или тут и правда за порядком в городе, так сказать, на вверенных ему участках следит местный криминалитет? Очень оригинальная схема. Криминал контролирует свои кварталы, но тогда ведь кто-то очень плотно должен держать в узде эту своевольную братию. А они понимают только один весомый аргумент - силу. И такая сила может быть лишь у государства.
        В общем-то, тоже вполне жизнеспособная схема. От криминала никак не уйти. Но можно сделать так: если не можешь контролировать, то нужно возглавить. И теперь, по факту, функции стражи выполняют именно они, и при этом находятся на полном самообеспечении.
        В столице же, с её многочисленным населением теперь никаких налогов на стражу собирать не нужно и, уж тем более, не нужно проводить отчисления на её содержание из городского бюджета. А есть здесь, скорее всего, несколько мобильных, но очень высококлассных отрядов, которые в одиночку могут вырезать любую банду, и даже не одну. Их фактическое содержание выходит гораздо дешевле, чем обслуживание и оплата работы полного штата городской стражи, а работают они при этом намного эффективнее и качественнее. И нет такой главной проблемы стражников, как внутренняя коррупция. Здесь всё и так отдано на откуп бандитам, и разбираться с ними никто не станет, вырежут всех под корень, и всё. А такое дойное место долго пустовать не будет, его займут другие.
        Это только то, что касается стражи. Но есть ещё гарнизоны, я их видел. Хотя это совсем другая история. Государство должно быть обороноспособным, и это даже не обсуждается.
        Я поглядел в сторону возвышающегося где-то в центре города дворца, выстроенного на каком-то небольшом возвышении.
        «Сидит тут во главе кто-то действительно с шариками в котелке», - усмехнулся я и свернул с дороги, как раз подъезжая к воротам нужной мне таверны.
        «Большой тролль» - красовалась вывеска.
        Только изображен на ней был почему-то кто угодно, но только не тролль. Больше он походил на не закончившего перевоплощение оборотня. Но я на это обратил внимание так, мимоходом.
        Таверна мне нужна была лишь для того, чтобы оставить здесь своего грифона.
        КВАРТАЛ МАГОВ ГОРОДА РАЛД
        День
        Я даже в таверну заходить не стал, а договорился с местным конюхом, который за одну серебряную монету, не возражая, пристроил моего зверя в свободное стойло.
        М-да. А цены в столице гораздо выше, чем за её пределами. О еде не знаю, пока я нигде не ел, но не думаю, что тут будет сравнимо с тем же Таргосом или другими городками, не говоря уж о деревнях и посёлках.
        Особенно же выделялись на общем фоне цены на такие вот услуги временного проживания и сопутствующие этому предложения, например, временного размещения багажа, товара или тех же животных.
        Жильё и земля в городе стоили неимоверных денег. Это мне рассказал конюх, пока устраивал моего грифона на отведённое ему место. Сам он был из пригорода и приезжал сюда на работу, ежедневно платя въездную пошлину, и даже с учётом этого работа здесь была для него выгодной.
        Когда я спросил, где можно нормально перекусить, он, пожав плечами, показал на гостиницу, где и работал.
        - Если не нужны особые изыски, то здесь, - ответил он. - Хозяйка и её дочка отменно готовят. И берут за обед нормально, не так дорого, как везде.
        Ладно, зайду я сюда ближе к полудню, сейчас у меня кое-какие дела в другом месте. И они не требовали от меня особого внимания и времени на их решение.
        Распрощавшись с говорливым конюхом, я направился в город. Мне нужно попасть в кварталы магов.
        Что интересно, когда я шёл пешком, хоть и замечал различных подозрительных личностей, провожающих меня цепким взглядом, но ко мне больше с предложением оплатить пребывание в том или ином квартале никто не подошёл. То ли здесь существовала какая-то своя система оповещения, что, на мой взгляд, в принципе не реально воплотить. Ведь невозможно одновременно контролировать перемещение такого большого количества людей. То ли были какие-то свои правила и законы, о которых я ничего не знал, и этот второй вариант выглядел гораздо более правдоподобным.
        Я направлялся к знакомому артефактору Караи, у которого можно приобрести различные амулеты и зачарованные предметы по вполне приемлемым оптовым ценам. По крайней мере, именно так она мне сказала. Как будет на самом деле, посмотрим.
        Пришёл я в лавку к самому её открытию, как, в общем-то, и рассчитывал. Задерживаться в столице я не собирался, а потому весь день у меня был расписан буквально по секундам.
        - Добрый день, - поздоровался я, входя внутрь.
        За прилавком стояла невысокая молодая девушка.
        «Уже не так, как рассказывала мне Карая», - констатировал я, посмотрев на эту продавщицу в магической лавке.
        Я надеялся там увидеть совершенно другого человека. Правда, и она была магом, но, как я видел, не артефактором.
        - Добрый день, - приветливо и с профессиональной улыбкой ответила девушка. - Чем могу вам помочь?
        - Простите, - сказал я, - мне сообщили, этот магазинчик принадлежит магу Трогусу, именно с ним я и хочу встретиться, - вопросительно посмотрел я на девушку.
        - Да, - кивнула она, - раньше эта лавка принадлежала ему, но теперь она принадлежит моему отцу. Трогус уехал в Рудос, ему предложили там возглавить Гильдию магов в одном из городов. - Немного подумав, она добавила: - Видимо, вам сообщили старые сведения. Если вы пришли поговорить о её покупке, то вам нужно к моему отцу. Но он подойдёт только через пару часов. С утра он в гильдии на совете магов.
        «Так, - не знаю, сработала моя интуиция или ещё что, но я встал в боевую стойку, - магическая лавка в столице - это не хухры-мухры, так просто её здесь не найдёшь. Они хоть и дороги, но прибыль могут приносить огромную, особенно если тут будет что продавать».
        И я вспомнил о том, где сейчас остались девушки и что там будет проходить через неделю.
        Я быстро окинул полупустые полки этого небольшого магазинчика. Видимо, отец девушки немного не рассчитал ассортимент, что здесь выставлялся. Были тут в основном неплохие и достаточно дорогие магические амулеты, которые хоть и интересны в городе, но найти их можно было без особого труда и в большом количестве, и даже, если постараться, то и лучше, и, возможно, за ту же цену. Но вот чего тут нет, так это тех артефактов, что притаскивают сюда перекупщики. А ведь именно они и нужны для изготовления всех подобных амулетов, зачарованных предметов и прочего.
        Чтобы правильно сориентироваться, нужно знать цены и, желательно, найти того, кто в этом разбирается. Может, это, конечно, и отец девушки, хотя, судя по запустению в магазинчике и тому, что он его продаёт, это не его стезя. Этим должен заниматься неплохой артефактор и, хорошо бы, оценщик.
        А буквально полчаса назад я видел одного такого, по крайней мере задатки артефактора в нём были, именно этим он и отличался от чистокровных эльфов. Оценкой же того или иного барахла он должен владеть в совершенстве, ведь в той среде, где он обитает, без этого никак не обойтись.
        «Хм. А интересно получается, - подумал я. - И ведь вращается он в той самой среде, что мне и нужна. А коль тут всё так сильно повязано, и власти, и криминал, то и особых проблем не будет, и можно работать как в сторону чистого рынка, так и на подполье».
        Я задумчиво посмотрел в лицо девушки, чем, похоже, немного смутил её.
        - Вас что-то интересует? - не очень уверенно спросила она.
        Времени мало. Нужно спешить. Для полного понимания сути проблемы у меня всего пара часов, до того, как сюда придёт отец девушки, и я смогу урегулировать свой вопрос. Да и, кроме того, мне необходимо понять, нужно ли нам самим продавать что-то в Таргосе из артефактов или всё переправить сюда. И для этого я должен встретиться с этим полуэльфом.
        - Простите, задумался, - тряхнул я головой. - Да, я как раз и пришёл поговорить насчёт покупки этого магазина.
        Она не очень смело кивнула. Потом посмотрела на меня и более уверенно сказала:
        - Но вы ведь не маг, а в этом квартале могут располагаться только магические или алхимические лавки.
        Я улыбнулся на это предостережение:
        - Спасибо, буду иметь в виду. Но я выступаю не от своего имени, просто моя хозяйка сейчас занята более важными делами, а это поручила мне.
        - Более важными делами? - удивлённо посмотрела на меня девушка.
        Похоже, она не понимала, что может быть более серьёзным и важным, чем открытие магического магазина в столице.
        Не получив от меня ответа на свой вопрос, она повторила:
        - Тогда вам нужно к моему отцу.
        - Да, - кивнул я, - я это понял. Но ещё раз вглядевшись в её лицо, спросил: - Но ведь и вы, наверное, сможете частично ответить на некоторые мои вопросы?
        Девушка задумалась.
        - Возможно. Но я многого не знаю, - немного растерянно пожала она плечами.
        - Ну, - махнул я рукой, - многое и не нужно. Так, мелочи, чтобы во время разговора с хозяйкой мне было что сказать. - И я вопросительно посмотрел на магиню.
        - Я постараюсь вам помочь, чем смогу, - искренне произнесла девушка.
        - Спасибо, - поблагодарил я. - Вопросов-то у меня не очень много. Первый: вы не знаете, сколько ваш отец просит за этот магазинчик?
        - Четыреста тысяч золотом, - сразу ответила она, но, немного подумав, добавила: - Вы не смотрите, это не так и много в рамках столицы. У нас очень удобное расположение. Тут недалеко и Гильдия магов, и несколько магических школ, и академия. Кроме того, он вместе с магазинчиком продаёт и небольшой склад, он тут, сразу за ним. - Девушка указала рукой себе за спину. - Так же мы оставляем новому владельцу все остатки товара, а его тут немало. И, как дополнительный бонус, мы переписываем на нового владельца торговую лицензию. Ему не придётся заниматься её оформлением. У отца есть знакомый в Торговой палате, так что это не займёт много времени. Но, как вы понимаете, патент мага хоть у кого-то из работников должен быть свой. А ещё лучше у владельца.
        - Она маг, - на автомате проговорил я.
        А про себя подумал: «Многовато получается».
        Честно говоря, я ожидал астрономическую цифру, но не настолько. Даже если собрать все деньги, что у меня были, то едва ли наберётся сотня тысяч. А тут необходимо в четыре раза больше.
        - Это больше, чем мы рассчитывали, - честно ответил я, - мы вряд ли будем готовы приобрести её за такие деньги. Слишком крупная сумма для нас.
        - Да, я понимаю, - ответила мне молодая магиня, - но дешевле вы не найдёте. Отец и так просит по самому минимуму. - Она немного помолчала. - Поэтому меня сначала и удивило, что лавкой заинтересовалась какая-то из команд поисковиков, обычно у вас таких денег нет.
        Так. Она подумала, что я выступаю от имени какого-то отряда.
        Кстати, коль они меня отнесли к поисковикам, то почему бы и не играть как поисковику.
        - Вы правы, - ответил я, - таких денег у нас не было, именно поэтому мы и искали того, кого сможет заинтересовать наше ответное предложение. - И я пристально посмотрел на девушку. - У нас есть достаточно большая коллекция артефактов древних, что, в общем-то, не очень интересно, но, возможно, вашего отца заинтересует их литература и инфокристаллы.
        Я знал, что пошёл ва-банк, ведь если девушка сдаст меня гильдии, то мне придётся валить из города, да ещё с боем. Ведь всё это находится под запретом. Но риск стоил того, чтобы засветиться.
        Магиня непроизвольно взглянула в сторону двери. Потом медленно кивнула:
        - Об этом вам нужно разговаривать с моим отцом. Тут я вам ничем помочь не могу. Но, - она вгляделась мне в глаза, - я передам ему ваши слова.
        - Хорошо, - согласился я, - только вы уж простите, но разговаривать с ним на его же территории я не буду. Если его заинтересует моё предложение, то пусть приходит в таверну «Большой тролль», я буду ждать его там.
        - Это разумно, - не стала возражать насчёт моей просьбы девушка.
        - Тогда, надеюсь, до встречи, - на прощание произнёс я и вышел из магической лавки.
        Пребывание там не прошло зря. Пока мы разговаривали, анализатор сделал копии всех доступных нам магических амулетов, находящихся поблизости.
        Кстати, если мне удастся эта афера с магазином, то мне не придётся искать высококачественный товар в городе, он вот, лежит вокруг меня. Именно его я и заберу с собой в Таргос.
        Но сейчас не нужно расслабляться. Мне ещё надо успеть встретиться с тем полуэльфом, как его там, Керком, и переговорить с ним.
        ГИЛЬДИЯ МАГОВ ГОРОДА РАЛД. ДЕНЬ
        Полчаса спустя
        Лона решила не ждать возвращения отца в лавке, слишком странным и непонятным был гость, который к ним приходил. А потому сразу пошла в здание гильдии.
        - Лона, привет! - окликнул её дежуривший на входе маг. - Как дела? Ты чего пришла?
        - Да, - махнула рукой девушка, успокаивая одного из смотрителей, - всё нормально, у меня просто дело к отцу, хотела с ним переговорить.
        - Он у себя в кабинете, - ответил маг, - сегодня совет закончился быстро. Так что они уже все разошлись.
        - Спасибо, - поблагодарила девушка и направилась к лестнице, ведущей наверх.
        Вот и двери в кабинет её отца. Девушка без стука вошла внутрь.
        - Кто там ещё? - проворчал Парс, не отрывая глаз от каких-то бумаг, разложенных на столе. - Я же просил пока меня не беспокоить.
        - Папа, это я, - ответила Лона.
        Мужчина удивлённо взглянул на неё.
        - Лона, ты чего тут? - спросил он.
        Дочь замялась, не зная, как ему ответить. Очень многие говорили, что во всём здании гильдии есть подслушивающие плетения. Так что спокойно здесь поговорить не удастся. А она не знала, как отец отреагирует на принесённые ею новости. Может, их и нужно сообщить тут, а может, и нет. Но лучше перестраховаться.
        - Приходил клиент, он заинтересован в покупке лавки, - ответила девушка, - хотел переговорить с тобой.
        Отец спокойно пожал плечами.
        - Ты сказала, что я через пару часов вернусь? - уточнил он, не понимая, зачем Лона пришла сюда.
        - Да, - ответила девушка.
        «Ну как же дать ему понять, что я не хочу рассказывать ему о подробностях здесь? - задумалась она. - О… - Она посмотрела в окно. - Он готов её приобрести, но хотел что-то с тобой обговорить, поэтому я и пришла. Он ждёт тебя. - И девушка махнула рукой в направлении окна.
        - Так что ты сразу не сказала?! - возмутился отец и стал собираться. - Идём.
        Через несколько минут они уже шли по улице.
        - Где он? - спросил отец. - В лавке или где-то договорились о встрече?
        - Не знаю, - честно призналась девушка, оглядываясь вокруг.
        - Что? - посмотрел на неё маг. - Как так?
        - Я не знаю, где он сейчас, - ответила она, - но через полтора часа он будет ждать тебя в таверне «Большой тролль».
        Парс остановился.
        - Так зачем ты меня вытащила из гильдии, я к тому времени уже успел бы вернуться домой! - сурово взглянул он в глаза девушке, но не заметил там и грамма раскаяния.
        Она была уверена, что поступила правильно. Это подтвердили и её слова.
        - Вот именно, ты был в гильдии. А я не знаю, можно ли там говорить об этом.
        Её отец очень серьёзно посмотрел на неё и сказал:
        - Пойдём-ка домой, там будет спокойнее.
        ГОРОД РАЛД. ДОМ ЛОНЫ И ПАРСА
        Некоторое время спустя
        - Так к чему такая секретность? - посмотрел Парс на дочь после того, как установил защитное плетение.
        Если его Лона проявила такие старания, чтобы увести его из гильдии, значит, на то были веские причины.
        Девушка некоторое время молчала, а потом стала рассказывать.
        - Утром, сразу к открытию магазина пришёл молодой северянин и сообщил, что его хозяйка заинтересована в приобретении нашей лавки. Сам этот парень не маг, он нейтрал. - Девушка перевела дух. - Я так поняла, что он представляет некую поисковую команду и они хотят купить себе торговую точку в столице. Но когда я назвала цену, северянин сразу понял, что наличных денег на это у них не хватит, и потому предложил… - Лона замолчала и вгляделась в лицо отца. - Артефакты, книги и инфокристаллы древних. - И магиня тихо закончила: - Поэтому я и не знала, можно ли об этом говорить в гильдии или нет.
        Её отец задумался над только что услышанным.
        - Ты верно сделала, что не стала ничего рассказывать в гильдии, - наконец ответил он, - и ты говоришь, что встретиться этот северянин хочет в какой-то таверне?
        - Да, - подтвердила Лона, - он сказал, что не будет вести переговоры на твоей территории.
        - И правильно, - усмехнулся её отец.
        По сути, если это не ловушка, что не было на это похоже, то он мог на этом деле неплохо заработать. Парс внутри гильдии и ещё кое-где - были у него свои особые возможности - смог бы и распродать то, что предлагал северянин, гораздо быстрее, и получил бы несколько больше, чем от продажи своей магической лавки. Да ему и самому могло бы кое-что пригодиться. Получить в своё пользование для исследования артефакты или носители информации древних было очень сложно.
        К тому же была и ещё одна выгода. Если это постоянные поставщики древностей, то можно завязать отношения с ними и предложить им свои услуги в реализации товаров. Сами они этого сделать не смогут, а вот через него… Он же будет получать достаточно приличный процент с продаж, но главное, у него постоянно будет прямой доступ к литературе древних.
        - Хорошо, я встречусь с ним, - ответил Парс.
        - Папа, можно и мне с тобой? - спросила девушка.
        - Там может быть ловушка, - честно признался отец, - и прикрыть тебя я могу не успеть.
        Но Лона как-то странно посмотрела на него.
        - Ему это не нужно. - И почему девушка была уверена в этом, она не знала. Когда она разговаривала с северянином, у неё сложилось впечатление, что он и сам готовится к ловушке с их стороны. Поэтому она уже более уверенно сказала: - Ловушки не будет. По крайней мере, не от него.
        Парс кивнул. Он давно привык доверять мнению дочери. Она была достаточно сильным интуитом и поэтому очень редко ошибалась, особенно в таких глобальных вещах.
        - Хорошо, - ответил маг, - пойдём туда вместе. Тем более я знаю это заведение. По крайней мере, кое-кого из тех, кто там постоянно бывает.
        И через час они с дочерью направились на встречу с этим странным северянином. Правда, перед этим отец девушки минут на двадцать уходил из дома по каким-то делам, но Лона не знала куда.
        ТАВЕРНА «БОЛЬШОЙ ТРОЛЛЬ»
        День
        Когда я пришёл к тому переулку, где встретил бандитов, там уже обреталась другая команда.
        На мой вопрос, где Клык и его ребята, они ответили, что те до вечера будут заседать в баре таверны. Вот туда я и поспешил.
        Захожу внутрь двора, и меня опять встречает говорливый конюх.
        - Слушай, Клык со своей командой здесь? - на всякий случай уточнил я у него.
        - Да, - подозрительно поглядывая на меня, ответил тот.
        - Хорошо, спасибо, - поблагодарил я его и вошёл в таверну.
        На удивление, здание изнутри было значительно больше, чем выглядело снаружи. То-то меня удивило такое большое количество верховых животных в конюшне. Думал, их, так же как и я своего, оставили дневать в стойле, но, похоже, их хозяева и сами, по крайней мере большей частью, обретались тут.
        Оглядываю помещение бара.
        - Хм. А вон и те, кто мне нужен, - пробормотал я себе под нос, заметив Клыка и его людей.
        Я отошёл в угол помещения и занял свободный столик, продолжив незаметно посматривать за ними.
        Ко мне подбежала официантка, которой я и заказал местное фирменное блюдо, правда не уточнив, что это будет. Но она уверила, что готовит его дочь хозяйки просто великолепно. Я возражать не стал. И пока ожидал заказ, рассматривал остальных людей в баре.
        Кроме тех, кто мне был нужен, за тем же столом сидели ещё как минимум две команды и несколько человек, на мой взгляд, к ним имеющие мало отношения.
        Но особо заинтересовал меня один субъект. Это был очень сильный пожилой маг, который сидел рядом с полу-эльфом и о чём-то общался с Керком.
        Что самое интересное, этот неизвестный очень походил на описание того контакта, что выдал мне контрабандист в Таргосе. Не уверен, но, похоже, это тот самый маг, к которому я и хотел потом зайти, чтобы он организовал мне магическую печать для возможности попасть на местный чёрный рынок.
        Что это такое и как реализуется, я, если честно, не очень понял. Но, судя по рассказу этого Шалса, мага-контрабандиста, где-то здесь в городе есть некая магическая аномалия, где и обустроили свой рынок все местные подпольные предприниматели.
        Мне почему-то пришло сравнение города в городе, куда допускают только избранных. Но что там такое на самом деле, я не знал. И не узнаю, пока не попаду туда. С такой серьёзной теневой подпольной организацией торгов мне ещё не приходилось сталкиваться.
        «Вот можно будет и познакомиться с ним поближе, - хмыкнул я. - Похоже, Керк его прекрасно знает».
        Ладно. Теперь надо подождать.
        И поесть, тем более и обед, какое-то овощное рагу с мясом, мне уже принесли.
        Кстати, и правда вкусно, но Кина готовила намного лучше.
        Пока ел, заметил, что маг, на которого я обратил внимание, поднялся и направился к выходу.
        Дождавшись, пока он уйдёт, и встав из-за стола, направился к тому, за которым сидели Клык и его команда.
        - Привет всем, - подойдя к ним, поздоровался я.
        - О, северянин, - сразу узнал меня орк, - какие-то проблемы или что? - спросил он.
        - Нет, - мотнул головой я, - просто хотел переговорить вот с ним, - и кивнул в сторону Керка.
        Орк удивлённо перевёл взгляд с меня на мага, потом обратно.
        - А зачем он тебе? - удивился Клык.
        - Дело к нему есть, - усмехнулся я.
        Орк недоумённо почесал затылок, потом ещё раз взглянул на полуэльфа.
        - Если что, мы тут, - сказал он ему.
        Тот кивнул и поднялся из-за стола. Я указал на тот столик, за которым сидел.
        - Поговорим там? - спросил у Керка.
        Тот немного настороженно, но тем не менее не особо проявляя беспокойства пожал плечами:
        - Хорошо.
        И мы двинулись в нужную сторону. Молча уселись. Полуэльф вопросительно взглянул на меня.
        - Тут такое дело… - протянул я, глядя на него, а потом быстро спросил: - Ты дипломированный маг или самоучка?
        Это нужно было выяснить в первую очередь. От этого будет зависеть и то, с чем я к нему обращусь.
        - Я закончил академию, здесь, в столице, - ответил Керк.
        Вот и ещё одна странность. Он - маг, мог бы зарабатывать очень много и не связываться с криминалом, но почему-то оказался в столь странной компании.
        - Хорошо, - кивнул я, - тогда следующий вопрос. Почему ты с ними? - указал я в сторону подозрительно наблюдающего за нами Клыка.
        Полуэльф, наверное, догадался, что весь этот разговор я затеял не зря. Не похоже это было на обычное праздное любопытство.
        - Моё обучение оплатила их банда, вернее, её босс из общака банды, так как у меня ещё с детства был сильный дар, и многие это знали. Я маг-артефактор, - спокойно произнёс он, - поэтому и работаю на них.
        - Уйти от них сможешь? - Пожалуй, теперь это был один из главных вопросов.
        Такие банды своих не отпускают, по крайней мере, просто так.
        - Мой долг ещё пятьдесят тысяч золотых, - пожав плечами ответил Керк. - Если отдам их, то я, теоретически, свободен. Это с учётом займа и набежавших процентов. Но мне таких денег не собрать.
        Я кивнул. Стараются удержать его на крючке. При этом не позволяя закрыть долг. Но это ещё не говорит о том, что его будут удерживать, если он его выплатит. Поэтому следующий вопрос:
        - Проблем после этого не будет?
        Вот тут Керк задумался.
        - Не знаю, - честно ответил он, - если и будут, то только после возврата долга.
        Так, тут понятно. Скорее всего, парня не выпустят. Но уточнить стоит.
        - Кто-то уже уходил на сторону, после того как возвращал деньги?
        Керк отрицательно покачал головой.
        - Я о таких не слышал, но и магов в нашей банде, тех, что обучались в академии, не было.
        - А другие заёмщики или должники?
        - Обычно, после возврата долгов у них никаких проблем не было, но и с такой большой суммой, как у меня, ещё никто не связывался.
        Я кивнул. Теперь становится ясно, что сначала выпотрошат его, а потом примутся и за того, кто оплатил его долг. Если же он будет возвращать его постепенно, то со временем просто не сможет уйти, увязнет по уши.
        Хорошо, дальше.
        - А у него к тебе никаких претензий не будет? - кивнул я в сторону орка. - Больно пристально он за нами наблюдает.
        - У Клыка-то? - И парень уверенно покачал головой. - Мы с ним с детства вместе, выросли под одним мостом, на улице. Он хоть и выглядит туповатым увальнем, но соображает не в пример мне очень быстро. И за друзей держится, так что он точно не предаст, даже если против меня встанет вся банда.
        - У него или у тебя ещё есть свои люди? - уточнил я.
        Теперь маг думал гораздо дольше.
        - Наши, - он показал в сторону столика, - все будут за нас, мы и в детстве были одной бандой малолеток, плюс ещё, наверное, порядка десяти бойцов. Босс многих уже подставить успел. Но его прикрывают. - И он ткнул пальцем куда-то вверх.
        - Это понятно. - В голове стал складываться двойной план. - Вы контролируете большой район?
        - Не очень, - помотал головой полуэльф, - но тут выгодное место. Сбор входного налога в город, от нас недалеко городские ворота, плюс у нас несколько таверн и мастерских здесь, они отдают часть прибыли. Да местные платят налог. Ну и, - он посмотрел в направлении двери, - есть ещё кое-что. Получается что-то порядка тысячи золотых в неделю.
        Мне или показалось, или он имел в виду именно того пожилого мага. Неужели выход в эту аномалию расположен где-то здесь. Тогда это действительно очень важная узловая точка, контроль которой приносит большие деньги. И становится понятным, откуда такой весомый доход. Просто крышуя местных, они не смогли бы столько получать, я уже видел цены, тут набралось бы только порядка сотни золотых, а они получают в десять раз больше.
        Я кивнул на эти его слова.
        - Сколько бойцов нужно, чтобы прикрыть вашу территорию? - вот этот вопрос заставил мага уже удивлённо посмотреть на меня.
        - Не знаю, я не спец в таких вопросах, - ответил он.
        - Орк? - поглядев в сторону его товарища, уточнил я.
        - Скорее всего, в курсе.
        - Позови его, - попросил я.
        Полуэльф кивнул, поднялся из-за стола и двинулся к своим.
        Почему он сразу поверил этому северянину, Керк не понимал. Может, потому, что видел в нём такого же бойцового дворового пса, как и они с Клыком? Как когда-то говорил орк, они своих могут распознать за милю. Тут так и было. Этот северянин так же, как и они, рос один, и его воспитывала улица.
        Хотя ощущалось в нём что-то ещё, но это уже другое. Тут явно проступала древняя кровь. То, что этот парень не простой человек, тоже было понятно сразу. Клык сразу, как только они встретили его на въезде в квартал, приказал держать его под контролем.
        Но главное, в нём не чувствовалось той гнили, что в последнее время так и сочилась из их босса, который стал ворочать какими-то уж слишком попахивающими кровью и тьмой делишками. Правда, их с Клыком пока в это не втягивали, этим занимались личные команды босса, но слухи-то имели свойство расползаться. И, судя по всему, босс теперь работал на какой-то ковен, занимаясь поставкой людей для жертвоприношений.
        - Клык, - подойдя к столу, позвал Керк орка, - идём, нужно поговорить, - и мотнул головой в сторону ожидающего их северянина.
        Орк внимательно взглянул на него и, кивнув каким-то своим мыслям, сказал:
        - Ну, пойдём, послушаем, что он нам скажет.
        Орк сразу понял, что этот молодой парень не так прост, как кажется. Его друг, Керк, хоть и был магом, но совершенно не умел чувствовать опасность, в отличие от него. А вот он, как только увидел этого неизвестного, понял, что, если в этом возникнет необходимость, от всей его команды не останется и следа.
        «Это кто-то из карателей[2 - Так называли членов групп императорской службы внутренней стражи, занимающихся зачисткой неугодных банд, которые контролировали город.]», - ещё тогда сообразил он и был рад, что этот северянин проследовал куда-то дальше по своим делам.
        Но вот теперь он здесь. И орк понял, что этот парень появился не так просто.
        - Привет ещё раз, - поприветствовал его северянин, когда Клык подошёл к его столу.
        Орк сдержанно кивнул ему в ответ. И его поведение не укрылось от полуэльфа.
        - Ты чего? - тихо буркнул тот.
        Но Клык на это не обратил внимания. Он сел за стол и напрямую спросил:
        - Что вы хотите нам предложить и что мы должны за это сделать?
        Полуэльф был удивлён. Но Клык понял, что от его слов сейчас очень многое зависит. И похоже, он совершенно правильно выбрал линию поведения, судя по одобрительному кивку этого неизвестного.
        - Мы можем тут спокойно говорить? - уточнил у него северянин, окидывая взглядом зал.
        - Нет, - отрицательно покачал головой Клык. - Сейчас. - И, поднявшись, ушёл к стойке бара.
        Была в таверне одна комнатка, полностью защищённая от любого вида прослушиваний. Её держали как раз на подобный случай. Вот туда и следовало перебраться.
        Взяв ключи у хозяйки, орк вернулся.
        - Идёмте, - кивнул он в сторону лестницы.
        Человек не стал возражать и, поднявшись, последовал за ним. Последним из-за стола встал Керк.
        Хм. Интересное помещение. Что-то наподобие купола защиты от обнаружения магической энергии, но действует наоборот, не позволяя никакому излучению проникнуть внутрь. Хотя при этом в обратную сторону можно работать без особых проблем.
        Так, что ещё? Да, по сути, больше ничего. Кроме этой защиты ничего больше не было.
        - Тут можно переговорить спокойно, - сказал орк.
        Я кивнул и сел за единственный стол, вокруг которого были расставлены кресла. Похоже, эту комнату и использовали в качестве переговорной.
        - Я уже задавал этот вопрос твоему другу, но он не смог на него ответить, - начал я, - поэтому спрашиваю у тебя. Сколько людей вам потребуется, чтобы прикрыть этот район?
        Орк сразу уловил подоплёку вопроса.
        - Вы узнали, что Гнурс связался с ковеном? - тихо спросил у меня Клык.
        Я постарался сохранить невозмутимое лицо, хотя и так было понятно, что меня опять приняли за кого-то другого.
        «Неужели я так подхожу под любое описание?» - мысленно усмехнулся я.
        Но отрицать ничего не стал. Наоборот, добавил уже от себя:
        - Нам нужны те, кто остался чист. И нам известно, что именно на вас нет крови жертв. - Это, кстати, я и так прекрасно видел по их менто-информационным полям. Любое пребывание вблизи жертвенника, даже недолгое, оставляет свой след в энергетическом поле существа. Ну а если тут замешан ковен, то без жертвенника не обойтись. - И поэтому мне нужно знать, сколько людей под твоей командой смогут контролировать этот район и хватит ли оставшихся для этого?
        Орк задумался.
        - Я могу поручиться за сорок бойцов и пятерых магов, плюс я и Керк.
        - Полуэльфа убери, - сказал я, - он будет заниматься другим.
        Клык кивнул.
        - Я так и понял, что ему вы подобрали что-то другое.
        - Этого количества людей хватит?
        - Нет, - уверенно помотал головой орк, - нужно в два раза больше. Но я знаю, с кем переговорить.
        - Хорошо, - кивнул я. - Тогда мне нужно, чтобы этих людей не было сегодня вечером на вашей базе, к тому же я должен быть уверен, что там находятся те, кто должен быть.
        - Я понял, - прищурился он, - к семи я уведу оттуда всех.
        - Постарайся это сделать так, чтобы не вызвать лишних подозрений. Дальше. - Я посмотрел на Керка: - После того, как мы встретимся ещё кое с кем, ты идёшь к своему боссу и сообщаешь ему, что нашёл деньги для выплаты. Но принести их сможешь только вечером.
        - Хорошо, - даже не стал возражать полуэльф, - я это сделаю.
        - Сколько людей останется на базе? - уточнил я.
        Орк задумался.
        - Я могу сделать так, что там в нужное время соберутся все, но это будет не раньше девяти, правда, и мне придётся там присутствовать.
        - Пойдёт, - кивнул я, - заодно прикроешь и его, - мотнул я головой в сторону полуэльфа и снова посмотрел на него: - Ты понял, что договариваться о встрече нужно на девять?
        - Да, - согласился он.
        - Тогда всё, - не стал я особо рассусоливать.
        Коль орк принял меня за кого-то из тех, кто может отдавать приказы, то лишних вопросов задавать не будет.
        Клык поднялся и вышел в коридор, я же, когда мы остались одни, повёл разговор с Керком:
        - Нам нужна своя магическая лавка в квартале магов, и мы ищем того, кто будет за ней присматривать. Ты подходишь. Согласен?
        Керк задумался и через некоторое время уверенно ответил:
        - Да. - Ещё немного помолчав, уточнил: - Будут какие-то особые пожелания?
        - Нет, - ответил я, - нам просто нужна легальная точка продажи того, что довольно часто попадает к нам в руки. А то сбывать это через третьих лиц не слишком удобно. Тебе в основном будут поступать естественные природные артефакты и алхимические ингредиенты. Нам же в обратную сторону нужны амулеты, защитные и прочие, всё, что на твой взгляд интересно поисковикам. Иногда что-то более серьёзное и качественное, чтобы не вызывать подозрений и выглядеть вполне легальной конторой. Такая точка у нас не одна. Но в столице другие запросы, не такие, как за её пределами. Тут тебе придётся положиться на свой выбор. Но, опять же, ориентируйся на поисковиков и наёмников.
        Керк кивал, слушая меня и запоминая.
        - Что ещё? - спросил он.
        Так, про самое главное чуть не забыл.
        - Перехватывай всё, что связано с древними и предтечами. Кроме того, я знаю, у тебя есть связи на чёрном рынке, нам нужен доступ и туда. Там иногда всплывают очень любопытные изделия и находки. В твоих обязанностях будет поиск подобного и скупка. Можешь пользоваться запасами наличности, что появятся у тебя, или брать займ у них, - кивнул я в сторону двери. - Клык должен понимать, на кого он работает. Кстати, какой процент от их деятельности должен отходить нам?
        - Двадцать процентов, - ответил Керк.
        - Понятно, - кивнул я, - пусть хранят его у себя, но это будет твой банк на непредвиденный случай. Хотя… - задумался я.
        Есть ведь банки гномов, и с одним из них у нас сложились неплохие отношения.
        «Тут ведь наверняка есть представительство банков клана Глен», - подумал я и посмотрел на полуэльфа.
        - Где хранится общак сейчас?
        - На базе, в сейфе босса и в нескольких тайниках по городу, но никто, кроме него, не знает, где они, - ответил он.
        - Глупо, - пробормотал я, - тут куча банков, почему не работаете с ними?
        - Босс не доверяет гномам.
        Я на это лишь пожал плечами. Это его проблемы. Для меня же это означает, что я сегодня ещё и немного подзаработаю.
        - У нас есть доверенный банк, с которым поддерживает связи наша контора, вы теперь тоже станете его клиентами. Это банки клана Глен. Найдёте их представительство и откроете там свои вклады. Их мало интересует происхождение денег, но они гарантируют их сохранность. Плюс берут в оборот, так что те не лежат мёртвым грузом. Но тут вам лучше найти того, кто в этом разбирается. Есть такой?
        - Клык, - уверенно ответил Керк.
        - Добро, - кивнул я. - Тогда пусть бухгалтерию нашей лавки и свою он возьмёт в свои руки.
        Что у нас дальше? И я вспомнил, с чего и перескочил на эту тему.
        - В общем, все операции совершайте через банк. Периодически наши люди будут навещать тебя, забирать общую часть выручки с продажи артефактов, а также подготовленные к передаче на периферию амулеты. Эти люди такие же, как и вы, наёмные сотрудники, но из тех, кому мы доверяем. Другие на нас не работают. - И я поглядел в глаза полу-эльфу. - Пойми это сам и донеси до своего друга.
        - Хорошо, - ответил тот.
        - За артефактами буду приезжать лично я. В общем-то, это всё. Вопросы?
        - Пока нет, - отрицательно помотал головой полуэльф.
        - Тогда спускаемся в залу. Сейчас должен кое-кто подойти, с кем нам нужно переговорить. Учти, теперь ты официально один из наших представителей. Так что веди себя соответственно.
        Керк кивнул.
        Через десять минут подошла девушка из магической лавки и привела с собой очень знакомого мне мага, на которого Керк тоже взглянул крайне удивлённо. Ну, теперь, по крайней мере, отпал вопрос, зачем он продаёт свою магическую лавку. Зачем, спрашивается, ему две, если он большую часть времени проводит во второй? А там он, похоже, пытался несколько легализовать свой бизнес, но это у него не очень получалось.
        - Где он? - спросил Парс, оглядывая зал.
        Его взгляд зацепился за светловолосого северянина, который, во-первых, был тут единственным представителем их народа, а во-вторых, он сидел рядом с его бывшим учеником, которого маг и просил буквально тридцать минут назад прикрыть ему спину в случае чего.
        Лона тоже осмотрелась.
        - Вон, - показала она как раз на этого северянина, - сидит с каким-то магом.
        - А вот это странно, - пробормотал Парс себе под нос и двинулся в их сторону, подумав: «Чего, впрочем, и следовало ожидать».
        Девушка несколько удивлённо поглядела вслед отцу и, чуть приотстав, пошла за ним.
        - Добрый день, господа, - посмотрев в основном на молодого человека, поприветствовал сидящих маг. - Позволите? - указал он на пустующие стулья.
        - Лучше не здесь, - вместо приветствия, спокойно ответил ему северянин и, поднявшись, направился в сторону лестницы.
        Парс, пожав плечами, пошёл за ним. Остальные двинулись следом.
        Лона всё ещё не могла понять, что происходит, хотя ей показалось, что её отец стал чуть больше доверять этому непонятному человеку. Но с чего бы? Этого она не знала.
        Прошли они в небольшое помещение на втором этаже. - Сам делал? - войдя в него, спросил Парс у шедшего вместе с ними мага.
        - Да, - кивнул тот.
        - Я так и подумал, - ответил отец Лоны, - чувствуется твоя рука и школа старого Руна.
        На что неизвестный маг, хотя, похоже, Парс его прекрасно знает, лишь пожал плечами.
        Отец девушки устроился в одном из свободных кресел и без околичностей обратился к северянину:
        - Я так понимаю, ваше предложение было передано через мою дочь не просто так? - И он как-то странно посмотрел на севшего напротив него молодого человека.
        - Я знал, кого оно может заинтересовать, - спокойно пожал плечами тот.
        - Что вы можете предложить?
        Лона и второй маг были лишь немыми свидетелями этого разговора.
        - Есть несколько инфокристаллов и книг, некоторые из них принадлежат древним, ну и более поздние рукописи, все найдены недавно, плюс пара поисковых артефактов, но их мы предложим ламиям, они им нужнее, чем вам.
        Отец Лоны кивнул, соглашаясь со словами северянина. После чего тот стал выкладывать на стол книги, доставая их из своей сумки. Когда их стало больше десяти, маг остановил этого неизвестного.
        - Я не смогу купить все, - сказал он, - и тут гораздо больше, чем на оговоренную ранее сумму.
        - Я знаю, - ответил северянин и пододвинул книги к магу. - Часть из них можете взять в качестве оплаты за магазин, вторую - в качестве входного билета.
        Девушка удивлённо посмотрела на своего отца, но того, похоже, последние слова неизвестного совершенно не смутили.
        - Ну а последнюю мы готовы обменять на другие книги или артефакты древних и предтеч.
        Парс задумался.
        - Я знаю, с кем вас свести. У вас есть ещё что-то?
        Северянин лишь неопределённо пожал плечами.
        - Я понял, - кивнул маг. - Тогда я договорюсь о встрече. Что из этого я могу забрать сейчас? - показал он глазами на стол.
        Парень усмехнулся.
        - Выберите сами, - ответил он, - но, вообще-то, я это и выложил, чтобы вы забрали и свели меня с нужными людьми, показав им, что у нас есть. И чтобы они примерно поняли, что нас интересует. Кстати, сегодня у меня с собой этого нет, но завтра я буду готов предложить вам несколько работающих магических карт древних. С уже расшифрованными кодами их активации. Думаю, ваших знакомых это может заинтересовать не меньше, чем всё остальное.
        Парс изумлённо посмотрел на этого непонятного человека. Да такие артефакты заинтересуют кого угодно, особенно его самого.
        - Хорошо, я понял тебя, - ответил он и стал аккуратно укладывать всё в принесённую с собой сумку путешественника. После чего вытащил из неё все документы на магическую лавку. - Всё оформлено и заверено у нотариуса и в торговой и магической гильдиях. Необходимо лишь везде вписать имя будущего владельца. - И он посмотрел на северянина.
        Тот кивнул и продиктовал:
        - Карианна Кларгос Де Люка Эр Сагал Мар Элдо.
        - Карая? - удивлённо взглянул на северянина отец Лоны.
        Тот холодными глазами посмотрел на него в ответ.
        - Надеюсь, с этим не возникнет никаких проблем? - спросил он.
        - Да нет, - пожал плечами Парс, - просто это одна из моих бывших учениц.
        - Бывает, - прокомментировал северянин услышанное и указал глазами на присутствующего молчаливого мага. - Это наш полномочный представитель в столице, необходимо вписать и его.
        - Хорошо, - согласился отец Лоны и внёс необходимые поправки в документы.
        Северянин взял все заполненные бумаги, перечитал их.
        - Тогда всё, - посмотрел он на Парса. - Когда мне лучше встретиться с вами насчёт тех людей, о которых мне говорили?
        - Как срочно вам нужна встреча с ними? - уточнил маг.
        - Вчера, - спокойно ответил северянин.
        Парс кивнул.
        - Сегодня я смогу только переговорить с ними, но встречу назначу не раньше, чем на завтра. - И он вопросительно взглянул на парня.
        - Хорошо, - согласился тот, - это меня устроит. - Северянин всех задумчиво оглядел. - Пожалуй, это всё, - констатировал он и спросил, обращаясь к магу и его дочери: - Вам нужно что-то забрать из лавки или мы можем уже сегодня приступить к её осмотру?
        Парс посмотрел на Лону.
        - Выручку я забрала, - поняв, о чём мог подумать тот, сообщила девушка.
        Маг кивнул и, порывшись в сумке, передал ключи от лавки и её служебных помещений северянину, а тот, даже не глядя, передал их второму магу.
        - Приятно было иметь с вами дело, - чуть наклонил голову парень, обращаясь к Парсу и Лоне. - Простите, но нам нужно осмотреть наше приобретение, плюс у нас намечены кое-какие дела на вечер.
        - Нам тоже было приятно с вами познакомиться, - ответил за обоих отец девушки, поднимаясь из-за стола.
        Хотя ни о каком знакомстве речи и не шло, о северянине, кроме того, что он не маг, они так ничего и не знали.
        На этом они распрощались. Северянин со вторым магом остались в таверне, подойдя к столу с какими-то людьми. А Парс с дочерью пошли к себе домой.
        ГОРОД РАЛД
        День
        Уже отойдя от таверны на пару кварталов, девушка посмотрела на отца и спросила:
        - Папа, почему ты был уверен, что он искал именно тебя, а не какого-то другого мага?
        Тот остановился и на несколько секунда замер. А потом развернулся лицом к дочери.
        - Всё равно ты рано или поздно это должна была узнать, тем более и других наследников у меня нет, - медленно произнёс он, на пару мгновений замолчал, а потом сказал: - В этом городе меня знают не только как магистра Парса, преподавателя Академии магии и её второго проректора, - и он вгляделся в глаза дочери, - но и ещё как Хранителя печатей.
        Девушка удивлённо смотрела на него.
        - Идём, - потянул он её, - об этом лучше поговорить там, где нам никто не помешает.
        Лона кивнула.
        - Я хочу узнать всё, - тихо сказала она.
        - Всего не знает никто, - улыбнулся её отец, - даже я. - Но, заметив, что Лона нахмурилась, сказал: - Не переживай, я постараюсь рассказать тебе всё то, что знаю сам.
        - Это меня тоже устроит, - ответила девушка.
        Дома им предстоял долгий разговор. Но Парс был только этому рад. Он давно нуждался в помощнике, да и дочку уже следовало вводить в курс дел, если он хотел когда-нибудь передать их ей. И сейчас речь шла не о его должности в гильдии или академии, нет. Сейчас он думал о той семейной тайне, что на протяжении уже более десяти поколений хранится в их семье.
        Только они опять забыли о самом главном. О том непонятном северянине, который вроде как не был магом, но прекрасно разбирался в артефактах и литературе древних. И не знали, откуда у него такое их большое количество. Особенно артефактов, которые он обещал принести завтра.
        ГОРОД РАЛД. ТАВЕРНА «БОЛЬШОЙ ТРОЛЛЬ»
        День
        - Клык, - подойдя к столу, за которым сидел орк, позвал я, - собирай и выводи своих людей, будьте готовы подхватить выпавшие из рук вашего бывшего босса бразды правления. Часть его казны я оставлю вам. Распорядишься ею на своё усмотрение. Что делать, ты знаешь лучше меня. Об основном я рассказал Керку, он перескажет тебе это или вечером, или завтра. То, что нас интересует, он тоже расскажет тебе. Но главное… - Я посмотрел в направлении выхода из таверны, куда буквально минуту назад ушёл маг и его дочь. - Вы должны плотно прикрывать того человека и то, чем он занимается. - И взглянул орку в глаза: - Надеюсь, ты это понимаешь не хуже меня.
        - Понимаю, - медленно кивнул Клык.
        - Хорошо, - отозвался я. - Тогда мы с Керком в город, а ты по-тихому выводи людей и собирай дополнительных. Тебе что-то нужно для этого?
        - Порядка трёх тысяч, - сказал он так, будто и не сомневался, что я их ему выдам, - это на текущие расходы и для того, чтобы доказать серьёзность наших намерений.
        Я, в общем-то, и так понимал, что без денег ему не обойтись, и спокойно выложил на стол три больших мешка.
        - Тут все, - сказал я ему.
        Он молча посмотрел на выставленные на стол деньги и махнул кому-то из своих. Быстро подошли два орка, сидевшие тут же, и утащили мешки куда-то в конец стола.
        - Мы пошли, - кивнул я на прощание и, уже больше не задерживаясь, я покинул таверну, направляясь в квартал магов.
        Керк последовал за мной. Нам следовало осмотреть наше приобретение.
        ГОРОД РАЛД. ТАВЕРНА «БОЛЬШОЙ ТРОЛЛЬ»
        День
        - Клык, - тихо подошёл к нему один из парней, - а что вообще происходит и что это за хмырь такой?
        - Происходит? - Орк посмотрел в направлении двери, за которой скрылся северянин. - Жизнь происходит, - философски ответил он. - Заметив непонимающие взгляды своих людей, он пояснил: - Напортачил наш босс так, что его приказали зачистить. А так же всех, кто замарался в его делишках.
        Стоящий напротив него боец слегка оторопел.
        - Они знают, что мы чисты по этому пункту, - ответил на невысказанный вопрос Клык, - и потому дали нам выбор: или лечь вместе с нашим боссом, или занять его место.
        - И? - вопросительно посмотрел на него боец.
        - Я выбрал второе, - ответил орк.
        - Мы с тобой, - сказал ему другой подошедший боец, в чём, в общем-то, орк и не сомневался.
        Он собрал вокруг себя тех, кого знал лично ещё по своему голодному беспризорному детству, и это были те, на кого он мог полностью положиться.
        Но вот один вопрос его мучил: зачистят ли сегодня ночью лишь их патрона, или чистка коснётся и кое-кого другого? И, судя по тому, с кем встречался здесь этот северянин, смотреть нужно несколько дальше.
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ МАГОВ
        День
        С тем, что я приобрёл в обмен на уже ставшие для меня бесполезными книги, мне, можно сказать, повезло. Оказывается, в лавке было выставлено далеко не всё, на складе хранилось множество средних по качеству и цене артефактов, оставшихся там, похоже, ещё со времён бывшего хозяина этой лавки.
        Инвентаризировав полученное имущество и рассортировав его, я забил свою сумку тем, что мне могло пригодиться в Таргосе, и забрал практически всё, что там было, всё равно эти амулеты лежали здесь без дела, зато пообещал Керку на следующий день притащить сюда несколько работающих артефактов древних, которые можно предложить некоторым весьма требовательным магам. Их я собирался на основе пустых заготовок сделать сегодня.
        Была у меня пара плетений, которые я вытащил из инфокристаллов, ничего в общем-то сложного, но многих может заинтересовать. Например, некий идентификатор плетений, вложенный в артефакт, или определение его уровня.
        Кстати, эти же артефакты я хотел притащить и в Таргос. Там как раз нужны подобные для поисковиков.
        Я выгрузил Керку все имеющиеся у меня артефакты, которые приобрёл и собрал после выбросов из тех, что не оставил на ярмарку Карае. Так что с чего начинать нашему столичному представительству будет.
        После того как мы осмотрели магазин, я отправил Керка договариваться о встрече с его боссом. Мне нужно было, чтобы она состоялась тогда, когда у них в здании останутся лишь те, кто никак не должен его покинуть. Ну и, собственно, мне надо поговорить с ним самим, их большим боссом. Но всё это потом.
        А пока я шёл за полуэльфом. Хоть и отправил его одного, но решил всё-таки прикрыть, так, во избежание. Не слишком я доверял тому, кто по собственной воле связался с ковеном.
        И правильно сделал. Как только Керк покинул их базу, за ним увязался хвост. И ладно бы это был кто-то один, так нет, его пасла целая команда головорезов. Парню решили не дать и шанса. Он должен был вывести их на меня, хотя он этого бы не сделал, даже если бы захотел.
        Мы договорились, что ждать он будет меня в таверне, а я подойду туда ближе к вечеру. Так они решили перехватить его ещё до этого.
        - Ну что же, всё началось несколько раньше, чем я планировал, - констатировал я, заходя за спину преследователям, контролирующим маршрут полуэльфа.
        «Бой», - скомандовал я сам себе и снял их всех поочереди.
        Глава 5. Мир Ирий. Город Ралд
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ
        Вечер
        Вот этот неприметный особняк (ага, как же, неприметный: огромный домина, чуть ли не самый большой в этом районе), о котором мне рассказывал Керк. Похоже, его хозяин прямо так и заявляет, кто является самой главной курицей в этом курятнике.
        Пока я тут сидел один и проводил разведку местности.
        Полуэльф с оставленными ему деньгами должен подойти примерно через час - полтора. Я попросил его не спешить, но при этом и не очень опаздывать. До его прихода мне необходимо хорошенько изучить дом, его охрану и защитные плетения, прикрывающие его.
        А над защитой дома поработали на славу. Кто-то явно не поскупился на её установку. И, что интересно, судя по анализу менто-информационного защитного поля, его установили примерно два месяца назад. И как раз тогда, со слов Керка, кардинально изменилось поведение босса. Он и до этого был не очень чист на руку, ну а после этого влез в какие-то делишки, связанные с одним из тёмных ковенов.
        И, судя по всему, защиту этого дома ставил маг, напрямую завязанный на жертвоприношения и берущий свою силу из алтаря. Что и было странно. Обычно они не занимаются таким разбазариванием своих сил. Ведь жертвенники предназначены для другого. Чаще всего это призыв тех или иных сущностей высшего порядка, например, богов или очень сильных архидемонов.
        И вот именно из-за этой странной специфики установленного купола пролезть сквозь него в неположенном месте, при этом не нарушив его структуру, было очень сложно. У него не было узловых точек, это была единая монолитная поверхность. Так что и попасть в особняк имелась лишь единственная возможность - разрушив купол.
        Ну а тут, как обычно, было множество вариантов, только все они меня не устраивали, так как о моём проникновении на территорию базы станет мгновенно известно её хозяевам.
        И теперь я, замаскировавшись среди деревьев небольшого парка, принадлежащего дому напротив, сидел и обдумывал сложившуюся ситуацию. И в это время к особняку начали подтягиваться, судя по всему, различные члены банды. И было их достаточно много. Это, как я понимаю, работа орка.
        Самого его я не видел. Но знал, что он ушёл из таверны сюда раньше, сразу после того, как туда вернулся Керк. Что Клык им там наплёл, мне не известно, но народ явно готовился к ведению боевых действий. Все бандиты были вооружены и одеты в лёгкие кожаные доспехи. Были среди них и маги, и, что меня удивило, не мало. Хотя я почему-то подумал, вернее, со слов полуэльфа у меня сложилось такое впечатление, что магов среди бандитов не должно быть много, но вот гляди ж ты!
        Я вновь осмотрел подтягивающуюся к базе толпу народа.
        «Хм, - прикинул я, глядя на спокойно входящих в здание людей, - а ведь вот решение задачки. Это неплохой шанс попасть в особняк». - И я ещё раз посмотрел на бандитов.
        Вообще-то, это и правда наиболее удачный момент проникнуть внутрь их базы, и мне при этом даже не придётся взламывать защиту. Я прекрасно видел, что они входят через естественную брешь, где нет никакой магической проверки и за которой ведётся лишь визуальный контроль охраной особняка.
        «Там я и пойду», - решил я, глядя на закрывшиеся двери. Только необходимо дождаться достаточно разношёрстную и, желательно, большую толпу, которая будет идти не слишком плотно. Именно в такой группе обычно идут как бы вместе, и одновременно отдельно, стараясь показать, что они одна команда, но при этом держась несколько обособленно друг от друга.
        К тому же и стемнело уже достаточно, чтобы неожиданно появившаяся среди людей тень не вызвала особых подозрений и никого не смутила.
        «О, а вот как раз и те, кто идеально подходит под мою задумку», - заметил я приближающуюся ко мне группу неизвестных.
        Хм. Там даже что-то интересное. Они идут несколько более организованно, чем все остальные.
        Приглядываюсь к этому отряду.
        Так, они тащат какой-то большой ящик. И носильщиков сопровождает охрана из бойцов.
        Подбираюсь поближе и залезаю на дерево. Отсюда лучше видно, что там происходит.
        И что у нас там?
        А, ни черта не понятно, что это. Но судя по тому, что ящик, который несут неизвестные, антимагический, внутри его находится какой-то артефакт. К тому же он достаточно тяжёлый. Несут ящик четверо, поставив его наподобие носилок. При этом тяжело всем. Вон даже вспотели, да и их ментальное поле говорит о сильной усталости.
        Но что меня больше всего заинтересовало. С ними можно прошмыгнуть внутрь. Если оказаться в тени этого ящика.
        Проверяю их дальнейший маршрут. Угу, буквально через пару минут они пройдут вблизи меня. Нужно успеть.
        Накладываю на себя плетение, гасящее все типы колебаний. Сейчас оно для меня подходит идеально. Никаких иных способов маскировки мне не нужно, так как с таким меня не замечают даже магические существа, тогда как я сам могу пользоваться полным арсеналом всех своих возможностей и умений.
        Пролезаю по ветви ближе к дороге. Необходимо сделать очень точный и аккуратный прыжок. А то будет смеху, если ящик и его носильщиков собьет какая-то промелькнувшая тень.
        Вот они подо мной. Чёрт, задние меня могут увидеть. А значит, нужно как-то отвлечь их внимание.
        Быстро вытаскиваю одну из монет. Попалась золотая. И хорошо. Главное, чтобы они поверили, что кто-то мог её ранее выронить. Прицеливаюсь и бросаю так, чтобы монета бесшумно попала на мягкую землю. Но место при этом выбрал такое, что с определённого угла она даст отсвет от одного из факелов, которые несли сопровождающие ящик охранники.
        Жду. Не. Ну что? Её так никто и не заметит? Не верю.
        Ага. Нет. Зря беспокоился.
        Вот приотстал один из охранников, заднего оцепления. И стал приглядываться к обочине. На него посмотрели другие.
        - Гак? Ты чего застыл? - спросил у него один из тех, что шёл впереди, и посмотрел в ту же сторону.
        Это заставило остановиться весь отряд и прислушаться к разговору.
        - Да, - тот, кого назвали Гаком, показал рукой туда, где сверкнула какая-то непонятная вещица, - показалось, что там золотой.
        - Что? - Эти слова заставили всполошиться всех остальных.
        Они резко сконцентрировались на рассматривании земли и кустов вблизи них.
        - Точно, золотой! - воскликнул один из носильщиков, и уже хотел было отпустить рукоять носилок и ломануться за замеченной монетой.
        - Стоять! - рявкнул тот, кто вёл этот отряд. - Всем держать строй! - Он обошёл замерших бойцов, которые теперь вновь стали напоминать одну боевую единицу, и наклонился над обочиной. - И правда монета, - пробормотал он себе под нос, а потом посмотрел на остальных. - Вечером отметим эту находку, тут как раз хватит на проставу нашему Гаку за его такую удачную поездку за город. - И он расхохотался.
        Бойцы тоже стали ржать, посматривая на покрасневшего охранника, который злобно зыркнул в сторону командира. Видимо, хотел замылить деньги себе, но так при этом прокололся! Промолчал бы и сделал вид, что ничего не заметил, а вернулся бы за ней уже потом.
        Но вдруг её кто-то нашёл бы до этого?
        А теперь придётся делиться.
        Эти мысли так и читались на лице охранника.
        Командир отряда убрал найденную монету к себе в кошель и рявкнул:
        - Чего встали?! Нас ждут! Потопали!
        Он занял своё место во главе эскорта и направился в сторону уже близкого здания базы, куда им было приказано прибыть к девяти вечера и доставить этот таинственный груз, который им передали какие-то непонятные партнёры босса.
        За этим происшествием никто не обратил внимания на стёкший с одной из веток дерева сгусток тьмы, который буквально за считаные мгновения слился со слегка подрагивающей тенью, отбрасываемой носилками и ящиком.
        Так. Теперь главное - не сплоховать и также незаметно выскользнуть за кольцо этого своеобразного оцепления, которое организовала для меня охрана, сопровождающая груз.
        Идти до базы бандитов было недалеко. Буквально через несколько минут я в компании всех остальных уже входил в здание, где и должна была состояться встреча Керка и его босса.
        Ну и куда сейчас направлялись все эти люди?
        Пока шёл вместе с отрядом, всё пытался понять, что же они несли? Но у меня так ничего и не вышло. Груз был неплохо прикрыт и упакован. Просканировать его не получалось. И вся заслуга такой защиты от внешнего сканирования принадлежала тому контейнеру, в котором он сейчас находился. Хороший ящичек, намного качественнее сделанный, чем тот, что я встретил тогда, в караване, и потому более интересный лично для меня. Уж если кто-то так старается скрыть его содержимое, то оно действительно имеет определённую ценность.
        «Если представится возможность, обязательно загляну внутрь», - решил я.
        И стоило мне об этом подумать, как моя интуиция прошептала мне в ухо ехидным голоском:
        «То, что ты там увидишь, тебе очень не понравится».
        На что я лишь мысленно пожал плечами. Всё может быть.
        Ладно, всё это отвлеченные мысли.
        Хм, а вот, похоже, и те, кому этот ящик предназначался. Шестёрка людей с сильными магическими способностями. На бандитов они были похожи очень мало. Что заметно особенно чётко, так это то, что в ауре каждого из них есть следы участия в ритуале жертвоприношений. Не просто присутствовали при нём или доставляли будущих жертв. Нет. Они в них именно непосредственно участвовали. Возможно, даже совершали. Все шестеро.
        Старшие о чём-то переговорили.
        Из того кокона, в котором я сейчас нахожусь, окружающее кажется безмолвным и пустым вакуумом, поэтому о чём у них шёл разговор, я не знаю. Но один из шестёрки повелительно указал рукой куда-то в сторону.
        Отряд с которым я проник внутрь, аккуратно прислонил ящик к стене. Хорошо, что она не была освещена, и я смог, чуть сместившись в направлении открытой двери, спрятаться на её тёмном фоне.
        Так, и что? Куда мне теперь?
        Хотя, что за глупые вопросы? Конечно, не за толпой обычных бойцов. Меня больше заинтересовали эти тёмные жрецы и очень стал занимать вопрос: на кого они, собственно, работают? Кому были принесены те жертвы и во имя чего?
        Ничего особо выдающегося вокруг я пока не замечал. Поэтому, когда они подхватили груз, последовал за ними.
        Первая комната, вторая. Так, судя по скоплению аур справа и по ауре орка, который находился там же, среди всех остальных - анализатор вычленил его мгновенно, - это те, кого он обещал собрать. По времени как раз всё вовремя.
        Хотя нет, прикинул я, у них есть ещё порядка получаса до девяти.
        Так, но эти шестеро не останавливаются и следуют дальше.
        О! А вот так любимые разными тёмными личностями лестницы, ведущие вниз.
        Но, как ни странно, я, похоже, теперь тоже тёмная личность, так как очень полюбил вечер, сумрак и такие вот тёмные коридоры.
        Иду дальше вниз.
        Хм. А вот это мне уже не нравится. Если босс связался с каким-то тёмным ковеном, то почему откуда-то снизу тянет таким мощным потоком силы, который не заметить очень сложно? И почему он именно здесь? Но что самое непонятное - почему я почувствовал его только что? Буквально несколько мгновений назад ничего не было.
        Похоже, это не босс связался с ковеном, а ковен связался с ним или вышел на него по какой-то пока не ясной мне причине. И сделали они это не просто так.
        За бандитом кто-то или что-то стоит, и этот кто-то настолько опасен, что он может просто разнести весь этот город на мелкие частицы, только пожелав этого. И это очень плохо. Оставить такого противника нельзя, но и как его уничтожить, при этом не погибнув самому, я не знаю. Но и сделать вид, что ничего не заметил, уже не получится.
        Приостанавливаюсь. Аккуратно выглядываю в коридор, из которого потянуло таким мощнейшим потоком силы, которого я до этого момента ещё не встречал. Мне даже его сравнить не с чем. И энергия эта или даже первозданная сила была настолько первородной и дикой, что вряд ли могла принадлежать даже какому-нибудь богу или иному существу. Те хоть и работают с силой напрямую, но всё равно структурируют её и стараются хоть как-то ею управлять. Здесь же было нечто невообразимое и совершенно неуправляемое.
        Те, за кем я следил, как раз и свернули в комнату, откуда я почувствовал столь мощный выброс силы. Медленно иду за ними. Со столь непонятным явлением необходимо разобраться как можно быстрее. Слишком это необычный случай.
        Подкрадываюсь и осторожно заглядываю внутрь. Вроде здесь должен быть алтарь, который позволяет передать эту мощь, и те, кто вошёл сюда. Но, к моему удивлению, там никого нет.
        «Не понял, где все?» - обалдело подумал я.
        Помещение совершенно пустое. Только выброс силы идёт откуда-то из его центра.
        Вхожу в комнату и обхожу её по периметру. Анализатор точно определил место, которое и является реальным источником магической энергии. И расположено оно чуть выше пола, примерно на уровне моих коленей. Но там ничего нет.
        И лишь сейчас меня осеняет воспользоваться локатором. Хотя он на карте ничего не обозначил, но это не значит, что тут нет никакого портала. Что я о них знаю? Да ничего. И с картой, возможно, локатор работает не так точно, как в тех случаях, когда проводит сканирование самостоятельно.
        Активирую структуру. И, мгновенно получив результат, разворачиваюсь в сторону двери. Но, похоже, поздно.
        Вся эта комната оказалась огромным и нестабильным порталом. И он сработал.
        «Уровень опасности - максимальный. Не пользоваться» - это было то единственное, на что я сразу успел отреагировать и запомнить, переносясь куда-то в неизвестность.
        Точку выхода анализатор просчитать не успел.
        НЕИЗВЕСТНО ГДЕ
        В то же время
        - Повелитель, - тихо и вежливо обратился один из старших служителей, - они здесь. Мир, где вы смогли закрепиться, очень перспективен. В нём неимоверно большое количество магической энергии и, что самое главное, магов. Это то, что мы так долго искали.
        «Я знаю, - произнёс, прошелестел, вбил в сознание своему рабу сгусток тьмы, растекшийся по залу, - или ты сомневаешься в этом?»
        В вопросе не чувствовалось никаких эмоций, только вот служитель почему-то сейчас корчился на полу, раздирая своё лицо руками, пытаясь содрать кожу. Вот он выдавил один глаз, и тот растёкся по его лицу. Вот разорвал веко другого, и второй глаз постигла такая же участь. И теперь служитель был слеп. Но он, будто не замечая этого, продолжал уродовать себя.
        Мгновение - и служителя резко перестало трясти.
        «Ты меня разочаровал», - прошелестела тьма.
        Прошла пара секунд, и в зал вошёл ещё один служитель.
        - Позвольте прибрать, повелитель? - почтительно произнёс он.
        «Нет, - всё тот же шёпот в сознании, - пусть остаётся здесь. Я так хочу».
        - Да, повелитель. - Этот служитель был более предусмотрителен и осторожен, чем первый, и даже в мыслях не допускал усомниться в правах их хозяина.
        «Они принесли то, о чём я им говорил?» - спросила тьма.
        - Да, повелитель, - так же почтительно ответил служитель. - Разрешить им войти?
        «Не нужно, я уже веду их, - прошелестел сгусток тьмы. - Встреть их и проведи ко мне в зал».
        - Да, повелитель. - И, развернувшись, служитель вышел в коридор.
        А в пустом тёмном зале осталась лишь разумная древняя тьма.
        Несколько мгновений - и шестеро магов, озираясь, вошли внутрь. Тьма окутала их, она струилась сквозь них, она проникла в то, что они принесли.
        «Да, это оно», - неожиданно прозвучало в их сознании.
        И, будто зная, кто является главным среди присутствующих, тьма задала вопрос:
        «Тебе известно, где остальное?»
        - Да, - со страхом в голосе ответил маг, - но мы не сможем туда проникнуть. Это императорский дворец. - Он боялся того, кто сейчас находился перед ним.
        «Ты помнишь, что получишь в награду за то, что сделаешь?» - прошелестела тьма.
        - Да, повелитель, - медленно кивнул маг.
        «Так достань мне это! - И мага отбросило к стене. - Иначе тебя не спасёт даже смерть». - И это не звучало угрозой. Это было фактом, который и прозвучал как обычная констатация.
        Маг в этом нисколько не сомневался.
        - Да, повелитель, - на карачках подползая вперёд, покорно ответил он, - я сделаю это. Но мне понадобится сила.
        Тьма помолчала. Хотя как она вообще могла говорить, этого понять никто не мог.
        «Встань», - произнесла тьма.
        Маг медленно поднялся.
        Если бы кто-то сейчас взглянул на его тело, то он заметил бы, как его ауру стала переполнять и распирать магическая энергия, закачиваемая в неё.
        Неожиданно маг падает. Он ничего не понимает. Но в то же мгновение в его сознании раздается тихий шёпот тьмы:
        «Кого ты привёл сюда, мразь?»
        И маг начинает разлагаться прямо на глазах.
        Остальные в страхе шарахаются в сторону, и только служитель спокойно стоит на месте и равнодушно смотрит на происходящее.
        Вот от мага осталась кучка гниющих и вонючих ошмётков мяса, кожи и кости.
        «Меня нашёл один из младших, - прошелестела тьма, обращаясь к служителю, - значит, здесь скоро появятся и остальные. - И через мгновение: - Уничтожить его. Только это позволит вам жить».
        Дверь в зал сама распахивается перед оставшимися пятью магами.
        «Идите».
        Те переглядываются. Они ничего не понимают. Но их выносит из зала потоком силы. Маги растерянно бредут вперёд. Что произошло? О чём говорил повелитель? И кто этот младший? У них накопилось множество вопросов, но на них не было никаких ответов. И вряд ли они их получат.
        Двери в зал захлопнулись, оставив тьму и её служителя одних.
        «Он рано или поздно наткнётся на них. В открытом противостоянии по одиночке вы ему не противники, но если будете работать вместе, то вы сможете его без проблем одолеть, - прошелестела тьма, - особенно пока он будет занят этими низшими. В этот момент вы ударите сзади. Так что следите за ними».
        И служителя стала переполнять сила.
        А ещё через несколько секунд в зал вбежал десяток таких же фигур в рясах и капюшонах. Отдав им часть своей энергии, мрак ночи, что скрывался в этом зале, произнёс:
        «Теперь и у вас есть шанс. Идите. Иначе вас ждёт та же участь, что и его».
        Служители посмотрели на распростёртое тело одного из них.
        - Да, повелитель, - произнесли они.
        И снова распахнулись двери. И из зала стали выходить очень сильные существа, лишь немного уступающие в своей мощи архидемонам.
        Только вот даже их сил и возможностей могло не хватить для того, чтобы уничтожить неизвестного, которого повелитель назвал младшим. Но повелитель не хотел в это верить.
        Теперь мне стало понятно, что тот мощный источник силы был выбросом, прорвавшимся в мир сквозь этот странный открывшийся портал. И портал появился не естественным путём, он не был случайностью, возникшей на пустом месте, нет, он был создан искусственно. И этот мощный выброс, забивший собой все остальные типы энергий, не позволил ни мне, ни анализатору вовремя выделить открывшийся портал на естественном магическом фоне остального окружающего пространства.
        Дай я себе чуть больше времени, мы это сделали бы, но я поспешил. И совершил очередную ошибку. И сейчас нахожусь где-то в другом мире. Теперь локатор это определил мгновенно.
        Но что ещё более странно, я чувствовал энергетический купол, накрывший и этот мир. Значит, таких миров, как Ирий, несколько?
        Проверяю карту. Жду некоторое время. Да, она отрисовывает совершенно иное расположение материков. Их тут четыре, два находятся на полюсах и два по экватору. Я, кстати, нахожусь ближе к южному полюсу.
        Что интересно. Городов здесь нет. В принципе, нигде. Но магии - море, и она странная. Такого типа я не встречал. И анализатор не смог его идентифицировать.
        Но зарегистрировать и обнаружить этот тип энергии получилось без особого труда. И самый сильный источник этой магической энергии был буквально в нескольких сотнях метров от меня.
        Так. Локатор всё ещё утверждает, что тут смертельно опасно и нужно как можно быстрее отсюда валить.
        Доверяю ему и поэтому пытаюсь переместиться туда, где был.
        Нет, как я и ожидал, не сработало. Будь ты хоть трижды бог, но этот купол не позволяет пробиться сквозь него.
        Плохо. Что-то мне неуютно. И очень. Такое ощущение, что за мной кто-то следит. Вернее, даже не так. Рассматривает одновременно со всех сторон.
        И только тут до меня доходит, что при переходе через портал с меня спало плетение, позволяющее оставаться незамеченным.
        Быстро воспроизвожу его вновь и смещаюсь несколько в сторону, а потом прохожу в раскрытые двери и двигаюсь дальше по коридору.
        Так. Теперь мне даже не кажется, а я уверен, что хоть о моём присутствии и известно, но меня перестали видеть, потеряли. Этот неизвестный, что за мной следил, хотя и знает, где я находился, но сейчас не может обнаружить меня.
        Вижу несколько поисковых нитей, возникших буквально из воздуха и начавших прочёсывать комнату, из которой я вышел. Странно, анализатор не смог определить источник, который активировал это плетение. Оно будто висело в пустом пространстве.
        Медленно задом пячусь по коридору, постоянно оглядываясь и стараясь ничего не пропустить. Ориентироваться приходится лишь на магические выбросы и то, что видят глаза. А они практически ничего не замечают, кроме всё той же странной энергетической пелены, разлитой вокруг.
        Ну и ещё меня окружает сплошная тьма. Не Тьма, с большой буквы, а просто темно. Складывается впечатление, что солнечный свет здесь очень редкий гость.
        Хм. Интуиция с этим моим предположением полностью согласна.
        Странно. Вроде солнце, если судить по карте, здесь есть.
        Быстро, для интереса, изменяю масштаб. Ага, понятно. Два фактора. Солнце очень далеко, и это практически погасшее светило. Тогда это мёртвая планета.
        Но возникает другой вопрос: почему я всё ещё жив? И вообще, как тут можно выжить? Я же дышу? Или нет? Не понимаю.
        Ладно, иду вперёд.
        Опа. А вот и первые гости. Или кто это?
        Хм. Знакомые ауры. Это всё те же маги, только их пятеро. Где потеряли своего шестого, кстати, самого сильного мага?
        Проследить за ними.
        Так. А это ещё кто?
        Быстро прижимаюсь к стене, стараясь превратиться в настенный барельеф.
        Вслед за магами крадутся одиннадцать существ. Вроде внешне похожи на людей. Но это только внешне. Анализатор уверяет, что ко мне они имеют такое же отношение, как я к жирафу. Плюс я прекрасно вижу их ауру. Такое я встречал лишь однажды и в единственном экземпляре. Элая, моя жена. Её аура была сравнима с теми, кого я ощущал сейчас. Но у неё она была более гармонична, у этих же сила грубо заимствована. И это прекрасно видно.
        «Те люди, что приносят жертвы? - удивился я. - Да вроде не похоже». Слишком много в них силы, такое впечатление, что ею их кто-то наделил. Но что? Вернее, кто?
        Приглядываюсь.
        Хотя в них есть и энергия жертвоприношений, но какая-то не такая. Где-то я подобное уже видел.
        Я вгляделся повнимательнее.
        Точно, видел. Я же сам ответил на свой вопрос: в них не магическая сила, а именно энергия жертв. Это не жертвоприношения. Как я сразу не догадался, это поглощение жизненной силы и каннибализм. Точнее, они сначала забирают силу, а потом поедают свою жертву.
        Всё верно. Это однозначно местные. Им неоткуда здесь брать жизненную энергию, кроме как у других. Солнца, как её главного источника, тут практически нет. Получается, жертвы приносят не какой-то эфемерной силе, а этим существам.
        Но всё равно что-то не сходится. Ведь открытым остаётся вопрос: кто наделил их такой мощью и силой?
        Стоп, что за странное перемещение того невероятного источника, которое отобразилось сейчас на карте?
        Быстро сверяю показания анализатора.
        Невероятно, источник магии этого мира сдвинулся на несколько десятков метров в мою сторону. Не понял. Он что, не статический? Но такие невообразимые по силе источники магии по всем законам должны быть привязаны к месту силы.
        Или?..
        Какая-то мысль крутилась в моей голове, но никак не позволяла ухватить её за хвост.
        Стоп. А кто сказал, что источниками магии могут быть только статичные объекты? Литература древних? Или более поздние исследования? Но кто сказал, что это истина в последней инстанции? Если я или древние не встречали столь сильных источников магии, это не значит, что их не может быть. Ведь это не боги, те - сами потребители, хоть и очень своеобразные. Тогда что? Не знаю.
        Чёрт. Источник переместился ещё на несколько метров.
        Так. Если я ничего не путаю, то он как бы повторяет движения тех существ, что прошли мимо меня, но только в более ограниченном объёме. А вот это уже интересно.
        Иду следом за существами, постоянно контролируя источник.
        Точно, он следит за ними. Причём буквально перед ними то и дело возникают поисковые нити, но ни к кому из этих существ они не привязаны.
        Хм. Если мои наблюдения верны, то этот источник как минимум наделён разумом. Невероятно. Разумный источник магической энергии. Только что мне это даёт? Не знаю, разум - это одно, а то, что он явно охотится на меня, а не на тех магов, - это совершенно другое.
        Я вижу, что сейчас существа, за которыми я следовал, остановились рядом с магами. Подхожу ближе.
        Чёрт, как же мне необходимо понимать, что там происходит! Я же могу только смотреть.
        «Подключить модуль ментального щупа?» - раздаётся вопрос анализатора.
        «Чего?» - удивлённо переспрашиваю я.
        «Ментооператору стал доступен ряд ранее заблокированных модулей в связи с более полной интеграцией аналитического конструкта в его менто-информационное поле».
        Так. Что-то я не понял. Во-первых, по-моему, анализатор стал объясняться более доходчиво. И во-вторых, о чём он вообще сейчас говорит?
        И будто ответ на мой вопрос:
        «Ментальный щуп в пассивном режиме регистрирует и преобразует в аналогово-смысловую форму любые типы ментальной активности разумных существ и сущностей».
        Ладно. Хоть я и не понял, о чём он, но меня интересует другое.
        «Его работу можно засечь?» - задал я вопрос анализатору.
        «При пассивном режиме сканирования работа модуля совершенно не влияет на окружающий континуум. Активный режим работы может вызвать раздражение и колебания тонких ментальных полей».
        Э-э-э. Сразу столько понятий. Откуда? Раньше анализатор вообще не сыпал ничем новым, только тем, что сам почерпнул из тех данных, что мы с ним изучали. А сейчас просто какой-то рог изобилия. Но разбираться буду позже.
        «Его можно подключить лишь в пассивном режиме работы, без случайного или автоматического переключения в активный?»
        «Можно перевести на мысленное управление ментооператором».
        Хм. Похоже терять мне особо нечего. А вот знать о том, что тут происходит, нужно.
        «Активируй модуль», - приказал я и стал ждать, возможно, на это потребуется какое-то время, или ещё что, какие-нибудь нехорошие ощущения. Был у меня не очень приятный опыт активации ментальных моделей.
        Однако буквально в то же мгновение я получил ответ:
        «Модуль активирован. Задайте режим работы. Пассивный или активный».
        «Пассивный», - естественно выбрал я.
        И мгновенно моё сознание стал заполнять какой-то шёпот, непонятные голоса, образы и чужие мысли, целые или их обрывки.
        «Подключаю режим фильтрации и выделения шумового фона».
        Хоп. Хотя сейчас шёпот и остался, но это как шум на улице: вроде и есть, но совершенно не мешает.
        Ну и что тут у нас?
        И только я задал этот вопрос, как получил сразу несколько ответов на него.
        - Передайте повелителю, что мы его не нашли. - На карте подсветилась одна из фигур магов.
        - Он знает. - Судя по всему, это было произнесено кем-то из существ, но кем точно идентифицировать не получилось, анализатор выделил троих, и, что интересно, двое из них находились рядом, а третий в самом конце следовавшей за магами колонны.
        «Скорее всего, это кто-то из тех, что стоит впереди, ближе к магам», - решил я.
        Видимо, этот ментальный щуп может улавливать лишь чётко выраженные мысли, направленные во вне. Так как никаких других образов сейчас мне он не передавал.
        - Что нам делать дальше? - спросил тот же маг.
        - Искать. - А вот теперь существо удалось идентифицировать.
        И, к моему удивлению, против всей логики разговора, это был тот самый последний.
        Несколько мгновений - и это же существо снова заговорило.
        - Повелитель, его здесь нет, - доложил он.
        - Да, я знаю. Младший сумел скрыться от меня. Но он всё ещё тут, в цитадели. Перекройте портальную площадку, только оттуда он сможет покинуть этот мир. Цикл появления бреши в куполе повторится через полтора часа. Скорее всего, он попытается прорваться туда и уйти из этого мира в другой.
        - Слушаюсь, повелитель, - ответило существо.
        Я оторопело смотрел на показания анализатора. Этот неизвестный повелитель был тем самым источником силы.
        И ещё. Он называл меня младшим. И это наталкивало на очень плохие ассоциации. Ведь я и правда был младшим. Младшим богом в той иерархии богов, что была мне известна. И об этом знал этот самый повелитель.
        И почему-то они старались не дать мне отсюда уйти.
        Кстати, кроме всего прочего, теперь я знал, как это сделать.
        «Запустить таймер», - отдал я команду анализатору.
        У меня есть полтора часа до открытия той самой бреши и для того, чтобы попасть на портальную площадку, откуда я недавно сбежал.
        И это было хорошо, я теперь знал, как мне можно вернуться обратно.
        Но об этом знали и мои противники, а это было плохо.
        Маги и эти, похожие по своей невероятной мощи на архидемонов, существа отправились обратно.
        Но самым главным моим противником был тот, кого они называли повелителем и кто и являлся источником магии в этом уже мёртвом мире. И я прекрасно понимал, что здесь, сейчас с этим самым существом мне не справиться. Я элементарно даже не представлял, кто это может быть на самом деле и что мне с ним делать.
        Как говорил Петрович, «вовремя сделать ноги - это один из самых главных постулатов выживания». И именно им я сейчас решил воспользоваться.
        А потому у меня был единственный выход. Нужно постараться сбежать обратно, притом сделать это так, чтобы захлопнуть за собой эту дверь.
        Крадусь назад.
        Так, вижу, что маги и те, кто сейчас был с ними, объединились в будущей попытке остановить меня. Это плохо. Их и так очень много для меня одного, и я не уверен, что мне можно здесь пользоваться магией. А вот они не будут испытывать никаких сомнений по этому поводу. По крайней мере, последние. Этим существам такие, как я, нужны, особенно в качестве завтрака или обеда. Не знаю, с каким временем суток у них тут совмещён приём пищи. А целый я буду при этом или по частям, их особо не интересует. Главное, чтобы во мне теплилась хоть капелька жизни.
        Так, повелитель опять переместился.
        Хм. Что мне не понятно, так это почему он привязан к тому самому залу и до сих пор не покинул его. Уверен, если бы он оказался где-то поблизости от меня, то никакая маскировка меня не спасла бы, и его невероятная магическая сила в мгновение ока обнаружила бы моё присутствие. Но тот почему-то находится именно там. И видимо, этому есть какая-то определённая причина. Интересно, какая? Ведь знание слабостей противника даёт над ним преимущество. А в том, что это слабость, я не сомневался. Не просто же так он сидит в одном месте и не покидает его. Тем более в этом мире. С его-то мощью можно жить в любом. Его, как я понимаю, даже этот купол не удерживает, коль он знает, как сквозь него прорваться. Но почему он этого не делает? Выяснить бы это, только как?
        Ладно, что у нас есть? Да ничего. Куча существ, похожих на архидемонов. Немного магов. И никаких шансов прорваться.
        Интересно, при такой концентрации магии насколько более мощными будут работающие плетения?
        «Сила возрастает в геометрической прогрессии, - доложил анализатор. - В среднем воздействие любого плетения возрастёт в пятьдесят, возможно, шестьдесят раз».
        «Угу. А если поставить усилитель?» - У меня в голове стал возникать кое-какой план.
        «Порядка ста раз, - ответил анализатор. - Для выяснения более точных показателей необходимо провести тестовое выполнение простейшего эталонного плетения».
        У меня в сознании высветились какие-то руны. И к рунному алфавиту древних они не имели совершенно никакого отношения. Зато был комментарий.
        «Воспроизводимая структура осуществляет выброс магической энергии в один энерон».
        Понятно, что ничего не понятно. Но зато теперь я знаю, как в случае чего определять магический потенциал того или иного мира. И сделать это можно по результату воспроизведения этого унифицированного эталонного плетения с учётом различных параметров его выполнения и расходованием магической энергии. Правда, делать это я буду, лишь когда вернусь обратно в Ирий. А тут мне придётся подождать.
        Так. Для того, чтобы переместиться обратно, мне нужно совсем немного времени. Не думаю, что меня выкинет куда-то за пределы этих двух миров. Во всяком случае, экспериментировать у меня времени нет. А потому буду перемещаться в ту комнату в подвале особняка, из которого сюда и попал. Не зря же этот портал настроен именно туда. Видимо, и открыть его в любое другое место не было возможности.
        Тем более и Керка с орком нужно прикрыть. Но это уж как получится, пройдёт слишком много времени, и я не знаю, что там произойдёт к тому моменту.
        Но сначала мне нужно самому выбраться. Правда, действовать придётся начать несколько раньше, чтобы прикрыть свой отход.
        А теперь надо, затаившись, обдумать план операции и выждать время.
        ВСЁ ТАМ ЖЕ, НЕИЗВЕСТНО ГДЕ
        Полтора часа спустя
        - Служитель, может, он не появится? - спросил один из низших, обращаясь к слуге повелителя. - Сколько нам ещё ждать? - И человек вопросительно посмотрел на стоящего рядом с ним тёмного жреца, слугу повелителя.
        Что за лицо скрывается под капюшоном, накинутом на голову, вопрошавший не знал, но почему-то никакого желания узнать это у него не было.
        - Немного, - равнодушно ответил тот.
        Человек нервно переступил с ноги на ногу. Хотя эти служители внешне и были похожи на обычных людей, но то, что они творили со своими жертвами, которых доставляли к ним маги, говорило о том, что к людям они не имеют никакого отношения. Особенно заговорившего со служителем мага пугали их пустые, ничего не выражающие глаза. Но даже этот страх не заставил бы магов, которые сейчас стояли здесь, или тех, что остались в их мире, отказаться от того, что они получали взамен.
        А получали они магическую силу, которой не было ни у одного, даже самого сильного мага, и жизненную энергию, которой могли похвастаться лишь драконы. И всё это лишь благодаря служителям и их повелителю.
        Хоть маги сами непосредственно ни разу в ритуалах и не участвовали, но, просто присутствуя во время его проведения в зале с жертвенным алтарём, они получали такой огромный приток жизненных сил и энергии, что уже не могли отказаться от того пьянящего чувства всемогущества, который давал им этот ритуал. Он привязал их не хуже любого другого магического наркотика. И служители прекрасно об этом знали.
        Но маги были нужны им. А потому служители позволили им стать рабами ритуала. И маги, уже полностью потеряв себя, сами предложили свою помощь служителям, единожды испытав этот вкус и наслаждение.
        Вот с тех пор они и выполняли для служителей и их повелителя грязные поручения, стараясь достать новые жертвы, когда это требовалось. Маги даже не обращали внимания, что служители относятся к ним, как к домашнему скоту или животным. Им было абсолютно всё равно. Главное, им позволяли присутствовать во время проведения ритуала «изъятия жизни», как его называли сами служители.
        Правда, так было не всегда. Иногда взамен того могущества, что давал ритуал, от магов требовали не только жертв. Как это случилось в последний раз. Они должны были найти какой-то артефакт, вернее, какие-то его части. Точнее мог сказать только тот, кто и был главой их ковена, но магистра сейчас не было в живых. Повелитель уничтожил его.
        Это магу и напомнило о том, что он хотел узнать, лишь бы его не лишили возможности проходить ритуал вновь и вновь.
        - Служитель, - обратился он к слуге повелителя, - я хотел поговорить о том, что нужно повелителю. Ведь об этом знал только магистр. И теперь мы будем бесполезны вам и ему, если вы нам не сообщите, что он разыскивает.
        Тот повернулся в его сторону.
        Когда маг уже решил, что его ждёт судьба его собрата, служитель наконец ответил:
        - Да, это резонно. - И подробно описал те недостающие части, которых не хватало повелителю, чтобы полностью собрать этот неизвестный артефакт. - Запомни, - глаза служителя впились в лицо мага, при этом он сам оказался чуть ли не в нескольких сантиметрах от него, - теперь ты ответственен за розыск этих предметов. Повелитель выбрал тебя.
        Маг испуганно оглянулся в сторону зала, туда, откуда они вышли уже почти полтора часа назад. Но оказывается, смотреть ему нужно было не туда. Рука служителя резко метнулась и схватила его за лицо.
        Мгновенная боль - и маг падает.
        - Смерд. Теперь на тебе его печать, и через неё он всегда может тебя разыскать, - спокойно сказал стоящий рядом с ним слуга этого неизвестного существа, которое своей силой превосходило богов. - Ты помнишь, где нужно искать ещё одну часть артефакта?
        - Да, - сквозь слёзы и боль начал отвечать маг, - она в главном имперском хранилище. Но у нас там есть свои связи… - Договорить он не успел, его шею перерубил удар внезапно возникшего сгустка тьмы.
        - Он тут! - воскликнул служитель и сам рубанул корявой когтистой рукой, казалось бы, в пустоту перед собой.
        Удар его хоть странной и видоизмененной, но всё же безоружной руки высек сноп искр, будто она была, как минимум, из какого-то металла. А встретила этот удар не такая же пустота, как и вокруг, а заточенный клинок.
        В следующее мгновение служителя откинуло назад. И его шея окрасилась тёмной полосой. Но этот удар не убил его. Это не так легко сделать. Он лишь слегка замедлил служителя.
        Зато следующий удар сгустка тьмы, пришедшийся по ещё одному магу, свалил и его бездыханное тело.
        «Он тут, - раздался голос повелителя в сознании служителя, - я заблокировал вас в портальной комнате, ему не сбежать».
        Но, похоже, младшего это положение дел не устраивало, он постарался вырваться, несколько раз рубанув мечами дверь, но, поняв, что вскрыть её не удастся, отлетел назад и затаился.
        Служители стали медленно расходиться по комнате. Тут же появились и поисковые нити повелителя.
        Мгновение - и одну из них перерубает быстрый удар клинка. Младший не пользуется магией. Он понимает, что это выдаст его.
        Ближайший служитель мчится туда, размахивая перед собой видоизменёнными лапами-руками. И его встречает несколько быстрых скользящих косых ударов, которые отбрасывают его тело назад. Но это выдало местоположение младшего. Остальные служители в ту же секунду взяли его в кольцо.
        «Нет, не подходите к нему!» - неожиданно раздался разрывающий сознание вскрик повелителя.
        Но было поздно. Три быстрых росчерка. И мгновенная вспышка открывающегося портала, в котором и исчезла фигура младшего. А затем последовал сильнейший взрыв, который разворотил всю портальную часть цитадели.
        «Ушёл, - прошелестел, проскрипел, проорал голос повелителя в сознании корчащихся на полу существ, людей и тех, кто когда-то был его служителями, слугами и рабами. - Вы позволили ему уйти».
        А дальше для них начались тысячелетия боли и страданий. Ведь именно столько понадобится повелителю, чтобы восстановить этот портал и вновь попытаться вырваться из этого мира. Только он понимал, что этого времени у него нет. Его нашли, и скоро за ним придут. А поэтому корёжить и сминать тела его вечных слуг стало ещё сильней.
        «Вы его упустили». - Это было последнее, что они смогли воспринять. Их сознание затопила волна всепожирающей боли и ужаса от того, что она никогда не прекратится.
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ
        Вечер. Полтора часа спустя
        Блин, как же меня приложили… Вроде ни разу и не задели, по крайней мере по прямой, но даже тех ударов, что я пропустил по касательной, было достаточно, чтобы разворотить мне все внутренности и переломать рёбра. Как ещё руки остались целы?
        Я лежал на полу в подвале особняка и вспоминал произошедший бой, из которого не надеялся уже и выбраться, когда всё-таки смог адекватно оценить силу этих существ.
        Повезло, что мне дали возможность наложить основную связывающую руну на двери в портальном зале, когда прозвучала та мысль существа, что он нас там запер.
        Ну а дальше я уже часть рун наносил на тела магов, когда нападал на них, убивая и откидывая их трупы туда, где они должны были находиться, часть - на тела тех непонятных существ, что были сравнимы с архидемонами. Их я старался вести и контролировать. Мне нужно было, чтобы в определённый момент они оказывались в строго определённом месте и положении. Потом я сделал завершающий штрих, привлекая их внимание. Они отреагировали именно так, как я и рассчитывал. Не зря я выбрал именно то существо, что позволило мне максимально демаскировать себя.
        В последний момент повелитель сумел просчитать мои дальнейшие действия, но он не успел предупредить своих слуг. Меня окружили, тем самым завершив связку рун и превратив её в единую формулу, которую я и активировал вместе со своим переходом.
        Больше всего я опасался, что портал не сработает. Но всё вышло как и обещала богиня. Я воспроизвёл у себя в сознании при помощи анализатора то место, где желал очутиться, и в то же мгновение оказался там. Правда, силы из меня выкачало столько, что я усомнился в оптимальности именно такого способа перемещений.
        Ну, или причина была в том, где я совершал этот переход. Ведь здесь были эти миры и купол, который не позволял вообще проходить сквозь него. Но я всё же тут. И мне нужно срочно восстановить истощённый магический запас энергии.
        К счастью, у меня есть и способ, и средства, вернее, энергия, которой можно воспользоваться, чтобы наполнить свой накопитель. Тут так и остался сильнейший магический фон того непонятного существа. Вот им и воспользуюсь.
        К тому же мне надо срочно привести себя в порядок и восстановить своё тело. А то сейчас я практически небоеспособен.
        Теперь мне известно не только «Среднее исцеление», но и кое-что помощнее, а на таком фоне, хоть ураган магический вызывай, ничего не заметят. Поэтому я мысленно воспроизвожу формулу «Полного восстановления». И несколько минут валяюсь на полу, пока моё тело само выстраивает и восстанавливает сломанные кости, разорванные ткани и связки.
        «Всё», - вижу в сознании отчёт анализатора о полном восстановлении организма.
        Есть хочется зверски. Поэтому вытаскиваю из сумки несколько сухих брикетов с едой и флягу с каким-то напитком.
        Наконец я почувствовал себя более-менее нормально. Но для проформы ещё пару раз наложил на себя плетение «Среднее исцеление».
        Всё, теперь я готов к дальнейшим свершениям, а то, что они будут, я чувствовал. В сторону подвала прётся несколько личностей, и среди них я заметил ауру полуэльфа.
        Проверяю остальной дом.
        Ага, орк всё ещё наверху с другими бандитами. И, судя по их общей ауре, атмосфера там царит неспокойная.
        Но сначала займусь теми, что ближе.
        Направляюсь к входу.
        Чёрт, чуть опять не забыл. Накладываю на себя плетение незаметности, в подвале это идеальная маскировка. И выхожу в коридор.
        Встретить их лучше чуть дальше, там небольшой закуток в стене для стражника, и они как раз пройдут мимо него.
        Встаю и замираю, отсчитываю шаги.
        Так. На четверых накладываю плетение паралича. Остаются ещё четверо: какой-то гном, два представителя неизвестной мне расы и Керк.
        Интересно, почему я думал, что босс этих бандитов - человек? И никак не предполагал, что это может быть кто-то другой?
        Судя по всему, все люди одинаковые. Хотя чёрт его знает, просто гном идёт впереди, и на нём нацеплено больше всего магических побрякушек. Но, что самое плохое, его прикрывает защита и от физического воздействия, и магического нападения, а он мне нужен живой и желательно невредимый, пока я с ним не поговорю.
        Кстати, давно хотел попробовать одну вещь. Ведь, по сути, любое магическое поле - эта та же магическая дверь, и, теоретически, это поле можно взломать. Вот сейчас я это и проверю, у меня и время есть. Благо лезть теперь мне никуда не надо, а магическая отмычка, тем более слегка модернизированная, у меня всегда с собой.
        Запускаю её. И неожиданно получаю запрос от анализатора.
        «Подключить дополнительные вычислительные мощности для проведения перебора и поиска необходимой комбинации рун деактивации энергетического поля?»
        Ну, исходя из вопроса, ничего плохого не будет.
        «Делай», - соглашаюсь я.
        И не верю своим глазам, вернее, разуму и сознанию: руны, которые раньше я даже успевал читать, замелькали с неимоверной скоростью. И буквально через несколько секунд пришёл ответ:
        «Получена деактивирующая комбинация».
        Мне было выдано три руны, тогда как обычно эта магическая отмычка подбирала всего одну.
        «Обалдеть», - ошарашенно подумал я, готовясь к их активации.
        Вот противники напротив меня. Можно работать.
        Выскальзываю вперёд, тела охранников, на которых наложил паралич падают. И очень удачно. Один из них, тащивший на пару с другим избитого полуэльфа, утянул того на пол, освобождая мне место для манёвров.
        Быстрый стелющийся шаг к гному. Деактивация его защитного щита. Он даже не успевает сообразить, а я уже бью его в указанную мне анализатором энергетическую точку с небольшим магическим выбросом. Тело гнома валится.
        Теперь остальные.
        Второго охранника, что тащил Керка, вырубаю на противофазе, он как раз сейчас стоит передо мной.
        А вот те два, неизвестных мне, противника сориентировались быстрее всех. Они разошлись в стороны. И хотя они меня не видели, но примерное направление угрозы, которую я представлял для них, определили сразу.
        Действовали синхронно. Только я не собирался ни с кем воевать.
        Выделяю в их ауре основные каналы протекания энергии, подключаюсь к ним и разом выкачиваю максимально доступный объём энергии.
        Оба противника заметно замедляются и плывут, всё время стараясь сконцентрироваться, но это им мало помогает. Я проскальзываю к ним за спину. Удар. Ещё удар. И оба тела опрокидываются.
        Интересные экземпляры. Не маги. Но очень опасные бойцы как для обычных людей, так и для одарённых. Надо бы узнать, кто они.
        Ладно. Проверяю коридор. Никого. Снимаю с себя маскировку и подхожу к Керку. Накладываю на него «Среднее исцеление» и привожу в сознание, слегка похлопав по щекам.
        - Жив? - спрашиваю у него.
        - Да, - осмотревшись слегка плывущим взглядом, ответил он.
        - Кто из них главный? - указываю на лежащие на полу тела.
        - Он. - Ну, как я и думал, полуэльф указал на гнома.
        - Хорошо, - киваю я. - Кто-то из них нам ещё нужен?
        Керк морщится, но потом показывает на двух бойцов, на которых я обратил внимание.
        - Они, но Клык не смог их уговорить. Они сказали, что долг не позволяет им перейти на нашу сторону, но нас они не выдали.
        Я усмехнулся.
        - А как же тебя схватили, ты же, по идее, должен сейчас быть вместе с орком? - вопросительно посмотрел я на него.
        - Взяли, когда я пришёл, сразу на входе, - пнул он ногой одного из тех, кто его нёс, - эти двое. Кланков там вообще не было. Видимо, подошли позже.
        - Ладно, я понял.
        Я быстро вырезал всех тех, кто нам был не интересен, а на остальных для надёжности, наложил ещё по два плетения паралича. После чего связал их и перетащил в ближайшую комнату, где были внутренние засовы.
        - Присмотри за ними, - сказал я полуэльфу, - можешь обыскать их пока.
        Керк кивнул.
        Посмотрев на него, я показал взглядом на запоры на двери и вышел в коридор. Дождался, пока изнутри щёлкнет засов, и направился дальше.
        Так. Теперь посмотрим, что происходит наверху…
        Клык стоял посреди толпы.
        - Ты в этом уверен? - спросил у него один из бригадиров.
        - Да, - твёрдо кивнул орк, - сегодня мне напела одна птичка, что нами вплотную интересуются новенькие ребята из соседнего квартала. У них не очень хороший участок, а у нас тут достаточно прибыльное место. Вот они и готовы развязать войну с нами. Как мне сообщили, они даже набирают наёмников. Мне точно известно о трёх десятках, которых они пригласили.
        - Но ты уверен, что они придут именно сегодня? - спрашивал всё тот же человек, с кривым лицом и злым взглядом.
        - Это я узнал уже сам, - подтвердил Клык, - я захватил языка.
        - Что? - настороженно посмотрели на него все остальные.
        - Ты же понимаешь, - вышел вперёд мощный тролль, один из главных подручных босса, - что если они узнают об этом, то неизбежно будет война.
        Клык пожал плечами.
        - Она и так будет, и я это теперь прекрасно знаю. Они стягивают свои силы для нападения у западных складов.
        Тут встрепенулся невысокий кобольд, который и контролировал ту часть их территории.
        - Точно, - вышел он вперёд, - мои люди доложили о какой-то нездоровой активности в том районе, но она была не у нас, и поэтому мы только проконтролировали, чтобы они не полезли к нам. Но потом там всё затихло.
        - Ну вот, - посмотрел орк на тролля, - как я и говорил.
        Никто не знал, что это сам Клык нанял тех наёмников пошнырять там и помелькать перед глазами людей кобольда. Они и правда должны были вторгнуться в их квартал, но только после того, как сам Клык даст им сигнал о нападении. Нужно было как можно быстрее взять всю его территорию под полный контроль. К тому же Клык договорился с соседней небольшой бандой об их присоединении, если они перейдут под его команду. На их территории не было ничего интересного, кроме прямого доступа к стене города и складам. Но если они смогут перекрыть всю эту часть города, то тогда будут контролировать полностью все дороги, ведущие к западным воротам столицы.
        Это была выгодная сделка. Тем более она прибавит ему людей, которых ему будет очень не хватать. Он знал многих из них лично, за остальных ему поручились. Так что по этому поводу он особо не переживал. Это было важно, так как от сегодняшней операции зависело очень многое.
        Кроме того, Клыка беспокоило ещё и то, что до сих пор не появился Керк. Ведь именно с его появлением в особняке начнёт действовать и каратель.
        Между тем тролль почему-то подозрительно и, самое главное, насмешливо смотрел на орка.
        - А не твоих ли рук это дело? - наконец спросил он. - А, малыш? - И он взглянул на него холодными злыми глазами цепного пса, чьи руки были по локоть в крови.
        - Что? Ты о чём? - удивился Клык, понимая, что где-то они что-то упустили.
        И буквально в следующее мгновение подручный ответил ему, что.
        - А о том, - стал приближаться к нему тролль, расталкивая людей, попадающихся ему на пути, - что мои парни следили за тобой и твоим дружком, полуэльфом, и видели, как ты сам нанимал людей. К тому же…
        Что он хотел сказать дальше, Клык так и не узнал. Внезапно в помещении погасли все магические светильники, будто их всех задуло единым порывом ветра. А потом он услышал, как начали валиться тела, раздаваться непонятные хлопки, кричать люди.
        Это непонятное светопреставление продолжалось несколько минут.
        Наконец всё стихло. И опять в мгновение ока зажглись все магические лампы.
        Клык, хоть и не боялся крови, но и он был напуган увиденным. Он стоял посреди горы трупов, и к нему молчаливо пробирался их недавний знакомый. Тот самый северянин, имени которого они так и не узнали.
        «Каратели намного опаснее, чем о них говорят», - поражённо посмотрел орк на спокойно бредущего среди трупов молодого парня. Казалось, его не трогают ни кровь, ни разбросанные вокруг него тела.
        - Идём, - произнёс он, подойдя поближе к тому столу, у которого и стоял орк, - вам пора заняться делами. Можешь послать сюда парочку своих. Думаю, они соберут много ценного.
        Клык заторможенно кивнул. А этот неизвестный лишь равнодушно окинул его взглядом, развернулся и направился от кровавой бани, что тут произошла.
        Орк не знал, как должна выглядеть богиня жизни, но теперь он точно мог сказать, как выглядит смерть. Обычный светловолосый парень с холодными стальными глазами…
        Через час весь квартал был уже под их полным контролем.
        Что случилось с гномом, их боссом, они так и не узнали, но на следующий день северянин принёс ему в таверну причитающуюся им долю общака.
        Перед тем как попрощаться, он развернулся и, посмотрев в глаза орку, тихим голосом сказал:
        - Помни, на кого ты теперь работаешь.
        И эти простые слова навсегда засели в голове Клыка. Сейчас он прекрасно понимал, что к императорскому отделу контроля тайной стражи этот северянин не имеет никакого отношения. Орк узнал. Не было среди них таких, как он.
        Глава 6. Мир Ирий. Город Ралд
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ
        Ночь
        Так я оставил орка и полуэльфа с его людьми. Они сейчас должны были осуществить захват власти в этом отдельно взятом квартале столицы.
        Мне же предстоял разговор с их бывшим боссом и той парой бойцов, что я оставил в живых по просьбе Керка. Их я оттащил на верхние этажи особняка. Пока уходить отсюда не было никакого смысла, так как хотя бы один тайник и сейф находились в этом здании.
        Ну, это, по крайней мере, только то, о чём мне рассказал маг-артефактор со своим другом орком.
        Кроме этих двух схронов, они точно знали, что и где-то на территории города у этого гнома есть пара тайников, а может, и ещё что-то.
        Также мне было необходимо узнать, кто те маги, которых я встретил внизу и за которыми проследовал в портал, а также, где мне их найти. Рано или поздно их хватятся собратья и в конце концов выйдут через Клыка и Керка на мой след. Дальше разыскать меня самого будет лишь делом времени. Поэтому я хотел найти их до того, как они первыми нанесут свой удар.
        Ну а что делать с двумя бойцами, я, если честно, пока не знал. Если они и правда будут следовать кодексу воина до последнего, то их придётся убить. Если они не сохранят верность своему хозяину, то также могут предать меня. И как следствие - решил отложить разговор с ними на будущее, а сначала разобраться с гномом.
        Я посмотрел на распростёртое у моих ног тело.
        Кланки, как их называл полуэльф, лежали чуть в стороне.
        Я уже хотел приступить к своему обычному методу ведения допросов, когда вдруг сообразил, что сейчас в этом нет никакой необходимости, по крайней мере теоретически. Ведь у меня был ментальный щуп.
        «Интересно, - подумал я, глядя на бывшего босса орка и полуэльфа, - при подключении активного типа сканирования ментальным щупом я смогу улавливать его мысли, не направленные кому-то ещё, или нет?»
        Если рассуждать логически, то должен. Ведь при пассивном сканировании улавливаются только поверхностные, но явно обращённые во вне мысли, как при обычном разговоре или мысленных телепатических переговорах. И в этом я уже убедился.
        Но активный режим должен сам проводить сканирование. При этом, если развить теорию дальше, то и тут должно быть несколько дополнительных режимов работы. Однако это я смогу выяснить, лишь начав его тестировать.
        «Хотя чего откладывать?» - мысленно усмехнулся я и наложил на гнома плетение «Малое исцеление». А потом хорошенько встряхнул его, приводя в сознание.
        Хм. Судя по ментальному полю, он уже вполне очухался, но упорно продолжает делать вид, что находится без сознания. Однако для меня это не важно. Не хочет со мной говорить - и не нужно, главное, его разум уже вполне адекватно может соображать и помимо воли этого субъекта будет отвечать на мои вопросы.
        «Перевести работу ментального щупа в активный режим», - отдал я команду.
        «Выполнено, - доложил анализатор и сразу уточнил: - Запустите общее сканирование или укажете цель точечного воздействия?»
        В моём сознании появилась какая-то виртуальная структура, в которой пульсировали разноцветные как бы шары разного объёма, плотности и цвета.
        Так, судя по всему, если запустить общее сканирование, то будет собираться информация со всех обнаруженных источников так сказать мысленного излучения. Но при точечной работе нужно выбрать какой-то один из них. Теоретически всё верно. Вот этот шар, похоже, гном. Эти два - его телохранители. Внизу находятся люди орка и он сам.
        Проверить легко. Совмещаю полученную картинку с картой, перемасштабировав её под нужное соотношение, примерно совместив голову гнома с пульсирующим шаром, его обозначающим.
        А вот теперь всё вообще понятно.
        «Хм. А ведь это ещё один способ сканирования, - сообразил я, - и он практически без каких-либо затрат с моей стороны выдал мне расположение всех мыслящих существ, находящихся поблизости».
        «Выбрать точечное воздействие», - отдал я команду и сосредоточился на шаре, который соответствовал гному.
        И практически сразу же уловил первую его мысль.
        «Что он со мной сделает? Да и кто этот неизвестный вообще? Где все? Что случилось? Почему я лежу тут связанный? Руки затекли, значит, валяюсь давно. Но я жив, значит, я ему зачем-то нужен». - Волна радости.
        Странно, не думал, что буду улавливать ещё и эмоции.
        «Если он хочет от меня что-то получить, то его можно заманить в ловушку и там с ним разделаться. Но для этого придётся чем-то пожертвовать».
        Несколько мгновений тишины.
        «Не понятно, жив ли ещё кто-то. И не осмотришься, иначе он поймёт, что я уже очнулся».
        - Я знаю, что ты уже очнулся, - сказал я.
        «Но я всё равно не буду смотреть на тебя. Чем дольше я притворяюсь, тем дольше проживу… Ух!.. - Чувствительный удар пришёлся куда-то в область почек, а потом ещё пара. - Как же больно! Знает, куда бить, не хуже меня», - сквозь боль думает гном.
        - Так ты не хочешь отвечать. Ну и ладно, а то я всего лишь хотел у тебя узнать, где находятся твои тайники. - И новый удар.
        «Ага, как же, - сквозь боль проползают мысли в голове того, кто до этого считал себя главным в этой части города, - скажу я тебе об этом. Прямо все шесть и назову».
        - Хм, шесть, значит, - прищурился я. - А я почему-то думал, что их меньше. Неужели пропустил какой-то? Интересно, какой?
        Гном напряжённо прислушался.
        «Откуда этот неизвестный узнал о последнем тайнике? Я же его устроил в недавно купленном доме только на прошлой неделе. И всех, кто о нём знал, уже нет в живых». - И представил то место, где и спрятал часть золота и кое-какие артефакты.
        - Так, о твоём доме в другой части города я вроде знаю, - как бы рассуждая вслух произнёс я, - его я хотел проверить позже. Ведь не известно, есть ли там магическая ловушка или нет. Да и как её вскрывать, я пока не знаю.
        «И не узнаешь, урод, - злобно подумал валяющийся на полу гном. - Мага, который её устанавливал, уже нет в живых, а попадёшь ты в неё в любом случае, как только попытаешься пересечь сигнальный контур, который настроен только на меня. - И только тут до гнома дошло. - Так про этот тайник он знает, какой тогда? - И в его мыслях стали мелькать образы мест, где он спрятал все свои сокровища, или тех, где у него были сделаны небольшие запасы на чёрный день. - Не, тот, - комментировал при этом он свои мысли, - не тот, об этом он мог узнать от кого-нибудь ещё».
        У гнома получалось, что о других тайниках неизвестный мог узнать в любом случае.
        «Тарк, я же забыл о сейфе тут, в доме! - догадался он. - Он же сказал о тайнике, а не о сейфе! Все думают, что сейф находится в моём кабинете, а на самом деле это очередная ловушка. Сейф в моей спальне, а уж как его открыть, он точно не догадается». - И гном мысленно проделал все необходимые действия по его открытию, восстанавливая их в памяти.
        - Хм. Значит, сейф не там, - неожиданно раздался мой голос, о котором лежащий на полу бывший босс местных бандитов успел уже позабыть. - Это хорошо, что ты о нём вспомнил. Мне назвали другое место.
        «Что, он маг? - наконец дошло до гнома. - Он читает мои мысли. Маг разума. Он всё знает!»
        - Хорошо, теперь последний вопрос: где найти резиденцию ковена и сколько там людей?
        Но после этого моего вопроса не возникло потока мыслей, который сопровождал любой другой, был лишь какой-то странный фонящий шум.
        «Регистрирую искусственный ментальный блок третьего уровня, - доложил анализатор, - деактивировать его?»
        «Да, - согласился я и задумался. - Кто-то наложил эту ментальную защиту на гнома, которая прикрывает его воспоминания по связям с ковеном». И, я так понимаю, сделано это не просто так.
        «Блок разрушен», - через пару мгновений доложил анализатор.
        Вот теперь всё как и до этого.
        «Не думать. Нельзя думать о том, что они обосновались в катакомбах под домом Говеса. Нельзя думать о том, что там порядка тридцати магов и их магистр. Хотя сам Говес этого и не знает. Он вообще не знает, что его мажордом очень сильный маг. Именно с ним я всегда и заключал все сделки». - Гном и сам не понял, как, заставляя себя не думать, всё равно думал о том, что было нужно неизвестному.
        Сработал простой принцип: когда просят не думать о чёрной кошке, мысли в любом случае возвращаются к ней.
        - К ним можно попасть? Что ты знаешь о них? Они кого-то ждут? Есть ли возможность проникнуть к ним незаметно? Что они ищут? Что твои люди передали им внизу, в холле особняка? Что им нужно в императорской резиденции? - Вопросы посыпались на гнома непрекращающимся потоком. Они чередовались, менялись местами, дополнялись новыми или звучали на другой лад. Неожиданно допрос прекратился. - Спасибо, - холодно поблагодарил я. - Я узнал всё, что мне нужно.
        Гном хотел открыть глаза или что-то произнести, но не успел. Его шею перерубил удар меча одного из его телохранителей. А я ещё пару мгновений постоял рядом с телом, потом равнодушно развернулся и направился к тем двум бойцам, что лежали чуть в стороне.
        От них я узнал, что это не они предали орка и его товарища. Также мне стала известна причина, почему они согласились служить гному. Но главное, я теперь точно знал, что их бывший хозяин свою часть сделки так и не выполнил, но мало того, делать этого он в принципе и не собирался. Он не хотел выкупать семьи воинов из плена, в котором те оказались, кстати, по его же наводке. Гном даже не был уверен, живы ли они до сих пор. Единственное, что он знал, - это кому они были проданы…
        Так. Сейчас нужно быстро проверить то, что находится в доме. Благо здесь всего один тайник и этот сейф.
        Поднимаюсь на третий этаж.
        Хм. А гном-то был прав. Бандиты первым делом полезли взламывать тот сейф, о котором всем было известно, хотя я и предупреждал Клыка, чтобы он попридержал своих парней. Но, видимо, это те, кого исправит только могила. Так что не буду им мешать вершить свою судьбу.
        И только я прохожу дальше, как в кабинете гнома раздаётся сильнейший взрыв.
        «Ну вот, эти увальни чуть и мою судьбу не решили».
        Захожу в покои гнома. Сейф где-то здесь, над кроватью. Нравилось бывшему боссу Клыка и Керка спать рядом со своими богатствами.
        Открываю его как нужно, деактивировав сигнальное и защитное плетение. Моя отмычка с отключением подобных штук справляется на ура.
        И что у нас внутри? Да ничего особого. Как в общем-то и ожидалось от главаря бандитов. Не интересует его магия. Только её утилитарное использование. В сейфе, кроме денег, амулетов и зачарованного оружия и предметов, есть только какие-то бумаги.
        Просматриваю. Часть - это долговые расписки. Их я передам Клыку, коль люди обратились к бандитам, чтобы получить заём, то они прекрасно знали, куда шли, а значит, и возвращать свои долги им придётся.
        А вот парочка документов на какую-то собственность. Угу. Один из них - это патент на права вступления в собственность на дом, который находится в городе, это как раз тот, который приобрёл недавно гном и где он сделал свой последний тайник.
        Кстати, дом располагается вблизи квартала магов. Ни плана, ничего. Надо посмотреть на него завтра. Заплатил гном за него немного.
        А вот второй уже поинтереснее.
        Оказывается, чуть подальше Заставы, на западной стороне ущелья, у гнома есть небольшое поместье. Зачем оно было ему необходимо, я не понимал. Ведь если где и есть самый опасный район проживания в империи, то это как раз там. Но гном его зачем-то приобрёл, и, кстати, денег за него отвалил немало, даже больше, чем за дом, который купил в столице. А уже одно это наталкивало на подозрение.
        Всё равно я собирался после ярмарки скататься до Заставы да попробовать побывать на той стороне ущелья, так заодно проверю и эту собственность, теперь принадлежащую мне.
        Как мне нравится этот мир! Вплетай свой магический отпечаток в документ - и всё, ты новый владелец недвижимости. А как это сделать, я теперь прекрасно знаю. Так что никто не усомнится в моих законных правах на владения как поместьем у Заставы, так и домом в городе.
        Разобравшись с тем, что находилось в сейфе, и закидав всё найденное себе в сумку, я вышел в коридор и направился в сторону находящегося в доме тайника. А для этого забрался на чердак особняка.
        Ну да. Последний тайник был там. Чего гнома, существо сугубо подземное, потянуло наверх, я не знаю. Но последний свой схрон он устроил на самой верхотуре дома.
        И там были лишь артефакты древних. И меня они очень даже порадовали. Я уж как-то и не думал, что гном будет припрятывать что-то магическо-полезное и интересное для меня.
        Потом я вернулся в подвал дома. Туда, где остались лежать два телохранителя. Мне нужно было с ними переговорить.
        - Вижу, уже очнулись? - произнёс какой-то северянин, глядя на Хара и Тага, воинов расы кланков, как называли их в империи.
        Сами они были из дальних земель, на окраине континента. Им постоянно приходилось отражать набеги диких племён, которые поселились в лесах между халифатом ор-ков и их небольшим государством. Поэтому воинское искусство возводилось в их народе в ранг жизненной необходимости и постоянного совершенствования.
        Но сейчас они смотрели на того, кто сумел превзойти их.
        Правда, тут, как они понимали, не обошлось без магии. Но это война, и здесь каждый использует все свои способности, чтобы выжить и победить. И этот северянин всё сделал так, как того и требовали обстоятельства. И он победил, это не его труп лежит в этой комнате. И они сами поступили бы точно так же. У них тоже были кое-какие секреты, которые не выходят за пределы их народа, а иногда даже родов или семей.
        - Что ты хочешь? - спросил Хар, как старший из братьев.
        То, что этому северянину что-то нужно, не вызывало у него никаких сомнений.
        - Да, по сути, ничего, - спокойно ответил тот, чем немного удивил братьев, ведь они и правда не услышали в его голосе никакого интереса. - Хотя нет, - северянин равнодушно посмотрел на связанных воинов, - кое-что хочу. - Он кивнул на труп, лежащий чуть в стороне: - Вы его знаете. Так вот, я хочу вам кое-что рассказать. Как быть дальше, вы мне скажете уже сами. - И этот человек перевёл взгляд своих серых глаз на связанных, лежащих на полу воинов. - На ваш лагерь, здесь, в предместьях, когда вы приехали в столицу, было совершено нападение. Часть ваших соплеменников была убита неизвестными, часть захвачена. Вы в это время были в городе и не могли им помочь. - Северянин замолчал.
        Кланки переглянулись между собой. О том, что он рассказывал, мог знать лишь тот, кто участвовал в нападении на их семьи. Этот вывод напрашивался сам собой, он был очевиден. Но этот человек совершенно не выглядел глупым или безрассудным, и уж тем более он не собирался как-то давить на них, пытаясь сломать психологический барьер и воспользоваться их слабостью, даже это не помогло бы ему.
        Да эта помощь человеку, стоящему сейчас перед ними, и не нужна. От него так и веяло опасностью и угрозой. Кланки это прекрасно чувствовали на уровне инстинктов, говорящих им держаться от него на расстоянии. Они ему были не нужны. Северянину проще было их убить, а не затевать весь этот разговор.
        Поэтому братья, ещё раз переглянувшись, посмотрели на него, и младший произнёс:
        - Продолжай, мы тебя внимательно слушаем.
        Видимо, именно этой реакции от них и ждал непонятный северянин.
        - Хорошо. Так вот, - жёстко взглянул он в лицо каждому из них, - на вашу стоянку нападавших навёл тот, на кого вы работали. За это ему заплатили, и неплохо. Я не знаю, живы ли ваши семьи сейчас и сможете ли вы их найти, но могу назвать вам имя того, с кого вам следует начинать разматывать этот клубок. - Немного подумав, он спокойно спросил: - Так какой вариант вы выбираете? Оставаться верными ему и дальше, с учётом того, что он даже не собирался как-то помогать вам, ведь в противном случае вы ушли бы от него как только стало бы что-то известно. Либо я вас отпускаю, и мы с вами расстаёмся. Что вас ждёт в первом случае, не сложно догадаться. Куда вас приведёт выбор второго варианта, не знает даже Бог. - И северянин своими холодными глазами вновь посмотрел на братьев.
        - Назови имя, - тихо произнёс Хар.
        Большего ни ему, ни его брату не требовалось.
        Северянин кивнул и одним быстрым точным ударом перерубил сдерживающие их путы.
        - Торговец Говес, живёт во внутреннем городе. Но, мне кажется, вы прекрасно знаете, где его разыскать.
        - Да, - кивнул Таг, - это один из его партнёров, - кивнул он на труп, лежащий на полу комнаты.
        Северянин кивнул и указал на стол:
        - Там вещи, которые были при вас. - И не дожидаясь какой-то ответной реакции, развернулся и вышел.
        Когда кланки покинули помещение, северянина они не нашли. Но, как оказалось, он предупредил о них новых хозяев особняка, и братьев выпустили из здания без каких-либо проблем и задержек.
        - Почему он это сделал? - спросил Таг, когда они направлялись по ночному городу в сторону хорошо известного им большого дома.
        Его старший брат оглянулся назад и ответил:
        - Наверное, потому, что он не посчитал нас врагами. - Сделав несколько шагов, тихо добавил: - Или мы ему зачем-то понадобились.
        Таг согласно кивнул. Они с братом не верили в такие понятия, как доброта и участие, а вот в целесообразность использования любых ресурсов они верили безоговорочно. Значит, и этому северянину зачем-то понадобилась смерть не безызвестного им торговца.
        - А они достаточно догадливы, - прошептала тень, отделяясь от мрака около стены одного из зданий, в котором до этого она скрывалась, - чего и следовало от них ожидать. Мы думаем с ними одними категориями. Только вот они ошиблись, мне не нужна его смерть. Мне вообще он неинтересен. Мне просто нужно узнать, где находится его дом. А поговорить я хочу вовсе не с ним.
        СТОЛИЦА. ВНУТРЕННИЙ ГОРОД. ОСОБНЯК ТОРГОВЦА ГОВЕСА
        - Господин, - обратился слуга к торговцу, который в этот поздний час ещё не спал, не дали новости, которые принёс один из его людей, лишь по счастливой случайности оставшийся в живых.
        Его партнёра, гнома, босса местной банды из западного района столицы, сместили, причём бойня была кровавая. Но кто это провернул, а главное, кто за этим стоит? Эта информация нужна была сейчас торговцу. Её он ждал.
        - Господин, - повторил слуга, чуть повысив голос, отрывая того от размышлений.
        - Да, что? - встрепенулся торговец. - Что-то узнали?
        Слуга отошёл в сторону, пропуская того самого выжившего. Торговец посмотрел на него.
        - Рассказывай, - распорядился он.
        - Это Клык со своим другом, - начал информатор. - Как они сумели всё организовать, я не знаю, но перебили всю банду, тех, кто не поддержал их и не перешёл на их сторону.
        - А как район? - сразу сориентировался в ситуации Говес. - Он и сам был не против подмять под себя часть города, благо и деньги, и люди у него на это дело были. - Нужно подсуетиться, пока они не опомнились.
        Но информатор разочаровал торговца:
        - Клык предусмотрел это и нанял наёмников, плюс к нему присоединилась ещё одна банда, и теперь не только этот, но и соседний районы находятся под его контролем.
        - Вот тарк! - проворчал Говес. - Как думаешь, с ним можно договориться?
        Информатор задумался. Торговец напряжённо ждал ответа, слишком многое у него было завязано на этот, казалось бы, небольшой участок столицы, о чём практически никто не догадывался.
        Но ещё больше его ответа ждал стоящий за дверями кабинета слуга.
        Однако человек торговца так ничего рассказать и не успел. Слуга почувствовал, как к дому Говеса подошли двое. А потом раздался стук в двери.
        - Господин, - произнёс он, делая вид, будто только подошёл к кабинету, - там телохранители гнома.
        - Что? - удивился хозяин особняка. - Что им здесь могло понадобиться?
        - Не знаю, - честно ответил слуга. Он и правда был не в курсе всех дел своего хозяина. - Может, он выжил, и они пришли сообщить об этом? - предположил информатор.
        - Хм… - протянул Говес. - Всё может быть. - И кинул слуге: - Зови их.
        У дверей дома стояли кланки.
        - Мы к вашему хозяину, - сказал один из них, - у нас к нему дело.
        Слуга пропустил их.
        - Вам на второй этаж, третья дверь направо, - указал он на лестницу.
        - Мы знаем, - спокойно кивнул ему один из них, - спасибо. - И пошёл вперёд. Второй телохранитель гнома, который всё время молчал, проследовал за ним.
        Слуга хотел было закрыть двери, но с удивлением обнаружил возникшего прямо перед ним молодого северянина.
        - Ну а я хотел бы поговорить именно с тобой. - Это были последние слова, которые отпечатались в памяти слуги, являющегося одним из сильнейших магов тьмы столицы.
        Неизвестный наклонился, подхватил тело одной рукой и тоже направился в сторону лестницы. Только вместо того, чтобы подняться, он спустился по ней.
        Магистр Голх пришёл в себя внезапно и понял, что лежит на холодном полу подвала, связанный по рукам и ногам. Но его это совершенно не смутило. Мало кто знал, что кроме того, что он был магом тьмы, он был ещё и очень сильным ритуалистом, без этого никак нельзя было приносить жертвы. Но главным для него сейчас было то, что он ещё являлся повелителем сил.
        Раньше он был не очень могущественным повелителем, но благодаря дару того существа, с которым они смогли связаться через древний алтарь, его дар значительно развился. И сейчас он хотел воспользоваться именно им.
        «Сейчас», - подумал он и сосредоточился.
        - Что, не получается? - раздался откуда-то из-за спины насмешливый голос.
        А у Голха и правда ничего не вышло. Он не смог разорвать путы, удерживающие его.
        - Посмотри перед собой. - Магистр чётко уловил, что нотки в голосе говорившего мгновенно изменились. - Ты должен знать, что обозначают эти знаки и что с тобой произойдёт, когда я их активирую.
        Магистр в изумлении смотрел на небольшой участок пентаграммы ритуала жертвенника, видимую часть которого он мог рассмотреть и который им предложили использовать служители повелителя в своих ритуалах призыва и передачи жизненной энергии жертв.
        «Он может его знать лишь в одном случае», - поражённо подумал Голх. И постарался развернуться, чтобы видеть лицо своего будущего палача. Но у него ничего из этого не вышло. Пентаграмма уже действовала и сдерживала его. Вот почему он не мог работать с магией.
        - Чем мы разгневали повелителя? - процедил он.
        - Разве ты не знаешь? - усмехнулся неизвестный. - Вы не нашли того, что он просил.
        - Как?! - Магистр действительно был удивлён. - Мы же переправили ему часть артефакта.
        Неизвестный, стоя за его спиной, равнодушно сказал:
        - Приказ был доставить всё.
        - Но, но… - Только тут до Голха дошло, что они ослушались того, кто был могущественнее богов, кто, возможно, был древнее самого времени. - Мы не знали, - попытался оправдаться он. - Я, мы… сделаем всё!
        Неизвестный за спиной сделал несколько шагов вдоль пентаграммы.
        - Хорошо, я дам тебе шанс, но…
        Голх почувствовал, как его шею сдавила чья-то костистая рука.
        - Твоя сущность уже принадлежит мне.
        Его отпустили.
        - А теперь расскажи, что вы собираетесь сделать и где остальные части артефакта. Я должен передать это повелителю или, если ты не справишься и разочаруешь меня в очередной раз, твоему преемнику.
        Голх сглотнул.
        - Главный казначей императора - один из наших аколитов, мы не пользовались его услугами, не желая выдавать его, но понимали, что когда-нибудь он нам понадобится. Он сможет провести нас в хранилище.
        - Хорошо, я понял это. - И посланник повелителя задумался. - Как вы связываетесь с ним и как он поймёт, что это твой посланник.
        Этот вопрос насторожил магистра. Но он даже не успел сообразить, как его шею сжала всё та же костистая ладонь.
        - Отвечать, мразь.
        Голх понял, что выбраться из этой ужасной пентаграммы он сможет лишь в том случае, если полностью ответит на все вопросы служителя. Он отлично знал, что с ним сделает эта пентаграмма, если её активировать.
        - У меня на руке перстень, нужно показать его и сказать: «Ты нужен повелителю». А потом сделать три шага назад. И именно в такой последовательности.
        - Понятно. Что-то ещё?
        - Нет. - И, пытаясь доказать то, что они заранее готовились к тому, что им придётся доставать остальные части артефакта, магистр добавил: - Он знает, что нам нужно, и проведёт туда, куда надо.
        Видимо, последние слова успокоили неизвестного. Он на некоторое время замолчал, что-то обдумывая.
        - Так, теперь насчёт твоего преемника. Мне нужны имена тех, кто входит в ковен и их характеристики. Если ты не справишься, я выберу кого-нибудь из них. Также я должен знать, где находится ваше хранилище и как туда попасть. Ты же понимаешь, что без этой информации мне не найти тебе замену.
        Как бы глупо это ни звучало, но Голх сразу всё рассказал, он понимал, что тем самым подписывает себе смертный приговор, но не мог ничего с собой поделать. Ему хотелось рассказать служителю всё, что тот требовал. Даже больше. Ему казалось, что он сам отвечает на вопросы служителя ещё до того, как они прозвучали. Он выдал и остальных членов ковена, и их аколитов, приспешников и кандидатов, а также всех тех, кто с ними и на них работает.
        - Да, это всё то, что я хотел знать, - наконец произнёс северянин.
        Магистр услышал медленные шаги позади себя. И они всё сказали о его судьбе.
        - Но вы же обещали… - прошептал он, и страх поглотил его душу, он уже знал, что сейчас произойдёт.
        - Да, я обещал дать тебе шанс всё рассказать мне, - ответил спокойный голос, - и ты им воспользовался.
        И пентаграмма внезапно активировалась. Тело магистра стало корёжиться и распадаться, но при этом каждая его часть всё ещё была живой и чувствовала, что с ней происходит, и из каждой клетки тела, вернее, того, во что оно превратилось, стала уходить жизнь. И все эти ощущения передавались в мозг жертвы. Её голос, истеричный и полный боли и отчаяния, разорвал бы барабанные перепонки любому, кто его услышал бы, но из широко раскрытого рта магистра так и не вылетело ни одного звука. Пентаграмма умела многое. Даже такое.
        - А мощная эта штука, как я погляжу, - прозвучали совершенно спокойные и равнодушные слова неизвестного, - видимо, эту идейку тебе подкинул тот, кто и поставил ментальный блок, который лишь частично удалось снять анализатору.
        После чего раздались шаги, и можно было услышать, как открылись, а потом закрылись двери в подвальное помещение, на полу которого осталось корчиться то, что некогда было одним из самых сильных магов в этом городе.
        ГОРОД РАЛД
        Ночь
        Что теперь?
        Дел у меня что-то скопилось немало.
        Так. Тех, кто знает о тайниках, не так и много, к тому же обо всех точно не знают, так что проблем с тем, чтобы потом разворошить их, не будет.
        Нужно ещё выпотрошить торговца, но кланки и правда только воины и телохранители, и ничего больше. В этом наше различие с ними. Они получили от Говеса, что им нужно, и прикончили его.
        Я, конечно, проверил особняк и нашёл тайники и сейфы в нём, но наверняка у этого торговца было ещё что-то, например, счета в банке, уж слишком мало ценностей я нашёл в доме. Ну да ладно, всего не соберёшь.
        И о чём это я? Да. О тайниках в городе. Их пока оставим на будущее. Вернее, на завтра.
        А вот есть дела, которые откладывать нельзя, а то завтра этот путь будет уже закрыт для меня.
        Первое - это императорский казначей. И второе - это члены ковена и те, кто на него работает. Благо большая их часть соберётся сегодня на очередное жертвоприношение. Блин, и мне нужно успеть до того, как они свяжутся с этим непонятным повелителем. Я хоть и разрушил портал, но не факт, что он по выстроенному ими каналу не сможет создать ещё один и не пришлёт сюда своих прислужников. С ними, если их будет много, я справиться не смогу, по крайней мере без подготовки. Но лучше сделать так, чтобы они тут вообще не появились. Поэтому мне нужно уничтожить как сам ко-вен, так и алтарь, которым они пользуются.
        Кстати, я ведь ещё и жрец, хоть и своеобразный, и уничтожение таких вот мест божественной силы должно давать и мне какой-то бонус. Вот и посмотрим, что будет.
        Значит, сначала идём ворошить осиное гнездо, которое и является этим скопищем падких на халявную силу магов и прочих пиявок. А по-другому подобных магов, живущих за счёт жертвоприношений, и не назовёшь. Это в подземной части столицы. Они обосновались где-то в катакомбах. Сопоставив рассказы магистра и гнома, я примерно вычислил нужное место.
        Кстати, зря я покинул дом торговца, именно через его подвал и вёл один из ходов в их жертвенный зал. Это прекрасно показывала карта. А как его открыть, разберусь на месте.
        КАТАКОМБЫ ПОД ГОРОДОМ
        Ночь
        Вот и они. Найти их оказалось намного проще, чем я ожидал. Я просто пришёл на тот источник магической энергии, что обнаружил в подвале особняка гнома и в мире, где обитал этот повелитель. Выделить нужное направление анализатор смог за несколько секунд, как только мы запеленговали сам источник. А им оказался жертвенный алтарь, через который членам ковена и передавалась сила того существа.
        «Так, что-то больно много там людей с магическими способностями», - оценил я то, что сейчас видел.
        Получалось, магов намного больше тех трёх десятков, о которых мне говорили гном и магистр, который зачем-то притворялся слугой торговца.
        Кстати, зачем? Это я что-то так и не догадался выяснить.
        «Хорошо, прибавим сюда всех их приспешников и помощников, о которых мне сообщил этот магистр».
        Всё равно магов много. Неужели они собираются принести в жертву пятьдесят существ? Что-то даже для психопатов многовато. Но другого предположения у меня не было.
        Спускаюсь дальше.
        На входе охрана, да ещё и магическая сигнализация.
        Так, меня они не заметят, а вот интересно, сработает ли сигнализация?
        По идее, нейтралов, таких как я, как раз и набирают к поисковикам по той простой причине, что их не замечают магические ловушки и на них не срабатывают магические сигнальные линии.
        Хотя я почему-то был полностью уверен, что те поисковые нити, которые разбросал повелитель в своём мире, меня однозначно обнаружили бы.
        Ладно. Проще проверить. Ведь если я сниму или уничтожу плетение, об этом станет мгновенно известно. Поэтому продолжаю красться.
        «Ну что? Проверяем», - и делаю шаг вперёд.
        А теперь на несколько метров дальше и за поворот. Ждём реакции зрителей.
        Минута. Вторая. Всё спокойно, никаких действий со стороны магов не последовало. Значит, не заметили. Ну и хорошо.
        Возвращаюсь в коридор и перемещаюсь поближе к магам-стражникам. Быстрые два удара, и два тела падают. Утаскиваю трупы в тот коридор, где прятался до этого сам. Времени обыскивать их нет. Забрал только кошельки и амулеты. Потом разберусь, что к чему.
        Медленно подхожу к двери и, слегка приоткрывая её, заглядываю в зал.
        Так. Не понял. У них тут что, слёт какой-то? Что их так много? И все маги.
        Жертв, которых приготовили для алтаря, девять, их держат в отдельной клетке. Все в антимагических ошейниках и связаны по рукам и ногам, но при этом в сознании. Видимо, так нужно. Хотят почувствовать и увидеть страх и ужас своих будущих жертв, когда те полностью осознают, что их ждёт.
        Проверяю по карте, есть ли из помещения другие выходы.
        Есть ещё два, а значит, и там стоит охрана. Нужно снять и её.
        Интересно, они ещё гостей ждут или нет?
        Но придётся действовать, несмотря на это, тут и так что-то больно много магов. Хотя, наоборот, хорошо, что они маги. У меня будет для них очень кровавый сюрприз.
        А я, кстати, кажется, догадываюсь, чего, вернее, кого они ждут. Но его они вряд ли дождутся.
        Блин. Будет жаль, если среди них ещё и казначей, тогда мне в имперское хранилище не попасть. Но и искать его среди такой толпы не вариант. Тем более я даже не знаю, как он выглядит. Поэтому пока забил на тех, кто сейчас находится в зале.
        Так. Нужно заблокировать двери. Хотя бы на время. Чтобы никто не смог покинуть зал. И у меня даже есть необходимое плетение. Оно превращает любую поверхность в монолитную стену. Надолго, конечно, её не хватит, но за то время, пока она продержится, я должен успеть.
        Быстро наношу руну. Активирую все разом плетения.
        Теперь к следующему выходу. Разворачиваюсь и быстро бегу по внешнему коридору в нужную сторону. Мне необходимо уничтожить всех охранников и, главное, заблокировать двери.
        Потратил на это чуть больше трёх минут. На сигнальные плетения не обращал внимания. А полумрак этих катакомб прекрасно маскировал меня. Нанёс нужные руны на последнюю дверь и стену рядом с ней. Всё, можно работать.
        Осторожно открываю дверь и проскальзываю в зал, также осторожно прикрывая её за собой. Оглядываюсь.
        Мне надо попасть ближе к алтарю. Это он основной поставщик силы, и именно его надо заставить работать на меня, максимально увеличив мощность и скорость поглощения энергии.
        Выстраиваю маршрут движения и выдвигаюсь.
        Стараюсь перемещаться в тенях, сопровождаемый всполохами пламени и мерцанием магических фонарей. Жаль, что здесь нельзя воспользоваться тем же трюком, что и в доме гнома, и погасить их все разом. Тогда было бы гораздо комфортнее работать. Но это я сделаю позже.
        Всё, я практически в центре зала. Проверяю по карте анализатора, полностью ли накроет его купол поглощения магической энергии. Вроде должен.
        Проведя последние приготовления, запитался от алтаря, пробросив прямой канал от него к своему полю.
        Выдыхаю. Начали.
        Гилания из-за прутьев клетки, в которой они лежали, в ужасе смотрела на собравшихся в зале людей.
        - Папа? - дрожащим голосом спросила девочка. Её даже девушкой назвать было очень сложно. Ведь ей только на прошлой неделе исполнилось тринадцать лет, хотя она и выглядела несколько старше своего возраста. - Они нас убьют? - И постаралась плотнее прижаться к своему отцу.
        Ей не требовался ответ, она и так всё прекрасно понимала, но не могла просто так лежать и молчать. Её затягивала и угнетала эта тишина и тот страх, что разъедал её изнутри. Поэтому она постоянно старалась говорить. Каждый справляется со стрессом и страхом по-своему, и для нее говорить было то, что могла сделать именно она.
        Но вот двери клетки заскрипели, и в неё вошли двое в сутанах с накинутыми на голову капюшонами. Первым они вытащили Кнара, человека, который находился в плену у этих людей дольше всех, именно он рассказал остальным, что их ждёт.
        Сначала она и отец думали, что их, как и остальных эльфов из их посольства, похитили ради выкупа, но всё оказалось гораздо ужаснее. Они нужны были для того, чтобы участвовать в ритуале жертвоприношения. И роль им отвели в качестве жертв, принесённых на кровавом алтаре.
        «Это всё», - со страхом подумала девочка.
        И чтобы эти последние мгновения жизни провести рядом с тем, кто всегда старался оберегать и защищать её, постаралась прижаться к нему ещё плотнее. Ведь сам он этого сделать не мог. Отцу было хуже многих. Он до последнего момента сопротивлялся, когда на них напали в лесу при въезде в город. Даже когда их накрыли куполом подавителя магии и он не мог уже ею пользоваться, он взялся за оружие мёртвого охранника из посольства.
        Её отец не был воином. Он маг и учёный. Но тогда статный эльф превратился в зверя, ведь он старался спасти самое дорогое, что у него было. Свою единственную дочь.
        И его сумели сразить, лишь задавив числом и расстреляв со стороны. А чтобы он не доставил в будущем никаких проблем, ему переломали руки и ноги.
        - Папа? - девочка старалась держаться, и старалась это делать с первых мгновений, как услышала то, что им предстоит испытать.
        Но её отец не ответил. Он давно ничего не отвечал. Он просто не мог это сделать, ведь ему сломали не только руки, но и разбили всё лицо, свернув челюсть. Поэтому он только отчаянно мычал и скрежетал зубами, стараясь сломанными руками разорвать стягивающие его путы. Но у него ничего не выходило, ведь собственных сил, даже будь он сейчас полностью здоров, ему не хватило бы, а магической силы их лишили, как и остальных магов, находящихся в клетке.
        Девочка это прекрасно видела. На всех были надеты антимагические ошейники.
        «Сейчас, - поняла Гилания, наблюдая, как человека подтащили к жертвеннику, и в то же время не желая смотреть на то, что сейчас произойдёт. - Что?» - изумилась она на происходящее там.
        Того, кто назвался Кнаром, поставили на ноги и, разрезав ему путы, протянули одну из сутан. Он, поклонившись, принял её и надел на себя.
        «Что происходит?» - поражённо смотрела она на приближающегося к ним и улыбающегося человека.
        - Берите её, - подойдя к дверям клетки, Кнар ткнул прямо в сторону молодой эльфийки, она самая сильная из них, её энергии хватит на то, чтобы установить канал.
        Прислужники послушно кивнули и, открыв клетку, вошли внутрь. Гилания видела, как они не торопясь приближаются к ней.
        - Папа, папа, - зашептала девочка, - папа, спаси меня. - Она прекрасно понимала, что её слова не помогут. Она слышала, как крошатся зубы её отца, как хрустят и ломаются и так переломанные кости. - Папочка! - отчаянно закричала она, когда её вынесли из клетки.
        Но из клетки раздавалось лишь животное, дикое мычание.
        - Смотри-ка, как он разволновался, - усмехнулся человек, стоящий у клетки. - Хорошо я вас сумел подготовить. Меньше придётся делать, - снова усмехнулся Кнар, посмотрев в отчаянные, широко открытые глаза девочки. - Не бойся, - сказал он, обращаясь к эльфу, - обещаю, проживёт она ещё очень долго, так долго, как выдержит её тело. Уж я постараюсь. - И рассмеялся тому ужасу и отчаянию, что увидел в глазах мужчины. - Несите её к алтарю, - громко приказал он прислужникам.
        Гилания была в ужасе и повторяла как заклинание:
        - Папочка, спаси! - Её глаза не отрывались от клетки, где она видела смертельно побледневшее лицо своего отца. - Папочка, спаси, - вновь прошептала девочка.
        Но вот её укладывают на жертвенный алтарь. Вот её руки привязывают ремнями к его углам.
        - Магистр ещё не подошёл? - спросил Кнар у одного из помощников.
        - Нет, главный жрец, - ответил ему тот.
        - Ладно, некогда больше ждать, а то упустим время, - произнёс человек и повернулся в сторону распятой на жертвенном алтаре девочки. - Можешь не молиться, ваши боги здесь тебя не услышат.
        Он взял протянутый ему другим помощником ритуальный нож, воздел его над жертвой, готовясь сделать первый надрез, пустив кровь из её бедра.
        - Ты прав. - За спиной жреца, прямо из колышущегося сгустка тьмы вдруг материализовалась человеческая фигура. - Их боги её молитв не услышат. Но их услышал я.
        И голова того, кого девочка знала под именем Кнар, покатилась по ступеням. Гилания в ужасе смотрела в глаза того зверя, что сейчас стоял посреди зала и обводил его безумным голодным взглядом, от которого стыла кровь.
        - Я рад, что вы устроили эту мессу, - тихо прорычало-прошептало это существо в образе человека.
        И тут зал накрыло какое-то странное магическое поле, о таком эльфийка даже не слышала. Оно начало тянуть магическую энергию отовсюду, забирая её у всего вокруг. В какой-то момент магические светильники разом погасли. Весь зал мгновенно окутала тьма. И тут раздался громкий жуткий голос, который заставлял седеть волосы:
        - Добро пожаловать в мой мир.
        А дальше начался хаос. Гилания слышала шум, стоны и крики. Падали тела. В зале стал летать густой, неотвратимый запах крови. Который ещё больше пропитал это заведение эманациями страха и отчаяния. И всё это продолжалось, казалось, целую вечность.
        Но вот наконец поле, тянущее магическую энергию из всего живого, что тут находилось, спало. И девочка почувствовала, насколько она истощена.
        - Ну что, живые есть? - раздался знакомый голос, но только сейчас в нём Гилания уже не слышала отзвуков мучений и смерти. Это был лишь спокойный мужской голос.
        Она застонала.
        - Смотри-ка, - удивлённо произнёс этот непонятный человек, - а ты действительно очень сильная.
        Девочка почувствовала, как кто-то срезал удерживающие её путы.
        - Не шевелись, - удержал её склонившийся над ней молодой северянин с глазами серовато-стального цвета.
        Да Гилания и не могла пошевелиться, настолько было истощено её тело.
        Мгновение - и она заметила резкий взмах меча.
        «Почему?» - только и успела подумать она, смотря на приближающийся к её шее клинок.
        Девочка всё видела как в замедленной съёмке. Вот клинок уже над ней, вот он должен коснуться её шеи. Но этого не происходит, вместо чувства боли и мгновенного забытья, Гилания услышала лишь какой-то странный щелчок.
        - Ну всё, вот теперь ты снова полноценный маг, - раздались слова неизвестного. - Полежи пока тут, отдохни.
        И Гилания увидела, что он стал уходить, но потом резко остановился.
        - Хотя нет.
        И девочка почувствовала, как её тело затопила родственная ей энергия.
        - Вот теперь отдыхай, - сказал этот…
        Кто это был, Гилания затруднялась сказать, но магом он не был, это точно.
        Но разве может проделать обычный человек то, что произошло сейчас, или, что ещё более важно, что происходило до этого.
        «Кто вы?» - мысленно спросила она.
        Но ей никто не ответил.
        Неизвестный направился сквозь горы трупов, разрубленные и разорванные тела к клетке, в которой лежали без сознания маги. Они были не так магически сильны, как девочка, и поэтому так же, как и остальные присутствующие в зале, не могли перенести воздействия странного магического купола.
        «Такого же странного и непонятного, как и тот, кто его установил», - подумала Гилания, следя за неизвестным.
        Тот же, словно каждый день ему приходится проходить по колено в крови, спокойно подошёл к клетке и открыл её. Несколько взмахов мечом - и магические ошейники, стягивающие шеи эльфов, вылетают наружу.
        - М-да… - протянул неизвестный, - ну и досталось тебе…
        Девочка не поверила своим глазам: этот, казалось бы, обычный человек (а человек ли?) и абсолютный нейтрал спокойно воспроизвёл одно из самых сложнейших плетений - «Полное восстановление».
        - Ну всё, теперь выживешь.
        И он обошёл остальных.
        - Эй, - это он явно обращался к Гилании, - это твои знакомые или то, что вы все эльфы, лишь большое совпадение?
        - Да, - медленно откликнулась она, - мы из посольства эльфов, которое направлялось в империю Ралд. Мы должны были работать в их Академии магии по договору между нашими правителями.
        - Понятно, - усмехнулся неизвестный. - Ну, считайте, вы прибыли на место. Это город Ралд и есть. Добро пожаловать. - И этот странный человек слегка развёл руками. Потом осмотрел лежащих без сознания эльфов и указал на её отца: - Это, как я понимаю, твой отец или старший брат.
        - Папа, - отозвалась девочка.
        - Хорошо, - сказал неизвестный. - Задерживаться здесь я больше не могу, так что передашь ему… - И он рассказал, как выйти из этого ужасного особняка, где они находились. - Идите сначала в своё посольство. Но чтобы потом не возвращаться сюда, можете пошарить тут и собрать всё, что сочтёте нужным. Не знаю, может, это будет для вас хоть какой-то моральной компенсацией… - Человек обвёл рукой вокруг себя и подошёл к девушке. Подняв её на руки, он вынес её в коридор. Потом так же перенёс сюда и всех остальных магов. При этом Гилания заметила, что многие из них стали уже приходить в себя. Это подтвердил и неизвестный: - Они очнутся минут через пять. Вас тут никто не побеспокоит. - И молодой человек взглянул в глаза девочке. - Не забудь мои слова, хорошо?
        - Да, я всё помню, - кивнула она.
        - Ну и хорошо. Тогда прощай. - И он вернулся в зал.
        А буквально через минуту Гилания услышала оттуда какой-то неимоверный по своей силе грохот и мощнейший выброс силы. Что это, девочка так и не поняла, но заглядывать внутрь побоялась. Она подошла к своему отцу, присела рядом с ним и взяла за руку. Только сейчас она увидела, что его волосы приобрели светло-пепельный цвет.
        А через десять минут все эльфы пришли в себя. Сначала они никак не могли поверить в настоящее и несколько раз переспрашивали единственную из них, кто мог рассказать о том, что же произошло, от начала и до конца.
        - Но я так и не поняла, кто он, - призналась девочка, гладя по пепельным волосам отца, который хоть и пришёл в себя, но всё ещё был очень слаб.
        - Глупышка моя, - слабым голосом отозвался тот, - он же сам ответил на это.
        Гилания удивлённо взглянула на него.
        - Когда?
        Её отец улыбнулся.
        - Когда сказал, что твои молитвы вместо наших богов услышал он. - И эльф погладил девочку по руке. - Ты понимаешь, что это значит?
        У Гилании расширились глаза.
        - Он тоже бог? - очень тихо, боясь поверить в это, спросила она.
        - Нет, - покачал головой её отец, - это значит, что теперь те, кому мы поклонялись до этого, не властны над нами. Они оставили нас, когда были нам нужны.
        - А ему? - Изумлению девочки не было предела.
        - А ему мы тоже не особо нужны, - честно ответил отец, который был намного старше и мудрее своей дочери.
        Девочка испуганно посмотрела на него. Остаться без покровительства богов равносильно отказу от собственной жизни и бессмертной души. Ведь там, где нет богов, появляются те, с кем они ведут вечную борьбу, - твари из тёмного пантеона инфернальных сущностей.
        Но её отец ещё не закончил говорить. Он взглянул в глаза Гилании.
        - Только он - единственный из всех, кто откликнулся на твою молитву.
        Девочка поражённо посмотрела на него.
        К разговору отца и его дочери прислушивались все остальные эльфы. Судьба сама выбрала для них того, кто теперь станет их покровителем, ну, или наоборот, это он сам, по какой-то своей причине, выбрал их.
        Только странный это был бог, который даже не назвал своего имени.
        Ему действительно ничего не нужно от них, даже их веры?
        Но именно это и заставило эльфов поверить в него. Ведь тому, кто от тебя ничего не просит, часто готовы отдать всё.
        СТОЛИЦА
        Некоторое время спустя
        Примерно через час эльфы полностью восстановили свои силы и, по совету этого неизвестного бога, обшарив подземелье и усеянный трупами зал с жертвенником, собрали все найденные ценности.
        Кстати, тот взрыв, о котором рассказывала Гилания, был связан с разрушением алтаря в центре зала. Два его фрагмента они взяли с собой как доказательство того, что здесь происходило.
        Затем они покинули эти страшные катакомбы.
        Утром же всю столицу потрясла невероятная новость. Некий тёмный ковен своими действиями чуть не развязал войну между Княжеством эльфов и империей, стремясь принести в жертву представителей дружественного государства, которые были похищены прямо перед их въездом в столицу. Только эльфы оказались не так просты и вырезали подчистую всех членов ковена и их прислужников.
        Правда, всё равно после этого ожидались сильное ухудшение отношений с княжеством и массовый отток эльфов на родину, особенно это касалось тех, кто попал в лапы ковена. Но, к удивлению многих, попавшие в плен эльфы не стали возвращаться в своё княжество. Вместо этого они, наоборот, на выплаченную им империей контрибуцию выкупили для себя несколько особняков в квартале магов и поселились там. А через некоторое время перевезли в империю и свои семьи. Чем окончательно поразили многих, ведь эльфы в таком количестве навсегда никогда не покидали своего княжества.
        Кроме того, они на постоянной основе устроились работать в Академию магии, организовав там полноценный факультет магии жизни.
        Чем были вызваны эти изменения в их отношении к империи и проживанию в ней, так никто и не узнал. Но все сходились во мнении, что это напрямую связано с тем самым похищением и произошедшей тогда резнёй.
        Только что вынудило эльфов поступить вразрез тому, что многие от них ожидали, никто так сказать и не смог.
        Единственное, что они отвечали на это как своим, иногда приезжающим сюда соотечественникам, так и имперцам, - это то, что именно здесь они нашли того, кому были готовы доверить свою жизнь. Правда, кто это, они никогда не говорили.
        СТОЛИЦА
        Ночь
        Хранилище ковена порадовало меня подарками. Там было очень много литературы, инфокристаллов, артефактов и золота. Я даже боялся, что всё это не вместится в мою сумку. Но я, как обычно, недооценил её возможностей.
        Она и правда казалась бездонной и безразмерной. Так что я почти два часа упаковывал в неё всё, что нашёл тут.
        А дальше мой путь лежал к имперскому казначею. Если ему станет известно о том, что ковена больше нет, то и их пароль больше не сработает. А так у меня есть прекрасный шанс узнать, что же всё-таки нужно этому повелителю. И по возможности утащить это с собой, чтобы засунуть так далеко, желательно ещё и глубоко, насколько это вообще получится.
        Где он живёт, я выяснил ещё у магистра. Жаль, не догадался спросить, как он выглядит. Да и на то, что его не было среди тех магов, было мало надежды, больно уж много их там сегодня ночью было.
        Вот и его дом.
        Чем мне понравился внутренний город столицы, так это тем, что, единожды пробравшись сюда, потом можно особо не скрываться от патрулей. Они хоть здесь и встречаются, и между прочим достаточно часто, но если ты ведёшь себя вполне адекватно и не шарахаешься от каждой тени, то и они не обращают на тебя внимания.
        А потому до дома казначея я добрался уже через десять минут.
        - Кого тебе? - не очень вежливо посмотрел на меня привратник.
        Я не стал мяться, а жёстко, как истинный хозяин жизни, ответил:
        - Мне к казначею. Он знает о моём приходе. Пригласи его.
        - Да неужели? - ощерился стражник. - Прямо спит и видит, как ты к нему посреди ночи в гости припрёшься. - И он опрометчиво наклонился вперёд, подставив под крепкий хват пальцами своё лицо.
        Чем я и не преминул воспользоваться. Моя рука резко дёрнулась вперёд, и я ухватил его двумя пальцами за ноздри.
        - Слушай сюда, ты, тупица. Если тебе говорят, что я к твоему хозяину, то надо подорваться, отсалютовать «Так точно!» и бежать выполнять моё поручение. Если я тебя сейчас тут грохну, мне казначей только спасибо скажет, что я избавил его от такого идиота, как ты. Или ты думаешь, что кто-то без особой на то необходимости припрётся сюда в такой час? - И я притянул его ещё ближе к себе, хотя, казалось, ближе некуда. - А теперь быстро повторил, что я приказал сделать.
        - Позвать казначея, - проблеял тот.
        - Всё верно, выполнять! - скомандовал я.
        Тот было ломанулся к дому, но, сделав пару шагов, вернулся и уточнил:
        - Простите, господин, как мне вас представить?
        - Хм. Моё имя казначею ничего не скажет, - ответил я, - просто передай ему, что я принёс кольцо с камнем в форме глаза. Он поймёт, о чём речь.
        Охранник не очень уверенно кивнул, но развернулся и убежал в дом.
        А буквально через минуту он с явным ударом от кулака под глазом прилетел обратно, распахнул передо мной двери и заискивающим тоном произнёс:
        - Простите, что вам пришлось тут подождать, проходите.
        Я хмыкнул.
        - Теперь ты понимаешь, о чём я говорил?
        Тот лишь опустил голову.
        - Да, господин, вы правы.
        - Ладно, веди давай, - кивнул я в направлении дверей.
        Жаль, но придётся этого охранника убирать, он видел меня и сможет опознать.
        Насчёт эльфов я почему-то особо не переживал. Но этого малодушного и трусоватого увальня, у которого гонора немного больше, чем мозгов, и который всего лишь пешка даже не при короле, а его самом мелком офицере, нужно будет ликвидировать.
        Поднимаемся на второй этаж.
        Видимо, казначей приказал провести меня так, чтобы я никого не встретил на своём пути. И правильно сделал. Меньше будет трупов. Их и так слишком уж много для одной ночи.
        Вхожу в кабинет.
        Хм. И тут гном. Или в этом мире они больше склоняются к жадности, или это моя карма сводит меня исключительно с ними.
        Хотя нет, и магистр, и его жрец были людьми, тогда как финансовые махинации всё больше совершают те, кто к деньгам поближе. А это во всех мирах гномы, кобольды да, реже, гоблины. Ладно, это я опять отвлёкся.
        - Входите, - быстро произнёс гном.
        Я посмотрел на него и, даже не поприветствовав, передал кольцо.
        - Ты нужен повелителю. - И сделал три шага назад.
        - Да, у меня всё готово, - немедленно кивает гном. - Но сейчас ночь, - показывает он на окно.
        Я смотрю на него жёстким взглядом.
        - И ты думаешь, это оправдает тебя в ЕГО глазах? - Слово «его» я постарался выделить.
        - Да, я всё понимаю, мы сможем выдвинуться уже через несколько минут. Я распоряжусь подать повозку.
        - Ты совсем? - постучал я себя по лбу. - Думай головой. О том, что мы обращались к тебе, никто не должен знать. Это спасёт тебя. Но охранника, что встретил меня, придётся убрать. Так что пусть он и проводит меня за ворота, и будет нашим возницей.
        - Я понял, - быстро закивал гном, - охранник, экипаж.
        Я ещё раз взглянул на него, чтобы убедиться, всё ли он понял правильно. Тот под моим взглядом почему-то весь передёрнулся.
        - Всё будет исполнено, магистр, - тихо сказал он.
        «Он принял меня за магистра?» Так он не знал настоящего в лицо, ему было лишь известно, что есть такое кольцо и оно именно у магистра.
        Я медленно кивнул и развернулся к двери.
        - Жду вас за воротами. Заберёте меня. - И вышел в коридор.
        Из дома меня проводил всё тот же привратник.
        ИМПЕРАТОРСКИЙ ДВОРЕЦ
        Полчаса спустя
        Жирос ждал этого, он к этому готовился уже который месяц. И вот сам магистр почтил его своим присутствием.
        Хотя он его ни разу не видел воочию, но слышал о его характере. И сегодня убедился сам: жесток, резок, нетерпелив. Но главное, не выносит, когда кто-то ему перечит.
        Но казначей готов был всё это снести. Ведь как только он выполнит свою часть сделки, его примут в члены ковена и он получит доступ к источнику их силы и могущества. А ведь даже самые слабые маги ковена были на уровне магистров академии. И он станет равен им, а может, благодаря его связям, поднимется и гораздо выше.
        Он даже не пытался смотреть в сторону магистра, но вот стать его правой рукой он вполне мог. С его-то смекалкой.
        - Нам сюда, - указал он на магическую дверь, ведущую во дворец. - О ней никто не знает, я нашёл упоминание о ней в старинных записях одного из первых камердинеров императорской семьи. И с тех пор искал её. А пару лет назад нашёл.
        Магистр степенно кивнул, одобрив его предусмотрительность.
        Гном же, прошептав плетение открытия двери, пропустил человека, похожего на молодого северянина.
        «И почему мне всё время казалось, что он должен выглядеть как степенный маг? - подумал казначей. - Ведь вот она, абсолютная маскировка, никто никогда не догадается, что это один из самых могущественных магов города, глава одного из сильнейших ковенов. Как он, интересно, смог так идеально скрыть уровень своей силы?»
        Пока ответа на этот вопрос у гнома не было, но со временем он надеялся его получить.
        - Коридор выводит почти к самому хранилищу, - выходя из магического туннеля произнёс казначей, - здесь уже нет охраны. Она вся находится перед входом сюда. Но есть магическая сигнализация. Я знаю, как её отключить, только времени у нас будет не больше получаса. Это максимум, при котором не активируется второй сигнальный контур и не поднимется тревога.
        - Хорошо, этого более чем достаточно, - кивнул магистр.
        Гном прочитал ещё одно плетение.
        - Всё готово, - сообщил он.
        Магистр прошёл к входу в хранилище и остановился.
        - Я не знаю, как её открыть, - сказал гном. - Но вы сами говорили, что для вас это не проблема.
        Магистр задумчиво оглядел дверь, ведущую в самое защищённое хранилище империи, а потом просто толкнул её рукой. И та, будто никогда и не была заперта, открылась.
        - Да, это не проблема, - входя внутрь, сказал он ошарашенному гному. - Показывай, где то, что нам нужно.
        Казначей быстро засеменил вслед за ним, а потом, обогнав, поспешил вперёд.
        - Это здесь, - подвёл он магистра к стеллажам, заполненным артефактами древних и предтеч.
        - Вижу, - кивнул тот и, подойдя к каким-то непонятным предметам, стал укладывать их к себе в сумку. - Чего ещё не хватятся в течение ближайшего времени? Потом мы всё вернем на место.
        - Ну… - задумался казначей, - по сути, только недавно была инвентаризация, и все эти артефакты уже переписаны. Однако отец императора очень часто любит заходить сюда просто так.
        - Ладно, - нахмурился магистр, - тогда я заберу только это, - и указал на артефакты предтеч, пылящиеся на самых дальних полках. - Судя по слою пыли, ими мало кто интересуется.
        - Вы правы, - согласился казначей.
        Если честно, он боялся, что магистру потребуется гораздо больше. Но тот, похоже, был вполне вменяемым человеком и не пытался подставить его.
        Собрав то, что его заинтересовало, он ещё раз окинул взглядом все полки. И тут его взгляд остановился на инфокристаллах. Вернее, на нескольких коробках, в которых лежали отдельные кристаллы.
        - Их я тоже заберу.
        Гном напрягся.
        Видимо, заметив это, магистр добавил:
        - Содержимое мы подменим, у меня есть несколько пустых таких же.
        - Хорошо, - радостно закивал казначей.
        Подмену произвели быстро. После этого маг сразу развернулся и направился к выходу. Гном поспешил за ним.
        Выйдя в коридор, магистр прикрыл двери и сказал:
        - Всё, они заперты.
        Гном не поверил и втихаря проверил их.
        «Невероятно!» Запирающее двери хранилища плетение было на месте.
        Тем же путём, так никого и не встретив, они выбрались за пределы дворца.
        - Отвезите меня… - Магистр назвал адрес.
        - Будет выполнено, - ответил гном и развернулся к их невольному вознице, чтобы продублировать ему приказ, и в это время что-то острое впилось в его шею.
        «За что?» - только и успел подумать он.
        А вот стражник вообще ни о чём подумать не успел, его тело на козлах обмякло ещё до того, как последняя мысль проскользнула в голове казначея.
        - А неплохой у меня здесь улов, - произнёс светловолосый парень, которого казначей именовал магистром.
        Он закинул тела гнома и стражника в экипаж и занял место возницы.
        А через полчаса на единственном пустыре, который существовал во внутреннем городе вспыхнул огненный шар, который мгновенно превратил в пепел экипаж с его содержимым. После чего этот неизвестный подозвал испуганных верховых животных и, взяв их под уздцы, отвёл в одну из гостиниц, находящихся далеко от пустыря, где договорился с конюшим, что они постоят там до утра.
        А потом он исчез. И появился в городе только следующим утром.
        Где он был и что делал, никто не мог сказать. Но за спиной у него висел достаточно большой мешок, который был защищён от магии.
        О том же, что произошло в имперском хранилище, так никто и не узнал и, похоже, не узнает никогда.
        Исчезновение же казначея не вызвало того шума, как прогремевшая на следующий день история с похищенными эльфами и с тёмным ковеном. Кровь и страсти люди всегда любили больше.
        А на незаметного северянина, который спокойно направлялся в квартал у западных ворот столицы, вообще никто не обратил внимания.
        Глава 7. Мир Ирий. Город Ралд. Вроде как подпольный рынок
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ
        Утро
        - Добрый день, - поздоровался я, входя в лавку мага.
        И опять мои ожидания не оправдались: вместо Парса я увидел его дочку Лону.
        - Добрый день, - сдержанно поприветствовала она меня. - Отец сейчас выйдет, он вас ждал, но не так рано.
        - Да, вот, - показал я на мешок у себя за плечами, - решил не откладывать на завтра то, что можно сделать сегодня.
        Девушка всё так же сдержанно пожала плечами. Что-то в ней изменилось со вчерашнего дня. Да и её присутствие здесь… Всё это наталкивало на определённые мысли.
        Я с интересом всмотрелся в её ставшее серьёзным и ответственным лицо. Ту улыбчивую магиню, что я встретил вчера, в этой девушке совершенно ничего не напоминало.
        «Всё понятно», - мысленно прокомментировал я такие разительные перемены и, улыбнувшись, спросил:
        - Вижу, Парс решил привлечь вас к своему основному бизнесу?
        Лона немного подумала и с хитринкой во взгляде ответила:
        - Пришлось, других-то наследников у него нет. - И улыбнулась вполне искренне.
        В этот момент в комнату откуда-то из задних помещений вышел маг.
        - А, это ты, - зевнул он. - А чего так рано, я ждал тебя не раньше обеда.
        И чего их так удивляет мой ранний визит? Ну ранняя я пташка, хотя я-то вообще не спал. Всю ночь был занят делами.
        ВНУТРЕННИЙ ГОРОД
        Прошедшая ночь
        После того, как я разобрался с казначеем и его охранником, покидать пределы внутреннего города столицы я не стал. Не видел в этом смысла.
        Во-первых, мне пришлось бы перелезать через хоть и невысокую, но защищённую магией стену. Или искать в ней какие-то лазейки. А всё это требовало времени. Ведь главный вход сюда был уже закрыт.
        А во-вторых, то, чем я хотел заняться, не имело значения, где я это буду делать. Здесь или в каком-то ином месте. Единственное, что мне было нужно, - чтобы это место было достаточно уединённым и по нему никто не шлялся. И я такое довольно быстро нашёл.
        Небольшой заброшенный домик (и это во внутреннем городе, где любая пядь земли буквально на вес золота?).
        Вот в нём я и обосновался на эту ночь. Благо и защитой он был прикрыт так себе, и внутри его никого не было, что меня полностью устраивало.
        Мебели тут особо не было, но на втором этаже стоял ещё крепкий стол с парой стульев. Вот за ним я и устроился, активировав ментально-энергетическую структуру защитного купола, маскирующего всю мою деятельность.
        Так, что мне нужно?
        Первое - передать Парсу какую-то литературу и инфокристаллы. Книги у меня были и перестали иметь для меня ощутимую значимость, это касается, естественно, того, что я уже успел изучить. Самое ценное я распродавать не буду, пригодится когда-нибудь. Но вот второстепенных книг, дублирующихся или урезанного содержания, было множество.
        При помощи своей системы на базе дополнительных модулей анализатора, основанной на методах сортировки, фильтрации, обработки и анализа информации, почерпнутой из различных источников, я определил, какие книги из общего количества представляют особую ценность, достаточно точно. Как оказалось, по-настоящему уникальной литературы, где описывалось бы то, что не было бы упомянуто нигде больше, у меня в загашнике хранилось очень мало. По факту, таких книг были сущие единицы. Ну а различных дубликатов, где бы описывалось одно и то же, но разными словами, можно подобрать множество. Вот от них я и собирался избавиться.
        Рассортировав то, что получилось, я насчитал пятьдесят четыре не имеющие для меня особого значения книги. Их я тоже разделил на три группы: условные, более и менее интересные и полезные, много воды, мало воды, есть что-то стоящее или оного нет.
        Сделал я это, чтобы в бесполезной для меня теперь и, казалось бы, одинаковой по своей ценности литературе для других, на фоне примерно равных цен, сделать некоторые из книг более значимыми. И как всё это аргументировать, я прекрасно знал. Достаточно указать на эти выделенные мной для каждой книги отличия, которые и должны привлечь к ней внимание.
        Конечно, всю отобранную литературу сбывать разом я не буду, чёрт его знает, когда ко мне в руки попадут ещё такие, но именно экземпляры из этой партии я и приготовил к постепенной продаже.
        Хотя, конечно, знал я одно хранилище, где подобного пруд пруди, но если я туда вновь залезу, шуму будет на всю империю. Так что пока я от этого воздержусь.
        Второе - инфокристаллы.
        Установочные пакеты, а их у меня появилось ещё десять штук, вместе со всем, что я собрал и нашёл, я сразу отложил в сторону. Это предметы одноразового использования, после их активации и установки остаётся лишь пустой информационный кристалл. А они пригодятся мне самому, я уже понял, что, по сути, могу модернизировать мой анализатор дополнительными модулями, тем самым значительно расширив его функциональность.
        Это произошло уже сейчас. Что же говорить о том, что мне там досталось в добавок. Так что однозначно их откладываю в сторону.
        С инфокристаллами оказалось и проще, и сложнее.
        По факту, считать с них информацию достаточно просто, но вот анализирует её мой виртуальный помощник гораздо дольше, чем то, что описано в книгах. Ведь здесь речь идёт о совершенно несопоставимых объёмах полученной информации. Так что инфокристаллов, полностью изученных на данный момент, у меня было всего восемь. И какие из них будут представлять для меня ценность в будущем, я пока определить не мог.
        Но тут я пошёл по принципу наиболее полной информации, вернее, даже не так, не полной, а большего объёма и охватывающей то, что встречалось и в остальных изученных мной.
        Больше всего её оказалось на двух инфокристаллах. Вот их-то я и оставил про запас. Остальное приготовил к продаже.
        Третье - это те самые магические карты, которые я обещал подогнать завтра Парсу.
        И вот тут вышла небольшая заминка.
        Ещё днём я набрал обычных карт, но изготовленных на магически укреплённом пергаменте для преобразования их в магические. Эти карты я и хотел использовать как заготовки для своих артефактов.
        И вот теперь, когда я внедрил плетение в одну из них, стало понятно, какой же просчёт я совершил.
        Хоть я и использовал ментальную структуру древних, но вот карта-то была изготовлена на современном материале. И в то, что это артефакт древних, поверит лишь полный идиот. А ни Парс, ни его партнёры, я уверен, такими не были.
        «И чего мне делать?» - тупо смотрел я на одну из тех заманух, кроме литературы, на которую и клюнул маг и которой у меня теперь и не было.
        Передавать карты в таком виде не имело смысла, меня сразу раскроют. Даже если я туда внедрю плетение, созданное на основе обычного рунного языка, преобразовав энергоструктуру оригинала при помощи анализатора, это всё равно будет лишь имитация. Местные маги (а в этом они должны разбираться очень хорошо, коль на это и завязаны их основная работа и интерес) подумают, что это сделал какой-то современный артефактор, но никак не одна из тех магических карт, которая досталась нам в наследство от древних. Тогда что делать?
        «Ведь, чтобы доказать, что это артефакт древних, он должен быть изготовлен на том, что и является материалом, который использовали сами древние маги, - сидел и размышлял я, непроизвольно крутя пальцами один из пустых информационных кристаллов, на котором был какой-то очередной глупый сериал, фильм, постановка или опера, не знаю уж что там. Неожиданно мой взгляд остановился на этом самом кристалле. - Так вот же то самое, что и использовали древние!» - обрадовался я и быстро внедрил в пустой инфокристалл энергоструктуру плетения оригинала. - Вот чёрт, оно сохранило все преимущества, которые приобретает, если его активировать мысленно, - понял я, проверяя его работу. - Так не пойдёт».
        Немного поколдовав в вероятностном модуле, я ввёл ограничение на разрешающую способность карты. Теперь её пределом оставалась лишь сама планета или тот мир, где она активировалась.
        Использовать я решил своё первое, слегка упрощённое плетение, которое получил ещё из той карты, что была у меня с самого начала, купленная на Ареане.
        Однако, чтобы как-то повысить ценность того, что я предлагаю, и придать большую значимость этому изделию, я внедрил в карту ещё и модуль поиска крупных магических аномалий и источников. Не думаю, что для тех, кто приобретёт эту карту, будет настолько важно, что она показывает дополнительно, они и сами умеют всё находить, но в их глазах это придаст большую завершённость и вес моему артефакту.
        «Вот теперь всё готово, - понял я, укладывая десятый инфокристалл в одну из антимагических коробочек для переноски сильных артефактов. Хотя магические карты не давали никакого засвета. - Можно сдавать, - решил я, укладывая коробочку к себе в сумку, ну не таскать же её в мешке, там будут лежать только книги. - Я же всего лишь дикарь с окраин и книгу могу использовать всего-навсего как растопку для костра, - это когда-то давно таким эпитетом наградила меня Рения. Правда, только тут до меня дошло: - А почему они мне вообще должны поверить, что эти артефакты создали древние? - Но, немного подумав, я мысленно усмехнулся: - Вообще-то, поверят». Был у меня один железобетонный аргумент, который уж на кого-кого, а на магов подействует, как ни на кого другого.
        Кроме всего прочего, я решил сделать простые магические карты, на основе тех карт, что у меня были, и простого, не модернизированного упрощённого плетения. Частично я их собирался занести в нашу магическую лавку здесь, в столице, а частично увезти в Таргос к Карае.
        Только в них я сделал ещё одно нововведение. Я не стал привязывать активацию карты к какому-то магическому действию. Зачем? Тем более и сам хотел использовать её как некий аргумент. Поэтому сейчас карта активировалась при помощи прикладывания пальца к небольшому списку рун в правом верхнем углу. Энергии жизни, что протекала в теле человека или другого живого существа, хватало, чтобы при пассивном её поглощении активировать несколько магических рун. Так что теперь картой мог пользоваться любой, даже не маг. И это хорошо.
        Теперь я был полностью готов к предстоящей встрече.
        Когда я закончил со своей работой, уже было утро. Я всё так же незаметно покинул этот странный домик, который никому не принадлежал, и направился в лавку мага, который обещал вывести меня на подпольный рынок столицы.
        Только я совершенно не ожидал, куда на самом деле он приоткроет для меня двери.
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ. ЛАВКА МАГА
        Утро
        И чего их всех так удивляет, что я ранняя пташка?
        - Что, те, с кем ты договорился, ещё не готовы встретиться? - уточнил я у Парса.
        Он что-то прикинул в уме.
        - Да нет, всё нормально, - ответил маг, - они, скорее всего, уже успели собрать то, что можно предложить тебе на обмен.
        Эти его слова меня и насторожили. Во-первых, когда интересно он успел переговорить как минимум с парой или несколькими людьми, ведь встретились и договорились о сделке с ним мы только вчера вечером? А во-вторых, когда эти самые неизвестные успели ознакомиться с тем, что я им готов предложить, и сами обдумали различные варианты, которые в свою очередь смогут заинтересовать меня? Не понятно. Тут явно что-то не так. Но посмотрим.
        Парс сказал своей дочери:
        - Лона, будь добра, закрой входные двери и активируй защиту, как я тебе показывал.
        Девушка обрадованно кивнула.
        - Так ты возьмёшь меня с вами? - вопросительно посмотрела она на отца.
        - А почему нет? - пожал плечами маг. - Тем более и для тебя ключ нужно сделать, к тому же будешь привыкать, как действовать в подобных ситуациях. - И он кивнул в мою сторону.
        Магиня заспешила к двери и заперла её на совершенно обычный засов. После чего вернулась за прилавок.
        Так, там у них какой-то артефакт, я на него не обратил внимания, так как он был неактивирован до сих пор, но сейчас я понял, что он из разряда защитных. Да ещё и необычных. Я заметил плетение для его активации и, когда артефакт заработал, скопировал его структуру. И теперь оценивал то, что он сотворил.
        Лавку оплела тройным слоем очень плотная пелена, причём слишком необычная. И все слои завязаны друг на друга. Если снять один из них, внешний, сразу образуется другое поле, за внутренней структурой второго, то же в свою очередь за счёт этого расширяется. При этом, судя по проведённому анализу, происходит переключение функциональности полей. Внешнее - это обычное защитное поле. Второе - тоже защитное, но энергетическое и оберегающее внутреннее поле от взлома. И третье - внутреннее поле, это контролирующее и тоже защитное, но осуществляющее все три типа проверок. А работает это до бесконечности, пока не будет отключена вся система полей. Отключить же эту защиту можно лишь в единственном случае, деактивировав сразу все три поля, и сделать это реально только с помощью артефакта, так как среднее поле не позволяет подключиться к последнему, контролирующему, которое и производит анализ взлома верхней оболочки.
        Очень неплохая защита. Даже и не знаю, смог бы я что-то с ней сделать. Но ещё более интересно: кто это всё придумал?
        Проверил. Судя по структуре, это не разработка древних. Прогнав её через анализатор, получил более оптимальное построение, причём с лучшими показателями защиты, контроля и времени восстановления. Так что это точно не они.
        Но и не местные, слишком разный уровень этого изделия и того, что я встречал здесь до сих пор, даже в хранилище гильдии или в Главном императорском хранилище древностей, а они не поскупились бы на свою защиту.
        Отсюда вывод. Этот защитный артефакт маг притащил откуда-то не отсюда. Но откуда?
        Я посмотрел на двери, ведущие в тот непонятный коридор, откуда он вышел перед началом нашего разговора. Неужели всё с этого пресловутого чёрного рынка? И там можно достать нечто подобное? Значит, туда есть выход и у кого-то из других миров? Попадают же как-то туда подобные артефакты.
        Хм. А это уже интересно.
        То, что тут можно перемещаться между мирами, я уже убедился буквально сегодня ночью, попав в мир того повелителя. И не факт, что только он научился это делать.
        Пока я оценивал ситуацию и защиту лавки, маг сходил куда-то на склад и принёс до боли знакомую сумку, конечно, не точно такую, как у меня, но очень на неё похожую. Это ещё больше укрепило меня в подозрении, что на их подпольный рынок как-то проникают маги и из других миров.
        - Лона, - обратился Парс к дочери, - открой задний двор. Я тебе говорил, что туда смогут попасть только те, у кого есть ключ. Ну а дальше они знают, что делать. - И он махнул рукой, указывая куда-то в сторону.
        Лона кивнула и убежала.
        - Пара минут, она быстро, - сказал маг, - иначе те, кто приобрёл ключ, не смогут пройти туда, куда им требуется.
        Я, конечно, кивнул, но, если честно, ничего не понял. Правда, задавать лишних вопросов не стал.
        Девушка обернулась очень быстро.
        - А теперь идёмте. - И маг повёл нас вглубь помещения. - Так, северянин, - сказал он, пока шёл, - твоего взноса на получение ключа более чем достаточно, поэтому по моим расценкам тебе полагается их два, или один, но на тройной срок. Потом нужно продлить его действие. Это стоит половину первоначального взноса.
        Я молча слушал его разъяснения.
        - Так что ты выбираешь? Только учти, ключ индивидуальный и привязывается к магическому полю существа, для которого он изготовлен.
        Ага. Теперь понятно, что он хочет. Это он так ненавязчиво намекает, что желает увидеть моего партнёра.
        - Сделайте пока его только для меня и на стандартный срок, я переговорю со своим партнёром, как нам быть дальше, и тогда дам ответ.
        Маг кивнул, хотя в его ауре и промелькнули нотки разочарования. Видимо, он всё-таки надеялся, что я приглашу и своего эфемерного партнёра.
        Хотя почему эфемерного, Карая неплохой вариант. Вот он удивится. Похоже, он знаком с ней или слышал о ней, а вот Керк уж точно ламию знает. Возможно, они учились параллельно. По возрасту вроде подходят. Но кто их, этих долгожителей, разберёт. Я всё ещё не мог точно определить их возраст. Только по ауре. И то примерно. Вон, иногда, глядя на Караю, мне казалось, что прожила она не одно тысячелетие, а, наоборот, будто только недавно появилась на свет. Да и её сестра такая же. Хотя я и видел её всего пару мгновений. Почему-то она сразу не очень полюбила моё общество и старалась меня избегать. Хотя я и вёл себя в их присутствии вполне пристойно, даже за столом пользовался вилкой и ножом, чем, похоже, несказанно удивил всех. Может, именно в этом дело?
        А с родителями обеих девушек никаких вопросов не возникало. Они живут, и очень давно. К тому же, что удивительно, их менто-информационные поля так долго находились вблизи друг друга, что приобрели некоторые не понятные мне странные связи. Такого я раньше не видел.
        «Интересно, сколько нужно прожить с человеком, вернее с ламиляром или эльфийкой, чтобы настолько сродниться?»
        Но это я опять отвлёкся. К действительности меня вернул внезапно остановившийся Парс. Перед нами была дверь. И не просто дверь, а настоящая магическая дверь, и вела она… А чёрт знает, куда она вела. Наверное, это и был переход в эту их странную аномалию, где и располагался подпольный рынок столицы. Только я не понял, когда мне выдадут этот самый ключ? Видимо, когда мы окажемся с той стороны.
        - Здесь нужно использовать те руны, что я тебе воспроизводил, - сказал маг своей дочери. - Мысленно воспроизведи их и наложи на двери. Последовательность воспроизведения и получившуюся магическую формулу старайся выдержать до мельчайших деталей.
        Почему-то на меня он совершенно не обращал внимания, объясняя всё это Лоне. Вероятно, человек с отсутствием магических способностей им был совершенно не страшен.
        Пара мгновений - и я увидел, как на поверхности двери начали проступать руны, только пара из них почему-то нарушала симметрию всей картинки в целом.
        - Не получается, - грустно ответила девушка.
        - Не огорчайся, - успокоил её Парс, - у меня вообще получилось только после сотой попытки. А ты, я вижу, все руны верно воспроизвела, только с их расположением немного ошиблась.
        Хм. А Парс не так прост. Я и не заметил, как он наложил на себя плетение магического зрения. И не удивительно, что он не боялся меня.
        Нас контролировало множество сигнальных нитей, окутавших коридор. Я был так увлечён своими размышлениями и наблюдением за девушкой, что не обратил внимания на такую мелочь, как своя жизнь.
        «Эх, Петрович, Петрович, плохо ты меня натаскивал. Я опять мёртв. И в который уже раз».
        К тому же анализатор давно запеленговал работу этой странной сигнальной сети вокруг меня и предупреждал о ней, но я даже на моргающую надпись в своём сознании не отреагировал.
        М-да. Расслабился я что-то или, наоборот, сильно уверовал в себя. Ведь только несколько часов назад встретил тех, кто гораздо сильнее и опаснее меня. Тех, кто может разорвать меня на части и при этом особо не запыхается.
        «Надо…» Что мне было нужно, кроме сильного пинка, я так и не придумал, но как-то резко переключился, став смотреть на мир очень уж цепкими глазами. Не замечал за собой подобного даже раньше, находясь в самом центре опасности.
        Но так было спокойнее тому зверю, что жил внутри меня, он тоже считал, что я стал слишком ослаблять хватку, и ему это не нравилось. И тут он был прав.
        Все эти внутренние метания пронеслись в моём сознании буквально за пару мгновений. Этого времени хватило Лоне на повторное воспроизведение рун.
        - А ты гораздо талантливее меня, - с долей гордости произнёс Парс. - Не думал, что у тебя и сейчас получится.
        Щёки девушки слегка покраснели.
        Я же на всякий случай скопировал видимую сейчас выстроенную рунную формулу, открывающую магическую дверь.
        - Входите, - показал маг на двери и пропустил нас вперёд.
        Сам же немного постоял на пороге. Я заметил, что защита коридора стала более плотной, и сейчас она походила больше на непроходимый лабиринт из магических ловушек. После этого он вошёл внутрь и закрыл двери.
        Как это ни удивительно, находились мы не в коридоре, а в небольшой комнатке. И тут, кроме нескольких кресел, стола в центре и какого-то непонятного артефакта (а артефакт ли это? Слишком уж он был не похож на то, что я привык видеть), ничего не было.
        - Садитесь пока, - сказал Парс, указывая нам на кресла, - нужно изготовить для вас ключи. - И посмотрел на дочь: - Лона, ты первая, артефакт пока настроен на магов, так что ключ сначала сделаем для тебя. Потом я его перенастрою для обычных, не одарённых магически людей, и займёмся ключом для тебя, северянин.
        Кстати, никто здесь не называл меня по имени, кроме Караи и девушек из её отряда. Хотя я исправно и всегда представлялся. Но почему-то все обращались ко мне или северянин, или разведчик, или ещё как угодно, но только не по имени. Почему, интересно?
        Ладно, это так, мелочи.
        Я уселся в предложенное, вполне удобное кресло. Мне было интересно, а что же это за артефакт такой и что за ключи он создаёт. А то, что создаёт он именно ключи, я уже не сомневался.
        Парс как раз начал колдовать над одним.
        - Лона, подойди сюда, - через несколько минут позвал маг дочь.
        Я, если честно, был удивлён, он вроде сам сказал, что артефакт уже настроен и дополнительных действий не требуется, но сам тем не менее провозился достаточно долго.
        Магиня подошла к столу, на котором и находился этот загадочный предмет.
        - Хорошо, - сказал Парс, - положи руку на его изголовье. Видишь, там есть форма в виде раскрытой ладони?
        Девушка кивнула и положила ладонь на указанное место.
        Я с интересом наблюдал за тем, что там происходит. Пока не заметил ничего, даже слабой ментальной структуры в том артефакте, что стоял на столе. И уже это было странно. Практически в любом предмете есть своё ментальное поле, даже в немагическом, хоть и слабое. Но здесь не было абсолютно ничего. И это уже говорило о том, что этот предмет выбивается из общего списка. Ведь просто так поле не замаскируешь или оно не исчезнет, над этим специально кто-то должен постараться.
        - Готово, - произнёс маг. - А теперь постарайся не шевелиться пару минут.
        И вот тут он и активировал этот самый артефакт.
        М-да. Не удивительно, что его структуру старались замаскировать. Слишком сложной она была и слишком много фонового излучения давала. Но, главное, это тот объём энергии, что был необходим магу для активации этого артефакта и поддержания его работы.
        Однако недостатка в энергии Парс не испытывал. Я понял, почему он занял именно это место и этот дом.
        Во-первых, маг был колдуном. И во-вторых, под домом был мощный источник энергии земли, который, хотя я и заметил, не особо обращал на себя внимания. Ну есть он и есть.
        К этому артефакту был подключён прямой канал от этого источника, и он активировался в тот момент, когда начинал работать артефакт.
        Так. И что это у нас такое?
        Структура была неимоверно сложной, и потому это меня сразу натолкнуло на сравнение того, что я получил при преобразовании энергоструктуры предтеч в унифицированную форму. Там просматривалась примерно такая же картина. Вот и получается, что эта структура также была некоей адаптацией какого-то артефакта предтеч.
        Что ещё?
        А то, что ту структуру смог полностью распознать анализатор.
        «Система преобразователя ментально-энергетических структур в материальную форму. Регистрирую умышленное ограничение работы системы преобразователя. Задана предустановленная форма и шаблоны преобразования».
        А вот это уже интересно. Анализатор полностью уверен в том, чем является этот артефакт. А значит, информация о нём хранилась в его собственной базе, так как сам я ничего о нём не знал. Получается, что и с данными из книг она поступить в него не могла, иначе я сам узнал бы этот предмет.
        Но что ещё более важно, так это следующее.
        «Провести перехват управления? Провести разблокировку работы системы? Считать параметры текущего шаблона? Подключиться к имеющейся базе шаблонов? Создать материальный носитель на основе имеющейся структуры?»
        «Не нужно, - остановил я анализатор. - Хотя… считай параметры текущего шаблона».
        Конечно, мне ни это название, ни те вопросы, что задал анализатор, особо ничего не давали, но, по крайней мере, смысл работы этого артефакта дошёл до меня быстро. И вообще у меня исчезли все вопросы, когда на выходе на небольшой подставке появился круглый, хорошо знакомый мне шар. Парочка таких же лежала в моей сумке.
        «Портальный камень, - подтвердил анализатор и добавил: - С предустановленными точками привязки открытия канала телепортационного перемещения».
        Так, похоже это и есть тот самый ключ, о котором говорил Парс. Но я по их уверенности не маг, поэтому не смогу им воспользоваться.
        Хотя - стоп. О чём это я? Это же настоящий портальный камень, предназначенный для открытия порталов. Я пробовал активировать те, что нашёл сам, но ни один из них не сработал, хотя оба были исправны и заряжены, это мне подтвердил анализатор.
        Однако Парс, судя по всему, убеждён, что его портальные камни сработают.
        Но и это лишь первый и не самый главный вопрос.
        Гораздо больше меня интересовало другое: куда, собственно, эти камни нас приведут? Было у меня какое-то непонятное предчувствие насчёт этой самой аномалии. И того, что она может оказаться от этого города гораздо дальше, чем я предполагал первоначально. Возможно, тут следует говорить: не просто от этого города, но и от этого мира.
        - Всё, готово, - сказал Парс своей дочери, - забирай его. Это твой ключ.
        Ну что я говорил, он их называет именно так.
        - Активируешь и работаешь с ним, как с обычным артефактом. Но не забывай, что он именной. Поэтому активировать кроме тебя его никто не сможет. Что ещё? - задумчиво посмотрел он на стол. - Да, чуть не забыл, - маг перевёл взгляд с Лоны на меня, - ключом может воспользоваться только один разумный, тот, к кому он привязан. Но провести по нему может двоих. Ключа примерно хватает на сотню открытий двери. При этом сейчас он совершенно прозрачный. Это означает, что он новый и только создан. Когда он приобретёт тёмно-красный цвет, то нужно обращаться ко мне за обновлением этого ключа. И ещё, - взглянул он на Лону, - у тебя ключ, которым могут воспользоваться только маги, он более точен и его хватает на дольше. Для северянина же я сейчас создам обычный. После использования ключ требует подзарядки. Маг может это сделать и сам, но в случае чего можно просто подождать сутки, и тогда он зарядится самостоятельно. Теперь вроде всё. - Парс махнул мне рукой: - Подходи, сейчас займёмся тобой.
        Со мной он провозился значительно дольше. Примерно час. И создание ключа для меня заняло гораздо больше времени. Единственным отличием при работе артефакта, несмотря на большое количество манипуляций, которые проделал Парс, была смена шаблона, по которой работала система преобразования.
        Но вот готов и мой… ан нет, не портальный камень.
        «Возвратный камень», - доложил анализатор.
        - Твой ключ, - сказал маг.
        Вот в его интерпретации особой разницы между тем, что он отдал девушке, и тем, что получил я, не было. Активировать его мог и простой человек, и маг, лишь просто повернув верхнюю и нижние части в разные стороны и слегка разъединив их. После этого он срабатывал и можно было перенестись.
        - Всё, можно им воспользоваться? - спросила у Парса девушка, когда тот обратно зачехлил артефакт, стоящий на столе, и указала на наши готовые ключи.
        - Да, - согласился тот, - но запомните самое главное. - Он обвёл рукой вокруг себя. - Ключи работают и внутри помещений, но помещения должны быть довольно большие и воспользоваться им можно только из нашей лавки и с нашего заднего двора, нигде больше ключ активироваться не будет.
        - Точно? - для проформы спросил я, хотя и так был уверен, что лгать Парсу смысла не было.
        - Да, - подтвердил маг, - я проверял. Пробовал его активировать во многих местах, но срабатывает он только здесь.
        - Хорошо, я понял, - откликнулся я.
        Лона лишь согласно кивнула, давая понять, что слова отца были ею услышаны.
        - Ну, тогда пошли, - направился Парс из комнаты, - здесь ключ не сработает. В зале же наверху никаких проблем не будет.
        Мы покинули подвальное помещение и поднялись наверх. Маг попросил нас отойти в сторону и вытащил точно такой же портальный камень, как и у Лоны.
        Активация. И перед нами открывается настоящий портал, только более компактный, чем те, что я видел до этого. Он вроде как не относится к индивидуальным, но и на полноценные транспортные порталы не похож. Может, я всё-таки ошибся?
        Ну что же, у меня появилась прекрасная возможность всё проверить и во всём удостовериться. Вот и посмотрим сейчас, куда ведут эти ключи, или портальные камни, как их называет анализатор.
        НЕЙТРАЛЬНЫЙ МИР (СТАНЦИЯ) ГИРС
        Неизвестное время. День
        - Всё, мы на месте, - отходя в сторону, сказал маг.
        Я это и так понял. Тому было множество доказательств.
        Первое. Локатор сообщил, что мы переместились в другой мир, и выдал его координаты.
        Второе. Магическая энергия, окружившая нас и пропитавшая всё вокруг. Её концентрация была велика. Тут были все известные мне типы магической энергии, но превалировала одна. Но, что странно, анализатор подобного типа энергии не знал, некая безвкусная, не имеющая какой-то особой предрасположенности по своему типу энергия, я бы даже сказал нейтральная, однако, что ещё более странно, один её источник я когда-то уже видел. Слабый и давно. Ещё на Ареане. В Академии магии, где я начинал свою учёбу, но так и не закончил её. Именно по нему я и нашёл в тот раз свою комнату, где и поселился потом.
        Знай я тогда, что знаю сейчас, то догадался бы, что это был не источник магии, а неактивный естественный портал, ведущий в какой-то из миров, переполненный подобного типа энергией. Правда, мне мало что это дало бы, но всё-таки.
        Зато теперь я знал, что из одного подобного мира можно попасть на Ареану.
        И третье. Это тот самый показатель ускорения времени. Он показывал нереальную цифру. Один к шестидесяти. Что было даже больше, чем на Ирии. Там всего один к десяти. Теперь понятно, как Парс успел встретиться со всеми заинтересованными и почему он был так уверен, что те, с кем он переговорил, всё успеют. По местному времени должно было пройти уже практически трое суток.
        Парс обвёл руками вокруг и проинструктировал нас:
        - Не задерживайтесь здесь, вдруг ещё кто-то появится. Конечно, система защиты не даст открыться порталу в том месте, где кто-то уже находится и немного сместится в сторону. Но налететь на вас тот, кто через него проходит, вполне может. - И он быстро прошёл к выходу, с кем-то ментально связываясь.
        Мы его зов хоть и уловили, но расшифровать не успели, слишком много помех оказалось в портальном зале. И мы последовали за ним, осматривая зал, и то, что находилось рядом. И что-то мне всё это очень напоминало.
        «Точно, всё это очень похоже на ту единственную портальную площадку, что я видел, - сообразил я, оглядываясь, - только здесь нет никаких стационарных порталов».
        Хотя…
        Мы сейчас как раз проходили небольшое ответвление в соседний зал, и я мельком заглянул туда.
        Нет, стационарные порталы всё же были. Но там почему-то никого не было. Или они не работают, или ими давно не пользуются.
        Мгновенно активирую локатор ещё раз, чтобы провести более точный анализ.
        Нет, порталы не активировали уже очень давно. А вот остаточный след за нами, там, откуда мы сейчас и пришли, говорит о том, что той портальной площадкой пользуются, и достаточно регулярно.
        Вывод: это совершенно другой мир.
        Надо бы посмотреть, как он выглядит на карте. Кстати, и проверить наличие этого барьера.
        Блин. Барьер никуда не делся. Хотя сюда мы переместиться всё же смогли.
        Ладно, что там говорит карта? Что это за планета? И что за странный город?
        Нет, стойте, судя по карте, это и не мир вовсе, а что-то похожее на искусственный спутник или станцию, как их у нас изображают. Множество уровней, жилые и нежилые. Промышленные, производственные и прочее. Но везде есть жизнь.
        Укрупняю масштаб.
        А вот это уже интересно. В пределах видимости есть обитаемая планета. Но это тоже не Ирий. Хм. И куда же это нас занесло?
        Судя по всему, это сооружение искусственное и создано оно достаточно давно. Древними или нет, не знаю. Но карта назвала это место - нейтральный мир (станция) Гирс. Именно так. А значит, она его как-то смогла распознать и сумела вытащить из каких-то своих баз.
        Кстати. Как я не догадался! Судя по всему, у карты есть какая-то база, хотя в её структуре вроде никакого хранилища информации не просматривается, но она им прекрасно умеет пользоваться, тогда как локатор просто определяет координаты. Вот бы ему получить доступ к базе карты, может, тогда и был бы какой-то прок. Но как это сделать, я пока не представляю. Разве что поочерёдно отключать все модули, пока не пропадет функция идентификации, и потом этот модуль подключить к локатору. Надо попробовать.
        Выдал это задание анализатору. Пока всё равно делать было нечего.
        Парс же тем временем вёл нас куда-то.
        - Всё, мы на месте, это дом моего партнёра. Вы только это, не пяльтесь на него сильно уж. Не любит он этого. Да и его дочка тоже. - И он почему-то особо внимательно всмотрелся именно в меня.
        - А чё я, я ничего, пусть даже это демон какой-нибудь будет, переживу как-нибудь. Что я, чудес и разных необычных людей не видел, что ль? - закосил я под дурачка.
        - Хорошо, - вполне серьёзно кивнул маг, - тогда пошли.
        И он толкнул двери дома.
        М-да. Не зря он нас предупредил.
        Я о таких существах только читал. И вправду демон. Как я угадал?
        Жидкая плазма, принявшая форму существа. Невероятное смешение огня, воздуха, жизни и, что невероятно, воды. Хорошо хоть, не было тьмы, а то стало бы понятно, что это ещё один аркан. И так этот демон был чем-то нереальным. Я даже не представляю те внешние условия среды, которые заставили появиться такую необычную расу.
        - Привет, Грон, - поздоровался маг и спокойно обнял этот оживший и воплотившийся в живое и мыслящее существо огонь.
        - Папа! - только и успела воскликнуть Лона.
        Её отец развернулся и укоризненно посмотрел на девушку.
        - Прости мою дочку, - сказал он демону, - она не встречала ещё подобных тебе огневиков.
        И этот живой огонь носил одежду, хоть и из какого-то странного материала. Однако уже одно то, что Парс спокойно и без опасений обнял этого демона…
        Кстати, а чего я называю его демоном, в нём совершенно нет тьмы! Скорее, это кто-то из срединных миров. Ведь они, судя по той литературе, что мною уже изучена, основная родина всех стихий. Так что это стихийник.
        Так вот, уже это говорит о том, что с ним вполне можно общаться.
        - Грон, это, как ты понял, моя дочь, Лона, - представил он девушку, - ну, а тот, со скучающим видом стоящий у входа юноша, и есть мой знакомый, о котором я тебе говорил. Северянин.
        Э-э-э… Не понял. Он меня что, так и представил? Что-то я вообще ничего не понимаю в этом и остальных мирах. У них что, других северян в принципе нет? Или они восприняли это как моё прозвище? Чёрт его поймёт. Хотя меня это, в общем-то, вполне устраивает, и так зовут, как угодно, но только не по имени.
        Между тем стихийник наклонил голову.
        - Приятно познакомиться, - сказал он. - Геррания, моя дочка, - пояснил он нам с Лоной, - сейчас подойдёт. Ты как только переслал мне зов о том, что прибыл, я собрал всех наших. А вы пока присаживайтесь и устраивайтесь, - и он обвёл рукой вокруг, показывая на диванчики, кресла и стулья, - скоро все подойдут.
        Парс кивнул.
        - Спасибо, что разрешил собраться у вас, у меня в конуру все не влезли бы, ты же знаешь.
        - Да уж, - усмехнулся Грон, - это точно. Особенно если учесть Гнома.
        - Это да, - ухмыльнулся маг.
        Видимо, в этом было что-то смешное. Но лично я пока ничего не понял. Однако понял другое. У Парса где-то здесь есть свой дом, а дом не заводят там, где бывают недолго, однако с учётом разницы во времени между этим миром и Ирием жить тут он может достаточно продолжительное время.
        - Отец часто пропадает из дома на день или два? - спросил я у девушки, которая стояла рядом со мной.
        - Ну… раз-два в неделю может, у него же дела. В академии, в гильдии. Ну и тут, как я понимаю… - обвела рукой вокруг Лона.
        - Понятно, спасибо, - поблагодарил я её.
        От одной до двух недель её отец здесь может бывать, и всё это время нужно где-то жить, на всяких гостиницах разоришься. Да и не удобно, если работаешь со столь специфическим и дорогим товаром. Рано или поздно всё равно привлечёшь не нужное тебе внимание.
        А в том, что тут есть свой криминал, я совершенно не сомневался. Это то, что рано или поздно выплывет везде, и скорее рано, чем поздно. И уж они всегда будут готовы пощипать любого, у кого есть чем поживиться.
        Пока мы ждали знакомых Парса и этого стихийника, я осматривался. Тут было множество артефактов. Но так, по мелочи.
        Основное хранилище, а также, судя по всему, кабинет и лаборатория местного хозяина, находились где-то наверху. Именно там я и заметил какие-то мощные источники силы, которые присутствовали в доме.
        Стихийник был очень сильным магом огня (ну кто бы сомневался) и ещё, что тоже вполне закономерно с его-то интересами, и артефактором.
        Пока я рассматривал дом и оценивал его хозяина, он встрепенулся и посмотрел в сторону двери.
        «Зарегистрирована ментальная передача», - в то же мгновение отреагировал анализатор.
        «Папа, я уже почти дома. Наши гости уже пришли или Парса с его друзьями нужно встретить?»
        «Нет, они уже здесь, так что иди домой».
        «Хорошо».
        Грон повернулся к нам.
        - О, это моя дочка пришла, - сказал он, поднимаясь с кресла и направляясь к двери.
        А через пару секунд в дом вошла рыжеволосая магиня.
        Ну, это сначала я подумал, что эта рыжеволосая - молодая девушка. Но её менто-информационное поле однозначно указывало, что она и этот стихийник близкие родственники. Не знаю, с какой расой точнее её сравнить, но склоняюсь к эльфийкам, однако более чувственным и фигуристым, чем они, что я диву давался. И она очень похожа на суккубов, которые как раз и являются прямым воплощением женственности и чувственности. Ведь за счёт этого те и существуют. Им нужна энергия мужиков, которую они отдают им.
        Но эта девушка была не суккубой, это было ясно, просто она выглядела не менее привлекательной и желанной, чем они. Вот и думай теперь.
        Фраза про огонь, на который готовы любоваться до бесконечности, имеет к этой Геррании, как назвал её отец, самое прямое отношение.
        «Интересно, а она с кем-то вообще встречается?»
        Хотя ведь у её отца была возможность найти себе жену, как-то же дочь родилась? Или это как и с людьми? Впрочем, вряд ли, это существа совершенно иного порядка.
        За своими размышлениями я как-то забыл о предупреждении Парса. И только сейчас почувствовал на лице какое-то очень уж обжигающее кожу дуновение.
        - Тебя что-то смущает или у тебя есть ко мне какие-то вопросы? - глядя мне прямо в глаза, спросила Геррания, наклонившись к моему лицу, так что я почувствовал тепло девушки и сейчас не рискнул бы к ней прикоснуться.
        Остальные расширенными глазами смотрели в нашу сторону. Особенно был встревожен отец девушки.
        - Герра, - успокаивающе произнёс он, - он новичок здесь, он не знал.
        Но огневичка даже не обратила на его слова никакого внимания, она продолжала слегка сузившимися глазами всматриваться в моё лицо. И при этом даже никак не изменилась.
        «Всё-таки это не имитация, а их истинный вид, - спокойно констатировал я, - похоже, это и правда какой-то вид необычной мутации, ну или что там влияет на появление в мире подобных существ?»
        И не знаю, чёрт меня дёрнул произнести сейчас вопрос или инстинкт самосохранения сработал, но я ответил первое, что пришло в голову, а вернее, последнее, что крутилось в ней и что единственное, видимо, могло спасти меня сейчас.
        Ну или её. Я-то пока на тот свет не собирался.
        - А у тебя парень есть?
        - Чего? - оторопела девушка и недоумённо обернулась на своего отца.
        - Ну, - усмехнулся тот, - ты сама так настоятельно хотела узнать, есть ли у него к тебе какие-то вопросы. Вот он и задал тот, что крутился в его голове.
        Ты гляди-ка, а огонь, оказывается, ещё и краснеть умеет, хотя правильнее сказать, относительно этой стихийницы, то очень сильно светлеть.
        Геррания несколько смущённо отошла от меня.
        - Нет, - тихо ответила она и в несколько шагов оказалась за спиной своего отца.
        - Я же сказал, что он северянин, - пожав плечами, будто это всё могло объяснить, произнёс Парс, - а они веками не меняются.
        Похоже, чего-то я всё-таки об этих северянах не знаю.
        - Это да, - согласился Грон, разглядывая меня, - не думал, что встречу такого непробиваемого. После Керга я других и не встречал, таких же как и он. Тот так же отреагировал на мою жену, за что и схлопотал. Ну а этому повезло больше. Геррания пока одна. Так что… - И стихий-ник усмехнулся, посматривая то на меня, то на свою дочь, которая ещё больше посветлела.
        Дальше развить эту тему он не успел. Мой ментальный щуп выхватил несколько сообщений, что к дому Грона подходят те, кого мы, похоже, и ждём, и поэтому сам хозяин снова поднялся с кресла, в которое успел сесть, и направился встречать гостей.
        - Это наши друзья и хорошие знакомые, - сказал преимущественно мне Парс, - ну и те, кому мы готовы передать такой товар не за кредиты, а по обмену. Всем и всегда есть что предложить, а вот кредитами пользуются не все. Особенно в таких делах. Артефакты, книги и инфокристаллы древних довольно редкий товар. О предтечах и говорить нечего. Да их не особо и много. Так что посмотрим. Но они принесут с собой достаточно. Выбор у тебя будет. Хотя… - И он задумчиво посмотрел на меня. - Ты ведь даже не сможешь понять, работает артефакт или нет, ведь ты не маг. Да и насчёт остального, тут нужен опыт и знания. Было бы правильнее привести сюда твоего партнёра.
        Я лишь пожал плечами. В целом маг был прав.
        - Я знаю, что нам нужно. К тому же и у меня есть возможность разобраться с тем, что меня заинтересует.
        Парс удивлённо вгляделся в моё лицо.
        - Ну-ну, посмотрим, - сказал он.
        В зал стали входить различные маги. Два эльфа. Один вампир, что меня несколько поразило, ведь их я не видел очень давно и нигде больше, кроме Ареаны, но этот точно был таким же, как и те, что жили там. Потом подошли два человека. Девушка и парень. Один гном. Я подумал, что это именно о нём и говорили Парс с огневиком, но маг назвал того другим именем.
        - Ещё кто-то будет? - спросил я у мага, когда зашёл высокий демон, весь в костистых наростах, а сразу после него и ещё один, вернее, одна демоница, но в образе обычной эльфийки.
        - Да, остались Гном да его дружок, но они вечно опаздывают, - махнул рукой Парс.
        И буквально в то же мгновение я почувствовал, как слегка завибрировал пол. И только хотел поинтересоваться у мага, что это, как он сам ответил:
        - Смотри-ка, Гном в этот раз вовремя, значит, и Нырок с ним идёт.
        «Это чего? - поражённо подумал я, - это от этого гнома дом трясётся?» - И обалдело посмотрел в сторону входа, за которым показалась какая-то сероватая махина.
        М-да. А я ещё троллей считал гигантами. Да карлики они, как и все мы. Теперь я это прекрасно понимаю.
        - Это кто? - обалдело спросил я у Парса.
        - Это Гном, я же говорил, а вон тот, - он показал куда-то в сторону ног гиганта, где крутился невысокий кобольд, - его дружок, Нырок. Неразлучная парочка, ещё со времён наёмничества. Давно это было. - И Парс закатил глаза, будто вспоминая далёкие времена.
        Так они что, все бывшая команда? Наёмники? Не похоже что-то. Хотя, чёрт его знает. Однако, судя по всему, часть из них точно хорошие друзья. Ведь с некоторыми Парс обнимался, а с некоторыми просто здоровался.
        - Привет, - пробасило чудовище, которого, похоже, какой-то приколист и назвал Гномом ради шутки, так сказать. - Ещё Керг обещал зайти, - сказал он, - но его интересует только карта. Хотя бы одна.
        «Хм. Вот и посмотрим на того, с кем меня сравнили», - подумал я.
        - Понятно, - кивнул ему Парс, отдирая от себя повисшего на нём кобольда, который при этом незаметно старался пошарить у него на поясе.
        - Ты это, - сказал я кобольду, когда он потянулся и ко мне, - руки попридержи, а то они имеют свойство отваливаться, случайно так, при встрече с колюще-режущими предметами. Да и Парсу ты вернул бы то, что у него взял.
        Маг возмущённо посмотрел на своего дружка.
        - Нырок, - укоризненно произнёс он.
        - Прости, не удержался, - искренне ответил тот, - я и так всё вернул бы. Просто было интересно, когда ты, да и остальные, пропажу обнаружить сумеете? - И посмотрел в мою сторону. - А у северян, как и всегда, нет совершенно никакого чувства юмора. Взял и всю шутку запорол. - И стал выкладывать на стол всё, что успел стянуть.
        Я обалдел. Оказывается, пронырливые ручонки этого мелкого кобольда успели побывать в карманах практически у всех. Вниманием он обошёл лишь Гарранию и Лону. Ну и меня, так как я успел его притормозить.
        А вот и ещё один человек. Высокий. Светловолосый. С голубыми глазами. Нейтрал. В общем, это был схожий с моим типом телосложения мужчина, только старше, и лицо несколько другое. Хотя бы теперь мне стало понятно, почему меня с ними сравнивают. И правда похожи.
        - Привет, Парс, - поздоровался этот наёмник и осмотрел зал. - О, я смотрю, вы тут всех собрали. Но… - его взгляд остановился на Лоне, - её я что-то не знаю. - Быстро оглядев её с ног до головы, резюмировал: - Твоя дочка, Парс, похожа на мать. Ну и ладненько, хорошо, что не в тебя. - И перевёл взгляд на меня: - Хм. А тебя что-то признать не могу.
        Я пожал плечами.
        - Да и я тебя первый раз вижу, так что не удивительно, - ответил я.
        Он ещё некоторое время всматривался в моё лицо.
        - Ты, случаем, не из Каменных Каргов? - уточнил он у меня.
        - Нет, - искренне помотал я головой.
        - Странно, - пробормотал он, - очень уж похож на одного моего знакомого. А звать как?
        Впервые кто-то поинтересовался моим именем.
        - Степан, - спокойно ответил я.
        - Ну вот, - обрадованно посмотрел на меня этот северянин, - я же говорил, похож. Как отец? - уже с интересом спросил он у меня.
        Я так понимаю, моё имя что-то сказало ему, но вот что, я так и не понял.
        Я прямо взглянул ему в глаза и равнодушно произнёс.
        - Не знаю. - И, немного помолчав, добавил: - Я сирота.
        Керг осёкся.
        - Вот, значит, даже как, - подошёл он ко мне и похлопал по плечу, - бывает. - И, мгновенно потеряв интерес ко мне, развернулся в сторону Парса и Грона: - Ну и где этот ваш оптовик-поставщик? Когда он должен подойти? Мы все уже собрались, а он где?
        Отец Лоны улыбнулся.
        - Вообще-то ты с ним только что разговаривал, - кивнул он в мою сторону. - Это он.
        - Он? - Наёмник подозрительно осмотрел меня с ног до головы. - Он что, маг? - удивлённо повернулся северянин к Грону.
        - Нет, не маг, - усмехнулся тот, - как и ты, нейтрал.
        - А, - успокоился Керг, - тогда ладно. - И перевёл всё ещё подозрительный взгляд на меня.
        Парс же сказал, обращаясь ко мне:
        - Наш друг прав, все уже здесь, - обвёл он рукой собравшихся в зале магов, - так что можно начинать.
        Я кивнул и подошёл к столу. Положил на него свой заплечный мешок и стал спокойно вытаскивать из него книги, раскладывая их по тому принципу, что разработал сегодня ночью.
        - Вот, - сказал я, опустошив мешок, - но здесь не самое ценное. - Я хотел предложить им и кое-что более интересное и поэтому полез уже в сумку. - Здесь уже кое-что, представляющее гораздо большую ценность. - На стол легла дополнительная стопка книг и шесть информационных кристаллов, которые тоже собирался продать. - Это, в общем-то, то, что я вам хотел предложить по книгам и инфокристаллам.
        Маги подошли к столу и начали просматривать книги. Что-то заинтересованных оказалось чуть больше, чем я рассчитывал, так что, похоже, придётся расстаться со всеми отобранными для продажи книгами. Подсказывает мне моя интуиция, что этим господам будет что предложить мне.
        - Кристаллы проверяли? - спросил у меня вампир.
        - Да, - откликнулся я, - и начал показывать на них. - Тут общая магия и множество информации, касающейся основ работы с энергиями. Эти два содержат справочники с готовыми рунными формулами. Этот - информацию по составным конструктам. Два последних полностью описывают свойства разнородного типа энергий.
        Маги слушали с интересом.
        - Всё это точно? - поинтересовалась у меня Геррания, теперь она совершенно не напоминала смущённую девочку, а была вполне собранным, обстоятельным и сдержанным магом.
        - Естественно, - пожал я плечами, - своему партнёру я привык доверять, и он до сих пор меня не подводил.
        И это правда, сам себя я не подводил ни разу. Так что лжи тут нет.
        - Понятно, - сказала она и поглядела на отца. - Я забрала бы всё, если это никому из вас не нужно, - показала девушка на инфокристаллы.
        - Угу, как же, отдаст тебе кто-то справочники с формулами, - усмехнулся тот и отложил их в сторону, - оставим их для себя. - И он поглядел на остальных.
        Никто ему не возразил.
        С книгами они разобрались быстро. Те, что не принадлежали древним, это как раз те, что я раскопал тогда в библиотеке разрушенного города, забрал себе Парс, их было около десяти.
        - Мне они подойдут, выставлю у нас в гильдии, - объяснил он, - или обменяю.
        - Ищи кристаллы, - сказал ему один из эльфов, - сейчас спросом пользуются заготовки под амулеты на их основе и нужны мощные накопители, я найду кому их пристроить, если что.
        - Хорошо, я понял, - кивнул Парс.
        Судя по их переговорам, они все были как бы одной торговой командой, у которой был общий склад и которая, приобретая или находя товары у себя, могла передать их для реализации кому-то другому. Также они делали заказы на тот или иной товар, который пользовался у них спросом.
        Так, а у них - это где? Явно не только в этом мире, но и в других. Тех, откуда они и прибыли сюда. Получается, что, собрав пустые кристаллы тут, где на них не было особого покупательского спроса, этот эльф собирался перетащить, переправить их туда, где ими наверняка заинтересуются. Значит, у них есть доступ и в другие миры, кроме этого.
        Пока я обдумывал всё это, маги, окружившие стол, уже самостоятельно пересортировали книги по каким-то своим критериям и распределили между собой.
        - Мы заберём у тебя всё, - обратился ко мне Парс и подошёл к столу. - Это хоть и интересная литература, - показал он на довольно большую её кучу, - но она встречается достаточно часто и, как следствие, её можно достать без особых проблем.
        М-да. С этим я не мог не согласиться. Они выбрали как раз те книги, которые анализатор пометил как наименее информативные. Или те, информация из которых попадалась и в других фолиантах.
        - Вот эти гораздо интереснее, тут идёт практическая часть и подробная теория. - Он показал на самую небольшую кучку, где лежали рунные справочники. - Это самое ценное, - сказал он. Потом указал на инфокристаллы: - Ну и ещё они. Это даже без твоих пояснений представляло бы для нас интерес, ну а теперь это, наверное, самое ценное наше приобретение.
        - Хорошо, - пожал я плечами, - но это пока лишь то, что готов предложить я. Я ещё не видел ваши товары.
        - Хм, - усмехнулся северянин, - а парень-то и правда из наших. Ладно, давайте выкладывайте, что там притащили, а то я никогда не дождусь самого интересного.
        Ну, о том, ради чего он сюда пришёл, нам доложил ещё Гном, который кроме того, что был неплохим магом земли, как чуть позже оказалось, чуть ли не лучше всех остальных разбирался в литературе древних.
        В основном всей сортировкой литературы как раз занимались он и кобольд.
        - Так, что у нас есть… - Отодвинув книги в сторону, маги стали выкладывать на стол различные артефакты.
        Было их порядка тридцати. Но, как я понимаю, они стоили дороже, чем литература, особенно те, что принадлежали предтечам. От тех вообще кроме созданных ими магических предметов ничего не осталось. Поэтому я сразу отобрал все артефакты предтеч.
        - Эти я заберу точно.
        - Смотри-ка, - удивился Нырок, - а парнишка-то разбирается не только на словах.
        Я комментировать его слова никак не стал.
        Что меня могло заинтересовать из остального? Вообще-то, всё, что мне нужно, - лишь увидеть их артефакты. Но маги этого не поймут и заподозрят неладное. Но тогда мне нужно понять, что мы сможем продать у нас после того, как я разберусь с ними.
        Так, это три поисковика. Я знаю, кому их предложить. Конечно, я больше не буду бесплатно их отдавать, но и у ламий может быть что-то интересное на обмен.
        - Поисковики, - сказал я, откладывая замеченные артефакты в сторону.
        - Ты знаешь, что это такое? - опять удивлённо посмотрел на меня кобольд.
        - Даже больше, - усмехнулся я, - я знаю, кому это нужно.
        Маги одобрительно посмотрели на меня.
        - И наверняка ты не прогадаешь с обменом, - усмехнулся Грон.
        - Не знаю, - честно признался я, - в прошлый раз я их отдал просто так.
        Вот эти мои слова заставили поражённо посмотреть на меня всех без исключения.
        - И почему? - ошарашенно спросила у меня Геррания.
        Я мысленно хмыкнул.
        - Мне понравились глаза дочери покупателя, - улыбнувшись, ответил я.
        - Не, ну он точно из наших, - проворчал северянин, благожелательно посмотрев в мою сторону.
        Хотя вот остальные не одобрили это. Они точно не были северянами.
        Ладно, что ещё.
        Судя по всему, это несколько защитных артефактов. Все выполнены в форме красивых, а главное изящных, явно женских колец. И больше, пожалуй, ничего.
        Хотя… А это что? Какой-то небольшой браслет. Так, структура необычная. И анализатор её распознать не может.
        Что-то я не понял. По возрасту это похоже на период древних, но изделие явно не их производства. Тогда что, были и другие маги? Но везде упоминаются только они. И те, кто были до них. Но о тех, кто был параллельно с ними, я не находил ни одного факта… Хотя нет, кое-что я всё-таки находил. И как я об этом мог забыть?! Во времена древних были те, кого они считали своими врагами. Неужели это изделие принадлежит им? Уже одно это привлекает к нему внимание.
        - Так, - сказал я, наконец определившись с тем, что мне интересно, - вот это. - И посмотрел на магов.
        - Вместе с твоими магическими картами… - Парс что-то прикинул в уме, - если они и правда их изделия, мы сойдёмся, так что теперь твоя очередь показывать, что ты припас напоследок.
        - Хорошо, - кивнул я и под их изумлённые взгляды вытащил свою последнюю коробочку. - Вот они, десять штук, - указывал я на аккуратно уложенные кристаллы.
        - Что это? - недоверчиво спросил у меня один из магов.
        - Магические карты древних. - И немного подумав, добавил: - Настоящие магические карты, а не их копии.
        - Как так? - Теперь даже северянин заинтересованно посмотрел на меня.
        - Да так. Древние все поголовно были магами, и им не требовалось некое материальное воплощение изображения хоть какой-то карты, чтобы ею воспользоваться. Достаточно видеть её в своём сознании. Так всё и работало. Это уже, видимо, потом, чтобы картой могли воспользоваться или не слишком сильные маги, или обычные люди, они перенесли её плетение на материальный носитель, который был обычно выполнен в виде обыкновенной карты. Но не такие вот изделия были настоящими магическими картами древних. Сами-то они ими не пользовались. Они пользовались вот этим, - пододвинул я коробочку с кристаллами в центр. - Как их активировать, мой партнёр разобрался, последовательность рун активации я напишу. Можете попробовать прямо сейчас. Все артефакты рабочие. Правда, проверку проводил, как вы понимаете, мой партнёр, но он был уверен в том, что говорил мне.
        Маги переглянулись.
        - Что-то такого мы раньше не встречали, - честно сказал Парс.
        Я лишь пожал плечами.
        - Повторяю, можете активировать любую магическую карту и проверить мои слова, - посмотрел я на него, - тут всё честно. Мой партнёр также сказал, что на этих картах отображается ещё кое-что, что покажет вам, чем они отличаются от тех, которыми пользуются все остальные. Правда, это вам придётся выяснять самим.
        Отец Лоны поглядел на своего друга стихийника.
        - Попробуем? - спросил он.
        - Да без проблем, - усмехнулся Грон и посмотрел на мелкого кобольда: - Ну, чего там затаился, давай подходи ближе, твоя же работа.
        - А может, вы сами… того? - показал он на кристаллы, а потом себе на голову.
        - Не, - снова усмехнулся огневик, - это ты у нас эксперт по артефактам древних. - И пододвинул коробочку к приблизившемуся кобольду.
        Тот понуро взял один из кристаллов.
        - Так, - начал комментировать Нырок свои действия, - кристалл настоящий. Аура при неактивном артефакте не просматривается, но это так и должно быть. - Он посмотрел на меня: - Давай свои руны.
        Я кивнул и быстро написал небольшую формулу на пергаменте.
        Кобольд некоторое время смотрел на неё, потом проворчал себе под нос:
        - Бессмысленный набор рун. - И, прикрыв глаза, практически мгновенно активировал артефакт.
        Секунда. Вторая.
        - Эй, - подёргал его за руку, стоящий рядом вампир, - ты как там?
        Тот наконец открыл глаза.
        - Народ, - удивлённо посмотрел он на остальных, - а парень-то прав. Это не то, что мы находили до этого. Масштабирование, лёгкость управления. Плюс он может выстраивать маршрут.
        Хм. А вот этого я и сам не знал.
        - Да! - воскликнул кобольд. - Самое главное! - постукал он себя пальцем по лбу. - Я вижу источники, правда, только сильные и крупные, но это происходит без применения специализированного поискового заклинания. Они отображаются на карте. Такого мы точно не встречали. - И уже уверенно рекомендовал: - Пробуйте, не пожалеете.
        Маги разобрали по одному кристаллу. И уже буквально через минуту по комнате разносились восторженные ахи и охи. Единственная печальная физиономия сидела напротив меня. Северянин не мог воспользоваться такой магической картой. Как, в общем-то, теоретически этого не мог сделать и я.
        - Тарковы маги, - буркнул он, глядя на переговаривающихся между собой друзей.
        - Керг, - обратился я к нему, - могу предложить не такую карту, а обычную, магическую, её мой партнёр создал на основе того, что смог понять, изучая эти кристаллы. Я сам пользуюсь именно ею.
        - Хм, - пробормотал он, - ну давай посмотрим, что у тебя там есть, - протянул он руку.
        Я залез в сумку и вытащил карту.
        - Чтобы её активировать, нужно сделать так, - разложил я её на столе и нажал на нужные руны. - Запоминай комбинацию и последовательность нажатия, иначе не заработает.
        Наёмник кивнул.
        Я показал, как отключить карту, и передал её Кергу.
        - Теперь пробуй сам.
        Тот с первого раза повторил всё в точности.
        - Неплохо, - произнёс я, видя довольное лицо моего мнимого соотечественника.
        - Вот это по мне, - сказал он, но потом подозрительно взглянул на меня: - А она работает везде или только здесь?
        Я хмыкнул.
        - Ну, делали-то её в другом месте, и там она работала. Ты проверил, она работает и здесь. Значит, и в других случаях работать она не перестанет, всё логично.
        - Это хорошо. - И он тоже погрузился в изучение своей новой игрушки.
        Так продолжалось ещё примерно с полчаса, пока все маги не наигрались с теми артефактами, что попали к ним в руки.
        - Северянин, - обратился ко мне Грон, видимо, он был главным в этой компании, - мы не сможем приобрести у тебя их все. У нас просто нечего тебе больше предложить взамен. Мы не думали, что артефактов, да ещё таких, будет настолько много.
        Я задумался. Что меня могло ещё заинтересовать? Книги обратно мне не нужны, а они готовы были отказаться от них.
        Что ещё?
        Вот тут мой взгляд и остановился на эльфе, который упоминал, что надо набрать побольше кристаллов.
        - Есть у меня к вам одно предложение.
        Все в ожидании посмотрели на меня.
        Я показал на карту, разложенную на столе перед северянином.
        - Это не наш мир, я в этом уверен, - сказал я, обведя пальцем изображение станции на ней, - и это даже не планета, а что-то другое. Вы старательно обходили эту тему в разговорах, я это заметил, но иногда у вас проскальзывали странные реплики. Плюс он, - кивнул я на Керга, - в конце поинтересовался, будет ли она работать в другом месте? Сначала я этого не понял. Но теперь, посмотрев на карту, прекрасно понимаю, о чём он говорит.
        - И к чему весь этот рассказ? - немного напряжённо спросил у меня стихийник.
        - К тому, - взглянул я на него, а потом на остальных, - что мне нужны ключи, ну или как они там правильно называются, чтобы попасть в ваши миры, а также разъяснение того, как это сделать.
        Все поражённо переводили взгляд с меня на Парса, который меня привёл.
        - Я ничего ему не говорил, - ответил он, - этот парнишка до всего дошёл сам.
        - А он не так глуп, - сказал совершенно спокойным голосом кобольд, - как мне показалось в первые мгновения знакомства.
        - А ты не так ловок, - пожал я плечами и выложил на стол его поясную сумку и кинжал, которые стянул у него ещё только когда он подошёл сюда, чтобы проверить кристаллы.
        - Смотри-ка, уделал Нырка, - пробасил великан, дружок кобольда, - будет о чём рассказать. - И его басовитый смех разнёсся по всему дому.
        И именно это разрядило обстановку.
        - Идёт, - кивнул Грон, - но ты должен понимать, что об этом никто не должен знать.
        - Я понял, - ответил я и посмотрел на магов. - Только вот мне Парс сказал, что все эти ключи настраиваются на каждого индивидуально и привязываются к его ауре или магическому полю. Как с этим быть?
        Кобольд усмехнулся.
        - Парс у нас перестраховщик, - ответил он на мой вопрос. - Конечно, портальные и возвратные камни, как и любые другие артефакты, можно привязать к их владельцу, но не все такие маньяки, повёрнутые на безопасности, как он. У нас есть и обычные, универсальные, ими могут пользоваться все, кто знает, как их активировать. Такой пойдёт?
        - Да, - согласился я.
        Мне выдали по одному возвратному камню, оказывается каждый таскал с собой по паре запасных, и объяснили, что работают они абсолютно в любом месте, но появляться в этом мире я буду исключительно на портальной площадке, а в других мирах - в строго определённом месте, и только из них смогу перенестись обратно сюда. А потому если я хочу попасть к себе домой, то мне всегда надо возвращаться туда, где я появился в мире назначения.
        - Хм, вроде ничего сложного… - протянул я.
        - Ага, - кивнул стихийник, - только учти, что не везде так безопасно, как может показаться. И в других мирах никто из нас и не подумает вступиться за тебя.
        - Я на это и не рассчитываю, - спокойно прокомментировал я его слова, - те неприятности, в которые я влезу, останутся лишь моими.
        Огневик вгляделся мне в глаза.
        - Молодец, - похвалил он, - ты всё правильно понял.
        Я лишь пожал плечами.
        Парс вопросительно взглянул на меня:
        - Ты говорил, что у тебя какие-то дела там, в столице?
        Я усмехнулся и, поднимаясь из кресла, произнёс:
        - Приятного всем дня. Рад был с вами познакомиться, господа, - и слегка наклонил голову, чем окончательно выбил из колеи северянина, который расширившимися от изумления глазами смотрел на меня.
        Я же спокойно собрал всё, что мне причиталось, развернулся и уже было направился на выход, когда вспомнил о том, что мне попалось в руки. Да, если честно, мне хотелось ещё раз посмотреть, как краснеет Геррания. А потому я засунул руку в сумку и вытащил из неё одно из защитных колец древних. Судя по всему, кольцо точно ей налезет, к тому же, благодаря плетению, оно плотно обхватит тот её пальчик, на который будет надето, так что кроме самой хозяйки его снять никто не сможет, ну и к тому же оно случайно не потеряется и не спадёт, что тоже хорошо.
        - Прости, - обратился я к девушке, которая удивлённо посмотрела на меня, - но ты так и не ответила на мой вопрос.
        - Какой? - несколько настороженно спросила она.
        - Ты знаешь, - усмехнулся я, - да и ответ мне особо не нужен, ты и так уже всё сказала. На, прими на память, тебе оно подойдёт, - протянул я ей колечко, - оно такое-же красивое, как и ты.
        Геррания непроизвольно потянулась к кольцу, но потом резко отдёрнула руку.
        Я ещё раз усмехнулся и, положив его на стол, посмотрел на девушку:
        - Хотя нет… - Я помолчал. - Ты намного красивее, чем оно. - И подмигнул девушке. Теперь уже точно развернулся и, почти выйдя из комнаты, на прощание произнёс: - Вот так я и отдал те два поисковика. Иногда встречаешь нечто более притягательное. - И аккуратно закрыл за собой двери.
        Хотя, как я понял, можно было телепортироваться прямо отсюда.
        - А необычный у тебя соотечественник… - протянул стихийник, обращаясь к наёмнику.
        - Сам в шоке, - честно ответил Керг, - даже у меня, насколько я помню, не было таких заскоков.
        Парс на эти его слова усмехнулся:
        - Не прибедняйся, и ты вытворял иногда такое, что диву даёшься, но этот парень - это да…
        И они все посмотрели в сторону поражённой неподвижно стоящей дочери их друга, которая всё ещё не могла оторвать взгляда от кольца, оставленного ей на столе этим странным, непонятным человеком.
        - Папа, - наконец очнулась Геррания, - зачем он это сделал?
        Но ответил ей не отец, а наёмник-северянин.
        - Тут всё просто, девочка, - улыбнувшись, подмигнул он ей, - просто ты ему понравилась.
        Та лишь медленно кивнула и несмело взяла кольцо. Девушка знала, что ей никогда не понять людей, но теперь она знала, что ещё сложнее ей будет понять этого странного человека со светлыми, слегка растрёпанными волосами и сероватыми глазами. Но сделать это рано или поздно придётся. Ведь коль он задал ей вопрос, то когда-нибудь вернётся за ответом. И к тому времени она должна решить, сказать ему да или ответить отказом.
        ГОРОД РАЛД. КВАРТАЛ У ЗАПАДНЫХ ВОРОТ
        Утро
        Появился я за лавкой мага немного не там, откуда мы стартовали, но всё равно в пределах его дома. Чем ограничивалась именно эта область, я пока не знал, но надеялся со временем разобраться.
        Из той поездки я получил даже больше, чем рассчитывал. И самым главным была новость, вернее, даже возможность путешествовать между мирами. Что давало мне шанс разыскать тот, где не будет этого странного купола.
        Ну а пока нужно возвращаться в Таргос. Осталось несколько дел, которые я закончил уже через два часа.
        Я опустошил все тайники в городе, до которых не добрался ночью, и занёс Клыку его долю накоплений его бывшего босса.
        Навестил нашу лавку и оставил её новому смотрителю кое-какие артефакты.
        И, завершив все эти дела, направился к западным воротам столицы.
        «Надеюсь обратно я доберусь без приключений», - не особенно веря в это, подумал я, забираясь на своего грифона.
        Предстояла обратная дорога в город, где моего возвращения тоже ждали.
        Глава 8. Мир Ирий. Дорога в сторону границы империи. Мир Реала
        ДОРОГА В СТОРОНУ ГРАНИЦЫ ИМПЕРИИ
        День
        Коль у меня в запасе было ещё несколько дней, а если точнее, целых три дня до начала ярмарки, да и деньги на руках появились в достаточном количестве, я решил повторить свой трюк с посещением отдалённых деревенек. Хоть продавать артефакты в Таргосе теперь не имело смысла, но их можно было переправить в столицу в нашу магическую лавку.
        И вот сейчас я летел в нужную сторону. Дальше по пути у меня было уже второе поселение.
        Правда, мне пришлось свернуть с основного тракта и забрать чуть севернее, чем я рассчитывал, и всё из-за того, что, как оказалось, не один я был такой умный, и прежним путём, что я проложил по поселениям, удалённым от тракта не слишком далеко, но и не стоящим прямо на нём, уже проехало, как минимум, несколько перекупщиков. О них мне рассказали в предыдущем поселении. Вот тогда-то я и решил чуть изменить свой маршрут полёта к Таргосу. Благо тут недалеко, судя по карте, проходила ещё одна дорога, западный большой тракт, ведущий в нужную мне сторону, вдоль которого я сейчас и продвигался.
        Свернул я с основного тракта, забирая гораздо севернее, к этой дороге, после того как мне местные жители из первого поселения сообщили, что в эту сторону никто из тех перекупщиков, кто был у них до меня, не собирался.
        И тому была определённая причина. В последнее время на тракте и в его окрестностях было достаточно неспокойно. Имперский патруль контролировал только близлежащие поселения и сам тракт. А северную дорогу, к которой мне нужно было добраться, и южное направление практически не посещал. И потому те поселения, что располагались в некотором удалении от тракта, очень редко навещались как различными торговцами, так и перекупщиками артефактов.
        Север же я выбрал потому, что, по теории вероятности, выбросы там происходили гораздо чаще, чем на юге, и, теоретически, артефактов там должно встречаться больше, чем по другую сторону тракта. Хотя самих поселений вдоль северной дороги было меньше. Но я и так не успел бы посетить больше трёх-четырёх деревенек, так что это не имело особого значения.
        И как раз сейчас я летел по этой малолюдной местности и заметил на карте странную магическую аномалию, которой при моём прошлом посещении точно не было, а сейчас её засекла даже карта без дополнительных модулей. Правда, располагалась она ещё севернее.
        Вот и новый выбор. Или забить на эту непонятно высветившуюся концентрацию силы, кстати, вроде там источник магии света, воздуха и земли, или всё же проверить, что же там такое.
        Естественно, я выбрал самое взвешенное и обдуманное решение и отправился искать себе новые неприятности на мягкое место.
        Источник находился в половине дня полёта. Получается, его мощность была достаточно велика, коль я смог его обнаружить даже на таком расстоянии. Это вызвало ещё больший интерес. Так что я свернул в сторону непролазных лесов, направляясь к далёкому северному горному хребту.
        ЛЕСА У СЕВЕРНЫХ ГОР
        Пять часов спустя
        - Ну и что это такое?
        Честно говоря, я первоначально думал, что это будет что-то наподобие моей саламандры, но гораздо более сильное существо или стихия, например того же самого бога. Но это оказалось не так.
        Прямо посередине небольшой поляны висела сияющая сфера. Так как я сам не смог понять, что это, то подключил к идентификации свой анализатор. В результате по всему выходило, что это какой-то локальный пробой реальности. Большего анализатор сказать не смог.
        Локатор на карте тоже не смог определить, что мы нашли. Но я уже натыкался на ситуацию, когда он не сумел идентифицировать наличие портала. И потому активировал полную энергоструктуру локатора. Она, похоже, обладала большими возможностями и функционалом при работе с различными типами порталов.
        Так, и что мы получаем? А пока тоже ничего. Анализировал полученную аномалию локатор достаточно долго. Я успел снять все её параметры и скопировать ментально-информационное поле и энергетическую структуру.
        Что плохо, анализатор, даже получив копию менто-информационной матрицы аномалии, не смог по имеющемуся информационному полю выдать хоть какие-то данные. Получалось, их там или нет, что было маловероятным, или они были ему незнакомы, и он не смог их распознать.
        А вот это уже было более интересным. Если анализатор не смог найти аналогов в своей базе, то, получается, с подобным не сталкивались и те, кто его создал. И это странно, я всегда думал, что это магические конструкты, созданные одними и теми же существами. Это подтверждает и их схожесть построения, нет той разницы, что в энергоструктурах предтеч и древних.
        Но всё же какая-то разница, похоже, есть.
        «Хм, - задумался я, - а может, это время?» Ведь при прочих равных условиях есть такая немаловажная составляющая, как базы знаний, которые переходят в опыт и накапливаются только со временем.
        Только локатор всё ещё работал, и, судя по всему, у него какой-то ответ на мои вопросы всё же будет. И если он сможет разобраться с этой аномалией и идентифицировать этот тип порталов, то, получается, в его базе эти данные есть. И отсюда естественный вывод: локатор более поздняя разработка, чем анализатор и его модули.
        Подождём.
        Через несколько минут я получил результаты работы локатора, которые и подтвердили мою версию, что у него есть информация, которой нет у анализатора.
        «Тип портала - естественный туннельный канал. Условная протяжённость - 3 -4 километра. Категория миров В. Класс - 7. Уровень опасности - низкий. Уровень стабилизации портала - средний. Длительность стабилизации - 38 часов».
        Что-то я не понял, а чего это такое - туннельный канал? И что это за условная протяжённость? Я, конечно, примерно догадываюсь, что такое туннель и что такое его протяжённость, но какое это отношение имеет к порталам?
        И я поглядел вперёд.
        А чего собственно гадать? Стабильный, продержится долго, безопасный. Почему его и не проверить? Тем более и ведёт куда-то в верхние миры, где я ещё ни разу не был. К тому же проверю тот мир на предмет наличия купола, а то что-то у меня складывается такое впечатление, что закрыли им не только этот мир, но целую ветвь, или даже несколько. Ведь трудно назвать совпадением три случайно выбранных мира, где я побывал за эти два дня. Считая и сам Ирий. И везде я обнаружил наличие этого ограничивающего перемещение между мирами купола. Так что - вперёд.
        Забрался на своего грифона и направился в сторону этой сияющей аномалии, по своему виду совершенно не напоминающей портал. Больше она походила на какой-то сияющий шар диаметром около пяти метров.
        Подъезжаю ближе. Так, и что делать?
        Пробую просто заехать в него.
        Как бы не так. Плотность сферы просто умопомрачительная. Такое ощущение, что передо мной прозрачное тончайшее стекло, но которое при этом совершенно не получается разбить или пробить. Где-то я что-то подобное встречал или слышал…
        Точно, Некая когда-то рассказывала мне, что существует плетение, позволяющее активировать или открывать естественные порталы, если они закрыты. А этот, хоть он и излучает энергию на сотню километров вокруг, но, судя по всему, не активен. Плетение, которое нужно использовать, мне тогда девушка не показала, но я в одной из книг нашёл три типа активационных формул для создания порталов и работы с ними. И два из них я смог идентифицировать.
        Одно было для создания индивидуального портала, а второе - для открытия стационарного.
        Но там была ещё и самая простая формула, и, как мне кажется, именно она работала уже с созданными, но запечатанными порталами. Поэтому её я и хотел сейчас попробовать.
        Мысленно воспроизвожу формулу, совмещаю её с энергоструктурой портала и активирую.
        Пара мгновений, небольшая вспышка света, и больше ничего.
        Хотя нет. Если посмотреть на портал магическим взглядом, то теперь вместо сияющего шара я вижу какую-то воронку, уходящую в никуда.
        На всякий случай стараюсь запомнить получше окружающую местность. Если что, постараюсь сюда вернуться. Не уверен, что это получится, но будем надеяться, этого мне делать не понадобится.
        Вновь сажусь на грифона и еду вперёд.
        Теперь никаких проблем с преодолением барьера, разделяющего этот странный магический туннель и реальный мир, не было.
        Кстати, что такое туннельный канал, я теперь прекрасно понимал. Это не портал в том понимании, к которому я привык. Не мгновенное перемещение из точки в точку. Тут что-то выстроенное по совершенно иным законам.
        Пока ехал по этому туннелю, снимал его параметры. И так выходило у меня, что к магической аномалии этот канал не имеет никакого отношения, он реальный. Из чего создан, не понятно, но что-то твёрдое и плотное. Воздух есть. Освещение со стороны стен. Гравитация.
        Кстати, магически он не только открывается, но и запирается этим же плетением, только немного видоизменённым. Его мне подкинул уже анализатор, инвертировав принцип его действия. Так что, как только я в него попал, сразу закрыл за собой сюда проход. И, что любопытно, изнутри сфера, вернее, полусфера выглядела точно так же, как и снаружи.
        Ничего интересного в туннеле мне не попалось. Труба и есть труба. Хоть и длинная. Но в ней явственно ощущался ток магии, идущей с той стороны, куда я продвигался. И на другом конце туннеля всё та же картина: полупрозрачная сияющая полусфера, только гляжу я на неё теперь изнутри.
        Активирую отпирающее портал плетение, и сфера преобразуется, что и неудивительно. Теперь я словно сквозь прозрачное, слегка искажённое стекло могу рассмотреть местность, находящуюся передо мной: лес, похожий на тот, что я покинул, поляну, светлое небо. И всё.
        Ладно, вперёд. Посмотрим, что там есть интересного.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        День
        - Княгиня, - прискакал пожилой стражник к девушке, сидящей на светлом единороге, - они уже практически настигли нас, - указал он на преследующий их отряд. - Вы должны уходить в лес. Там ваши владения, - и главный телохранитель, который верой и правдой служил ещё деду княгини, посмотрел на молодую эльфийку, - мы постараемся задержать их здесь. Это даст вам немного времени. Вам нужно добраться до перевала. Дальше они не осмелятся вас преследовать, там с вами будет не только ваша магия, но и сила рода. Это ваши родовые имения, и вы там будете контролировать каждую пядь леса. - И эльф махнул рукой в ту сторону, куда и следовало сейчас отступить девушке.
        Она грустно проследила за его рукой.
        - А как же вы, Слав? - спросила Килания.
        Эльф горько усмехнулся.
        - Я прожил долгую жизнь и поэтому готов умереть, к тому же, - его глаза превратились в два бушующих языка светлого пламени, - это моя оплошность, что нас сумели заманить в эту ловушку. Мне же докладывали о том, что ваш кузен захотел занять место вашего покойного отца, но для этого ему нужны вы. И то, что он постарается перехватить нас по дороге в столицу, я тоже мог предусмотреть. А теперь езжайте, я отправлю с вами лучших бойцов, простите, но магов вы должны оставить мне, иначе у нас не будет ни одного шанса.
        - Да, понимаю, - посмотрела девушка на капитана своей личной стражи. - Постарайтесь выжить, - попросила она своего преданного телохранителя, который был рядом с ней с того самого дня, как погибли её родители.
        - Извините, - склонил эльф голову, - но я не могу вам обещать того, что не смогу выполнить. - И он взглянул в глаза эльфийке.
        Та медленно кивнула ему, и небольшая слезинка скатилась по её щеке.
        «Не нужно», - хотела прошептать она, но не успела.
        - Езжайте, иначе наша жертва будет напрасной, - поторопил княгиню телохранитель.
        - Да, - тихо ответила девушка и развернула своего единорога в сторону леса.
        За ней на своих лесных консах[3 - Консы - что-то наподобие высоких, но худых белых тигров.] последовали два воина, которых отправил с ней Слав. Прикрывать их отход остались все остальные её люди.
        - Нам туда, - указал один из воинов Килании, - капитан просил нас вернуться немного назад, чтобы запутать следы.
        - Хорошо, - кивнула княгиня, - показывайте дорогу.
        Воин стал быстро выбирать наиболее удобный путь, чтобы добраться до того места, которое описал ему главный телохранитель княгини. Оттуда уже можно напрямую отправиться в сторону владений девушки…
        Ехали они уже чуть больше получаса, когда со стороны дороги, с которой они свернули, княгиня уловила мощнейший выброс светлой силы призыва.
        - Так с ними жрец, - поражённо прошептала девушка.
        Судьба тех, кто прикрывал их отступление была предрешена. Ведь кого может призвать жрец, было и так понятно. Либо это один из младших богов, либо несколько ангелов или архангелов. Но такой выброс силы явно отсекал слабые и средние сущности. Значит, это либо архангелы, либо боги. А с ними магам из её свиты точно не справиться.
        Сама княгиня, может, как-то и смогла бы им помочь, но её помощь тоже не сильно сдвинула бы чашу весов в их сторону. Она была светлым магом и магом воздуха. А тут нужен сильный жрец, экзорцист или призыватель. Девушка же не была даже средней по силе жрицей, именно это и не позволяло ей стать полноправной правительницей. Да и сама Килания не особо этого хотела. Если бы можно было передать власть в другие руки, она это давно уже сделала бы не задумываясь.
        Но сделать этого она не могла, ведь была одна такая маленькая загвоздка, с которой вряд ли кто-то смог бы поспорить. На их семье лежало благословение богов, и поэтому трон княжества мог занять лишь тот, кто или станет её мужем, или докажет всем остальным, что Килания мертва. А так как она из высших эльфов, то принудить её к замужеству против её воли было не в силах даже светлым богам. Поэтому единственным способом сместить правящую династию было убить её.
        По идее, этот некто должен предоставить Совету магов княжества её труп, чтобы подтвердить своё право занять её место. И это знал её кузен, который преследовал Киланию уже третий год, как, впрочем, и все остальные в их княжестве. Если бы это был кто-то другой, а не тот, кто убил её родителей, княгиня согласилась бы стать его женой, хотя и формально, ни о какой любви в этом случае и не говорилось. Но она лично была свидетельницей смерти своих родителей и видела того, кто их убил. А потому тот, кто сейчас преследовал её, был последним существом на планете, которое смогло бы получить её, по крайней мере живой.
        Чтобы хоть как-то защитить себя и свой род от внешних нападок, девушка была готова на относительно фиктивный брак. Хотя Килания прекрасно понимала, что у неё должен родиться, как минимум, один законный наследник, и только тогда этот союз будет принят советом. И именно поэтому княгиня уже несколько лет старалась найти себе достойного мужа.
        Но и тут было не всё так просто: ей был нужен сильный жрец или очень сильный маг, но таких было не так и много в её окружении. И уже единицы таких, кто был готов рискнуть связаться сразу со всеми правящими домами эльфов. Ведь и те уже давно пытались посадить на престол своих отпрысков, подсовывая ей то одного, то другого под разными предлогами. При этом сами постоянно воевали между собой.
        Девушка была даже согласна принять в свой род кого-то менее знатного и родовитого, лишь бы он смог удержать власть в своих руках, но ни один из претендентов на её руку не доживал даже до венчания.
        Поэтому со временем вокруг неё образовалось пустое пространство, которое никто не осмеливался преодолеть. Всех сдерживал страх. Страх друг перед другом и перед её кузеном.
        И вот сейчас он уже практически настиг её. То, что они не успеют добраться до её владений, Килания понимала уже достаточно отчётливо. Слишком мало времени им дали.
        О том, что у её кузена есть собственный жрец, да ещё такой сильный, она не подозревала. Хотя последнее время в совете ходили какие-то слухи о том, что он заключил союз с некоторыми старыми родами.
        - Вот откуда у него жрец! - догадалась девушка.
        В семье Карал не было наследников по мужской линии, и она думала, что те не будут участвовать в её травле, но они зашли с другой стороны и решили не упускать своей выгоды. Они, вероятно, предоставили её преследователю свою помощь в обмен на брачный союз с одной из дочерей главы клана. А у них жрецы были, это княгиня знала точно.
        «Значит, и людей у них больше, чем мы предполагали, когда уходили от погони», - мгновенно догадалась она и резко остановила своего скакуна.
        - Нам туда нельзя, - быстро притормозила Килания своих воинов.
        - Вы о чём, княгиня? - спросил один из них.
        Девушка показала рукой примерно.
        - Нас там поджидает ещё одна засада, - указала девушка в сторону перевала.
        - Но почему вы так решили? - уточнил всё тот же воин.
        - На нас не зря напали именно здесь, - махнула княгиня рукой себе за спину, - дорога через перевал - самый короткий путь до моих владений. А потому нас поджидают именно там.
        Воин задумался.
        - Да, вы правы, - согласился он и начал разворачиваться, собираясь что-то спросить у своего напарника.
        Но в этот момент второй воин вскинул руку с арбалетом и выстрелил ему в спину.
        Девушка постаралась ударить по нему «Лучом света», но плетение не сработало.
        - Подавитель, - спокойно сказал её бывший телохранитель. Он немного подъехал к ней, стараясь перекрыть ей пути отступления в сторону леса. - Вы более догадливы, госпожа, чем о вас думают, - произнёс воин. - Вы правы, там есть засада, но и она лишь отвлекающий манёвр. Главным было то, чтобы мы отправились с вами. А то, что для вашего сопровождения капитан выберет именно лучших, мои наниматели не сомневались. - И эльф взвёл арбалет и направил его на молодую княгиню.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. НЕИЗВЕСТНЫЙ ЛЕС
        День
        Так. Вокруг лес. Ничего интересного. Магический фон сильный, но при этом неимоверно, просто удивительно, равномерный и стабильный. Колдунам тут, судя по всему, точно делать нечего. Сильных источников магии нет. Возможно, только пассивное или активное накопление энергии.
        Оглядываюсь. Вокруг один и тот же лес. За ним на востоке виднеются горы. И всё тот же магический купол, что и везде, где я до этого побывал. Похоже, моя теория о закрытой ветви миров начинает приобретать некую ясность и реальную основу.
        Проверяю местность локатором. Да, попал куда хотел. Единственный параметр, который нужно в случае чего учесть, - это показатель ускорения времени, тут он составлял одиннадцать единиц против тех десяти, что были на Ирии.
        Дальше. Карта. Хм. Мир называется Реала. Я сейчас нахожусь на территории Княжества светлых эльфов. Почти в самом его центре. Но вот что интересно - эти районы мало населены. Большая часть городов располагается по границе с Империей людей. Кстати, так и называется - Империя людей. А это - Эльфийское княжество. Всё просто и понятно и, что плохо, слишком противопоставимо. А такое противопоставление себя и остальных никогда не ведёт к добру.
        Ну да ладно, это меня пока не касается. Хотя как знать, нужно быть осторожным, чтобы не нарваться на неприятности.
        Что дальше?
        У меня есть чуть больше полутора суток, так что можно немного осмотреться и обследовать близлежащие окрестности, а заодно проверить, смогу ли я отсюда переместиться на Ирий или в тот нейтральный мир, Гирс.
        Ещё раз оглядываюсь, прикидываю по карте, где находится ближайшее поселение. Если тут и можно найти что-то, что может мне пригодиться, то это необходимо искать у магов, а их, соответственно, нужно искать среди других людей, в нашем случае эльфов. Я развернул грифона и, чтобы не сильно светиться на фоне пустого и чистого неба, поехал по лесной тропинке.
        Правда, отъехал я от портала не очень далеко. Буквально через час я заметил какую-то группу всадников на тракте, вдоль которого и собирался продвигаться в сторону города, они же, наоборот, шли по направлению ко мне.
        Я прикинул и определил по карте, где смогу их перехватить.
        Оставив своего грифона в лесу и наложив на него маскирующее плетение, а также установив защитный круг, я двинулся к тракту. Мне хотелось посмотреть на местных обитателей. Так сказать, провести первое знакомство, при этом не афишируя своего присутствия.
        И через несколько минут мне была предоставлена такая возможность.
        В общем-то, ничего нового. Те же эльфы, только жизнь в них очень плотно переплетена со светом и воздухом. Да как и везде в этом мире. Но, конечно, больше всего в них было света. Что и неудивительно, если всё-таки подумать, что я оказался в верхних мирах, а это по определению царство света. Только я был удивлён встретить здесь ещё и стихийные энергии, хоть и в значительно меньшем количестве.
        Подобрался поближе, чтобы послушать, о чём они беседуют, и, как это обычно и случается, опять влез не в своё дело. Но тут у меня не было совершенно никаких сомнений в правильности своего решения. Слишком чистая и светлая аура просматривалась у девушки, на которую открыли охоту.
        «А она княгиня», - направляясь к своему грифону, проанализировал я подслушанный разговор.
        Хотя, по мне, она слишком молода для такой ответственности.
        И коль она княгиня, то и это княжество фактически должно принадлежать ей. Но что-то на это не очень похоже.
        Не такие уж и светлые эти миры, как может показаться из их названия.
        Ладно, посмотрим, что тут и как.
        Забираю грифона и иду по следу девушки. Сделать это легко, её аура даже на местном фоне сверкает как яркий маяк, настолько она сильный маг света. И делаю я это не просто так. Не понравилось мне, как один из тех, кто отправился вместе с этой эльфийкой, осмотрел отряд и незаметно кивнул другому воину. Поэтому я последовал за ними.
        Уехать мы успели не очень далеко, как со стороны тракта я почувствовал сильнейший выброс магической энергии. Карта показала, что он произошёл именно там, где остался отряд этой девушки. К тому же анализатор определил, что выброс однозначно идентифицируется, как призыв светлых сущностей третьего порядка и выше. Кто это такие, я не знал. Раньше подобной классификации он не выдавал. Но коль он сказал, то так оно и есть.
        А чуть позже я и сам понял, о чём мне сообщил мой внутренний компьютер, так как на тракте появилось ещё три мощнейших источника энергии света. Их анализатор определил как те самые сущности третьего уровня или порядка. Вот они-то и вызвали самый большой мой интерес. Ведь, судя по тому, что я уже однажды видел, хоть и не точно такую, но подобную ауру, это кто-то никак не меньше архангелов. И если это кто-то действительно из них, то нам будет очень несладко. Ведь в этом мире бой пойдёт на их территории, где слишком много вокруг разлито энергии света и духа. А потому лучше нам с этими архангелами не встречаться.
        Пока размышлял на эту тему и анализировал все нюансы будущей встречи с архангелами в качестве своих противников, эльфийка со своим сопровождением остановилась на небольшой поляне.
        Так, а вот это уже не по плану или, наоборот, по тому плану, который я и рассматривал, как самый плохой, но при этом самый вероятный.
        Вижу, как тот подозрительный эльф вытаскивает из своей сумки арбалет и направляет его в спину второму сопровождающему. Бесшумный выстрел. Всё, один из телохранителей княгини готов. У эльфийки есть несколько мгновений, но она почему-то ничего не предпринимает.
        Присматриваюсь более внимательно.
        Теперь понятно. Поляну накрыло полем подавителя магии. Просто я его не заметил на общем светлом фоне, так как оно было основано на энергии света.
        Кстати, таких подавителей я до сих пор не встречал. Но это светлые миры, нужно привыкать к тому, что здесь используют в основном этот тип энергии.
        Отсюда неутешительный вывод. Этот эльф заранее готовился к сопротивлению со стороны девушки, и он знал, что произойдёт. Получается, это не импровизации, а заранее спланированная операция.
        Всё верно. Судя по разочарованному и немного испуганному лицу эльфийки, она что-то попыталась сделать. Но у неё, естественно, ничего не получилось.
        А дальше этот воин стал говорить, что его наняли, и пошёл прочий ненужный лепет, который мне дал возможность переместиться чуть в сторону и вовремя метнуть кинжал, который выбил эльфа из седла.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        День
        Килания зажмурилась.
        «Вот и всё, - подумала она, - зря Слав пожертвовал своей жизнью ради меня, это меня не спасло, и сам он погиб».
        Пролетали мгновения, а выстрела всё не было.
        Неожиданно девушка услышала какое-то шебуршание.
        «Что это?» - сама себе задала вопрос Килания.
        По звуку это шебуршание напоминали падение чьего-то тела.
        Эльфийка открыла глаза.
        Прямо перед ней лежал труп наёмника, который должен был стать её убийцей, а из его шеи торчала чёрная рукоять кинжала.
        «Почему? Что? Кто?» - пронеслась череда вопросов в её голове.
        - Извините, что помешал вашей беседе. Но сюда, похоже, направляются его товарищи, - раздался спокойный голос из леса. - Так что предлагаю надолго тут не задерживаться.
        Килания повернула голову в направлении голоса.
        В сени деревьев стоял высокий парень в накинутом на голову капюшоне. Но это не скрыло главного. Это был человек.
        - Откуда вы здесь? - удивлённо спросила девушка. - Это же Эльфийское княжество. Мы находимся с вами практически в состоянии войны.
        «А вот теперь пора познакомиться с этой княгиней», - решил я, выходя на поляну.
        И когда взглянул на девушку поближе, то понял, что или мне везёт на красавиц или, наоборот, им на меня.
        Эта девушка была невероятно красива и привлекательна. Но кто его знает, возможно, тут все девушки так выглядят?
        Кроме того, я узнал и другое. Нас, людей, здесь не очень жалуют, по крайней мере, так сказала эта эльфийка. Но вот что интересно: сама она вполне спокойно отнеслась к моему появлению. Хотя и была удивлена тем, что увидела в самом центре её княжества живого человека.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        День
        Парень вышел на поляну.
        - Всяко бывает, - сказал он в ответ на её слова, оглядел лежащие на земле трупы и направился к тому, из которого торчала рукоять его оружия.
        Вытащил нож. Вытер его об одежду убийцы и вставил в нагрудные ножны.
        Странный металл, из которого был изготовлен нож, привлёк внимание девушки. Он был чёрного цвета.
        «Наверное, чтобы не давал отсвета», - подумала она.
        Парень быстро обыскал оба трупа, собрал с них всё оружие, деньги и амулеты, а потом поглядел на оставшихся без своих всадников консов.
        «И что он собирается с ними делать?» - удивилась Килания. Всем известно, что эльфийские скакуны никого к себе не подпускают.
        Но этот человек, похоже, этого не знал или не придавал этому никакого значения. Он медленно подошёл к одному и заглянул в глаза. А потом повторил эту же процедуру ещё раз с другим. И, сняв с них сбрую, отпустил животных в лес. Те, даже не пытаясь напасть на него, развернулись и убежали.
        Девушка изумлённо наблюдала за происходящим.
        «Консы не подчиняются никому, кроме нас!» - так и билось в её сознании.
        Но то, что она увидела, говорило об обратном. Верные помощники эльфов, которые уже столетиями служили им, послушались этого неизвестного, будто тот был вожаком их прайда. И это заставило Киланию новыми глазами посмотреть на стоящего у края поляны молодого парня. Только ничего необычного она в нём не увидела. Обычная, даже, правильнее сказать, очень слабо заметная аура. С теми его способностями и возможностями, что девушка могла оценить, она понимала, что этому парню можно полностью забыть о магии. Он даже свитки активировать не сможет, ему доступны только амулеты постоянного действия.
        Неожиданно человек прислушался к чему-то, происходящему в лесу. И в этот момент он стал похож на дикого зверя.
        - Всё, нужно уходить, - произнёс парень, запрыгивая на какого-то необычного зверя.
        Килания такого не видела никогда, а у них в замке был достаточно большой зверинец, да и с посольством прибывали различные звери, но не такие. Девушка поняла, что этот зверь откуда-то из других миров. Это можно было определить и без особых магических манипуляций. Ведь в животном практически не чувствовалось светлых энергий. Это княгиня ощущала даже без какого-то специального применения магии, ведь она была достаточно сильным магом света. И ей было интересно, что же это за создание? А потому, быстро воспроизведя плетение опознания, она удивлённо посмотрела на стоящее около кромки леса животное. Оно было переполнено стихийными энергиями.
        «А этот человек не так прост», - поняла девушка.
        Хотя о чём тут можно было говорить? Один, в самом центре территории эльфов. Простым он не может быть по определению.
        Парень подъехал к ней поближе.
        - Куда вы направлялись? - спросил он, беря под уздцы её единорога и уводя его вместе с сидящей на нём Киланией за собой в лес.
        - Тут недалеко есть перевал, - ответила она, - проехав по нему, можно попасть на мои земли. Там я буду в полной безопасности.
        Парень что-то прикинул в уме.
        - Нет, - отрицательно помотал головой этот странный человек, - туда нельзя. Там тебя ждут. - Он совершенно спокойно обращался к ней на «ты», будто так и должно быть. Это сначала возмутило Киланию, но её собеседника, казалось, совершенно не трогали подобные мелочи. - Несколько южнее есть небольшое ущелье, - немного помолчав, сказал парень, - оно ведёт, куда тебе нужно. И скорее всего, его не перекрыли или перекрыли, но не так основательно, как перевал. - И, не останавливаясь, человек на его странном и необычном звере направился в сторону гор.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Примерно час спустя
        - Нас будут преследовать, - через некоторое время сообщила Килания этому молчаливому парню, который за прошедшее время так и не произнёс ни одного слова.
        Он лишь незаметной, бесшумной тенью спокойно ехал по лесу в нужную им сторону, и казалось, будто это его родные места, которые он знает с детства.
        - Я знаю, - равнодушно ответил человек и, немного помолчав, добавил, обернувшись назад: - Они уже следуют за нами. У нас не очень большая фора. У твоих преследователей хорошие следопыты.
        Это спокойствие никак не увязывалось в голове Килании с тем, что происходило вокруг. Их же преследовали! И могли нагнать в любую минуту. А этого парня подобные мелочи, казалось, совершенно не трогали. Он как ехал, так и продолжал ехать вперёд. У девушки вообще создавалось впечатление, что движется он куда-то в определённое место, при этом точно знает, куда ему нужно. А уж в том, что всю эту местность неизвестный знает как свои пять пальцев, она теперь совершенно не сомневалась.
        Несколько раз им попадались на пути овраги и ручьи, и девушка думала, что им придётся перебираться через них, но в самый последний момент они выезжали или к тому месту, где овраг не нужно было преодолевать, или через ручей проходил брод.
        Что странно. Даже её люди не знали так хорошо этих окрестностей. Хотя это и ничейные земли, но формально они принадлежат короне. А значит, княжеской семье, то есть ей. Однако этот парень ориентировался так, будто провёл в этой местности не один год.
        «Неужели это шпион или лазутчик?» - задумалась Килания, глядя на спину, покачивающуюся перед ней.
        Но это глупость. Человека мгновенно распознают среди населения княжества. Его невозможно использовать как шпиона. Тем более с его полным отсутствием магических способностей. Разве как лазутчика, но и тут он попадётся в первую же расставленную магическую ловушку или сигнальную сеть.
        Однако он здесь. Да и ведёт себя совершенно не так, как должен вести себя тот, кто следит за обстановкой в стране и докладывает об этом своему начальству. Не похож ни на тех, ни на других.
        «Так кто же ты?» - уже в который раз задумалась Килания.
        Княгиня несколько раз на переговорах встречалась с представителями Империи людей, и хоть у них сейчас заключено перемирие и активные боевые действия не ведутся, но перманентной войны никто не отменял. И по этой простой причине никто не пропустил бы в глубь страны ни одного человека. Тем более настолько подозрительного. Ведь даже переговоры велись лишь в приграничных городах.
        Но вот факт, который нельзя отрицать, едет перед ней на своём странном верховом животном.
        - Так, - останавливаясь, произнёс незнакомец, - это место нам подойдёт. - И показал на странную небольшую пещерку в скале небольшого отрога гор, которые дошли до этой местности. - Укройся там и не высовывайся. Тебя не должны видеть. Наложи на себя маскировочное плетение и постарайся впасть в медитативный транс. Ты должна слиться с этим лесом, стать его частью. Не знаю, учат ли вас этому, но постарайся. - Парень вгляделся в её глаза.
        Казалось бы, обычная речь, но столько власти прозвучало в этих словах, что девушка невольно ещё раз вгляделась в лицо парня.
        Нет, на отпрысков императора он точно не походил. Но что за странная и непривычная властность в голосе?
        - Ты меня поняла? - уточнил он. - Справишься?
        - Да, - тихо ответила Килания.
        Это было очень непривычно, но у неё не возникло даже желания противиться воле этого человека. Что для неё было чем-то нереальным.
        «Кто он? - Этот вопрос уже занял все мысли девушки. - Что за странный человек, который чувствует себя в стане врага, будто находится у себя дома?»
        Этого девушка понять не могла, а потому ещё более удивлённо посмотрела на парня.
        Неизвестный же кивнул, выслушав её ответ, и проследил за тем, как она спряталась в пещеру. Туда же он завёл и их животных.
        - Пригляди за ними. - Выглядело это обычной просьбой.
        И парень вышел из пещеры, замаскировав в неё вход.
        Килания на долгие сорок минут выпала из реальности, последовав совету этого странного человека, оставаясь в неведении того, что же происходит снаружи.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Некоторое время спустя
        Ну и что нам делать? Преследователи уже практически нагнали нас. Но я так и не смог выбрать подходящего места, где бы можно было устроить на них ловушку и принять бой. А то, что его придётся принять, я совершенно не сомневался. Среди преследователей всё ещё оставались те, кого я считал архангелами. К тому же теперь я полностью был уверен, что от нас не отстанут. Никто не стал бы городить такой огород, лишь бы напугать эту очень уж симпатичную, на мой взгляд, эльфийку или, что ещё более смешно и нереально, бросить дело на полдороге. А как доказательство своей правоты, я уже развеял несколько поисковых плетений, которые пускали по следу девушки. Но это особо не помогало. Кроме магов-поисковиков у преследователей был какой-то очень уж хороший следопыт. Как я ни старался замести следы нашего продвижения, он не отставал от нас. Спасало пока только моё знание местности, полученное через карту. Следопыт же, похоже, так хорошо эту местность не знал.
        «О, - увидел я неожиданно как раз то, что так долго искал, - вот оно».
        Я, конечно, не надеялся найти мощный источник тьмы, чтобы у меня была возможность на равных биться с архангелами, но то, что я нашёл, давало не меньше шансов. Это было просто идеальное место, чтобы укрыть девушку. Четыре источника магии, и три из них полностью перекрывают энергетический потенциал этой эльфийки. Если её поместить прямо в центр, то девушку не сможет обнаружить ни одно поисковое плетение или видящий. А если этому помочь небольшой пентаграммой, тогда всё отработает ещё лучше.
        Хорошо. С этим понятно. Эльфийку я спрячу, но что делать с преследователями?
        «А ничего, - усмехнулся я, - они сами за меня всё сделают».
        Преследователи слишком полагаются на силу архангелов и даже не понимают, что есть ситуация, когда они будут абсолютно беспомощны. Это же полностью магические существа, а что делать с ними, мне прекрасно известно с недавнего времени. И воспользоваться ещё раз плетением поглощения мне никто не помешает.
        Кроме того, куполом надо накрыть и всех остальных, хотя можно поступить и проще, мне же не нужно, чтобы девушка поняла, что здесь произошло, а трупы информацией поделиться уже не смогут.
        Наношу на поверхность пещеры несколько плетений. Вот теперь княгиня действительно ничего не услышит и не почувствует.
        А теперь пора готовиться. Главное - сделать так, чтобы они все оказались в поле действия моего поля. Ну а как это устроить, я уже придумал.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Примерно час спустя
        - Лорд, - обратился один из магов к сидящему на красивом стройном консе статному эльфу.
        Только взгляд этого высокородного не внушал абсолютно никакого доверия, слишком хорошо просматривались в нём вся его порочность, злоба, жадность и многие другие наклонности, которые не позволяли бы нормальному существу доверить ему свою жизнь. Однако нормальных, честных эльфов в окружении лорда давно уже не было. Он прекрасно знал тех, кто будет верен ему до последнего. Лорд специально набирал тех, чья жизнь полностью зависела от его благополучия. Не будет его, сгинут и все они.
        - Что? - резко посмотрел он на обратившегося к нему эльфа. - Нашли её?
        - Нет, - ответил тот.
        - Тогда что тебе нужно? - зло посмотрел на своего мага эльф.
        Тот, втянув голову в плечи, посмотрел на него.
        - Но как раз там, где княгиня Килания и должна была проехать, мы обнаружили человека.
        - Кого? - опешил эльф. Уж кого-кого, а кого-то из расы ненавистных ему низших он встретить здесь не ожидал никаким образом. Слишком далеко эти земли находились от границы с Империей людей. - И что он там делает? - спросил лорд.
        Маг помялся, а потом всё же ответил:
        - Похоже, готовит обед. По-моему, что-то жарит.
        Эти обыденные слова почему-то вывели лорда из себя.
        - А ну-ка пойдём проверим его, - посмотрел он в ту сторону, куда им и следовало направляться.
        Ехали недолго. Буквально через десять минут они прибыли на место. Небольшая поляна. Каменная гряда за спиной сидящего прямо в её центре непонятного человека, в накинутом на голову капюшоне. Что-то странное было во всём этом, и именно это не давало покоя лорду.
        - Давайте, - неожиданно раздался слегка насмешливый голос со стороны поляны, - не стесняйтесь. Я вас давно жду. Мне есть что вам предложить, - махнул рукой, подзывая эльфов к себе, неизвестный.
        - Он тут один? - на всякий случай уточнил лорд у мага.
        - Да, в окрестностях нет ни одного разумного.
        - Странно, - пробормотал эльф. Он хоть и был не слишком компетентным правителем и воином, но отсутствием здравого смысла не страдал. И здесь чувствовалась какая-то ловушка, но вот какая, он никак не мог понять. Ну не представлял опасности один человек, будь он хоть самим архимагом, для троих архангелов. А при нём были ещё и они, и его собственные маги и воины. - Ну, пойдём поговорим с ним, - решился лорд. - Эй, вы, - обратился он к призванным жрецом архангелам, - идёте со мной.
        Те посмотрели на него холодными светлыми глазами, молча подошли к лорду, и они вчетвером вышли на поляну.
        - Привет, - будто не произошло ничего сверхординарного и он каждый день видит живое воплощение стихии света в виде архангелов, весело поздоровался парень, сидящий у костра, - присаживайтесь, если есть желание, я тут перекусить надумал, - показал он на небольшой котелок, в котором булькало какое-то варево, дающее восхитительный аромат.
        Лорд непроизвольно потянул носом.
        «А ведь я и правда проголодался, - помимо воли подумал он, поддавшись этому странному манящему запаху. Но тут же тряхнул головой: - Я здесь не за этим. - И лорд постарался сосредоточиться. Но аромат еды сбивал его с мысли. - Да, точно, - наконец вспомнил он и презрительно посмотрел на так и оставшегося сидеть перед ним человека. - Если не сообщит ничего полезного, убью его, - решил лорд, - хотя чего себя обманывать, я и так его убью. Это низший, а их нужно давить как мерзких тварей из преисподней. Как они только смогли пробраться в наши миры?» И лорд ещё раз презрительным взглядом окинул молодого парня.
        То, что он молод, владыка определил по его хоть и очень слабой, но всё-таки видимой ауре.
        «Низший, да ещё и не маг, его даже рабом не сделать, такой не должен существовать. Но это всё потом, а сейчас…»
        - Так что ты хотел предложить мне? - еле сдерживая отвращение, выговорил лорд.
        Именно стремление бывшего князя к заключению перемирия и союза с людьми и поставило крест на его правлении. Этого ему не смогли простить. Слишком многим была выгодна война с империей, но тот отказывался это признать. Он, видите ли, ставил интересы княжества выше интересов лордов и родов, но те не хотели ставить княжество выше себя. Они привыкли, чтобы главное и последнее решение оставалось именно за ними. И потому никого не возмутила и не удивила смерть правителя.
        Правда, тут у него вышла небольшая накладка, и он не смог занять место князя. Килания, эта девка, её упустили, и сейчас она жива. Но теперь это не надолго.
        «Так, что-то я размечтался», - попытался притормозить себя лорд, но не мог остановиться, он ненавидел как своего мягкотелого дядю, так и всю его семью.
        И вот Килания почти была у него в руках. Но в самый последний момент она опять смогла ускользнуть, а сейчас тут сидит этот смерд.
        «Кстати, а о чём это он говорит?» - только тут до лорда дошло, что человек только что сообщил ему что-то о Килании.
        - Повтори, что ты сказал? - быстро произнёс он.
        - Не расслышали? - усмехнулся молодой парень. - Я говорю, здесь пробегала одна симпатичная такая эльфийка в светлом платье, и я готов выдать вам её за три килограмма чистого мифрила.
        - Что? - оторопело уставился на этого наглого смерда лорд.
        - Мифрил, говорю, - ткнул этот идиот пальцем в меч одного из архангелов, - такой, как у них.
        - А не много ли ты просишь? - начал закипать лорд. - Мы сейчас выпотрошим тебя, и ты сам нам всё расскажешь. - И скомандовал архангелам: - Взять его - и на кол. Не думаю, что он продержится долго.
        Те мгновенно подхватили не успевшего даже вскочить человека, на лице которого в этот момент застыла неподдельная маска страха и ужаса. Архангелы подняли его над землёй и поднесли ближе к лорду.
        - Вот теперь ты расскажешь мне всё, - усмехнулся он, глядя в наполненные страхом глаза этого недалёкого человека, посмевшего ставить условия ему, будущему великому лорду, и обернулся в сторону леса. - Выбирайтесь, - скомандовал он своим подчинённым, - приготовьте для него кол. - И удивлённо осмотрел всю поляну, на которой уже давно столпились все его воины и маги.
        - Вы чего тут делаете?! - заорал он. - Я приказал вам всем сидеть в засаде.
        Но те, казалось, будто его не слышали, они медленно, шаг за шагом приближались к центру поляны. Только тут до эльфа дошло, что дело нечисто.
        - Смерд, - быстро обернулся он к человеку, мгновенно выделив тот единственный источник проблемы, который и мог дать ему ответ, - что ты с ними сделал?
        Но в ответ увидел лишь спокойный и холодный взгляд серых глаз, которые не напоминали то несколько простоватое и простодушное лицо, виденное им несколько мгновений назад. И сейчас в них совершенно не было того испуга, который читался там, когда лорд объявил о судьбе этого смерда.
        - Всё, говоришь? - глядя ему в глаза, произнёс человек.
        И в следующее мгновение поляну накрыло каким-то магическим куполом.
        «Вот она, та ловушка, которую я и ожидал», - это было последней мыслью лорда до того, как его голова скатилась к ногам спокойно стоящего посреди трупов архангелов человека.
        Тот же с механическим равнодушием и точностью голема, которых иногда находили в развалинах городов древних, прошёлся среди корчащихся или впавших в беспамятство эльфов и добил их, тратя на каждого не больше одного удара. Мало кто из них мог противиться силе воздействия этого странного купола. Только маги держались чуть лучше всех остальных. Но они и погибли сразу за своим лордом.
        Человек же обошёл поляну по периметру.
        - Трофеев будет много, - негромко пробормотал он себе под нос и стал проверять разбросанные вокруг него трупы. Потом посмотрел в сторону горизонта. - Хм, долго же я вас прождал, надо поспешить, сюда едет кто-то ещё, - и направился к какой-то куче ветвей и камней, находящейся на краю поляны.
        Только, как оказалось, это была не просто куча, а замаскированный вход в небольшую пещерку.
        Не зря я тогда заинтересовался алхимией. Если честно, никогда не думал, что придётся применять её именно в таком качестве, но почему бы и нет?
        Мне нужны были кое-какие растения, и все их можно было собрать здесь. А варево простое, но при этом немного странное и несколько необычное. Действует через свой необычный аромат, и его влияние оказалось для меня несколько неожиданным.
        Даже не знаю, стоит ли рассказывать эльфам, что предназначено оно было для отлова домашнего скота, который завораживает голос говорящего, и они идут на него, как обезьяны-бандерлоги, загипнотизированные взглядом питона Каа в мультике о «Маугли».
        Тут всё сработало идеально. И даже лучше. Мне лишь следовало немного отвлечь это стадо разговором, а потом убедиться, что оно выманило всех.
        Кстати, на архангелов моя уловка не оказала совершенно никакого воздействия, но это и не важно, для них я подготовил щит, он и должен был ударить в основном по ним.
        К моему удивлению, в конце концов лорд выпал из-под воздействия варева. В описании ничего не говорилось о длительности его воздействия, но я решил не рисковать и немного подтолкнуть события, а потому ускорил развязку нашего разговора. Чем и заставил сообщить мне этого эльфа то, что мне было необходимо.
        Все враги находились сейчас в зоне воздействия моего энергетического купола. Ну а дальше было уже делом техники. Результат превзошёл все мои ожидания. Архангелы отключились практически через секунду. Осталось только их добить.
        Но что странно, купол подействовал на эльфов ничуть не хуже, чем на тех же перевёртышей. Хотя, по идее, на них эффект должен был сказаться гораздо слабее.
        Ну да мне меньше проблем.
        На этом я с ними и завершил. Нечего тут рассиживаться.
        Когда я закончил шмон всей этой толпы, то заметил, как поляну проверяет чьё-то поисковое плетение, и его источник, судя по данным анализатора, находился где-то в направлении перевала. Не знаю, возможно, у этого лорда была какая-то поддержка или связь с магами из другой засады. Но лучше здесь не задерживаться. Надо забирать девушку и двигать к ней во владения. И постараться успеть проводить её до того, как мне придёт время возвращаться обратно.
        А то ведь я так и не выяснил, смогу я смотаться из этого мира каким-то иным способом, кроме как через тот портальный туннель, что обнаружил.
        Килании не помогала уже и медитация. Хуже всего была неизвестность и эта унылая и страшная неопределённость. Девушка не знала, что её смущает, но она не хотела, чтобы с этим странным и непонятным человеком что-то произошло. Он был единственным, кто хоть как-то вступился за неё.
        До неё не долетал ни один звук с поляны до тех пор, пока с той стороны входа вдруг не хрустнула какая-то ветка и не раздался знакомый голос, который она уже и не надеялась услышать.
        - Всё, можешь выходить.
        И когда девушка вышла из пещерки, в которой пряталась всё это время, то ошеломлённо замерла. Вся поляна была усеяна телами преследовавших её эльфов. Но что поразило её больше всего, так это три тела архангелов, лежащие чуть в стороне от основной свалки.
        - Нужно уходить, - всё так же спокойно и равнодушно произнёс незнакомец, - скоро здесь появятся другие. - И, выведя из пещерки скакунов, сел на своего и направился в лес.
        Килания оторопело, стараясь сдержать своё воображение и не потерять сознание от того вида, что теперь останется в её памяти на всю жизнь, последовала за человеком.
        «Так кто же он?» - в который раз изумлённо подумала она, глядя в спину своему невольному спутнику и спасителю.
        Но ответа на этот вопрос у неё не было, и давать ей его, похоже, никто не собирался.
        Глава 9. Мир Реала. Княжество светлых эльфов
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Примерно час спустя
        - Ты уверена, что будешь в полной безопасности на своих землях? - спросил я у девушки, которая, стараясь лишний раз не привлекать к себе моего внимания, всё время молчала, тихонько двигаясь позади меня.
        Видимо, слишком уж впечатлила её та резня, что я устроил на поляне, коль она так остро отреагировала на неё после того, как увидела трупы преследовавших её эльфов и их помощников. Особенно долго она почему-то не могла оторвать взгляда от тел архангелов. Так что мне пришлось даже её окликнуть, чтобы вывести из оцепенения.
        Хотя княгиня (блин, а я ведь так и не узнал, как её зовут) чётко понимала, что те эльфы приехали не за мной, а за ней и чем бы закончилась для неё встреча с ними, но всё равно шарахалась от каждого моего движения или обращённого в её сторону взгляда.
        Вот и сейчас, когда я задал ей вопрос, она испуганно вздрогнула, практически шёпотом ответила:
        - Да, ведь это наши родовые владения. Там со мной будет сила всех поколений моих предков. - И уже более уверенно добавила: - На моих землях я могу оказать достойное сопротивление даже богам.
        Хм. А вот это что-то новенькое. О чём-то подобном рассказывали мне гномы ещё на Ареане, в Академии магии, где мы с ними обучались, но там явно масштаб был поменьше. Что-то никто из них не мог с уверенностью сказать, что сила его рода может перебороть волю богов.
        А вот эта испуганная и такая хрупкая с виду девушка, что сейчас вздрагивала от каждого моего взгляда, была полностью уверена в своих словах.
        - Ну, если даже богов… - протянул я, - тогда да, туда мы и направимся. - И резко свернул в сторону.
        Решение не ехать через ущелье выплыло у меня относительно спонтанно. Я как-то позабыл о такой возможности карты, как самостоятельный поиск пути, на который мне указал Нырок, когда проверял те магические карты, что я предлагал приобрести им. Поэтому повторил его манипуляции, но уже со своей виртуальной магической проекцией.
        Мысленно задал начальный и конечный пункты маршрута, откуда и куда хотел бы попасть, и дал задание карте проложить все возможные пути следования, которые позволили бы нам добраться из пункта А в пункт Б.
        И, что удивительно, у меня всё прекрасно отработало. Правда, маршрутов карта выдала дюже много. Но я почти сразу сообразил, что, кроме самого задания на их поиск и построение, маршруты можно ещё и фильтровать, вводя для получения более точной выборки различные условия и параметры движения.
        Так, первыми я отсёк все пути, где мы не смогли бы проехать на верховых животных или нам пришлось бы их оставить.
        Дальше я отсортировал маршруты по их примерной продолжительности. В этом мире я выделил себе тридцать два часа, которые мог потратить на его изучение. Вот это время и взял за примерный ориентир, которого мне нужно придерживаться. Иначе я потом просто не успею вернуться в Таргос.
        О том, что я вовремя доберусь до портального туннеля, ведущего на Ирий, я не переживал. Чтобы добраться до него, я не собирался тратить время на наземное или воздушное путешествие, а решил вспомнить, что я всё же какой-никакой, но маг и вполне могу себе позволить выстроить локальный портал. То, что подобные плетения работают в пределах одного мира, я уже убедился, правда, не именно в этом мире, а вообще, в принципе. Но не думаю, что и в этом мире будут какие-то проблемы с подобного типа порталами. Да и эльфы что-то говорили о том, будто они сами для перемещения из владений того спесивого лорда воспользовались подобным же порталом. Так что к закрытию портального туннеля я успею с запасом.
        Заодно проверю и возможность перемещения между этим и другими мирами помимо этого канала. Было у меня стойкое подозрение, что результаты меня несколько порадуют и удивят. Я сначала совершенно не подумал об этом, и только когда схлестнулся с архангелами, то до меня дошло.
        «А что эти светлые сущности вообще тут делают? Как они здесь оказались?»
        То, что их призвал какой-то жрец, не вызывало никаких сомнений. Хотя это и один из верхних миров, но для постоянного существования светлых сущностей он не подходит. Слишком много для них тут чужеродных энергий. Они не могут жить в этом мире постоянно.
        Но как жрец призвал их, пробившись сквозь купол, окруживший этот мир, мне было не очень понятно. Ведь ритуал призыва - это всё тот же портал, но без заданной конечной точки привязки, а пущенный наугад. Точкой привязки для него служит не какая-то местность или заданные заранее точные координаты места прибытия, а тот, на кого этот призыв настраивается, его описание, параметры энергетической наполненности, состав энергий. Всё то, что вплетут в поисковую часть ритуала призыва. И как только поисковая часть плетения портала находит нужную сущность, она открывает канал, соединяя две точки, обычно это пентаграмма призыва и найденная сущность, и затягивает в образовавшийся портал обнаруженное существо.
        Правда, не все этому рады, и потому пентаграмма призыва предназначена ещё и для защиты от вызванного существа, и для подавления его воли и подчинения новому хозяину. И ещё для множества разных аспектов.
        Но для меня сейчас это не имеет особого значения, главным является то, что у призыва есть и обратная сторона медали. Ведь этих сущностей после выполнения ими контракта нужно вернуть обратно. И как это сделать? Вот это вопрос на миллион золотых или даже больше.
        Однако поэкспериментировать с порталами я не успевал. Так что отложил это дело на обратный путь.
        Сейчас же для меня важными стали те функции магической карты, которыми я до этого не пользовался. Я о них практически ничего не знал и даже не подозревал о них. Пользовался картой как обычной, хоть и виртуальной. И в этом была моя ошибка: я относился к ней не как к полнофункциональному инструменту, используя лишь визуализированную оболочку…
        «Так, - посмотрел я на оставшиеся маршруты. Оказывается, эти непролазные и непроходимые горы были на самом деле не такими уж непролазными и непроходимыми. - Находимся мы, похоже, здесь, а нам нужно добраться сюда». И я стал просматривать выданные мне готовые пути, которые ведут к нужному месту.
        И что у нас есть поблизости?
        Предложенные мне маршруты, которые проходили через перевал, куда первоначально направлялась девушка и её сопровождающие, а также через то ущелье, что было примечено мной, я пока отложил в сторону и пометил их как маршруты с повышенной опасностью. Они автоматическим анализатором окрасились в красный цвет.
        Что ещё?
        Было несколько маршрутов, забирающих ещё дальше в горы, на севере и на юге. Они хоть и не вызывали у меня больших сомнений, но отнимали практически всё выделенное мной на нахождение в этом мире время. Чем тоже меня не очень устраивали.
        В результате отсечения различных маршрутов остался последний найденный путь. И он был значительно короче всех остальных, даже тех, что шли через перевал. Но в нём меня смущало только одно: надо идти не через горы, а под ними. Карта утверждала, что это чьи-то заброшенные туннели и один из них достаточно широк, чтобы мы смогли продвигаться по нему даже вместе с нашими верховыми животными.
        Вот в его сторону я и решил свернуть. И я был полностью уверен, что уж кого-кого, а преследователей девушки мы там точно не встретим по той простой причине, что об этом маршруте мы и сами до сих пор не знали.
        Но это не значит, что там нет никаких других опасностей. Просто в той ситуации, что у нас сложилась, преследователи эльфийки, зная о том, что мы представляем для них определённую угрозу, подготовятся к встрече с нами значительно лучше. И как следствие, для нас более предпочтительным становится путь, хотя и менее разведанный и известный нам, но тот, где мы наверняка не встретим подготовившегося к сражению с нами противника.
        Кстати, нужно поинтересоваться у местной жительницы, эльфийки, что вообще она знает об этих горах и тех, кто мог прорыть такие огромные проходы под ними.
        Для гномов этот мир не подходил. Слишком мало в нём энергии земли и огня. Но всё-таки и они могли тут когда-то жить, или эти туннели выстроил кто-то другой?
        - Нам туда, - указал я девушке на приметную скалу, в основании которой и должен был располагаться вход в нужный нам туннель.
        Проехав ещё немного и перебравшись через небольшую речку, я посмотрел на княгиню и решил немного её расспросить об истории этого края и тех горах, что лежат перед нами.
        - Ты знаешь, что это за горы?
        Девушка удивлённо взглянула на меня.
        «Да, немного глупый вопрос, я и сам знал, что это за горы, это Большой драконий хребет».
        Правда, знание его названия мне ничего не дало.
        - Прости. Я не так спросил, - поправился я. - Что ты вообще знаешь об этих горах?
        - А, ну… - задумалась эльфийка. - Это известный Хребет дракона. Он тут ещё со времён большой войны магов. Когда она произошла и тем более по какой причине была развязана, уже никто не сможет сказать. Слишком давно это было. Мой дедушка говорил, а он был хранителем знаний нашего рода, что этой горной гряде больше нескольких сотен тысяч лет. Вот тогда и произошла большая война магов. Большего я, к сожалению, сказать не могу.
        - Хм, - пробормотал я, - маловато, конечно.
        Меня удивило сразу несколько вещей.
        Во-первых, что девушка, хоть она и из знатной семьи, так мало знает об окружающем её мире и его истории и, в частности, о том, что произошло когда-то, хоть и очень давно.
        А во-вторых. Если учесть этот коэффициент ускорения времени, то и здесь могли отметиться древние со своей войной с неизвестным врагом, но были ли это они на самом деле, я так и не понял.
        - А большая война магов как-то связана с теми, кого называли древними? - поинтересовался я у княгини.
        - Кем? - вопросительно посмотрела она на меня.
        - Понятно, - хмыкнул я, - видимо, у всех их называют по-разному. Я говорю о тех магах, что когда-то сражались здесь.
        А сам подумал, что в этом мире прошло слишком много лет со времён тех войн. Правда, на Ирии это всё равно не помешало сохраниться памяти не то что о древних, но и о предтечах, о которых до этого я даже не слышал.
        - М-м-м, - вновь задумалась молодая княгиня, - ты знаешь, - девушка не заметила, как обратилась ко мне на «ты», - по-моему, дедушка тех магов и называл древними. Но я в этом не уверена. Хотя это можно уточнить в библиотеке или нашем хранилище. Именно там он держал свои исследовательские записи, дневники и старинные книги и рукописи, что находил и собирал. Там накопилось достаточно много различной литературы и каких-то артефактов, которые он разыскивал по всему нашему княжеству или покупал у разных торговцев. Я же как-то не очень интересовалась этой темой.
        «Так, - быстро прикинул я, - что-то не очень складывается у меня в голове общая картина».
        Призыв архангелов - достаточно сложный ритуал, и без особой подготовки и умений его не проведёшь, а значит, этим кто-то должен заниматься. Соответственно, ему эти знания кто-то должен был передать и преподать. Однако знания сами по себе не появляются ниоткуда, первоначально они откуда-то должны прийти или быть получены самостоятельно.
        Но о древних эльфийка ничего не слышала, от которых эти знания могли бы достаться в наследство. Она даже не уверена в их существовании. А вот на академическую систему образования и науки, которая без внешнего вмешательства смогла бы разработать собственную теорию магии, её знаний катастрофически не хватало. В этом случае по крайней мере знать имеет очень широкий кругозор и капитальную базу. Ведь именно на этом и строится их различие с обычными людьми.
        Однако при этом девушка рассуждает и говорит так, будто никогда особо и не изучала никаких серьёзных дисциплин. Хотя как маг она вполне подготовленный и сильный специалист. Об этом говорит мне её развитое менто-информационное поле с достаточной плотностью и оптимально выстроенным в нём током протекания магических энергий.
        Но это, опять же, узкая специализация, которую можно подготовить и не обращаясь в различные академии. Следовательно, её могли преподавать как-то отдельно.
        - А ты где обучалась магии? - спросил я у неё.
        - Дома, - удивлённо посмотрела на меня эльфийка, - как и все маги. Моим образованием занимались дедушка, мама и папа. - Она грустно вздохнула. - Я же не жрица, чтобы обучать меня в храме. А разве у вас в империи не так?
        - Так, - кивнул я.
        Хотя, как на самом деле обстоят дела в Империи людей, не знал, но понял главное. Здесь знания передаются от учителя к ученику и все тайны и разработки не выходят за пределы рода или клана, образуя некий своеобразный клановый стиль работы с магической энергией.
        Правда, при пересечении семейных линий, например после объединения родов, свадеб и прочее, стили объединяются или пересекаются, смешиваясь и дополняя друг друга, но в основном, как я понимаю, тут кланово-родовой строй, и принятие в один клан или род означает автоматический выход из другого.
        - Спасибо за пояснение, - поблагодарил я эльфийку и вернулся, собственно, к тому, что мне и необходимо было узнать, но от чего наш разговор отошёл немного в сторону: - Я вообще-то хотел спросить, что ты знаешь о туннелях под этими горами? Кто их мог создать?
        - Каких туннелях? - с ещё большим удивлением посмотрела на меня девушка. - Кто мог создать хоть какой-то сколь-нибудь продолжительный туннель в мифриловой породе?
        А вот это уже интересно.
        Горы, к которым мы приближались, судя по словам эльфийки, состояли из очень твёрдых пород чистой или не очень чистой мифриловой руды. Эта гряда и была основными залежами столь драгоценного металла в этом мире. На остальных континентах мифрила было значительно меньше и добывать его было гораздо сложнее. А здесь он лежал практически на самой поверхности.
        «Странно, - подумал я, соглашаясь со словами эльфийки, - ведь тогда она права».
        Я даже не представлял тех существ, что смогли бы создать столь протяжённые туннели в сплошном куске металла, которыми, по сути, и являлись эти горы. И посмотреть на то место, к которому мы приближаемся, мне захотелось еще больше.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ПОДНОЖИЕ ХРЕБТА ДРАКОНА
        Час спустя
        Через час мы подъехали к горам. И я уже совершенно не сомневался в правоте слов девушки. Это и правда был мифрил. Притом чистейший. И его были миллионы тон и кубометров. Он-то и создавал столь равномерный фон энергии света вблизи гор. А у их подножия концентрация энергии возрастала в несколько раз.
        Здесь, конечно, было не как в том городе тараканов, где мне пришлось однажды побывать, но всё равно долго находиться в месте с такой плотностью магической энергии на квадратный метр я сам себе не рекомендовал бы.
        Благо путь, который нам нужно проделать, по данным моей карты, не превышал четырёх часов. А это время мы сможем продержаться без каких-либо последствий.
        Только вот возникла новая проблемка. И обнаружил её я, когда мы доехали до того места, где и должен был располагаться вход в туннели. Ну не было его там, где он был отмечен на карте. Я увидел лишь зеркально-гладкую поверхность горы.
        - Куда нам теперь? - будто почувствовав мои колебания, спросила эльфийка.
        Я хмыкнул.
        - Вообще-то туда, - показал я рукой на идеально ровную поверхности стены.
        - Куда? - не веря в услышанное, посмотрела на меня девушка.
        Я не ответил, обдумывая то, что видел перед собой.
        «Слишком ровная и слишком идеальная», - вот что не давало мне покоя, когда я смотрел на эту стену.
        Только и это было не всё. Я почти сразу, как мы подъехали, попытался исследовать её на предмет наличия потайных дверей, ходов, каких-то магических аур и прочего. Но в том-то и дело, что ничего, кроме равномерного фона, который давали эти горы, тут не было.
        «Кстати, он и тут больно уж равномерный», - обратил я внимание на эту особенность. И, оторопело приподнявшись на стременах грифона, посмотрел на уходящие направо и налево горы. «Не может быть!» - мысленно воскликнул я.
        Идея показалась мне настолько дикой, что в неё и верилось-то с трудом. И поэтому она вполне могла быть правдой.
        Ведь я уже встречал один подобный мир, но там был и его хозяин, невероятно опасный, который и создавал очень сильный равномерный фон, являющийся единственным и главным источником магической энергии того мира.
        Оставались ещё вопросы: есть ли подобный хозяин здесь, и если есть, то как он отнесётся к нашему вторжению на его территорию? А ещё меня интересовало: для кого он создал эти туннели? Ведь если я прав, то они находятся в толще этих гор с начала времён.
        Ладно, проверим.
        Предположим, дверь находится напротив меня. Надо получить доступ и попасть внутрь. Вот и испытаем, настолько ли полезен мой взломщик, как я о нём думал ранее.
        Активирую нужное плетение, но вместо выбранной ментоструктуры указываю просто окружающий меня фон планеты, который исходит от горной гряды, лежащей передо мной.
        Последней моей мыслью, перед тем как я неожиданно отключился от реальности, был вопрос: «Интересно, эту горную гряду назвали Хребтом дракона просто так или по какой-то причине?» И моё сознание будто намеренно выключили.
        НЕИЗВЕСТНО ГДЕ
        Неизвестно когда
        Какая-то странная светящаяся тьма вокруг. Что за необычное и нереальное сочетание, я сказать не могу, но из-за этого я совершенно не могу определиться с тем, где нахожусь и куда попал. Я даже не понимаю, стою я на земле или повис в воздухе. Ощущается лишь вязкая туманная дымка. Но и её не видно. Это всего лишь мои догадки и чувства, которые тут вполне могут и солгать.
        Неожиданно чувствую острый взгляд, который упёрся в меня.
        «И зачем ты хотел со мной встретиться? - прошелестело в моём сознании».
        - Встретиться с кем?
        Не сказать, что я был очень удивлён. Почему-то в этом странном состоянии, когда я ощущал себя частичкой мироздания, я в принципе не испытывал никаких эмоций.
        «Со мной. - Ну, вообще-то, какой вопрос, такой и ответ. - Младший, так что ты от меня хотел?»
        О, уже что-то, меня признали. И где-то это «младший» я уже слышал, и не раз. Так называли меня богини, так называла меня та непонятная тёмная сила-сущность, и вот теперь здесь.
        - Да собственно ничего, - ответил я, - я думал, это позволит мне открыть проход в подземные туннели, проходящие сквозь горы, и попасть нам на другую их сторону. - Лгать совершенно не хотелось, да я и не уверен, что тут это у меня получилось бы.
        Странно, но мне показалось, будто кто-то рассматривает меня более внимательно. А потом раздался долгий протяжный звук. Если бы я хоть что-то понимал, то принял бы его за какой-то безнадёжный вздох сожаления.
        «Младший, тут нет никаких проходов и туннелей, - раздался всё тот же спокойный голос. - Я посмотрел, ответ уже есть у тебя в голове».
        Странно. О чём это он? Какой ответ есть у меня в голове? Я лишь подумал, что эту горную гряду назвали не просто так.
        - Идиот, - пробормотал я.
        Теперь мне всё было совершенно понятно. Тут и правда не было никаких туннелей. Да и горной гряды, в общем-то, не было. Всё это лишь тело этого огромного существа, которое, судя по карте в моём сознании (кстати, она-то откуда тут?), делит этот континент на две части. И это не туннели. Это его вены, ну или что там это у него.
        «Я же сказал, что ответ уже есть у тебя в голове, - раздался теперь вполне уверенный голос этого огромного дракона. - Немного молчания, и потом вопрос: - А кто тебе дал столь странное имя - Идиот? Оно тебе не подходит. Я не знаю его содержания, но твоя суть отражает другое. Хочешь, я дам тебе правильное, а это сотру?»
        Мне стало даже интересно.
        - А какое имя мне подходит? - спросил я.
        Почему-то я думал, что услышу что-то на тему живучего, но это существо произнесло другое.
        «Идущий вперёд».
        - Разве это имя? - удивился я.
        «Это твоя суть», - ответил дракон и вновь замолчал.
        - Ну, суть, так суть, - пробормотал я.
        И уже хотел попросить дать мне возможность вывалиться в обычный мир, ведь я сам, судя по всему, этого сделать не смогу, уже пробовал не раз. Но тут раздался тот вопрос, с которого всё и началось.
        «Так зачем ты хотел встретиться со мной?»
        - Э-э-э… - Если честно, то встречаться с этой сущностью я не хотел. Или всё-таки хотел? Ведь не зря же я сую свой нос во все дыры, которые нахожу. - Ты можешь ответить на мой вопрос? - спросил я.
        «Нет, - даже не выслушав то, что я хотел узнать, ответил дракон, - я не знаю, кто запер эти миры и не позволяет вам покинуть их».
        А вот тут интересно.
        - Вам? - переспросил я.
        «Для меня это не преграда, но меня ничто не тянет отсюда, мне хорошо и здесь», - ответил дракон.
        - А я смогу покинуть эти миры?
        «Если постараешься. - Неужели мне в этом бесчувственном голосе послышалась какая-то насмешка. - Только не переусердствуй. Этот барьер был поставлен не зря. Если будешь уходить, сделай так, чтобы он остался на месте».
        - Понял, - пробормотал я, хотя и так уже давно догадывался, что закрывать целую ветвь миров просто так никто не будет, этому обязательно есть какая-то причина.
        «Правильно, - раздался голос, - всегда есть причина. - И вновь молчание. - Ты всё узнал, что хотел?»
        - Да, - ответил я.
        «И ты даже не хочешь у меня ничего попросить?»
        Мне показалось или в этом вопросе мне почудился какой-то подвох?
        - Нет, - отрицательно помотал я головой, правда, потом догадался, что и головы-то, возможно, в этом мире у меня нет.
        «Хорошо, тогда можешь идти».
        И я почувствовал достаточно мощный толчок чуть пониже спины.
        «Мне понравилось твоё сравнение с нелетающей птицей - ёжиком, я тебе помог полететь».
        Хм. Это что, он надо мной так подшутил?
        «Да, - раздался знакомый голос уже на грани слышимости. - Больше не тревожь меня по пустякам. И знай, Живучий тоже отражает твою суть, только вторую. Ты тот, у кого должно быть два имени. - Ещё несколько мгновений тишины. - Когда очнёшься, поймёшь, что тебе делать дальше».
        И я понял, что остался один. Дракон исчез, будто его и не было.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ПОДНОЖИЕ ХРЕБТА ДРАКОНА
        Полтора часа спустя
        Мгновение, яркий свет, а потом я смотрю в испуганные, встревоженные глаза молодой эльфийки, которая склонилась надо мной.
        - Килания, - тихо произношу я и удивляюсь, откуда мне известно её имя.
        - Ты пришёл в себя, - откликается девушка.
        - Что произошло? - Мне действительно интересно, как выглядело моё общение с этой светлой силой, драконом, со стороны.
        - Ты сначала замер, потом резко завалился вперёд. Я быстро подбежала к тебе, но ты уже был без сознания. Я сняла тебя с твоего скакуна и уложила на землю. Я не целитель и потому помочь тебе ничем не смогла. Но твоё состояние было стабильным, это я проверила. Ты ровно дышал. Твоя аура, хоть и еле просматривалась, но в ней тоже я не заметила каких-то особых изменений. - Девушка помолчала. - У меня сложилось впечатление, что ты заснул. Правда, за одним странным исключением. Твои глаза были открыты, и у тебя радужка приобрела слегка светящийся цвет. Кстати, она такой осталась и сейчас, только это уже не так заметно.
        - Понятно. - Хотя мне ничего понятно не было, в том числе насчёт своих глаз.
        Я заворочался, и только тут сообразил, что моя голова покоится на мягких и тёплых коленях девушки. А я-то думал, почему мне так уютно и приятно лежать.
        - Ой! - вскинулась она, сообразив, что я наконец понял, где лежу. Килания (красивое имя, мне нравится его повторять) аккуратно взяла в свои нежные ладошки мою голову, сместила её в сторону и опустила на землю. Потом встала и, как бы извиняясь, стала объяснять: - Я не знала, как тебе помочь, а так мне было легче следить за изменениями в твоей ауре. Я не очень хорошая видящая, а у тебя аура очень слабая. Прости, я знаю, что вы, люди, не очень нас жалуете, но я беспокоилась.
        Странные у них тут обычаи, как можно не жаловать, когда тебе пытается помочь такая девушка? Мне этого не понять. Я посмотрел на неё снизу вверх.
        - Мне было приятно, - искренне произнёс я, глядя на эльфийку, - похоже, именно поэтому я и очнулся.
        Мои слова почему-то смутили Киланию, и она, сделав пару шагов назад, спряталась за своим единорогом.
        - Ладно, - пробормотал я, - хватит валяться, он сказал, что я буду знать, что делать дальше.
        - Кто? - удивлённо выглянула из своего укрытия девушка.
        Да, хороший слух эльфов, в каких бы мирах они ни жили, это не преувеличение.
        - Тот, кого в этом мире должны считать богом, - ответил я и, поднимаясь, огляделся вокруг.
        - Кого? - ещё более удивлённо переспросила княгиня, большими голубыми глазами глядя на меня.
        - Он, - ткнул я пальцем в направлении горы.
        И только тут заметил то, чего раньше в этом месте не было.
        «Локальный портал», - доложил локатор.
        Судя по координатам на карте, вёл он куда-то в самый центр владений девушки.
        - Похоже, нам туда, - показал я ей в нужную сторону.
        Килания обернулась, поглядев себе за спину, и недоверчиво произнесла:
        - Буквально минуту назад там ничего не было. - И она вновь посмотрела на меня: - Ты уверен, что нам именно туда?
        Я пожал плечами и усмехнулся:
        - По крайней мере, так мне сказали. Вот и проверим, насколько он был прав.
        Я подошёл к своему грифону. Дождался, пока девушка возьмёт под уздцы своего единорога, и мы вместе направились к открывшемуся порталу.
        «Спасибо», - уже делая шаг в колышущуюся зеркальную гладь, мысленно поблагодарил я.
        «Не за что, - прозвучало в моём сознании, - тем более это сделал не я».
        Что? Что ещё за подляна ожидает нас впереди? Или это те, встретиться с которыми я рано или поздно предполагал?
        СТОЛИЦА КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Больше десяти часов назад
        - Вы уверены, что лорд Герг перехватит её на перевале? - спросила статная высокая эльфийка с жёстким волевым лицом и холодными серыми глазами.
        - Да, госпожа, - кивнул не очень высокий, по сравнению с нею, щуплый эльф, - я сам слышал, как он отдавал приказы.
        - Значит, отец был прав, и он захотел сместить её. - Женщина задумалась. - Мы всегда знали, что девчонка не подходит для того, что на неё свалилось, но это идёт вразрез со всеми устоями и правилами. Он должен был дать ей хотя бы шанс.
        Но почему он решился именно сейчас, ведь этот день ничем не лучше или не хуже, чем все остальные до него. И лорд не из тех эльфов, кто пойдёт на что-то без уверенности в своём успехе. А значит, она ещё чего-то не знает.
        Эльфийка посмотрела на замершего шпиона.
        - Что-то еще? - спросила она.
        - Да, госпожа. У лорда появился очень сильный жрец. Он должен призвать архангелов, когда они нагонят княгиню.
        Вот теперь всё встало на свои места. Даже она не могла призвать больше одного архангела, а шпион уверенно говорил о нескольких. Плюс его собственные маги. Да, судьба девочки решена.
        «Жаль», - подумала леди.
        Она не была плохой или жестокой эльфийкой, но и не хотела вставать на пути совета без какого-то шанса на успех. Плюс и для себя хотела получить что-то взамен. А тут она могла бы разделить с княгиней лишь её печальную судьбу. Ведь дочери погибшего правителя княжества - этой девочке, юной княгине, не оставили и шанса на выживание. С врождённым отсутствием жреческих способностей молодая эльфийка просто не сможет занять престол княжества.
        Но леди не собиралась следовать за ней, однако и своей выгоды из сложившейся ситуации, коль она так ничего изменить и не смогла, упускать не хотела.
        «Значит, нужно действовать», - решила она и перевела взгляд на всё так же склонившего перед ней голову шпиона.
        - Награду получишь у казначея, - произнесла женщина, - ты принёс важные сведения. А теперь иди.
        - Спасибо госпожа, - ответил тот, пятясь к двери.
        Леди же подошла к окну и посмотрела на залитый солнцем красивый зелёный парк, за которым ухаживал последний из её мужей.
        «Тряпка», - подумала она о нём.
        Но его род дал ей новые земли и власть, которых эльфийке так не хватало, чтобы войти в Совет княжества.
        Постояв так пару минут и подумав, она обратила внимание на замершего в дверях своего поверенного.
        - Пригласи сюда Пелания, - приказала она.
        К удивлению многих, поверенным леди Мераи был человек, вернее, полуорк-получеловек.
        - Да, госпожа, - кивнул один из самых верных и преданных ей людей и вышел из кабинета.
        А через несколько минут двери вновь отворились и в них вошёл очень пожилой маг.
        - Что ты хотела, девочка?
        Леди поморщилась, но этому магу прощалось многое. Да и не в её силах было урезонить его, фактического главу их рода. Ведь, во-первых, это был её родной дед. А во-вторых, это был глава Совета магов княжества.
        - Он решился, - просто сказала она.
        И ей не нужно было пояснять, о ком идёт речь. Именно Пеланий предостерегал всех от опрометчивых шагов лорда, которые могли привести к гражданской войне в княжестве. А этим не преминут воспользоваться и их заклятые друзья из Империи людей.
        - Да, я знаю, - кивнул маг. - Он заключил союз с родом Карал. И взамен получил от них очень сильного жреца.
        Девушка удивлённо посмотрела на него.
        - Так почему ты мне ничего не сказал?! - возмутилась она.
        - Ну, - усмехнулся пожилой маг, - сейчас это не имеет особого значения, но мне было интересно, сумеешь ли ты выяснить это сама к тому моменту, как нам придётся вступить с лордом Гергом в прямой конфликт.
        - Думаешь, мы готовы? - спросила у старика женщина.
        Тот пожал плечами.
        - За мной весь Совет магов и практически половина Совета лордов княжества. И против твоей кандидатуры никто из них возражать не будет. Ты подходишь идеально. В тебе есть то, чего нет в юной княгине. Ты чистокровная жрица, проводник воли богов и светлых сил, которые сумеют благословить всё княжество. - Он помолчал. - Но для этого тебе, мне и твоему отцу придётся очень потрудиться.
        - Я понимаю, - кивнула Мерая.
        Они уже давно готовились к такому повороту событий, ожидая того момента, когда кто-то пойдёт на нужный им шаг. И сейчас проклятие убийцы королевского рода падёт на другого. И это вовсе была не шутка, как думали многие в совете. Дед давно это уже выяснил. Он нашёл все необходимые документы, где подробно описывалось как само проклятие, так и благословение королевской династии. И сейчас они видели все признаки, что проклятие смерти рода уже начало действовать. Это уже стало особенно хорошо заметно в магическом аспекте на эгрегоре их княжества, просто никто пока не хотел обращать на это внимание.
        И теперь Герг решил убить последнюю из рода правящей династии, перетянув проклятие со всей страны лично на себя. Они же лишь покарают убийцу. По крайней мере, именно так будет сказано на Совете лордов.
        - Хорошо, - посмотрела женщина на своего деда и главу их рода. - Что мы сейчас будем делать?
        - Лорд не глуп, - произнёс, обдумывая свои слова, тот, - и поэтому, скорее всего, он первым из всех постарается попасть в хранилище княжеской семьи. Мифрил и прочие ценности… Он не позволит наложить на это лапу никому другому. А значит, сразу не вернётся сюда, в столицу, а побывает во владениях княгини. И так как у замка не будет хозяина, то он его примет, как её единственного правопреемника. Это мы не сможем туда попасть, даже если очень захотим, а вот для него это не составит труда. - Маг снова на несколько минут задумался. - Да, он двинется туда. Если он всё сделает правильно, то охрана ему будет не страшна. Ведь с ним будут архангелы. - Дед знал и о том, какой силы жрец сопровождает Герга. - И поэтому мы сами должны перехватить его до того, как он попадёт в замок. Рано или поздно с хранилищем смогу разобраться и я. Но главное не в этом, ему нельзя дать возможность получить официальное признание его владетелем тех земель. Ведь это можно сделать не только в столичном храме Всех богов, но и в их дворцовой часовне. В этом случае слишком сильный за ним будет стоять род, чтобы мы могли связаться с
ним.
        - Но что мы можем противопоставить ему, ведь с ним архангелы? - посмотрела на старика эльфийка.
        - Тебя, - ответил он, - и ещё кое-что, что я как раз и приберёг на подобный случай. - Он подошёл к разложенной на её столе магической карте. - Нужно дождаться момента, как он закончит своё дело, - показал маг на перевал и ещё на несколько участков по пути следования в столицу, - выставим наблюдателей здесь и вот здесь на дороге, они не смогут миновать их. Но с ними жрец и архангелы, а потому нам нужны лучшие. - Старый маг очень пристально посмотрел на свою внучку: - Ты знаешь, кто нам может помочь? - медленно спросил он.
        Он знал о своей любимой внучке гораздо больше, чем многие другие. Например, что она очень давно уже ведёт переговоры с некоторыми близлежащими королевствами людей.
        - Да, - кивнула она, - я поняла, о ком ты говоришь. - Немного помолчав, она даже не спросила, а утвердительно сказала: - Тебе ведь нужны полурослики.
        - Ты всё правильно поняла, - кивнул маг и ещё раз оглядел карту. - Ну а дальше нам придётся ждать и действовать по обстоятельствам.
        Мерая посмотрела на деда, а потом, казалось бы, обратилась в воздух перед собой.
        - Вы всё поняли?
        - Да, госпожа, - внезапно прямо напротив неё материализовалась невысокая фигура в тёмной одежде с накинутым на голову капюшоном. - Организуйте нам портал в нужное место. Остальное за нами.
        Леди кивнула и перевела взгляд на деда, который удивлённо смотрел на стоящего практически в шаге от него полурослика.
        - Не зря о вас слагают легенды.
        Главный лазутчик его внучки поднял на пожилого мага свои спокойные холодные глаза.
        - Это лишь видимая часть правды, - медленно произнёс он и мгновенно растворился в воздухе.
        - Он тут? - спросил у женщины маг, читая заклинание поиска и магического опознания.
        - Один из них всегда незримо присутствует рядом со мной. Но именно Далга сейчас нет. Он пошёл выполнять данное ему поручение.
        - М-да… - протянул глава Совета магов, - опасные существа. Я никого из них не могу обнаружить. Как же ты это делаешь?
        - Никак, - пожала плечами эльфийка и, заметив удивлённый взгляд деда, добавила: - Я делаю сущую малость, всего лишь доверяю им. - И ехидно посмотрела на главу совета магов.
        - Вот поэтому я и выбрал тебя, когда проходил совет клана, а не этого индюка Плава с его набитой сеном и священным бредом головой. Хотя как жрец он гораздо сильнее тебя, да и многих остальных. Но как политик он пустое место. Его правление погубит нас и наше княжество окончательно.
        Впервые дед сказал то, о чём женщина давно уже хотела у него узнать.
        - А я - нет?
        - А ты - возможно, - усмехнулся маг, но потом гораздо жёстче добавил: - Пока не встретишь того, кто будет более рассудителен, холоден и объективен, чем ты. Тогда я выберу его.
        Девушка кивнула.
        - По крайней мере, это честно, - тихо произнесла она.
        Дед быстро сделал шаг к ней, резко взял её за подбородок и заглянул прямо в глаза.
        - Это не честно, - тоже тихо возразил он, - это правильно. И я надеюсь, ты и сама поступишь так же, когда это потребуется. - И он всмотрелся в лицо Мераи.
        - Да, - медленно ответила эльфийка, - если будет кто-то лучше, чем я, то я сделаю всё, чтобы нашим правителем стал именно он.
        Дед молча кивнул и отпустил свою руку. И только тут они обратили внимание на спокойно стоящего у двери полурослика.
        - Госпожа, - доложил он, будто и не наблюдал столь странную сцену, - мы готовы и ждём вас.
        - Да, - ответила всё ещё не отошедшая от этой странной вспышки пожилого мага Мерая, - мы будем внизу через пять минут. Ждите.
        Полурослик лишь кивнул и теперь уже как обычный разумный вышел через двери.
        - Идём, нам пора собираться, - сказал внучке Пеланий.
        - Идём, - откликнулась девушка и пропустила его вперёд.
        Дед на это усмехнулся и вышел из кабинета. Подставляя под быстрый и скорый удар беззащитную спину. Только это была лишь мнимая беззащитность, и Мерая прекрасно это знала.
        А через пять минут они были на тракте, ведущем из столицы в сторону восточных предгорий гряды Хребта дракона.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ОКРЕСТНОСТИ ГЛАВНОГО ВОСТОЧНОГО ТРАКТА
        Три с половиной часа назад
        - Госпожа, - появился из воздуха очередной лазутчик-полурослик (Далг во время похода постоянно находился при ней), - объект смог оторваться от преследователей и уйти в лес. Судя по приказу, отданному одному из сопровождающих капитаном телохранителей объекта, они должны совершить небольшой обходной манёвр и только потом направиться в сторону перевала. Мы не стали преследовать их, так как нам известна и начальная и конечная точка маршрута. Не думаю, что они свернут куда-то в сторону. Это самый короткий путь. Развязка же произойдёт на самом перевале.
        Эльфийка медленно кивнула и произнесла:
        - Хорошо, слежку с дороги можно снять. Но возьмите под контроль не только перевал, но и вот это ущелье, - ткнула Мерая своим изящным тоненьким пальчиком в расстеленную на столе походную карту, указывая на неприметную точку в районе горного хребта. - Его обнаружили недавно, - пояснила она пожилому магу. - Не думаю, что Герг оставит такой прекрасный шанс вырваться из расставленной ловушки.
        - Всё верно, - согласился тот.
        Полурослик подошёл ближе и посмотрел на карту, запоминая местность, где им придётся работать.
        - Да, госпожа, мы всё сделаем, - ответил он, склонив голову, и растворился за стеной леса.
        - Куда мы теперь? - спросила леди у своего деда.
        Тот посмотрел на неё:
        - Ты же слышала, всё произойдёт у перевала, вот туда нам и надо успеть. Мы должны удостовериться в развязке.
        - Да, так и сделаем, - кивнула женщина и спросила: - Готовим портал?
        - Ещё рано, - помотал головой пожилой маг и всмотрелся куда-то гораздо севернее того направления, куда должна была проследовать княгиня.
        - Что там? - спросила у него внучка.
        - Не знаю, - честно ответил тот, - а потому мне нужно попасть туда.
        - Ты помнишь о нашем деле? - напомнила Мерая причину их появления здесь.
        - Да, - кивнул эльф и ещё раз посмотрел вдаль. - Но туда мне тоже нужно попасть, - медленно и тихо добавил он и развернулся в сторону гор. Произнеся плетение портала, дождался его открытия и мотнул головой в его направлении. - Вперёд, - приказным тоном произнёс он и первым прошёл сквозь него на другую сторону.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ПЕРЕВАЛ ЧЕРЕЗ ХРЕБЕТ ДРАКОНА
        Два с половиной часа назад
        Леди и её люди прождали появления молодой княгини или преследовавшего её лорда ещё около часа, когда заметили непонятное шевеление засады, оставленной кузеном Килании на перевале.
        - Что это с ними? - спросила она, обращаясь к своему деду.
        Но ответил ей не он, а разведчик.
        - Госпожа, - доложил он, - мне только что передали по магической связи, что и засаду у того ущелья, что вы обнаружили, они тоже снимают и выдвигаются куда-то в сторону леса.
        - Странно, - пробормотала девушка, - неужели она сумела оторваться от преследования? - И Мерая вопросительно посмотрела на пожилого мага.
        - Вряд ли, - помотал тот головой, - ты же сама почувствовала выброс магии во время призыва. Килания, хоть княгиня и сильный маг, но тут она не смогла бы справиться даже с одним архангелом. А твои лазутчики докладывали, что их было трое. - И он задумчиво оглядел лес. - Нет, - отрицательно покачал он головой, - здесь что-то другое. - Маг посмотрел на ожидающего дальнейших распоряжений полурослика. - Проследите за ними, - указал он на явно спешащих куда-то эльфов из засады, - они уж точно знают, куда им нужно попасть. Ну а мы посмотрим, что там произошло.
        - Будет исполнено, милорд, - склонил тот голову и направился к основной группе разведчиков.
        А маг всё так же остался смотреть в сторону перевала.
        - Что-то у них пошло не так, - пробормотал он. - Но что?
        Этого он понять не мог.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ЛЕСА БЛИЗ ПОДНОЖИЯ ХРЕБТА ДРАКОНА
        Полтора часа назад
        - Вы узнали, что там произошло? - спросила Мерая появившегося прямо перед ней лазутчика, указывая в сторону леса.
        - Нет, - покачал тот головой, - но, возможно, вы или милорд сможете ответить на этот вопрос. - И полурослик склонил голову под удивлённые взгляды мага и женщины. - Пойдёмте, вы должны видеть это. - И он твёрдо посмотрел на Мераю, а потом перевел взгляд на её деда.
        - Ну, пойдём… - протянул маг.
        Взобравшись на своих скакунов, они последовали за полуросликом, с невероятной скоростью бежавшим перед ними между деревьев.
        Ехать было недалеко. Уже через десять минут они были на месте.
        Не требовалось каких-либо комментариев, чтобы понять, для чего разведчик хотел, чтобы они посмотрели на всё своими глазами. Перед ними была поляна, вся усыпанная трупами людей лорда Грега, и тут же находилось и его обезглавленное тело. Но что самое странное: прямо перед ними лежали три мёртвых архангела.
        - Что тут произошло? - тихо спросила Мерая и вопросительно посмотрела на своего деда и учителя. - Неужели она более сильный маг, чем мы предполагали?
        - Нет, - отрицательно покачал тот головой, - я прекрасно знаю уровень её сил. И посмотри на это.
        Пожилой эльф вышел на поляну и подошёл к телам светлых сущностей, которых призвал жрец лорда.
        - Видишь? - ткнул он куда-то пальцем, указывая на них.
        Женщина, не слишком понимая, что он хочет ей сказать, подошла ближе.
        - Что? - переспросила она.
        Маг оглядел всё поле.
        - Что общего между ними всеми? - обвёл он рукой вокруг.
        Мерая с недоумением осмотрелась.
        - Это все люди Герга, - пожав плечами, ответила она.
        Пеланий осуждающе посмотрел на неё и хотел уже сам всё сказать, как у неё из-за спины раздался голос Далга, который тоже присутствовал здесь:
        - Они все убиты обычным оружием. Тут не было никакой магической битвы.
        - Как это возможно? - Леди изумлённо осмотрелась ещё раз. Обычные бойцы - это понятно. Но маги, а тем более жрец и архангелы? - Она что, смогла призвать кого-то? - поражённо произнесла Мерая, глядя на пожилого мага.
        - Похоже на то, - согласился он и повернулся к их лазутчику: - А что сказали твои люди, Далг?
        Полурослик тоже осмотрелся.
        - Это точно не кто-то из её телохранителей, - начал отчитываться он, - их тела мы обнаружили в нескольких милях отсюда. Но что непонятно, - главный лазутчик и разведчик снова задумчиво посмотрел вокруг, - мои люди уверены, что один из телохранителей убил второго. А вот уже его самого убил кто-то третий. Однако расстановка сил, судя по следам, была такова, что объект был под прицелом арбалета второго телохранителя. И следовательно, этот третий никак не может быть самим объектом. Но, вопреки всему сказанному, никаких следов этого неизвестного нам обнаружить не удалось. Только признаки, указывающие на его косвенное присутствие там. И подобную картину мы можем наблюдать и здесь. Только в ещё более гипертрофированном виде. Тут мы вообще не наблюдаем никаких следов присутствия посторонних, кроме трупов подчинённых лорда Герга. Что странно. Ведь, как минимум, здесь должны быть следы самого объекта, как-то же до этого места мы его проследить смогли. А дальше их уже нет. Будто он исчез. - И полурослик, закончив отчёт, посмотрел на эльфийку и пожилого мага.
        - Есть ещё что-то? - немного подумав и вглядевшись в лицо Далга, задал вопрос эльф.
        - Да, милорд, - кивнул тот. - Создается впечатление, что нам позволили отследить объект именно до этой поляны.
        - Позволили, говоришь… - протянул маг, глядя на тела мёртвых архангелов.
        - Да, - подтвердил тот, - но не из-за них. - И тоже перевёл взгляд на архангелов.
        - А из-за кого тогда? - обратилась к своему разведчику Мерая. Что-то очень не нравилось ей происходящее сейчас.
        Полурослик задумался. А потом обвёл поляну долгим, изучающим взглядом.
        - Их всех уничтожили меньше чем за несколько минут, и они в большинстве своём даже не отреагировали на нападение, - произнёс он и посмотрел в глаза девушке. - Да, нам позволили найти это место, но не из-за них, - повторил Далг, указывая на архангелов, - а из-за вас. - Он вновь всмотрелся в лицо Мераи.
        - Что? - поражённо посмотрела на него женщина. - Но при чём тут я?
        - Ты всё ещё не поняла? - усмехнулся её дед.
        Эльфийка вопросительно взглянула на пожилого мага.
        - Ты о чём?
        - Это предупреждение, - спокойно ответил он, - предупреждение нам. И мы его прекрасно услышали.
        - Вы правы, милорд, - подтвердил его слова полурослик, - но это ещё не всё. - И он поглядел на мага: - Кроме всего прочего, это ещё предложение поговорить.
        - Почему? - Тут и маг был удивлён услышанным.
        Лазутчик молча пожал плечами:
        - Иначе к этим трупам прибавились бы и наши.
        Эти слова заставили задуматься эльфийку и её деда.
        - Ну и что ты на это скажешь? - Мерая даже не пыталась скрыть своего удивления.
        Маг посмотрел в направлении леса, а потом в сторону гор.
        - Если нам предлагают поговорить, мы можем это сделать, - ответил он, - и, чтобы обеспечить большее к нам доверие, можно организовать встречу во владениях молодой княгини.
        - Но мы же там будем совершенно беззащитны перед ней, - возразила Мерая.
        - Ты забыла, что я говорил. - Пожилой маг вгляделся в глаза своей внучки. - Мне есть что противопоставить архангелам, а возможно, и даже богам.
        Девушка поражённо посмотрела на него.
        «Неужели он всё-таки нашёл, что так долго искал?» - подумала она, глядя на главу их рода, который уже несколько тысячелетий подряд разыскивал то, что и послужило причиной начала войны магов в древности. Однако никаких вопросов на эту тему задавать она не стала, а спросила Мерая о другом:
        - А как же мы с ней встретимся? Где нам её искать и как долго ждать?
        Пожилой маг задумался.
        - Есть у меня в запасе одно заклинание, - проговорил он, - и если я прав, оно поможет нам встретиться. - Он немного помолчал, а потом решительно сказал: - Я готовлю портал, и мы переправляемся во владения княжеской семьи.
        А через десять минут уже ничего не напоминало о том, что на этой поляне только что кто-то был.
        И ещё через некоторое время пожилой маг, которого все знали как главу совета магов княжества, открыл ещё один портал.
        - И снова ждать, - тихо произнёс он.
        Но ждать им пришлось совсем недолго.
        КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ
        Сейчас
        «Чёрт», - быстро проскальзывает в моей голове, и я резко оглядываюсь вокруг.
        - Не дёргайся, человек, - раздался спокойный властный голос.
        Ну, ещё бы ему не быть властным. Сильная аура мага и владетеля. Плюс, ко всему прочему, рядом стоят ещё несколько магов и несколько жрецов.
        Заговорил же со мной пожилой эльф. Рядом с ним стояла статная эльфийка, которая, хоть и выглядит достаточно молодо, однако, судя по её ауре, гораздо старше Килании. И в обоих, пожилом эльфе-маге и эльфийке, проглядывают родственные черты, правда, женщина ещё и сильный жрец, вернее, жрица. Ну и аура власти так и разливается вокруг них.
        «Вот вы-то мне, похоже, и нужны, - понимаю я, глядя на них. - Всё даже лучше, чем я ожидал, они сами на нас вышли. Я думал, что мне придётся делать это позже. А не хотелось бы потом сюда возвращаться».
        Сейчас же всё выглядело не очень радужно. Но это на их взгляд. Взяли нас тёпленькими, на выходе из портала. Окружала нас толпа эльфов, было несколько орков. Но что меня напрягло ещё больше - я ясно чувствовал, что здесь присутствует кто-то ещё, кроме тех, кого я видел. И поэтому постарался рассмотреть окрестности так, будто искал Геша.
        «Хм, интересно». Вокруг нас находилось ещё несколько личностей. Невысокие. Судя по их ауре, магических способностей в них почти не было, но при этом заметить их было практически невозможно. И двое из этих неизвестных стояли прямо позади нас с девушкой.
        Хорошо. Что ещё?
        Да, по сути, ничего. Остальное и так понятно. Мы встретились с теми, кто хотел с нами поговорить. Но вот о чём?
        Если они поняли оставленный мной намёк, то разговор пойдёт в нужном мне ключе, ну а если нет… На нет и суда нет, как говорится.
        Между тем Килания, похоже, узнала тех, кто нас перехватил, вернее, подсунул нам тот портал, через который мы так опрометчиво перенеслись в этот мир.
        - Магистр Пеланий, леди Мерая? - Сказать, что девушка была удивлена, - это не сказать ничего. Видимо, стоящие перед ней эльфы были последними, в ком она могла бы заподозрить своих врагов.
        - Да, Кила, - сказала женщина, - это мы.
        - Но почему? - Девушка вопросительно посмотрела на эльфийку, пришедшую с магом. - Почему вы? - тихо повторила она.
        Не знаю, что ожидала услышать девушка, но не жёсткую правду, которую выдал ей пожилой эльф.
        - Потому, девочка, что хоть ты и милая и добрая девушка, но правителя хуже, чем ты, у нас ещё не было и, скорее всего, не будет. Даже твой кузен был бы лучшим кандидатом на престол, чем ты. Не твоё это. И все это видят. Ты оставила столицу. Заперлась у себя во владениях. В стране развал и междоусобицы. Ты забыла о своём долге и том, что на тебе сейчас лежит ответственность за всех нас и наше государство. Из-за тебя рвутся наши договорённости с соседними странами. Опять подняли голову старые кланы, которым не выгоден мир с империями и королевствами людей. И они всеми силами стараются нарушить его и разорвать устоявшееся хрупкое перемирие. В столице плетутся сплошные интриги. Ты забыла, что ты хоть и номинальная, но всё ещё правительница всех этих земель, а не только своих владений. Поэтому ты должна была взять себя в руки, нацепить маску бессердечного холодного убийцы и утопить столицу в крови, мстя за своих родителей, но ты этого не сделала и упустила свой шанс. И проиграла. Тебе уже не вернуть власть, которую ты выпустила из рук. - И эльф с жалостью посмотрел в испуганные глаза Килании, на
которых появились маленькие слезинки. - Я не буду тебя жалеть, - продолжил он, - ты должна понимать, что тебя ждёт. - Он махнул рукой куда-то в сторону гор: - То, что произошло там, между тобой и Гергом, - это лишь начало. Скоро ситуация повторится. И будет повторяться до тех пор, пока ты жива. Мы же здесь не для того, чтобы убить тебя… - Эльф ненадолго замолчал.
        На лице Килании промелькнуло некоторое облегчение. Я же подумал, что она рано радуется. Этот Пеланий, как она его назвала, ещё не закончил говорить.
        - Мы не за тем, чтобы убить тебя, - повторил он, - но и защищать тебя мы не будем. Мы здесь для того, чтобы потом покарать твоего убийцу.
        Глаза девушки удивлённо расширились.
        - Да, ты права, - кивнула эльфийка, которую звали Мерая, - мы здесь для того, чтобы убедиться в твоей смерти, а потом уничтожить твоих убийц.
        - Мерая, но почему? - глядя на неё со слезами на глазах спросила тихо Килания.
        Ответил ей пожилой маг.
        - Ваше родовое посмертное проклятие - не сказки, и поэтому мы не хотим перетащить его на себя. Нам нужен тот, кто сделает эту глупость за нас.
        Как бы цинично это ни звучало, но девушке сказали правду, насколько бы горькой и обидной она для неё не была.
        - И только поэтому вы здесь? - спросила она.
        - Нет, - спокойно ответил ей Пеланий, - ещё мы хотели переговорить с твоим покровителем. Но, как мы видим, с вами его нет. - И маг перевёл взгляд с девушки на меня. - Не он же это? - пренебрежительно спросил маг.
        - Он, - неожиданно раздался тихий спокойный голос из пустоты, - это он был там, на поляне.
        И прямо передо мной материализовалась невысокая фигура в накинутом на голову капюшоне.
        - Этот человек намного опаснее, чем выглядит, - всё так же тихо произнёс этот неизвестный, - и это именно он позволил нам выследить их.
        - Почему ты так в этом уверен? - недоверчиво посмотрела на него эльфийка.
        - Потому, госпожа, - ответил ей этот странный невысокий человечек в капюшоне, - что он всё время знал о нас. И даже сейчас это не мы держим его на прицеле, это он контролирует и управляет нами. - И этот странный невысокий представитель какой-то неизвестной мне расы людей скинул свой капюшон. - Господин, - обратился он ко мне, - что вы хотели предложить нам?
        Я удивлённо смотрел на такое знакомое и при этом выглядящее несколько более старше лицо.
        - Хм, - пробормотал я, - по крайней мере, теперь всё становится более понятным.
        И говорил я это не о тех, кто сейчас стоял вокруг меня. Я вспомнил Геша. Мальчишку-сироту, которого нашёл в одном из миров. И сейчас передо мной стояла его точная копия. Конечно, если учесть возрастные изменения. И таких Гешей тут, судя по всему, было несколько.
        - Вы кто? - спросил я у него и обвёл рукой его незримых товарищей.
        - Нашу расу называют полуросликами, - ответил мне неизвестный.
        - Понятно, - пробормотал я, всё так же глядя на него. А потом просто из интереса спросил: - Ты знаешь, что раньше вы были значительно выше? Как простые люди.
        - Да, - ответил тот, - до войны магов, говорят, так и было.
        Я хмыкнул.
        - Вообще-то, можешь убрать слово «говорят», так оно и было на самом деле. К тому же вы были средними магами.
        После чего обернулся в сторону с каким-то странным интересом наблюдающих за нашим разговором мага и эльфиек.
        - Так о чём ты хотел поговорить с нами, человек? - спросил у меня пожилой эльф.
        Я задумался. А потом, усмехнувшись, ответил:
        - О вашем будущем.
        Глава 10. Мир Реала. Княжество светлых эльфов
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ
        Сейчас
        - Так о чём ты хотел поговорить с нами, человек? - спросил Пеланий у этого непонятного и странного молодого парня, который появился будто ниоткуда и всё это время охранял и оберегал её.
        Молодая княгиня находилась в растерянных и расстроенных чувствах, она была опустошена и обескуражена тем, что только что сказал пожилой маг. Слова главы совета магов больно ударили по её самолюбию, но именно они заставили посмотреть Киланию реально на всё происходящее. И она была достаточно разумной эльфийкой, чтобы понять и принять такую простую истину: да, маг говорит чистую правду. И от неё ей никуда не уйти.
        И поэтому, кроме всего прочего, его слова девушке внушали страх. Не тот, вполне понятный для многих страх немедленной смерти, а страх ожидания её неизбежного наступления или того, что от неё не отстанут, не дадут вырваться, не позволят прожить свою жизнь спокойно, даже если она сама этого захочет и будет готова уйти, исчезнуть из княжества и оставить всё своему преемнику. А она была готова пойти на этот шаг. Глава совета магов совершено правильно сказал ей, что она просто физически не сможет стать правительницей, она не хотела этого, она не желала этого, особенно после того, что случилось с её родителями. Престол не был ей нужен, как таковой. Ей нужна была свобода от этих интриг, лживых улыбок, постоянных уверений в верности и преданности, которые оборачивались подлым ударом в спину. И полное одиночество, которое её будет окружать в этом случае. Её не спасёт даже семья, которая у неё рано или поздно появится. Ей никто не даст сделать свой выбор, как это когда то произошло с её родителями, они счастливое исключение, отец полюбил её маму задолго до того, как оказался на троне. Для неё же это будет
лишь насущная необходимость, чтобы укрепить своё и так очень шаткое положение. А она не была готова к этому.
        Но что ещё более важно, она прекрасно осознавала, что ей не позволят как сделать этого, так и остаться в стороне. Ведь даже если она пойдёт на этот шаг, её всё равно будут преследовать. Пеланий сказал правду: шанс, когда она могла безоговорочно взять власть в свои руки, ею был упущен. Сейчас же, даже если она покинет страну и уедет куда-нибудь далеко отсюда, её не оставят в покое и рано или поздно разыщут.
        Всем так или иначе нужна её смерть. Даже те, кто, казалось бы, всегда поддерживал её, прямым текстом сказали об этом девушке. И всему этому было вполне понятное объяснение. Ведь для закрепления власти или той же передачи короны кому-нибудь другому необходимо получить благословение хоть кого-то из богов. А Килания не могла этого сделать. И уж тем более она не могла самостоятельно отречься от престола. Потому как на её зов не придёт ни один бог, чтобы совершить этот обряд. Не было в ней дара жрицы. Поэтому у её противников (по сути, это все, кто хотел занять её место, да и вообще взойти на престол) был лишь один-единственный шанс сделать это. Нужно окончательно прервать правящую ветвь, а это значит - убить последнего потомка княжеского рода, которым она и являлась. И тогда благословение само падёт на того, кто следующий обратится к богам за ним.
        И девушка сейчас видела перед собой жрицу, которая была способна получить это самое благословение как для себя, так и для всего княжества. Правда, больше всего её огорчало, что этой жрицей была именно подруга её матери, та, кому она могла довериться. Раньше.
        Сейчас же девушка просто не знала, что и подумать. То, что леди Мерая сможет принять благословение и призвать того, кто его ей передаст, она не сомневалась. Как понимала и то, что жрица сможет сдержать и другую часть своего обещания, ту, где она пообещала убить того, кто прервёт жизненный путь самой молодой княгини. Килания даже представляла, как и кто это сделает для леди Мераи. Ведь растерянная и опустошённая девушка прекрасно видела и того, кто заговорил с её сопровождающим. И сейчас удивлённо смотрела на стоящего чуть впереди лазутчика, который материализовался из воздуха буквально в нескольких шагах от неё.
        Полурослики. Легенда и страшная сказка их мира. Она даже не предполагала, что они работают на Мераю. Кто бы мог подумать, что эти невысокие, хрупкие с виду разумные являются самыми знаменитыми наёмными убийцами, которых можно встретить в их мире. И они всегда выполняли то, за что брались.
        Килания знала, что и на её отца точно работало несколько полуросликов. Но куда они исчезли после его смерти, девушка не знала.
        И только сейчас до Килании дошло, что и он мог быть не только любящим отцом, но и жёстким и твёрдым правителем, который мог прибегнуть для решения своих вопросов к любым средствам. Ведь она прекрасно понимала, что отец обращался к ним не просто так, а значит, и ему были нужны их услуги. Ведь этих людей не просто так окрестили «тихая смерть», это было сделано за их мастерство и ювелирную работу по совершенно определённому профилю.
        Но ещё больше удивили девушку слова, которые сказал этот самый полурослик. Он хоть и совершенно не знал её спасителя, но был уверен в том, что тот опасен. Даже не так, он не был в этом уверен, он просто на каком-то своём инстинктивном уровне прирождённого убийцы знал это.
        Для неё это было очень необычно и непонятно. Ведь убийца, которого многие побоялись бы встретить на своём жизненном пути, назвал кого-то таким же опасным, как и они. И он предупредил об этом как Мераю, так и главу Совета магов.
        Но, казалось бы, эти слова совершенно не тронули парня со светлыми волосами, который сопровождал её. Он, будто ничего угрожающего сейчас не произошло, просто замер на месте и ненадолго задумался. И неожиданно оглядел всех присутствующих каким-то бесшабашным и даже немного диким взглядом своих серо-стальных глаз и, усмехнувшись, ответил:
        - О вашем будущем. - Немного помолчав, он перевёл взгляд на Киланию, заглянул ей в глаза и уже гораздо более серьёзно, обращаясь к ней, сказал: - Я хочу поговорить с ними именно о твоём будущем.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ
        Сейчас
        Я посмотрел на всех и продолжил:
        - Хотя не думаю, что столь важный разговор стоит вести именно здесь. - И обвёл рукой вокруг себя. - Как я понимаю, владения Килании находятся совсем недалеко отсюда. Полагаю, нам лучше перебраться туда?
        А делал я это не просто так. Мне нужна была часовня или что-то похожее для кое-какого спектакля, который я и хотел разыграть перед присутствующими тут эльфами. А коли это светлые миры и здесь через одного можно наткнуться на жреца, а все остальные при этом сплошные светлые маги той или иной степени силы, то и различные часовни, храмы, церкви и светлые алтари тут должны встречаться чуть ли не по десятку штук в каждом поселении. Что уж говорить о владениях княжеской семьи.
        Была у меня кое-какая бредовая идейка на этот счёт. Я уже обдумал, как можно помочь девушке. Я, конечно, не знаю, как она сама всё это воспримет, но, судя по словам мага и тому странному молчаливому согласию, что я прочитал в глазах девушки, моё предложение ей может понравиться.
        - Так как? - уточнил я у эльфов.
        - Не вижу в этом никаких особых возражений, - посмотрев на меня, ответил тот, кого девушка назвала Пеланием, и буквально за несколько секунд открыл портал.
        То, что этот маг был силён, я не сомневался, и созданный им портал только подтвердил это ещё раз, став для меня ещё одним интересным открытием.
        Как я теперь прекрасно видел, в этом мире пользовались совершенно иными структурами для создания порталов. Не скажу, что их вариант работы был лучше или хуже того, что я уже знал, но была в нём кое-какая специфика. Сначала я не понял, что же меня смутило, и только потом догадался: время и затраты энергии на создание портала. Ну и, по сути, сама энергетическая структура, основанная на энергии света, читай, порядка.
        Быстро проверив в вероятностном модуле работу только что скопированной энергетической структуры, я кое-что понял.
        Во-первых, она работает только в пределах одного мира. В структуру портала было вшито ограничение на перемещение между мирами. Там частично отсутствовала часть энергетических модулей, отвечающая за перенос между мирами. Но зато проводилась корректировка перехода по такой константе этого мира, как наличие магического купола, который его прикрывал, или закрывал (так и не понял, как правильно, но миры всё же закрытые, выходит, закрывал). И это и было самым любопытным. По всему выходило, что это плетение уже полностью разработка местных магов, коль они учли такой фактор, как этот самый энергетический щит, который и закрывал эти миры. Подобной магической аномалии, кроме как здесь, я нигде не встречал. В результате само плетение получилось значительно меньше. И как следствие, оно стало менее энергозатратным и воспроизводилось гораздо быстрее.
        Во-вторых, странным оказалось то, что это плетение активировалось не любым типом энергий, как это было со всеми другими структурами порталов, а только светлыми. Для универсальных плетений это было нехарактерно. И это ещё раз указывало на то, что подобное плетение - также разработка местных, а если точнее, светлых магов.
        Но самым интересным оказалось то, что после преобразования его в унифицированный формат, которым и пользовались древние, привязка к типу используемой энергии всё равно осталась, хотя само плетение получилось ещё менее энергозатратным и быстрым.
        В общем, впервые я встретил тех, кто реально разрабатывал собственные плетения, причём в этом мире, как я понял, не существовало какой-то единой научной магической системы, и получается, что подобные разработки - это наследие предков тех, кто сейчас стоит передо мной.
        Теперь я обратил внимание на то, куда же нас портал приведёт.
        Проверив, куда настроена его точка выхода, я убедился, что попадём мы именно туда, где мне и хотелось бы оказаться. А именно - буквально под стенами замка, принадлежащего молодой эльфийке.
        - Прошу, - усмехнувшись, пожилой маг указал мне в направлении портала.
        Я кивнул и под удивлённые взгляды жрицы и её родственника помог Килании забраться на её единорога, а потом, взяв его и своего грифона под уздцы, спокойно прошёл к порталу.
        - Ждём вас на той стороне. - И сделал шаг вперёд.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ
        Сейчас
        - Больно он спокоен, - произнесла Мерая, глядя на скрывшихся за гладью портала человека и уехавшую вместе с ним Киланию.
        - Вот это меня больше всего и настораживает, - посмотрел на неё пожилой эльф, - он не просто спокоен, он в себе уверен. - Эльф повернулся к стоящему чуть поодаль полурослику: - У тебя есть какие-нибудь мысли на этот счёт?
        - Нет, - немного подумав, ответил лазутчик, - но то, что он предложил нам перейти во владения княгини…
        - Что? - посмотрела на Далга жрица.
        - Я уверен, причина не просто в том, что там удобнее разговаривать. Ему нужно, чтобы разговор произошёл именно там.
        - Почему ты так решил? - нахмурился маг.
        - Потому что так поступил бы я сам, - ответил полурослик. - Наиболее сильна леди Килания именно в своих владениях.
        - В этом ты прав, - кивнул пожилой эльф, - сила рода там ощутима больше всего.
        - Твой козырь там сыграет? - спросила эльфийка, сразу поняв, что они, возможно, теряют своё главное преимущество при переговорах. Они не смогут говорить с позиции сильного.
        - Не уверен, - медленно произнёс он, - что в этом случае моего артефакта хватит, чтобы совладать с мощью всего княжеского рода. Мне нужна будет небольшая помощь, чтобы оттянуть часть сил Килании.
        И они оба посмотрели в сторону портала.
        Неожиданно раздался голос полурослика, который сделал пару шагов по направлению к ним и тихо сказал:
        - Предложите им вести переговоры в часовне, там вы, вероятнее всего, уравняете ваши шансы.
        Маг переглянулся со жрицей.
        - Он прав, - кивнула она, - там я смогу воззвать к своему покровителю или призвать кого-нибудь ещё.
        - Хорошо, - согласился маг, - предложим это как место ведения дальнейших переговоров.
        - Думаешь, они пойдут на это? - спросила женщина.
        Её дед посмотрел на неё и ответил:
        - Им просто некуда деться, если они хотят пойти с нами на какое-то соглашение.
        - Верно, - откликнулась Мерая, и они с магом направились к порталу.
        За ними последовали их люди. И никто из них даже не подумал, что это не человек с Киланией будут вынуждены пойти на выдвинутое ими условие, а именно они поступают так, как и было необходимо этому странному неизвестному парню, который по какой-то непонятной прихоти судьбы сейчас оказался рядом с молодой княгиней.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Некоторое время спустя
        - Да, - кивнул человек, подтверждая согласие вести переговоры именно там, где и предложил пожилой маг.
        Хотя, конечно, они, как могли, сопротивлялись этому. Килания прекрасно понимала, какую силу в стенах храма, откуда можно получить прямой канал доступа к божественной силе, приобретает настоящая жрица, коей являлась бывшая подруга её матери. Это она попыталась объяснить и её спасителю.
        Но тут от них мало что зависело. Мерая и Пеланий настаивали именно на этом. Иначе никакого разговора у них не будет. А этот странный парень со светлыми волосами очень хотел поговорить с ними о чём-то.
        Её знакомый быстро огляделся и попросил её показать, где находится их замковая часовенка. Девушка лишь горько усмехнулась и некоторой наивности этого человека, и своим воспоминаниям о том, куда им придётся идти.
        До их замкового места божественной силы было недалеко, и потому они уже через несколько минут пришли на место.
        Килания давно не была в этой части замка. Она вообще редко ходила в часовню. Это было не её, и присутствие там лишь ещё больше угнетало девушку.
        Конечно, название «часовенка» к этому монументальному строению, занимающему чуть ли не треть заднего двора, вряд ли подходило. Это, скорее, был какой-то храм, как охарактеризовал человек, только увидев его.
        - Ну ничего себе часовенка! - удивился он, рассматривая стоящее перед ними сооружение. - Что же вы тогда именуете храмом? - И он вопросительно посмотрел на девушку.
        - Если когда-нибудь побываешь в нашей столице, то поймёшь это, - спокойно ответила Килания. А потом изумлённо взглянула на парня, направляющегося в сторону часовни.
        «Как это так, - глядя на него, подумала она, - ведь самый большой храмовый комплекс всех богов как раз и находится именно в Империи людей. Получается, он никогда его не видел? - сделала она вполне очевидный вывод. - Странно, ведь все жители империи должны пройти посвящение какому-то божеству, хотя бы одному. А это происходит только в этом храме. Именно поэтому их храмовый комплекс даже больше, чем наша столица. Это настоящий город!»
        Взгляд девушки задержался на парне чуть дольше, и тот, будто почувствовав его, обернулся.
        - Ну, чего застыла, идём, - махнул он ей рукой и начал открывать двери в часовню.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Некоторое время спустя
        - Ты хочешь, чтобы я отреклась от престола? - глядя на меня широко открытыми глазами и не скрывая своего изумления, шёпотом спросила Килания.
        Не меньшее изумление читается и на лицах остальных присутствующих. Благо нас тут немного. Какой-то орк, который ни на шаг не отходит от жрицы, пожилой маг, полурослик - я узнал у эльфийки, кто это такие, - ну и, собственно, мы с княгиней. Единственный, кто не выказывал абсолютно никаких эмоций, - это как раз полурослик. Он стоял чуть позади всех и пристально следил за нами.
        Я же больше рассматривал эту часовню, вернее храм, чем прислушивался к разговору. До этого мне как-то в подобных местах особо часто бывать не приходилось, все больше по капищам да по алтарным залам шляюсь. А тут какое-никакое место божественной силы. И, что интересно, не одного бога, а нескольких. Я о таком даже не слышал. Обычно храм посвящён кому-то одному, и именно из этого места можно попытаться обратиться к божественной сущности, а она в свою очередь беззастенчиво черпает из него прану, при этом наделяя своих жрецов частичкой своей мощи. Но здесь чётко ощущается присутствие нескольких каналов передачи сил и разделение зон влияния.
        Что интересно: мир светлый, по идее, все боги должны быть светлыми, но я как минимум вижу два канала, ведущие к… не знаю, к не светлым и не тёмным богам… это к стихийным, что ли? Ну и ещё очень слабый канал энергии жизни. Тут что, и такие жрецы есть? Хотя, судя по скудости этих каналов, к ним обращаются не часто. Интересно, кто это? И смогут ли распознать, кто я?
        Насколько я понял, другие в этом не очень преуспели, кроме тех двух сущностей, повелителя и дракона, но и по-настоящему сильных богов я до этого не встречал. Да я их с того времени, как сам стал богом, встречал не очень много. Так что судить я не могу.
        Однако это и не должны быть особо сильные боги, каналы-то слабые, хотя кто их знает. Это в здешний мир они затесались каким-то немыслимым образом, а в других могут быть одной из главных сил.
        Но эти боги мне нужны.
        Во-первых, я хочу понять, смогут ли они распознать во мне своего собрата.
        Некоторые меня не распознали, хотя они, может, и притворялись, кто их, этих женщин и девушек, поймёт, особенно таких необычных, как Карая, её сестра и мать. Так что мне необходима была ещё одна проверка.
        А во-вторых, мне представляется возможность проверить ритуал призыва и понять, как же он работает. И почему эти самые боги и всякие там архангелы могут появляться здесь и уходить обратно. Эти же непонятные меня заинтересовали ещё больше по той простой причине, что они наверняка не могут оказаться местными, и призвать мне нужно именно их. А в том, что у меня это получится, я и не сомневался. Я ведь всё-таки жрец, хоть и тёмный.
        Но кто говорит, что мне обязательно взывать к своим богам, вернее, маленькой богине, я же могу вытащить в этот мир и кого-то другого, и я даже знаю, что ему предложить в обмен за ту услугу, которую я попрошу для нас сделать.
        Возможно, это тот шанс, который мне и нужен, чтобы понять, как всё-таки покинуть эти миры.
        - Да, я предлагаю тебе отречься от престола, - повторил я, обращаясь к молодой эльфийке, - в её пользу, - указал я на не менее ошеломлённо посмотревшую на меня жрицу.
        - Но как же так… - Губы девушки задрожали, и две слезинки скатились по её щекам. - Я думала… я думала… - Килания опустила голову и замолчала, но потом всё же договорила: - Я думала, что ты хочешь мне помочь. Что ты стал моим другом. - И девушка с такой обидой и презрением посмотрела на меня, что даже маг, который вроде собирался позволить убить её, укоризненно взглянул на меня.
        - Да, молодой человек, даже мы не способны на такую подлость. Мы хотя бы сразу и честно признались ей в своих намерениях, не пытаясь втереться в доверие, но вы… - И он замолчал.
        - Я чего-то не понял… - протянул я и оглядел всех присутствующих. - Ты, - сделав шаг, я посмотрел в печальные, но при этом такие прекрасные глаза эльфийки, - по-моему, готова отречься от своего трона и будешь рада, чтобы тебя все оставили в покое. Вы, - обернулся я в сторону жрицы и мага, - жаждете взойти на этот престол, коль даже вынудили её переступить через своё чувство дружбы и участия в судьбе этой девушки и разработали такую многоходовую операцию. - Я вновь оглядел всех. - Так я не понимаю, чем вас не устраивает предложенный мной вариант? Вы даёте жить Килании той жизнью, которой она хочет, и не трогаете её больше, она же передаёт вам корону.
        Маг посмотрел на меня, как на не до конца понимающего сложившуюся ситуацию постороннего, влезшего не в свои дела.
        - Всем устраивает, - горько усмехнулся он, - за одним маленьким исключением. - И жёстко сказал: - Чтобы Килания смогла отказаться от престола, она должна быть жрицей, для того, чтобы призванный ею бог снял с неё божественное благословение. Но она не жрица.
        - И? - посмотрел я на него.
        - Что - и? - как полного идиота переспросил маг. Он уже говорил на эту тему, правда, не всё и урывками, но, видимо, забыл или подумал, что я просто не понял, о чём шла речь. Что и неудивительно, ведь, чтобы всё понять, нужно и всё знать, а я этого, по идее, знать не должен был. И стал мне объяснять: - Она этого сделать не может. И снять благословение с её рода в этом случае нет никакой возможности. Есть только один способ, который не снимет благословение, но позволит ему просто-напросто исчезнуть. Это её смерть. Смерть последнего из рода. И ты, по сути, сейчас предлагаешь именно это.
        И это говорит тот, кто некоторое время назад спокойно рассуждал о том, что девочке не жить при любом раскладе.
        Я хмыкнул.
        - Ну, вообще-то, нет, - возразил я и поглядел на мага, а потом на жрицу, - я не говорил о смерти Килании. Этот вариант меня совершенно не устраивает. У меня есть другое предложение.
        Все ещё более удивлённо посмотрели на меня.
        - Есть простое решение этого вопроса. Почему от её имени, - показал я на девушку, которая не отрываясь с надеждой смотрела на меня, - кому-нибудь не воззвать к богам?
        Маг покачал головой. А жрица ответила:
        - Никто не согласится.
        А вот этого я уже не понимал. Тут же нет ничего сложного. Призвал любую божественную сущность, попросил выполнить то-то и то-то, и взамен получил нечто другое. Единственное, что нужно учитывать, что богов по пустякам лучше не беспокоить и обмен должен быть, так сказать, слишком завышен в сторону бога, чтобы тот мог заинтересоваться.
        - Почему? - спросил я у эльфийки, которая, похоже, понимала в этом деле гораздо больше моего.
        - Снявший благословение никогда не сможет получить его вновь. Это приравнивается к отказу от своей сущности. И даже если ты этот обряд совершаешь для другого, то это ничего не изменит. Будут сняты все благословения, наложенные и на тебя. А ни один жрец не сможет без этого. Ведь для любого из нас это прямой и единственный доступ к божественной силе.
        Чего-то я не понимал. Ни о чём подобном нигде написано ранее не было. Или это какая-то фигня, которой местным запудрили мозги, либо это именно какая-то особенность светлых богов, ну или вообще всех богов. Я, например, точно знал, что на меня не наложено никакого благословения богов. У меня и собственного канала доступа к божественной силе нет, как такового, хотя я и жрец. Но он мне и не нужен, как я понимаю, так как я могу подключиться к любому каналу, источнику, который найду, или просто к накопленной энергии, которую получу тем или иным способом.
        Теперь до меня стало доходить, в чём отличие жрецов от всех остальных магически одарённых личностей. Их источником магии является божество, которому они себя посвятили, и канал доступа к этому источнику, хоть и не очень широкий, но постоянный. А в таких местах силы, как этот храм, или часовня, где этот канал можно расширить сверх всякой меры, жрецы становятся необычайно опасны и сильны. Получается, жрец - это такой модернизированный колдун. Быстрое преобразование и использование силы, но нет собственного накопителя, они пользуются тем, чем одаривает их божество. И если для них закрыть этот канал, который они и называют благословением, то из жреца они превратятся в обычное существо.
        Хм. Интересно. Никогда не подумал бы о таком.
        Но вот что непонятно. Ведь в менто-информационном поле девушки я хоть и не очень отчётливо, но видел этот самый канал. Был он слабым, практически едва видимым, но тем не менее точно присутствовал. А значит, и она была жрицей, хоть и очень слабой. Но при этом она по какой-то причине не могла им пользоваться.
        «Так что, - задумался я, - получается, этот канал был запечатан?»
        Однако такое, насколько я знаю, невозможно. Его можно лишь обрубить, полностью перекрыв передачу, но тогда и этого самого канала не было бы, ведь со временем и достаточно быстро он распался бы уже сам. Разве что тот, к кому он вёл, не может ответить на призыв по той простой причине, что он уже давно мёртв. И этот канал привязан лишь к его бренному телу, ну или чему там, не знаю. Тогда объясняется и отсутствие способностей жреца у Килании. На её призыв элементарно некому ответить. Бога, который раньше покровительствовал княжеской семье, развоплотили, вот откуда и их потеря в силе, и ушедшая удача, и, самое главное, пропавшие способности жреца у девушки.
        Пропавшие? Получается, они всё-таки когда-то были, иначе канала просто не было бы. Значит, этого бога убили относительно недавно.
        «А неплохая грызня у них здесь идёт, - констатировал я, - и не только на земле, но и в небесных чертогах».
        Но из всего этого следовал один немаловажный вывод. Это для них проблема снять благословение, а для меня это ничем не грозит. А значит… - И я посмотрел на стоящих напротив меня эльфов.
        - А если всё-таки кто-то снимет с неё благословение, при этом никак не навредив девушке, да ещё и по всем правилам перенесёт его на вас, что вы готовы будете сделать за это? - Этот вопрос я в основном задал Мерае и её родственнику, пожилому эльфу.
        Я уже понял, что повторно получить мощное и цельное родовое благословение они не смогут. Ведь даже если жрица и в состоянии создать стабильный канал связи с каким-либо божеством, это будет лишь её личный доступ к силе, но он никак не скажется на благосостоянии всего их государства. Тут нужно получить согласие божества на покровительство всему их княжеству. А на это не каждый подпишется. Тем более слишком разные народы здесь живут, чтобы кто-то смог облагодетельствовать большинство из них.
        За одним маленьким исключением. Есть во всех них кое-что общее. Они все используют силу жизни. Это живые существа, деревья, растения и животные. Да и вообще они - эльфы и по определению должны больше работать с силой жизни, а не со светом. Наверное, поэтому тут всё ещё и держится этот канал со слабым током энергии жизни в нём.
        Теперь я точно знал, какое божество мне необходимо призвать. Ведь один из каналов и вёл как раз к кому-то, вернее сказать, к какой-то божественной сущности, которая и была связана с силой жизни.
        Эльфы переглянулись.
        - Что ты хочешь за это? - напрямую спросил у меня пожилой маг.
        И как он понял, что я говорю о себе? Хотя не трудно догадаться, никого больше тут и нет.
        - Я, - и я честно пожал плечами, - да особо ничего. Вы должны будете позаботиться о Килании и её безопасности.
        - Мы согласны, - быстро кивнула Мерая.
        - Подожди, - одёрнул её маг, - он не договорил.
        - Да, прости, - виновато поглядела на него женщина. Было видно, что она сильно волнуется.
        И с чего бы это? Да и вообще, почему они поверили мне? Может, потому, что сейчас слышали то, что очень хотели услышать? Всё-таки женщина, да и этот маг, не до конца очерствели, и жизнь девушки для них была не пустым звуком. Особенно Мерая ухватилась за эту эфемерную возможность, стараясь спасти молодую княгиню.
        Или их всё-таки заставили насторожиться слова полурослика? Не знаю. Но я уже давно готов к бою. И перекрыл канал жрицы, подключившись к нему, чем значительно её ослабил, так что полноценной помощью богов она воспользоваться не сможет.
        То, что у мага тоже припасён для нас какой-то сюрприз, я тоже подозревал. Иначе он не пошёл бы на переговоры в замке Килании.
        Но тут я ничего предпринять пока не мог.
        Да и непосредственно на мага я воздействовать не мог. Его аура от нападения была защищена, а иначе приготовиться к бою с ним, кроме как для прямого боестолкновения, не получалось.
        На орка я прицепил плетение паралича. А вот полурослик был так же прикрыт, как и остальные.
        Но, в общем-то, обстановку я уже просчитал и был готов к дальнейшему развитию событий по любому варианту их протекания. А потому кивнул и продолжил:
        - Да вы правы. Есть ещё одно условие. - Я посмотрел на жрицу, а потом на мага. - Вам нужно будет принять покровительство другого бога.
        Мне казалось, они как-то иначе отреагируют, но маг спокойно посмотрел на меня и сказал:
        - Чего-то подобного мы и ожидали. Только сможет ли этот бог наложить на Мераю своё благословение, если она уже находится под покровительством другого божества?
        Я усмехнулся.
        - Сможет, главное, чтобы в ней была частица его силы, а дальше уже дело техники. А эта сила в ней есть.
        Маг удивлённо посмотрел на жрицу, потом на меня.
        - Ну, если есть… - сомнения так и сквозили в его голосе, - тогда она будет готова принять его благословение и покровительство.
        Жрица кивнула. Я же отрицательно помотал головой.
        - Похоже, вы всё же не поняли, о чём я вам сказал, - и обвёл рукой зал вокруг себя. - Вы должны будете принять покровительство этого божества не только над собой, но и над всем вашим княжеством, правительницей которого ты и станешь, - поглядел я в глаза Мерае.
        Вот теперь я, по всей, видимости смог поразить всех.
        - Но это невозможно. Ни один бог не сможет сделать это. Такое происходит только при коронации и основании рода. Когда ещё нет основополагающей линии. Но наше княжество существует уже тысячелетия. Слишком разные боги покровительствуют нам, чтобы какой-то один смог объединить всех. А главная линия умрёт вместе с княжеским родом, - кивнул Пеланий в сторону притихшей девушки.
        Я же ещё раз усмехнулся.
        - Не поверите, но кое-кто всё же сможет это сделать, - пожал я плечами, как бы говоря, что пока не попробуешь, не проверишь.
        - Это истинное княжеское благословение, - тихо произнесла жрица, - тот кто его получит, будет безоговорочно принят советом. - И она посмотрела на своего родственника.
        Тот кивнул ей в подтверждение и, переведя взгляд на меня, спросил:
        - Только кто его может дать?
        - Настоящее, истинное божество, - просто ответил я, но при этом подумал, не слишком ли я уверен в правильности своих действий?
        Хотя моя интуиция упорно твердила, что я делаю всё правильно. И всё будет действительно так, как я и предполагаю.
        Килания подошла ко мне и тихо спросила:
        - И ты сможешь призвать сюда того, кто поможет мне?
        - Постараюсь, - так же тихо ответил я ей.
        Девушка лишь как-то странно кивнула и отошла назад.
        За нами наблюдала Мерая.
        - Зачем тебе это? - посмотрела она на меня и кивнула в направлении княгини.
        Я помолчал, а потом ответил:
        - Это нужно не только ей, но и мне. У каждого свои цели. Наши пока совпадают.
        - Странно, - нахмурилась жрица и подошла вплотную к пожилому эльфу.
        Совещались они недолго.
        - Мы принимаем твоё предложение, - официальным тоном произнесла Мерая, - клянусь своей силой.
        Моргание - и в её поле появилась какая-то необычная структура.
        «Это что?» - мысленно спросил я.
        Похоже, это печать магической клятвы. Я о них читал, но тоже никогда не встречал. Ничего необычного, но эту структуру накладывает маг сам на себя, поэтому от неё не существует защиты.
        Судя по проведённому анализу, данный ключ срабатывает, если маг нарушает данное слово и начинает дестабилизировать энергетическую структуру мага. Он, конечно, не разрушает её, но при этом совершенно не даёт пользоваться магической энергией. Вообще, может возникнуть такая ситуация, когда энергетическую структуру мага разорвёт от какого-либо особенно сильного магического всплеска, но это, естественно, произойдёт не сразу. Но магией такое существо однозначно пользоваться не сможет практически мгновенно.
        Надо бы запомнить. Структура наипростейшая, но очень эффективная.
        - Хорошо, принимается, - кивнул я.
        Все удивлённо посмотрели на меня. А они что, думали, что и я буду произносить какие-то клятвы? Не на того напали.
        Вместо этого я, будто не замечая негодующие взгляды мага и жрицы, прошёл в тот участок зала, где протекал слабый канал энергии жизни. Ну что, посмотрим, какой из меня жрец. Подключаюсь к нему и, немного подумав, произношу:
        - Извините за беспокойство.
        Ну а как ещё общаться с богами? Этого я не знал. До этого у меня было всего два способа: или просто звал, или они сами приходили. Ну а вежливость всегда настраивает на некий диалог, который мне и был нужен.
        - Не знаю, кто вы и где, но у меня к вам есть предложение. Думаю, оно вас сможет заинтересовать. - Немного подумав, я добавил: - Заранее спасибо.
        Почему решил поблагодарить, не знаю, но почему-то именно это мне показалось наиболее правильным.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Сейчас
        «Так он тоже жрец, - догадалась Мерая, - но не светлых богов, как можно было бы подумать, это было нормально для их мира, а кого-то из забытого пантеона. Вот почему он не побоялся расстаться со своей силой, ему практически нечего терять, вот он и отдал свою силу в обмен на спокойствие и жизнь Килании».
        Такие жрецы изредка ещё встречались. Правда, откуда они брались, ей было непонятно. Но вот такой казус присутствовал в их мире. Иногда рождался тот или иной разумный, который мог призвать лишь кого-то из забытого пантеона. И сейчас она как раз и встретила кого-то из подобных разумных. Вот почему она не смогла распознать в нём силу жреца, когда они только встретились. Вне стен храма этот человек не сможет ничего, слишком слаба его связь с божеством и слишком мал его канал получения силы. Его практически нет. Даже здесь, в храме, Мерая его не видела.
        Но он уверен в своих действиях. Вот он прошёлся по залу и выбрал какое-то место силы, не очень мощное, но явно ощутимое. Да, она теперь точно почувствовала там присутствие энергии, чуждой светлым богам, но принимаемой этим миром.
        «И кого же ты призовёшь?» - задумалась женщина.
        Жрице даже стало интересно. О забытых богах ходило множество легенд, но никто не мог точно оценить ни их силу, ни те возможности, что они давали. В основном это просто басни.
        Мгновение, второе, третье. Вот прошла минута. А на призыв этого человека так никто и не отозвался.
        - Никого не будет, - посмотрев на неё, произнёс Пеланий.
        - Скорее всего, - кивнула Мерая. - Если божество готово откликнуться, то в месте призыва происходит нарастание сил и повышение энергетического и магического фона. А ничего подобного я не ощущаю.
        - Да, - согласился с ней маг, - я тоже.
        Он повернулся в сторону спокойно стоящего человека, который почему-то совершенно не проявлял никакого беспокойства, будто всё так и должно было происходить. Мерая же наблюдала за Киланией, глаза которой погрустнели и стали ещё более печальными, и из них постепенно уходил тот лучик надежды, что поселился там.
        Она так пристально смотрела на девушку, что перестала контролировать обстановку. И поэтому удовлетворённый голос человека из дальнего угла зала…
        «И зачем он только туда отошёл?» - только и подумала она.
        …прозвучал для неё очень неожиданно.
        - О, кто-то всё-таки к нам в гости сегодня пожалует. - И парень стал спокойно ожидать продолжения.
        ГДЕ-ТО И КТО-ТО
        Тогда же
        - Дорогой, - обратилась высокая статная женщина с эльфийской внешностью к сидящему рядом с ней магу, - не поверишь, но меня кто-то пытается призвать.
        - И что тут удивительного? - посмотрел на женщину маг, - ты же всё-таки богиня, хотя и из забытого пантеона, и к тебе, хоть и не часто, но обращаются.
        - Да, - согласилась женщина, - но тут что-то непонятное. Это вроде и призыв, и не призыв. Даже больше просьба. Вернее, предложение. Предложение встретиться и переговорить. Необычно как-то, ничего подобного раньше не слышала. - И женщина, поставив на стол бокал с вином, который держала в руках, повернулась к мужчине.
        - А что там? - заинтересовался тот.
        - Да вот… - Статная эльфийка, прикрыв глаза, по памяти повторила: - «Не знаю, кто вы и где, но у меня к вам есть предложение. Думаю, оно вас сможет заинтересовать. Заранее спасибо».
        - И правда необычно, - признал мужчина, который походил на мага.
        - Ты заметил? - спросила женщина.
        - Что? - не понял маг.
        - Всё довольно вежливо и корректно, - объяснила эльфийка. - К тому же я не почувствовала ни капли подобострастия, которое есть в различных верующих и жрецах, что ещё более необычно. Такое ощущение, что со мной и правда просто хотят поговорить и заключить какую-то сделку.
        - М-да… - протянул маг, - странное что-то. - И, немного помолчав, спросил у женщины: - А откуда призыв, из нашего мира или из соседних?
        Та немного смущённо ответила:
        - Прости, как-то даже не посмотрела. - И буквально через мгновение: - Ты не поверишь…
        - Где-то я только что это уже слышал, - хмыкнул мужчина.
        - Да нет, дорогой, - возразила женщина, - но ты и правда не поверишь, призыв пришёл откуда-то из верхних миров нашей ветви. Это очень далеко отсюда.
        - Что? - поражённо посмотрел на неё тот, кто выглядел как маг. - Разве мы закидывали поисковые каналы в такую даль?
        Женщина задумалась.
        - Нет, - отрицательно покачала она головой, - моей силы не хватит, чтобы они проникли так далеко в верхние миры. - И, обдумав ситуацию, продолжила: - Видимо, в тех мирах был кто-то из моих адептов или последователей. И он оставил там память обо мне в виде алтаря или небольшой часовни. Но ею не пользовались. А сейчас кто-то вспомнил о ней или попал туда случайно. - Женщина посмотрела на своего мужа, которым и был этот мужчина. - Что будем делать? - спросила она. - Мне ответить на призыв?
        Тот задумался.
        - В верхние миры до этого для нас путь был закрыт, и, как следствие, мы их ни разу не проверяли. Но если ты сможешь там закрепиться хотя бы на какое-то время, мы успеем проверить, как минимум, тот мир и ближайшие к нему. Возможно, вырваться за пределы купола мы сможем именно оттуда.
        - Хорошо, - ответила женщина, - тогда я отвечаю на призыв и перехожу туда.
        - Подожди, - остановил её мужчина, - это может быть ловушка. И я не смогу пойти с тобой, меня сразу обнаружат. Слишком полярные у меня для того мира силы. Однако ты можешь взять кое-кого более опасного. Пусть с тобой пойдет кто-нибудь из наших дочерей.
        - Я поняла, - кивнула женщина и, поднявшись из кресла, подошла к мужу, быстро поцеловала его в губы и исчезла.
        - Так кто же тебя призвал? - глядя в пустоту спросил тот, кого многие считали обычным магом…
        А через мгновение где-то в верхних мирах открылся портал, и из него вышли красивая статная эльфийка, за которой следовала молодая красивая девушка, похожая на неё как две капли воды.
        - Мы ответили на ваш призыв, - произнесла богиня, обращаясь к стоящими перед ней разумным.
        Эльфы, орки и кто-то из расы людей.
        - И мы очень рады этому, - услышала богиня голос из-за спины, почему-то показавшийся ей очень знакомым. - Правда, я ожидал увидеть здесь кого угодно, но только не вас.
        Женщина развернулась, и её взгляд упёрся в насмешливое лицо знакомого ей молодого человека.
        - Ты? - удивилась она. - Откуда?
        - И я рад вас видеть, - откликнулся светловолосый парень с глазами светло-стального цвета. - Линая. Мелена. - И человек почтительно склонил голову перед ними.
        М-да, как-то не ожидал я встретить именно их. Хотя мог бы и предположить. Много я здесь богинь жизни встречал, кроме матери Караи? Нет, не много. Но она и не одна, это наверняка. Да и энергия, что плескалась в канале, была слишком не похожа на её энергетический фон, но это, видимо, из-за разницы в мирах или ещё чего.
        Но зато теперь никаких сомнений не было. Передо мной стоят Линая и младшая сестра Караи Мелена.
        - Ты? - Похоже, не один я удивлён нашей встрече, обе богини изумлены не меньше моего.
        У Мелены и так огромные глаза стали ещё больше. Мама Караи держит себя в руках намного лучше и сейчас гораздо сдержаннее дочери. Но всё равно, поражена не меньше.
        - И я рад вас видеть, - говорю я и, склонив голову, приветствую их: - Линая. Мелена.
        Как-то даже и не знаю, как теперь вести свой разговор.
        Хотя зачем компрометировать богинь? Остальные думают, что я лишь знаю их, и те были удивлены тому факту, что вызвал их именно я, а потому будем плясать от этого.
        - Ещё раз прошу прощения, - быстро произнёс я, пока кто-то из прибывших богинь не сказал что-то лишнее, - но нам нужна ваша помощь.
        Как ни странно, но быстрее сориентировалась Мелена.
        - Мы слушаем тебя, жрец, - величественно произнесла она.
        - Госпожа, - обратился я к Линае, - на эту девушку наложено благословение, - показал я на стоящую в оцепенении и слегка ошарашенную Киланию. - Не могли бы вы его снять?
        Мать Караи и Мелены задумалась, глядя на молодую эльфийку. Та под её взглядом немного смутилась.
        - Да, я могу это сделать, - ответила она. - Но, жрец, зачем мне это?
        О, вот и нужный поворот разговора. Или они догадались, к чему весь этот спектакль, или я просто действую правильно и веду нашу беседу в нужном ключе.
        - Я предвидел ваш вопрос, госпожа Линая, - проговорил я, - и поэтому мы готовы предложить вам следующее. - Я сделал несколько шагов к Мерее и взял её за руку. - Госпожа, - обратился я к Линае, - эта девушка - жрица. Она готова стать именно вашей жрицей и принять ваше покровительство.
        Линая слушала меня внимательно.
        - Но это ещё не всё. Она будущая правительница Княжества светлых эльфов. И поэтому под ваше покровительство автоматически попадут все её будущие подданные. Каким бы богам они сейчас ни молились, после принятия ею княжеской короны все они частично станут и вашими последователями.
        Видимо, сейчас я сказал что-то очень важное, так как мать Караи очень пристально всмотрелась в моё лицо.
        - Ты понимаешь, что предложил мне?
        Пришлось немного пораскинуть мозгами. Фактически, Линая автоматически возглавит местный пантеон, став его главой. Но, по-моему, для эльфов это в самый раз. Поэтому я ответил:
        - Вы им подходите, госпожа, даже больше, чем они предполагают.
        Линая медленно кивнула, но потом ещё раз взглянула на меня.
        - Откуда ты это знаешь? - спросила она.
        - Давайте, будем считать это интуицией, - ответил я богине.
        Та, всё так же пристально вглядывалась в меня.
        - Всё-таки она не зря выбрала именно тебя, - непонятно к чему, произнесла Линая и обратила свой взор на эльфиек.
        - Подойди, - приказала она Килании, и столько власти было в её голосе, что у меня отпали все сомнения, кто здесь действительно является истинным божеством, а кто и правда всего лишь младший.
        Девушка несмело сделала несколько шагов вперёд и остановилась перед Линаей. Богиня положила ей руку на лоб.
        Несколько мгновений - и я не поверил своим глазам. Вот канал есть, а вот его нет. И никаких промежуточных стадий.
        Я думал, на этом всё и закончится, но к девушке неожиданно подошла Мелена.
        - Наш жрец очень странный человек, и никогда не знаешь, что от него можно ожидать и где и когда он всплывёт. Нам нужен кто-то более ответственный и надёжный, чем он. Не хочешь ли ты стать моей жрицей? - Сестра Караи посмотрела на молодую эльфийку.
        «Это сейчас что происходит? - поражённо смотрел я на них. - Да она сейчас этими своими действиями мне всю игру испортит. Вот, просил её кто?»
        Килания поражённо смотрела на сестру Караи.
        - Простите, но если я стану жрицей, то не смогу отречься от трона, - произнесла она. - Я не хочу вам противоречить, но я не хочу быть правительницей. Тем более ради этого ваш жрец пожертвовал своей силой. Хоть она и не была так велика, как у других.
        Мелена задумчиво посмотрела в мою сторону.
        - Пожертвовал, говоришь? - И она пристально всмотрелась в меня. - Хорошо, - сказала младшая сестра Караи, - но ты помни, что мы всегда готовы принять такую сильную жрицу, как ты.
        - Я сильная жрица? - Девушка была изумлена.
        - Естественно, - пожала плечами Мелена, - суметь удержать канал связи с уже мёртвым богом, это надо суметь. Я не знаю ни одного жреца, способного на это.
        К Линае подошла вторая эльфийка.
        - Будет больно, - предупредила богиня, - мне придётся разрывать твою связь с твоим нынешним покровителем. А это тяжело перенести.
        - Я выдержу, - твёрдо ответила Мерая.
        - Тогда крепись, - сказала Линая и приложила руку к её лбу.
        Со стороны всё выглядело практически точно так же, как и с Киланией, только у женщины место мгновенно пропавшего одного канала занял другой, и жрица бесчувственной куклой свалилась на пол.
        - В таком состоянии она пробудет около часа, - сказала богиня кинувшемуся к лежащему у её ног телу эльфийки Пеланию. - Потом очнётся. Следующий день ей лучше не покидать пределов этого храма. Наша связь должна закрепиться.
        - Мы поняли, госпожа, - отозвался пожилой эльф и постарался уложить девушку как можно более удобно.
        Линая же перевела свой взгляд на меня.
        - Это всё, что тебе было нужно, жрец? - Последнее слово богиня выделила.
        - А вам, госпожа? - усмехнулся я, благо никто сейчас, кроме неё и Мелены, не видел моего лица.
        - Так я и знала, - пробормотала она и, открыв портал, направилась к нему.
        Я же стал изучать структуру открывшегося портала. Обычная арка, только управляется силой. И потому открывается мгновенно. Но энергии жрёт при этом неимоверное количество. А надо ли тратить её так не оптимально?
        - Передай нашей новой жрице, - полуобернувшись произнесла Линая, - что мы рады принять её в нашу семью.
        - Спасибо, госпожа, - склонил я голову.
        Богиня кивнула и скрылась в волнистой зеркальной поверхности.
        - До свидания, жрец, - ехидно кивнула мне Мелена, - не забывай, что свидание это должно быть достаточно скорым, кто-то тебя ждёт. Не разочаруй нас. - И вслед за матерью скрылась в портале.
        Хм. Я так понимаю, сейчас она говорила явно не о себе. Неужели Карая скучает по мне?
        Глава 11. Мир Реала. Княжество светлых эльфов
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Некоторое время спустя
        Пока я прощался с богинями, все остальные стояли и почтительно наблюдали за нами. Однако отмолчаться мне не позволили, поэтому, как только те исчезли, ко мне подошёл пожилой маг, а за ним Килания.
        - Так ты знаком с богами? - очень тихо спросил он, будто боялся своим вопросом побеспокоить их.
        Я уж думал, эта моя оплошность осталась незамеченной, но, по всей видимости, это было не так.
        «Интересно, а как они её вообще восприняли?» - удивлённо посмотрел я на эльфов.
        Похоже, именно это моё прямое знакомство с богинями и волновало больше всего сейчас тех, кто находился здесь, хотя я ждал совершенно другого вопроса от них.
        - Ну, свела меня с ними судьба однажды, - пожал я плечами.
        А что другое я мог сказать, меня и правда свела с ними судьба.
        - Понятно, - кивнул маг.
        «И это что, всё?» - удивлённо посмотрел я вслед уходящему эльфу.
        Или я чего-то не понимаю, или здесь воля и явление богов воспринимаются хоть и как очень значимое, но довольно рядовое явление. А с таким понятием, как судьба, похоже, вообще не принято спорить. Свела судьба, значит, это кому-то нужно. В данном случае этим двум богиням. А мой относительно фамильярный и достаточно простой тон общения с ними те и сами объяснили - кстати, как это я не подумал об этом, - назвав меня «странным человеком, от которого непонятно чего можно ожидать».
        Если перевести на местный язык, то это получается так. Он не светится годами, даже забыв о своих покровителях, то вдруг проявляется, передавая им под опеку целое государство и тем самым вводя своих божеств-покровителей в официальный пантеон этого мира, ну или, как в данном случае, даже переводя их на уровень официальной религии.
        Когда маг ушёл, молодая эльфийка посмотрела на меня своими огромными голубыми глазами:
        - Так ты жрец-свергатель? Прости, вернее, ты был им, да?
        - Э-э-э? Чего? - удивлённо уставился я на неё.
        Что такое свержение, я знаю, и получается, кто такие свергатели, по обычному определению этого слова, я примерно догадываюсь, но в таком странном сочетании это что-то новенькое.
        «Хотя…» - задумался я.
        Если посмотреть на произошедшее здесь в глобальном плане, то я как раз и произвёл замещение одного божества другим. Провёл, так сказать, смену религии в отдельно взятом государстве. Захват власти. Свержение.
        «Во, тут больше подошло бы жрец-революционер или ещё более подходящее - жрец-диверсант».
        А что, всё верно, это тот, кто незаметно внедряется в какое-то общество и постепенно переманивает последователей одного божества к другому.
        «Хм, - подумал я, - а ведь и правда звучит прикольно и гораздо больше отражает суть происходящего, когда некий жрец проводит целенаправленную подрывную деятельность против чужих божеств».
        Но здесь, похоже, такого понятия не существовало и всё сводилось к этому самому не очень понятному жрецу-свергателю.
        А девушка ждала моего ответа.
        - Ну, получается, что так, - кивнул я ей.
        Я думал, это всё, но эльфийка не уходила.
        - Значит, та наша встреча в лесу не была случайностью? - спросила она очень тихим голосом, почти шёпотом, пристально вглядываясь мне в глаза.
        Не знаю, что для неё значит тот ответ, что она хотела услышать, но я всё-таки решил ответить ей правду.
        - Не поверишь, но когда я там оказался, я даже не знал, что это за лес. И уж тем более не знал, что встречу в нём тебя. Уж извини, если чем-то тебя расстроил.
        Она медленно кивнула, но продолжала смотреть на меня.
        - Значит, это могли подстроить твои богини? - указала она рукой в направлении только что исчезнувшего портала.
        Я задумался.
        - Вряд ли это могли быть они, - помотал я головой, - слишком уж случайное это событие. Даже боги не могут знать или предусмотреть всего. Скорее, это лишь слепой случай, стечение обстоятельств, игра рока.
        - Значит, всё-таки это судьба, - резюмировала Килания.
        Я улыбнулся.
        - Ну, если тебе так проще, то пусть это будет судьба.
        - Спасибо, - поблагодарила девушка и с задумчивым видом отошла.
        Честно говоря, её вопросы меня несколько насторожили. По сути, никакого отношения к делу они не имели, но почему-то заставили меня несколько подозрительно поглядывать в сторону эльфиек. Слишком уж необычными и странными существами они являются, чтобы я мог с уверенностью сказать, что происходит в их милых и симпатичных головках. А вот в том, что в них что-то назревает, я совершенно не сомневался.
        А пока у меня было время и коль я всё-таки оказался в замке Килании, то попросил у княгини разрешение посетить их родовое хранилище.
        - Зачем тебе это? - удивлённо посмотрела она на меня.
        - Не только твоего деда интересуют информация и артефакты, связанные со стариной и магами, которые жили в былые времена, - ответил я. - Я знаю кое-кого, кого это тоже может заинтересовать. Если позволишь и это тебе не очень нужно, я там немного полазил бы и посмотрел, может, что-то я бы…
        Я хотел сказать «приобрету», но, видимо, Килания и так всё поняла, а потому равнодушно пожала плечами:
        - Я уже пробовала работать с теми артефактами, которые нашёл дед, но у меня ничего не вышло, а потому можешь забрать себе то, что тебе покажется интересным. Это лишь малая часть той благодарности за моё спасение и за то, что ты для меня сделал. - Она повернулась к выходу. - Идём, я тебя провожу.
        Она всё ещё была очень задумчива и как-то слегка отстранённо реагировала на происходящее.
        - Ты уверена? - уточнил я у неё.
        - Всё нормально, - ответила эльфийка, - идём.
        Эта её отрешённость мне не очень нравилась, Килания явно что-то обдумывала. Но что, я пока не понимал.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ХРАНИЛИЩЕ
        Некоторое время спустя
        - Вот, пожалуйста, смотри, - обвела рукой Килания вокруг себя, - правда, не знаю, что тебя здесь может заинтересовать. - И княгиня опустилась в одно из кресел.
        А посмотреть было на что. Хранилище, хотя было и не очень большим, где-то всего четыре на четыре метра, но зато по всему периметру уставлено шкафами, и многие из них заполнены чуть ли не под завязку. И в них оказались не только артефакты, но и различная магическая литература.
        - А это что? - указал я на небольшой шкафчик около стола, стоящего в единственном пустом месте у стены.
        - Это, - слегка отстранённым взглядом посмотрела девушка в ту сторону, - рабочее место деда. Здесь он проводил свои исследования. На столе - его дневники. А там, - эльфийка махнула рукой на небольшую дверцу между двумя стеллажами, которую я и не заметил, - его лаборатория.
        Я мысленно потёр руки. Как я понял, дед Килании был магом-исследователем и достаточно долго изучал всё, что к нему попадало в руки. И среди его записей и дневников я рассчитывал найти некий каталог, систематизирующий находящиеся здесь сокровища.
        Но следующие слова девушки меня слегка расстроили.
        - Правда, все его записи зашифрованы, я как-то давно, после его смерти, пыталась разобраться в них, чтобы понять, как работать с теми артефактами, которыми дед точно пользовался, но так и не смогла расшифровать их.
        - Понятно… - протянул я и подошёл к столу, на котором одна из толстых тетрадей была раскрыта.
        - Это как раз один из его дневников, - пояснила девушка, - его я и пыталась расшифровать.
        Я кивнул и вгляделся в исписанные листы.
        Хм. Или я чего-то не понимаю, или она была написана на языке древних, но слегка исковерканном, не чистом. Тут практически везде были неверные сопряжения или окончания, но если постараться, этот дневник можно было прочитать.
        Правда, для меня в этом не было особой необходимости. Мой анализатор и так мог считать информацию из любого объекта, создав его ментальную копию и преобразовав её в данные. И в этом случае меня не остановили бы такие мелочи, как то, что эти дневники зашифрованы, или что они написаны на хоть и искорёженном, но всё же языке древних.
        - Прости, - обратился я к Килании, - это и есть шифр? - показал я на руны, заполняющие раскрытую страницу.
        - Да, это он, - кивнула эльфийка.
        Я поглядел на порядка двадцати заполненных от руки толстых тетрадей, которые и были дневниками старого мага, деда девушки.
        «Времени у меня относительно немного, - подумал я, - и все его дневники я просмотреть точно не успею».
        Я перевёл взгляд на шкафы с артефактами и литературой. Там было много интересного, но что может заинтересовать меня особо или что имеет наибольшую ценность? Этот вопрос я себе мысленно и задал.
        И вдруг будто оказался в том зале старинной библиотеки, где встретил странного древнего мага, её хранителя. И в моём сознании начали по очереди выделяться те или иные книги, а потом и различные артефакты.
        «Регистрирую активацию одного из ранее скрытых модулей, - доложил анализатор, - предположительные функции модуля - катологизатор и сортировка материальных носителей, содержащих менто-информационные поля любого типа. Произвести его постоянное подключение и перевести его работу в управляемый режим?»
        Чёрт, чем может грозить активация уже подключённых модулей, я прекрасно представлял: меня может вырубить на некоторое время. Но и терять подобную способность я не хотел, так как примерно знал, что получу в итоге. Я помнил, как мне помог этот странный дар, который я, похоже, принял в наследство от хранителя, когда находился в той библиотеке. Правда, я думал, он действует только там, а, оказывается, это не так. Просто перед этим он, судя по всему, проводит некое сканирование. Вон как перебирает расставленные книги и разложенные артефакты.
        «Ладно, рискну, - решил я и сел в кресло рядом с девушкой, которая совсем углубилась в свои мысли и даже не отреагировала, что я оказался возле неё. Поэтому у меня был неплохой шанс, что она ничего не заметит. - Подключай модуль», - отдал я распоряжение своему виртуальному помощнику и приготовился к тому, что сейчас, как обычно, начнёт меня плющить и разрывать моё сознание.
        Но ничего подобного не случилось.
        «Модуль подключён, синхронизация работы модуля настроена», - доложил анализатор через несколько минут.
        При этом даже не прервалось то странное состояние, в котором я пребывал, пока этот непонятный поисковый модуль хранителя производил систематизацию того, что находилось в этом хранилище.
        «Каталог менто-информационных носителей составлен», - примерно через десять минут сообщил мне анализатор.
        Вглядываюсь в разложенные на полках артефакты и книги, вроде ничего необычного не вижу.
        «Хотя…» - приглядываюсь я к странному, почти незаметному сиянию, напоминающему небольшую закладку, возникшую над каждым объектом.
        Для интереса сконцентрировался на одной из них.
        «Экспонат № 759, - прочитал я, - общая ценность для коллекции по десятибалльной шкале: 1».
        И дальше пошло краткое описание артефакта, на котором я сосредоточился. И оно полностью совпадало с тем, что выдавал мне модуль познания сути, интегрированный в анализатор.
        Так была проверена вся коллекция, в которую преобразовалось то, что было собранно в этом хранилище.
        «И с какого уровня мне начинать шуровать?» - сам у себя спросил я.
        Но неожиданно получил ответ, выданный анализатором.
        «Рекомендовано отбирать особо значимые объекты коллекции, степень ценности которых превышает семь единиц».
        И в моём сознании стали выделяться артефакты и книги, которые были в хранилище.
        «Хорошо, - согласился я. - Забирать и разбираться со всем не имело смысла, но кое-что из этого потом можно было реализовать в нейтральном мире, а потому нужно забрать всё, что связано с древними и относится к особенностям магии этого мира».
        Добавилось ещё несколько артефактов и пара книг.
        «Артефакты предтеч», - дал новую команду я, хотя и не знал, поймёт ли анализатор это понятие.
        Но тут ничего нового не было выделено, все артефакты предтеч и так относились к особо ценным.
        Кстати, у них этот параметр ценности обозначался только десяткой, тогда как артефакты и книги древних попадались как со степенью ценности в шесть единиц, так и в девять, но при этом не было ни одного, который модуль приравнял бы к артефактам предтеч.
        «Нет, стоп, а это что?» Какая-то книга была выделена с коэффициентом десять.
        Подхожу к шкафу, беру её и аккуратно открываю. Странно, написана вроде и не на языке древних, но я его не знаю. Однако, когда посмотрел на примерный возраст фолианта, который определил анализатор, то слегка впал в ступор. Больше пятисот тысяч лет, а выглядит как новенький.
        После этого я стал планомерно обирать хранилище княгини. Ну, она же позволила мне это сделать и о количестве экспонатов не уточняла. Да и получилось-то не особо много. Всего порядка десяти книг и семи артефактов. Остальное всё было не очень интересно или не представляло особой ценности.
        «Блин, о чём это я, - и быстро провожу поиск по книгам, связанным с рунной магией. - Странно», - удивлённо оглядываюсь вокруг.
        В хранилище не было ни одной книги, связанной с этим разделом магии, как и с ритуалистикой, что уж говорить о некромантии, тут, судя по всему, за это сразу на кол сажали. Хотя по алхимии кое-что было, а она тоже показала свою полезность и нужность в последнее время. Тем более с ней я мог работать свободно, как, впрочем, и любой другой магически одарённый.
        Что интересно: очень ценным, с коэффициентом девять, был выделен один из дневников деда девушки. Его я тоже решил забрать, правда, что в нём могло быть ценного, пока не понимал. Он даже не был исписан полностью. Наверное, это был самый последний дневник мага.
        - Ну, всё, я закончил, - сообщил я Килании и обернулся к ней.
        А она, оказывается, уже давно наблюдала за мной.
        - Ты странный, - тихо произнесла она, - даже мой дед не мог точно сказать, что здесь может представлять какую-нибудь ценность, а что простая безделушка. Но у меня сложилось впечатление, будто ты точно знал, что тебе нужно. А ещё… - Девушка, поднявшись с кресла, почти вплотную подошла ко мне и заглянула мне в глаза. - Ты взял то, что дед каким-то образом определил как артефакты минувших магов, - махнула она рукой в сторону одного из шкафов, - он с ними работал, и поэтому я уверена, что и остальной твой выбор был сделан не просто так. - Она ненадолго замолчала. - Так кто же ты такой на самом деле? - прошептала она. - Бывший жрец, отдавший за меня свою силу? Тот, к кому на призыв почему-то пришли сразу две богини? Тот, кто в одиночку сумел уничтожить сразу нескольких архангелов? Кто ты? - Глаза девушки, казалось, смотрели мне прямо в душу.
        Не знаю, что она увидела в моих глазах, но, чему-то кивнув, произнесла:
        - Так я и думала. - И Килания отстранилась от меня и, развернувшись, вышла из хранилища. - Пойдём, Мерая уже должна была прийти в себя, нужно закончить наш разговор, - услышал я уже из коридора.
        - Иду, - откликнулся я. Девушку я совершенно не понимал.
        Килания заперла двери хранилища, и мы вернулись в часовню.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Час спустя
        - Благословение с вами, леди, - посмотрев на очень бледную эльфийку, произнёс я, - теперь дело за вами. Не нарушьте данного моей госпоже слова. Не мне предупреждать вас, чем это может обернуться.
        - Да, - медленно кивнула она, - я сдержу обещание. - Мерая ещё немного помолчала, а потом неожиданно добавила: - И можешь не беспокоиться за Килу. Она будет в полной безопасности. - Женщина перевела взгляд на стоящую чуть позади меня девушку. - Это я обещаю уже лично тебе, жрец, - тихо сказала она.
        - Спасибо, - поблагодарил я Мераю и слегка наклонил голову. - Тогда мне пора.
        Мне и правда нужно было спешить, если я не хотел задержаться в этом мире с неопределённой перспективой…
        Хотя как выбраться из него, я прекрасно знал. Структура портала, открытого Линаей, у меня была. И воспроизвести её я смог бы без особого труда.
        Вот и ответ, которого мне не хватало. Мне даже не требовались никакие эксперименты.
        Я, для интереса, когда на несколько мгновений остался один, попробовал открыть небольшой обычный портал, ведущий на Ирий, но у меня ничего не вышло. Вывод напрашивался сам. Перемещаться между мирами здесь могут только боги или повелители сил, но не потому, что это некие божественные или магические сущности, а по той простой причине, что они для открытия порталов используют сырую силу, вкладывая её напрямую в энергетические структуры. А так как я был и тем и другим, то открыть портал, по крайней мере тот, что создала Линая, я смог бы так же, как и она, повторив её действия.
        Ну и, соответственно, все остальные порталы у меня работали бы тем же способом.
        Только вот странно, как работали порталы в нейтральный мир? Или он всё-таки живёт по каким-то своим законам?
        Хотя, возможно, всё объясняется гораздо проще, и обычные порталы в те или иные миры можно открыть из любого другого мира, но нужно найти некую область в этом мире, откуда можно это сделать. Не зря же маги, передавая мне возвратные камни, особо указывали на то, что пользоваться ими нужно только там, где я появлюсь, и ни в каком другом месте, иначе я, активировав возвратный камень, только зря потрачу его заряд.
        «А вот это уже интересно, - подумал я. - Если мне представится возможность изучить эти области получше, я, возможно, смогу и разыскивать их по определённой схеме, а уже оттуда пытаться открывать порталы в другие миры. И возможно, мне это позволит найти область, откуда можно открыть портал куда-нибудь за пределы этого защитного купола».
        Идея мне понравилась. А потому придётся наведаться в столицу ещё разик для того, чтобы изучить ту портальную площадку, что находилась в магической лавке Парса. Хотя, по идее, нужно бы ознакомиться не с конкретно одной площадкой, а с теми, что есть в нейтральном мире, ведь там мне известно, как минимум, несколько работающих зон переноса. И ведут они в различные миры.
        Но всё по порядку…
        Пока я разговаривал с Мераей и обдумывал теорию порталов, я как-то позабыл о той, кто и являлась первопричиной происходящих здесь событий. Но Килания сама напомнила о себе. Она подошла ко мне и твёрдо сказала:
        - Я не останусь здесь.
        - Что? Но почему? Ведь о твоей безопасности обещали позаботиться, и теперь ты можешь забыть, что тебя угнетало. Так что не так?
        - Я не останусь здесь, - уже гораздо тише проговорила Килания, - я поеду с тобой.
        Все оторопело посмотрели на девушку.
        - Но ведь ты даже не знаешь его, Кила? - попыталась привести самый разумный аргумент Мерая, - ты даже не знаешь, как его зовут.
        - Да, - совсем тихо подтвердила Килания, - я совершенно ничего не знаю об этом человеке. Но я знаю одно. - Она твёрдо взглянула в глаза Мерае. - Именно его выбрала для меня судьба. Именно с ним она меня свела, когда уже все отвернулись от меня. И поэтому теперь я поеду с ним, куда бы ни лежал его путь.
        - Ты в этом уверена, девочка? - спросила у молодой эльфийки женщина. - Это то решение, от которого ты потом не сможешь отказаться.
        - Я знаю, - кивнула Килания, - и я уже всё решила. Я иду с ним.
        Мерая лишь кивнула. Пожилой маг вообще не вмешивался в этот разговор.
        - Э-э-э, - оторопело проговорил я, - а меня кто-то спросит?
        - О чём? - посмотрела на меня Килания.
        - Ну, например, хочу ли я этого? Да и вообще, кто всё это решил? - Я ничего не понимал.
        - Судьба, - будто этим всё сказано, ответила девушка, - она всё решила за нас. - И, пристально вглядевшись в мои глаза, тихо, но твёрдо произнесла: - Или ты думаешь, что просто так можно встретить в лесу жреца, способного и готового снять ни с того ни с сего благословение, наложенное на целый род?
        М-да. Это в какую же ловушку я сам себя загнал?
        - Ты хоть, примерно, представляешь, куда лежит мой дальнейший путь? - спросил я у Килании.
        - Не имеет значения, - ответила она, - я буду рада разделить с тобой свою жизнь в любом из уголков этого мира, даже самом диком и неисследованном.
        Похоже, придётся немного раскрыться перед ними.
        - Помнишь, я говорил тебе, что не знал, где оказался? - спросил я у эльфийки.
        - Да, ты сказал, что не знал, что это за лес, - подтвердила она удивлённо, - но такое иногда случается, когда портал строит неопытный маг.
        - Угу, - кивнул я, - случается. - Но я до сих пор не знаю, где я.
        - Как не знаешь, ведь это и так понятно, - несколько обескураженно ответила девушка и обвела рукой вокруг, - это Княжество светлых эльфов.
        Слушающие наш разговор Мерая и её маг тоже несколько недоуменно посмотрели на меня. И только полурослик как-то странно оглядел моё вооружение. А потом вдруг спросил:
        - Так это настоящий адамантит? - указал он на мои мечи.
        - Верно, - кивнул я и поглядел на Киланию: - Всё верно, я знаю, что нахожусь в Княжестве светлых эльфов. Из ваших разговоров я понял, что тут есть ещё Империя людей. Но я не узнал самого главного: как называется этот мир?
        Эльфы и стоящий тут же орк ошеломлённо посмотрели на меня и только полурослик протянул:
        - Так вот откуда у тебя столь редкое оружие, которое практически нереально встретить в этом мире… Ты попал сюда из другого?
        - Ну да, - пожал я плечами, - и мне нужно поторопиться, чтобы вернуться обратно. - И я посмотрел на молодую эльфийку: - Ты всё ещё хочешь сопровождать меня?
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ВЛАДЕНИЯ КНЯЖЕСКОЙ СЕМЬИ. ЧАСОВНЯ
        Сейчас
        Килания стояла и поражённо молчала. Теперь она смогла сопоставить в уме все странности этого молодого парня с тем, что видела сама. И то, что он смог одолеть каким-то немыслимым образом архангелов. И его странное оружие. Об адамантите ходили легенды, но это оружие тёмных миров и тёмных магов.
        Но это не так. Человек, о котором, как оказалось, она знает ещё меньше, чем предполагала, не был тёмным. Он вообще не был магом. Но у него было это легендарное оружие. При этом он, как человек, должен был побывать в Главном имперском храме всех богов. Но как-то умудрился не попасть в него. Хотя при этом был жрецом. Но странным. Он был посвящённым богов из забытого пантеона.
        Только есть одна поправка. Это в этом мире они такие, а в других мирах это может быть не так. И он смог призвать их. Никто никогда не слышал, что можно призвать сразу двух божеств, а этот человек каким-то немыслимым способом сделал это.
        Но это, опять же, ограничение этого мира. Как это происходит в других мирах, Килания не знала.
        «Он не из нашего мира», - наконец осознала девушка.
        И в этот самый момент, будто почувствовав, что до неё дошло, кто же этот человек на самом деле и откуда он здесь взялся, он посмотрел на неё и спросил:
        - Ты всё ещё хочешь сопровождать меня?
        Килания замерла, испуганно глядя в серо-стальные глаза спокойно смотрящего на неё парня.
        - Да, - очень тихо ответила она, - я пойду с тобой, даже если мне придётся спуститься в миры Тартара.
        - Тартар? - удивлённо переспросил парень. - Хм, не всё так печально и плохо, как ты говоришь. И светлые маги у нас там тоже есть, конечно, не так много, как здесь. Да и тебе сделали недвусмысленное предложение, от которого ты не отказалась, а лишь взяла небольшую отсрочку с принятием решения. Так что ничего плохого с тобой там не произойдёт. По крайней мере, магом как ты была, так и останешься, возможно, просто не таким сильным, как здесь. Но коль богиня сказала, что ты сильная жрица, то это так и есть в любом из миров, как в этом, так и где-то ещё. Но всё же ты точно решила идти со мной? Ведь ты видишь меня и должна понимать, что просто так никто не станет обвешиваться таким количеством не слишком полезных в обычном быту предметов. - И этот странный парень потрогал висящие за его спиной мечи.
        - Да, - кивнула Килания, - я это прекрасно понимаю. Но я уже всё решила и дала себе слово. Ещё даже до того, как узнала, кто ты. Тем более, - девушка вгляделась в глаза этого странного парня, имени которого так до сих пор и не узнала, - нас свела судьба.
        Тот всё также недоумённо покачал головой и недоверчиво пробормотал:
        - Ох уж мне эта судьба… - И поторопил: - Тогда нам нужно собираться. Времени у нас совсем немного. Я и так задержался здесь. Идём, выберем то, что тебе может пригодиться в нашем мире. - Но сделав пару шагов, остановился. - Кстати, у вас есть летающие верховые животные?
        - Пегасы, - ответила Килания.
        - Хорошо, - кивнул парень, - нужно тебе достать одного из них.
        Килания посмотрела в сторону стойл.
        - У меня есть один, - сказала девушка и гораздо тише закончила: - Только он раньше принадлежал моему отцу.
        Молодой человек с волосами светло-соломенного цвета поглядел на неё:
        - Вот мы и возьмём его. Это та память, которая тебе останется о нём. - Он немного подумал и добавил: - Можно взять и несколько других памятных вещей, дорогих тебе. Но не набирай много, возьми только самое ценное и необходимое. Тебе с этим помочь?
        - Нет, - отрицательно покачала головой Килания, - я сама. Я уже не раз готовилась покинуть страну, поэтому у меня практически всё готово. Даже есть сумка путешественника, которую изготовили драконы.
        - Драконы? - немного удивился человек. - Наверное, неплохая вещь.
        Килания лишь кивнула в ответ, развернулась и быстро направилась в свои покои. Ей нужно было поспешить.
        Вот и у неё появилась хоть какая-то цель в жизни, которая не заставляла тревожно думать, правильно ли она поступила? И эта цель не отвергалась её душой и сердцем. Странная и необычная она была, но всё же теперь была!
        Килания хотела быть рядом с этим человеком, который так неожиданно вошёл в её жизнь. Девушка не знала, чем это для неё обернётся и что случится в будущем, но она знала другое.
        Как это происходило в других мирах, ей было не известно, но у них никто никогда не спорил с судьбой. Ведь именно судьба была покровительницей их мира, что оберегает его уже на протяжении нескольких сотен тысячелетий. И так было с тех самых пор, как разразилась древняя война магов, которой почему-то так интересовался этот её человек.
        «Её», - эта мысль заставила девушку замереть на месте.
        - Да, мой, - тихо произнесла она и направилась дальше.
        И никакого внутреннего противления промелькнувшей в её голове мысли в этот момент она не почувствовала.
        «Её человек», - девушка уже приняла эту данность.
        Килания ушла собираться, я же остался в часовне. Меня заинтересовало кое-что из того, что мельком прозвучало при нашем разговоре. Я оглянулся на полурослика.
        - Прости… Далг, верно?
        - Да, - слегка удивлённо поглядел он на меня, ведь его имя ни разу не упоминалось за время нашей беседы.
        Однако ментальный сканер однажды уловил его, и я запомнил. Только он этого не знал, поэтому моё обращение к нему по имени вызвало у него некоторое удивление. Я решил не обращать на это внимание, и так засветился перед ними сверх всякой меры, так что одной странностью больше, одной меньше, ничего не решает. И моё знание его имени особой погоды не делало.
        - Я так понял, вас может заинтересовать подобное оружие? - указал я полурослику на свои мечи.
        - Возможно, но только в том случае, если мы будем чётко понимать, что отдаём за них вполне адекватную цену, - обдумывая каждое своё слово, ответил тот.
        Я отрицательно покачал головой:
        - В этом мире, как я понял, этот метал разыскать практически нереально. Так что адекватную цену вы здесь за него не дадите в любом случае. Но вполне терпимую, вполне возможно. Однако вы должны понимать, что светлые с адамантитом работать не могут. - И я пристально вгляделся в лицо Далга.
        - Мы знаем об особенностях этого металла, - кивнул полурослик, - только мы не маги и не светлые существа, так что представители нашей расы могут с ним работать. Как и некоторые другие, например, некоторые орки, - перевёл он взгляд на стоящего возле своей госпожи телохранителя, который следовал за Мераей постоянно.
        - Хорошо, - прищурился я, - именно это я и хотел услышать. Тогда давай поговорим о том, что вы будете готовы предоставить мне взамен, если я смогу притащить вам сюда несколько подобных мечей или кинжалов?
        - Что тебя интересует? - уточнил он. - Как я понимаю, ценности тебе мало интересны.
        - Да, - ответил я, - хотя, впрочем, не все. - И показал на их оружие. - Мифрил ценится не только у вас, хоть и гораздо меньше адамантита.
        - Понятно, - кивнул он. - Что ещё?
        Что ещё? Да тут всё просто.
        - Артефакты и литература ваших древних магов, на это я всегда смогу найти покупателя.
        Полурослик ещё раз кивнул.
        - Где мы встретимся? - спросил он.
        Я огляделся.
        - Это имение так и останется во владении Килании? - уточнил я у Мераи.
        - Не всё, - отрицательно покачала она головой. - Принадлежащие князю земли, дворцы и имения, а также выход на мифриловые рудники отойдут короне.
        Это и так понятно. Земля без хозяина пропадёт. Однако меня интересует не это.
        - А именно это поместье? - уточнил я.
        - Его я могу без особых проблем оставить за Киланией, - подтвердила эльфийка, - оно родовое и не принадлежит короне, так что мы на него не претендуем. Даже больше, в благодарность за то, что вы сделали для нас, мы готова взять на себя содержание и заботу о нём, а также уход за близлежащей территорией, принадлежащей самому поместью. - Немного помолчав, Мерая продолжила: - Это на тот случай, если девочка захочет когда-нибудь вернуться. Только я в это не очень верю, слишком хорошо я знала её мать, а она вся в неё.
        - Понятно, спасибо, - поблагодарил я и повернулся к полурослику. - Тогда, думаю, встретиться можно здесь.
        - И как мы узнаем о твоём приезде? - поглядел он на меня.
        - Думаю, с этим у тебя абсолютно никаких проблем не будет, - усмехнулся я.
        Тот спокойно кивнул, подтверждая правильность моих суждений:
        - Я узнаю о том, что ты прибыл. - И, казалось бы потеряв интерес к нашим переговорам, отошёл в сторону.
        Но это было ещё не всё.
        - Ты странный жрец, - неожиданно произнёс пожилой эльф, молча слушавший наш с Далгом разговор, - не маг, но интересуешься тем, что обычно занимает только магов, и на торговца не очень похож, но выгоду свою стараешься не упустить, оказавшись даже в столь необычной ситуации.
        - Ну, какой уж есть, - пожал я плечами.
        - Да, - согласился он, - какой есть, - кивнул он каким-то своим мыслям. - Только ты не подумал, как собираешься снова попасть в наш мир.
        - Почему не подумал, - посмотрел я на Пелания, - подумал. Правда, ничего путного пока в моей голове не появилось, но, как минимум, я знаю, что это можно сделать. А как максимум, мне точно известно, кого можно попросить помочь в этом. Так что рано или поздно я сюда снова попаду.
        И я в этом был уверен. Так как за время нашего разговора анализатор изучил этот помеченный особо ценным дневник деда Килании. И выходило, что единственно важной в нём была какая-то старинная карта, указывающая куда-то вглубь одного из соседних континентов. И, судя по записям, пожилой маг собирался туда со временем организовать экспедицию и рассчитывал разыскать там нечто очень ценное. Потому и я решил, что неплохо бы и мне побывать там, но не сейчас, а чуть позже. Чёрт его знает, что я могу там обнаружить, но мне это однозначно может или пригодиться, или быть полезным. С этим, конечно, определюсь на месте, так как никаких записей на этот счёт в дневнике не было.
        - Вот и я о том же, - произнес маг, будто именно этого ответа от меня и ожидал. - Ты не просто надеешься оказаться здесь, ты в этом уверен. И это странно. Никто не может быть уверен в том, что случай вновь будет на его стороне. - И он пристально вгляделся в моё лицо. - Только тебя, человек, это совершенно не смущает. Ты даже сделку готов заключить, так как не сомневаешься, что сдержишь своё слово. Я это прекрасно чувствую.
        На это мне и правда нечего было ответить. Поэтому я промолчал. Но, похоже, ответа от меня никто и не ждал…
        А через несколько минут в часовню заглянула Килания.
        - Всё, я полностью готова, - сообщила девушка. - Правда, потом немного смущённо отвела меня в сторону и уточнила: - Извини, я не знаю, что у вас в мире представляет наибольшую ценность, а потому взяла с собой все наши семейные драгоценности и деньги.
        Я улыбнулся.
        - Да как и везде. Золото. Серебро. И прочие не очень полезные, но красивые камешки, в которых я мало что понимаю, однако которые представляют достаточно большую ценность. Так что если есть такая возможность, то возьми всё это. Тем более никогда не знаешь, что может пригодиться в жизни. К тому же очень сложно представить девушку без драгоценностей.
        - Я их не очень люблю, - спокойно пожала плечами Килания. Что было правдой. У неё, в отличие от той же Мераи, было надето всего лишь какое-то тоненькое колечко, браслет и маленький кулончик. Всё, кстати, с магической начинкой. Кольцо защитное, кулон - это накопитель энергии, а вот функции браслета мне были не очень понятны, но, судя по всему, это что-то связанное с распознанием ядов или их обезвреживанием. - Ты мне с этим поможешь? - спросила эльфийка, махнув куда-то в сторону.
        - Да без проблем, - ответил я.
        И мы уже хотели направиться, куда она указала, но нас нагнал полурослик:
        - Тебя интересовал мифрил. Зайдите в княжескую оружейную комнату. Думаю, вы там найдёте много интересного. - И перевёл взгляд на Киланию: - В том числе и девушке сможете подобрать там необходимое снаряжение, к тому же у вас будет прекрасная возможность выбрать что-то из находящегося там, что вы сможете забрать с собой.
        «Странный он», - оглянулся на полурослика.
        Я и так хотел зайти в оружейную и узнать у девушки о запасах мифрила, которые есть в замке, и если не утащить с собой большую его часть, то, коль это поместье всё равно останется за ней, припрятать так, чтобы я смог забрать его потом. Однако этот полурослик сам зачем-то напомнил мне об этом.
        - Да, спасибо, - поблагодарил я Далга.
        Сначала я думал, что он работает только на Мераю, выполняя её специфические заказы и поручения. Но теперь я абсолютно не сомневался, что этот господин, находясь рядом со статной и гордой эльфийкой, преследует и какие-то свои личные цели. И не уверен, что они напрямую связаны с процветанием княжества.
        Хотя, если он при ней, то ему, или тем, кто за ним стоит, это выгодно. А судя по тому, что его заинтересовал адамантит, это явно не светлые. Правда, встретить кого-то иного в этом мире было крайне проблематично, но при этом никто не говорит, что их в нём нет. И, судя по всему, такие были. Как полурослик и сказал, например, тот самый орк, что тенью следовал за Мераей. И я не думаю, что они в этом мире одни такие, хотя их и не много.
        А то, что он пытается как-то повлиять на моё отношение к нему, стало после его совета ещё более очевидным. Слишком уж вовремя прозвучали его слова. Так вот и выходит, что он пытается заручиться моей поддержкой, даже не зная, кто я такой на самом деле.
        Но ему это и не нужно. Слишком хорошие рекомендации я предоставил в лице аж двух богинь, чтобы от этого можно было просто отмахнуться.
        И поэтому я этого Далга заинтересовал не только как обычный деловой партнёр, но и, возможно, как хоть и не постоянный, но реальный союзник в будущем. Отсюда и этот его, казалось бы, пустячный совет, но в глазах других стоящий целого состояния.
        Только вот есть в этом одна такая маленькая деталь, на которую нельзя не обратить внимания. Полурослик сейчас предлагает мне то, что я и так сделал бы в любом случае, не будь я полным идиотом. И похоже, он это прекрасно понимает. Получается, что, по сути, как некий эфемерный и незримый союзник я ему не нужен. Слишком разные у нас миры проживания и обитания. Он здесь, а я где-то там, неизвестно где. Следовательно, и наша договорённость насчёт адамантита лишь обманный трюк, чтобы прощупать имеющийся к этому делу интерес.
        Только вот явно не мой. Я сам обратился к Далгу с этим предложением. Получается, ему нужен кто-то другой. А значит, и эти фразы, специально произнесённые так, чтобы они были услышаны нужными ушами, смысл которых сводился к наличию большого количества адамантита и мифрила у меня на руках после того, как я покину владения Килании, по большому счёту предназначались не мне.
        Но тогда кому? Мерае? Её родственнику-магу?
        Нет. Они совершенно не обратили на его слова внимания. Их не интересует ни мифрил, который у меня появится, ни уж тем более адамантит, который у меня есть. А акцент был сделан именно на этом. Мифрил и адамантит, много, и всё это только у меня.
        Что-то тут не так…
        Я окинул взглядом присутствующих.
        Похоже, Далг хочет отыграть нас в тёмную. И ему не особо важно, выживем мы в результате его игр или нет, ему необходимо, чтобы кто-то правильно отреагировал на эту подставу.
        Проверяю ментополя окружающих меня разумных. Они солгать не смогут.
        Хм, а орк-то насторожился. И хотя внешне он оставался совершенно бесстрастен, в его ментальном поле проглядывала явная заинтересованность к этому делу.
        «Неужели это предназначено для него?» - подумал я, даже не косясь в сторону этого каменного истукана с лицом, не выражающим совершенно никаких эмоций. Как-то этого представителя одной из рас разумных, обитающих в этом мире, я выпустил из вида, хотя он всё время находился у меня перед глазами. И это было очень странно, обычно именно на таких неприметных типов я и обращаю повышенное внимание. А значит, с ним что-то очень не так, если он промелькнул мимо моего сознания и остался лишь на его задворках. И если бы не это немного выбивающееся из обычной колеи поведение полурослика, а также моя работа с менто-информационными полями, я даже не заметил бы повышенного интереса, проявленного орком к данному вопросу.
        «Значит, вот тот неизвестный, против кого работает полурослик, - резюмировал я краткий анализ ситуации, быстро промелькнувший в моей голове, - и я с Киланией нужны ему в качестве приманки, чтобы выманить орка и, возможно, тех, кто за ним стоит, из их конуры, и спровоцировать нападение на нас».
        «Хорошо, поиграем», - мысленно усмехнулся я, готовясь к грядущим неприятностям.
        А то, что они последуют, как только мы покинем владения Килании, я уже абсолютно не сомневался. И поэтому, ещё раз посмотрев в глаза полурослика, искренне произнёс:
        - Ещё раз спасибо за совет.
        И мы с девушкой вышли из часовни. Возвращаться сюда я больше не собирался. Нужно спешить, так как к порталу нам придётся добираться по воздуху, а времени до закрытия портального туннеля - в самый притык.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ПЕРЕВАЛ
        Несколько часов спустя
        Родовое поместье Килании мы покинули уже давно и сейчас приближались к перевалу, о котором я так много слышал в последнее время.
        - Нам придётся садиться, - предупредила меня девушка, показывая вперёд, - над перевалом разбросаны поисковые плетения, не позволяющие преодолеть его по воздуху.
        Она восседала на сероватом пегасе. Это был очень своенравный, но при этом, что неудивительно, красивый жеребец, который постоянно пытался куснуть или боднуть моего невозмутимого грифона. Однако эльфийку он слушался беспрекословно.
        - Говоришь, нам придётся проезжать по самому перевалу? - посмотрел я вниз.
        - Да, - подтвердила Килания.
        Хм. Вот и единственное место, где нас можно перехватить. Но это слишком очевидно, к тому же…
        - Там что, находится какой-то гарнизон? - уточнил я у девушки.
        - Странно, - удивилась она, - раньше там хоть и была небольшая крепость, но в ней проживало от силы несколько рейнджеров, выполняющих функции патруля. Они даже никого не досматривали.
        - Мне может чем-то грозить наличие здесь постоянного гарнизона?
        Мне совершенно не нравилось внезапное появление в этом месте воинов. Я помнил, как тут относятся к людям.
        Это же чуть позже, ответив на мой вопрос, озвучила и Килания.
        - Они не пропустят тебя дальше, - сказала она мне, - и даже я не смогу гарантировать тебе проезд. Хотя там обязательно найдётся несколько высокородных эльфов, которые знают меня в лицо. Но это всё равно нам ничем не поможет. У нас в княжестве представителям вашей расы свободное передвижение запрещено.
        Необычно. И чем же, любопытно, им так не угодили люди? Вроде открытого военного конфликта между государствами нет.
        - Так чем мне это грозит? - повторил я вопрос.
        - Да особо ничем, - пожала она плечами, - мы же не враги. Вам просто запрещено находиться на территории княжества. Так что маги, скорее всего, свяжутся с вашим посольством в столице, и оно уже пришлёт сюда своих конвоиров, которые и должны будут переправить тебя в столицу.
        А вот теперь я начал кое-что понимать. Хотя нет, была пара фактов, которая не укладывалась в общую картину.
        - А как же Мерая? - спросил я. - Её сопровождало очень много представителей других рас.
        - Мерая? - удивлённо посмотрела на меня Килания и как само собой разумеющееся ответила: - Так её же сопровождали только орки и полурослики, среди её подчинённых не было ни одного человека. - И она пожала плечами, как бы говоря, что этим всё сказано.
        «Ну и скажите мне, где тут равноправие? - мысленно поинтересовался я. - Нам даже перемещаться по территории Княжества светлых эльфов нельзя».
        Хотя относятся-то они ко мне вполне нормально. И я понимаю, что ничего не понимаю.
        Но оказывается, эльфийка ещё не закончила объяснять.
        - И даже если бы твои соплеменники сопровождали Мераю, это ничего не изменило бы, ведь они, скорее всего, пользуются порталами для перемещения в пределах страны. Так что по территории княжества если они и ездят, то очень недалеко.
        - Хм. Понятно. - Что-то я сглупил, нужно было просто попросить открыть портал куда-нибудь поближе к тому месту, где я встретил Киланию.
        Но что не сделано, то не сделано. Зато теперь отпали все вопросы о том, какая встреча меня ждёт. Эльфы меня задержат, но на этом с их стороны всё и прекратится. Никаких больше подлян. Меня продержат до тех пор, пока не приедут мои сопровождающие, те, кто имеет право без проблем перемещаться по территории княжества, и меня не передадут им в руки. И почему-то я не удивлюсь, если это будут орки.
        Что будет дальше, я предсказать не могу, но, думаю, до столицы я в этом случае вряд ли доеду. А так как эльфийка, скорее всего, не оставит меня, то теоретически нас положат вместе.
        Но зачем это нужно полурослику, я не знал. Он точно остался в поместье вместе с Мераей, да и орк был там же. Хотя, если учесть порталы, то они уже должны быть в столице.
        И тут до меня дошло. Килания же сказала, что за мной поедет отряд из посольства, которое находится где-то в столице. Так вот теперь-то и получается то, для чего всё это и было задумано. Ведь те, кто поедет сюда на перевал, чтобы перехватить меня, а это обязательно будут те, кто как-то связан с орком, сопровождающим Мераю, должны будут откуда-то уехать. И это место, а скорее всего, это посольство или что-то имеющее к нему отношение, останется без должного охранения. И как следствие, коль там останется намного меньше защитников, то и захватить или проникнуть туда (пока не понятно куда) будет значительно легче.
        Вот и получается, что полурослик использовал меня как подсадного гусака, выманив хитрую лисицу из её норы.
        Правда, он сильно просчитался. У жирного гуся, в моём лице, есть свои дела, и он полетел заниматься ими, а в разборках разных местных хищников, которые непонятно что делят, ему участвовать нет никакого резона.
        Так что и выходит, что всё это, конечно, замечательно придумано, но совершенно не согласуется с моими планами. А поэтому и попадать в руки местным властям мне нет никакого резона.
        Оглядываю близлежащие окрестности.
        - Встретимся на той стороне ущелья, вон у тех скал, - показал я девушке на несколько достаточно приметных камней. - И позаботься о моем грифоне. Не давай его этому хитрецу в обиду, - потрепал я по гриве опять попытавшегося боднуть моего грифона, пегаса.
        - А ты? - спросила Килания.
        - А я постараюсь не попасться, - усмехнулся я и, сделав небольшой крюк над возвышающейся скалой, спрыгнул со своего животного.
        Высота была относительно небольшая, но всё равно ощутимая, и потому, как только я скрылся как с глаз девушки, так вероятных наблюдателей с перевала, я активировал плетение, замедляющее мой свободный полёт, тем самым снизив скорость падения. И достаточно мягко приземлился немного в стороне от гребня скалы.
        Ну а дальше, накинув на себя полог молчания и маскирующее плетение, я изобразил горного козла, перепрыгивающего с одного уступа гряды на другой. В итоге внизу я оказался даже раньше, чем Килания преодолела перевал, перепуганно осматривая подножие скал с той стороны, где я должен был приземлиться или свалиться, это смотря как удачно сложилась бы моя посадка.
        Не обнаружив моего разбитого о камни тела, девушка немного потопталась на месте и повернула в сторону скал, у которых мы и собирались с ней встретиться. Правда, перемещалась она по воздуху. Так что мне пришлось поднажать, чтобы не заставлять её ждать.
        Однако, как только Килания скрылась из вида, со стороны перевала вслед за ней вылетел небольшой отряд на каких-то странных огромных птицах.
        - А вот это уже интересно, - сам себе пробормотал я и прибавил ходу. Не хотелось подоспеть к развязке назревающей разборки, в которой мне, похоже, придётся поучаствовать.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. ПЕРЕВАЛ
        Примерно то же самое время
        - Это ведь она? - спросил высокий эльф у стоящего рядом с ним более старшего офицера.
        - Да, это княгиня, - согласился второй, - и это очень странно. - Офицер замолчал, а потом будто у самого себя спросил: - Почему она без сопровождающих?
        - Возможно, нападение? - предположил первый. - Видел, она ведёт чьего-то необычного скакуна? А всадника-то нет.
        - Похоже и правда на неё началась охота… - протянул более разумный эльф. - Не хотел бы я оказаться на её месте.
        Между тем княгиня, за которой наблюдали стражники с дозорной башни, на некоторое время задержалась у выхода из ущелья и что-то попыталась разыскать в разбросанных у его подножия камнях, но, так и не найдя искомого, направилась куда-то вглубь территории княжества.
        - Так она не в столицу? - удивился первый эльф.
        - Конечно, - подтвердил это предположение офицер, - сейчас ей там появляться нельзя. Как я слышал, эльфы лорда Герга разыскивают её. Кстати, - обернулся он, - я видел и здесь кого-то из его людей.
        Но, к удивлению офицера, в том месте, где находилось в стойле несколько скакунов подчинённых лорда, уже никого не было.
        «Похоже, появление княгини не осталось для них незамеченным», - подумал он, глядя на удаляющуюся одинокую фигурку.
        А буквально через мгновение вслед за ней направилось несколько всадников.
        - Вот и люди лорда нарисовались, - произнёс первый.
        - Да, - согласился с ним более разумный офицер, - только запомни, - жёстко посмотрел он в глаза своему напарнику, - никто здесь сегодня не проезжал и никого мы не видели.
        - Понял, - кивнул молодой эльф и, будто подтверждая свои слова, повторил: - Я всё понял.
        - Хорошо, - сквозь зубы процедил офицер и отвернулся в другую сторону.
        Никто не должен лезть в дела престола, иначе и его размелет в мелкую труху на жерновах подковёрной борьбы и грызни за власть.
        Только вот не знали эти эльфы, что за молодой княгиней наблюдал и ещё кое-кто…
        - Ну и куда же ты делся, человек? - пробормотала невысокая тень, отделившись от скалы.
        А вслед за ней проявилось ещё несколько теней, и они очень быстро выдвинулись в том же направлении, куда и улетела княгиня.
        Но и эти тени не были последними, кого заинтересовало появление одинокой эльфийки на перевале, проходящем через Хребет дракона.
        - Мессир, - связался щуплый эльф с кем-то через переговорный артефакт, как только девушка покинула ущелье, - как вы и сообщили, к нам прибыл путник. Только он один. Девушка подходит под выданное вами описание. Но с ней никого нет. Маги проверили весь перевал, ущелье и скалы. И никого не обнаружили.
        - Ищите лучше, - ответил тот, - я выдал вам лучших своих магов.
        - Да, мессир. - И эльф деактивировал артефакт.
        «Ну и что я должен искать?» - сам у себя спросил щуплый эльф, когда заметил, как вслед за девушкой ущелье покинул и какой-то небольшой отряд наёмников. И не просто покинул, а направился по её следам.
        - Надо бы проверить, что там назревает? - пробормотал эльф и, зайдя в стойло, вывел своего не слишком дорогого и породистого, но зато очень выносливого и неприхотливого пегаса.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. СКАЛЫ У ПЕРЕВАЛА
        Где-то полчаса спустя
        Что-то больно много вас здесь собралось для одного дня, и непонятно, кто за кем следит.
        Килания спешилась и присела у скалы так, чтобы не пропустить моего появления. А все остальные наблюдали либо за ней, либо за теми, кто контролировал каждый её шаг. Правда, последних было немного. Всего один эльф, который был достаточно слабым магом.
        «Хотя… - пригляделся я к тени за спиной девушки. - Смотри-ка, и правда они».
        В тени камня растворилось несколько аур полуросликов. Теперь расклад ясен. Первым нужна Килания, и судя по их намерениям, количеству и составу преследующих, девушка им нужна исключительно мёртвой.
        Второй упорно следит за первыми, но постоянно оглядывает окрестности, будто ожидает появления блудного сына.
        А полурослики контролируют этого щуплого эльфа.
        «О, что-то началось», - констатировал я, когда в сторону поляны стали пробираться наёмники.
        И что делать? К девушке их подпускать нельзя. А, судя по их поведению, это матёрые убийцы. Не такие, конечно, как подчинённые Далга, но тоже не из простых.
        И как всё провернуть? Да просто. Вон тут какой симпатичный источник земли в камне. Он так шарахнет, что на некоторое время заставит обратить на него внимание всех.
        Что я ещё могу?
        Килания села очень удобно. И я смогу под шумок быстро умыкнуть её в ту небольшую расщелину. Правда, мне нужно поторопиться.
        Выдвигаюсь вперёд.
        Хм. А полурослики тоже определённо чего-то ждут, но следят за щуплым эльфом. И похоже, их больше интересуют его дальнейшие действия. Но мне это пока не интересно.
        Чёрт. Чуть опять не забыл наложить на себя полог невидимости, на основе отражения любого типа волн.
        Так, нужно, чтобы девушка не испортила всё дело. Можно вложить ей в руку что-то, что однозначно укажет на меня. А что есть в этом мире только у меня? Верно, адамантит.
        Вытаскиваю один из кинжалов. Он и послужит для опознания.
        А теперь вверх по скале и потом вниз в расщелину. Быстро карабкаюсь, а в обратную сторону просто скатываюсь. Всё, я на месте.
        Приготовились. Времени практически нет.
        Сейчас сработает моя мина. Отсчёт. Три. Два. Один.
        Килания даже не поняла, что произошло. Вот мелькает на грани сознания какая-то сильнейшая вспышка на краю поляны. Мгновение - и что-то с неимоверной силой тащит её назад. Она хочет закричать, но ей зажимают рот. Девушка ничего не понимает. Она начинает отбиваться от неизвестного. А это явно живое существо, она почувствовала тепло его руки на своём лице. Но ничего не выходит. Её крепко держат.
        Неожиданно кто-то разжимает её крепко стиснутую ладонь и что-то вкладывает в неё. После чего тот, кто удерживал девушку, исчезает, и она остаётся одна.
        Помимо воли Килания опускает свой взгляд. В её руке зажат кинжал. Чёрный кинжал. Кинжал этого странного и непонятного человека, изготовленный из металла, которого не найти в этом мире.
        Боль жжёт руку. Этот металл опасен для неё, поэтому Килания аккуратно кладёт оружие. Она поняла, что ей хотели сказать. Вернее, кто это хотел сделать.
        «Да, я не буду тебе мешать», - мысленно прошептала она и вспомнила случай на поляне. Тот момент, когда она, так же как и сейчас, оказалась одна в пещере и что она увидела потом.
        Этому странному человеку, когда он начинает действовать, и вправду лучше не мешать. Будет только хуже. Для всех.
        По расщелине взбираюсь на поверхность камня.
        Всё, Килания теперь на время в безопасности. И сейчас можно начать работать в полную силу.
        Первые - это наёмники. Потом вырубить эльфа, ну и напоследок переговорить с полуросликами.
        Начнём, пожалуй.
        Внедряю плетение паралича во все ауры, что поддаются магическому воздействию. После этого распределяю руны взрыва и прочие, вносящие элемент паники и суматохи во все близлежащие предметы и объекты. Камни, деревья. Даже в землю. Ну а теперь можно и потанцевать.
        Активация.
        Далг не поверил своим глазам. Он отвлёкся буквально на мгновение, в тот самый момент, когда и прогремел взрыв, бывшая княгиня мгновенно испарилась, исчезла с поляны, будто растворилась в воздухе.
        «Где она?» - мысленно спросил он у своей звезды.
        Ответом ему было лишь недоумённое молчание.
        - Мы тоже ничего не поняли, командир, - сказал заместитель.
        В такой же растерянности находились и остальные преследователи.
        - Человек, - неожиданно произнёс один из его людей.
        - Да нет, он не смог бы такое провернуть, - отрицательно покачал головой полурослик.
        - Нет, командир, ты не понял, - внёс пояснение его подчинённый. - Человек. Вон он. Очень осторожно идёт на поляну. Видимо, и его внимание привлёк взрыв. Пытается понять, что тут произошло.
        С этим Далг был согласен. Сопровождающий леди Килании очень медленно и осторожно придвигался к стоящим в полном одиночестве на поляне верховым животным. Вот он остановился и присел на корточки. А потом посмотрел куда-то в сторону леса. Как раз туда, где и находились наёмники.
        - Неужели это их рук дело? - удивился полурослик. - Тогда мы их очень недооценили.
        - Командир, смотри, - одна из теней указала в сторону леса, - он открывает портал. Сейчас сюда прибудет подкрепление. Они клюнули.
        - Тогда ждём, - распорядился Далг, - возьмём их, когда заблокируем эту поляну для перехода.
        И тени опять превратились в безмолвную поверхность скалы, на фоне которой они и скрывались.
        Кист смотрел на поляну, где ещё мгновение назад находилась девушка. Но сейчас её не было. Этот странный взрыв спутал все карты.
        Он видел, как начали сомневаться наёмники. Как они стали постепенно отходить в лес…
        Наёмники старались не вмешиваться в дела магов без особой на то необходимости. Поэтому они отступали и сейчас. А то, что к похищению девушки причастны маги, сомнений не вызывало.
        Кист и сам почувствовал сильнейший выброс магической энергии где-то неподалёку.
        Но неожиданно ветви леса зашуршали, и на поляну, словно дикий зверь, принюхиваясь и осматриваясь, стал осторожно выбираться тот самый светловолосый парень, появление которого он и дожидался на перевале. Его появление заметили и наёмники.
        Видимо, человека тоже привлёк взрыв, и он поспешил сюда. Судя по всему, девушка дожидалась здесь именно его прихода.
        Но что-то у них пошло не так, и она исчезла.
        Парень же очень осторожно выбрался в центр поляны и стал осматривать следы. Неожиданно его что-то насторожило, и он повернул голову в сторону леса, где как раз и скрывались наёмники.
        «Талан божественный, - пробормотал про себя эльф, упомянув своего покровителя. - Теперь наёмники точно обратили на него внимание и постараются его схватить».
        А так и было. Те стали медленно продвигаться в сторону поляны.
        «Я не могу этого допустить, - решил щуплый эльф. - Если они его схватят, то вся партия драгоценного металла попадёт к ним».
        И поэтому он решился. Его повелитель, мессир, выдал ему один из артефактов, оставшихся ещё со времён войны магов. И этот артефакт мог открыть портал в любую точку этого мира. Что Кист и собирался сделать. Человек не должен уйти от них. И ему требуется помощь.
        Далг насторожился.
        - Нам крупно повезло, - указал он в направлении уже полностью сформировавшейся арки портала, - он связался со своим хозяином и сейчас тот будет здесь.
        А на поляне между тем события набирали оборот. Человека окружили наёмники. Он слишком поздно отреагировал на их появление и потому оказался прижат ими к камню. Ему пока с трудом удавалось сдерживать постоянные атаки, укрывшись среди нескольких камней.
        - Идут, - сообщил полурослику его наблюдатель, - все маги. И сильные.
        Далг лишь кивнул ему в ответ.
        Четверо магов появилось из портала и очень быстро, выяснив в чём дело, видимо, через своего наблюдателя, ударили в спину наёмникам. Для тех это оказалось полной неожиданностью.
        «Всё, с первыми покончено», - подумал Далг.
        Но того, кто им был нужен, всё ещё не было. И только эта мысль сформировалась в его голове, как поверхность портала снова вздрогнула.
        - Быстро, это он, - отдал распоряжение Далг, и сам, вытянув из небольшой сумки на своём поясе какой-то артефакт, активировал его.
        Он солгал человеку, когда говорил, что они не маги. Кое-что они всё же могли.
        Его люди тенями пронеслись через поляну и возникли за спиной сначала магов, а потом и последнего. На уничтожение оставшихся в живых наёмников и магов им потребовалось всего несколько секунд.
        Теперь последний и самый опасный.
        Он понял, что попал в ловушку, но тем не менее постоянно пытается прорвать барьер подавителя магии.
        Полурослики окружили его.
        Удар. Удар.
        Противник очень ловок и пытается дать отпор, но сложно это сделать, когда не можешь обнаружить своего противника.
        «Нет. Тут нужно что-то более весомое», - осознал Далг, когда уже практически десятая рана мгновенно затянулась на теле объекта.
        И полурослик достал очень древний предмет культа. Кинжал убийцы, который способен поглотить силу и сущность настоящего божества. И он не подведёт и в этот раз. Они всегда выполняют данный им заказ. Даже если он предполагает уничтожение одного из богов светлого пантеона…
        За всем происходящим со стороны скалы наблюдал светловолосый парень.
        - А неплохой у него кинжальчик, - пробормотал он себе под нос, - и, судя по всему, это что-то ещё более древнее, чем всё то, что я находил до этого. - И ещё раз посмотрев в сторону стоящих чуть дальше на поляне полуросликов, сам у себя спросил: - И где он его, интересно, раздобыл?
        Возможно, это могло показаться, но создавалось такое впечатление, что этот спокойный парень уже знал ответ на этот вопрос.
        Глава 12. Мир Реала. Нейтральный мир. Мир Ирий
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. КНЯЖЕСТВО СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ. СКАЛЫ У ПЕРЕВАЛА
        Примерно полчаса спустя
        Полурослик неторопливо прошёл через поляну в мою сторону и остановился неподалёку от меня. Некоторое время он постоял молча, а потом огляделся и, сев на небольшой плоский камень, повернулся ко мне.
        - Я смотрю, ты совершенно не удивлён происходящим, - сказал он, обращаясь ко мне и рассматривая меня своими тёмными глазами из-под накинутого на голову капюшона, - даже подыграл нам в нужный момент по мере сил. Хотя мог бы, как я понимаю, обойтись и без этого, просто исчезнув сразу после перевала. Я думаю, ты бы и Киланию смог прикрыть так, чтобы её не сумели разыскать некоторое время. Ну а потом это не имело бы особого значения. Но ты этого почему-то не сделал. - Полурослик поворошил ногой какие-то камешки на земле. - Только я так и не понял, что ты сделал и как умудрился умыкнуть княгиню прямо у нас из-под носа… - Он вновь поглядел на меня своим цепким взглядом. - Такой весь из себя обычный и простой человек, которого можно случайно встретить в лесной чаще, гуляя по ней в одиночестве. - Последние слова он особо выделил. - Ты ничего не хочешь мне рассказать?
        Я спокойно посмотрел на него.
        - Не очень, - усмехнувшись, ответил я и уже гораздо серьёзнее добавил: - У каждого из нас свои секреты. - Я взглянул на его походную сумку, куда этот профессиональный и опасный убийца - а никем иным этот неизвестный быть и не мог - убрал после ликвидации бога своё необычное и слишком уж неподходящее для этого мира оружие. - Позволь посмотреть на твой кинжал, - попросил я его.
        Далгу не потребовалось объяснять, о каком кинжале идёт речь.
        - Думаешь, тебе его осмотр что-то скажет? - вгляделся он в моё лицо.
        О том, что он не хочет его давать, не было сказано ни слова.
        Я усмехнулся.
        - С твоей стороны это небольшая малость в благодарность за то, как ты нас постарался использовать. Так что не жмись… - И протянул руку.
        Он некоторое время разглядывал меня. Но потом всё же засунул руку внутрь походной сумки, которая была очень уж похожа на некий вариант своеобразного рюкзака путешественника, и вытащил из неё ножны с чёрным кинжалом.
        - Осторожнее, - ухмыльнувшись, предупредил он, передавая оружие мне, - один порез - и нам придётся хоронить на одно тело больше.
        Я лишь кивнул полурослику и аккуратно взял клинок в руки…
        Так я и знал. Очень тёмная аура, которую не могут замаскировать даже антимагические ножны. И что интересно, подобный тип энергии я встречал, и произошло это совсем недавно. В мире того странного существа - повелителя. То-то этот ножик показался мне чем-то знаком.
        Но дело оказалось не в нём самом, а в том, кто его сделал, или в том, кому он раньше принадлежал.
        Осторожно вынимаю его из ножен.
        Хм. Странная структура. Очень плотная. Создаётся впечатление, что она многоуровневая, и я сейчас вижу только её верхний слой.
        Присматриваюсь внимательнее. А ведь, действительно, так и есть. Внешняя энергетическая структура вплотную взаимодействует с той, что вложена в неё. И определить свойства получается только этой внешней структуры, настолько плотно она облегает своё ядро. Да и то сделать это получилось только при помощи дара «Познание сути», доставшемся мне от богини. Анализатор же об этом артефакте, кроме материала изготовления, а это чистейший адамантит, ничего сказать не может.
        Но то, что определил мой дар, мне показалось очень интересным.
        «Энергетические свойства: поглощение ментальной энергии. Менто-активные свойства: поглощение менто-активной сущности. Особые свойства: передача ментальной энергии накопителю. Особые свойства: разрушение ментально-энергетической сущности и менто-информационного поля объекта воздействия. Особые эффекты: создание локального пробоя реальности, предназначенного для установления ментального канала передачи энергии основному накопителю».
        М-да. И это только то, что я сумел вытащить с верхнего уровня вложенной в этот кинжальчик структуры.
        А была ещё и какая-то внутренняя, и что она делала, мне было непонятно.
        «Копируй, будем разбираться по ходу дела», - передал я анализатору, хотя это и было лишним, так как копировать структуру тот начал, как только оружие полурослика оказалось у меня в руках.
        В этом артефакте меня заинтересовали три вещи. Первая - это очень уж необычная схема построения его внутренней энергетической структуры. Вторая - тип энергии, на основе которой работал этот кинжал, как артефакт. И то, что сумел разобрать мой дар.
        Складывалось впечатление, что этот артефакт каким-то немыслимым образом преобразует ту энергию, что в него поступает, в необходимый ему тип. Что было практически невозможно. Нельзя преобразовать энергию света в тёмную энергию.
        Но это не относилось к тому кинжалу, что я сейчас держал в руках.
        А это мне кое-что очень напоминало. Ведь примерно так действовал и я сам. Я мог преобразовать любой тип энергии в свой, или в тот, что мне был нужен в данный конкретный момент.
        Ну и третье: куда, собственно, переправляется вся эта энергия. Сколько её должно быть в любом божестве, я прекрасно представляю. Сам как-то старался перекачать энергию из одного. Правда, это было тёмное божество. Но меня в результате тогда чуть не разорвало на части.
        В этом же случае светлый был явно сильнее, однако кинжал спокойно справился со своей задачей. И, что самое важное, во время его работы я этого канала не обнаружил. Я вообще не знал об этом свойстве кинжала, пока он не попал мне в руки. А потому он должен действовать на каких-то совершенно иных принципах.
        То, что энергия выкачана из этого божества, я прекрасно видел, но вот в самом кинжале её сейчас не было, как и того накопителя, куда она могла бы попасть.
        Оставалось предположить, что и был открыт тот самый «подпространственный локальный пробой реальности». И, судя по типу энергии, которым был пропитан этот кинжал, получателя можно вычислить с достаточно большой долей уверенности.
        Правда, зачем ему это необходимо, я даже предположить не могу. Повелитель и так сам по себе сильнейший источник магии. Или у этого кинжала есть и ещё какая-то функция? И заложена она в ту самую структуру, до которой я пока не могу добраться…
        - Интересное оружие, - сказал я, убирая кинжал в ножны после того, как анализатор подтвердил, что сделал полную копию его менто-информационной структуры, и передавая его обратно полурослику, - только оно уж точно не принадлежит этому миру. - И я серьёзно взглянул в глаза Далга. - Откуда оно у вас?
        По сути, его ответ станет решением, будут он и его люди жить, или они, как и все последователи повелителя, должны умереть.
        Не знаю, но так я решил ещё в тот момент, когда понял, кто, возможно, может оказаться создателем этого оружия.
        Далг напряжённо смотрел на спокойно сидящего рядом с ним человека. Ему показалось, будто ему только что дали шанс спастись, и теперь он не должен его упустить. Только глава одного из кланов малого народа так и не понял, что это за шанс, какой он должен выбрать ответ и, вообще, в чём заключается его ошибка? Единственное, что он очень чётко понимал, что именно в руках этого светловолосого парня сейчас лежит судьба всего его клана.
        Он сделал незаметный жест своим теням приготовиться к бою.
        Только что-то смущало его в том холодном спокойствии, которое ощущалось в сидящем человеке. А Далг уже давно привык больше доверять своим инстинктам, интуиции и предчувствию, чем тому, что видят его глаза. А глаза сейчас видели одинокого парня, находящегося в плотном окружении его людей.
        - Так откуда? - повторил свой вопрос этот непонятный человек.
        Голос был отстранён, серо-стальные глаза равнодушно взирали на окружающий мир.
        - Как быстро мы умрём, если мой ответ не понравится тебе? - вдруг, даже не ожидая от себя подобного вопроса, спросил полурослик.
        Парень, будто именно этого и ждал, посмотрел в его сторону и ответил:
        - Быстро. Твоё сердце не успеет сделать и двух ударов.
        Далг медленно кивнул. Слишком странным и необычным был этот человек для здешнего мира, чтобы воспринимать его как простого обывателя и чтобы с пренебрежением и недоверием отнестись к его словам. К тому же полурослик отлично ощущал, что этот человек не собирается ему лгать. А потому произнесённые им слова были истинной правдой.
        Он вытащил кинжал из ножен и посмотрел на него под солнечными лучами, которые, теоретически, должны были отражаться на его поверхности. Но этого не происходило. Даже свет старался обходить это оружие стороной.
        - Наши предки, - начал рассказывать Далг, - нашли это оружие в одном из храмов около четырёхсот лет назад. И с тех пор оно исправно служит нам.
        Человек кивнул.
        - У тебя есть карта? - обратился он к полурослику. - Ты можешь показать, где находится этот храм?
        - Да. - Далг вытащил из своей сумки небольшую магическую карту. - Это здесь, - ткнул он пальцем в центр соседнего континента. - Мы проверяли те места множество раз в надежде разыскать ещё что-то полезное, но повторно ни входа в храм, ни его самого так и не нашли. - Далг посмотрел на человека, который задумчиво смотрел перед собой.
        - Странно, - пробормотал тот, - слишком далеко он забрался в светлые миры. Ему тут не удалось бы скрыться. - Человек упёрся взглядом в лицо полурослика. - Этого оружия не должно существовать, вернее, того, что заключено внутри его. Надеюсь, ты это понимаешь?
        Далг уже давно догадался, чем закончится этот разговор. Но не мог просто так взять и отдать этому неизвестному их оружие, его не поймут, он даже объяснить того, что здесь произошло, никому не сможет. Ну как доказать Совету кланов, что этот парень, который сейчас спокойно сидит рядом с ним, - это живое воплощение бога смерти?
        И, будто подслушав его мысли, этот странный человек, сказал:
        - Чтобы тебя не мучили сомнения в правильности принятого решения, могу предложить несколько килограммов чистого адамантита. Есть у меня кое-какой хлам, который я не использовал в своё время… - Немного помолчав, он добавил: - Только обрабатывать вам его придётся самим.
        Далг задумался. Это было гораздо лучше, чем вообще ничего. Ведь то, что с кинжалом придётся расстаться, он понимал и так. Этот неизвестный не оставит им его в любом случае. Даже если забрать клинок придётся с его трупа.
        - Я согласен, - кивнул Далг.
        Парень посмотрел на него и искренне произнёс:
        - Я рад, что ты сделал именно этот выбор.
        А потом из своей, казалось бы, совершенно обычной сумки стал вытаскивать чёрные прутья.
        - Это что? - удивлённо посмотрел полурослик на десяток выложенных перед ним длинных металлических палок.
        То, что они сделаны из адамантита, Далг не сомневался. Но для чего они могли понадобиться в таком качестве, он совершенно не представлял.
        - Это… - Человек посмотрел себе под ноги. - Когда-то это было клеткой.
        Глаза Далга непроизвольно расширились. Он даже представить себе не мог, чтобы кто-то создал клетку из чистого адамантита и, уж тем более, кого могли держать в ней.
        - А для кого она была предназначена? - указал он на прутья.
        Человек задумался. Далг уже решил, что не услышит никакого ответа, но парень вдруг усмехнулся, даже нет, оскалился, и сказал:
        - Когда-то в ней держали мою жену.
        Теперь Далг совершенно не сомневался в том, что сделал правильный выбор, отказавшись от кинжала и, при этом, даже не спрашивая, зачем он должен был это сделать. И доказательство правильности решения сейчас лежало перед ним. Ведь именно человек предложил ему, как какой-то хлам, эти прутья, некогда бывшие частью какой-то клетки, а не те, кто её и создал. Но самым главным было не это. Как же нужно опасаться существа, которое вынуждены держать в такой клетке, Далг даже не представлял, но понимал, что оно должно быть невероятно опасным. Однако его каким-то образом сумели захватить, только не учли такого простого факта, что вслед за пленником может прийти кто-то, кому оно будет дорого.
        А в том, что парень сказал правду, Далг совершенно не сомневался.
        Он, ещё раз поглядев в спокойное лицо парня, передал ему кинжал.
        Тот некоторое время подержал его в руках.
        - Всё, - сказал он и протянул его обратно Далгу, - можешь забирать.
        Полурослик поражённо посмотрел на него.
        - Теперь это просто ножик и ничего больше, можете спокойно пользоваться, - усмехнулся парень и, поднявшись, направился в сторону небольшой расщелины, которая находилась в скале. Но неожиданно остановился и, повернувшись к Далгу, предупредил: - Только больше не бросайтесь так опрометчиво с ним на какого-нибудь бога, такой трюк с ними может и не сработать. - И, подмигнув, пошёл дальше.
        А через несколько секунд полурослик с удивлением увидел, как из расщелины выбирается Килания. Почему они не смогли обнаружить её присутствия там, когда проверяли поляну, Далг не знал. Но теперь глава клана убийц был абсолютно уверен, что ко всему этому приложил руку этот непонятный парень.
        Буквально через минуту человек и княгиня уже восседали на своих скакунах и готовы были отправиться в путь.
        Далг смотрел на этого человека. Он должен его спросить. И когда девушка уже оказалась в воздухе, он быстро подошёл к странному верховому животному, на котором сидел парень.
        - Господин, - почтительно обратился он к незнакомцу, - пожалуйста, назовите своё имя.
        Тот посмотрел на полурослика и вполне обыденно ответил:
        - Степан. - А потом поднял своего скакуна в воздух и, нагнав княгиню, вместе с ней направился куда-то вдоль Хребта дракона.
        Полурослик же стоял и поражённо смотрел вслед тому, кого по своему неведению принял за воплощение смерти. Однако это оказалось не так. В их собственном пантеоне был один бог, который тоже носил такое имя. Хотя у остальных народов он и относился к забытым богам, но полурослики до сих пор почитали его как одного из своих покровителей. И учил он только одному - выживать.
        - Я сделал правильный выбор, - произнёс Далг и, развернувшись, махнул своим в направлении перевала, где у них остался верховой транспорт. - Выдвигаемся назад! - скомандовал он и оглянулся в сторону скал.
        Однако на их фоне никого видно уже не было.
        ПЛАНЕТА РЕАЛА. ГДЕ-ТО В ЛЕСАХ НА ВОСТОКЕ КНЯЖЕСТВА СВЕТЛЫХ ЭЛЬФОВ
        Примерно два часа спустя
        - Ну вот мы и на месте, - указал я Килании в сторону так и стоявшего открытым портального туннеля.
        Мы успели вовремя. До его закрытия, по данным локатора, осталось чуть меньше трёх часов. Этого времени нам как раз должно хватить, чтобы преодолеть его.
        - Задерживаться нельзя, потому что можем не успеть преодолеть его.
        Девушка удивлённо взглянула на меня.
        - Это же обычный портал, переход осуществляется мгновенно.
        - Всё так, - усмехнулся я, - только это не портал, а что-то несколько иное. Так что лучше поспешить.
        Эльфийка на это лишь покладисто кивнула, и мы направились в сторону открытого зева портальной воронки.
        Но перед самым входом девушка остановилась.
        - Прости, - обратилась она ко мне, - но я должна это знать.
        - Да? - поглядел я на неё.
        Она смущённо опустила голову и спросила:
        - Скажи, как тебя зовут?
        - Э-э-э… - Если честно, я даже растерялся. У меня совсем вылетело из головы, что я ей не представился. - Прости, - улыбнулся я, - это моя вина. Степан. Меня зовут Степан. Приятно познакомиться, Килания. - И я слегка наклонил голову.
        - И мне, - улыбнулась в ответ девушка и уже совершенно спокойно преодолела на своём пегасе вход в портальный туннель.
        Я последовал за ней и когда оказался внутри этой странной аномалии, то имел счастье наблюдать её широко раскрытые в удивлении глаза.
        - О таких типах порталов я ничего никогда не слышала, - произнесла она, - теперь понятно, почему ты сказал, что нам ещё нужно преодолеть его.
        Я направил своего грифона вперёд. А Килания, изумлённо оглядываясь и постоянно воспроизводя различные опознающие или исследующие плетения, следовала за мной.
        Так ехали следующие два часа. А потом этот, казалось бы, совершенно обычный переход преподнёс нам сюрприз.
        ЕСТЕСТВЕННЫЙ ТУННЕЛЬНЫЙ КАНАЛ МЕЖДУ МИРАМИ
        Два часа спустя
        «Регистрирую разветвления туннеля, - доложил мне анализатор, - ранее подобного разветвления не наблюдалось».
        Да я и сам прекрасно помнил, что никаких перекрёстков здесь не было. А ничем иным это разветвление, кроме как перекрёстком, назвать нельзя. И, что самое плохое, это разветвление было искусственно создано несколько часов назад. По крайней мере, так доложил анализатор.
        - Что-то тут не так, - сказал я, притормаживая грифона. И, повернувшись к девушке, остановил её. - Побудь пока здесь, - попросил я её.
        - Что-то произошло? - насторожилась она.
        - Честно говоря, пока не знаю, - ответил я, - но раньше этого не было, - показал я на перекрёсток и, оглядев девушку, кивнул на колчан со стрелами и лук, притороченные к седлу её пегаса: - Ты их выбрала просто так или умеешь пользоваться?
        - Умею, - даже несколько обиженно ответила девушка, - я же эльфийка.
        - Прости, - усмехнулся я, - тогда приготовь их и отъедь на пару сотен шагов назад. Будешь контролировать этот перекресток с расстояния. Но стрелять не начинай, пока я не подам тебе знака. - И показал стандартный знак опасности, который используют рейнджеры в походе.
        - Запомнила?
        Килания кивнула.
        Я скептически осмотрел эльфийку с ног до головы. Не очень мне нравилось, что мы смогли подобрать для девушки лишь кольчугу из мифрила, так стройна она была, а переделывать что-то из уже готового или сырого материала у нас не было времени. Но я надеялся, что мифрил и сам по себе металл достаточно прочный, так что дополнительная защита нам не потребуется.
        Плюс к тому же девушка - чистый светлый маг, и это идеальный металл для её плетений.
        Правда, как оказалось, она не имеет ни малейшего представления об артефакторике. Поэтому нам и пришлось остановиться лишь на кольчуге как на средстве защиты от физического урона, забыв о магических свойствах мифрила. Всё равно Килания в бою их полностью реализовать не сможет.
        Но рисковать мне не хотелось. Поэтому я решил немного перестраховаться и спросил у неё:
        - Какая твоя максимальная дистанция для уверенной и точной стрельбы?
        - Триста шагов, - не задумываясь ответила Килания.
        - Пойдёт, для большинства людей это очень далеко. Тем более, если ты будешь за укрытием.
        - За каким укрытием? - Килания с недоумением посмотрела назад в абсолютно пустой прямой туннель. - Там же ничего нет.
        - Не туда смотришь, - усмехнулся я и показал на наших верховых животных. - Бери пегаса и грифона и отведи их на удобное для тебя расстояние, сама же стреляй только из-за них, поставь их рядом друг с другом, но не слишком плотно.
        Я не договорил, как эльфийка испуганно прервала меня:
        - Зачем? Я же могу наложить на себя заклинание магического щита от физического и магического урона. Долго я его не удержу, но примерно на час его хватит.
        - Угу, - кивнул я, - но ты уверена, что твою магическую активность здесь никто не заметит? Тут, кроме нас, и нет никого, - обвёл я руками пустое пространство туннеля.
        Девушка понуро произнесла:
        - Это неправильно.
        Я жёстко посмотрел на неё:
        - Неправильно будет потерять нашего единственного мага, который в случае ранений поможет нам с лечением. Если тебя не будет, кто займётся нами и поможет нам оклематься? И тогда с потерей одного мы все останемся здесь.
        Килания покраснела и, склонив голову, произнесла:
        - Прости, я поняла.
        - Хорошо, - кивнул я.
        Незачем было дальше давить на девушку. Я и так видел, что суть нашего разговора прекрасно дошла до неё. А потому просто сказал:
        - Постарайся оставить между грифоном и пегасом небольшой зазор наподобие бойницы, через который и стреляй. Эти животные более выносливые, чем мы с тобой, потому несколько попаданий в них спокойно выдержат. А там или мы отобьёмся, или сдерживать уже будет некого и некому. На крайний случай вот, возьми, - протянул я девушке возвратный камень, ведущий в нейтральный мир. Не знаю, сработает ли он в туннеле, но это всё равно больше, чем ничего. - Это возвратный камень. Он создаёт обычный портал, который тебя перетащит в один из достаточно интересных миров, ну или тот, что с ним связан. Как они здесь работают, я не знаю. Но активировать его нужно так… - И я показал, как это делается. - Если ты попадёшь в тот мир, о котором я думаю, то окажешься в определённом месте… - И я очень подробно описал девушке портальную площадку. - Там постарайся найти мага Грона или магиню Герранию. Сделать это можно или напрямую, если мир, в котором ты окажешься, называется Гирс, или через их партнёров, если это окажется не так. Как раз вблизи их убежища ты и появишься. Когда найдёшь Грона или его дочь, Герранию, скажешь им,
что ты от меня. Попроси их помочь тебе попасть в мой мир. Маги знают, что необходимо сделать для этого. Если у них возникнут какие-то вопросы, то передашь им, что я в долгу не останусь. Когда окажешься там, куда они тебя перешлют, постарайся не влипнуть в неприятности и найди мой небольшой домик… - Я продиктовал адрес домишки, что достался мне в столице от главаря бандитов. - У меня там есть партнёры, которые обретаются в таверне «Большой тролль», зовут их Клык и Керк. Не пугайся их внешнего вида или той компании, что их окружает. Это мои люди, и они о тебе позаботятся. Не знаю, как долго меня может не быть.
        Девушка смотрела на меня удивлёнными глазами. А я и сам не знал, почему я так подробно её инструктировал, но у меня будто в одном месте свербело с этим непонятным перекрёстком. Что-то было не так, и я это очень остро ощущал.
        - Но если ты доберёшься до города Ралд и найдёшь парней, то из него можешь переправиться с каким-нибудь караваном или под охраной наёмников в город Таргос. Там найди магиню Караю. Ну а дальше уж, я думаю, они разберутся, что делать. Кстати, обязательно попроси девушку познакомить тебя с её матерью и младшей сестрой, и многие вопросы отпадут сами собой.
        Килания оторопело пыталась всмотреться в моё лицо.
        - Что происходит, Степан? - тихо спросила она.
        А что я ей мог ответить? Предчувствие? Странность происходящего? Зачем ей это нужно, она и так сейчас напугана сверх всякой меры.
        - Это так. На всякий случай, - пояснил я девушке, а потом, немного подумав, добавил: - И да, если артефакт не сработает… - Я залез рукой в сумку, порылся там и передал ей ещё два возвратных камня, те, о которых знал, что они ведут в безопасные, со слов магов, которые мне их отдали, миры.
        Но странное чувство. Не знаю почему, но мне точно было известно, что любой из камней здесь сработает и закинет девушку в нейтральный мир.
        «Кстати, а те, что я нашёл раньше, здесь сработают?» Как-то об этом я не думал.
        Всё, больше откладывать нельзя, что-то мне подсказывало, времени у нас оставалось совсем мало.
        - Иди, и магией воспользуйся только в самый последний момент, когда будешь уходить отсюда.
        Вот и ещё одна странность. Я был уверен, что ей в любом случае придётся это сделать.
        И ещё я точно знал, что очень долгое время не увижусь с Киланией.
        Однако это не потому, что она попадёт в беду или с ней что-то случится, а из-за того, что я сам опять влипну в какие-то неприятности. Но что поделаешь, они меня уже и так нашли.
        И я был уверен, что назад мы вряд ли успеем вернуться.
        Локатор только что скорректировал время существования портального туннеля, и оно сократилось почти на сорок минут.
        Можно было бы, конечно, и самому воспользоваться возвратным камнем. Но именно этот вариант наших действий и дальнейшего развития событий вызывал у меня наибольшие опасения.
        Даже больше, я точно знал, что если мы поступим именно так, то это может окончиться смертью одного из нас. И скорее всего, это буду не я. А это, коль девушка доверилась мне, совершенно меня не устраивало.
        Поэтому, чтобы не искушать судьбу возможностью подстроить мне очередную не слишком радостную (будто то, что туннель протянет времени меньше, чем предсказывал локатор, это радостная новость) подляну, я проследил, как Килания медленно отошла назад, заняла удобную для стрельбы позицию, и только после этого осторожно проследовал вперёд, к повороту туннеля.
        Необходимо разобраться с возникновением этого постороннего хода, которого, по идее, тут быть не должно.
        И того, что же заставило меня так насторожиться, что я постарался максимально обезопасить Киланию.
        МАГИЧЕСКИЙ ПУТЬ, ПРОЛОЖЕННЫЙ МЕЖДУ МИРАМИ
        - Капитан Гарай, - обратился невысокий орк к идущему перед ним человеку в дорогих стальных доспехах, - куда мы ведём этих пленников? - И орк показал на плетущихся посреди колонны стражников закутанных в какие-то обноски фигуры.
        - Тебе-то какое дело? - отмахнулся тот. - Главное, маг заплатил нам за сопровождение каравана и внёс неплохую предоплату. - А, немного помолчав, рявкнул: - И вообще, ты почему не на своём посту? Займи своё место в колонне и иди спокойно!
        Однако мелкого проныру взрыв капитана, казалось, совсем не обеспокоил. Он немного пометался вдоль медленно бредущей колонны, но потом вернулся обратно и стал вышагивать рядом с человеком. И будто их разговор не прерывался, продолжил:
        - Да, заплатил, и неплохо, как я понимаю. - Он перевёл взгляд своих хитроватых узких глаз на капитана, но тот никак не отреагировал на его слова. А потому орк уныло вздохнул: - Только, капитан, тебе не кажется странным, что ему были нужны именно они? На невольничьем рынке были и более симпатичные особи, а не эти уродцы. Я, например, купил бы себе пару эльфиек. Да и различных магов и прочего там было навалом. - И мелкий наёмник в недоумении пожал плечами, всем своим видом как бы показывая, что не понимает, зачем их странному нанимателю понадобились такие рабы.
        Человек посмотрел на орка как на идиота:
        - Это тебе, дауну, нужны бабы, а ему до них нет никакого дела.
        Орк удивлённо посмотрел на четырёх пленников, которых они сопровождали таким большим отрядом. Это и был ещё один вопрос, который не давал ему покоя.
        «Зачем им такая охрана, - во время всего пути думал он, - если пленники находятся полностью под властью мага, их сопровождающего?»
        Тут и было-то идти всего три перехода, с невольничьего рынка в одном из тёмных миров, где они приобрели этих необычных существ, максимум пара дней пути, и что нанимать такой большой и сильный отряд наёмников для их сопровождения? Да ещё и маг с ними. В общем, что-то странное. И выходит, что крутится всё вокруг этих пленников.
        - А что такого особенного в этих глыках? - перевёл орк взгляд на едущего впереди них владельца их достаточно большого, но это в основном из-за охраны, каравана. - Чем они могли привлечь его внимание? Ведь в них даже нет больших магических способностей, я это точно знаю. Слышал, как маг говорил об этом с торговцем.
        - Это же глыки, - посмотрел на своего прилипчивого подчинённого уже раздражённый капитан. - Ты что, о них ничего не знаешь?
        Орк с непониманием посмотрел на него:
        - Не-а.
        - Хм, странно, - пробормотал человек, - вроде с твоим длинным носом ты обычно узнаёшь всё самым первым. - И капитан, поняв, что от этого надоедливого орка всё равно не отвязаться, вздохнул и махнул в сторону пленников рукой: - Я вообще был удивлён, когда узнал, что кто-то их выставил на торги. Обычно глыков не продают. Наш маг выложил за них очень немаленькую сумму.
        Орк постарался вглядеться в этих непонятных существ, похожих на ходячие камни, обросшие мхом и лишайниками.
        - И что в них такого необычного? - несколько перефразировал свой предыдущий вопрос мелкий наёмник.
        Сам орк был слабым стихийным магом, но плетение опознания воспроизвести мог достаточно уверенно, а потому прекрасно видел, что он был прав и никакими особыми магическими способностями эти глыки не обладали, хотя сами по себе и были достаточно сильными магическими существами. Что было странно. Обычно все магические существа обладали хоть какими-то магическими способностями. А тут такого не было.
        Капитан же продолжил:
        - Они прирожденные лекари, и им не нужны магические способности, чтобы вылечить любого, даже смертельно больного разумного. Стоит только им взглянуть на него, как они определят все его недуги и могут излечить их своей жизненной силой. При этом многие предполагают, что они что-то берут взамен. Но что, никто не знает. Ведь у тех, кто к ним обратился, они ничего не просят за свои услуги. Говорят, что они даже могут воскресить умершего, если тот погиб не больше нескольких часов назад.
        Орк удивлённо воззрился на одетых в колодки и медленно бредущих перед ними существ.
        - Но зачем они магу? - с недоумением спросил он. - Разве он болен? Или по какой-то иной причине?
        Мелкий наёмник не мог понять, кому нужны столь сильные лекари, кроме как использовать их по прямому назначению. Ведь были и другие, менее дорогие маги. Которые могли послужить ещё для чего-нибудь, например, как поставщики силы. Тем более за такие деньги.
        Тут мысли орка вернулись к загону с молодыми (хотя кто его на самом деле знает, какие они) эльфийками, у которого он всё время крутился. Те ведь тоже были очень сильными магами жизни. И наёмник погрузился в свои извечные мечтания об эльфийских красавицах, которые рано или поздно у него появятся.
        В это время отряд приблизился к очередному разветвлению магического пути, проложенного между мирами. Га-рай посмотрел мутноватым взглядом вперёд и каким-то тихим, немного скрипучим голосом сказал:
        - Существует поверие, что если съесть сердце и печень любого из них, то можно приобрести бессмертие.
        Невысокий орк поражённо посмотрел на пожилого наёмника, которого услышал случайно, лишь потому, что шёл рядом с ним.
        - Так ты думаешь, они нужны ему именно для этого?
        Тот понял, что его слова не остались неуслышанными, и посмотрел своими бесцветными пустыми глазами на мелкого наёмника:
        - Хоть это и поверие, но многие в него верят.
        И вдруг, вскинув арбалет, выстрелил в спину мага, который в эту минуту обновлял плетение подчинения, наложенное на глыков.
        В этом и была основная слабость этих существ. Они были почти беззащитны перед магией и потому предпочитали жить там, где кроме них никто просто физически выжить не мог, погибая за считаные часы. В их родном мире, переполненном странной энергией, было невозможно пользоваться магией. И чтобы отловить глыков, нужно было захватить их силой. Но как раз это было очень непросто сделать, ведь физически эти необычные существа могли посоперничать даже с великанами или троллями.
        - И даже я, - закончил Гарай после того, как тело мага свалилось. - Извини, - мгновенно направил он своё оружие на орка, - мне они тоже нужны, - и, глядя в глаза своего мелкого подчинённого, нажал спуск.
        Примерно в то же самое время начали действовать и некоторые другие наёмники из их отряда. Они в мгновение ока перебили больше половины своих бывших товарищей.
        - Капитан, - подошёл к Гараю один из них, - всё готово. Живых, кроме наших людей, нет.
        - Понятно, - кивнул тот, - наш заказчик должен появиться с минуты на минуту, - и посмотрел в направлении их движения.
        Это было его последним действием. Уже умерший орк не увидел, как буквально через пару минут после того, как арбалетный болт пробил его голову насквозь и лишил жизни, за спиной Гарая возникла слегка размытая, полупрозрачная тёмная фигура. Два шага вперёд - и неизвестный нанёс один точный удар мечом, после чего обезглавленное тело капитана наёмников упало на пол этого странного магического пути, созданного магом. В следующее мгновение осели и остальные оставшиеся в живых наёмники. Лишь трое сумели остаться на ногах, но и это не продлилось долго. Буквально через секунду рядом с ними материализовалась тёмная, слегка колышущаяся фигура. Несколько быстрых ударов двумя клинками - и мёртвые тела лежат на полу.
        - Смотри-ка, и здесь вас считают непревзойдёнными целителями, - произнёс себе под нос неизвестный, глядя на удивлённо смотрящих на него глыков. И неожиданно резко обернулся назад. - Идиот! - воскликнул он и кинулся в сторону оставшегося позади него перекрестка.
        ЕСТЕСТВЕННЫЙ ПОРТАЛЬНЫЙ ТУННЕЛЬ
        Некоторое время спустя
        Так, что-то я не понял. В нашу сторону двигается какой-то караван? Отсюда и не поймёшь, что там. Но вроде есть как жители срединных миров, так и тёмных. Светлых нет. Несколько магически одарённых существ. И где-то менто-информационные поля некоторых из них я точно видел. Не прямо такие же, а очень похожие.
        Что ещё?
        Блин, магией пользоваться не хочу, там очень сильный маг.
        «Ага, так это же лешие, - вдруг осознаю я своё воспоминание по отношению к увиденным аурам. - И чего они, интересно, тут забыли? Вроде как эти товарищи не большие любители покидать насиженные места… Так, тут прямо не выйти, - констатировал я, - чтобы разобраться в происходящем».
        Туннель просматривался во все стороны на очень большое расстояние, и любая странность, посторонний предмет или объект в нём будут замечены практически мгновенно. Так что ждём. Тем более караван уже приблизился к перекрёстку. Вот и проверим, что с ним не так.
        Неожиданно обстановка за поворотом резко изменилась. Я почувствовал несколько выплесков энергии смерти, означающих, что там сейчас происходят смертоубийства.
        А вот это мой шанс. Под шумок можно разобраться в происходящем там.
        Мага, насколько я понял, убрали самым первым, так что мои простейшие плетения просто напросто некому замечать.
        Набрасываю на себя заклинание хамелеона и бесшумности и выскальзываю в перпендикулярный нашему движению туннель. И наблюдаю такую картину. Вроде это один отряд наёмников, судя по их одинаковому обмундированию, но при этом небольшая часть более профессиональных бойцов вырезает вторую. Что мне, в общем-то, только на руку.
        С лешими я оказался прав, вон они, четыре особи. Судя по всему, один из них ребёнок и трое взрослых. Но кто этих камнеподобных замшелых существ поймёт? Явно пленники или рабы. На всех надеты колодки.
        Вдоль стены туннеля быстро перемещаюсь мимо них. Вроде заметили, но шума не подняли.
        А вот и тот, кто, похоже, играет здесь главную скрипку. Некто капитан.
        Так, понятно, они сняли тех, кто им мешал, и должны дождаться здесь встречи со своим заказчиком.
        Мне же его, в отличие от них, ждать не резон. Поэтому начинаю действовать.
        Плетение паралича и взрыва внедрил без особого труда. Многие наёмники хоть и носили различные амулеты, но они у них были не активированы.
        Так, защищены четверо, наиболее опасным посчитал капитана. Вот с него и начну, тем более на моей стороне фактор неожиданности. Да и эти лешие мне нужны. Ведь это именно их бог закинул меня сюда.
        Работаем.
        Два плавных и стремительных шага вперёд. Удар. Капитан валится.
        Активация. Срабатывают плетения - и на полу туннеля остальные наёмники.
        Но нет, ещё не все. Быстро к выжившим, пока они удивлённо таращатся на лежащие вокруг трупы. Небольшая, но точно выверенная связка.
        Всё, живых кроме меня и леших нет.
        Подхожу к ним.
        «А ведь действительно похожи», - подумал я, глядя на них.
        Да и ментальный сканер уловил часть разговора этого капитана с каким-то парнем.
        - Смотри-ка, и здесь вас считают непревзойдёнными целителями, - обращаясь к этим существам, негромко сказал я.
        И только тут понял, что чего-то у меня не сходится. Интуиция так и вопила, что от опасности я ещё не избавился. Наоборот, с каждым проведённым здесь мгновением, она становится всё более ощутимой и значимой.
        «Ведь и верно, - глядя на трупы наёмников, подумал я, - ну не могли они заставить меня так напрячься и переполошиться».
        И я ещё раз огляделся, было что-то, что я упустил или не обратил на это внимания.
        - Идиот! - воскликнул я и, резко оборачиваясь назад, несусь в сторону оставшегося позади меня перекрёстка.
        «Заказчик», - так и билось в моей голове. Тот, с кем должны были встретиться эти самые наёмники. И тот, чьё приближение я теперь прекрасно ощутил на собственной шкуре.
        Такую волну силы и мощи из открывающегося прямо на перекрёстке портала я встречал лишь дважды. Хотя вру, теперь уже трижды.
        Выскакиваю в место пересечения туннелей и оборачиваюсь в сторону прохода, где засела Килания.
        - Беги отсюда! - ору я. - Быстро, активируй любой из камней и уходи через портал.
        Девушка поражённо смотрит на меня.
        - Бегом!!! - повторно проорал я. - У тебя практически нет времени!
        Так, что ещё?
        Вытаскиваю ещё два возвратных камня и бросаю их лешим.
        - Валите отсюда! - крикнул я им.
        А вот теперь все дела, которые я мог завершить, сделаны.
        Но почему я не почувствовал открытия портала за своей спиной. Быстро оборачиваюсь и смотрю назад. Килания всё ещё на месте и так же поражёнными глазами глядит на меня.
        - Ты ещё здесь?! Быстро уноси отсюда ноги!!!
        Всё, времени у меня нет. Портал открылся. Я разворачиваюсь в его сторону.
        - Я его долго не удержу, - как-то совершенно спокойно сообщил я как девушке, так и этим странным существам, - а потому, удачи вам.
        И делаю шаг вперёд.
        За ошибки всегда приходится платить, а за свои - плата берётся более высокая. Тем более за такие, как чрезмерная вера в свои силы.
        Всегда есть те, кто более силен и опасен, чем ты, и пока ты об этом помнишь, будешь жить.
        Я же об этом забыл.
        И вот так судьба напомнила мне о том, что следует помнить всегда.
        МАГИЧЕСКАЯ ТРОПА
        Сейчас
        Этот странный человек, который единственный во всём их мире вступился за Киланию, даже не раздумывая шагнул в портал, из которого так и пробивалась энергия смерти, закрывая его собой и давая время ей спастись.
        «Я его долго не удержу», - эти слова, произнесённые спокойным голосом Степана, были всем, что сейчас понимала девушка. Это было всем, что билось в её сознании.
        Многие жертвовали ради неё своей жизнью, но те эльфы воспринимали её как свою госпожу, и делали это в силу долга и воспитания. Этот же странный парень сделал это просто ради неё.
        - Я не могу, - тихо прошептала она, - я не могу бросить тебя.
        Как бы глупо это ни звучало, но Килания не могла даже сдвинуться с места. Хотя прекрасно понимала, что останься она здесь, и ей не жить.
        Неожиданно прямо перед ней появилось странное существо.
        - Идём, - произнесло оно, - нам нужно уходить отсюда. - И непонятный разумный показал на стены магического пути. - Он и правда не сможет сдерживать такого сильного бога долго. - И, посмотрев девушке в глаза, добавил: - Оплакивать его будешь потом, когда окажешься в безопасности. А сейчас помоги нам и себе. Иначе его жертва будет напрасной. - И существо махнуло толстенькой рукой себе за спину.
        Там стояло ещё трое, похожих на него.
        Это странное существо протянуло ей свой возвратный камень.
        - Я не могу его активировать, я не маг.
        Девушка машинально взяла камень и повернула, как ей, кажется, целую вечность назад, хотя на самом деле не так и давно, показывал Степан.
        Буквально в то же мгновение перед ними открылся стабильно работающий портал.
        - Идём, - твёрдо сказало это необычное существо и, ухватив Киланию за руку, с недюжей силой потянуло её. - Нужно уходить. - И сделало шаг в портал.
        Девушка не могла противиться той силе, что обреталась в этом показавшимся ей на первый взгляд маленьком и неуклюжем существе.
        Буквально через несколько мгновений рядом с ней уже стояли все сородичи первого. А ещё через пару секунд портал, схлопнувшись, закрылся. И только сейчас до девушки дошло, что не нужно быть магом для активации этого артефакта. Необходимо лишь правильно его повернуть.
        - Ты, ты… - слёзы бежали по щекам Килании, слова застряли в горле, - ты… - И девушка разрыдалась, глядя на этого непонятного разумного.
        Это странное существо между тем спокойно взглянуло ей в глаза и ответило, хотя никакого вопроса так и не прозвучало:
        - Это было его решением, он сам хотел, чтобы ты жила. Поэтому я не мог бросить тебя. Он спас наши жизни и души.
        Существо огляделось вокруг и вновь посмотрело на Киланию.
        - Я Крам, - сказало оно, - мы лешие. Это моя семья.
        Говорил он короткими рублеными фразами. Было видно, что это не очень любимый им способ общения. Но тогда какой?
        Леший повернулся к своим родственникам и, забрав так и не потребовавшийся им второй возвратный камень, отдал его девушке.
        - Это должно принадлежать тебе. - И снова огляделся. - Ты знаешь, куда мы попали? Что это за мир?
        Хотя девушке и было довольно плохо, но и она осмотрелась.
        Всё здесь было точно так, как описал ей Степан.
        - Да, знаю, - сказала девушка и перевела свой взгляд на стоящих напротив неё леших. - Мой… - Она запнулась, так как только сейчас поняла, что так и не определилась со своим отношением к этому странному парню, который так внезапно появился в её жизни и так же внезапно из неё исчез. - Мой муж, - наконец произнесла она, ведь, по сути, она согласилась быть полностью его, а в их мире это и было официальным согласием на брак, - сказал, кого нужно найти и что делать. Вы со мной?
        - Мы не знаем, где находится наш мир, - пожал плечами Крам, - поэтому будем рады, если ты позволишь нам сопровождать тебя.
        Девушка кивнула.
        - Тогда нам туда, - показала она в сторону выхода.
        А через полчаса они стучались в двери дома мага, которого и говорил разыскать Килании её человек, если она окажется в этом мире.
        Но двери ей открыла необычная рыжеволосая девушка и, удивлённо взглянув на стоящих перед входом гостей, спросила:
        - Вы кто?
        Килания оглянулась на переминающихся за её спиной леших и сказала:
        - Мы от Степана. Он сказал, что вы можете помочь нам, если мы окажемся здесь.
        Та постояла некоторое время, а потом, фыркнув, пробормотала:
        - Так и знала, что с этим безголовым человеком будут одни неприятности.
        Но тем не менее посторонилась, пропуская девушку и пришедших с ней существ в дом. И, закрывая двери, рыжеволосая - Килания так и не поняла, что это за раса, таких людей она не встречала - спросила у эльфийки:
        - Кстати, а кто он тебе?
        Девушка помолчала, а потом, опустив глаза, прошептала:
        - Муж.
        - Хм, - прищурилась огневолосая, - а вот это уже интересно.
        И в этой фразе Килании послышался какой-то странный подтекст.
        - Идём, - немного помолчав, твёрдо произнесла хозяйка дома, - я хочу всё знать.
        Эльфийка лишь молча кивнула…
        А через два часа в городе Ралд появились две необычные и очень красивые девушки. Светловолосая эльфийка и рыжеволосая чертовка, с опасным огненным блеском в глазах.
        - Так куда нам нужно попасть? - спросила огневолосая.
        - Как я поняла, в город Таргос, - ответила эльфийка, - он где-то в этом государстве, только я не знаю, как далеко он находится. Однако помощь, чтобы добраться до него, мы можем здесь найти. Он назвал мне несколько имён тех, к кому я могла бы обратиться.
        - Хорошо, - кивнула рыжеволосая и уточнила: - И там, в другом городе он тоже просил кого-то найти?
        - Да, - кивнула эльфийка, - магиню по имени Карая. Рыжеволосая задумалась.
        - Так же, как просил найти меня и отца, - пробормотала она и, посмотрев на светловолосую красавицу, сказала: - Ладно, идём.
        - Почему тебя это так заинтересовало? - удивлённо взглянула на неё эльфийка.
        Вторая девушка сделала несколько быстрых шагов по направлению к дому, около которого они появились. Но потом всё же остановилась и тихо ответила:
        - Хочу кое-что проверить. - И, решительно открыв двери, вошла внутрь.
        МИР ИРИЙ. ГОРОД ТАРГОС
        Спустя несколько дней
        - Красавицы, и кого это вы хотите здесь найти? - спросил стражник, когда две девушки прошли процедуру проверки на переворот и вышли в город. И чтобы сразу отмести ненужные подозрения, стражник, коренастый мужчина, добавил: - Просто я случайно услышал, как вы говорили об этом. Я многих здесь знаю, если не всех, особенно если это кто-то из местных.
        Девушки переглянулись между собой, а потом одна из них, светловолосая изящная эльфийка, исподлобья взглянула на стражника и сказала второй, рыжеволосой:
        - Он чист, в нём нет тьмы… Ой, прости, - быстро поправилась она, - не тьмы, зла. Всё время забываю, кто ты и где мы.
        Рыжеволосая и немного смуглая, какая-то слегка диковатая и немного хищная красавица кивнула той в ответ.
        За этим странным и непонятным разговором двух путешественниц наблюдал стоящий рядом с ними стражник.
        - Так вам нужна моя помощь? - несколько растерянно спросил он.
        - И ты, вообще, кто? - вскинулась рыжеволосая.
        - Простите, - слегка наклонил голову тот, - немного забылся. Я Тарс. Местный. - И он хлопнул себя по груди. - Местный старожил, если так угодно, - отрекомендовался он.
        Светловолосая, уловив обращённый к ней взгляд подруги, кивнула.
        Стражник подозрительно поглядывал на этих двух прелестниц. Только что-то не было у него желания флиртовать или приставать к ним, он не мог понять почему, но что-то сдерживало его от столь необдуманного шага. Что-то уж больно подозрительны были эти две вроде бы совершенно беззащитные девушки, которые, правда, при этом самостоятельно путешествовали по огромной империи.
        - Да, - наконец откликнулась рыжеволосая, - от помощи мы не отказались бы. Мы разыскиваем одну магиню. Возможно, ты о ней слышал. Её зовут Карая.
        Тарс мгновенно подобрался и ещё более подозрительно посмотрел на них.
        - Что вам от неё нужно? - Из его голоса мгновенно пропала вся вежливость.
        Только сейчас девушки заметили, что их на прицеле держат несколько стражников, стоящих на городской стене.
        Рыжеволосая задумалась. А её подруга, взглянув в глаза стражника, неожиданно сделала плавный быстрый шаг к нему и, слегка наклонив голову, спросила:
        - Ты тоже человек Степана?
        Тарс от неожиданности еле успел подать условный сигнал отбоя для тех, кто прикрывал его со стены.
        - Нельзя так шутить, - пробормотал он и, оглядев девушек с ног до головы, чему-то усмехнулся, прищурив правый глаз.
        - Узнаю северянина. - Он развернулся в сторону города и, махнув рукой девушкам, сказал: - Идёмте, я вас провожу.
        Те удивлённо переглянулись между собой и последовали за неспешно удаляющимся стражником.
        МИР ИРИЙ. ГОРОД ТАРГОС. ОСОБНЯК СЕМЬИ КАРАИ
        Некоторое время спустя
        - Мы знакомы? - спросила немного странная девушка, разглядывая двух зачем-то разыскивающих её магинь, - просто я не припомню, чтобы мы с вами когда-то встречались.
        Две девушки молча стояли напротив неё и просто с интересом разглядывали хозяйку дома. Того самого, куда привёл их стражник.
        - У него определённо есть вкус, - неожиданно сказала рыжеволосая, обращаясь к своей подруге. А потом вновь посмотрела на хозяйку дома и представилась: - Простите за наш столь неожиданный визит. Меня зовут Геррания. Эта эльфийка - Килания. Ну, а вы, как мы знаем, Карая.
        Девушка кивнула.
        - Так чем я могу вам помочь?
        - Простите, - произнесла рыжеволосая собеседница, - я, если честно, не знаю, с чего начать. - Но, немного подумав, продолжила: - Один наш знакомый почему-то прислал мою подругу, - кивнула она в сторону очень красивой эльфийки (хозяйка дома таких даже никогда и не встречала), - именно к вам. Почему он это сделал, мы не понимаем. Но он точно назвал вас. Теперь я в этом не сомневаюсь.
        Та, кто с интересом слушал рыжеволосую, недоумённо посмотрела на неё.
        - Странно, но почему он прислал её ко мне? - спросила Карая.
        Однако ответ ей дала не рыжеволосая, а эльфийка.
        - Вообще-то, это не совсем так, - медленно и не громко произнесла она, - на самом деле он прислал меня к вам лишь затем, чтобы вы познакомили меня с вашей мамой и младшей сестрой.
        Слушавшую эту речь девушку последние слова эльфийки очень насторожили.
        - Зачем вам это? - быстро спросила она.
        - Не знаю, - искренне ответила та, кого звали Киланией, - но он сказал, что там сразу всё станет понятно.
        - Хм, странно, - пробормотала хозяйка дома, внимательно вглядываясь в лицо девушки. - Их сейчас нет дома, они подойдут чуть позже, - ответила она, - вы подождёте или у вас есть ещё какие-то дела в городе?
        - Если вы не против, мы подождали бы у вас, - ответила Геррания.
        - Тогда давайте выпьем неплохой настойки, её готовит моя подруга, с очень вкусными сладостями, - предложила девушкам Карая.
        - Спасибо, - поблагодарила её эльфийка.
        - Мы с радостью, - поддержала её подруга.
        Через несколько минут девушки сидели в обеденном зале, но разговора у них не сложилось. Чего-то не хватало, чтобы его начать. В воздухе летала какая-то недоговорённость. И так продолжалось следующие полчаса, пока не появились те, кого они ждали.
        И как только мать хозяйки дома вошла в обеденный зал, многие вопросы отпали сами собой.
        Как и обещал тот неизвестный знакомый девушек, который и направил их в этот дом.
        МИР ИРИЙ. ГОРОД ТАРГОС. ОСОБНЯК СЕМЬИ КАРАИ
        Полчаса спустя
        - Карая, зачем ты меня вызвала? - входя в зал, прямо с порога спросила высокая статная эльфийка, которую многие в этом городе знали под именем Линая. - Ты же знаешь, где мы с твоей сестрой были.
        Но ответить её дочь ничего не успела. Так как со стороны зала раздался удивлённый возглас.
        - Богиня?! - Изумлённая молодая эльфийка вскочила с кресла и огромными расширенными глазами смотрела в сторону двери.
        - Ты? - не менее удивилась мать Караи, глядя на девушку. - Но откуда?
        Мелена так же поражённо посмотрела на Киланию.
        - То-то мне показалось, что тут есть кто-то знакомый, - пробормотала она.
        Однако совсем не это сейчас занимало Караю. Она несколько раз перевела взгляд со стоящих у входа сестры и матери на замершую посреди зала светловолосую эльфийку.
        - Это она, - прошептала Карая.
        Наконец вопрос, который так и крутился практически с самого начала их встречи, окончательно сформировался в её голове. Девушка медленно повернулась к Килании и, глядя на неё, спросила:
        - И кто этот ваш знакомый?
        Хотя она и так прекрасно знала, какой ответ услышит.
        - Степан, - очень тихо ответила эльфийка, посмотрев на неё, - его зовут Степан.
        «Это он», - быстро пронеслось в сознании Караи, но что-то было не так. И она прекрасно понимала что. Северянина сейчас здесь не было. Эти две девушки, пришедшие сюда, стояли здесь, а его не было.
        И этот факт её сейчас интересовал больше всего. Почему его здесь нет?
        - Где он? Что с ним? - очень медленно, боясь услышать тот ответ, что может сейчас прозвучать, спросила она.
        Эльфийка некоторое время грустно молчала, а потом подняла лицо, и все увидели, что в её огромных глазах блестят слёзы. Она немного помолчала, а потом почти шёпотом, глядя на Караю, ответила:
        - Я не знаю, он пропал. Он пропал, когда шагнул в какой-то портал.
        Все из-за этой встречи забыли о второй девушке, что прибыла вместе с эльфийкой, но та сама напомнила о себе, тихо поднявшись из-за стола. Подойдя к подруге, она негромко сказала:
        - Как я поняла, он шагнул в портал, ведущий в мир, переполненный энергией смерти. Он шагнул туда, откуда не возвращаются.
        Карая, не веря в услышанное, смотрела вперёд ничего не видящими глазами. А девушка с огненными волосами печально оглядела присутствующих:
        - Если это поможет, я готова рассказать всё, что мне известно.
        - Мы готовы, - подтвердила эльфийка.
        И обе девушки посмотрели на богиню, которая почему-то перевела взгляд на Караю.
        - Ты сможешь его разыскать там? - спросила она.
        - Если он жив, да, - твёрдо ответила её дочь.
        - Тогда собирайся, - распорядилась Линая, мать девушки и богиня, - я переправлю тебя туда.
        - Но… - недоумённо посмотрела на Линаю рыжеволосая, - это же мир смерти, там не выжить и оттуда невозможно вырваться.
        Та поглядела на неё в ответ и тихо проговорила:
        - Именно поэтому она и пойдёт вслед за ним. Это её мир. И она единственная, кто сможет привести его обратно. Иного шанса у этого парня нет. Ведь даже боги бессильны там. - И оглянулась на удаляющуюся Караю. - Боги бессильны, а она нет.
        notes
        Примечания
        1
        Баранах.
        2
        Так называли членов групп императорской службы внутренней стражи, занимающихся зачисткой неугодных банд, которые контролировали город.
        3
        Консы - что-то наподобие высоких, но худых белых тигров.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к