Сохранить .
Закрытые миры Константин Николаевич Муравьев
        Живучий #4
        Если ты заключил сделку и оказался в мире, который смог напугать даже бога смерти и из которого до сих пор никто не смог выбраться, это не значит, что выхода из него нет. Просто его пока никто не нашёл. И у тебя теперь есть целая вечность, чтобы найти свой путь, ведущий за пределы этого непонятного закрытого мира. Только не нужно забывать, что вечность и бессмертие - разные вещи. И для того, чтобы прожить жизнь, нужно ещё и выжить. Но ведь не зря же тебя когда-то называли Живучим. Правда, ты пока не знаешь, что такой мир не единственный. Но до этого знания ещё нужно добраться. Ведь путь, ведущий за пределы этого мира, может находиться вовсе не здесь.
        В ВЕРСИИ СИ ЭТА КНИГА ВЫШЛА КАК ЧАСТЬ КНИГИ ЖИВУЧИЙ-4 ЗАКРЫТЫЕ МИРЫ
        Константин Муравьёв
        Закрытые миры
        Серия «Наши там» выпускается с 2010 года
        
* * *
        Глава 1
        Неизвестный мир
        Неизвестно где. Предместья какого-то небольшого городка
        - Эй, ты, - раздаётся от ворот чей-то хриплый и слегка не выспавшийся голос. - Ты кто такой?
        - Я? - Подняв глаза, вопросительно смотрю на обзорную площадку, где виднеется чья-то тушка.
        Скорее всего, это стражник, который наблюдает сейчас со стены за тем, что происходит внизу. Бьющее в глаза солнце не даёт его разглядеть, да и смотреть вверх не слишком удобно, но аура-то не солжет, а судя по ней, со мной сейчас разговаривает представитель рода человеческого. Присмотревшись (странно, раньше глаза вроде приспосабливались только к темноте, а сейчас и против света я смог увидеть многие подробности), понимаю, что он среднего возраста, тёмные глаза, сломанный приплюснутый нос, шрам, выходящий из-под шлема и пересекающий бровь. Ну и, что неудивительно, он небрит.
        Впрочем, как и я.
        За те три дня, что я добирался до этого городка, шарясь по окрестным лесам и болотцам, пока не выбрался на дорогу, ведущую сюда, как-то пренебрёг некоторыми средствами личной гигиены, такими, к примеру, как ежедневное бритьё. Хотя я имел с собой всё необходимое, но как-то не до того было эти несколько дней.
        Так что смотрел на меня со стены вполне обычный субъект. Вооружён он был копьём, а за спиной у него виднелся лук и, по-моему, рукоять меча. Правда, хмурый он какой-то. Да и взгляд у него больно уж цепкий. Вроде поинтересовался с какой-то ленцой, но мне это не показалось праздным любопытством. Очень уж серьёзно он относится к своим обязанностям.
        Может, подумал я таким образом потому, что не зря же на меня сейчас направлено несколько расположенных в нишах под гребнем стены достаточно больших арбалетов с наложенными на них магическими стрелами. И стрелы-то все непростые. Вплетена в них, как минимум, тройка стихий, разные типы энергии и парочка заклинаний. Но очень уж своеобразно это сделано, будто эта штука предназначена не для кого-то одного, а специально создана для нескольких типов существ, на которых и должна воспроизвести какое-то своё, дополнительное, воздействие. При этом они практически не отсвечивают магией, запрятав свои возможности внутри своего поля.
        А лук за спиной у стражника - это так, обманка, чтобы тот, кто его увидит, не подумал о другом метательном оружии, которое может здесь быть ещё, или и для его ношения есть какие-то свои причины.
        «Странно и необычно», - оценил я всю эту ситуацию. Подобным образом меня ещё не встречали. Даже при нашем первом появлении на заставе, практически всё время находящейся в режиме постоянной боевой готовности, где мы всей немаленькой толпой начинающих магов проходили практику. Да и устроено охранение там было несколько более основательно, что ли.
        Создаётся непонятный диссонанс восприятия. Стражников на стене практически нет, этот, что передо мной, да ещё парочка дальше на стене, но зато есть, как мне кажется, очень мощные арбалеты.
        Оцениваю механизм их работы с того ракурса, что мне виден. Никаких магических конструктов по управлению этим стрелковым оружием я не заметил. Отсюда простой вывод: «Управление ими к магии не имеет никакого отношения».
        Ещё раз вглядываюсь и понимаю: не зря же стражник так и не поднял вторую руку из-за стены. Видимо, держит её на каком-то рычаге или кнопке, контролируя меня и мои действия.
        И ещё более странно, что я и в городе никого почувствовать не могу.
        На стене люди есть, а за ней никого. Или я чего-то не понимаю, или тут что-то не так. Или я не туда смотрю.
        Оглядываюсь назад.
        «Да нет, там магический фон так и пестрит разнообразными живыми и неживыми аурами различных существ и объектов».
        Поворачиваюсь обратно и всматриваюсь в стену, возвышающуюся передо мной.
        «Так, а это что?» Сразу не заметил, но весь городок по периметру обнесён магическим полем, которое и проходит внутри кладки стены.
        «Зачем это?» Ответ на этот заданный самому себе вопрос всего один. Чтобы те, кто может прийти или посмотреть снаружи на город, не поняли, что он тут вообще есть или кто и сколько находится внутри его.
        Необычная защита. Я о такой даже не думал.
        Но причины её мне не очень понятны. Либо кто-то не хочет, чтобы неизвестные нашли это город, но это глупо, ведь к нему ведёт дорога. Я же до него дошёл. Значит, это не те, кто догадается идти по ней. Либо этот же кто-то не хочет показать, что в городе народа больше, чем там должно быть на самом деле. А вот это уже что-то более похожее на правду.
        «Хотя…» И я ещё раз обратил внимание на стену. Возможно, и первый вариант отбрасывать не стоит. Только вот предпосылку установки подобной защиты я выбрал немного не ту. Ведь, может, эта защита не от разумных существ, а от тех, кто ориентируется на магическое поле или ауру. А такие точно есть, судя по плотному магическому полю этого мира. Я и сам в Великом лесу и Ледяных пустошах неоднократно встречал подобных.
        И если предположить, что такие монстры тут обитают не на какой-то обособленной территории, отделённой от всего остального мира огромным разломом или практически непроходимыми горами, то тогда эта защита в некотором роде скрывает город от тех, кто может его найти по подобному магическому следу, оставленному людьми, живущими в нём, или по повышенной концентрации магических артефактов, амулетов и прочего, что должно сопровождать любое скопление людей, обитающих в этом, слишком уж переполненном магической энергией мире.
        Хм. А ведь это вполне логично. Тогда понятна и эта немногочисленная стража, которая даёт не очень сильный магический засвет, указывающий на их присутствие.
        Кстати, а ведь и на них есть подобные артефакты, просто я заметил сначала именно это поле, призванное скрыть ауру стражника, и только потом, удивившись какой-то ограниченности и скудости этой ауры, догадался, что это человек.
        И в этом случае стали вполне понятны столь необычные усиленные меры предосторожности именно для борьбы с тем, кто может оказаться под стенами города. Ведь арбалеты были расположены не только около дороги, но и, похоже, по всему её периметру. По крайней мере, так было в пределах моей видимости.
        Что ещё можно сказать?
        Догадавшись, что аура стражника в некотором роде искажена сознательно, с целью скрыть его от внешнего обнаружения, я уже более внимательно вгляделся именно в неё.
        Не маг. Хотя поле всё равно несколько странное. Но при такой концентрации магической энергии в этом мире это и неудивительно. Такого я не видел даже в Великом лесу или Ледяных пустошах. Так что тут, по определению, любой должен иметь хоть какую-то предрасположенность к работе с магией. А если говорить о контролирующем меня стражнике, то в магическом плане он похож на искателя или рейнджера, но какого-то недоделанного. Очень неструктурированная у него эта самая аура или поле. Что, опять же, доказывает некоторую природную предрасположенность к управлению магией, но отсутствие хоть какого-то обучения для работы с ней.
        Хотя тут ничего необычного нет. Городок небольшой. Не уверен, что в нём есть своя магическая школа, не то что академия, а при большом количестве одарённых личностей и конкуренция на поступление должна быть очень высока. И как следствие, стоимость этого обучения тоже подобающая.
        А чтобы обучение магов окупалось, их услуги тоже должны стоить соответственно.
        Вот и выходит парадокс. Мир переполнен магией и, как следствие, магами, но магия всё равно остаётся очень дорогой сферой жизни и планидой очень обеспеченных людей.
        А то, что магия в этом мире используется и развивается, я прекрасно видел и по найденным амулетам, которые собрал с трупов разбитого на дороге отряда, и по тем магическим стрелам и маскировке, которую могу наблюдать сейчас.
        Так что вполне понятно, почему достаточно одарённый в магическом плане человек является обычным стражником, хотя на Ареане он вполне мог попасть или в рейнджеры, или в искатели, если не вообще в слабые маги.
        Что по нему ещё можно сказать?
        Ведёт он себя хоть и настороженно, но вполне адекватно. Просто стоит и ждёт того, что я ему скажу. И даже не торопит, видимо, ему совершенно всё равно, собираюсь я тут простоять минуту или до вечера.
        Но я не стал затягивать с ответом:
        - Обычный странник. - И посмотрел на него вновь.
        Он кивает на мои слова, оборачивается и ждёт чего-то с той стороны ворот.
        «Блин, - сокрушаюсь я, - жаль, ничего разобрать не могу».
        Похоже, ждал он не только моего ответа, но и того, что подготовили мне с другой стороны стены.
        Через пару секунд стражник поворачивается обратно и свободной рукой, опять же, не той, которой так и не пошевелил за всё это время, что-то делает.
        Ворота слегка заскрипели и немного приоткрылись.
        - Заходи, - говорит он мне уже гораздо более уверенно.
        Я пожимаю плечами и молча вхожу.
        Город
        Только зашёл я недалеко. Сразу после того, как я пересёк видимое мне магическое поле, обнаружил, что меня встречает семеро вооружённых не только людей. Были и эльфы, и орки, и кто-то, кого я раньше вообще не встречал. Но главное, как я и предполагал, среди них находился маг, и достаточно сильный. Хотя, кто его знает, какой реально по местным меркам у него уровень. Судя по его ауре, это стихийник, огненная магия, магия земли, и маг разума. Неплохое сочетание для боевого мага, которым он, похоже, и являлся.
        Вот тут уже было то, к чему я привык и в чём достаточно хорошо разбирался. Насыщенная и развитая аура, структурированные потоки сил. Хороший внутренний запас магической энергии. Очень широкие каналы. По факту, он типичный маг, но при этом явственно проглядывают черты неплохого волшебника, хотя признаков, указывающих, что он может работать напрямую с энергией, взятой из какого-либо источника, я не увидел. Но даже это, по моим старым меркам, тянет на магистерский уровень, это если судить не по знаниям, а только по ауре мага.
        Маг, кстати, он и был кем-то из неизвестных мне, стоял несколько дальше остальных.
        Вот и понятно, чьего сигнала дожидался стражник на воротах и почему особо не торопил меня. Ждал, пока подготовятся встречающие да подойдёт маг. И как только убедился в этом, то и пропустил меня в город.
        Судя по всему, тут несколько уровней проверки. Одна визуальная, которую осуществляет стражник на воротах. Вторая уже внутренняя, которую, скорее всего, и проводит этот самый маг.
        «Интересно, и зачем им это нужно?» - удивился я.
        Но тут необходимо исходить из того, что люди действуют по принципу «если кто-то что-то делает, то это кому-нибудь нужно». Уж слишком всё у них тут серьёзно продумано и организовано.
        «Ладно, - решил я, - пойдём посмотрим, куда я всё-таки попал».
        А то ведь это первые живые люди, с которыми можно поговорить и с которыми мне, возможно, придётся жить не один год. Так что лучше сразу разобраться в ситуации.
        Насчёт ловушки я особо не переживал. Поэтому и к «тёплому» приёму, устроенному мне, решил заранее подготовиться. А подготовкой стало то, что я проверил наличие защитных амулетов на встречающих и прикрепил плетение паралича к тем из них, на ком бы оно сработало.
        «Вот теперь пора», - понял я и двинулся вперёд.
        Хотя о чём это я. Я и так не останавливался. Все мои приготовления, наблюдения и оценку ситуации я сделал за те пару шагов, пока продвигался к выходу из туннеля, проложенного в стене. А он, кстати, оказался в ширину порядка четырёх метров.
        «Интересно, от кого они тут обороняются? И зачем им необходим ещё один контроль?» - задался я повторно теми же вопросами.
        Пока ходил по местным лесам, хоть и встречал кое-каких хищников, но никого очень уж опасного не видел.
        «Может, мне просто повезло? - сам у себя опять спросил я и сам же себе ответил: - Вполне возможно».
        Ведь понятно, что по такому туннелю может пройти только человек, ведущий в поводу животное, ну, чуть покрупнее моего драга. Только жаль, что его здесь нет. Остался мой Тиир, как, впрочем, и мои девочки, в том мире, откуда закинул меня сюда зайцеподобный тёмный бог.
        «Так, не думать об этом, - дал я себе мысленную установку, - забыть, не отвлекаться. Это то, что мне может только помешать. Главное, что все они в безопасности и живы. Уверен, что тот заяц сдержал своё слово и с Элаей сейчас всё в порядке».
        Только вот голова-то соображает. И сердце почему-то всё равно защемило. Да и мой внутренний зверь стал порыкивать и скалить зубы. Это его. И оно осталось где-то там, далеко позади.
        А я здесь. И это здесь, непонятно где.
        И это нужно исправлять. Я должен узнать, что это за мир, где я оказался.
        А потому я иду вперёд.

* * *
        Ещё шаг - и я оказываюсь в небольшом каменном дворике, из него внутрь города ведёт всего один выход.
        И вот тут-то меня и встретили. Те же арбалеты, что и в стене, но здесь они установлены на парапете внутренней стены, отделяющей этот дворик от города.
        И сейчас я ясно вижу множество аур в городе. Так что не такой он уж и маленький. Просто очень компактно расположен.
        Но это там. А передо мной хмурые напряжённые лица. Стоят профессионально. Взяли в плотное полукольцо, но близко не подходят. Их задача удержать меня у ворот. Поэтому вооружены копьями и алебардами.
        - Добрый день, - поздоровался я и усмехнулся, глядя на них, - рад такому радушному приёму.
        От ворот, ведущих в город, раздался насмешливый женский голос:
        - Смотри-ка, какой весельчак. Приём как приём. Такой же, как и везде. Или у вас как-то по-другому? Что-то в это слабо верится. - И девушка сделала шаг в мою сторону, выйдя из тени.
        Внешне магиня оказалась похожа на эльфийку. Но она была несколько светлее, чем Селея.
        Но не такая, как вампиры.
        Это я так думал, пока не опустил взгляд чуть ниже.
        «Э, так это не одежда», - дошло до меня.
        Вернее, конечно, на девушке было надето какое-то платье, только оно открывало её живот и шею. И, приглядевшись, я понял, что до эльфийки этой магине так же далеко, как и мне до тролля. Это совершенно иная раса. Я не хочу сказать, что она ужасна. Просто она другая. На это указывает, как минимум, её слегка зеленоватая чешуйчатая кожа, как у змеи. Правда, на лице ничего подобного нет.
        Видимо, она заметила мой удивлённый взгляд, обращенный на неё.
        - Что, никогда ламий не видел? - усмехнувшись, спросила она.
        Похоже, девушка уже особо меня не опасалась, но и выполнить свои обязанности она была должна, а потому, хоть и не спускала с меня насмешливого взгляда, но смотрела уже не так настороженно, как до этого.
        - Нет, - честно помотал головой я, - никогда не видел.
        - Из какого же ты такого угла вылез, коль с нами даже не встречался, - проворчала она и продолжила, обращаясь ко мне: - Значит, процедуру ты знаешь. - Она пристальнее взглянула на меня, но, видимо не заметив в моих глазах и проблеска понимания, вздохнув, произнесла: - В общем, действуй как обычно, - и указала на сероватый круг, который располагался прямо передо мной.
        Я хоть и заметил его, но не понял предназначения. То, что это какой-то артефакт, и так было понятно, но его функций, из-за сложности исполнения, я так быстро разобрать не смог.
        - Вставай в круг и жди, - смотрит она на меня.
        Поняв, что ничего другого больше не услышу, я, пожав плечами, делаю шаг в круг и жду дальнейших событий.
        Тут особо выбирать не из чего. Двор контролируют, путь назад отрезан, слышал, как опустилась решётка и закрылись ворота. А вырезать всех подряд, пока не разобрался, ещё рано. Ведь процедура, похоже, совершенно не враждебная, а связана, скорее, с этой самой многоуровневой проверкой.
        Мне и самому стало интересно, что же должно произойти.
        Магиня быстро произносит какое-то заклинание. И я вижу, как плетение, которое передаётся в магический артефакт, где я стою, и какие-то руны, кстати, очень похожие на изначальный рунный алфавит древних, только слегка изменённый, которые появляются на его поверхности, активируют его.
        Проходит несколько секунд, но больше ничего интересного не случается.
        Стою жду. Остальные тоже.
        О, что-то новое. В сторону девушки полетело ответное плетение, которое при контакте с её аурой преобразовалось в пару рун, но уже совершенно другого алфавита, его я не знал.
        - Всё нормально, - получив этот отклик, произнесла она, обращаясь к стражникам, - он обычный человек. Не перевёртыш. - И уже вполне дружелюбно посмотрела на меня. - Пойдём, отметишься у нашего капитана и можешь быть свободен. - Ламия (интересно, это вообще кто такие?) развернулась и направилась в город.
        Я посмотрел на стражников, но те уже потеряли ко мне интерес и неторопливо побрели к внутренней части стены. Там, оказывается, располагался стол с парой скамеек по его сторонам.
        Я же пошёл за магиней.
        Шли мы недолго. Пока шли, девушка молчала. Ну и я не нарывался на разговор, размышляя, что же это за перевёртыши такие и почему они так опасны, что требуют столь тщательной проверки? И похоже, это проблема не только этого городка, но и многих других, коль эта девушка сказала, что подобная процедура стандартная и такая же, как у всех.
        Резиденция капитана располагалась прямо напротив ворот. Входим внутрь.
        - Нам туда, - указала магиня в конец коридора.
        По ауре выходило, что в нужном нам кабинете сейчас находилось двое: какой-то тролль и, похоже, соплеменник моей сопровождающей.
        Не постучав, ламия открыла дверь и, сделав всего пару шагов, удивлённо застыла:
        - Отец, а ты чего тут?
        «Понятно, - подумал я, входя вслед за девушкой в кабинет капитана гарнизона, - соплеменник, это как раз её отец». Внешне совершенно на девушку не похож. На голову выше её. Чешуя есть на шее и висках. Глаза змеиные. От человека в девушке было гораздо больше, чем в этом мужчине. Грубые черты лица, в то время как у магини точёное, практически кукольное личико. Говорю же, она похожа на эльфийку. Отец же её, если сравнивать его с известными мне расами, больше смахивал на огра. Кстати, он тоже неплохой маг. Силы у них примерно равны, но девушка ещё и маг разума, тогда как сидящий в углу комнаты мужчина им не был.
        - И я рад тебя видеть, Карая, - улыбнувшись, ответил тот и перевёл взгляд на меня. - Я так понял, ты тут по делу, - сказал он ей, - а не прибежала повидать старого и больного отца. - Он снова улыбнулся, посмотрев на слегка потемневшее лицо девушки. - Как закончила Академию, так вообще про меня и семью забыла. Живёшь себе где-то в городе и к нам даже не заходишь. Хоть бы мать и сестру навестила. Они тоже скучают.
        Магиня потупила взор.
        - Папа, да я… - начала оправдываться она.
        Но он, ещё раз усмехнувшись, перебил:
        - Небось, уже и жених есть, а мы даже не в курсе? - И ткнув пальцем в мою сторону, этот маг (весёлый он мужик), уже откровенно посмеиваясь над девушкой, чьи щёки приобрели пунцовый отсвет, спросил: - Это, случаем, не он?
        Та оторопело посмотрела на меня и, будто отгородившись от меня рукой, возмущённо произнесла:
        - Нет, что ты, он даже не маг. Зачем он мне?
        - Да, - согласился тот, - это что-то я сглупил. Но ты не забывай о нас, - уже вполне нормальным голосом добавил он, - про мать и сестру я не шутил, они и правда очень скучают, впрочем, как и я. Заглядывай почаще.
        - Хорошо. - И девушка с запунцовевшими щеками посмотрела в пол.
        - Ну и ладно. - Маг уже хотел было отвернуться от неё, как его губы растянулись в озорной усмешке: - Только про жениха не забудь, появится, обязательно познакомь. - И он, ещё больше смущая девушку, рассмеялся в полный голос.
        Его же поддержал своим громоподобным хохотом и тролль.
        Отсмеявшись, эти двое продолжили свой разговор, будто нас здесь и не было вовсе. Отец Караи, повернувшись в сторону тролля, который, по всей видимости, и был капитаном, спросил:
        - Так мы договорились, дашь мне несколько бойцов?
        - Я подумаю, - ответил тот, - сам же знаешь, что сейчас понаехало этих, - и тролль почему-то мотнул головой в мою сторону, - а за ними нужно следить, как за малыми детьми. Так что все мои люди будут заняты.
        Да я понимаю, - махнул рукой отец Караи, - но ты же знаешь, что я всегда готов оплатить по вполне нормальному прайсу услуги твоих воинов. Не нанимать же этих, - и опять пренебрежительный кивок в мою сторону.
        «Интересно, а эти самые „эти” вообще кто?» Теперь мне и самому стало любопытно, к кому же меня причислили, но, похоже, хоть не к северянам. Правда, против этого я особо и не возражал, привык уже.
        - Это-то как раз я помню очень хорошо, - усмехнулся тролль, - и поэтому ответил тебе, что подумаю.
        - Хорошо, - поднимаясь, кивнул маг, - только не затягивай, твоё решение мне нужно уже вечером, времени у меня будет не так и много.
        - Понял, - ответил тролль.
        Пожав друг другу руки, они разошлись, вернее, тролль-то остался, а отец девушки вышел из комнаты. И теперь капитан, он же хозяин этого кабинета, обратил внимание на нас с магиней.
        И это дало возможность рассмотреть мне его получше, а то до этого он почему-то сидел ко мне вполоборота.
        Огромное камнеподобное крупное лицо с гипертрофированными чертами, приплюснутый нос, тёмные, даже чёрные волосы, коричневая кожа. Типичный тролль, ничем от своих соплеменников из других миров не отличался. Разве что несколько крупнее, но, например, меньше капитана заставы, где мы служили.
        Ну и ещё одно достаточно сильное отличие. Он тоже был магом. Хоть и не очень сильным, но для троллей это было необычно.
        «Хм, - подумал я, - вообще-то это необычно для тех троллей, что я знал. Но всё, опять же, упирается в повышенный магический фон этого мира. Так что, возможно, здесь это норма».
        Между тем капитан сам осмотрел меня с головы до ног и, похоже, остался не очень доволен увиденным. В его взгляде так и читалось: «Ещё один мешок мяса с костями и неприятностями на мою голову».
        Он взглянул на девушку:
        - Так кого ты ко мне привела?
        - Северянин какой-то, - ответила она, - пришёл недавно в город. Проверку на «переворот» прошёл полностью. Не возражал. Сделал всё и сразу.
        «И тут северянин, - мысленно усмехнулся я, - не, у меня реально, похоже, где-то невидимая мне надпись есть, что я их роду племени, все встречные-поперечные только так сразу и говорят».
        Капитан кивнул и всмотрелся в моё лицо.
        - Тоже искатель? Маг? Наёмник? - спросил он у меня. - Ты давай не молчи, мне нужно понять, чего от тебя ожидать. - Он снова взглянул на меня, и от него ко мне протянулась тоненькая ниточка энергии, хотя он не произносил никакого заклинания, не воспроизводил никакого плетения или рунной формулы. - Хотя нет. С магией ты не работаешь. Разве что совсем немного.
        Вот этот капитан, в отличие от того же стражника, которого я успел рассмотреть на городской стене, или тех, что встретили меня после неё, был больше похож на мага-рейнджера. Именно так, с приставкой маг.
        И по мне, он тянул на вполне средненького мага, коль мог работать с магической энергией напрямую. Ведь я сам это только что видел.
        Ну ладно, вернёмся к нашим баранам, вернее, к одному из них, ко мне, любимому.
        И что ему ответить? Проще всего сказать правду. И поэтому я честно признался:
        - Да я сюда на удачу пришёл. Вдруг повезёт. Подзаработать там, мир посмотреть. Может, ещё что. Я пока не знаю. - И искренними глазами посмотрел на тролля.
        - На такое способны только вы, северяне, - покачав головой, сказал он, - только у вас можно сорваться с места и просто так уйти, куда глаза глядят. «Мир посмотреть», - процитировал он меня. - Хотя оно и понятно. Терять-то вам, кроме своих холодных земель, особо и нечего. - Достал большую тетрадь. - Ладно, я тебя понял. - Открыв её где-то на середине, спросил: - Звать-то тебя как?
        - Степан, - ответил я.
        - Странное имя. - Больше никак не прокомментировав услышанное, он записал его в свой гроссбух и уточнил: - Тебя кем записать - наёмником или искателем? Чем заниматься-то хоть планируешь? Да, - встрепенулся он, - деньги-то у тебя есть? Ты уж извини, но попрошаек и голодранцев тут и своих хватает.
        - Немного есть, - ответил я, вспомнив те монеты, что собрал с трупов на дороге.
        Уж они-то точно местные и их должны принимать к оплате.
        - Хорошо. Ну а по занятию?
        - Да я, если честно, не определился ещё. Что мне будет интереснее, тем и займусь, - сказал я, глядя на тролля.
        - Ладно, - буркнул капитан, - не определился, так не определился, значит, будешь искателем, в гильдию наёмников всё равно без вступительного взноса не попасть, а искатели - народ вольный. - И почему-то он чертыхнулся. Похоже, троллю именно это в них не нравилось. Он подтолкнул ко мне тетрадь: - Расписывайся. Оставляй въездную пошлину: пять серебряников за себя и десять, если верхом…
        - Он был пешком, - вмешалась в наш разговор девушка.
        - Ну и ладно, - пожал плечами тролль и продолжил: - И можешь гулять. Немного помолчав, он всё-таки решил предупредить: - Только не бузи и местных не задирай. Они-то вас трогать точно не будут. Но если что, пойми, суд будет на стороне своих. - И он вгляделся мне в лицо, пытаясь сообразить, дошло до меня или нет.
        Я пожал плечами. Влезать в неприятности так с ходу я и не собирался. Ну, вернее, я надеялся, хотя бы некоторое время обойтись без этого. Но, зная свой характер, даже себе обещать этого не мог. А уж тем более кому-то другому.
        - Не уверен, что смогу дать такое слово, - честно ответил я.
        - Тарковы северяне, - вздохнул он. - Ладно, но всё равно держи себя в руках. Лишние трупы мне на территории города не нужны.
        На это я кивнул. Если провоцировать не будут, обойдусь как-нибудь.
        А капитан продолжил:
        - Если охота помахать мечами, валите за стену или на арену. Там дуэли разрешены, но именно дуэли, а не массовая бойня. Так что если захочется с кем-то поговорить по душам, то туда, а лучше решайте все свои споры за пределами города. За все нарушения окажешься в нашей тюрьме. А там не так и комфортно, как думают многие. Что ещё? - задумался тролль. - Ах да, завтра ворота откроют в семь, так что можешь уже с завтрашнего дня начать испытывать свою удачу. Выброс в этот раз был очень сильный, так что и артефактов в окрестностях должно быть множество. Но это привлекает и тварей из центра континента, так что ищи себе команду. Одиночки в лесу долго не живут. Вроде всё. - И он снова взглянул на меня, явно чего-то ожидая.
        - Простите, - спохватился я, залез в сумку и нащупал кошелёк с местными деньгами, вытащил из него небольшую пригоршню монет. - Вот. - На стол перед капитаном легло пять серебряных.
        - Ну, теперь можешь быть свободен, - кивнул он на дверь.
        И ничего необычного. Всё просто, как и должно быть. Это странно, как правило, со мной в последнее время всегда что-то происходит.
        - Извините, - решив быть повежливее, обратился я к троллю и девушке, - забыл спросить: где здесь можно найти нормальную гостиницу?
        - Вдоль по улице и потом направо, дойдёшь до площади… - начал рассказывать капитан.
        Однако его перебила ламия:
        - Пойдём, я тебя провожу. Нам по пути. Моя смена как раз уже закончилась. - Поднявшись со стула, на который она села во время нашего с троллем разговора, Карая подошла ко мне. - Я пошла? - уточнила она у капитана.
        - Угу, бывай, - кивнул тот.
        Я пропустил девушку в коридор, и мы вместе вышли из здания гарнизонной комендатуры.
        Магиня опять шла молча. Не слишком разговорчивая она или что? Хотя у ворот вроде показалась вполне общительной и даже подшучивала надо мной. Непонятно. Ну ладно, я не гордый, могу и сам поспрашивать.
        - Карая, - обратился я к ней, - и много людей приехало?
        Та пожала плечами:
        - Порядка нескольких тысяч, точнее не скажу. Но тут просто стечение обстоятельств. Сильный выброс, о котором раструбили маги по всем окрестностям, совпал по времени с советом Гильдии наёмников и их ежегодным пересмотром контрактов. Так что сюда прибыли как наёмники, так и искатели. Ну и все остальные - кто хоть как-то связан с ними. А это перекупщики и продавцы артефактов. Торговцы. Ну и… - девушка смущённо посмотрела на меня и ничего не сказала, однако по её стеснению я догадался, кто эти самые «ну и…». Видимо, речь шла о представительницах одной из древнейших профессий. Куча мужиков, как я понимаю, и все в одном месте. Так что неудивительно, что и жрицы любви должны были где-то рядом обретаться.
        - Я понял, - кивнул я.
        Не хочет она этого произносить вслух - ну и не надо.
        Немного помолчав, Карая продолжила:
        - Вот почему Тарг, это наш капитан, и спрашивал, кто ты? Искатели обычно прибывают сюда сразу после выброса, а наёмники - раз в год за контрактами. Тех же, кто живёт в городе постоянно - как поисковиков, так и наёмников, - он всех прекрасно знает. Нас, местных жителей, вообще-то не так и много. - Ламия опять замолчала.
        Я же шёл и думал. Я опять оказался в ситуации, когда мне необходим выход на магические знания, которые можно раздобыть в различных академиях, гильдиях и школах. Ну, или что тут у них есть.
        Я прекрасно слышал, что сказал отец Караи. Она обучалась в какой-то магической (а магической ли?) академии. А именно в таких заведениях, скорее всего, и можно найти хоть какую-то информацию об особенностях этого мира.
        Подобные сведения можно запросить и у магов, но перед этим необходимо понять, в курсе ли они вообще о некоторой обособленности и закрытости их собственного мира?
        Я уже несколько раз слышал это неизвестное мне пока понятие «выброс», которое как-то связано с появлением новых магических артефактов, разыскиваемых теми самыми искателями. Правда, как такое может быть, мне было неясно. Но пока я добирался до этого городка, набрал такое количество артефактов, какого не находил даже в Ледяных пустошах или на северной оконечности Великого леса. Их тут действительно очень много. Так что ставим себе цель - поиск информации по этому миру, по тому магическому щиту, что его окружает.
        С магическим обучением проблем у меня не должно быть. Я столько понахапал за последнее время - и книги, и кристаллы, и ещё кое-какое наследие древних, что мне потребуется уйма времени, чтобы освоить весь новый материал. К тому же, как мне кажется, и в этом мире должны быть свои уникальные разработки в силу его достаточно большой специфики и практически полной обособленности. Так что мне нужны будут и академии, и школы, и магические лавки, и сами маги.
        Правда, на фоне даже самого обычного жителя этого мира я совершенно не смотрюсь в магическом плане. Во мне нет такой явной предрасположенности к работе с магическими энергиями, как в местных жителях. Но ту же ламию это совершенно не смутило, значит, здесь есть и такие. Тем более очень многие вопросы здесь, как, впрочем, и везде, можно решить деньгами. К тому же есть ещё и литература и прочие источники знаний, до которых мне можно будет добраться без особых на то хлопот.
        В общем, нужно смотреть и разбираться.
        Ну а пока мне следует сориентироваться, что же здесь происходит? И я смотрю на небольшое двухэтажное здание, на которое указывает Карая.
        - Идём, нам туда, - говорит она, - это небольшая гостиница и трактир.
        Входим на первый этаж.
        Если честно, это строение не очень похоже на гостиницу, скорее - на чей-то небольшой особняк. Но нет, открыв дальние двери, вижу, что тут всё-таки есть и трактир, просто очень уж этот домик опрятный и прибранный, как, впрочем, и все помещения внутри. Хотя обычно такие заведения всё равно более просты в обслуживании и не так требовательны к убранству и внешнему виду. Не пятизвездочный же это отель, в конце концов.
        Однако тут всё как раз наоборот. Всё чистенько и ладненько. Даже придраться не к чему. Для интереса провёл пальцем по стене и не заметил ни малейшей пылинки.
        И сообразил, что заставило меня обратить внимание на некоторую странность: в этой гостинице чувствуются забота и уют, как раз и создающие здесь впечатление обычного дома и которых так не хватает многим общественным заведениям.
        И на ум мне пришла простая закономерность. Высокое качество обслуживания стоит больших денег. Это закон спроса и предложения, который не отменить.
        Я, конечно, понимал, что с целой толпы трупов, обнаруженных несколько дней назад, я должен был насобирать вполне приличную сумму, как в чистых деньгах, так и если перевести в них попавшую ко мне в руки амуницию. Да ещё и продав местным собранные в окрестностях артефакты, смогу что-то за них выручить, правда, это нужно делать не сейчас и, скорее всего, не здесь, тут это будет достаточно дёшево, не зря же сюда понаехали перекупщики, но это тоже в перспективе должно принести кое-какие деньги.
        Однако всё-таки решил уточнить. Тем более и с местными расценками надо бы определиться. Ведь, во-первых, я не знаю эквивалента стоимости местных денег, а во-вторых, прекрасно осознаю, что все услуги в период наплыва приезжих должны многократно подрастать в цене. Сам натыкался на это в Парне, когда съезжались поступающие в Академию магии. Поэтому я окликнул девушку:
        - Карая, а это не слишком дорогое заведение для меня? - и показал на свою не слишком опрятно выглядящую сероватую мешковатую одежду, под которой, правда, скрывается дорогущая адамантовая броня и эльфийская куртка.
        Она оглядела меня с ног до головы и махнула рукой.
        - Не переживай, Марж нормальная девчонка и может поселить в кредит, если ты ей понравишься. Но с первой выручки тебе придётся с ней расплатиться, не зря же о вас говорят, что вы хоть и дикари, но своего слова не нарушаете. Так что, полагаю, вы договоритесь. А гостиница эта одна из лучших в городе. Однако знают о ней в основном только местные. Ведь она располагается не в центре города, где обычно стремятся поселиться приезжие, а на окраине, у самой городской стены.
        - Понятно, - ответил я. - Пойдём пообщаемся с хозяйкой.
        Карая кивнула и вошла в дальние двери.
        - И это ты называешь немного посетителей и мало кто знает? - удивлённо спросил я у девушки.
        Точного количества находящихся в зале я не смог определить, так как и это здание накрывала защита, похожая на ту, что скрывала и весь город.
        - Сама удивлена, - несколько оторопело произнесла магиня и двинулась вглубь помещения.
        Я пошёл следом за ней.
        Ламия подошла к стойке, за которой стояла миниатюрная молодая девушка. Человек. Судя по ауре, маг воды, и неплохой.
        Видимо, всё-таки о количестве магов я слегка ошибся. Их в этом мире предостаточно. Даже в этом зале сейчас больше половины присутствующих - полноценные маги, а две трети остальных в той или иной степени одарённые люди. Ну, были и те, в ком магия практически не ощущалась.
        «Вот почему я особо не удивил Караю», - сообразил я, глядя на последних.
        Некоторые из них при ближайшем рассмотрении всё же оказались магами, правда, с очень хорошо замаскированной аурой, но другие действительно практически не имели никакой предрасположенности к управлению магической энергией. Аура их выглядела почти так же, как и у меня. Только меня это ещё больше насторожило. От тех, кто явно выглядит магом, я представлял, чего ожидать, от этих же - нет. Ведь я и сам был не так прост и не думаю, что настолько уникален, чтобы забывать о том, что кто-то ещё может быть наделён таким же маскирующим свойством ауры, как я, или чем-то подобным.
        Пока я осматривал помещение, Карая заговорила с девушкой за стойкой.
        - Привет, Марж. Что за столпотворение у тебя сегодня? - спросила у хозяйки местной гостиницы ламия.
        - А, привет, - обрадованно ответила та и подошла к нам, махнув рукой одной из девушек на опустевшую стойку. - Не поверишь, они, - Марж кивнула в сторону собравшейся толпы, - почему-то решили центром поиска команд да и вообще своим общим штабом выбрать на это время мой трактир.
        - Так они же разнесут его на части, - изумлённо посмотрела на неё Карая, - или я чего-то не понимаю.
        - Ну, - усмехнулась хозяйка, - во-первых, это не так просто сделать, а во-вторых, здесь только одиночки. Так что их не так и много и места хватает. Правда, пришлось подсуетиться и поднабрать девочек и договориться с Таргом, чтобы он подогнал мне пятёрку своих парней. Хотя новый персонал и услуги охраны и влетели в пару десятков золотых, но зато теперь я за сезон наберу столько, что покрою все расходы да и подзаработаю прилично. Может, хватит на расширение дела или открытие лавки. Ты же знаешь, что я давно хочу свою магическую лавку.
        Ламия кивнула, а я понял, что девушки достаточно близки.
        - Ну а ты чего тут? - спросила хозяйка у Караи.
        - Да вот, - мотнула головой в мою сторону девушка, - думала тебе клиента подогнать, но, как понимаю, тебе теперь его уже вряд ли есть где разместить.
        - Тут ты права, - согласилась та.
        - Жаль, - вздохнула Карая. - Ладно, пойдём в другое место. Всё-таки обещала ему помочь разместиться, а тут такой… - Девушка показала в сторону зала.
        - Ага, - кивнула Марж и спросила: - На ужин-то останешься или придёшь чуть попозже? А то сегодня готовит Кина, я же знаю, как ты любишь, когда она на кухне хозяйничает.
        Ламия оглянулась на меня и грустно произнесла:
        - Если успею, то конечно. - И хотела уже пойти к выходу, но Марж остановила её:
        - А зачем вам гостиница?
        Ламия удивлённо посмотрела на подругу.
        - Дешевле, чем за половину золотого, и это в самой захудалой гостинице, ему комнату не снять. А у тебя ведь небольшой домик, хоть и не в центре, а тут же, у стены, но комнату-то ты ему найдёшь. И это прекрасный приработок. Я тебе ещё могу парочку клиентов подкинуть, если интересно. У меня тут постоянно спрашивают. Если сильно цену не задирать, то люди согласятся. Просто сразу предупреждай, что у тебя без еды. Но я же недалеко. Так что они могут ходить ко мне есть. И я не потеряю часть прибыли, и тебе кое-что перепадёт.
        Карая задумалась.
        - А почему и нет? - сама у себя спросила она. - Но у меня всего четыре комнаты, да и то небольшие. Ну, кроме моей собственной.
        - Да не проблема, многие и такого найти не могут, приходится по нескольку человек в одну заселяться. А тут хоть и небольшая, но своя.
        - Хорошо, - не долго колебалась ламия, - только… - Она посмотрела в мою сторону. - Его-то я могу поселить, не маг, да ещё и северянин, так что никто ничего особо и не подумает. Да и не опасен он для меня. Дом-то под защитой. Вместе же настраивали.
        Вторая девушка кивнула.
        - Тем более и отец его уже видел, - добавила Карая. - Но других… - Она с сомнением посмотрела на трактирщицу.
        - Да поняла я, - усмехнулась та, - не переживай, тут как раз ко мне несколько девушек обращались, их хоть и больше, чем у тебя комнат, но, думаю, они и по две в одну согласятся. Сейчас. - И Марж, оглядев толпу, ускользнула куда-то в зал.
        Ламия немного помялась, видимо, ей всё равно было не очень удобно, но всё-таки она решилась и произнесла:
        - У меня тут домик неподалеку… - Она споткнулась. - Хотя о чём это я, ты и так всё прекрасно слышал. В общем, если хочешь, можешь пока пожить у меня, возьму недорого. Ровно столько, как и сказала Марж: половину золотого в день.
        Я прикинул, что цены здесь прилично кусаются, но это, как понимаю, только пока в городе громадный наплыв гостей.
        - Согласен, конечно, - кивнул я и поинтересовался: - А почему она сразу просила предупредить, что без еды?
        Ламия удивлённо уставилась на меня. Похоже, она ожидала любого вопроса, но только не этого.
        - Ну, - смутилась девушка, даже больше, чем когда предлагала мне жить у неё, - я не очень хорошо готовлю. - И, покраснев, добавила: - Когда мы учились вместе с Марж в Академии, то она шутила, что мою еду можно использовать как одно из орудий пытки, только его запретят, как особо жестокое и садистское.
        Не знаю, зачем она это пояснила, мне хватило бы и первой части её ответа, но коль сказала, буду знать.
        - Понятно, - кивнул я, - и ты, похоже, сама питаешься именно здесь? - окинул я взглядом зал.
        - Да, - тихо ответила девушка.
        - Ну и хорошо, - пожал я плечами, - коль тебя тут всё устраивает, то, полагаю, и я не буду разочарован местной кухней. - И продолжил разговор: - На какое время мне пока лучше снять комнату?
        Она несколько озадаченно посмотрела на меня, но потом ответила:
        - Ну, обычно наёмники разъезжаются уже через пару недель, а искатели могут задержаться здесь на месяц - полтора.
        - Хорошо, - подумав, сказал я, - тогда давай договоримся на месяц.
        - Ты что? - Она огромными глазами посмотрела на меня. - Через пару недель уже больше половины уедут обратно на побережье и цены резко спадут, так что не имеет смысла договариваться на больший срок.
        - Понял, спасибо, - поблагодарил я девушку и вспомнил, что когда-то давно мне подобный же совет давал и Касис, когда мы только прибыли в Парн.
        Я залез в свою сумку. Благо заранее, пока бродил по окрестным лесам, рассортировал всё найденное в пути. Отсчитав семь золотых, положил их перед девушкой.
        - Спасибо, - снова смутившись, поблагодарила она. А потом, немного подумав, добавила: - Коль нам не нужно больше никуда спешить, то давай останемся здесь поужинать. Сегодня хозяйничает младшая сестра Марж, а она просто превосходная стряпуха.
        - Да, конечно, - согласился я и указал рукой на небольшой свободный столик у стены. - Туда?
        - Да, вроде не занят, - согласилась девушка.
        И мы прошли к столику.
        Вскоре появилась Марж, ведя с собой девушку, главную среди своих подруг и напарниц. Я подумал, что они тут по каким-то своим делам, но, как оказалось, все эти девушки были наёмницами. И судя по тому, что я видел, по крайней мере главная из них была очень даже неплохим магом тьмы и при этом профессиональным мечником.
        Она сразу заплатила за неделю вперёд, узнала адрес, куда им следует подойти и через какое время. И ушла.
        Мы же остались за столом. Я, если честно, собирался спокойно поужинать и отправиться на боковую. Нужно было хорошенько отдохнуть да начинать анализировать ту информацию, что у меня была.
        Только вот наш вечер на этом не завершился. Он как раз с этого момента и начался.
        Глава 2
        Всё ещё неизвестный мир
        Город. Трактир
        О кулинарных умениях младшей сестры Марж ламия не солгала, даже, можно сказать, сильно их приуменьшила. Я, конечно, не особый гурман, но если не замечаю, как в мой желудок залетает пятое и шестое блюдо, да при том каждое из них не слишком-то и маленькое, и после этого хочу ещё, то тут уж и говорить нечего.
        Что-то такое я подозревал, но никогда сам не видел, хотя в Парне и слышал о парочке очень дорогих ресторанов, где готовили магические блюда. Но там это стоило таких баснословных денег, что я туда так ни разу и не заглянул.
        А здесь просто так, в первой же таверне нарваться на повара-мага, который каждое своё блюдо приправляет частичкой магии, улучшающей его вкус. Это было нечто.
        В общем, я был очень доволен. И по крайней мере для себя решил, чьим завсегдатаем стану, пока живу в этом городе.
        Закончив есть, я с удивлением увидел изумлённое лицо как Караи, так и Марж и ещё какой-то невысокой девушки, очень на неё похожей, которые, хлопая ресницами своих ставших огромными глаз, смотрели на меня.
        - А я ещё не поверила, что кто-то может столько съесть за один присест, - поражённо произнесла та девушка, с которой я ещё не был знаком.
        Кстати, она тоже был магом, воздух и вода. И ещё что-то от земли. Но очень немного.
        Я вообще заметил, что здесь очень много магов, которые работают с двумя, а то и тремя стихиями.
        - Кина? - вопросительно глядя на неё, уточнил я.
        - Мы разве знакомы? - удивилась она в свою очередь, но посмотрела не на меня, а в сторону ламии.
        - Не знаю, - честно ответила та.
        И теперь уже все три девушки с вопросом во взгляде смотрели в мою сторону.
        - Ну, вы же сами назвали имя повара, который так изумительно готовит и ради которого Карая согласна ходить сюда каждый день, к тому же она, - кивнул я на девушку-мага, которая привела меня в этот трактир, - сказала, что вы сестра хозяйки. И теперь я это вижу. - Я переводил глаза с одной миниатюрной рыжеволосой девушки с карими глазами на другую. Только та, что постарше, была более серьёзной. - Так что догадаться, как вас зовут, не составило труда.
        Магини переглянулись между собой.
        - И ещё их называют дикарями… - протянула Марж. - Да он сообразительнее половины из тех, кто тут сейчас сидит.
        Её сестра кивнула.
        - Так вам понравилось? - уточнила она.
        - А разве это не заметно? - указал я на стоящие передо мной пустые тарелки.
        - Спасибо, - почему-то смутилась повариха и, сделав вид, что ей нужно спешить, убежала на кухню.
        - Хорошая кому-то жена достанется, - пробормотал я, глядя ей вслед, и чуть не свалился со стула под весёлый смех двух подруг, сидящих рядом со мной. - Я что-то не то сказал? - спросил я у них.
        - Поживёшь в городе хотя бы несколько дней и сам всё поймёшь, - весело ответила Марж и поднялась из-за стола. - Ладно, мне пора, - и кивнула в сторону стойки, - а то девочки не справляются.
        Я поглядел на ламию.
        - Всё или ещё хочешь немного здесь посидеть? - спросил я у девушки.
        - Да я-то уже давно доела, - показала она на единственную стоящую перед ней пустую тарелочку, которая даже сама по себе была в два раза меньше любой из моих.
        - Понял, - усмехнулся я и тоже стал подниматься из-за стола… и почувствовал странный вектор внимания, направленный мне в спину. - Хотя нет, - быстро поменял я решение, - не против, если я ещё что-нибудь выпью?
        - Да без проблем, - не заметив ничего необычного в моём поведении, ответила девушка, - здесь подают неплохой эль. Его, кстати, тоже Кина варит, сама. Правда, его и разбирают в один момент. Но она всегда парочку кувшинчиков для друзей и знакомых приберегает, так что я могу попросить, если хочешь.
        - Спасибо, буду очень благодарен, - ответил я.
        Девушка же несколько натянуто усмехнулась:
        - И правду говорят, что путь к вашему сердцу лежит через желудок. - Она с какой-то горькой улыбкой поднялась из-за стола и направилась к барной стойке.
        Я же, будто провожая её глазами, поворачиваюсь и начинаю просеивать толпу.
        Угу, нашёл. Внимание к нашему столику почувствовал от группы людей.
        Я уже давно, ещё с детдома, перестал внимание к своей персоне, тем более такое пристальное, расценивать как дружеское: так и прожить можно подольше, и неприятностей, особенно фатальных, избежать в случае чего.
        Что у нас там? Вернее, кто?
        Четыре эльфа, пара орков, три огра и ещё три человека. Итого двенадцать потенциальных противников.
        Все они маги, кроме двух огров, которые хоть и обладают способностями к управлению магической энергией, но они у них не развиты и не закреплены в их ментальном поле, то бишь ауре. Вооружение стандартное для многих здесь присутствующих: мечи, кинжалы, луки и, что самое важное, копья и алебарды. Тут этим типом вооружения пользовались намного активнее, чем в остальных мирах.
        И есть у меня определённое подозрение, почему тут происходит именно так. Если нужно какое-то время сдерживать кого-то на определённой дистанции, то лучшего вооружения не подобрать, особенно если работа копейщиков согласованная и отработанная. Одно время их фаланги считались чуть ли не самой страшной силой. И не из-за того, что копьё настолько опасное оружие, нет, а именно из-за контролируемой дистанции, которую оно позволяет удержать, а также из-за останавливающего эффекта. Копейщики никогда не были основной ударной или атакующей силой, они - лишь войска поддержки, но именно эти войска могут замедлить продвижение противника, остановить или задержать его на месте. И тогда из выстроенного каре копейщиков по остановившимся целям били дальнобойные стрелковые орудия, лучники или пращники.
        Правда, тяжелых копейщиков иногда использовали как ударный таран, позволяющий пробить встречный строй противника и впустить в образовавшуюся брешь бойцов для ближнего боя. Но в этом мире, как я понимаю, копьё используют в его первоначальном качестве: при необходимости кого-то остановить или сдержать, пока по нему из-за спин копейщиков не нанесут удар основные силы. И в нашем случае с таким количеством магов основной и самой опасной ударной силой являются как раз они.
        И всё складывается во вполне стройную картину. Группа выходит в рейд. Натыкается на какого-нибудь местного монстра, о которых говорил капитан. Копейщики его сдерживают, а кто-то из магов, один или в связке с кем-то, работает на его уничтожение или ослабление, чтобы потом все вместе смогли добить его. Вот почему у них собрана такая неоднородная и одновременно перекрывающая все основные типы используемых магических энергий группа.
        Это примерно так же, как и со стрелами на въезде в город. Мне ещё тогда показалась странной их магическая структура. Но если исходить из постулата, что это оружие приспособлено для различных типов монстров, которые реагируют на свой тип магического воздействия, то тут все складывается во вполне логичную схему.
        «Ага…» Быстро осматриваю зал. Теперь мне понятен и принцип подбора членов команды для каждого отдельного отряда. Им нужны многопрофильные бойцы и маги, способные компенсировать пробел именно в собранной команде в плане её многостороннего магического прикрытия. Тут совершенно нет узкоспециализированных групп, как это было на Ареане.
        И не думаю, что это прихоть местных, скорее всего, это насущная необходимость, обусловленная элементарным выживанием.
        Вот почему капитан особо упомянул, что одиночки тут долго не живут. Придётся поверить в это на слово.
        Только лично для меня это не очень удобно. Как я понимаю, мне как минимум ещё один раз придётся сунуться в тот город древних, где я заметил канал, пробивающийся сквозь границу, отделившую этот мир.
        Но это дело будущего.
        Сейчас же на мне сосредоточились именно эти люди. И что им от меня нужно, не знаю. Пристальное внимание, и всё. То ли они меня оценивают, то ли стараются решить для себя какой-то вопрос в отношении меня.
        Я подумал, что их интерес как-то связан с тем, что я разговаривал с девушками, а потом только с ламией, но вот я остался один, а интерес не пропал. Они даже внимания не обратили на то, что девушки ушли. Значит, им нужен я. Ну а коль так, пойдём и поговорим с ними.
        И только я собираюсь встать из-за стола, как замечаю, что от того самого столика в мою сторону направляется один из эльфов, а за ним следует орк.
        «Вот сейчас и узнаю причины интереса к моей персоне», - усмехнулся я.
        Трактир
        Некоторое время назад
        - Кланк, - обратился орк к командиру отряда, высокому подтянутому эльфу, который кроме всего прочего был очень сильным магом и неплохим воином. Что и неудивительно в его-то возрасте. - Если мы не найдём разведчика и огневика, то соглашаться на это дело - полное самоубийство.
        - Да знаю я, - отмахнулся эльф, - не глупей тебя. Но тут… - Он сердитым и безнадёжным взглядом обвёл сидящих в зале искателей, которые или уже собрались в группы, или только искали себе команду.
        Проблема состояла в том, что магически нейтральные люди были большой редкостью. И все они уже были в чьём-то отряде. Ведь только таких можно было относительно безопасно использовать как разведчиков и исследователей местности. Им даже доля полагалась - две части, против одной для всех остальных и трёх, отходящих их командиру.
        Но это было и оправданно. Разведчик в большинстве случаев работал в одиночку, тогда как все остальные держались одной группой, и шанс отбить нападение у них был гораздо выше, чем у одиночки.
        Правда, и у разведчика был неплохой шанс остаться незамеченным, но если его всё-таки обнаруживали, то это в большинстве случаев означало смерть. Поэтому и сумасшедших, готовых исполнять эту обязанность, было немного.
        Можно, конечно, использовать мага, умеющего маскировать свою ауру. И Кланк точно знал, что здесь присутствует несколько таких. И некоторые из них даже не нашли себе отряда. Но, во-первых, монстры вблизи всё равно каким-то немыслимым образом распознавали их, да и ловушки нередко срабатывали на маскирующегося мага, а во-вторых, их заказчик прямо дал понять, что разведчик должен быть нейтралом. И Кланк пообещал ему такого найти. Ведь в городе собралось огромное количество искателей. Но, как назло, все нейтралы, прибывшие в город, были с кем-то связаны.
        Им ещё нужен был маг-огневик, но без него в крайнем случае они могли обойтись, тот же Ррорг, орк, разговаривающий с ним и являющийся его заместителем, вполне мог потянуть эти обязанности. Это хоть и не основная его специализация, он больше маг земли и жизни, и хоть он и не заканчивал Академию магии, но у него за плечами была неплохая частная школа и огромный опыт вылазок в центр континента, чтобы он не растерялся и смог что-то придумать.
        Но вот нейтрал…
        У них в отряде было два огра, очень слабые в магическом плане, их даже в школу рейнджеров не приняли из-за недостатка магических способностей, но и той частички силы, что тлела в их ауре, монстрам хватит, чтобы обнаружить огров. Так что в разведчики они не годились.
        А контракт им предложили очень выгодный, тем более за него полагалась как договорная плата, так и всё, что они соберут по дороге и на месте. Самому же нанимателю требовалось добраться до определённой точки. И они должны довести его туда.
        Эльф прекрасно понимал, что дорога будет непростой. Ведь не зря же тот маг специально акцентировал внимание на том, что им необходим именно нейтрал. К тому же выдвигаться требуется почему-то именно сегодня ночью. Как понял Кланк, это каким-то образом связано с тем, что только в ближайшие часы будет открыт какой-то канал или, наоборот, его можно будет открыть только в это время. Он, если честно, особо и не прислушивался. Мысли были заняты тем, где найти нейтрала.
        И вдруг один из огров его команды прослышал об этом заведении, где, по его словам, собирались одиночки, которые искали себе группу или отряд для дальнейшего рейда.
        Прибыв же сюда, Кланк понял, что это оказалось не совсем так. Тут и правда были те, кто искал себе команду, но одиночек среди них были единицы. Никто не сунется в лес после выброса один. Только полный псих и самоубийца. А в силу того, что идиоты среди искателей долго не живут, таких практически и не было.
        - Видимо, придётся связаться с нанимателем и отказаться, - резюмировал эльф, ещё раз оглядывая зал.
        И тут его взгляд задержался на каком-то северянине, который шёл вслед за ламией к барной стойке.
        «Неужели нейтрал?» - удивлённо подумал Кланк, глядя вслед молодому парню, остановившемуся у стойки.
        - Крас, проверь его, - быстро попросил эльф сидящего рядом с ним собрата.
        Тот эльф ко всему прочему был неплохим видящим и магом разума и крови. А самое главное - точно мог определить, истинный ли это нейтрал или замаскированный маг.
        «Но если это у него такая маскировка, то он неплох», - оценил Кланк.
        Если этот контракт и сорвётся, но вообще в группу его позвать можно. Такого, скорее всего, и монстры заметят, только если носом в него упрутся.
        - Нейтрал, - определил Крас, лишь взглянув на парня. - Не поверите, - продолжил он, - такой чистой ауры я ещё не видел. Будто на кусок льда смотришь. - Он повернулся к командиру отряда: - А девчонка-то рядом - огневик… Вам не кажется она знакомой? - посмотрел он на всех остальных.
        Парни из отряда никогда не лезли в дела командира. Их задача - выполнять его приказы. Так что они общались лишь между собой, но сейчас обернулись в сторону указанной парочки.
        - Так это же Карая, - ответил один из людей, - подруга Марж, насколько я знаю, они вместе в Академии учились.
        - Спасибо, - откликнулся орк и перевел взгляд на командира: - Что думаешь, Кланк?
        - Нужно посмотреть, может, у них уже есть команда, не просто же так они сюда пришли именно сейчас.
        А буквально через несколько минут увидели, как к столику, за которым расположился северянин и ламия, пробирается девушка, которая до этого стояла за стойкой, и ведёт с собой ещё одну.
        Это и была та самая Марж, подруга ламии, как пояснил один из подчинённых. А вот от неизвестной так и веяло силой и уверенностью. И, что интересно, на ней была нашивка гильдии наёмников. Получалось, что к искателям она не имела никакого отношения.
        Наёмница о чём-то быстро переговорила с магиней, и они расстались. Ламия осталась сидеть за столом, а наёмница ушла.
        - Это похоже всё-таки не их команда… - протянул орк, глядя на Кланка. - Ну что?
        Тот думал. Парень слишком молод. Наверняка без опыта. Но это явный нейтрал. Похоже, именно из-за своего возраста он и не нашёл себе команду до сих пор.
        Главным преимуществом любого хорошего разведчика является его опыт работы и умение вернуться назад, чтобы доложить о том, что же он увидел. А если парень не имеет никакого опыта выхода в рейд, то он будет только обузой.
        Однако он чистый нейтрал.
        Что делать? Непонятно.
        - А девчонка-то, похоже, и правда закончила Академию, - пригляделся к ней Крас и взглянул на командира: - Что думаешь?
        Кланк на неё особо внимания не обращал, с ней ему до сих пор пересекаться не приходилось, хотя он и живёт в городе уже достаточно давно. Он, конечно, знал несколько представителей их расы, но не именно её. И теперь более внимательно присмотрелся к ламии.
        - Да, - согласился он, - их техника структурирования внутренней энергетики. Судя по всему, она неплохой маг. Закончила Академию, судя по возрасту, не так давно, вот, наверное, почему я о ней не слышал. - Он посмотрел на того, кто рассказал ему о девушке.
        - Да, они только год как из Академии. Марж-то сразу каким-то образом перекупила этот трактир у бывшего владельца и достаточно быстро привела его в порядок.
        А ламия… - Парень задумался. - Если честно, я не знаю, чем она занимается. Как-то мы с ней не сталкивались. Сами же знаете, что в городе мы и сами редкие гости.
        Кланк кивнул, соглашаясь с его словами. Они действительно редко бывали в городе, небольшие или средние выбросы происходили постоянно, и местным командам работы всегда хватало, тем более они выполняли и различные другие поисковые заказы, исследуя развалины городов древних магов. И такое столпотворение искателей, которое они видели сейчас, наблюдалось лишь при значительных выбросах.
        Кланк обдумал услышанное и, обернувшись к Рроргу, спросил:
        - Как думаешь, стал бы хороший маг связываться с тем, кто был бы ему бесполезен?
        Тот отрицательно покачал головой.
        - Вот и я думаю, что нет, - кивнул эльф, - а значит, стоит с ним поговорить. - И посмотрел на северянина, который как раз остался за столиком один, девушка зачем-то направилась к барной стойке. - Думаю, лучшего времени нам не представится, - сказал он Рроргу и, поднявшись, направился в сторону спокойно сидящего и наблюдающего за девушкой у стойки парня.
        Только вот почему Кланку показалось, что в тот момент, когда он поднялся со стула, этот северянин слегка усмехнулся?
        Трактир
        - Добрый вечер, - подойдя к моему столику, вежливо поздоровался Эльф, орк же молча стоял позади него, хмуро посматривая на меня. - Позволишь? - Эльф указал на свободные стулья, впрочем не претендуя на тот, где сидела Карая.
        - Присаживайтесь и добрый вечер, - решил и я быть вежливым: подошедшие всё же не накинулись на меня без разговоров, а решили что-то обсудить. - Так что вы хотели, господа? - спросил я, когда они расселись.
        - А с чего ты решил, что нам что-то нужно? - проворчал орк.
        Я усмехнулся.
        Эльф сначала посмотрел на своего товарища, ну или кто он там, а потом перевёл взгляд на меня.
        - Да, молодой человек, у нас к вам есть дело. - Он указал рукой сначала на себя: - Я командир отряда искателей, зовут меня Кланк. Это мой заместитель Ррорг, а там сидят остальные мои люди. - И он показал в направлении столика, от которого они пришли.
        - Приятно познакомиться, - ответил я, - Степан. - И стал с ожиданием смотреть на них.
        Поняв, что сам я спрашивать ничего не буду, эльф продолжил, вернее, просто сразу спросил, явно перейдя к самой сути:
        - Нам нужен нейтрал, и если ты ещё не в команде, мы готовы тебя принять на стандартных для разведчика условиях.
        - Хм… - задумался я.
        Ну, во-первых, я не знал, кто такие нейтралы в контексте сказанного этим эльфом, и, во-вторых, не понимал, почему их выбор пал именно на меня. А потому ответил:
        - Команды у меня нет, но мне нужно немного времени, чтобы подумать. - И посмотрел на Кланка: - Когда нужен ответ?
        Тот, немного помолчав, произнёс:
        - Рейд запланирован на сегодняшнюю ночь, ответ нам нужен примерно в течение часа.
        - Понятно, - кивнул я, - я посовещаюсь со своей знакомой, - мотнул я головой в направлении как раз посмотревшей в нашу сторону ламии, - и дам вам ответ.
        - Кстати, - произнёс орк, - если это как-то повлияет на твой ответ, то мы готовы принять и девушку в группу, нам как раз нужен ещё и огневик.
        - Хорошо, я понял, - ответил я орку.
        Те, выяснив, что сейчас я никакого ответа давать не собираюсь, стали подниматься из-за стола.
        - Мы ждём твоего решения, - сказал эльф и направился с орком к их столику.
        В этот момент вернулась Карая и, посмотрев вслед ушедшим, спросила:
        - И что хотели от тебя эти искатели?
        - Им требуется разведчик. Вот они и ищут нейтрала. На это место.
        Мои слова совершенно не удивили девушку. Наоборот, она, как бы соглашаясь с выбором этого эльфа, кивнула:
        - Неудивительно, что они подошли к тебе. Ты ведь чистый нейтрал. Такому как раз среди разведчиков и исследователей самое место.
        Так. Первый вывод. Никакой подставы. Девушка полностью согласна с предложением эльфа. Но мне так и не понятно, кто такие нейтралы.
        Хотя… Я оглядел другие группы. Среди каждого такого отряда поисковиков был кто-то, практически полностью лишённый магических способностей, или кто-то из тех магов, что умело маскировали своё ментальное поле. Вывод: такие люди нужны каждой группе.
        А теперь вся картина в целом. Город пытаются укрыть, максимально сократив силу проявления магического фона, это достигается тем самым маскирующе-защитным полем, что я обнаружил в стенах города. В самом городе некоторые здания прикрыты такой же защитой.
        И теперь самое главное: то, что касается именно меня.
        В состав всех поисковых групп входит один или несколько тех, чья аура в магическом плане не даёт практически никакого засвета.
        И что мы получаем?
        Разведка и исследование (скорее всего, местности и развалин) завязаны на маскировку и незаметность. А потому и нужны те, кто не даёт этого самого магического засвета. Ведь именно по нему местные монстры и прочие хищники смогут обнаружить отряд или отдельных его членов.
        Теперь понятны роль, которую мне предложили, и кто такие нейтралы. Видимо, те, у кого слабое ментальное поле.
        В этом отношении они совершенно правы, я им полностью подхожу.
        Значит, чтобы мне начать налаживать контакты в этом мире, можно подписаться и на эту работёнку.
        Только жаль, что она должна состояться уже сегодня ночью. Но тут ничего не попишешь, за связи и сотрудничество стоит платить. Тем более за вхождение в уже сработанную команду. А как я понял, это именно такие ребята.
        Правда, нельзя отбрасывать ещё один вариант. Им нужен тот, кто будет собирать на себя все ловушки и пойдёт впереди. Но в данном случае, когда такой всего один, это нецелесообразно. Слишком быстро я кончусь в случае чего, и им придётся пускать впереди себя кого-то из своих.
        Однако и этот вариант отбрасывать не стоит.
        А поэтому всё-таки следует спросить, что о самом отряде думает девушка.
        - Карая, а ты вообще знаешь их? - мотнул я головой на эльфа и его отряд.
        - Да, - кивнула она, - это Кланк и его парни. Но о них лучше у Марж спросить. Вон, видишь, - показала она на одного из людей, сидящего за их столиком, - это её двоюродный брат, правда, они не слишком много общались, она больше его сестёр знает, но всё же.
        - Так они местные? - уточнил я у девушки.
        - И да и нет, - ответила она. - Эльфы и орки - неместные, а все остальные - наши. Но они уже давно обосновались в этом городе, так что их вполне можно считать местными.
        - Понятно, - кивнул я. - И как давно они работают в таком составе? - Это был пожалуй самый важный вопрос на этот момент.
        Девушка задумалась.
        - Да вроде уже несколько лет, кажется, я о них слышала ещё до того, как уехала на учёбу в Академию. Практически как и собрали этот отряд.
        - Спасибо, - поблагодарил я Караю, она дала мне все необходимые сведения.
        Подставы, по крайней мере той, о которой я не смогу догадаться, не будет. Если меня и захотят слить, то только на пути обратно, когда нужно будет оставить кого-то собой закрыть какую-то дыру. Например, задержать какого-либо монстра. Но это уже не подстава, а спрогнозированный риск. И к этому я постараюсь быть готовым. Значит, на это предложение можно соглашаться.
        Кстати.
        - Да, забыл сказать, - посмотрел я на ламию, - им нужен маг огня, и они обратили внимание на тебя. Я, конечно, понимаю, что ты работаешь при гарнизоне, но, возможно, это тебя заинтересует?
        - Да я в общем-то не против, - честно ответила она, - деньги мне всегда нужны, тем более у нас с Марж есть кое-какая задумка и мы на неё пытаемся поднакопить. Но тут нужно узнать по срокам, моя следующая смена через три дня. Так что если мы уложимся, то я за.
        Я стал рассуждать:
        - Как я понял, рейд должен начаться уже сегодня ночью, и он очень ограничен по времени, необходимо успеть за какой-то определённый срок куда-то добраться. И тогда получается, что потратить мы должны от двух до трёх дней. Иначе такая спешка не имеет смысла. Я вообще думаю, что цель - в пределах нескольких часов от города.
        Я сознавал, что пытаюсь подать факты так, чтобы ламия согласилась. Но я преследовал свои, сугубо личные цели. Что бы она ни говорила о команде искателей, полностью доверять им я не смогу. А если в отряде будет несколько новых людей, то и они не смогут действовать так открыто, как им хотелось бы. Тем более, что девушка неплохой маг, я видел и так. Даже на фоне присутствующих её уровню соответствовало не так и много людей. А в ней я почему-то был достаточно уверен. И к тому же мне нужен был напарник, чтобы прикрыть спину, но не от той опасности, что грозит в лесу, а именно со стороны отряда. Так почему бы этим напарником не стать ламии?
        - Хорошо, - обдумав мои слова, согласилась девушка, - но нужно уточнить у них, во сколько сбор, и идти домой. Нужно собраться в дорогу.
        Когда она сказала о доме, я кое-что вспомнил.
        - А ты ничего не забыла? - спросил я.
        - Что? - удивилась она.
        Я кивнул в направлении выхода:
        - Наёмницы, с которыми ты договорилась. Помнишь о них?
        - Точно! - Девушка хлопнула себя по лбу. - Тогда как поговорим с искателями, быстренько заскакиваем к наёмницам и заселяем их… Да, ты не против, если я поселю тебя на втором этаже, а им отдам весь первый, там как раз три комнаты.
        - Без проблем, - пожал я плечами.
        - Хорошо, спасибо, - кивнула ламия.
        Я же посмотрел на искателей.
        - Ну что, пойдём поговорим с ними?
        - Да.
        Городские ворота
        Ночь
        Мы договорились встретиться с искателями через час у городских ворот, где должен был ждать и наниматель, какой-то местный маг.
        Девушка облачилась в походную одежду, навесила на себя небольшую котомку, два длинных кинжала и за плечи - лук. Плюс, что неудивительно, в руках у неё было достаточно изящное копьё. И мы вышли из дома.
        Когда подошли к месту встречи, то среди уже знакомых искателей я обнаружил ещё одну не менее знакомую ауру. Ауру отца девушки.
        «Интересно, а она сама знает, кого сейчас встретит?» - подумал я.
        - Так, у нас все, - заметив наше приближение, обратился к магу Кланк, - мы готовы.
        Тот кивнул, не оборачиваясь в нашу сторону. Он смотрел куда-то в направлении уходящей вглубь города улицы.
        Вспомнив его разговор с капитаном стражи, я, кажется, догадался, кого он ожидает увидеть.
        Так и есть. Через пару минут в нашу сторону выдвинулось порядка пятнадцати аур различных существ.
        Что странно, все присутствующие, да и те, что к нам приближались, были без верховых животных. Или это так и должно быть, или идти нам не очень далеко.
        Но нужно было сделать кое-что другое, а то выйдет очень уж неприятный конфуз, особенно когда мы выберемся за пределы города.
        - Карая, - обратился я к девушке, - пошла бы ты поздоровалась со своим отцом, а то будет не очень вежливо с твоей стороны.
        Ламия удивлённо посмотрела на меня.
        - А где он? - И она почему-то посмотрела в сторону города.
        - Не туда смотришь, - усмехнулся я и кивнул в направлении отдельно стоящего мага: - Это же он?
        Девушка присмотрелась к фигуре, закутанной в плащ, но разглядеть так ничего и не смогла.
        «А в темноте-то она видит не очень хорошо», - сообразил я.
        Но вот магиня быстро воспроизводит небольшое плетение, удивлённо восклицает:
        - Папа?! - и направляется в сторону также обескураженно обернувшегося к нам мага. - Ты чего здесь?
        «Мне кажется или я уже где-то слышал эту фразу?» - усмехнулся я, глядя на девушку.
        Честно говоря, я подумал, сейчас будет небольшая разборка и, как результат, Караю отправят восвояси. Но ошибся. Её отец поинтересовался, что она тут забыла. А когда узнал, что она с искателями, лишь пожал плечами и пожелал ей быть поосторожней и поосмотрительней.
        М-да. Ничего не понимаю в семейных отношениях. Ведь ясно же, что не на простую прогулку собрались. Так зачем ему, тому, кто всё это затеял и кто лучше всех знает, с чем нам придётся столкнуться, тянуть туда ещё и свою дочь?
        Дождавшись подошедших воинов, кстати, среди них был и тот, кто встретил меня сегодня на воротах, маг стал объяснять суть задачи.
        Окрестности города
        Ночь
        - Отходим от города недалеко в лес, - начал говорить отец Караи, кстати, я так и не узнал, как его зовут, - я нахожу место со стабильным источником энергии и открываю портал.
        Опа. А вот это уже что-то новенькое и интересное.
        Однако никого больше это не насторожило, все лишь молча слушали.
        - Мне попались координаты одного интересного места. - Маг оглядел присутствующих. - До последней войны магов, - (значит, были и не последние?), - оно было каким-то учебным заведением. Вот я и хочу проникнуть в его библиотеку. Поэтому нам и нужен нейтрал, - и маг кивнул в нашу с Караей сторону, - чтобы он смог проверить дорогу.
        Чего-то я вообще ничего не понимаю. Если это магические ловушки, то они в любом случае должны сработать на меня, или нет? Или он имеет в виду вовсе не ловушки, а что-то или кого-то иного? Но, похоже, об этом я смогу узнать только на месте.
        И ещё меня очень заинтересовал тот портал, о котором он упомянул. Видимо, у него есть какой-то работающий артефакт.
        Я пробовал создавать порталы, но мне не получалось их стабилизировать. Формулы, которые я подсмотрел у демониц, здесь упорно не срабатывали. Они явно не были предназначены для этого мира, ну, или, что более точно, не учитывали некоторых его особенностей.
        Тогда как маг уверенно пообещал создать этот самый портал, и в его словах никто не усомнился. А значит, это тут вполне обычное явление.
        - Ладно, выдвигаемся, - скомандовал отец Караи. - Времени у нас не так много.
        Вот ещё что-то непонятное. Почему такая жёсткая привязка по времени?
        Все тронулись вслед за магом в ворота из города. Когда проходили мимо местных вояк, многие из них узнали ламию и стали здороваться с ней.
        А меня удивило, что тот самый стражник, с которого и состоялось моё знакомство с этим городом, посмотрел на меня и изумлённо произнёс:
        - Северянин, это ты? Какими судьбами? - Потом, видимо сообразив, что я могу его и не узнать, представился: - Я Тарс, помнишь, это я пропускал тебя в город?
        - Приятно познакомиться, я Степан, - ответил я ему. - Да, я тебя узнал. Ты держал меня на мушке, - усмехнулся я.
        Тот тоже усмехнулся:
        - Работа у меня такая.
        - Я понял, - кивнул я, смотря, куда движется колонна.
        В той стороне вроде бил сильный источник света. И отец девушки явно держал путь к нему. Только я не помнил, чтобы он был магом света. Огонь и земля - это да, но не свет.
        - Так какими судьбами? - напомнил о себе Тарс.
        Я мотнул головой в сторону искателей.
        - Им нужен был разведчик и исследователь, я согласился.
        - А ламия? - продолжал расспросы Тарс. - Она обычно не соглашается на разовые контракты.
        - На этот раз согласилась, - пожал я плечами, что я ещё мог сказать?
        - Понятно… - протянул стражник. - Наверное, из-за того, что Кланк и его парни местные, к ним доверия больше. Да, может, и отец ей что порекомендовал… Ну а мы с ребятами подрядились на эту халтурку, так как капитан обещал недурное вознаграждение. И коль тут мастер Крогас, то можно в этом не сомневаться. Он всегда хорошо оплачивает всяческие услуги. Не зря же он глава местной Гильдии магов, - кивнул он на отца Караи.
        «Значит, Крогас, да ещё и глава Гильдии магов, - прищурился я, - по крайней мере, теперь знаю, как того зовут и кто он».
        Через полчаса мы были на месте.
        - Здесь, - указал Крогас на ту самую поляну, которую я приметил ещё от стен города. - Можете пока отдохнуть и привести себя в готовность, мне потребуется около пяти минут. - И он начал раскладывать прямо на траве различные ингредиенты.
        Ничего себе.
        Тип порталов, который открывался при помощи ритуалов, мне был известен всего один. Это порталы призыва. Но тут явно что-то совершенно другое.
        Немного отхожу в сторону, чтобы иметь возможность наблюдать за магом. Все остальные тем временем проверяют своё оружие, доспехи, надевают и активируют амулеты или другие различные артефакты.
        - Что, интересно? - раздается голос у меня за спиной.
        То, что ко мне подходит Карая, я заметил, как только девушка двинулась в мою сторону, но не показал это.
        - Да, - честно ответил я.
        Наблюдая за отцом, ламия объяснила:
        - Немногие знают, что он ещё и сильный ритуалист. Поэтому ему всё равно, с каким типом магии работать.
        - А… - протянул я, теперь мне был понятен выбор места открытия портала.
        Для ритуалистики абсолютно всё равно, какой тип энергии закачивать в плетение. Например, это всеобщее заблуждение, что некроманты работают лишь со смертью. На самом деле они могут получить энергию из любого источника, просто для этого необходим правильно выстроенный ритуал и его проведение. Что не всегда возможно выполнить.
        Вообще-то некромант и ведун - это маги одного и того же типа, только один для своих ритуалов в основном использует энергию хаоса и смерти, проводя её через материалы, способные её усвоить, такие как кости и прочее, а второй - энергию жизни и покоя, при этом пользуясь травами и силой деревьев. В этом и есть сила как ритуалистов, так и шаманов. Они не так сильно привязаны к тем энергиям, с которыми способно работать их ментальное поле, просто этот тип энергий может усваиваться непосредственно ими, и в этом случае для проведения ритуала им не нужен материальный носитель, им могут послужить и они сами.
        Другое дело, что не все могут совершать ритуалы, активируя их. Хотя они и не требуют большого вложения магической энергии, но зато необходимо мысленно правильно выстроить рунную формулу, привязанную к ритуалистике. Ведь активировать придётся не материальное воплощение ритуала, а его энергетический каркас, который будет находиться в сознании мага, и это способны сделать далеко не все маги.
        Но я тем не менее наблюдал за действиями мага.
        Я всё это прекрасно мог воспроизвести, когда потребуется. Мне даже сам ритуал не нужен, мне необходим либо полученный в его результате энергетический каркас, либо рунная формула, либо структура уже работающего плетения. Анализатор, который поселился в моём сознании скопирует все три варианта. И уже потом разберёт их по полочкам, если, конечно, это модульная конструкция.
        Я заметил, что не все плетения после древних создавались в соответствии с теорией модульности. Они были одной сплошной структурой. В то время как плетения древних всегда были разбиты на составляющие их элементарные микромодули энергокаркасов.
        Я уже несколько раз встречал упоминание справочника атомарных плетений, которые, скорее всего, и являлись этими самыми микромодулями. Но пока так и не наткнулся ни на одну его копию. Хотя уверен, что среди той кучи информационных кристаллов, что у меня была, хотя бы один с подобными сведениями должен был быть, но как их безопасно просматривать, я пока не понял.
        У ритуалистики был ещё один немаловажный и от этого перекрывающий все её недостатки плюс. При отсутствии сильного источника магии, а в некоторых случаях и вообще без него, именно ритуал в чистом виде способен вытянуть плетение на нужный уровень и влить в него ту кроху энергии, которая потребуется для активации плетения.
        Но сейчас это был не наш случай. Тут источник магии нужен был для каких-то иных целей.
        - А что он делает? - спросил я у девушки.
        Хоть я примерно и догадывался, что в итоге увижу, но мне было интересно её мнение.
        - Насколько я понимаю, - прищурилась ламия, - он рисует материальную проекцию структуры плетения открытия портального канала.
        Я с удивлением посмотрел на неё. Слишком много слов из языка древних прозвучало в ответе девушки. Она же истолковала мой взгляд несколько иначе, поэтому отмахнулась:
        - Не заморачивайся, это действительно сложно. - Немного подумав, всё-таки пояснила: - Он хочет с помощью пентаграммы открыть портал.
        Я стал следить за манипуляциями мага ещё более внимательно. Меня заинтересовала фраза «материальная проекция структуры плетения». И если я прав, то это должно быть двухмерное отображение некой трёхмерной конструкции. Теперь мне стали понятны и все разложенные магом сложные приборы. Это была не часть ритуала. Просто они позволяли максимально точно нанести на поверхность вычищенной земли какой-то рисунок, вернее, схему.
        - Всё, готово, - распрямился маг.
        Схема у него получилась до нереальности сложной.
        Я и запомнил её только благодаря анализатору.
        - Отойдите все на несколько шагов, - указал он в сторону леса, - будет небольшой энергетический выброс. И приготовьтесь, он может привлечь тварей из леса.
        Все быстро выполнили его команду и обнажили оружие. Я же суетиться не стал: поблизости я не видел ни одного хищника или монстра. Но сосредоточенно следил за магом.
        Вот активирующее, нанесённое на землю в пентаграмму плетение. Запомнить его структуру.
        Мгновение - и то, что было начертано на земле, преображается без какого-либо перехода в энергетическую трёхмерную модель.
        «Ментальная структура открытия локального телепортационного канала, - выдал анализатор. И сразу добавил: - Структура предпоследнего поколения. Коэффициент эффективности ниже семидесяти процентов».
        «Так, - тут же зацепился я, - есть ещё и структуры последнего поколения, кроме того, судя по всему, анализатор со стопроцентной вероятностью смог её идентифицировать».
        А это могло означать только одно: это чистое плетение древних магов.
        Внести структуру в базу знаний, хотя, по идее, анализатор её и так опознал, или он определяет это по каким-то внешним признакам? Но никакой базы знаний ментальных структур в анализаторе не было.
        Что бы ещё сделать? Если он её опознал, то, возможно, сможет сделать и ещё кое-что.
        «Выделить координаты точки приёма и точки отправки», - отдаю я ему команду. И мгновенно получаю два ряда цифр и рун. Первый - это координаты нашего настоящего местоположения, а второй - координаты точки назначения.
        И что странно, когда портал открылся, он стабильно работал.
        Кроме всего прочего я понял, для чего магу нужен был источник энергии: на поддержание работы портала её требовалось неимоверное количество.
        Если бы маг создавал портал, полагаясь только на свои силы, то он не смог бы продержать его и часа, выдохся бы от истощения. А источник поможет поддерживать его работу пару дней, если не больше.
        Но зачем это делать? Зачем такие сложности?
        Вывода два. Либо нам нужно будет очень быстро ретироваться сюда, обратно. Либо маг не знает, как точно задаются координаты, вернее, он перемещается по уже известным координатам и не знает координат нашего настоящего местоположения.
        А о той Академии он так и сказал, что раздобыл её координаты.
        Крогас подошёл к нам:
        - Портал точно продержится семь часов. После этого внесённые в него координаты могут измениться, и он разорвёт свою привязку с точкой прибытия, поэтому мы должны уложиться в это время.
        Странно, а вот этого я не понимаю. Что за временное смещение?
        Ещё раз проверяю выделенные координаты. Ничего особого в них нет. Конечно, это не широта и долгота, но измениться со временем они не могут. Или маг не совсем понимает принцип работы плетения, которым пользуется, или…
        Я повернулся к ламии.
        - А почему семь часов? - тихо спрашиваю у неё.
        - Это минимальное время, которое могут простоять открытыми такие порталы, - объясняет девушка.
        Так, новый интересный вопрос: «Какие именно такие и что тогда это за другие?»
        Нужно срочно искать знания, которыми обладают местные маги. Похоже, от наследия древних у них осталось гораздо больше, чем в любых других мирах, где я побывал.
        Больше отец Караи ничего рассказывать не стал, а скомандовал выдвижение вперёд.
        Ну ладно. Смотрю, как в портал по очереди без опаски проходят люди. По эту сторону оставили шестерых бойцов из гарнизона, они должны охранять портал до нашего возвращения.
        Подходит моя очередь. Делаю шаг сквозь портал и оказываюсь в месте, буквально переполненном магией.
        Окрестности развалин неизвестного города
        Всё та же ночь
        Резко смещаюсь в сторону: что-то не так.
        Люди спокойно стоят и ожидают команды мага к выдвижению, он же сверяется с какой-то небольшой тетрадкой.
        Но это всё не то. Что-то тут не так. Я ничего не могу понять, а потому озираюсь, выискивая угрозу.
        Я ищу не там. И поэтому поднимаю взгляд вверх.
        Над нами кружат две маленькие точки. Но это лишь иллюзия, которую на нас наложили. Точки постепенно приближаются. И теперь я уверен, что до меленьких им, как мне отсюда до дома.
        - Воздух, - тихо произношу я, опасаясь спровоцировать преждевременное нападение.
        Чёрт его знает, кто это такие, но то, что это живые существа, я не сомневался, да ещё и умеющие пользоваться магией, да к тому же неплохо. Ведь морок они сумели наложить на весь наш отряд.
        Я смещаюсь почти вплотную к остальным и произношу:
        - Воздух, придурки.
        Сказал я это достаточно внятно, и потому меня услышали.
        Кланк сначала с недоумением смотрит на меня, но потом до него всё-таки что-то доходит, и он поднимает глаза в небо.
        - Виверны, - реагирует он на приближающихся тварей и забегает в лес.
        Все следуют за ним. Ну и я стараюсь не отстать.
        - Быстро, копейщики, алебардисты, вперёд, - командует Кланк, похоже, он неплохо знает, как сражаться с подобными тварями. - Помните, они умеют подавлять волю, активируйте амулеты. И остерегайтесь их ядовитого дыхания. - Маг посмотрел на остальных. - Маги воздуха, не дайте им подлететь к нам. Маги земли и огня, ваша работа, уничтожьте их, пока сюда не слетелась вся стая.
        Ну а теперь ждём.
        А ведь и правда, они похожи на дракона, только более длинная шея и приплюснутая морда.
        Монстры сели на площадку и стали продвигаться в нашу сторону. Только зачем им это нужно, видят же, что мы укрылись под деревьями?
        Видимо, и эти твари посчитали точно так же и начали отступать назад, чтобы иметь возможность взлететь.
        - Не дайте им уйти, - торопит эльф, - иначе они приведут сюда всю стаю, и мы не сможем вернуться через этот портал. - И повернулся к магам воздуха: - Нужен воздушный пресс, прижмите их к земле.
        Пара магов кивает, остальные держатся за нами.
        Небольшое перешёптывание, и я вижу сначала странную рунную формулу на том неизвестном мне алфавите, которая через мгновение преобразовывается в рунную формулу на языке древних, а потом я вижу и образующуюся структуру плетения.
        «А ведь оно мне знакомо, Лейла использовала нечто подобное, только называла это плетение „Тараном“».
        Правда, в этом случае мощность и сила плетения значительно больше.
        Что ещё?
        Ах да. Я уже несколько раз вижу, как местные сначала отрабатывают заклинания на странном рунном языке, а потом преобразуют в рунный алфавит древних, и только потом активируют само плетение. Это необычно. Они, похоже, пошли совершенно иным путём и не стали изобретать рунный алфавит, который сам производит необходимое воздействие на потоки энергии, они поступили проще: каким-то образом сумели увязать используемые руны с рунами древних магов. И у них это прекрасно работает.
        Интересная методика. Несколько снижает скорость на преобразование, но зато работает значительно стабильнее и надёжнее.
        Плюс ещё одним неоспоримым достоинством является именно для меня то, что их руны неким однозначным образом увязаны с алфавитом древних, что позволит более точно перевести попавшие ко мне рукописи и книги.
        Но, опять же, мне нужен как сам этот рунный алфавит, так и его трактовка в местном понимании, чтобы я смог с ним работать.
        «Надо искать выход на знания магов», - понял я, и тут так кстати была упомянута магическая гильдия того города, где я пока временно осел. Постараюсь наведаться туда. Правда, я не маг, так что придётся поискать обходные пути. Но это потом.
        А пока идёт бой. И наша команда уже смогла прижать виверн к земле, не давая им оторваться.
        Я в общей свалке не учувствовал, так как я и не маг, по местным меркам, да и не копейщик, хотя был готов подхватить оружие любого выбывшего из боя.
        Люди действительно действовали согласованно, и никто даже не косился в мою сторону. Мне наверняка была отведена своя роль, и она не имела никакого прямого отношения к битве с монстрами и их уничтожению.
        Вот завалили одного зверя, разорвав его голову обычным, но достаточно мощным огненным шаром. Но второй ещё держится. Однако и его конец близок: маги насели на него плотно, копейщики удерживали его на дистанции и сумели повредить ему даже одно крыло. Так что и улететь он не мог.
        Понимая, что от меня никакой пользы тут не будет, я решил отойти немного назад, куда оттащили наших раненых, всё-таки кого-то первый виверн зацепил. Оттуда и за боем следить удобнее, и, если что, смогу прикрыть брешь не только по моему направлению, но и по всем остальным.
        Там как раз сейчас находился один из эльфов, накладывая на раненых плетение среднего исцеления. Тоже знакомая структура, но, опять же, работает по тому же принципу. Местный рунный алфавит, преобразование в рунную формулу на языке древних и активация плетения.
        Подхожу ближе и замираю на месте. За спиной эльфа притаилось несколько существ. По всем показателям это животные, хотя и наделённые магическими способностями, только вот я заметил, что один из них как две капли воды похож на того эльфа, что сейчас занимался врачеванием. Непонятно. А другие - серые, похожие на больших тигров.
        Они меня не заметили, так как я был скрыт от них деревьями.
        Так, этот псевдоэльф продвигается вперёд, готовясь напасть, а за ним перемещаются тигры, прижимаясь к самой земле.
        Вот один из них слегка приподнимается.
        Я подозреваю, что он приготовился к прыжку. Но нет.
        Странное подрагивание ауры - и я вижу стоящего на коленях стражника, как раз того, над которым колдует эльф.
        Что-то мне всё это напомнило.
        «Чёрт, так это же и есть те самые перевёртыши, на которых меня и проверяли», - догадался я. И что странно, постепенно их аура приближается по своим свойствам к ауре того, в кого это существо обернулось. Но всё равно это лишь внешний слой. Под ним проглядывает и второй, который отображает истинную сущность существа.
        Странно, чего они ждут?
        Ага, понятно, там два человека и один эльф. Вот перевоплотился в последнего ещё один перевёртыш. Теперь они готовы к нападению. Все подобрались достаточно близко. Вижу скрывшуюся в лесу ещё одну ауру, которой не хватило своего тела. Ну да ладно.
        Я так понимаю, что они враги. А потому быстро проскальзываю вперёд и делаю два резких шага в сторону ближайшего перевёртыша, это как раз псевдоэльф.
        Удар. Невероятно. Зверь на немыслимой скорости уклоняется от него и бьёт меня ногой в живот. Я еле успеваю чуть сместиться в сторону. И это даёт удачный угол для удара, который и перерубает подставленную под него ногу.
        Тихий скулёж.
        Вот теперь и остальные перевёртыши обратили на меня внимание. Как и эльф, который сидел к ним спиной. Он что-то закричал. Но я его не слушал. Первого добить, врагов за спиной не должно остаться.
        «Чёрт, магию лучше не применять», - еле успел остановить я себя перед активацией руны паралича, незачем пока моим соратникам знать о том, что я маг. А потому перекат и уход за дерево, в которое в этот миг врезается грузное тело одного из псевдолюдей. Удачно, нечего сказать.
        Не поднимаясь с колен, делаю два быстрых удара, перерубающих его позвонки. А вот теперь уклонение. Последний противник оказался опасно близко. Невероятная скорость.
        Их силу я на себе не испытал, но по тому, как от удара содрогнулось дерево, можно было предположить, насколько враг был силён.
        Блокировать нельзя, даже скользящий удар оставит меня без оружия. А насчёт их не очень большой живучести, с учётом прямо-таки бьющей через край энергии жизни, я сильно сомневался. Потому - удар. Выпустить клинок. Я знал, что его заклинит, так и было нужно. Это замедлило перемещение противника.
        Ещё один удар. И голова последнего перевёртыша катится к стволу ближайшего дерева.
        Осматриваю лес вокруг. Был ещё один зверь. Да, вижу его. Но он не подходит близко. Затаился в глубине леса.
        Зато ко мне бегут наши.
        Быстро подбираю свой клинок и убираю его в ножны. Чёрт его знает, может, местные в курсе, как выглядит адамантит и насколько он ценен и дорог, а потому лучше избежать лишних вопросов.
        Вот подбежал Кланк, огляделся. И посмотрел на меня, спокойно стоящего перед ним. Но вместо того, чтобы похвалить с победой, направил на меня лук. Так поступили и остальные.
        - Мастер! - закричал он. - У нас тут три трупа перевёртышей, проверьте северянина!
        К нам подходит отец Караи и произносит обычное заклинание опознания, так, по крайней мере, мой анализатор опознал его ментоструктуру. Ждёт результата его отработки.
        - Всё нормально, - наконец говорит он, - он обычный человек.
        - Понятно, - кивает эльф и, опустив оружие, обращается ко мне: - Сам же всё понимаешь. - И вновь осматривается кругом. - Удивительно, что тебе удалось завалить их всех, обычно без помощи мага это сделать очень сложно.
        Я пожал плечами:
        - Повезло. Они хотели напасть на этих, - указал я на раненых и лекаря, - вот я и подловил момент, когда они отвлеклись. Первого снял с ходу, второй промахнулся, врезавшись в дерево, ну а с третьим пришлось повозиться.
        Кланк несколько странно посмотрел на меня, но никак комментировать мой рассказ не стал. Я же вгляделся в глубь леса. Последний перевёртыш пропал. И это плохо, я не успел отследить из-за набежавшей толпы, в каком направлении он скрылся. Однако я почему-то был твёрдо уверен, что он где-то недалеко.
        Между тем народ стал стягиваться на поляну.
        - Ну что, - обратился к присутствующим маг, - вот и первые трофеи. - И он показал на тела виверн и принесённые трупы перевёртышей. - Это общее, - это относилось к большим монстрам, - ну а это - личный трофей, - кивнул он на постепенно превращающихся в животных псевдолюдей. - Немного помолчав, он посмотрел на небо и сказал: - На разделку туш не больше часа, иначе не успеем.
        Все засуетились.
        Как разделывать туши, я, конечно, знал, но вот что ценится в качестве трофеев, даже не представлял.
        - Эй, северянин, - окликнул меня знакомый стражник, - ты чего застыл. Займись ими. - И подошёл ко мне. - За четверть готов помочь.
        Я пожал плечами на его предложение. А он начал потрошить тушку уже полностью превратившегося в зверя перевёртыша. Потом вытащил из своей котомки несколько мешков и, взглянув на меня, спросил:
        - Так ты чего?
        - У меня мешков нет, - сказал я первое, что пришло на ум.
        Он посмотрел на меня, как на идиота, и проворчал:
        - И за каким, спрашивается, ты в лес попёрся? - С этими словами вытащил ещё несколько мешков и кинул их мне: - Потроши быстрей да выбирай потроха. На месте разберёмся что к чему. Вон, - кивнул он в сторону Караи, - если что, твою подружку за небольшую долю попросим помочь.
        Теперь мне было понятно, что ему нужно. Все вырезали не просто мясо или кости, а то, что давало хоть какой-то магический засвет.
        Однако так как я, опять же, не был в их представлении магом, то и определить ничего этого не мог. Ну да ладно, я пошёл другим путём. Я вырезал всё, где замечал хоть какую-то магическую активность, и для отвода глаз кидал туда ещё несколько органов или потрохов. Кроме того, я очистил ещё и все кости.
        Не знаю как и кто, но я давно понял, что для изготовления амулетов они почти идеальный материал, даже если в них особо и нет никакой внутренней магической энергии. Но с перевёртышами это было не так. Она там была, хотя и достаточно слабая.
        Так мы провозились час. Мешки я потом поместил в одну большую котомку, которая завалялась в моей сумке. Хороша она была тем, что поглощала магическое излучение. У всех остальных были примерно такие же сумки или рюкзаки, куда они и распихали раздобытые органические артефакты, как я сам для себя назвал все эти найденные потроха.
        Что странно, виверн не разделали полностью и самую сильную их энергетическую составляющую почему-то не вырезали. Я решил скосить под дурака и попробовал вырезать этот непонятный орган.
        - Ты чего? - спросил у меня Тарс.
        - Так забыли же? - указал я на что-то непонятное.
        - И что?
        - Мои предки всегда его забирали с собой.
        - Ну, вырезай, - пожал он плечами, - только он никому не интересен, ведь это виверна, а их преобразователь маны никому использовать не удаётся.
        - Да? - удивился я. - Странно. Мои им пользовались.
        Тарс насмешливо посмотрел на меня:
        - И что они делали?
        Я подумал и, усмехнувшись, ответил:
        - Ели. Говорят, от всех болезней помогает.
        Стражник ошарашенными глазами вгляделся в моё лицо.
        - И как на вкус?
        - Не знаю, дорогая вещь, мне ни разу не доставалась, - пожал я плечами и закинул в мешок второй вырезанный накопитель маны.
        Мы направились к центру поляны. Там как раз собрались и все остальные. Кланк о чём-то разговаривал с отцом ламии и потом обратился к магам огня:
        - Трупы необходимо уничтожить, а то разные подельщики сюда сбегутся со всех окрестностей.
        Все трупы сложили в одну большую кучу, и огневики спалили её дружным залпом, оставив на поляне лишь прах и пепел.
        - Всё, уходим отсюда, - скомандовал Кланк и указал вперёд: - По словам мастера, примерно через километр наша цель.
        Все тронулись с мест.
        Шли не долго. Минут пять от силы. И перед нами раскинулись огромные развалины какого-то города.
        Я как-то академию представлял себе несколько меньше по размеру. А тут по площади эти развалины превышали город Парн. Ну и где разыскать эту самую библиотеку?
        Но, похоже, отец девушки знал ответ.
        Когда мы остановились, Кланк отыскал меня взглядом.
        - Северянин, подойди, - попросил он.
        Люди опять забыли моё имя, для них я вновь стал северянином.
        Эльф указал направление и спросил:
        - Видишь вон то здание с куполообразной крышей?
        Я кивнул. Находилось оно не так далеко от края города.
        - Тебе туда. По словам магистра, это и есть библиотека.
        Я посмотрел на мага, он кивнул, подтверждая слова эльфа.
        А Кланк продолжил инструктаж:
        - Идёшь пятьдесят метров. Останавливаешься. Присматриваешься. Выглядываешь зверей. Я смотрю, ты глазастый парень: и виверн первый заметил, и перевёртышей. Так что, думаю, справишься. Потом машешь мне рукой, и мы выдвигаемся следом. Ты же идёшь дальше. И так - пока мы не доберёмся до библиотеки.
        - Понял, - кивнул я.
        - Хорошо, тогда готовься. Снимай с себя все амулеты. - Правда, оглядев меня, он удивлённо хмыкнул: - Хотя у тебя и так ничего нет. Даже оружие не магическое. Специально готовился? - уточнил он.
        Я лишь неопределённо пожал плечами.
        - Понятно, - кивнул он, - тебе особо и деваться-то некуда. Чистый нейтрал. Но это и правильно. Если справишься, можно будет поговорить о постоянном контракте. - Он ещё раз осмотрел меня с ног до головы. - Мешок-то оставь, - указал он на мою котомку с местными трофеями.
        Я кивнул.
        - Ну, вперёд, - уступил он мне дорогу.
        Я посмотрел на развалины города.
        «Почему дорогу должен проверять именно нейтрал?» - этот вопрос не давал мне покоя. Но, вероятно, уже через некоторое время я узнаю на него ответ.
        Передо мной лежат развалины неизвестного города. И хоть это не город древних, но и в нём могут сохраниться кое-какие знания. И не факт, что они достанутся магистру, отцу Караи. Мне тоже нужны ответы на многие вопросы. И почему бы не начать их поиск именно здесь?
        Приняв такое решение, я делаю шаг вперёд. За спиной остаются напряжённые лица моих спутников, а передо мной - развалины города.
        Глава 3
        Развалины старого города
        Развалины
        Продвигаюсь в оговорённом с Кланком темпе. Пятьдесят метров, остановка, осмотреться и подать сигнал, дождаться основную группу и двигаться дальше.
        Хорошо хоть, до полуразрушенного здания библиотеки не так далеко. Порядка пяти-шести кварталов. Хотя, конечно, это всё относительно.
        С окраины города была не слишком понятна его планировка, расположение зданий. Однако, как выяснилось чуть позже, мы находились чуть ниже основного уровня города, и стоящие перед нами развалины загораживали обзор, не давая разобраться в деталях расположения различных построек на его территории.
        И вот я сейчас пробираюсь среди старинных развалин домов и каких-то сооружений, наследия неизвестных мне людей, живших когда-то в этом разрушенном и заброшенном городе.
        А вообще сам по себе этот город большой. В нём на удивление много сохранилось достаточно целых строений. Во многих домах были даже окна, вернее, что-то похожее на витражи.
        Хотя вот улочки, улицы и проспекты почему-то были не слишком широкие, такое впечатление, что они в принципе не предназначались для хоть какого-то верхового или иного транспорта, тут даже маломальские телеги разминуться не смогли бы, не то что что-то более крупное. И это было странно.
        Но вот ещё что удивительно, так это городская стена, которая тут тоже когда-то раньше была, и, судя по тем её обломкам, что я видел, была она достаточно высокая и широкая. Однако почему-то при этом эта самая стена, в отличие от всех остальных зданий в городе, сильно пострадала. Создалось такое впечатление, что её когда-то капитально разрушили, ну а остальное доделало беспощадное время.
        Лично я пробрался в этот самый город через огромный пролом в булыжниках, некогда и бывших частью городской стены. И теперь уже больше получаса пробираюсь осторожно и не очень торопливо по направлению к зданию библиотеки.
        Осторожность и осмотрительность тут далеко не лишние, ведь не зря наши командиры вперёд пустили разведчика в моём лице. Значит, этому есть какое-то объяснение, но я его пока не вижу.
        Как в общем-то и своей цели.
        Зато я вижу другое. Весь город прямо перенасыщен энергией и различными ментальными полями и структурами, в общем, как и вся эта планета.
        Периодически мне в поле зрения попадаются ауры различных живых существ, но заметил я их лишь на пределе моего восприятия и поэтому не обращал на них внимания. Пока эти монстры не представляют для нас опасности.
        Но тут, кроме аур живых существ, различных неструктурированных и природных аномалий, встречалось ещё кое-что более интересное. В округе, как в самом городе, так и поблизости от него, это я заметил ещё на подходе, было множество структурированных магических аномалий. И это однозначно были работающие и активные плетения.
        Что это - ловушки или нет, - я не мог разобрать, так как все эти аномалии были достаточно далеко, и приближаться к ним у меня не было никакого желания да и возможности, чтобы точно определиться с их непосредственным действием. Но что странно, они были и функционировали.
        Все такие места, с повышенной концентрацией магической энергии, как природные и искусственные аномалии, я по здравом размышлении старался обходить стороной. Благо это было не очень сложно делать.
        Только попав в город, я понял, насколько он запутан, сколько в нём имеется небольших улочек, проходов и различных переулков между полуразвалившимися или уцелевшими остовами зданий, где мы могли спокойно пройти и никого или ничего не встретить. Никакой общей и логичной схемы постройки домов, разбивки когда-то больших и, наверное, красивых парков и каких-то непонятных строений тут не было.
        Вроде по прямой до конечной точки нашего маршрута выходило и не очень далеко, однако на самом деле это было не так. Тут нет прямых улиц, ведущих в нужное место, и поэтому мне приходится всё время петлять, выбирая наиболее удобный путь не только для меня одного, но и для всей основной группы. В результате и так не слишком прямой маршрут нашего движения превратился в зигзагообразную линию.
        Однако никто не возражал против выбранного мной пути движения. Главное, что я придерживался общего направления на виднеющийся купол крыши здания той самой библиотеки, куда мы и хотели попасть. Помимо этого я старался выбирать промежуточные остановки в таких местах, где отряду будет удобно держать оборону при нападении на него.
        К этому моменту я уже прекрасно понял и оценил основную схему их работы во время возникновения какой-либо угрозы или опасности. Так что в этом плане за свой тыл я был спокоен. Видел, как действовал отряд, и видел, на что они способны.
        Дождавшись того момента, как основная группа займёт очередную позицию и немного приготовится к обороне, я иду дальше.
        И снова поворот.
        Так, стоп. Что-то шуршит. Оглядываюсь и прислушиваюсь.
        Какое-то непонятное шелестение или шуршание доносится со стороны дома, который расположен напротив меня.
        Мой маршрут должен был обогнуть его с другой, дальней стороны, и этот дом нам не помешал бы, но вот это странное шуршание не давало мне покоя, беспокоило меня.
        Как раз тут я наткнулся на ещё одну особенность этого разрушенного города. Достаточно большим минусом этих развалин лично для меня оказалось то, что во многих домах сохранились работающие плетения. И это были не просто действующие магические структуры, а именно плетения, подобные тем, что прикрывали город от его магического засвета. Видимо, на их основе и была когда-то давно выстроена современная защитно-маскировочная система, которой пользовались местные, когда они старались скрыть свои города, пытаясь компенсировать или сгладить их сильный магический фон.
        Это наблюдение натолкнуло меня на одну интересную мысль. Если подобная защита была необходима как сейчас, так и во времена расцвета этого города, то и опасность, от которой она должна была уберечь, существовала с тех пор и по настоящее время. Что очень необычно. Никакие хищники или монстры самостоятельно так долго не смогут жить с одними и теми же свойствами. Рано или поздно они или приспособятся к окружающей их среде и разовьют свои навыки и инстинкты до уровня, который необходим для их выживания, или вымрут. А здесь почему-то этого не произошло, или произошло, но местные жители не хотят обращать на это внимание. Ведь защиту-то они ставят до сих пор и делают это, как я понял, не просто так.
        В общем, всё это странно и мне не очень понятно, да и когда было разбираться? Я только сегодня и начал общаться с местными жителями и вникать в то, что здесь творится.
        Но это так, только предпосылки для будущего анализа, на которые мне следует обратить внимание уже сейчас.
        Ну а если говорить о настоящем моём положении и ситуации, то для меня это вылилось в то, что я не всегда мог точно определить, есть ли кто-то поблизости от меня или никого нет. Это касается как живых существ, так и различных магических аномалий, попавших под воздействие маскировочного поля. Поэтому для большей уверенности все подобные потайные уголки мне приходилось находить и проверять особо. Что я и собирался проделать в данный момент. Правила-то не поменялись. Нельзя за спиной оставлять неизвестную угрозу. Лучше с ней разобраться на месте, здесь и сейчас.
        Плавно и максимально тихо сдвигаюсь в сторону подозрительных развалин. Шелест значительно усиливается. Такое ощущение, что одновременно обо все стены здания передо мной кто-то постоянно трётся. Не знаю почему, но в сознании возник образ то ли огроменной такой змеи, то ли целого клубка змей.
        Подхожу ближе. Замечаю чуть дальше, справа, небольшой пролом. Пролезть в него невозможно, но заглянуть внутрь дома позволяет.
        Подкрадываюсь к самой дырке и осторожно заглядываю во внутреннее помещение.
        Чёрт, можно сказать, что насчёт клубка змей я вовсе не ошибся. В доме какое-то странное чудовище с телом змеи и множеством голов. Только головы совершенно не змеиные, а больше похожи на каких-то млекопитающих хищников. Ауру существа у меня не получилось увидеть, так как поле и его, и дом прикрывало полностью.
        Большего разглядеть за те пару мгновений, что я туда смотрел, мне не удалось. Но и рисковать больше, ещё раз заглядывая внутрь - слишком уж много у этого монстра глаз на одно тело, - я не стал. В другой раз мне может так и не повезти, и он заметит меня.
        Тем более я думаю, что и увиденного достаточно, чтобы наши отцы-командиры распознали по данному мной описанию, что за чудовище засело здесь, и оценили угрозу, которую оно представляет.
        Так же медленно и тихо, как и подбирался к дому, я отползаю от него в обратную сторону и возвращаюсь к отряду.
        - Что? - как только я подошёл, шёпотом спросил у меня Кланк.
        Там какой-то монстр, - сказал я ему в ответ, - большой, занял практически всё помещение первого этажа внутри вон того дома на углу улицы, - показываю на то здание, где видел эту непонятную рептилию. - Туловище огромной змеи и несколько голов. Но они, правда, не змеиные, больше смахивают на каких-то лесных хищников.
        Я постарался описать монстра известными мне понятиями, чтобы и местные догадались, о ком идёт речь.
        Эльф задумался, а потом повернулся к отцу Караи.
        - Очень похоже на болотную гидру, - сказал он, - но откуда она здесь, на окраине города? - Кланк вопросительно посмотрел на мага.
        Тот оглядел окрестности, что-то прикинул в уме, а потом неожиданно произнёс, поглядывая в сторону дома.
        - Сейчас середина лета, как я мог об этом забыть и не подумать заранее. - Он посмотрел на эльфа, как бы стараясь удостовериться в своих словах.
        - Ну да, - с недоумением пожал тот плечами, пытаясь понять, к чему же тот клонит, - середина лета, это точно.
        Маг на это кивнул и показал сначала на сами развалины, а потом и куда-то за их пределы, но немного в сторону от того направления, откуда мы пришли.
        - Тут, в городе, ведь разлито очень много магической энергии. И в результате это очень удобное место. Как мне известно, в окрестностях где-то неподалёку есть несколько достаточно больших болот, - магистр указал рукой куда-то в направлении леса, - так что вполне вероятно, что она заползла сюда.
        - Но зачем?
        Маг усмехнулся:
        - Скорее всего, откладывает яйца.
        - Точно! - Кланк хлопнул себя рукой по лбу. - Как я сам об этом не подумал, ведь всё на виду. У гидр сейчас как раз период кладки яиц. - Эльф вновь взглянул в сторону дома, в котором обосновалась гидра. - Тарк. Неудачно вышло. Этот путь для нас теперь закрыт. Она не даст нам приблизиться к своей кладке. А с разъярённой гидрой мы без потерь уж точно не справимся.
        - Верно, - согласился Крогас, - поэтому придётся искать обходной путь.
        И оба посмотрели в мою сторону, будто у меня был ответ на этот вопрос.
        И, как ни странно, что-то такое я видел.
        - Понял, - кивнул я.
        Я осмотрел ближайшие развалины, пытаясь вспомнить то, на что обратил внимание, когда пробирался вдоль домов.
        «Точно, - сориентировался я на местности, - там был какой-то проход, и если двигаться вдоль него, то мы должны обойти этот квартал с другой стороны».
        Обдумав свою мысль, я повернулся и, обращаясь уже к магу и эльфу, сказал:
        - Придётся нам вернуться немного назад. - И пояснил возникшую у меня мысль, заметив их заинтересованные взгляды: - Там я видел небольшой переулок, который шёл в обход этих четырёх домов, - показал я вдоль дороги, - а за ним вроде угадывалось какое-то открытое пространство.
        - Не очень удобно, - мотнул головой эльф.
        - Согласен, - кивнул я, - но в противном случае нам придётся вернуться практически к самой стене города и начинать уже оттуда.
        Эльф задумался.
        - Да, это долго, мы и так потратили уже четверть отведённого на дорогу времени, а нам потом ещё обыскивать развалины библиотеки, - подтвердил он мои выводы, оборачиваясь назад и смотря в направлении стены, опоясывающей город.
        - Но зато, преодолев это открытое пространство, мы как раз выйдем практически к стенам библиотеки. - Я рукой указал примерное направление движения. - Правда, подойдём мы к ней, скорее всего, не с этой стороны, а несколько сбоку.
        Кланк задумался, а потом кивнул:
        - Принимается.
        Как ни странно, Крогас, отец Караи и вроде как наш наниматель, совершенно не вмешивался в решения Кланка. Видимо, в рейде тот был главным в отряде.
        Эльф скомандовал отход назад. Я же, не став дожидаться основной группы, двинулся в направлении замеченного мной небольшого переулка.
        Хм. Я не ошибся: то, что я первоначально принял за слабый магический отклик, оказалось неким плетением. Судя по всему, прямо на моём пути находится магическая аномалия, а если говорить точнее, то там натянуто какое-то плетение, которое полностью перекрывает проулок и не позволяет пройти дальше.
        Приглядываюсь, оценивая как структуру, так и его свойства. Слабый ток энергий, но при этом что-то очень знакомое.
        «Точно», - вспомнил я структуру когда-то виденных мной кадавров. Именно в них было это невообразимое смешение тёмной энергии и энергии жизни, которое практически не встречается в естественном виде.
        «А вот это уже что-то интересное», - наконец я соотнёс её странное расположение и некоторые свойства. И ладно бы, это была случайность, но теперь я уверен, что создать такое плетение и потом закрепить его таким образом можно лишь специально. А это значит, что плетение здесь наложил кто-то, обладающий неплохими магическими умениями, ну или это голые инстинкты и один из тех приспособленческих механизмов, о котором я задумывался, однако что-то мне в это не особо верится.
        И ничего, что это плетение настолько слабо в энергетическом плане, возможно, именно это и задумывалось, как способ его маскировки. Ведь если бы не моя многократно повысившаяся чувствительность после того боя с тараканами, то я его не заметил бы.
        А вообще, структура необычная, не сказал бы, что сложная, но выстроена очень оптимально. Особенно если учесть тот небольшой объём магической энергии, который она использует для поддержания своей работы.
        «Малый нейтрализатор нервной системы биологических объектов», - доложил мне мой магический компьютер, проведя анализ структуры обнаруженного плетения, и сразу же скопировал её в наш банк данных.
        «А плетение-то рассчитано именно на живых существ, ни на кого больше оно не сработает», - понял я.
        Чем-то это плетение походило на мой «Паралич», но оно было несколько более разветвленным, и у меня зародилось подозрение, что не всякая защита от него поможет, особенно если учесть характер его воздействия и избирательность срабатывания. Оно, попросту, обойдёт защиту, которая не учитывает его особенностей воздействия. Отсюда напрашивается простой вывод: это явно ловушка. Только непонятно, ждали именно нас или кого-то ещё? Но этот кто-то должен был быть именно живым существом, а не всякой там нежитью и прочим. И, что необычно, это существо не собирались убивать, по крайней мере сразу, а хотели взять живым.
        Непонятно. Но нам всё равно идти дальше, а потому придётся разбираться, в чём там дело.
        Близко не подхожу. Перед местом, где я обнаружил плетение, находится ещё одна зона, накрытая защитным полем, которая мной не просматривается. Похоже, она как раз и не даст заметить установленное плетение магам отряда или тем, кто захочет пройти этим переулком, до того самого момента, пока не попадёшь в расставленную ловушку.
        «А ведь всё сделано очень грамотно», - оценил я выбранное место уже с этой точки зрения. А потому ещё больше уверился, что сделано это неспроста. К тому же, скорее всего, те, кто устроил эту засаду, засели именно там, в зоне, которая не просматривается магическим взглядом, больше негде.
        Кстати, а ведь эти неизвестные очень тактически верно используют магические особенности местности, которые здесь есть. Следовательно, инстинкты и природные навыки можно отбросить полностью.
        Там засели разумные существа, к тому же весьма неплохие маги. Слишком уж хорошо у них подготовлена эта ловушка, чтобы они выдали своё присутствие наличием магической ауры как самого плетения, так и собственного нахождения где-то здесь.
        То, что они засели, скорее всего укрывшись именно этим щитом, а не где-то в другом месте, тоже достаточно точно. Остальное пространство и близлежащие здания просматриваются мной превосходно, и там я никого не вижу.
        Вывод один: там неизвестный противник и он подготовился к встрече. С нами или с кем-то другим, это в данном случае не важно. Главное, что он готов к бою.
        Так, и что делать?
        Хотя тут понятно. Нейтрализовать плетение я могу достаточно просто и с помощью анализатора. И при этом никакого выброса магии не будет, оно просто распадётся и всё, но вот те, кто его тут поставил, уж точно обнаружат его пропажу. И что тогда они сделают? Правильно, вероятно, полезут проверять, куда подевалось их плетение, не сработало ли оно, да и вообще, что там произошло.
        А поэтому мне нужно подобраться как можно ближе к месту основного действия, но при этом хорошо бы остаться незамеченным как можно дольше, чтобы у меня было время оценить угрозу.
        Что ещё можно предпринять?
        Тут очевидно. Необходимо предупредить своих о возможной опасности и попросить, чтобы они были наготове.
        Поэтому я разворачиваюсь и осторожно возвращаюсь к началу проулка.
        - Что опять? - удивлённо смотрит на меня Кланк. - Еще кого-то заметил?
        - Непонятно, - честно ответил я, - вон там, - указал я на подозрительный участок, который я не мог проверить при помощи магического видения, - мне кажется, кто-то есть. Но точно я сказать не могу. А потому хочу проверить это место. Будьте наготове, если что, отбиваться придётся вам. Если там кто-то есть, то вас они заметят раньше, чем меня.
        Кланк согласно кивнул. Слишком много было в группе сильных магов, которых не мог прикрыть даже амулет, маскирующий их магическую ауру.
        - Хорошо, иди, - махнул эльф рукой.
        Я двинулся обратно, отряд же между тем начал готовиться к обороне.
        Северянин уже сделал несколько шагов, когда Кланк вспомнил, что не спросил, а почему придётся обороняться? Ведь монстры, ну или кто там, могут и не выбраться из своего логова.
        - Эй, постой, - тихо позвал он.
        Но было поздно. Молодой парень его не услышал, приближаясь к опасному участку переулка.
        - Что он мог там углядеть? - проворчал орк, который слышал весь разговор. - Нет там ничего, я проверил проулок.
        - Угу, - кивнул эльф, соглашаясь с ним. Он уже и сам проверил проулок перед ними, и тоже ничего не нашёл. Но потом тихо, будто про себя, эльф добавил: - Как не было виверн, перевёртышей и гидры. - Кланк посмотрел в направлении пробирающегося по проулку молодого северянина. - А вообще он странный, - рассуждая, шёпотом проговорил он, - магию не чувствует, совершенно к ней не восприимчив. Но вот инстинкты. Посмотри на него. Будто дикий зверь.
        И он был прав. Северянин как раз в этот момент остановился у стены и как-то странно повернул голову, будто вслушиваясь в тишину, разлившуюся в городе.
        - Кто-то его хорошо поднатаскал, и, похоже, готовил именно к этой работе, - понимая, о чём сказал Кланк, посмотрев на северянина, произнёс Ррорг.
        Между тем их разведчик даже и не подумал больше приближаться к подозрительному месту. Вместо этого он по стене быстро забрался на крышу противоположного здания.
        А дальше Кланк даже не понял, что произошло. Похоже, северянин как-то незаметно закинул в окно дома напротив небольшой камешек и, что удивительно, куда-то попал. Так как через некоторое время на улицу стали выбираться варлоки. Что было плохо, варлоки - это полностью магические существа. И магия у них в крови. Они чувствуют её, живут ею. Им не нужно изучать заклинания или заучивать различные рунные формулы, они с рождения знают то, что им необходимо и с чем смогут работать.
        - Сколько их? - готовясь к обороне и смотря на этих разумных человекоподобных существ, которые обитали в таких вот городах древних, спросил эльф, ему не был виден выход из здания.
        - Вроде всего четверо, - ответил орк, - но это могут быть не все. Они обычно живут по пять-шесть особей. Так что тут не хватает одного или двух.
        И только он это произнёс, как из окна первого этажа дома, где и обитали варлоки, начали вылезать ещё двое.
        Кланк был несколько удивлён. И это его удивление озвучил орк, глядя на приближающихся существ:
        - И как они свои охранные и сигнальные плетения-ловушки в округе разбросать не успели? Видимо, совсем недавно здесь обосновались.
        И было чему удивляться. Ведь ловушки варлоков мог обнаружить только очень сильный маг или видящий.
        Как и говорил северянин, их отряд местные монстры заметили гораздо быстрее его самого и поэтому сразу кинулись в атаку.
        Кроме своей магической силы, варлок был очень плохим противником ещё по другой причине. Мало того что он прирождённый маг среднего уровня, так, по сравнению с обычным человеком или эльфом, о троллях, ограх и орках можно пока не говорить, он был ещё невероятно силён и ловок и умел пользоваться трофейным оружием.
        В чём они сейчас и убедились. Все существа были в каких-то старых доспехах и вооружены в основном мечами, правда, у одного было копьё. И в отличие от людей им не требовалось время, чтобы чередовать рукопашный бой и магический. Они могли всё это делать одновременно.
        И вот теперь эти опасные противники неслись в их сторону. Тут сдерживать кого-то было бесполезно. Слишком ловкий это был враг, чтобы его можно было подловить на удар копья. Как бы самому на него не напороться.
        Но и в прямую схватку с ними лучше не ввязываться, особенно если варлоки вооружены, иначе не избежать всеобщей свалки, и тогда свои маги не смогут по ним ударить.
        Варлокам же до этого нет никакого дела, они и в толпе смогут нанести ощутимый урон, даже не используя свои магические способности. А потому лучше выбить как можно большее количество врагов ещё на подходе.
        - Лучники, быстрый огонь, - приказал Кланк.
        Задача лучников не убить, хотя если это получится, то Кланк был бы только рад. На самом деле им необходимо притормозить этих монстров, необычных, магически изменённых жителей таких вот развалин и древних городов, которые столетия назад потеряли свою человеческую сущность, но при этом так и остались живыми.
        - Маги, бейте сразу по всей группе!
        А дальше с ними в схватку вступит основная группа, и тогда уже все, как маги, так и воины, начнут действовать точечно.
        «Так, нужно вывести из боя магов разума и воздуха», - добавил ещё один пункт к будущему сражению Кланк.
        Именно против мозгоправов были наиболее слабы варлоки. Эти существа невероятно поддавались различным внушениям и морокам. У них не было природного иммунитета против подобного типа воздействия на разум. А маги воздуха - это сдерживающие воздушные щиты, которые как прикроют отряд, так и слегка притормозят этих противников.
        Он оглянулся и быстро выстроил людей в нужном порядке. Наиболее сильных воинов выставили вперёд, это заградотряд, за ними - маги и лучники. Маги расположились чуть повыше, им, в большинстве своём, нужна прямая видимость. Всё, их небольшой отряд готов к бою. Да и противники уже практически на подходе.
        Маги и лучники уже начали удалённый бой с ними. Хорошо, что они нарвались на одну небольшую стаю, а не на логовище нескольких семей варлоков, иначе им пришлось бы очень туго. Но в таких встречах и есть основная особенность древних развалин. Тут никогда не знаешь, на кого напорешься, сделав следующий шаг.
        Им ещё повезло, что они успели подготовиться к обороне, а не попали в расставленную ловушку. И всё благодаря этому северянину с его необычайным звериным чутьём на опасность.
        «Кстати, - Кланк оглядел стену напротив того здания, откуда выскочили монстры, - а где он сам?»
        Но молодого парня и след простыл. Его нигде не было заметно.
        «Идеальный разведчик», - не обнаружив его и ещё раз подивившись способности северянина сливаться с окружающим фоном, подумал эльф.
        Потом у него уже не было времени на отвлечённые размышления. Начался ближний бой.
        Всё, я на месте. Отсюда очень хорошо видны как начавший готовиться к бою отряд, так и переулок подо мной, ну и, главное, я полностью контролирую все выходы из дома напротив, ведущие в проулок, те, из которых и может появиться наш гипотетический противник.
        Так, пора. Тянуть больше не имеет смысла. Люди в нашем отряде хоть и подготовленные, но их всё равно собралось очень много на небольшом участке, и они производят достаточно сильный шум. Уж лучше пусть противник вылезет из своей засады и ведёт бой на наших условиях, чем подготовится и нападёт именно тогда, когда это ему будет выгодно.
        А потому…
        «Деактивировать плетение», - отдал я команду анализатору.
        Наблюдаю очень быстрое подключение к узловым точкам, микроскопический выброс энергии, и энергетическая структура плетения распадается.
        Дело сделано. А теперь ждём.
        Подползаю к краю крыши, укрываясь за частью неразвалившегося карниза. И выглядываю вниз.
        А вот и наши враги. И кто это?
        Существа. Шесть штук. Аура у них просматривается очень хорошо. Средние маги, в этом я оказался прав. И тот же стиль построения, что и у кадавров. Смешение несовместимых типов магической энергии. Тьма, жизнь и, по-моему, воздух и вода. Но в основном весь дисбаланс дают тьма и жизнь. Однако в данном случае всё сделано ещё более виртуозно, и то, что это сделано искусственно, сомнений нет ещё больше, чем в кадаврах. Слишком это неестественное сочетание магических энергий, чтобы оно могло образоваться по естественным причинам.
        К тому же это не просто живые существа, которые развиваются и живут собственной жизнью, они разумны и сами являются магами. Причём полноценными. Хотя и несколько необычными. Источником их магии являются они сами и их внутренние силы. Они полностью завязаны на работу со своей аурой. У них нет возможности закачивать магическую энергию извне. Только накапливать её, и то мне непонятно, как долго это происходит. Вот почему они так экономно используют энергию в своих плетениях. Если захотят реализовать действительно что-то грандиозное и мощное, то это просто-напросто может истощить их, а возможно, и убить.
        Кроме всего прочего, они сильны. Я видел, как один из них, словно футбольный мяч, пнул в сторону моих обороняющихся соратников огромный булыжник весом никак не меньше двадцати килограммов.
        Об их ловкости я пока ничего не могу сказать. Однако продвигаются они в направлении отряда достаточно согласованно и особо не задерживаясь. И, что неудивительно, все хоть как-то вооружены и одеты в какие-никакие доспехи.
        Как умеют работать с оружием, мне неизвестно. Но, судя по перестроению и подготовке, которую проводит Кланк, он этих противников прекрасно знает.
        Однако, как и в кадаврах, у них одна и та же ахиллесова пята - это энергетические точки, при разрушении которых происходит сильнейший дисбаланс в их ментальном поле или ауре. Правда, в нашем случае это не убьёт этих существ. С ними поступили несколько более профессионально, и поэтому они лишь потеряют часть своих способностей, но по-прежнему останутся живы и смогут вести бой. Скорее всего, при этом они не смогут пользоваться магией.
        Для их уничтожения необходимо, как минимум, повредить две такие энергетические точки. А потом нанести невосстановимую рану, то есть которую они не смогут регенерировать. И наши бойцы, похоже, это прекрасно знают.
        Вижу, что одного нападающего уже завалили, и Карая огненным шаром разнесла ему голову. Но противники всё-таки оказались очень быстры и уже напали на первые ряды обороняющихся воинов. Там пошёл ближний бой.
        Вот где сказалось превосходство этих существ в силе и ловкости. Адекватно противостоять им смогли только орки и огры. Остальным же требовалось объединить свои силы.
        Всё, пора действовать и мне. А то нашим не избежать раненых. Хотя, думаю, потерь не будет. Слишком уж привычно действуют стражники и те, кого поставили в первую линию.
        Продвигаюсь по краю, чтобы проползти вдоль карниза в обратную сторону, незаметно спуститься (в данном случае просто спрыгнуть) и ударить в спину. Двое противников как раз очень удачно подставляются под удар со спины.
        Кстати, никакой особой техники работы с оружием у неизвестных нет. Они просто машут им, как какими-то палками. Правда, очень активно машут, так что попадать под такой удар смертельно опасно.
        Я сдвинулся немного левее.
        «Чёрт, а это что?» - заметил я какое-то движение на противоположной стороне переулка.
        По внутренней стене дома, в котором сидели напавшие на нас существа, кто-то пробирался на крышу.
        «А вот это уже очень плохо», - оценил я диспозицию.
        В этом случае, как я мог ударить нашему противнику в спину, так и неизвестные могли поступить точно так же, но напали бы они не на бойцов, а на не подготовленных к ближнему бою магов и лучников. А это, в свою очередь, отвлечёт передовую группу. И тогда они окажутся зажаты в клещи.
        Быстро возвращаюсь обратно. Но отсюда ничего не видно. Однако мне это и не нужно. Как только противник заберётся на крышу дома напротив, я смогу его обнаружить. Просто с этого места лучше просматривается сама крыша.
        И он не заставил себя ждать. Три особи. Они осторожно забираются наверх и крадутся в сторону боя, который разгорелся на другом конце проулка.
        Эти тоже вооружены. И неплохо. Но магического оружия, по крайней мере как у тех, что внизу, я не видел. Не пытаются использовать магию, чтобы не привлекать к себе внимания. Но двигаются определённо в тыл нашей группе. А этого допустить нельзя.
        Их задача стала вполне понятна. Целью этой тройки являются маги, которые пока наносят основной урон противнику.
        Что могу?
        Так, межу домами примерно метра три. Если хорошенько разбежаться, то я без труда запрыгну на соседнюю крышу. Но сразу попаду под удар крайнего, он меня просто не сможет не заметить. Значит, их нужно как-то отвлечь на момент моего прыжка.
        «Интересно, а тут сработает простой и до безумия старый и банальный метод упавшего за спиной камешка?»
        Не проверишь - не узнаешь. Всё равно мне необходимо перебираться на ту сторону. Иначе всех моих новых знакомых покрошат в капусту.
        Подбираю увесистый камешек, от которого шума будет побольше. Подгадываю момент, когда неизвестные мне пока противники скроются за небольшим оставшимся бортиком, а крайний как раз развернётся, идеально подставляя шею под удар с налёту. Так и на одного противника у меня будет меньше. Он же отвернёт голову на краткий миг. И этим нельзя не воспользоваться.
        А теперь бросок. Шум камня. Быстро поднимаюсь, резкий толчок. И вот я уже пролетаю над переулком.
        Вижу ближайшего противника. Странно, почему-то даже не думал, что они будут так похожи на людей. Только во взгляде какая-то пустота. Не отсутствие интеллекта, а именно безразличие. Одеты они кто во что. Скорее всего, это вообще какие-то обноски, снятые непонятно с кого и, возможно, даже с трупов их жертв.
        Всё это успел рассмотреть, пока приближался к ним.
        А вот и моя первая цель. Монстр быстро сориентировался и понял, откуда ему угрожает опасность. Даже попытался отбиться от меня зажатым в руке мечом. Но не успел. И его голова покатилась к центру крыши.
        Я же, сгруппировавшись, врезался в его тело и отпихнул его в направлении одного из противников.
        Тот сработал очень грамотно: не стал уклоняться, а, наоборот, воспользовавшись моим приёмом, пихнул тело обратно.
        Это было бы для меня сюрпризом, честно, даже сам не ожидал такого, но только в том случае, если бы я выбрал целью именно его. Но к этому моменту я уже сместился в сторону, а его движение лишь замедлило его на одну секунду. И поэтому я оказался сбоку от своего третьего противника и подрубил его ногу, заваливая его немного вперёд. Так он подставил мне свою шею.
        Ещё один удар - и второй труп на поверхности крыши.
        Остался последний противник.
        Он действует намного осторожнее и не нападает на меня, при этом почему-то смещаясь к краю крыши.
        Вдруг резкий рывок - и он несётся на меня, как большая торпеда. Понятно, хочет меня сбросить с крыши.
        Но и я не собираюсь стоять на месте. Шаг в его сторону. Очень много техник используют инерцию бегущего противника. И я воспользовался одной из них.
        Вот тело врага закрутилось в воздухе. Но не давая ему упасть, делаю два быстрых резких удара, а потом последний, завершающий, когда это существо уже оказалось на крыше, - перерубаю ему позвоночник.
        Всё. Кругом одни трупы. Проверил ауры. Живых среди них нет.
        Осмотрелся. Кроме оружия, у этих существ больше ничего ценного не было. Так что, по своей хомячьей привычке подобрав его и вытерев об их тряпки, закинул себе в сумку.
        Хм. Перебираться на другую сторону улицы сейчас не имеет смысла. Хотя отсюда я не смогу напасть сразу на двоих. Но и один противник тоже неплохо.
        И уже собираюсь осуществить задуманное, как мой взгляд зацепляется за лежащее рядом со мной тело.
        - Хм. А почему бы и нет? - сам у себя спрашиваю я и возвращаюсь: нужно кое-что подготовить.
        - Что там был за шум? - в порыве схватки быстро спросил Крогас у эльфа, указывая куда-то в сторону ближайшей крыши.
        Кланк взглянул туда, но ничего не заметил.
        «Тарк, - выругался он мысленно, - если там ещё варлоки, то мы не успеем, да и не сможем их перехватить».
        И он скомандовал лучникам:
        - Следите за крышами! - и еле успел уклониться от очередного размашистого удара противника.
        Монстры, видимо, тоже заметили какой-то шум и потому более активно стали наседать на обороняющихся, которые сумели убить двух варлоков - одного добила Карая, а второго удачным ударом обезглавил один из стражников, получив при этом сильнейший удар в грудь. Тогда варлоки чуть не прорвали их оборону, но место выбывшего стражника вовремя успел занять сам Кланк.
        И вот теперь этот шум.
        Чуть позади стоял магистр. Он атаковал варлоков заклинаниями, но те или успевали отразить их или просто уклонялись.
        - Что это? - вдруг удивлённо воскликнула дочка Крогаса.
        Куда она показывала, эльф не знал, так как не мог обернуться. Но буквально в следующее мгновение увидел, как прямо на спину одного из варлоков упал какой-то непонятный мешок. Это сбило наступательный темп противника, и тот непроизвольно шагнул вперёд.
        Этим не преминули воспользоваться стражники и быстро вывели его из строя, сначала ранив в ногу и руку, а потом отрубив голову.
        Но это было не всё. Ещё один подобный мешок свалился на плечи следующего варлока, а потом такая же участь постигла и третьего.
        Увидев в этом их шанс, Кланк скомандовал:
        - Вперёд, добить их, пока не очухались. - И показал на последнего: - Маги, держите его на расстоянии, чтобы он не смог им помочь.
        Но этого и не потребовалось. Прямо за спину последнему варлоку с крыши дома свалилась небольшая тень, своими очертаниями напоминающая человека.
        «Северянин», - почему-то даже не сомневаясь в том, кого он увидит, подумал Кланк.
        Так и оказалось. С завалившегося вперёд тела поднялась всё та же тень и, всё больше приобретая очертания человека, сделала шаг вперёд.
        - Вот, - усмехнувшись, произнёс их разведчик, глядя в лицо эльфа, - решил немного подсобить, а то больно долго вы тут возитесь.
        К этому моменту всех варлоков уже добили. И поэтому тот, не особо опасаясь, прошёл между трупов, осматривая их. А потом, развернувшись, указал в конец переулка:
        - Ну, я пошёл, проверю, что там. А вы подтягивайтесь.
        И так же, как и до этого, стал прокрадываться вдоль одной из стен.
        - Не, ну ты видел, каков? - ухмыльнулся орк, глядя вслед удаляющемуся разведчику.
        Кланк же думал о другом. Он наконец рассмотрел, что это были за мешки. Это были трупы варлоков. Ещё троих. И где он их взял, можно было догадаться. Ещё не засохшая на телах кровь ясно указывала, что эти монстры ещё недавно были живы.
        Подняв глаза, эльф увидел, как северянин машет им рукой, давая понять, что путь безопасен.
        - Вперёд, - скомандовал он.
        Оставаться на месте долго было нельзя. Скоро сюда заявятся разные падальщики. И это понимал не только он.
        Битва в переулке была единственной наиболее опасной. Да, по сути, она вообще была единственной.
        По открытому участку, некогда бывшему большим парком, пробираться было гораздо удобнее. Тут не было полей, маскирующих магическое присутствие, и поэтому я всегда знал, есть ли кто поблизости от нас или нет.
        Конечно, и здесь встречались магические аномалии, причём ничуть не меньше, чем в остальной части города, но зато я всегда мог обойти их стороной.
        И вот мы у стен библиотеки.
        Нас с Кланком подозвал магистр. Тут же стояла его дочь, которая периодически бросала взгляды в мою сторону.
        - Значит так, вот смотри, - обратился ко мне маг и развернул какой-то чертёж. - Это план здания, - пояснил он. - Нам нужно попасть в книгохранилище. Оно находится в его подвале.
        М-да, и почему я не удивлён, услышав это.
        - Но тебе туда не нужно. Тут, тут и предположительно тут, - тыкнул он пальцем в несколько мест, - должны находиться стражи. Но они реагируют только на магов, ведь раньше в это здание мог войти только маг. Поэтому тебя они пропустят без проблем. Твоя задача в следующем. - Он указал мне на небольшой квадрат в углу помещения. - Здесь должен располагаться охранный артефакт, его необходимо выключить. Сделать это можно двумя способами. Или подать на него плетение отключения, что ты сделать вряд ли сможешь. Либо разбить его. Это обычный камень, так что если воспользоваться молотом, это можно сделать без труда. - И он показал на одного из орков, в руках которого как раз и был обычный молот. - Как только ты отключишь магических стражей, я смогу попасть внутрь и взломаю остальные магические защитные плетения. Это уже не твоя работа.
        - Понятно, - кивнул я и, немного подумав, спросил: - Возможны ли какие-либо проблемы с местными монстрами.
        - Нет, - отрицательно покачал головой маг, - ведь практически у всех существ есть магическое поле и аура, и таких уникумов, как ты, раньше, говорят, вообще не было. Так что стражи должны уничтожить всех, кто только войдёт в здание. Тебя же они просто не увидят. - И он вопросительно посмотрел на меня: - Что-то ещё?
        Я всмотрелся в план здания. Анализатор уже скопировал его, но кое-что мне требовалось узнать.
        - Сколько у меня времени, вдруг произойдут какие-то сложности или случайности?
        - Не много, - честно ответил маг. - Если у тебя не получится разобраться с охранным артефактом в течение часа, то я просто не успею отключить внутреннюю защиту в здании. И нам придётся уйти ни с чем. Дольше мы тут оставаться не можем.
        - Понял, - кивнул я и стал собираться в путь.
        О времени я спросил не зря. Ведь в это самое книгохранилище мне необходимо попасть раньше мага. И у меня на это есть час. Так что вперёд. И я направился к входу в здание.
        - Странный он… - протянула Карая, смотря вслед уходящему северянину. - Даже не поинтересовался, где тут сокровищница или хранилище магических артефактов.
        Её отец усмехнулся:
        - Не уверен, что он знает даже, что такое библиотека, тем более магическая. И что тут вообще можно найти. Ему сказали: я сюда иду за книгами, вот он и считает, что кроме них здесь ничего нет. - И, поглядев вслед человеку, вошедшему в двери здания, добавил: - А уж кому-кому, а ему они точно не нужны. С его-то полным отсутствием магических способностей. Что он с ними будет делать? Да и продать не сможет. Ведь всем известно, что магическую литературу приобретают только маги. А у нас вся подобная литература проходит через мою гильдию. - И маг ещё раз посмотрел в двери опустевшего проёма.
        Северянин был уже где-то внутри.
        Глава 4
        Развалины старого города
        Библиотека
        Ну вот я и внутри. И что? Пыль и запустение. И ничего больше.
        Хотя нет. Вижу магические структуры. И их здесь много. Так, и где я? Проверяю карту, скопированную анализатором с плана, показанного нам магом перед моим походом сюда. Компьютер, что поселился в моём сознании, выстраивает трёхмерную модель. После чего привязывает её к видимым мной источникам, как к своим магическим точкам координат. Ну а теперь посмотрим, что получилось.
        Так. Это, похоже, как раз и есть те самые стражи, о которых говорил маг. Основу составляет магия тьмы и огня. В общем-то неудивительно. Одно из самых убойных сочетаний.
        Сразу на память приходят инфернальные существа, одни из самых опасных во всех мирах, в чьей ауре как раз и преобладают подобные токи энергий.
        Но в этих есть ещё немного воздуха, а также зачем-то земля. Большего пока разобрать не могу. Нужно подбираться ближе.
        Их девять. Хотя нет, больше. Вот ещё несколько. О них, похоже, отец Караи не знал.
        Дальше. Смотрю на комнату со сторожевым артефактом, который мне и следовало отключить. Тут тоже всё понятно. Примерно тот же ток энергий, только земли гораздо больше, а вот тьмы и огня, наоборот, меньше.
        Так, дополнительно вижу ещё два помещения, одно где-то наверху этого здания, а другое прямо на этом же этаже дальше по коридору, где тоже угадывается достаточно много магических структур. Многие из них анализатор сумел опознать. Судя по всему, это различные артефакты. Вещи, конечно, любопытные и полезные, но для меня пока не представляющие особого интереса. Разве что в плане их реального использования или дальнейшего изучения.
        Меня же на данный момент больше интересуют знания. И похоже, я нашёл книгохранилище.
        На нижних уровнях есть лишь одно помещение, которое содержит различные магические структуры. Там их совсем не много, но мне почему-то кажется, что это и есть самое ценное там. Никто не станет тратить редкие и ценные ресурсы - а магия и различные материалы как раз эти самые ресурсы и есть - на то, что не представляет никакого интереса. Вот и вырисовалась цель номер один. Мне нужно то, что в книгохранилище даёт этот самый магический фон.
        Совсем я его опустошить не могу. Это будет слишком подозрительно. Ведь не зря же на него вышел Крогас, и, скорее всего, он нашёл какую-то информацию о том, что здесь осталось что-то ценное, например, какие-то книги или иные носители информации. В общем, когда доберусь туда, сориентируюсь по обстановке, тем более и времени у меня будет не так и много.
        Ладно, с этим понятно. Что ещё?
        Крогас говорил о какой-то защите, которую ему потребуется взломать. Вижу что-то похожее на плетения. Это, видимо, она и есть.
        Да. Практически все переходы, ведущие на нижний и верхний уровни, перекрыты как раз такими различными магическими конструктами и структурами. И тут тот же перечень используемых магических энергий, что и для создания магических стражей, хотя, конечно в этом случае, они применяются в более разнообразных комбинациях, которые используют и некоторые другие энергии, или завязаны только на основополагающие типы энергий без дополнительных примесей.
        Но это практически всё. На некоторых лестницах, коридорах и переходах я никаких плетений не заметил. И тут есть, как обычно, два варианта. Первый - идти прямым путём, самостоятельно деактивируя плетения, а на обратном пути устанавливая их. Но мне непонятно, как на это отреагируют магические стражи. А если местных стражей отключить, то об этом наверняка почти сразу станет известно магистру. Если же структуры повторно не активировать, чтобы не давать никакого магического засвета - сам я при этом точно останусь незамеченным, - то потом мне нужно будет оставить их неработающими. И в этом случае, когда вслед за мной пойдёт основная группа, многих очень удивит, что некоторые плетения, как раз и открывающие проход на нижний уровень, туда, где находится книгохранилище, сейчас не активны. Что может вызвать лишние подозрения и вопросы со стороны команды. Чего мне пока не нужно.
        Значит, нужно выбрать другой вариант решения этой задачи. И воспользоваться как раз теми переходами, что не были прикрыты магическими плетениями. Правда, если пользоваться именно этим маршрутом, то придётся достаточно петлять по зданию и, соответственно, мне побегать, но зато так не останется никаких следов моей деятельности.
        Но тут возникает закономерный вопрос: а почему это так произошло? Кто разрядил эти самые плетения и тут ли он до сих пор?
        Это мне не было понятно.
        Но если я не хочу светиться перед нашим магом, магистром Крогасом, да и остальными, то лучше выбрать второй вариант. Он хоть и несколько дольше по времени, но зато даёт значительно больше преимуществ.
        И поэтому я быстро ориентируюсь в пространстве. Сейчас мне вперёд, потом направо, дальше по коридору, мимо одного из стражей, и я как раз попаду на лестницу, ведущую вниз. Вот она-то и свободна от перекрывающего его плетения.
        Первые два яруса я пролетел достаточно быстро. Тут никого не было.
        Что интересно, на нижних уровнях было гораздо чище, чем на верхних. И особенно был замусорен тот зал, через который я и пролез в библиотеку. Так что насчёт следов я особо не беспокоился.
        Начало маршрута совпадало с тем, куда мне было необходимо идти, если бы я хотел отключить сторожевой артефакт.
        Я всё-таки решил немного поторопиться. Нельзя ползать здесь целый час и выйти тютелька в тютельку, это тоже может вызвать подозрения. А потому я дал себе ещё меньше времени, где-то около получаса, возможно, чуть больше.
        Но спешка спешкой, а бдительность я не ослаблял. Не то это место, которое позволяет спокойно разгуливать по своей территории.
        И вот сейчас я в этом убедился.
        Маг говорил, что живых существ тут не должно быть, но он почему-то не подумал о том, что это могут быть и не они. Да, я видел магического стража. Это был тот же голем, но сделанный гораздо качественнее. Он даже намного ближе к кадавру, если бы не одно но. Это существо не было живым. Как обычный робот, только магический. Есть условия, при которых он сработает, и голем начнёт действовать, нет - так и будет стоять на месте. Ну а в его мощи и силе я не сомневался, как и в том, что его создали специально для уничтожения магии. Только встроенные в него плетения подавителя энергии или нейтрализатора магии, которые распознал анализатор, чего стоили!
        Все структуры мы с компьютером скопировали и внесли к себе в базу. Я ещё не видел такой ювелирной работы. Осталось только разобраться, как всё это действует и настраивается. Ведь при тупом копировании я воспроизведу и все те же настройки, что и были в этого магического стража прошиты. А мне что-то очень не хочется, чтобы меня прибило моё же творение. И потому сразу после внесения в нашу базу все плетения отправились на анализ и разбор моему ментальному компьютеру.
        Однако теперь, пробираясь по тёмному коридору, я точно ощутил присутствие неподалеку некой ауры. И похожие я встречал в мёртвых городах древних на Ареане. Это нежить. И не просто скелетон, а кто-то посильней. Либо Рыцарь Тьмы, либо лич, что ещё хуже, так как он при такой концентрации разлитой вокруг энергии тьмы может задавить меня, да и любого другого, грубой силой.
        Кстати, теперь стало понятно, почему кто-то хоть и разрядил ловушки-плетения, но не пострадал. Плетения, что я видел, судя по всему, как и ловушка тех существ, что мы встретили по дороге к библиотеке, были рассчитаны на живых людей, а не на разную нежить. Они хоть и сработали, но не причинили ей никакого вреда. Что с ней будет-то? Разве что лишний раз палец или ногу оторвёт, да и только.
        Что интересно, обычно нежить замирает на столетия на месте, пока не увидит свою цель, но вот местный мертвец почему-то этого не хотел делать. Он всё время, судя по всему, бродил по округе.
        И сейчас как раз направляется мне навстречу.
        Необычно. Кстати, я, похоже, и сам двигался тем самым маршрутом, которым он обычно курсирует по зданию библиотеки.
        «Он что, - усмехнулся я, - почитать ходит?»
        Но если бы не абсурдность этой мысли, то именно так и можно было бы подумать. Ведь если взять все деактивированные плетения и объединить их по той карте, что была у меня в сознании, а потом всё это совместить с тем маршрутом, которым сейчас перемещается этот лич (пусть будет так, к местному колориту он больше подходит), то так получалось, что он начинался в покоях на третьем верхнем этаже и заканчивался в книгохранилище.
        Опа. Пока я размышлял, тот как-то незаметно переместился ко мне уже достаточно близко.
        Быстро отхожу немного назад и прячусь в небольшую нишу, вжимаясь в стену и стараясь слиться с нею.
        Так. Лич идёт дальше по коридору, теперь в том, что это именно лич, у меня нет никаких сомнений. И очень сильный. Я таких даже и не встречал.
        Вот он проходит то место, откуда я его заметил. Но неожиданно останавливается и начинает водить головой из стороны в сторону. Нет, он меня не видит, это я чувствую, но что-то его беспокоит.
        Он начинает активировать обычное заклинание поиска, притом пользуется только рунными формулами, по всей видимости воспроизводя их мысленно. Что несколько странно, он задал какие-то определённые условия поиска, будто знал, кого и где ему искать. И как результат - в мою сторону поворачивается голова, и пустые глазницы осматривают нишу, где я затаился.
        Я хотел пропустить его немного вперёд и ударить в спину, но тот не дошёл до моего укрытия.
        «Пора, - решаю я, - иначе он меня заметит, и тогда будет поздно».
        Быстро занеся заранее вынутый меч, готовлюсь нанести удар. Куда нужно бить, я уже определил, узловых точек много.
        Но это сильный лич, из него придётся, кроме всего прочего, ещё и откачивать энергию, при этом не позволяя ему восстановиться или активировать следующее плетение. В общем, должно быть весело.
        Но я не успеваю ничего сделать и останавливаюсь, так как в самый последний момент в моём сознании звучит тихий и спокойный, как и сама смерть, голос:
        «Пришёл, значит. - И лич уже всем телом поворачивается в мою сторону. - И что тебе здесь нужно?»
        Честно говоря, со мной нежить ещё ни разу не общалась. Я, конечно, читал, что высшие формы нежити обладают собственным разумом и сознанием, но чтобы вот так встретить одного из таких…
        Но времени у меня было немного, поэтому я, особо на заморачиваясь, быстро ответил. Ведь и со мной говорили относительно вежливо, не пытались сразу прибить или разорвать на части.
        - А зачем ещё ходят в библиотеку? За знаниями, конечно. Или тут есть ещё что-то? - Я вопросительно посмотрел на лича, который так и стоял напротив меня.
        «Хорошо, идём, я проведу тебя», - всё так же спокойно и тихо прошелестело в моём сознании.
        И что? Это всё? И никакой ловушки? Что-то мне в это слабо верится.
        - Э, любезный, - притормозил я уже развернувшуюся нежить, которая собралась двигаться в обратную сторону, - а в чём подвох?
        Тот развернулся обратно и посмотрел на меня, а потом, помолчав, произнёс. И было не слишком ясно, думал он или просто стоял и смотрел на меня. Но в конце концов я получил ответ на свой вопрос.
        «Я проведу тебя, - сказал лич, - но ты должен будешь мне одну услугу».
        Так, это уже что-то, что я понимаю. Обычные торги. Но вот покупать кота в мешке не в моих правилах, а потому я уточняю:
        - А что это за услуга?
        Лич молчит несколько мгновений, я уже и не надеюсь получить ответ, но потом он неожиданно делает быстрый и длинный шаг вперёд, практически вплотную приблизившись ко мне, и резко вытягивает руку, при этом в моей голове звучат его слова:
        «Ты станешь следующим Хранителем».
        Э, нет. Со мной такие штуки не проходят уже очень давно.
        И как только этот мертвец не то что сделал шаг в мою сторону, а просто посмотрел на меня, я мгновенно сместился в сторону и, пропуская его вытянутую руку, рубанул мечом сначала по ней, а потом возвратным движением и по внутренней стороне его шеи. Там как раз и располагалась одна из основных узловых точек его ментальной структуры. При этом я, продолжая смещаться дальше, коленом пнул его по спине, заставив сделать ещё один шаг. И наконец, высвободив второй клинок, рубанул им чуть ниже затылка, снося с плеч закрытую капюшоном голову.
        Я проследил, как оседает на пол тело нежити.
        «Да ну его нафиг, эти какие-то непонятные условия, - подумал я, смотря, как катится отделённый от туловища череп, обтянутый тонкой пергаментной кожей, - проживу и без них».
        Только вот что-то не то здесь происходит. Нет у меня состояния покоя. Может, это потому, что в мёртвых пустых глазницах лича всё ещё тлеет какой-то непонятный отзвук магического урагана, который бушует до сих пор? Или это потому, что сюда начинают интенсивно стягиваться магические токи различных энергий? А может, потому, что у меня в голове звучат его последние слова «Я в тебе не ошибся, Хранитель»?
        И вдруг этот ураган, что только что плескался в глазах нежити, вырывается на свободу и устремляется прямо ко мне. Мгновение - и в мою голову, вернее, в моё сознание втекает, врывается, вливается такой огромный объём информации, что я отключаюсь.
        Но практически в ту же секунду прихожу в себя.
        Стою посреди тёмного коридора. Передо мной лежит тело лича, который всю свою неимоверную силу и мощь вложил в этот последний посыл. Вокруг небольшой энергетический вакуум. Даже не предполагал, что подобное может произойти в этом мире.
        «Неужели его заклинание не сработало?» - удивляюсь я.
        Похоже, так и есть. Ничего необычного в себе не чувствую. Всё, как и раньше. Анализатор никаких отклонений не зарегистрировал. Ну, мне же лучше.
        Оставив этот инцидент за спиной (а чего беспокоиться о том, что уже свершилось?), я быстро бегу дальше.
        Хотя это была и странная встреча, и какое-то непонятное поведение нежити, но, похоже, ничего не произошло. Он где-то ошибся. И этому нужно радоваться. А то не хотелось бы так же, как и он, вечность бродить по этим тёмным мёртвым коридорам разрушенной библиотеки.
        Пробегаю ещё порядка пятидесяти метров. Всё, я на месте. Теперь необходимо обойти главный вход в зал книгохранилища. Через него я пробираться внутрь не собираюсь. На карте указан один боковой вход. Вот туда мне и нужно. Хотя он и прикрыт, но не думаю, что наши поисковики полезут через него. Слишком он неудобен, если перед собой кто-то поставит цель вынести из книгохранилища как можно больше литературы. Но для меня, с моей чудо-сумкой, он вполне подойдёт.
        Я подбираюсь к небольшой двери. Как и думал, защита стандартная для данного здания. То же переплетение энергий. Те же узловые точки.
        «Деактивировать», - передаю я сигнал анализатору после того, как он сделал копию энергетической структуры наложенного на двери плетения.
        «Выполнено», - докладывает мой виртуальный помощник.
        Осторожно дёргаю за ручку. Двери без какого-либо скрипа открываются. Однако за первой оказывается ещё вторая. Но там, судя по всему, никакого сторожевого или охранного плетения нет и в помине.
        Подхожу к двери чуть ближе. Удивительно. Даже магического замка нет. Она просто слегка прикрыта, даже не полностью. За ней проглядывает зал книгохранилища.
        Вхожу в него. Огромное пустое тёмное помещение. Освещения нет. Вижу несколько столов и разложенные на них книги. Есть пара кресел. В каком всё это состоянии, непонятно. Но главное: весь периметр зала заставлен шкафами с книгами.
        М-да. И это их я хотел обобрать за пару минут. Да тут несколько тысяч книг. Да мне, просто чтобы уложить их все в свою сумку, потребуется никак не меньше пары суток. Так что нужно выбирать самое ценное.
        Ещё бы знать, что тут и где? Хорошо хоть, наметил примерный план действий.
        Забираю сначала то, что отдаёт магией.
        Блин, при полном отсутствии света я не смогу посмотреть, что в них написано. Да и не факт вообще, что смогу их прочитать.
        И где у нас что?
        Разыскиваю защищённые магией книги. Направляюсь к ближайшей из них. Иду мимо большого стеллажа с тёмными переплётами.
        «Так, это история магии и её развитие. Этот раздел мне не интересен, - как-то мимоходом подумал я и неожиданно остановился, оглядывая стоящие на полках корешки книг. - Откуда я это знаю? - прочитать бы я ничего не смог, даже если бы захотел. И моих способностей не хватит, чтобы прочесть эти книги без дополнительного освещения, которое я могу вызвать только с помощью магии. - Похоже, не так уж у лича ничего и не получилось, - осознаю я, - скорее, это всё-таки я идиот. А вот его плетение сработало. Только я почему-то всё равно ничего не чувствую. - И я снова попытался разобраться в своём восприятии и сознании, но, как и в прошлый раз, ничего не заметил. - Хотя нет. Про то, что стоит здесь, я же как-то узнал. Значит, я вытащил эти знания откуда-то. Но знания всплыли только в тот момент, когда я увидел что-то знакомое и пожелал узнать, что здесь».
        Понятно. Будем исходить именно из этого. Тогда сомнения пока побоку. Времени и так практически не осталось. Но у меня теперь есть зацепка, попробуем её.
        Мне бы найти теорию магии и всё, что связано с рунной магией, артефакторикой, открытием порталов да магией древних.
        «Э, нет, - останавливаю я себя, - сначала нужно сформулировать вопрос несколько на иной лад. Ведь я могу что-то и забыть. - И, заглянув в своё сознание, целенаправленно задаю себе вопрос: - Где здесь находится всё самое ценное?»
        И невероятно. Некоторые книги, расположенные в разных местах зала, начинают подсвечиваться в моём сознании.
        «Анализатор, запоминай», - обвожу я взглядом помещение.
        Книг в общем-то не слишком много. Порядка семидесяти. Несколько свитков и что-то лежащее в отдельном небольшом шкафчике. Всё то, что отдавало магическим фоном, тоже попало в этот перечень.
        «Дальше, - командую себе и уже по ранее перечисленному перечню: - Книги по рунной магии, артефакторике. Мне нужно лучшее. Справочники рунных формул, наиболее полные из них. Работа и создание порталов. Особенности этого мира. Всё, что связано с барьером, окружающим его. Работы древних. Инфокристаллы или другие носители информации».
        Пока я перечислял, необходимые книги помечались в моём сознании. Это оказалось двойной работой. При первом поиске и так все эти книги были уже выбраны. Но когда я упомянул инфокристаллы и другие носители информации, пометился ещё один небольшой шкафчик, больше напоминающий обычный сейф.
        «Чёрт, забыл самое главное. У меня и так дофига этих кристаллов. Нужно другое».
        Я осмотрел все книги.
        «Все о работе с носителями информации древних. Мне нужна наиболее полная инструкция по тому, как их прочитать и что нужно для этого сделать».
        Выделилось ещё несколько корешков книг, и опять они были среди всего самого ценного. Кроме того, туда попало ещё что-то.
        «Да. Мне нужна простая книга по соотнесению значений местного рунного алфавита и рун древних. А также справочник по интерпретации этих рун».
        И вот здесь уже выделилось несколько корешков книг, ранее не попавших в общий список. Похоже, они не считались особо ценными, но мне они были нужны. Мне необходимы основы, которых у меня нет, но которые описывались там.
        Так, сориентировался по времени. Его очень мало.
        Больше ничего искать не стал. Жадность погубит, а я и так успел найти очень много.
        Теперь быстро вдоль стеллажей. Времени с каждым мгновением всё меньше и меньше.
        Книги собрал достаточно быстро. Немного повозился только с теми, которые стояли достаточно высоко, но и их достал, воспользовавшись одним из кресел.
        Существенные проблемы доставил лишь сейф. Это была не магическая штука, и вскрыть его с ходу у меня не получилось. А разрушать его я не хотел, что указывало бы на явный взлом. Поэтому решил уже плюнуть на него, когда додумался спросить у себя, а как же его открыть? И руки сами всё сделали.
        Тут были не только инфокристаллы. Несколько записных книжек, аналогичных той, что я нашёл в доме рунного мага, а также несколько кристаллов с инсталляционными пакетами. Они отличались от всех остальных тем, что были уложены в отдельные контейнеры. И, что очень хорошо, все были подписаны, правда, рунами древних.
        Пока разбираться ни с чем из найденного не стал, и так сильно ограничен по времени, а у меня были ещё кое-какие планы. И потому просто покидал всё это добро к себе в сумку.
        Дальше. Сейф, это и была как раз та часть плана по заметанию следов, оставлять его просто так пустым нельзя. Это я решил сразу.
        «Нужны наиболее ценные книги из оставшихся, десять штук», - дал я себе команду на поиск. А собрав выбранные, положил в сейф и запер его.
        Вот теперь можно валить отсюда.
        Проверяю пол. Особо не наследил, ведь тут было убрано. Интересно, чьими это стараниями?
        Времени, отведённого мне самому себе, уже практически не осталось. Нужно выбираться.
        Быстро продвигаюсь в обратном направлении тем же маршрутом, что и пришёл. Пробегаю коридор, где должно было лежать тело лича. Только вот там ничего не было - ни его самого, ни его останков. Да и в энергетическом плане он не просматривался.
        Теперь здание библиотеки было полностью пустым. Ну, это если не считать стражей. Куда делось тело, мне было интересно, но сейчас не до этого. И я, ещё раз убедившись, что ауры лича больше в здании нет, побежал дальше. Нужно было отключить охранный камень.
        Сделал я это ровно через полторы минуты. Тем способом, что мне предложил Крогас. Разнёс охранный артефакт кувалдой. Хотя мог бы деактивировать его и так. Я знал отключающее этот артефакт плетение.
        После этого я уже спокойнее отправился в направлении пролома в стене, который когда-то давно был дверью в это здание и через который должны были проникнуть в библиотеку остальные.
        И на входе в главный зал первого этажа как раз и застал их.
        - Ну, что там? - спросил Кланк у магистра, - тебе не кажется, что он долго возится?
        - Нет, - отрицательно покачал головой маг, - этот северянин осторожный парень и неосмотрительностью не страдает, так что просто так он никуда не полезет и перепроверит всё по десять раз, ты же сам всё прекрасно видел.
        - Этого у него не отнять, - согласился эльф.
        Магистр пожал плечами, как бы говоря «ну а я о чём», и продолжил:
        - Поэтому не торопись. У нас ещё есть время. - И посмотрел на здание библиотеки.
        Но тут его внимание отвлекла ламия, обеспокоенно обратившись к нему с вопросом:
        - А с ним ничего не могло случиться? Ведь он не маг и просто может не заметить затаившегося хищника или какого-то монстра. Особенно если это будет какой-то замаскированный зверь, на которого не обратили внимания магические стражи. Или вдруг ты не всё знаешь о них самих? - показала она пальцем на точки, которые отмечали месторасположение магических стражей, мимо двух из которых и должен был пройти северянин, а потом взглянула на магистра, ожидая ответа.
        Тот нахмурился, размышляя над словами дочери.
        - Нет, - покачал он головой, - из тех материалов, что я нашёл об этой библиотеке, чётко следовало, что стражи реагируют лишь на магически одарённых людей. Там даже специально упоминался какой-то местный Хранитель, видимо, это была некая должность. Как раз таки он не был магом, и его работа заключалась в том, что он постоянно следил как за книгохранилищем, так и за складами артефактов. И, насколько я понял из тех записей, что обнаружил, он в обязательном порядке должен был жить на территории этой самой библиотеки, не имея права покидать её. Это была какая-то пожизненная должность. Именно поэтому я специально и искал нейтрала, чтобы он свободно мог перемещаться в стенах этого здания, основываясь на этой информации.
        - Понятно, - кивнула девушка, - но монстры? - Она задумчиво посмотрела в направлении выбитой двери, за которой сияла тьма.
        Где-то там сейчас и находился северянин.
        - Монстры? - усмехнулся эльф. - Ты знаешь, уж кто-кто, а этот парнишка опасность заметит гораздо раньше, чем она его. Слишком уж хороший у него нюх на неё. - И он тоже взглянул в тёмный зев, собираясь сказать что-то ещё, но его перебили.
        - Он снял защиту, - неожиданно произнёс магистр и сразу направился к входу.
        - Идите за мной и пока не разбредайтесь, - начал инструктировать Крогас пришедших с ним искателей и стражников. - Я сразу пойду в книгохранилище, а ты, Кланк, отправь со мной парочку своих людей.
        Тот кивнул.
        - С остальными же вы можете проверить здание. Но будьте осторожны, тут во многих местах установлены магические ловушки, и вам их придётся разряжать самостоятельно. Мне будет некогда. Я только проверю первый этаж и главный зал, где мы устроим временный лагерь.
        - Понятно, - ответил эльф, слушая мага.
        Хотя то, что говорил Крогас, и так было прекрасно известно. Магистр сюда пришёл за тем, что нужно ему, а они за тем, что будет интересно именно им. Они ведь всё-таки поисковики, и розыск, а также сбор артефактов в таких древних развалинах и есть основной профиль их работ.
        Отец Караи продолжил говорить и дал им интересную наводку.
        - Почему я упомянул первый этаж? - Маг посмотрел на эльфа. - Судя по плану здания, здесь, где-то на этом уровне, должно было находиться основное хранилище артефактов. - Он показал несколько комнат на схеме здания, которые предположительно и могли быть этим самым хранилищем.
        Эльф молча кивнул, это как раз и будет их основной целью, маг ошибался редко. Ведь вышел же он как-то на эту старинную библиотеку в разрушенном городе, а значит, и на то, что он не ошибся с артефактами, можно было положиться.
        Кланк осмотрел своих людей, предупредил своего заместителя, чтобы не отставали, и двинулся вслед за отцом Караи.
        Магистр был прав. Для сбора книг не потребуется много рабочих рук. А вот чтобы обыскать это здание, они нужны. Хорошо, у мага была хоть какая-то более точная информация и план помещений, не придётся прочёсывать строение полностью.
        «Сначала необходимо проверить то, о чём нам известно, - размышлял Кланк, - а это книгохранилище и склад. И только потом, если останется время, можно заняться остальными этажами и помещениями».
        Жаль, конечно, что это всего лишь библиотека и тут, в принципе, нет особых ценностей, кроме этих самых книг и небольшого количества артефактов, исследованием которых, скорее всего, и занимались маги, работавшие здесь. Но командир отряда искателей знал, на что они соглашались, и потому не надеялся на большое количество находок. Им и так уже повезло с теми вивернами, которых удалось уничтожить у портала.
        Они прошли внутрь.
        Магистр первым делом наложил на всё здание плетение магического скрыта. Оно не позволит заметить сильную магическую активность на территории, находящейся под защитой этого плетения, и не привлечёт к библиотеке различных монстров, обитающих в городе. Это стандартная практика при обыске таких древних развалин, если хочешь выбраться из него живым и не попасть на выходе в когти толпы опасных хищников.
        - Готово, - сообщил Крогас через пару минут, - защиту поставил. У нас примерно четыре часа.
        - Вы слышали? - обернулся Кланк к своим людям и приданным им стражникам из города.
        В отряде были опытные поисковики. Да и городская стража - тёртые ребята, так что дважды им объяснять ничего не пришлось. Они уже поняли, что можно начинать поиск трофеев.
        Маги сразу воспроизвели плетение или ночного видения, или магического фонаря. Последнее, естественно, было более предпочтительно, ведь здесь есть и те, кто не может воспользоваться этими заклинаниями или вообще не владеет магией.
        «Да, кстати, - вспомнил эльф об одном из тех, кто как раз и относился к последней категории, - северянин». И, оглядевшись, обратился к дочке магистра:
        - Карая, пока иди со своим отцом. Встретишь там северянина. Он свою работу выполнил. Теперь дело за нами. Сначала помогите отцу в книгохранилище, а когда закончите там, начните проверять это здание с верхних этажей, возможно, там что-то есть или вы найдёте что-то интересное. Вас ставлю вместе, так как северянина одного в поиск отправлять нельзя. Он может просто не заметить или пропустить что-то, основанное на магии.
        Ламия кивнула. Это было вполне понятно и логично. Так чаще всего и делали, когда работали в команде: ставили сильного мага вместе с нейтралом. Один выступает как руки и ещё раз руки, второй же работает поисковиком и исследователем, становясь на магический след какого-нибудь артефакта.
        Остальные пары в их группе сработанные, и менять члена команды будет только во вред общему делу. А так будет и от них с северянином хоть какая-то польза.
        Девушка молча развернулась и пошла за отцом.
        Но встречать никого не пришлось: как только они направились куда-то вглубь помещений, в зал вышел их разведчик.
        - Молодец, - похвалил парня эльф, как только увидел его, - хорошо справился.
        Тот пожал плечами и спросил:
        - Мне теперь куда?
        Кланк кивнул в направлении мага, работающего над следующим охранным плетением, преградившим им путь на нижний этаж:
        - Пойдёшь вместе с магистром Крогасом в книгохранилище, поможешь ему собирать книги, которые он выберет. Здесь ты будешь пока малополезен. Ведь нам придётся работать с магическими ловушками, которые разбросаны по зданию. А ты вряд ли сможешь их заметить. Потом вместе с Караей пойдёте проверять здание. Я ей уже дал инструкции, что и как делать.
        И почему Кланку показалось, что северянина это совсем не беспокоит? Наверное, потому, что тот так же равнодушно кивнул и потопал в сторону магистра, колдующего над плетением, которое должно освободить лестницу.
        Карая стояла, наблюдая за действиями отца, когда вдруг почувствовала, что рядом с ней кто-то остановился. Это был северянин. Вроде его зовут Степан.
        «Странное имя», - подумала девушка, она такое и не слышала раньше.
        Но кто этих северных горцев поймёт с их именами и родовым строем. Может, оно и имеет какое-то значение, но она об этом не знает.
        Её имя, например, переводилось как «сильная».
        Хотя соплеменники парня достаточно часто появлялись в их городе, но они были замкнуты и не очень-то общительны. Как знала ламия, полноценных магов среди них практически не было. Ведуны, ритуалисты или шаманы - да. Так что северяне приезжали в основном, только чтобы закупить готовые амулеты, амуницию и прочий магический товар, не требующий наличия магических способностей или умений. Особенно часто они появлялись в дни большой ярмарки, как все называли её. Такие ярмарки проводились раз в три месяца и длились неделю.
        И, как знала девушка, подобное практиковалось не только в их городе.
        Именно тогда съезжалось огромное количество разномастных торговцев и перекупщиков. Даже больше, чем при таких значительных выбросах, что произошёл в этом месяце. Ведь опытные поисковики все значимые свои находки как раз и продавали именно на ярмарке, они знали, что тогда за них можно выручить гораздо больше, чем в обычные дни.
        Более выгодно можно было торговать только в столице их королевства. Но для этого нужно снаряжать собственный караван и организовывать его охрану. Слишком далеко было до побережья, да и опасно, чтобы перемещаться в одиночку.
        Но в столице просто так не поторгуешь: налоги, пошлины, да и необходимо знать, к кому обратиться и что кого интересует. То есть, опять же, нужны или оптовые перекупщики, или свой собственный магазин. А цены на недвижимость там были не просто не подъёмные, а вообще заоблачные.
        Хотя у Караи, если говорить об оптовиках, ещё с учёбы в Академии осталась пара знакомых, с которыми можно было бы договориться о закупке артефактов. Именно подобное предприятие со временем и хотели организовать подруги: туда переправлять артефакты, а сюда завозить различные высококачественные амулеты, свитки и зачарованное оружие, доспехи и прочую амуницию. Здесь подобный товар пользовался большим спросом.
        Конечно, здесь можно было приобрести артефакты под заготовки для амулетов или зачарованные предметы на любой вкус, но, как ни странно, артефакторов и рунных магов в городе было не так и много, не приживались они на границе. Всё больше исследователи околачивались и требовались боевые маги.
        «Хотя жаль, - расстроенно подумала ламия, - даже самые простые амулеты и свитки раскупались бы вмиг. А насчёт лавки можно договориться с отцом Марж и Кины, да и у себя первый этаж под это дело выделить. Тем более та же Кина, кроме того, что она замечательный повар, так ещё и превосходный оценщик».
        Карая и Марж именно её в будущем хотели привлечь для этой работы.
        Но это пока всего лишь мечты.
        «Кстати, - вспомнила девушка, - а ведь до большой ярмарки осталось не так и много времени. Так что народ в городе, скорее всего, задержится до неё. Вот почему понаехало столько торгового люда».
        Теперь девушке стало понятно, почему Кланк и его группа подрядились на это дело. Обычно именно в развалинах и находят всё наиболее ценное и интересное. Хоть и не так часто. А тут ещё была и точная наводка, которую дал им её отец.
        Крогас как раз заканчивал с деактивацией плетения, наложенного на лестницу.
        - Все, - наконец выдохнул он, - на следующем уровне находится книгохранилище. - И стал спускаться.
        Девушка же обратила внимание, как сосредоточенно северянин в который уже раз наблюдал за действиями её отца.
        - Интересно? - спросила девушка у парня.
        - Да, - ответил тот, - он, по-моему, опять работал как ритуалист, а не как маг.
        Ламия с удивлением повернула голову в сторону Степана:
        - Почему ты так решил?
        - Ну… - Северянин указал на начерченную на полу у лестницы пентаграмму: - Сложно этого не заметить. А подобное, насколько я знаю, как раз и завязано на использование ритуалов.
        Девушка усмехнулась:
        - Прости, задумалась о своём и сама не заметила такой очевидной вещи. - Махнув рукой отправленным вместе с ними стражникам, Карая сказала: - Идёмте, путь открыт.
        И они все вместе прошли мимо пентаграммы и спустились вслед за магом.
        Карая снова взглянула на парня и поинтересовалась:
        - А ты сам никогда не хотел стать магом?
        - Я? - Парень почесал затылок. - Если честно, как-то даже не думал об этом.
        - Ну да, - кивнула она, ещё раз подивившись совершенно нейтральному тону северянина, - с твоими-то способностями приходится как-то приспосабливаться и выкручиваться.
        Тот пожал плечами:
        - Что я и делаю.
        - Это да, - согласилась девушка, - и у тебя это неплохо выходит. Если уж на тебя обратил внимание Кланк, то, значит, в тебе что-то есть. Так что тут ты точно сможешь найти себе занятие. Ты идеально подходишь для такой вот работы. - Ламия обвела рукой вокруг.
        Парень снова пожал плечами:
        - Возможно.
        И было непонятно, ответил он действительно согласием или просто из вежливости.
        - Да, кстати… - Девушка вновь взглянула на парня. - А ведь не обязательно быть магом, чтобы работать с плетениями первого уровня. Их можно вызвать через тот же ритуал или руны. Ведь здесь всё зависит не от силы и умения мага, а от точности проведения процесса или правильно составленной рунной формулы. Эти плетения, конечно, будут очень простыми и не мощными. Но зато ты сможешь сам, например, активировать тот же магический фонарь. - Девушка указала на небольшую зависшую над ними точку, которая освещала их путь.
        - Хм… - Северянин посмотрел вверх. - Интересно. Можно и попробовать. - После чего он несколько растерянно взглянул на ламию. - Только… - развёл он руками, - я не уверен, что меня примут хотя бы в самую плохонькую магическую школу.
        - Это да, - согласилась Карая, но, улыбнувшись, добавила: - Правда, тут нет ничего сложного, и я сама могу тебе кое-что показать, да и учебники у меня ещё с магической школы и уж тем более с Академии сохранились. Так что можно попробовать. - Она уже вопросительно взглянула на парня.
        Карая даже сама от себя не ожидала такого предложения.
        Степан же, ещё раз, уже довольно долгим и оценивающим взглядом всмотрелся в лицо девушки, заставив ту смутиться и отвести глаза, и потом ответил:
        - А почему бы и нет? Можно попробовать, когда вернёмся. Всё равно у меня пока никаких особых планов на будущее нет.
        - Я рада, - искренне ответила девушка и удивлённо подумала: «Почему это, интересно, его согласие доставило мне такую радость?»
        Этого девушка не поняла, но она действительно обрадовалась, когда северянин, идущий рядом с ней, согласился с её предложением.
        Разговаривая, они добрались до входа в книгохранилище. Здесь отец опять снял наложенное на двери плетение и, проверив всё ещё раз, открыл их.
        - Ну, пойдёмте посмотрим, не ошибся ли я, когда выложил за эту информацию полторы тысячи золотых.
        Услышав сумму, Карая замерла в ступоре. Это были очень большие деньги. Что странно, прошедшего немного вперёд Степана названная цифра совершенно не тронула. По его лицу так и читалось: «Ну полторы тысячи и полторы, и что из этого?»
        Девушка, маг и пара стражников, которые должны были помочь в книгохранилище, зашли внутрь и поражённо остановились у входа.
        - И как мы всё это вынесем? - спросил один из стражников, обращаясь к магистру. - Тут же столько… - Он растерянно развёл руками.
        Магистр и сам был растерян. И было от чего. Библиотека была полна книг. Тут их было больше, чем даже в книгохранилище магической гильдии их города.
        - Будем искать самое ценное, - наконец ответил Крогас.
        - И как тут что-то найдёшь, где искать-то? - всё так же недоумённо произнёс тот же стражник и оглядел стоящие по периметру зала стеллажи с полками, уставленные книгами сверху и донизу.
        Но тут раздался спокойный и рассудительный голос северянина, который чуть в стороне рассматривал что-то, стоящее перед ним.
        - Возможно, стоит начать вот с этого. - И он отошёл, давая возможность рассмотреть, на что обратил внимание.
        - Сейф, - сразу узнал стоящий в углу помещения ящик маг, - точно. Самое ценное, что тут есть, скорее всего, должны были поместить именно туда.
        И он быстро прошёл к металлическому шкафчику.
        - Не магический, - сразу начал работать с ним Крогас, - нужно вскрывать. - И посмотрел на одного из воинов. - Сбегай к Кланку и попроси у него ломик и пару отмычек, я видел, у кого-то из его людей они были.
        Стражник кивнул и быстро вышел.
        А Крогас уже более весёлым взглядом осмотрел всё помещение. Потом обратился к Карае:
        - Пройдись по периметру зала и осмотри ту литературу, что у тебя получится. Нам интересны книги по теории магии и справочники заклинаний. Ну и поглядывай, возможно, заметишь ещё что-то любопытное.
        Девушка медленно пошла вдоль стеллажей.
        - Идём, - позвала она северянина и протянула ему один из мешков, - держи. Я буду складывать сюда книги.
        Степан взял мешок и спокойно двинулся за ламией.
        Как заметила девушка, этот непонятный парень вообще ко всему относился со вселенским спокойствием и безразличием. Вон, по зданию библиотеки рыскают поисковики, разыскивающие различные сокровища, а он тут должен собирать в мешок вместо древних артефактов и амулетов покрывшуюся пылью литературу. Если бы Карая не знала, насколько ценна их находка, она и сама возмутилась бы. А этот парень, даже не зная об этом, совершенно не возмущается. Будто ему действительно всё равно. Складывается такое впечатление, что он не в рейд вышел, а так, в парк, на прогулку, и делает всё не ради заработка, а ради собственного удовольствия.
        «О! - Карая заметила первую, показавшуюся ей интересной книгу. - „Справочник по плетениям магии огня с третьего по седьмой уровни”, - прочитала она на обложке. - Это как раз то, что нужно», - решила ламия, тем более она сама знала лишь в основном плетения пятого уровня да несколько шестого, а тут целый справочник и всё по одной из основных её специализаций!
        Они бродили вдоль стеллажей порядка трёх часов.
        - Ну, всё, - выдохнул маг, уже в третий раз обойдя помещение книгохранилища, - тут мы собрали всё, что может иметь хоть какую-то ценность.
        У выхода из зала стояло семь мешков, заполненных книгами. Крогас забрал бы отсюда все книги, но кто их понесёт. Он реально оценивал возможности их отряда и то, какой груз можно взять с собой. Это и так было гораздо больше, чем он рассчитывал найти. Особенно если учесть десяток книг из взломанного сейфа. Они действительно оказались наиболее ценными экземплярами, и он сразу убрал их к себе в рюкзак.
        - Как я понял, - посмотрел он на девушку и Степана, - Кланк вам разрешил, когда мы закончим, проверить верхние уровни. Так что можете идти. У вас ещё есть время.
        Ламия кивнула и указала северянину на двери:
        - Пойдём посмотрим, может, и нам повезёт.
        Тот, как обычно равнодушно, пожал плечами и направился к выходу.
        Библиотека
        Три часа спустя
        Я так понимаю, скоро в обратный путь.
        Судя по тем аурам, что я замечаю вокруг, наши соратники стали более активно обшаривать здание. Этим же занялись и мы с Караей. Нам достался третий этаж.
        Девушке не пришлось деактивировать встреченные охранные плетения, так как это уже сделал кто-то до нас. Хотя на самом третьем этаже сейчас никого и не было. Но, возможно, кто-то из магов специально занимался снятием защиты, наложенной на лестницы и коридоры, чтобы можно было быстро проверить все помещения на этаже.
        - И куда пойдём? - спросила у меня Карая.
        Как ни странно, хоть на первом этаже и было основное хранилище артефактов, о котором и сообщил отец девушки Кланку, но и здесь угадывались их энергетические структуры, и, что более интересно, они были гораздо более сложными. Но как указать девушке нужное направление, при этом не выдав того, что мне известно.
        Конечно, можно сослаться на «повезло», но для прикрытия понадёжнее лучше выбрать или продумать более логичное обоснование моего выбора.
        «Так, а что это вообще за уровень?»
        Этот вопрос я и озвучил, повернувшись к Карае.
        Девушка осмотрелась вокруг.
        - Вроде похоже на жилой этаж, - задумалась она. - Да это вполне возможно, - кивнула себе ламия, - даже сейчас в гильдии многим магам выдают служебные квартиры, и обычно они как раз располагаются над служебными помещениями.
        Хм. Интересно. Если это так. А почему бы и нет?
        - Слушай, - сказал я девушке, - если это жилые помещения и здесь раньше жили маги, то что-то ценное тут можно разыскать, как мне кажется, только там, где жил кто-то наиболее значимый. - И я огляделся. - Хорошо бы найти самые большие покои, такие наверняка принадлежали какому-нибудь влиятельному магу. - А потом я, будто что-то вспоминая, медленно произношу: - Слушай, по-моему, как раз где-то в конце этого коридора, судя по той схеме, что я мельком видел у твоего отца, и находились самые большие помещения, объединённые в одну квартиру. Может, начнём осмотр именно с них? - указал я рукой в нужную сторону.
        - Да мне в общем-то всё равно, откуда начинать, - честно призналась она, - весь этаж мы всё равно проверить не сможем. А так у нас будет хоть какая-то точка отсчёта, которую мы выбрали более осознанно.
        И мы направились по коридору.
        - Это вроде здесь. - Я специально ткнул не в ту дверь. Как и предполагалось, за ней была небольшая комнатка. - Похоже, ошибся, - расстроенно пробормотал я. - Видимо, нужно осматривать другие помещения или я вообще перепутал этажи.
        - Да ладно, - махнула рукой девушка, - нам же всё равно нужно с чего-то начать. Так почему бы не отсюда? - И она указала на ту дверь, за которой я как раз и видел структуры нескольких сильных артефактов, но где-то в глубине.
        И открыла её.
        Мы вошли внутрь.
        - Тоже ничего нет, - разочарованно произнесла девушка.
        Я же огляделся. Странно, так и было. Но я точно знал, что дальше должны быть ещё помещения, однако путь нам преграждала стена.
        Карая уже хотела выйти, но я остановил её.
        - Подожди, - попросил я и направился к противоположной стене.
        - Что? - удивлённо спросила ламия. - Заметил что-то?
        Я остановился и указал на оседающую пыль, которая поднялась из-за наших шагов:
        - Сквозняк.
        Она проследила взглядом за отлетающими в сторону пылинками.
        - Ага, вот, - заметил я небольшую щель, через которую и поддувал воздух, и наобум постучал сначала справа от замеченной мной щели - глухой звук, затем слева. А вот тут уже раздался звук более чёткий и ясный. - Похоже, это здесь.
        Я немного отошёл назад, а потом, резко развернувшись, ударил ногой в центр предполагаемой двери.
        «Чёрт, можно было так не стараться», - усмехнулся я, увидев, как та отлетела в сторону.
        Похоже, дверь была закрыта на небольшой замочек или щеколду. Я же вынес её как тараном.
        - Тут есть ещё комната, - констатировал я очевидное.
        Девушка медленно прошла внутрь.
        Что странно, в комнате не было никакой мебели или её обломков, хотя в книгохранилище всё сохранилось в относительно целом состоянии. Получается, или её тут в принципе не было, или она давно истлела.
        - Есть! - неожиданно воскликнула ламия. - Там. - И показала на какой-то ворох в углу комнаты.
        Мы подошли к нему, и я осторожно разгрёб сложенный в кучу непонятный мусор, который наталкивал на мысль, что всё-таки это и есть то, чем раньше была обставлена комната.
        - Тут какой-то сундучок, - вытащил я относительно небольшую металлическую коробку, от которой так и разило магией. Похоже, все артефакты находились внутри нее.
        - Да, именно его я и почувствовала, - подтвердила мои выводы девушка.
        - Смотреть будем? - спросил я у Караи.
        - Было бы интересно, - откликнулась она, - но лучше не нужно.
        Я вопросительно посмотрел на неё.
        - Трофеи делит командир отряда, а мы - его часть, так что правильнее будет вскрыть этот сундук вместе со всеми, чтобы ни у кого не было сомнений в нашей честности.
        - Вместе со всеми, так вместе со всеми, - пожал я плечами. - Будем ещё что-то искать или спускаемся?
        Ламия прикинула по времени и ответила, что успеем проверить ещё пару комнат.
        Хотя я и знал, что здесь больше ничего нет, но не говорить же ей об этом.
        Правда, через одну комнату мы нашли ещё один сундучок, в котором были сложены какие-то монеты и пара драгоценностей. Так что свой вклад в сбор трофеев, я считаю, мы с Караей даже перевыполнили. А потому, когда за нами прибежал один из стражников, мы с чистой совестью направились вниз.
        Окрестности портала
        - Смотри-ка, и вы что-то нашли? - удивлённо взглянул на нас Кланк. - Даже не ожидал.
        Что-то отвечать на этот риторический вопрос было бессмысленно, и мы лишь передали наши находки в общую казну отряда и стали ожидать дальнейших распоряжений.
        Ну а оно было всего лишь одно. Так как защитное плетение магистра должно было распасться с минуты на минуту, мы все выдвигаемся к порталу.
        Мне повезло. Так как я опять шёл впереди, выполняя функции разведчика, то меня ничем не нагрузили. Поэтому для меня дорога обратно была относительно лёгкой. Ведь до самого портала мы никакой опасности больше не встретили, так, была небольшая стычка, когда на нас выскочил какой-то небольшой хищник, но его ещё в прыжке снял один из эльфов.
        Когда мы добрались до места, кромешная тьма ночи расступилась, начало светать.
        - Идём через портал в том же порядке, - сообщил мне и ламии подлетевший к нам Тарс.
        Я кивнул, наблюдая за одним из тех стражей, что оставались у портала в охране. Чем-то он мне не нравился.
        Обратил я на него внимание, когда он при нашем возвращении как-то злобно и немного диковато посмотрел именно в мою сторону. По-моему, раньше мы с ним не пересекались.
        Но сейчас он вёл себя вполне обычно. Кроме того странного взгляда я больше ничего не заметил. И это меня настораживало.
        Группа постепенно перешла на ту сторону портала и, встретившись с другими охранниками, двинулась в сторону города. Я же, стараясь идти так, чтобы постоянно держать в поле зрения подозрительного стражника, пытался понять, что же с ним не так.
        «Вроде ведёт себя как обыкновенный человек, - в очередной раз подумал я. И тут до меня дошло: - Вот именно - вроде. Он старается скрыть свою истинную суть, как это постоянно делаю я. Именно эта схожесть поведения и привлекла к нему моё внимание. - И я постарался всмотреться в его ауру. - Где-то я видел что-то подобное. - Я ещё раз постарался разглядеть ментальное поле идущего передо мной стражника. - Чёрт, его аура двойная. - И я сразу вспомнил, у кого ещё видел подобное строение ауры, только там оно было гораздо более выявленным и заметным. Так было у напавших на отряд перевёртышей. - Но почему здесь нет такой явной видимости?» - задумался я.
        А потом вспомнил ещё кое-что. Как постепенно менялась их аура. Я ещё подумал, что через несколько минут я не смог бы отличить того эльфа от его псевдокопии.
        Мы уже приблизились к городским воротам, когда я наконец осознал, кто это на самом деле.
        «Так это перевёртыш», - теперь у меня в этом не было сомнений.
        Но мы идём в город, там должны проверять на переворот, и его сразу обнаружат.
        Хотя почему-то страж на воротах, даже особо не наблюдая за нами, открыл их. А ведь мне приём в этом городе оказали более «радушный».
        «Значит, тут что-то не так, и, что необычно, перевёртыш прекрасно знает об этом».
        Я приотстал и дождался, пока со мной поравняется ламия.
        - Карая, - обратился я к девушке, - а разве нас не будут проверять на переворот?
        - А зачем? - удивилась девушка. - Нас много. Мы всегда были на виду друг у друга, тем более тут маги, которые смогли бы определить перевёртыша. Он просто не сунулся бы к нам. - Немного помолчав, ламия добавила: - Они ведь нападают или на привале, когда все спят и у них есть время, или на одиночек, таких, как ты, когда пришёл в город.
        - Понятно, - кивнул я, поглядывая вперёд. Потом перевёл взгляд на внутренний дворик, который уже был виден через ворота. - А ты не могла бы попросить своего отца провести проверку?
        - Зачем? - снова удивилась ламия.
        Я огляделся и тихо произнёс.
        - Мне очень неспокойно. А я привык доверять своим инстинктам.
        Говорить, кто конкретно был «засланным казачком», не имело смысла, это лишь вызвало бы дополнительные вопросы. А так есть шанс, что сразу нас в город не пропустят.
        - Пожалуйста, - ещё раз попросил я девушку.
        - Ну ладно, - вглядевшись в мои глаза, ответила она и направилась в голову отряда.
        - Папа, - подойдя поближе, обратилась Карая к отцу, - северянин просит провести проверку на оборот.
        - Зачем? - тоже удивился тот.
        Она замялась, а потом ответила:
        - Ему не спокойно.
        - И это всё? - посмотрел маг на дочь. - Нет больше никаких причин делать это кроме предчувствий этого дикаря.
        - Нет, - мотнула головой девушка, уже поняв, что отец не хочет проводить ритуал.
        Все устали, и он в том числе, а это потребует много времени. Конечно, на артефакт можно для ускорения заходить не по одному. Но это их задержит ещё как минимум на один час.
        Неожиданно в их разговор вмешался эльф.
        - Крогас, сделай это, - тихо произнёс он.
        Тот посмотрел на бывалого поисковика и удивлённо спросил:
        - Ты ему доверяешь?
        - Нет, - отрицательно покачал головой тот, - но я доверяю его звериным инстинктам.
        Отец девушки задумался.
        - Виверны, гидра и засада, - наконец перечислил он.
        - Да, - согласился Кланк, - только ты забыл ещё одно. - Эльф посмотрел в глаза магу. - Именно он и перехватил предыдущее внедрение перевёртышей.
        Крогас медленно кивнул. А потом заспешил вперёд.
        - Готовьтесь, будет проверка, - распорядился эльф, как только увидел от мага подтверждающий жест.
        Народ забурчал, многие начали возмущаться. Но простая фраза «так надо» погасила волну негодования. Единственное - пришлось проверять разом по три человека.
        Кланк стоял немного в стороне и следил за людьми, проходившими ритуал проверки. Вот на артефакт взошёл северянин, который и затеял всё это. Вместе с ним на камне оказалась дочка Крогаса и ещё какой-то стражник.
        Минута, вторая. Что-то они долго.
        Неожиданно северянин выталкивает из круга девушку и, крутанувшись на месте, сильным неожиданным ударом наотмашь бьёт в грудь стоящего рядом с ним стражника, а потом, как только тот отлетает назад, прыгает вслед за ним.
        Но стражник невероятным, звериным кувырком успевает развернуться в воздухе и в ответном выпаде бьёт подлетающего к нему человека.
        Только, похоже, северянин именно на это и рассчитывал. Он успевает перехватить вытянутую вперёд руку и вонзает в неё кинжал.
        По двору разносится глухой рык.
        Только это совершенно не трогает северянина, который уже оказался слегка в стороне от стражника, поворачивающегося вслед за ним.
        Когда этот молодой северянин успел выхватить свои тёмные клинки, Кланк так и не заметил. Но мгновение - и на землю падает обезглавленное тело.
        - Всё, - в полнейшей тишине произносит молодой человек, - это, похоже, был последний.
        - В смысле? - заторможенно спрашивает Кланк.
        Северянин посмотрел на него и указал на начавшее преображаться тело.
        - Там, в лесу, у портала, было четыре перевёртыша. Трёх я убил. Это последний. - Вытерев мечи об одежду противника и убрав их в ножны, он подобрал свой кинжал и спокойно направился в сторону города. - Проверка больше не нужна, он выдал себя, - уже перед самым выходом произнёс он.
        И только тут до эльфа доходит, что северянин догадывался, что перевёртыш постарается внедриться к ним в отряд, чтобы проникнуть в город.
        «А он более опасный противник, чем выглядит на первый взгляд», - смотря ему вслед, подумал Кланк.
        Но он даже не догадывался, насколько.
        Глава 5
        Всё ещё неизвестный город
        Дом Караи
        Следующий день
        Происшествие у городских ворот не вызвало особого ажиотажа среди моих спутников. Что меня в общем-то полностью устраивало. Люди вообще восприняли попытку проникновения перевёртыша на территорию города вместе с нашим отрядом как какое-то вполне обычное явление. И это наталкивало на мысль, что подобное тут, хоть и не является нормой, но происходит достаточно часто.
        А то, что я использовал наш отряд как приманку, чтобы выявить среди нас перевёртыша, так вообще посчитали нормальным делом.
        Многие, особенно бывалые воины и поисковики, поступили бы точно так же, иначе этих необычных существ, особенно когда они уже полностью завершили переворот, или обращение, выявить было бы невозможно, кроме как проведя ритуал на артефакте распознания.
        Об этом мне рассказала Карая, когда догнала меня уже у самых ворот.
        Выйдя за пределы внутренней городской стены, я остановился, дожидаясь девушку - она вернулась к отцу, хотела что-то спросить у него. Мы собирались вместе отправиться к ней домой, ведь я теперь снимал у неё комнату. Мне нужно было отдохнуть. Ну или хотя бы сделать вид, что мне отдых жизненно необходим.
        На самом деле при том количестве магической энергии, что пропитала этот мир, мне не так и сильно требовался сон. Он, конечно, нужен, но, как я вычислил, спать мне требовалось не больше трёх-четырёх часов, и то не каждый день.
        То заклинание малого исцеления, которое я наложил на себя в городе тараканов и которое когда-то давно стало частью моего ментального поля, в буквальном смысле прописавшись в нём, с тех пор постоянно поддерживало меня в тонусе и подзаряжало жизненной энергией. Ну а в этом мире этой самой энергии было ещё больше. Мне даже не требовалось подключаться ни к каким её источникам. Хватало того, что пассивно аккумулировалось в моём ментальном поле, ну или где там, и передавалось для поддержания работы этого плетения.
        Так что сейчас я был относительно бодр, по сравнению со всеми остальными, но старался делать вид, что так же, как и они, очень устал и хочу отдохнуть.
        Тем более мне требовалось некоторое уединение, которое мне и может предоставить эфемерный отдых.
        Ведь у меня было множество планов на это время.

* * *
        Во-первых, я хотел просмотреть и рассортировать всю бумажную и книжную литературу: купленную и найденную когда-то на Ареане, полученную от ледяных эльфов, выкраденную в библиотеке хранилища Гильдии магов-артефакторов из мира куколки и Геша, купленную у стражников там же перед тем, как они её собирались уничтожить, и, наконец, собранную здесь в библиотеке.
        Следующим шагом я собирался постепенно начать её изучать, ну или хотя бы попытаться это сделать. Это было самым простым и доступным. Начать читать её я мог без особых трудов прямо сейчас. Хоть и не все рунные алфавиты мне или анализатору были знакомы, но можно было начать с того, что уже было известно.
        Ведь досконально я успел изучить едва ли десятую часть того, что у меня скопилось. И это касалось только книг.
        Но было ещё и многое другое.
        Во-вторых, я хотел постараться понять, как можно читать инфокристаллы древних. Теперь у меня была реальная возможность сделать это, благодаря найденным в хранилище древнего города книгам.
        Информационных кристаллов у меня было даже больше, чем книг. Особенно из-за тех залежей, что я стянул у богини-паучихи, когда наткнулся на её капище в Ледяных пустошах.
        Правда, я прекрасно понимал, что не все из имеющихся у меня в наличии кристаллов несут полезную информацию. Я множество раз встречал упоминание, что информационные кристаллы всегда и везде использовались как обычные носители информации. И элементарное сравнение их с теми же книгами или дисками с данными говорит о том, что там может быть такой хлам или бесполезный мусор, что его кроме как на выброс никуда и не денешь.
        Тем не менее разгребать всю эту гору информационного бардака, скопившегося у меня, скрывающего крупицы полезных знаний, мне придётся в любом случае.
        Правда, у меня тлела надежда, что всё-таки хранить тысячелетиями будут не разные мыльные оперы или что-то аналогичное, а что-то действительно значимое.
        Но тут всё же как повезёт. Те же маги, с которыми я общался, не могут без особых потерь извлечь информацию из кристаллов древних. Так что собирают и складируют у себя в хранилищах всё, что найдут, разбираясь с найденными сокровищами очень постепенно.
        Вот и мне придётся действовать примерно так же.
        Хотя, конечно, хотелось бы найти какой-то свой способ работы с инфокристаллами. И возможно, тут поможет то самое третье, чем я хочу заняться.
        Я уже как-то позабыл о том подарке, что достался мне от богини-кошки. Это свойство познания сущности. Как я понял, им я практически не пользуюсь. Оно срабатывает у меня хоть и стабильно, но только при каких-то определённых условиях. Я так до конца и не разобрался в той последовательности действий, что необходимо провести для его активации. Были редкие моменты, когда оно само пробуждалось в моём сознании, и тогда я мог точно сказать, даже без подсказок анализатора, что делает тот или иной артефакт, плетение, магическая структура или каковы отличительные черты того или иного существа.
        Так было и с арканами, когда я встретил одного из них.
        Но потом я несколько раз сознательно пытался активировать этот дар, но он не срабатывал.
        Тогда как второй дар богини, дар предвидения, срабатывал всегда, как только мне это требовалось.
        Вот мне и нужно было выяснить, как этот очень полезный для мага и лично для меня дар срабатывает, как вызывается.
        Единственное, что я понял, да об этом сказала и богиня, - это что для активации дара у цели, сущность которой я стараюсь распознать, должно обязательно присутствовать это самое менто-информационное поле, как я понимаю, это некое более общее понятие, включающее в себя как ауру существа, так и его непосредственно энергетическую оболочку.
        За те несколько экспериментов, когда дар сработал, я выяснил его радиус действия и полноту получаемых сведений. Тут обычная пропорция. Чем ближе, тем больше. Самая полная информация выдавалась при непосредственном контакте с объектом. Например, при прикосновении этот дар пару раз сработал даже на обычных (не магических!) камнях, правда, при этом я узнал лишь то, какой эфемерный объём магической энергии можно в него закачать, причём величины эти были чисто эмпирические и примерные (кстати, величина, выданная даром, мне ничего не сказала, она была вычислена относительно каких-то «энергонов», и, к чему те приравнены, ни я, ни анализатор выяснить так и не смогли, слишком мало было получено нами данных), как долго этот объём энергии продержится в камне, если тот использовать как накопитель, и артефакт какого максимально высокого уровня можно изготовить из этого предмета, если использовать его как заготовку. Вот как-то так.
        Возможно, было ещё что-то, о чём я и не догадываюсь, но мне пока больше ничего не попалось.
        Однако я очень надеялся, как минимум, провести сортировку информационных кристаллов древних, если смогу натравить на них этот самый дар познания сущности.
        Этот же мой дар был завязан и на четвёртую задачу, которую я поставил перед собой. Это непонятные артефакты древних, найденные за время моих странствий: записная книжка, найденная в доме рунного мага, и пять браслетов - два снятые с тёмного бога и три из сейфа Гильдии магов-артефакторов.
        Если мне повезёт, то, во-первых, я мог найти информацию о них в найденной литературе или инфокристаллах. И во-вторых, это опять же дар познания сущности. Тут у меня была полная уверенность, что если дар сработает на каком-то из этих предметов, то он должен выдать очень полную информацию, настолько сильной и мощной была магическая аура этих артефактов. И я надеялся, что, как следствие, у него будет достаточно информативным это самое менто-информационное поле.
        Ну а дальше уже шли более мелкие задумки.
        Пятое - это моя карта. В этом мире она впервые дала сбой. Хотя в других мирах работала без проблем. И причину я выяснил достаточно просто.
        Всё дело в том, что этот мир, похоже, находился в совершенно иной ветви миров, чем та, откуда я совершил свой последний переход и где была создана моя магическая карта. Такой вывод я сделал на основе данных, выданных мне локатором. Кроме обычных параметров, теперь добавилось ещё какое-то «основное смещение», чего раньше не наблюдалось. Что это означает, я не знал, но, похоже, это и было то самое оно.
        Я сейчас находился где-то за пределами нашей ветви миров и сместился не вдоль неё, а вверх или вниз, направо или налево, не знаю. Но точно, это не переход во времени, я был уверен. Так как параметр времени всё ещё показывал мне временное смещение «ноль».
        Но вот параметр ускорения времени изменился, и он указывал на один к двадцати. Что это означает, я не очень понимал. Правда, у меня было два предположения, и второе из них мне ну очень не нравилось и очень заставляло беспокоиться: это то, что один день здесь приравнивается к двум десяткам дней где-то за пределами этого мира.
        Хотя первый вариант, что двадцать дней здесь приравниваются к одному дню за пределами этого мира, мне нравилось гораздо больше. И этому была пара весомых доказательств.
        То, что тут существовали или побывали древние, я уже убедился, но когда они здесь жили, я так и не понял. Тут не было их развалин. Зато существовали развалины каких-то иных цивилизаций магов, которые жили после них. И у меня сложилось впечатление, что между этими цивилизациями существовал огромнейший временной разрыв. И теперь я вижу уже не потомков древних, как это было на Ареане и в других мирах, а потомков их потомков. Это если говорить утрированно. Именно поэтому здесь так много магически одарённых людей, а не только из-за мощнейшего магического фона этого мира.
        Но, что любопытно, они опять сидят на развалинах. И тут явно была не та война, которая уничтожила древних. Тут натворили что-то своё, что и заставило местных (или всё же тех, кто остался за пределами этих миров?) установить этот самый купол.
        Но что же здесь произошло? И кто поставил этот купол? На эти вопросы у меня нет ответа. Но если я хочу отсюда вырваться, то мне придётся его найти.
        Ну а пока мне надо бы вернуться к тому, с чего я и начал. К банальной магической карте.
        Так вот, я хотел слегка модернизировать карту-артефакт, которую таскал ещё с мира Ареаны. И наконец догадался, что нужно сделать, чтобы она начала корректно работать и в этом мире. А то я пару раз активировал её, но отображаемые на ней данные не соответствовали действительности и сильно разнились с реальной географией окружающего мира.
        Я понял, что же искажало полученный результат. Локатор выдавал несколько больше динамических координат привязки, которые точно идентифицировали моё настоящее местоположение, а карта, похоже, работала частично со статичными координатами, а частично они были у неё динамическими. И мне как раз следовало изменить процедуру определения всех текущих координат для моей карты, переведя их в динамический вид.
        Кроме того, от карты, как таковой, в её материальном воплощении для собственного использования я хотел отказаться в принципе. Я уже понял, что анализатор представляет собой некий информационный компьютер, размещённый в моём сознании. Вот и хотел перенести в него структуру этой самой карты. Уверен, что плетение, если его активировать, мысленно будет работать и виртуально, без привязки к какому-то материальному предмету.
        Если у меня всё получится и я смогу доработать карту, чтобы она корректно функционировала в этом мире, то и от магических карт, как средства дополнительного заработка, я не буду отказываться, только следует их слегка урезать, убрав мою доработку по временной ретроспективе, и продавать тут в городе или на предстоящей ярмарке, если я, конечно, успею к тому времени закончить с этой своей модификацией магической карты.
        А почему нет? То, что здесь не так много артефакторов и рунных магов, не значит, что их в принципе нет, и, значит, кто-то вполне мог изготовить подобную магическую карту, ну а я буду его посредником.
        Кстати, так же я смогу продавать и всё остальное.
        Правда, тут всплывал вопрос моей маскировки. Я, в глазах местных, не маг, а при необычайной чувствительности здешнего населения и огромнейшем количестве магов и магически одарённых личностей мою работу с магией будет очень сложно скрыть.
        «М-да, - подумал я, - задачка. И светиться не хочу, и если мне всерьёз заняться изучением всего того, что у меня накопилось, а также экспериментами с порталами, то без магии уж точно не обойтись. Что делать?»
        Но додумать я не успел. Вернулась Карая, и мы направились в город.
        Домик магини находился недалеко отсюда. Но не прошли мы и десяти шагов, как нас нагнал Кланк и сообщил, что команда и стражи, участвовавшие в рейде, собираются сегодня вечером в таверне «Таральский грог», это как раз и оказалось заведением Марж, чтобы обсудить детали по разделу добычи. Мол, у него самого кое-какое выгодное предложение для всех нас.
        - Мы придём, - ответил я за нас с девушкой, не думаю, что она откажется от своей доли, и равнодушно пожал плечами: мне, если честно, всё равно, что нам, вернее мне, причитается, ведь главное я из этого похода уже вытащил.
        Моё равнодушие, похоже, очень удивило и Кланка, и Караю, которые поражённо развернулись в мою сторону.
        - Ты что? - Эльф возмущённо посмотрел мне в лицо. - Ты не понял, я просто хочу предложить подождать с реализацией нашего товара и разделом всей доли до начала большой ярмарки. На ней мы сможем выручить гораздо больше. Приедет множество торговцев и купцов. - Он посмотрел мне в глаза, пытаясь понять, о чём я думаю.
        Я лишь вновь пожал плечами. Эльф предлагал придержать товар до тех пор, пока он не поднимется в цене, и только тогда продать его. Это было вполне разумно. Я и сам поступил бы подобным образом. Единственное, что стоило уточнить, - это когда состоится эта самая ярмарка и хватит ли мне тех местных денег, что у меня есть, чтобы спокойно дожить до неё, не особо беспокоясь о средствах к существованию, а то вдруг до неё ещё полгода или вообще год.
        Я хотел заняться изучением того, что у меня есть, и не собирался слишком часто вылезать из города. Правда, чтобы не вызывать подозрений, это всё равно придётся делать, но только тогда, когда мне от этого будет какая-то выгода - как финансовая, так и экспериментальная.
        - Кланк, ты не понял, - произнёс я, - я тебе полностью доверяю, и меня не нужно убеждать в той выгоде, что сулит твоё предложение. Мне просто неизвестно, когда будет проходить ярмарка. Это я и хотел узнать, - развёл я руками, давая понять, что это единственное беспокоящее меня обстоятельство.
        Эльф вопросительно посмотрел сначала на меня, потом на Караю, и удивлённо произнёс:
        - Так ты с нами пошёл не из-за того, что ярмарка начнётся буквально через пару недель? Ведь все как раз к ней и стараются набрать побольше товара, чтобы предложить его заезжим купцам по более выгодным ценам.
        Я отрицательно помотал головой:
        - Я и не знал об этом.
        - Понятно… - протянул эльф. - Тогда ладно. В общем, подходите сегодня вечером, мы всё обсудим. Возможно, вас заинтересует что-то лично для себя. Мы ведь так и не узнали, что в найденном вами сундуке, вот и вскроем его при всех.
        Получив наше согласие, Кланк успокоился и пошёл договариваться с остальными, мы же двинулись к дому девушки.
        - А тебе что, действительно нет дела до найденных артефактов? - неожиданно спросила Карая.
        - Ну, почему нет, - достаточно честно ответил я ламии, - есть, но для меня они не главное. Это лишь дополнительный бонус, который достался мне в ходе этого рейда. На самом же деле я преследую свои цели, как, впрочем, и все остальные.
        По глазам Караи так и читались ещё вопросы: а какие у меня цели и что вообще я потерял в их городе? Но не спросила.

* * *
        Так мы в молчании и дошли до дома девушки.
        Карая размышляла о чём-то своём. Я же, бредя по городу, вновь обратил внимание на маскировочные плетения и вернулся к своим размышлениям.
        «Вот ведь то решение, что мне необходимо, - понял я, оглядывая видимые мне небольшие защитные купола. - Мне придётся поступить точно так же», - подумал я о том, что и мне понадобится нечто похожее.
        Вернее, не именно такое плетение, а то, что использовал Крогас, когда пытался скрыть нашу деятельность в библиотеке. Даже не нашу деятельность, а работу магов.
        Ведь первоначально я склонялся к работе подавителя, но тогда я смог работать бы только в рамках голой теории. Магией в этом случае я воспользоваться бы не смог. Потом я вспомнил о доме куколки и о том, что с ним сделал её отец. Но там больше было потрачено на преобразование способа работы с магической энергией, чем на саму защиту, хотя и она была выполнена достаточно хорошо.
        Но в этом-то всё и дело, слишком уж сложно она была реализуемой. Это, во-первых, стационарный объект, за пределами которого я не смогу ничего сделать, и, во-вторых, я могу в этом случае забыть о порталах.
        Поэтому мне был необходим некий мобильный вариант. Ведь с порталами я смогу работать только на открытой местности, тогда как основную свою исследовательскую деятельность буду вести в каком-нибудь помещении, например, там, где буду жить.
        Вот именно об этом я сейчас и размышлял. Если я всерьёз собираюсь заняться экспериментами с магией и её дальнейшим изучением и, что ещё более важно, работой с порталами, то мне придётся скрывать свою деятельность от остальных. Коль уж я отметился как человек, обделённый магическими способностями, то и незачем их теперь светить. Так у меня будет свой козырь в рукаве, о котором остальные не догадываются. А его можно сохранить в тайне, чтобы реализовать в будущем, лишь несколькими способами.
        Самый простой и надёжный - это жить вдали от всех в собственном доме, как это и делал тот маг-рунолог, чьё поместье я приобрёл на Ареане. Но здесь у меня такой возможности пока нет. Да и не хочу я в настоящий момент покидать город. В нём больше возможностей для сбора информации.
        Значит, идём вторым путём. Для работы мне необходимо как-то маскировать свои эксперименты. А это как раз и есть то маскирующее всякую магическую деятельность плетение, которое использовал магистр. Его структуру анализатор скопировал и разобрал досконально. Вот его и нужно будет воспроизвести. Сделаю я это через рунную формулу или артефакт, не имеет значения, но через артефакт это сделать гораздо легче, зато рунная формула будет всегда при мне.
        Только перед этим его нужно немного доработать. Необходимо повысить удельную мощность защитного купола, создаваемого этим плетением, чтобы он полностью поглощал всю выделяемую при использовании различных энергетических структур магическую энергию. При этом мне требуется, чтобы этот защитный купол работал не только какое-то определённое количество часов, а любое нужное мне время. Это позволит работать с заклинаниями любой силы.
        И тут не обойтись без идеального обратного поглощения, что реализовал отец куколки в их поместье. Правда, завязать его я хотел не на какой-то сторонний накопитель, а на себя. Собирая и передовая полученную энергию именно мне. Так, по идее, часть той энергии, что я потрачу на его создание и поддержание, я смогу восстановить за счёт обратной отдачи при проведении экспериментов и поглощении выделенной магической энергии.
        Кроме того, я вспомнил ещё кое-что интересное. Я давно хотел реализовать одно свойство. Но сделать это планировал только в отношении себя, хотя почему бы нечто подобное не сделать и в отношении того поля, что я создам?
        А идея заключалась вот в чём. Я видел, что происходило с аурой Геша и друидов, когда они сливались с магическим окружающим фоном. И это было нечто невообразимое. Ничего подобного я не видел и даже предположить не мог.
        Хотя на самом деле там не происходило ничего сверхординарного. Просто аура моих знакомых имела свойство менять свои параметры и перенимать их от родственной им среды. Для друидов это был только Лес. А вот Геш был тем самым уникумом, который мог вписаться в любое место.
        И именно мой опыт общения с ним и наблюдения за ним натолкнул меня на мысль как-то перенять эти свойства магического аурного хамелеона. Анализатор зафиксировал все свойства ауры в момент её преобразования, осталось перевести все эти векторы изменений в направленное воздействие, способное провести подобную же операцию.
        Но это, конечно, планы на будущее. Пока же первым и самым значимым делом станет это самое маскирующе-защитное поле. Без него меня раскроют в один миг. Так что именно им я и займусь сегодня ночью.
        А с остальным буду разбираться потом.
        Как-то так получилось, что в тот момент, когда я принял решение о своём текущем плане действий, мы как раз подошли к дому девушки.
        Снаружи я просканировать его не смог, так как и на него была наложена подобная же защита.
        «Нужно мне с этим что-то делать», - подумал я, глядя на этот защитный купол. Очень уж меня напрягало, что я не мог определиться с тем, что же находится за его пределами. Привык я, оказывается, видеть своих противников и вообще контролировать окружающую обстановку.
        Так что если мне придётся задержаться в этом мире, а судя по всему это так и есть, нужно расколупать работу подобных защитных плетений и постараться найти их уязвимые места. Но при этом не уничтожить его, сообщив о том, что кто-то пытается его пробить, а просто заглянуть за его пределы.
        И здесь опять всё упирается в знания этого мира и ту литературу, что я вытащил из библиотеки.
        - Пойдём, - отвлекла меня от размышлений девушка, - я покажу тебе твою комнату, а то ты ведь не поднимался наверх, когда мы приходили сюда в прошлый раз. - Открыв дверь она вошла в дом.
        Я за ней. И только попав внутрь, понял, что мы с Караей тут одни. Видимо, наёмницы ещё с утра отправились куда-то в город.
        Ламия показала на лестницу:
        - Нам туда. Наверху есть ещё одна ванная комната и туалет, можешь пользоваться ими, а мы с девушками будем пользоваться теми, что на первом этаже.
        Поднявшись на второй этаж, мы с ламией прошли мимо одной двери - «Моя спальня», - мотнула на неё головой девушка - в конец коридора.
        - Это небольшая комнатка, я вообще не планировала, что тут кто-то будет жить. Там почти ничего нет, кровать, небольшой шкаф да стол со стулом. - Карая, открыв дверь, пропустила меня внутрь. - Я принесу постельное белье, подожди пару минут.
        Я оглядел своё новое жильё. Ничего необычного. Всё, как и рассказала Ламия. Пустой шкаф для одежды и разной мелочовки, кровать, стул и стол. Окно выходило на стену дома напротив.
        Я прикинул расположение зданий в городе. «То-то мне показалось, что мы сделали круг, когда шли сюда из заведения Марж, вот же оно». Я выглянул и посмотрел вдоль проулка. Понятно, из нашего дома сюда выхода не было, но где-то дальше справа угадывался небольшой проход. И так можно было гораздо быстрее попасть в таверну подруги Караи.
        Пока я, так сказать, занимался осмотром окрестностей, вернулась Карая. Я даже не успел взять у неё принесённые вещи, как она принялась застилать для меня постель. Потом, видимо, до неё дошло, что она делает, и девушка немного смущённо опустила глаза. Хотя кровать заправила.
        - Я не знаю, как часто менять тебе белье, но если хочешь, буду как и себе - раз в неделю? - спросила она.
        - Да без проблем, - ответил я.
        Хорошо, - кивнула Карая и собиралась уже выйти из комнаты, но остановилась у двери: - Позавтракать не хочешь? Видимо, забегала Марж. - Заметив мой вопросительно-непонимающий взгляд, пояснила: - Ну, она мне часто заносит еду по утрам, когда идёт в таверну, живёт-то она с родителями. Так что на кухне есть немного, можно перекусить. - Теперь уже Карая вопросительно посмотрела на меня.
        - Я не против.
        А то вообще-то со вчерашнего вечера мы так и не ели.
        Уже сидя за столом, девушка спросила:
        - Так ты не передумал?
        - Прости? - не сразу понял я, о чём она. «Неужели подумала, что я откажусь от комнаты?»
        Но оказалось нет.
        - Я о магии. Не передумал учиться? Если нет, то я тебе дам книги по начальной магии. Полистаешь на досуге. Будут вопросы, спрашивай.
        Я вообще-то уже и забыл об этом нашем разговоре, а она, гляди-ка, помнит.
        - Да, конечно, спасибо, - ответил я, чтобы не обижать девушку.
        - Хорошо, - почему-то обрадовалась ламия. - Подожди несколько минут, я сейчас сбегаю принесу. Они у меня все в одном месте лежат. - Она подхватилась из-за стола и скрылась на лестнице.
        «И что, интересно, её так обрадовало в моём ответе?» - задумался я, глядя вслед очень красивой девушке с очень необычной внешностью.
        Буквально через минуту Карая уже спускалась обратно.
        - Вот, - поставила она передо мной большую сумку, - тут всё. И по начальной магии. И общая теория. И рунология. Последнее в основном тебе и нужно изучить тщательнее всего. Больше у меня никакой общей литературы нет, я же маг-вербалист, а по остальным направлениям мне книги были не нужны, поэтому отец их и не покупал особо. Но когда закончишь с этим и немного освоишь азы, мы сходим к нему и попросим пару простых учебников по ритуалистике. У него точно должны быть. Конечно, не у него самого, а в гильдии. Но, думаю, теперь он тебе не откажет.
        - Понятно, спасибо, - поблагодарил я девушку.
        Слово «рунология» волшебным образом подействовало на меня. Не знаю почему, но разбор местной магии, а его придётся делать одним из первых, чтобы потом сортировать книги, найденные в библиотеке, я решил начать с подарка девушки.
        - Да не за что, - вновь смутилась девушка.
        Создавалось такое впечатление, будто с мужчинами она вообще не общалась. Но это точно было не так: она не то что не общалась, а даже командовала ими. Но тут что-то другое. Симпатия? Но никаких связей, которые образуются между нами, я не видел. И поэтому не очень понимал немного странное поведение Караи.
        Однако оставил это на непознанную и загадочную женскую душу, тем более и душа эта принадлежит далеко не человеческой девушке.
        - Ладно, пора на отдых. - Я поднялся из-за стола.
        - Конечно, - согласилась ламия.
        Перед тем как запереться у себя в комнате, я зашёл в ванную и хорошенько помылся, побрился и постирал свою одежду. А то кроме того, что я достаточно долго мотался по лесам и горам, так ещё и ползал по разным развалинам, подземельям, а также прыгал и сражался. В общем, это нужно было сделать, и я прекрасно представлял, какой амбре должен идти от меня.
        Хотя народ это особо не смущало. Может, потому, что я всё-таки не полный дикарь и старался хотя бы минимально соблюдать некие правила гигиены, шляясь по лесам и встречая реки.
        Постиранную одежду я повесил сушиться в ванной, спросив на это разрешение у Караи, которая тоже только что приняла ванну на первом этаже дома.
        «А мокрые волосы ей идут», - посмотрел я на эту необычную девушку. В ней было что-то среднее между эльфийкой, вампиршей и демоницей. Красота эльфийки, стройная фигура вампирши и необычная внешность от неизвестно кого.
        - Что? - заметив мой пристальный взгляд, смутилась девушка.
        - Любуюсь, - честно признался я. И, ещё раз посмотрев на неё, произнёс: - Прости, не хотел тебя обижать, - и слегка наклонил голову.
        «Чёрт», - взгляд упёрся прямо в грудь девушки. А для её стройной фигурки она была очень крупной. Под её походной или повседневной одеждой этого было не заметно, но сейчас, когда она стояла передо мной в простом домашнем халатике, я очень даже хорошо смог рассмотреть реальные формы девушки и оценить их.
        Мой взгляд, переместившийся чуть ниже, ещё больше смутил девушку.
        - Приятного отдыха, - протараторила она и прошмыгнула к себе в комнату.
        - И тебе тоже, - пожелал я в ответ, правда, уже в закрытую дверь.
        Так. И что? Вот я в одиночестве. И сначала нужно разобраться с этим полем.
        Плетение, которое я подсмотрел у отца Караи. С полностью идентичным воспроизведением не будет никаких проблем. Только вот это мне и не нужно.
        Во-первых, уверен, что в тот момент, когда его воспроизводил маг, это плетение было точно рассчитано на то, чтобы покрыть площадь всего здания, где мы производили поиски. А мне это нужно? Однозначно - нет.
        И во-вторых - это мои собственные изменения, которые я собирался внедрить в это плетение.
        С чего начать?
        Тут всё просто, надо смотреть структуру плетения и разбираться в его строении. Но при этом, главное, мне необходимо выделить управляющие ею микромодули, которые и задают параметры его работы.
        «Подключить модуль вероятностного прогнозирования?» - всплыл в моей голове вопрос, заданный анализатором.
        «Это ещё что такое?» - задался я вопросом.
        «Специализированный менто-магический модуль, встроенный в текущую реализацию аналитического конструкта, - начал отвечать анализатор. - Основные функции: прогнозирование и моделирование наиболее вероятных внешних и внутренних реакций при изменении входных параметров, поступающих в изучаемый ментомодуль, реакции ментомодуля на производимые изменения его энергетической структуры или глобальной доработки, сопутствующие этому».
        «Хм. Если я правильно понял, это некая глобальная среда моделирования при работе с плетениями и их структурой, которые анализатор упорно именует менто-модулями, - подумал я. - А ведь это интересно и то, что мне именно сейчас нужно».
        Вот почему анализатор предложил подключить этот модуль именно сейчас. Ранее передо мной не стояло задачи по доработке и глубокому анализу того или иного плетения. Ну а сейчас занимался именно этим и как раз для подобной работы и был предназначен этот самый модуль «вероятностного прогнозирования».
        «Подключай его», - отдал я распоряжение, приготовившись к тому, что меня опять или отрубит, или начнёт корёжить, как это было в тот самый момент, когда мне устанавливался мой анализатор.
        Но вместо этого в сознании просто пошёл отсчёт. Хотя я, как и в прошлый раз, замер и не мог пошевелиться, но по сравнению с тем, что было помимо этого, можно сказать, что ничего страшного и не произошло.
        «Подключение модуля произошло», - доложил анализатор.
        «И что теперь?» - подумал я.
        Правда, никаких особых мыслей у меня на этот счёт не было. Однако и тут мне помог анализатор.
        После того как я задал себе этот вопрос, в моём сознании развернулась структура скопированного плетения, потом открылось ещё одно небольшое окошко, в котором схематично было отображено текущее материальное действие отрабатываемой структуры при её нынешнем воплощении. Параллельно выводились различные входные параметры плетения и то, что мы получали на выходе. Радиус работы купола. Энергозатраты на его создание и поддержание. Длительность работы. Удельная пропускная мощность, позволяющая удержать купол в стабильном состоянии и не пробить его. Уровень и мощность ментомодулей, которые способен удержать купол внутри своего объёма. Количество энергии, разовое и суммарное, которое будет поглощать купол. Распределение энергии по его площади.
        Вот он, чистый и незамутнённый метод «научного тыка» в действии, о котором можно только мечтать. Не знаю, насколько реально будет отличаться погрешность полученного результата от результата спрогнозированной модели, но анализатор назвал величину от половины процента до полутора.
        Я для пробы, чтобы оценить работу подключённого модуля, поигрался с изменением тех или иных параметров структуры, меняя как входные параметры, так и само строение энергетической структуры, чтобы оценить результат. И вот что у меня получилось.
        При изменении внешних входных параметров, а по сути для моего плетения, в том виде, что я его получил, множество этих параметров сократилось до одного. И в данном случае этим параметром являлось поступление в плетение потока магической энергии, увеличение или уменьшение которого приводило к изменению объёма магического поля или его удерживающей мощности. При этом всё отрабатывало пропорционально. Как в сторону уменьшения, так и в сторону увеличения.
        Меня же это не устраивало.
        Добившись примерно необходимых мне размеров купола, я и его мощность получил примерно такую же, как и в том случае, когда его создал магистр.
        Меня это опять не устраивало. Мне необходимо было её увеличить.
        И тут я понял, что без изменения самой структуры мне не обойтись.
        Вот тут-то и выяснился второй постулат магии, который я всегда знал и которым неоднократно пользовался, но с которым напрямую при создании собственных плетений ещё не сталкивался.
        При изменении внутренней структуры любого плетения чаще всего происходила его дестабилизация, и оно или просто распадалось, и это хороший результат, или это сопровождалось мгновенным выбросом энергии, что приводило к сильнейшему взрыву.
        А так как это плетение, по идее, должно будет воспроизводиться в моём сознании, то, по факту, меня от моего же заклинания не спасёт никакая защита.
        Мою голову просто разорвёт на части.
        «Вот вырисовалось и ещё одно преимущество работы с артефактами. Это безопасность, - усмехнулся я. - Если плетение будет внедрено в него, то разорвёт всего лишь артефакт, а не самого заклинателя. Хотя и по нему откатом долбанёт будь здоров. Но при этом он тем не менее останется жив».
        Ну и отсюда последовал ещё один вывод. Если плетение изначально стабильно, то изменение входных параметров, совершенно любых, никак не повлияет на его работу, оно лишь пропорционально внесённым в него изменениям поменяет и свою силу, объём и мощность воздействия. Но при этом также и останется абсолютно стабильным.
        Ну а вот игры со структурой приводили к очень непредсказуемому результату, и тут тот модуль по прогнозированию был не просто незаменимым помощником, он был жизненно необходим, если ты хочешь прожить чуть подольше, чем до первого эксперимента.
        И поэтому мы с анализатором стали рассматривать разные варианты изменения внутренней структуры энергетического каркаса плетения. Вернее, я пошёл более простым путём.
        Оптимизировать работу плетения без понимания всех принципов его работы очень сложно, и поэтому я оставил эту идею и зашёл с другого конца.
        Меняя входной параметр передаваемого в структуру объёма магической энергии, я проследил, какие каналы при этом задействуются и активируются. Потом создал максимально возможный для этого плетения рабочий поддерживаемый радиус, после которого само плетение, уже в силу своих особенностей, дестабилизировалось и распадалось.
        Зарегистрировал его. И стал фиксировать передаваемую в каналы структуры энергию, при этом добиваясь уменьшения радиуса получаемого защитного купола.
        Таким образом, поняв, что нужно делать, и задав параметры поиска необходимых изменений, вносимых в структуру плетения, я начал просматривать работу плетения. Анализатор при этом выстраивает наиболее вероятные модели работы новой структуры, которые он получает в результате внесённых мной изменений.
        Примерно через час мы смогли зафиксировать канал, отвечающий за мощность щита. А ещё через час смогли выделить канал, отвечающий за радиус его работы. После этого оставалось только перераспределить пропорцию подачи энергии в тот или иной канал, получив необходимые мне параметры.
        Это я и сделал.
        Так как это будет экспериментальная модель, то я для начала в качестве накопителя, куда будет производиться сброс излишков магической энергии, привязал к этому плетению один из драгоценных камней, который у меня был. Ну а само плетение решил для пробы поместить в небольшой серебряный перстень, который и потерять не жалко и который можно будет потом использовать самостоятельно. Правда, чтобы его не засекли, его постоянно придётся разряжать, но это не страшно.
        Вот в этом, кстати, преимущество рунной магии в моём исполнении, мне ничего с собой делать не нужно. Если готовая структура будет у меня в голове, то никто и не узнает, что она там есть. Фонить-то она, как любой артефакт или амулет, не будет в принципе. Так что у всего есть свои преимущества и недостатки.
        Поэтому я вытаскиваю на стол колечко и, положив рядом с ним тот камень, который я и хотел использовать в качестве накопителя, внедряю в него плетение. Энергии вложил не очень много. Мне необходимо лишь понять, как отработает изменённая мной структура и не развалится ли она или, наоборот, не бабахнет ли.
        Во избежание, отхожу подальше. Хоть взрыв и будет, но при том количестве энергии, что я вложил, он должен быть очень незначительным.
        Ну, пора.
        И тут в последний момент вспоминаю: а как отключить плетение снаружи, если это потребуется именно мне? Как, например, сейчас, не ждать же пока оно разрядится.
        Поэтому анализатор быстро создаёт новый вариант энергетической структуры с дополнительным каналом подключения, через который я и смогу отключить это плетение.
        Вот теперь нормально.
        Вновь внедряю его в перстень, затерев старую структуру.
        Теперь можно работать.
        Активирую плетение, наблюдая за кольцом в энергетическом плане.
        Хм. Сработало. На столе появился небольшой купол.
        Анализатор вместе со своим дополнительным модулем мгновенно стали вносить поправочные коэффициенты. И в итоге у меня есть ещё одно плетение.
        Теперь вероятность точного прогноза практически полностью приблизилась к ста процентам.
        Ну, посмотрим.
        Внедряю. Вкладываю немного энергии. Активирую.
        Удивительно, но анализатор выдал прогноз, совпадающий по всем параметрам до седьмой цифры после запятой. Хорошо. Тогда экспериментируем дальше.
        Оглядываюсь.
        - Чёрт, убрано как не знаю где, даже малейшего мусора найти не могу, - проворчал я и ещё раз осмотрел комнату. - Ничего.
        Начал шарить по карманам. О, завалялась какая-то небольшая медная монетка, и откуда она только, везде в основном серебро и золото. Но мне подойдёт.
        Аккуратно наношу на неё несколько рун, выцарапав их ножом. Положил монетку рядом с перстнем. Активация. Правда, в перстень залил чуток больше энергии. Будет небольшой бада-бум.
        Проходит чуть больше минуты.
        «Вроде должно сработать», - подумал я.
        Если честно, за подобным куполом я снаружи в момент, когда происходит какое-то поглощение энергии, не наблюдал, но полагаю, что хоть как-то он должен на это отреагировать.
        Однако ничего. Он оставался абсолютно непроницаем. Ни звуков, ни вспышек. Хотя и они должны были быть. Ведь монетка должна была выпустить вверх небольшой огненный шар.
        Подождал для проформы ещё десять минут.
        «Теперь уже пора», - решил наконец я и снял защиту.
        Так, на столе монетка, драгоценный камень и кольцо, всё лежит там, где и лежало.
        «Что ещё? - сам у себя спросил я. - Ага, нужно проверить накопитель, если всё отработало как нужно, в нём появится немного энергии».
        Проверяю драгоценный камень. Всё в порядке. Немного энергии есть.
        Ну что, теперь глобальный эксперимент?
        Вкладываю в плетение энергии, чтобы создать защитное поле, достаточное для того, чтобы оно продержалось минут десять, закрыло эту комнату и выдержало несколько слабеньких плетений, которые я для пробы сейчас активирую.
        «Пошёл», - мысленно подбодрил я себя и активировал плетение.
        Чёрт. Лучше бы я этого не делал. Что за фигня? Ничего не могу понять. Из меня разом стала выкачиваться вся энергия, ни о какой магии и речи быть не могло. Что-то я сильно напутал.
        Быстро деактивирую работающий артефакт. Ошарашенно смотрю на практически светящийся от переполнившей его энергии драгоценный камень.
        «Быстро обратно», - и я выкачиваю его досуха, теперь камень пуст.
        Проверяю перстень. В нём, к моему удивлению, энергии ровно столько, столько я и вложил.
        А теперь что скажет анализатор со своим модельером.
        Хм. Понятно. Мы скопировали работу энергоструктуры магического плетения только изнутри, но построили и откорректировали её, основываясь лишь на внешних изменениях. Необходимо было учесть и внутренние изменения. И вот сейчас у нас была возможность их оценить.
        Всё необходимое анализатор зафиксировал и передал на обработку своему вспомогательному модулю. И что мы имеем?
        Получается, в том варианте, что я создал, это не защитное поле для маскировки магической деятельности, это что-то более опасное. Даже подавитель, который вообще не даёт пользоваться магией в этом случае, отдыхает.
        Моё плетение мало того что перекрывает доступ ко всем магическим источникам, кроме тебя самого, так ещё активно начинает выкачивать всю магическую энергию, которая находится внутри этого ограниченного объёма, в свой накопитель. И выкачивает из всех источников, что там есть. А в данном случае это может быть даже тот же маг.
        «Идеальное оружие для борьбы с магическими существами, - констатировал я. - Нацепил, активировал и жди, когда ослабнет, а потом бери тёпленьким».
        Так, с этой штукой никаких артефактов не будет. Слишком опасная, если попадёт не в те руки.
        Но как же быть с моей задумкой?
        Снова эксперименты и поиск того, что мы упустили.
        И буквально через несколько минут мы все - и я, и анализатор, и его помощник, дополнительный модуль - вычислили эту непонятную микроструктуру, которая подключается автоматически при превышении подаваемого в определённый канал плетения объёма магической энергии. Зачем это было сделано, я не смог понять, видимо, это какой-то внутренний защитный механизм или эта структура первоначально предназначалась совершенно для иных целей. Надо бы с ними поосторожнее.
        Первым делом я исключил этот микромодуль из работы структуры. Так что теперь, по идее, всё должно работать нормально.
        Но как-то я стал несколько подозрительно относиться к прогнозам, выдаваемым анализатором.
        Ну и вторым делом я досконально изучил все способы, как можно отключить эту микроструктуру в плетении, если когда-нибудь попаду под купол, где он активируется. Во избежание, так сказать.
        Ну а дальше пошёл второй цикл экспериментов.
        Сначала с перстнем и монеткой. Всё отработало идеально. Никакого внешнего изменения магического фона я не зарегистрировал.
        А потом настало время для хомячков, то есть пора было экспериментировать со мной, любимым.
        Вкладываю необходимый объём энергии. Готовлюсь, если что, мгновенно отключить артефакт. Активация.
        Ничего. Купол на месте. Уже хорошо. Смотрю на него изнутри. Магия есть. Никто или ничто её не откачивает.
        Пробую пару простейших плетений. «Магический фонарик». «Файербол», который и поглотила магическая стена купола, не дав ему вырваться за его пределы. О таком свойстве я не знал, но зато теперь этой информацией пополнилась наша модель. Ну и что-то посильнее. Среднее исцеление.
        Что ещё? Блин, даже поэкспериментировать не на чем. Я рунолог и не знаю мощных плетений с большим выбросом силы.
        Опа. Сила. Огромные запасы и офигенные потери. Я же бог и, по определению, повелитель сил.
        Так. И что бы такое учудить? М-да, совсем плохой стал. Никакая пакость в голову не лезет. Хотя… Сконцентрировавшись на куполе, я постарался его продавить.
        «Мать моя женщина», - ошеломлённо подумал я и мгновенно прекратил. Такой концентрации магии и сил я не предполагал.
        И чего теперь делать? Наружу-то купол её не выпустил, но она здесь, да ещё и мой временный накопитель практически полон, вон как сверкает.
        Но с ним-то проще. Из него я магическую энергию выкачал мгновенно. А что делать с остальным? Это не источник, к этой энергии не подключиться, её можно только со временем собрать в своей ауре.
        Хотя почему это не источник, ещё какой источник, и я даже знаю, как энергию собрать. Та микроструктура. Почему бы не внедрить её в своё поле?
        Размещаю. Активирую.
        «Вот, - усмехнулся я, - больше ничего нет. Только… - Я подозрительно стал смотреть, как слабеет энергетическое поле купола. - Ого!» - понимаю я и быстро деактивирую эту структуру поглощения.
        Да она стала вытягивать энергию из структуры, и буквально через несколько секунд бы развеяла её. Энергии-то в плетение я вложил не очень много.
        «Так, - подумал я, - и что у меня получилось?»
        Первое, это то защитное плетение, что я и хотел получить. Нужно несколько вариантов.
        То, которое я смогу внедрить в артефакт и которое будет завязано на какой-то внешний накопитель.
        То, которое я смогу внедрить в артефакт или использовать сам, но завязано оно будет на меня, а не на внешний накопитель.
        Ну и последнее, то, которое только для меня, оно будет завязано на меня, но кроме всего прочего нужно подачу энергии в плетение автоматизировать, управляя мощностью поля, и если её будет не хватать, то эту энергию оно будет брать у меня же.
        Здесь особых проблем не было. Это стандартные операции, и анализатор мгновенно подготовил все три варианта плетений.
        Второе. Это плетение поглощения магии, как я его назвал.
        Тут всё просто. Ему подзарядка совершенно не нужна, если она потребуется, пусть берет её из поглощённой же энергии, ну а конечным накопителем буду я.
        Эту структуру мой магический компьютер тоже закончил быстро, так как практически она совершенно ничем не отличалась от того, что он только что сделал.
        И третье. Это микроструктура поглощения. Её я оставил в своём поле. Буду активировать, когда это будет необходимо.
        Такую разлитую в пространстве энергию очень сложно собрать, если нет источников силы. На этот эффект я наткнулся в нижних мирах, а такое плетение - идеальный выход, если мне требуется это сделать достаточно быстро и эффективно.
        Обращаю внимание на время и удивлённо понимаю, что провозился я с этим плетением практически весь день.
        «Хм, - посмотрел я в окно, за которым уже заметно потемнело, - ничего серьёзного за оставшийся час я, наверное, сделать не успею».
        Наёмницы вернулись и сейчас находятся внизу. Карая же, наоборот, судя по её так и не изменившемуся положению, всё ещё спит в соседней комнате.
        «Вздремнуть, что ли?» - хотя спать мне после всех этих экспериментов совершенно не хотелось.
        Я отсутствующим взглядом обвёл комнатку. И мой взгляд зацепился за сумку с книгами, данными мне ламией.
        «А почему нет?» - подумал я и потянулся к столу. Если всё равно, с чего начинать, почему не начать с изучения книг девушки?
        Открываю сумку. Книг оказалось не очень много. Две по общей теории магии, первый и второй тома. Одна по плетениям начального уровня, не думаю, что она мне будет полезна, - полистав, я не заметил ни одной рунной формулы, просто справочник вербальных плетений первого и второго уровня, это даже не учебник. И одна по рунологии. Все не очень толстые. Видимо, не предполагается, что на начальных этапах кто-то вообще в теорию ударится.
        «Ладно, с чего начнём?» - задумался я.
        И конечно, руки у меня сами потянулись к учебнику по рунологии, но я их вовремя остановил. Без хотя бы элементарных понятий общей теории по магии там делать нечего, а поэтому я взял первый том нужного учебника.
        И с первых строчек понял, что не ошибся. Вот было бы смеху, если бы я пытался разобраться в более серьёзных трудах, не понимая главного. А главное как раз и описывалось в этих двух книжицах.
        Так вот, главным отличием местных магов от всех тех, кого я знал, была не просто собственная рунная система преобразования для работы с плетениями, тут всё было проще и одновременно сложнее. К тому же мне теперь стала понятна та странная фраза Караи, что здесь очень мало магов-рунологов и артефакторов. И это было неудивительно.
        Как оказалось, местные маги совершенно не старались как-то адаптировать для себя плетения древних. Они просто работали с их изначальным, когда-то созданным древними вариантом. Вот тут-то и вырисовалось то самое различие, что я заметил в тот момент, когда обратил внимание на странность работы с плетениями Караи, её отца и других магов. И причиной были именно рунологи.
        Не знаю, зачем это было сделано и кем, но, судя по всему, именно рунологи создали дополнительный рунный алфавит, на котором и составлялись все плетения для местных магов. Только задача этого алфавита была не активация плетения или не его создание, а преобразование энергетического посыла в рунную формулу, составленную на языке древних магов, и уже только потом инициация работы плетения.
        Что самое интересное, обычные рунные маги работали с рунным алфавитом этого мира, таких артефакторов и рунологов было большинство. Но были и высшие маги в их иерархии, которые напрямую работали с изначальным рунным алфавитом древних, не тратя время на преобразование или подмену рун. Правда, была в этом и своя ложка дёгтя. Эти маги должны были очень хорошо уметь работать с рунами как с малыми последовательностями, так и с огромнейшими схемами, ведь всё это должно производиться в сознании мага. К тому же их внутренней энергии должно было хватать и на активацию формулы, и на удержание её в сознании.
        И это было очень сложно. Не знаю почему, но именно с рунами древних это работало очень плохо. Так, по крайней мере, было на Ареане у тех магов, с которыми я разговаривал, именно поэтому они и предпочитали преобразовывать все плетения в более простой формат.
        Для себя же я большой разницы не ощущал, тем более эта проблема вообще исчезла, когда у меня появился анализатор.
        Но тут такие маги были. И они работали по системе древних.
        После того как я освоил эту мысль, я уже более осмысленно открыл учебник по рунологии, и первое, на что там наткнулся, - это на полный рунный алфавит древних магов с совершенно точной интерпретацией всех символов, способом и типом их использования и многим другим.
        Ну а дальше уже шло соотношение именно рунного алфавита древних с тем, что использовался обычными магами.
        Эту книгу я и изучал до тех пор, пока в коридоре не послышались шаги проснувшейся ламии.
        Таверна «Таральский грог»
        Вечер
        Пришли мы на место встречи нашего небольшого отряда если и не самыми первыми, то и не самыми последними. Тут была часть стражников, но никого из группы Кланка.
        Только мы устроились за столиком, как ко мне подсел Тарс.
        - Привет, северянин, - поздоровался он и кивнул на девушку: - Ты не спрашивал её о нашем деле?
        Я сначала не понял, о чём он говорит, но потом, вспомнив наши трофеи, которые мы сдали эльфу, догадался.
        - Прости, нет ещё. - И обернулся к ламии: - Карая, нам тут с Тарсом достанется моя доля перевёртышей, но коль ни я, ни он особо в магии не понимаем, то собрали мы всё подряд. Нам бы это помочь рассортировать. Это, конечно, не безвозмездно, а за долю.
        - Да, - кивнул стражник. - Кстати, ты забыл о том, которого завалил в городе. Но я по старой схеме разделал и его. Так что у нас есть ингредиенты для алхимиков и артефакты с четырёх существ. - И Тарс посмотрел на ламию.
        Та не раздумывала над предложением.
        - У меня нет никаких возражений, - сразу сказала она, - только надо дойти до лаборатории гарнизона, у меня-то своей в доме нет.
        Я на это лишь пожал плечами. Мне было всё равно. Тарс согласно кивнул и добавил:
        - Я за пару золотых смогу договориться со смотрителем.
        - Хорошо, - ответила девушка, - тогда этим можно заняться завтра с утра.
        И мы договорились со стражником, во сколько нам подойти. Вернее, нужно было подойти только мне. Тарс и Карая и так будут в гарнизоне с самого утра - и у того, и у другого начинаются рабочие дежурства. Как-никак девушка всё-таки гарнизонный маг, хоть и на полставки.
        Пока мы договаривались, в таверну пришёл и эльф со своими людьми. Дальше уже не было ничего интересного, я слушал вполуха. Кланк очень долго объяснял стражникам то, что рассказал мне за пару минут, и пытался уговорить их согласиться с ним. Доли на всех были уже разделены, но он не хотел сейчас выпускать на рынок столь редкие ингредиенты и артефакты, добытые из тел и внутренностей виверн. Эльф, как я понял, хотел стать монополистом при торговле этим товаром во время ярмарки.
        Ничего необычного, он всё рассчитал и делал правильно. Но некоторых это не устроило, им деньги нужны были прямо сейчас. И как раз из-за этого им и нужен был этот совет.
        Кланк подсел к нам поближе.
        - Так получилось, что у нас сейчас нет с собой столько свободных денег, - сказал эльф, стараясь говорить немного тише, при этом он явно обратился к нам с Караей, так как со своими людьми этот вопрос, похоже, уже обсудил. - Мы можем вложить свою долю из гонорара за последнюю нашу операцию, плюс у нас на руках есть небольшой остаток, но его не хватает. Может, вы выкупите у наших компаньонов причитающуюся им часть? - Он посмотрел сначала на меня, потом на Караю. - Если, конечно, у вас есть деньги. - Последнее, похоже, больше относилось ко мне.
        Что-то Кланк слегка сомневался в моей платёжеспособности.
        Замысел эльфа был прост. Если он будет не один с подобным товаром, то кто-то может просто сбить цену, а если подобное будет продавать только он, то и назначать цену за всё будет, соответственно, Кланк. И он, как мне кажется, уверен, что весь этот товар скупят по любой цене.
        «Неужели такая редкость?» - подивился я и, посмотрев эльфу в глаза, спросил:
        - Сколько ещё нужно?
        - Порядка двух тысяч. У нас на руках сейчас восемь тысяч золотых. Семь - это оплата по последнему контракту, твоя доля там - тысяча, и пятьсот принадлежит Карае. Но этих восьми тысяч не хватает. - И он ещё раз вопросительно посмотрел на меня.
        У меня местных денег только порядка полутора тысяч. Это вместе с серебром.
        - Могу предложить не больше пяти сотен, - тихо произнесла девушка, - я недавно достаточно сильно потратилась, приобретая кое-какие артефакты. А остальные деньги у меня в деле.
        Тут к нам опять подсел Тарс.
        - Я случайно услышал ваш разговор… - медленно начал он.
        «Угу, как же, случайно, - усмехнулся я, - сидел и почти в открытую грел уши».
        - И? - вопросительно взглянул на него эльф.
        - Ну, я тоже готов поучаствовать, - ответил он, - только и у меня всё больше в товаре. Налички не больше пятисот золотых. Ярмарка же на носу. - Он посмотрел на Кланка так, будто этим всё сказано.
        - Хорошо, - кивнул тот, - но всё равно не хватает.
        Меня он явно в расчёт уже не брал, коль я сразу промолчал.
        - Нужно поискать. - Кланк пустым взглядом посмотрел в сторону барной стойки, за которой стояла Марж и о чём-то разговаривала с той самой наёмницей, что жила в доме ламии.
        - Я дам, - откликнулся я и полез в сумку.
        Благо я додумался заранее рассортировать все деньги.
        Тот оторопело взглянул на меня, а потом, перехватив мою руку, сказал:
        - Ну не здесь же. - И указал на отдельную комнату: - Пойдёмте, там переговорим.
        Хотя что он так переживал, я не понимал. За нами, по крайней мере сейчас, никто не следил. Но когда мы дружной толпой отправились в кабинет, очень многие на это обратили внимание.
        «Нужно быть проще, - подумал я, - и не привлекать к себе повышенное внимание».
        - Рассаживайтесь, - пригласил эльф, когда мы закрылись в комнатке. - У тебя, я так понимаю, деньги с собой?
        - Ну да, - пожал я плечами.
        - Вся сумма? - спросил он.
        - Да, - подтвердил я.
        - И ты в одиночку шатаешься по городу с такими деньгами? - Похоже, его это несколько ставило в тупик.
        - Ну да. - Я вновь спокойно пожал плечами.
        - Так на тебя же могут напасть, - тихо произнесла Карая. - И что тогда?
        - Ну, - посмотрел я на девушку, - значит, денег у меня будет немного больше, чем до нападения.
        И я вновь равнодушно пожал плечами.
        - Северяне, - проворчал один из орков, тот, что был помощником Кланка, - никогда вас не пойму. - Он посмотрел на девушку и стражника: - Ну а вы? - Видимо, именно он и занимался финансами отряда.
        - Мы нормальные, - усмехнувшись и поглядев в мою сторону, ответил Тарс. - У меня всё в надёжном месте.
        - Понятно, - кивнул орк. - А ты? - взглянул он на ламию. - Просто деньги нужны уже сегодня.
        - Сегодня я не смогу, - немного расстроенно ответила девушка. - Они в банке.
        - Это плохо. - Орк повернулся к эльфу: - Кланк, у нас опять не хватает.
        Но я остановил его:
        - Я внесу её долю. - И когда она хотела возразить мне, махнул рукой: - Отдашь, как получится. Я же остановился у тебя в доме, и теперь ты никуда от меня не денешься, - усмехнулся я.
        - Спасибо, - потупила глаза Карая.
        - Да не за что. - И я начал вытаскивать кошельки из своей сумки.
        Поняв, что и ему нужно поторопиться, Тарс вышел из комнаты, Кланк же отправил с ним тройку своих людей. Так надёжнее. И правильно сделал: не нравится мне, как на нас поглядывала парочка странных личностей, которые сидели в углу трактира. Что-то не так было с их аурами, вроде и знакомые, и какие-то другие. Не могу понять, что в них меня насторожило.
        - Всё, тут полторы, - сказал я, пересчитав золото.
        У меня осталось ещё порядка двадцати монет золотом и ста пятидесяти серебром. Но серебро я в последнее время стал ценить гораздо больше, чем жёлтый металл. Я же маг, и для меня важны несколько другие качества, чем для всех остальных.
        Орк записал полученные от нас средства и, заверив расписки магической печатью, передал их нам.
        А минут через десять вернулся Тарс. С ним тоже всё закончили достаточно быстро.
        Получившие свою долю стражники разошлись. Как оказалось, практически все из них предпочли забрать деньги. Я-то думал, зачем им такая большая сумма.
        И тут выяснилась ещё одна интересная вещь: оказывается, в долю, за которую мы расплачивались со стражниками, входила и предположительная стоимость продажи найденных в библиотеке артефактов. Это меня заинтересовало.
        - А как вы их оценивали? - спросил я.
        - По стандарту, - ответил эльф, - отнесли всё к оценщику и сдали. Вычислили минимальную стоимость и внесли её в прайс. Осталось только то, что нашли вы с Караей. Но это особое, идёт или как бонус, или по минимальной стоимости магического излучения, если бы ваш сундучок был обычным артефактом. Так что если интересно, его можно выкупить сейчас у отряда за те же деньги, что нам озвучил оценщик, но сразу со всем содержимым, или же дождаться открытия ярмарки, но тогда его цена будет варьироваться в зависимости от находящихся там предметов. Наши напарники согласились на эти условия. Они сами могли взять этот сундучок, но отказались… Если есть желание, можете сами подумать над этим. - Эльф оглядел сидящих за столом поисковиков и пару стражников.
        Честно говоря, деньги мне особо были не нужны, и поэтому я поинтересовался:
        - И во сколько это всё обойдётся? - указал я на сумку, скрывающую мощное излучение помещённого в неё сундучка.
        - Если бы это был артефакт, то обошёлся бы тебе в две тысячи, - усмехнувшись, ответил Кланк, - вся вложенная тобой доля. Ну, кроме той, что ты выручишь за другие артефакты и ингредиенты, - снова усмехнулся он.
        Видимо, это были достаточно большие деньги для местных, вон как удивилась Карая. Поэтому никто и претендовать на этот сундучок не хотел. Ведь ещё не известно, что там находится и сможешь ли ты вообще воспользоваться тем, что приобрёл.
        А может, это фонит сам сундук, в котором раньше хранилось что-то ценное? Но в это я почему-то не верил.
        Особо не задумываясь, я сказал, глядя на эльфа.
        - Вычёркивай меня. - И я, протянув руки, придвинул к себе сумку. - А её забираю в качестве бонуса. - Теперь посмотрел на орка, который и вёл всю бухгалтерию: - От меня ещё что-то требуется?
        - Да нет, - откликнулся тот. - Только зачем тебе это? Одна идентификация и распознание может потянуть на пару тысяч, если не больше.
        - В хозяйстве хомяка и подавитель не помеха. - Не знаю, как получилось, но наша пословица на местный лад переиначилась именно так.
        Орк удивлённо посмотрел на меня и пробурчал только одно:
        - Северяне… - Будто этим можно объяснить всё.
        - Ладно, - сказал Кланк, поняв, что на сегодня с делами закончено, - пора по домам. - И напомнил своим: - Не забудьте, через неделю в рейд. У меня есть кое-какая интересная наводка. - Он помолчал, а потом обернулся ко мне: - Ты как, с нами или есть какие дела?
        - Пока не знаю, - честно ответил я. - Да и какие у меня дела, я лишь второй день в городе. - Однако, помолчав, добавил: - Но если что, ты знаешь, где меня найти. - Я кивком указал на сидевшую рядом со мной и о чём-то задумавшуюся ламию.
        - Понял. - Эльф поднялся из-за стола. - Тогда до встречи. Но знай, - он поглядел мне в глаза, - если надумаешь устроиться к кому-либо в отряд на постоянной основе, мы всегда будем рады тебя принять.
        Эльф вышел из комнаты. Его люди тоже распрощались с нами. После них поднялся Тарс и напомнил, что завтра ждёт нас в лаборатории. Я кивнул ему в ответ, девушка отрешённо что-то буркнула. Стражник ушёл, и мы с девушкой остались одни.
        - Ну что, домой? - спросил я у Караи. - Или у тебя есть ещё какие-то дела?
        Вообще-то я сам стремился побыстрее оказаться дома и начать воплощать разработанный мной план в реальность. Но оставлять девушку одну не хотел. Больно уж подозрительно было то, что те две замеченные мной странные личности до сих пор сидели на месте, поглядывая на дверь нашего отдельного кабинета, это я видел через открывающуюся дверь, когда выходили члены отряда, к тому же заметил, что к ним ненадолго подходил ещё кто-то, но быстро ушёл.
        - Да я бы тут немного побыла, - немного смутившись, ответила девушка, - хотела поговорить кое о чём с Марж.
        - Да без проблем, - ответил я, забирая свои вещи, - пойдём в зал, там и поговорите.
        - Ну… - замялась девушка, - я хотела…
        - Ладно, - я понял, что она хотела сказать, - говорите без лишних ушей где хотите, я подожду в зале. Тем более я видел, и Кина пришла. Так что и поужинать тут можно.
        - Спасибо, - с некоторым облегчением ответила девушка.
        - Да не за что, - усмехнулся я.
        У всех есть свои тайны, тем более у девушек. Им всегда есть о чём посекретничать.
        Мы прошли в зале к тому столику, за которым сидели и в прошлый раз. Он почему-то и сегодня был свободен, хотя народу в таверне было много. Пока шли, я опять обратил внимание на странных личностей.
        «Хм. Нужно кое-что выяснить», - подумал я.
        - Не знаешь, кто это? - Я слегка скосил глаза влево и предложил девушке сесть напротив себя, чтобы ей было видно тех, кто меня заинтересовал. - Двое, за крайним столиком у окна, - уточнил я.
        Карая мельком глянула в ту сторону.
        - Не знаю, они не местные. Вообще первый раз их вижу, - ответила ламия.
        - Понятно, спасибо, - поблагодарил я девушку.
        - А что? - заинтересовалась она.
        - Да показались знакомыми, но, похоже, я ошибся, - спокойно пожал я плечами.
        - Ну, ладно, - потеряв к ним интерес, сказала Карая, - я пошла, немного поговорим, и я вернусь. Подождёшь?
        - Да без проблем, - ответил я ей и попросил: - Закажи там, чтобы мне двойную порцию какого-нибудь фирменного блюда Кины, что у неё сегодня за главное, подали. Хорошо?
        - Хорошо, - почему-то улыбнулась девушка и ушла к стойке бара.
        Там она кивнула Марж в направлении задней двери и сама вошла туда же. Её подруга, оставив за себя какую-то девушку, быстро прошла вслед за ламией.
        Так. У меня, думаю, минут десять есть. Если мне что-то не нравится, то с этим нужно разобраться. И я тут знаю одно такое удобное местечко, которое как раз и разглядел через окно своей комнаты из дома Караи.
        Поднимаюсь из-за столика, закидываю свои вещи за спину и иду к выходу. Сейчас и узнаем, чем был вызван интерес этих господ. Они хоть и странные, и подозрительные, но на криминал или бандитов не очень смахивают, поэтому мне и было интересно, что же они хотят?
        Ага, когда был уже у двери, заметил, как они тоже встали из-за стола.
        Выхожу из таверны. Иду вдоль домов к тому проулку, что заметил сегодня утром. Да, вижу его.
        А что ещё вижу. Несколько аур, кроме тех двоих, что двигаются за мной. Идут по противоположной стороне улицы. Все прикрыты плетением невидимости. А значит, все как минимум маги или одарённые. Да и по аурам это прекрасно видно.
        Оглядываюсь и забегаю в проулок. Положил чуть в стороне свою котомку с сундуком, а потом сделал вид, что решил отлить.
        Ждём. Вот и первые из тех, кто за мной следил. Они аккуратно обходят меня. Окружают, но не приближаются.
        Странно, защиты на аурах нет. Но это их проблема. Прицепляю руны паралича.
        Вот меня и взяли в кольцо. Заходят последние, как раз те двое, которых я заметил в таверне. Я к этому времени закончил и застегнул штаны, оправился и подобрал свои вещи, собираясь идти дальше.
        Ну, вот и действие. Хоп - и прямо передо мной появляются двое из таверны.
        - Добрый вечер, - произносит мягкий гортанный голос, и опять женский.
        Теперь сомнений нет, снова ламия. Но странная. От Караи её отличает более чешуйчатая кожа. Она больше похожа на отца девушки, магистра Крогаса. Правда, черты более женственные и приятные. Или это я странный, и в любой девушке могу рассмотреть что-то прекрасное. Не знаю.
        «Так вот в чём дело», - наконец дошло до меня. Я как-то не интересовался, кто же мама Караи. Но, судя по всему, та далеко не ламия. Скорее всего, эльфийка, или кто-то родственный им по внешности и строению ментального поля. Если бы это было не так, то девушка была бы похожа на ту, что сейчас стояла передо мной.
        Но зато теперь я сумел их точно распознать. Все они ламии. Фигуры примерно одинаковые. Невысокие. Значит, это в основном девушки или женщины.
        И что им от меня, интересно, нужно? Да ещё сейчас?
        - И вам добрый, - ответил я. - Чем могу служить в столь неурочный час?
        Та как-то странно осмотрелась.
        - Может, поговорим не здесь? - обвела она рукой вокруг. - Наш дом буквально третий вниз по улице, - ткнула она туда, куда следовало пройти.
        - У меня, если честно, не так много времени, - ответил я, - так что, думаю, лучше сначала поговорить здесь. Нас никто не услышит. А вот чуть позже можно будет пообщаться или в таверне, или у вас, это смотря что вам от меня нужно. - Я поглядел в глаза девушке.
        Она вновь огляделась и, решившись, вытащила из своей сумки какой-то непонятный артефакт. Судя по всему, явно работы древних.
        - Это наш родовой поисковик. У нас есть несколько подобных. Но нам нужны все артефакты подобного типа, такие же или похожие на него. Этот, - она вновь показала мне зажатый в руке артефакт, структуру которого анализатор уже успел скопировать, - находит их по тому излучению, что они испускают. У нашего рода есть одна проблема. У нас всегда рождаются только девочки. Но, по закону кланов, главой рода может стать лишь мужчина. Поэтому нам он и нужен. Настоящего главу рода вы, как мне кажется, знаете. Ведь вы общаетесь с его дочерью. - Ламия постаралась заглянуть мне в глаза.
        Я достаточно быстро сообразил, о ком она говорит.
        - Магистр Крогас?
        - Да, - подтвердила девушка (или всё-таки женщина?), немного помолчала и продолжила: - Так вот, мы скупаем все подобные поисковики. Ведь кроме артефактов они могут разыскать и того, от кого в нашем роду сможет родиться мальчик. Он указывает совместимые в этом плане пары.
        Теперь мне стало очень многое понятным. Например, и такое большое количество девушек-ламий вокруг меня. Или то, что Крогас говорил о сестре Караи и о ней самой, насмехаясь над её женихом. Видимо, сам он не стал слушаться законов рода, хотя и был его главой.
        «Любовь, однако», - мысленно усмехнулся я.
        - Я так понимаю, что вы каким-то образом узнали, что находится у меня там, - кивнул я на свою котомку.
        - И да и нет, - несколько удивила меня своим ответом девушка. - Да, вы правы, мы недавно засекли излучение нужного нам спектра среди того, что у вас находится. Но… - она немного смущённо посмотрела на меня, - мы вообще-то пришли в эту таверну по несколько другой причине. - Ламия кивнула на артефакт: - Он указал на вашу совместимость с одной из нашего рода. Именно поэтому мы и хотели встретиться с вами. Мы просим вас прийти к нам в родовое имение и пройти обряд на определение совмещения, чтобы найти ту девушку, для которой вы подходите. Мы готовы оплатить эти услуги. - И девушка вопросительно посмотрела на меня.
        М-да. В такую ситуацию я ещё никогда не попадал. Было, конечно, что-то похожее, но не в такой открытой форме. Это что-то необычное.
        - Простите, - произнёс я, - но вы меня несколько обескуражили. Честно говоря, я ожидал чего угодно. Даже того, что вы все хотите на меня напасть, - и я обвёл рукой окруживших меня, - но никак не того, что вы хотите предложить.
        Ламия удивлённо посмотрела на меня.
        - Так вы знали?
        Я усмехнулся.
        - Ну а зачем, вы думаете, я «пригласил» вас сюда? - показал я на глухой тёмный проулок.
        - Простите, - смутилась девушка, - но… - Она не продолжила.
        - Да ладно, - махнул я рукой.
        И так всё понятно. От меня зависит продолжение их рода, не в принципе как такового, а выборы нового главы, которого не придётся приглашать со стороны. И если что - кувалдой, ну или чем там, по башке, в мешок и на ритуал проверки. А там уж как карта ляжет.
        Положение… И отпустить они меня сейчас не могут, и прибивать их или воевать с ними у меня нет никакого желания.
        - А он не мог ошибиться? - уточнил я у девушки на всякий случай.
        - Нет, - уверенно помотала та головой, - ещё не разу не случалось, чтобы хоть один подобный артефакт ошибся.
        Похоже, я уже решился, и это почувствовала девушка, такое облегчение появилось в её глазах…
        - Ладно, я приду, - согласился я, - только не уверен, что всё верно. Да, а вообще, что от меня потребуется-то?
        Ламия посмотрела на меня, как на полного идиота.
        - Понял, что сглупил, - сказал я и уточнил: - Так когда мне подойти? И куда?
        - Можно уже завтра, мы соберём всех наших, - ответила ламия, - а дом я уже назвала. - Она опять показала куда-то вправо. - Через три дома, особняк с гербом красного дракона на воротах, - уточнила она.
        - Но я смогу только после обеда, - оговорился я.
        М-да, чувствовать себя быком-производителем мне ещё не приходилось, но теперь они от меня не отстанут, коль уже засекли. И если я хочу здесь остаться, то жизни мне не дадут.
        Честно говоря, было как-то не по себе, но решение я уже принял. Сделаю своё дело, и расстанемся с ними друзьями-товарищами.
        - Хорошо, - кивнула ламия и прибавила: - Мы оплатим… - Но заметив мой бешеный взгляд, брошенный на неё, даже не знаю, что на меня нашло, комичная так-то ситуация, она покраснела: - Простите.
        Похоже, не часто им приходится говорить на подобные темы.
        - Я приду, - подтвердил я и направился в сторону улицы.
        - Простите, - повторила девушка, останавливая меня, и, похоже, ей было ещё больше не по себе, - мы хотели бы приобрести у вас этот артефакт, - показала она на мою сумку.
        - Вот завтра и обсудим, - отрезал я.
        - Ката, - раздался девичий голос за спиной ламии, которая общалась с человеком, - ты поверила ему?
        Та молчала. Она не могла понять, что же её смутило во всём этом.
        - Он придёт? - задал очередной вопрос всё тот же голос.
        - Ната, - передёрнула плечами задумавшаяся ламия, - он же обещал. Ты это слышала не хуже меня, и он не лгал. Он собирается прийти. Ты же маг, да ещё разума, ты и сама должна это понимать.
        - Но это же человек, - вклинилась в разговор ещё одна ламия, более изящная и стройная, и вздохнула: - Я плохо разбираюсь в их эмоциях и мыслях.
        - Ты забыла о самом главном. - Ката посмотрела на одну из своих младших сестёр. - Это не просто человек. Это северянин. А они всегда держат своё слово. - И скомандовала: - Возвращаемся.
        И только тут до неё дошло, что же её больше всего смутило во всей этой ситуации. Когда она вытащила артефакт и показала его северянину, он переключился. Тогда она не обратила на это внимания. Но сейчас…
        Она быстро вытащила из сумки и посмотрела на их родовое сокровище.
        - Тарк… - медленно произнесла девушка.
        - Что? - спросила у неё её неугомонная младшая сестра.
        - Он, похоже, прав, - тихо проговорила Ката.
        - В чём? - немного подозрительно посмотрела на неё другая ламия.
        - Артефакт, похоже, неисправен, - грустно ответила старшая сестра.
        - Как так? - удивилась более младшая девушка. - Да быть такого не может! - И вопросительно взглянула на главу их небольшой семьи, которой та, по сути, и была.
        - Может, - вздохнула ламия и показала артефакт.
        - Но этого не может быть! - изумленно повторила за младшей Ната.
        - Однако он показывает именно это, - сказала Ката и посмотрела на последние высветившиеся руны.
        Они говорили о том, что северянин, которого они встретили, совместим как минимум с двумя ламиями. Но такого ведь не бывает. Это артефакт выбора, и он даёт лишь однозначный ответ. Как такое может быть?
        На этот вопрос у девушки ответа не было. Но она почему-то была уверена, что ответ есть у этого обычного молодого парня, человека, который, даже не обладая магическими способностями, смог вычислить их и заманить в ловушку. И уж точно не была уверена в том, действительно ли это они контролировали ситуацию, хоть и собрали тут целое боевое звено магов, или это просто северянин не захотел убивать их.
        Неожиданно даже для себя она развернулась в сторону улицы, где скрылся человек.
        - Спасибо, - тихо произнесла она.
        И изумлённо увидела, как от стены отделилась тёмная тень, сделала шаг вперёд. Отсвет из одного окна осветил лицо с соломенными растрёпанными волосами.
        - Пока не за что, - ответил ей северянин.
        И уже окончательно покинул этот проулок.
        Глава 6
        Всё ещё неизвестный город
        Таверна
        Чуть позже
        Я вернулся и сел за тот же столик. Карая всё ещё не объявлялась. Зато как только меня заметила из-за барной стойки официантка, подменяющая Марж, то мне буквально через минуту принесли заказанный мной ужин. Правда, вместе с поданной едой ко мне подсела и Кина. Я удивлённо посмотрел на неё, ожидая объяснения её действиям.
        - Да ты ешь, - махнула она, как ни в чём не бывало, рукой, - а я тут немного посижу.
        Мне всё равно непонятно, что ей от меня нужно, и я продолжал на неё смотреть.
        - Да, - немного смутившись, призналась девушка, - мне просто нравится, как ты съедаешь всё, что я готовлю. Никогда не видела, чтобы кто-то ел мою стряпню с таким аппетитом.
        «М-да. А лгать-то она не умеет», - констатировал я, глядя на сестру Марж. Но если она не хочет говорит правду, это её дело, мне в общем-то не особо это и нужно. А девушка за столом мне не помешает.
        Поэтому я на её фразу лишь пожал плечами и ответил в свою очередь такими же ничего не значащими общими, хотя и достаточно откровенными словами:
        - Так вкусно же, - и обвёл рукой стоящие передо мной блюда.
        Девушка и правда была отменным поваром, и такого я ещё не пробовал.
        Но коль всё-таки она играет, то и я поиграю.
        А пока, не став больше заморачиваться, принялся за еду, хочет смотреть, пусть смотрит, меня подобное не смущает. Но в том, что скоро последует продолжение этой нашей странной беседы, я почему-то совершенно не сомневался.
        И как раз доедал первое блюдо, как Кина неожиданно спросила:
        - А ты знаешь, что они там сейчас говорят о тебе? - И девушка кивнула в направлении двери, за которой скрылись её сестра и ламия.
        «Ну вот, - мысленно улыбнулся я, - а ещё: „Нравится смотреть, нравится смотреть…” Вот и истинная причина». И называется она - женское любопытство.
        Только, что же ей хочется узнать, я пока понять не мог. Но это явно не тот ответ на вопрос, который она задала сейчас.
        Немного подумав, я перевёл взгляд на Кину и пристально вгляделся ей в глаза. Равнодушно ответил:
        - Нет, - и принялся за второе блюдо.
        Сначала сестра Марж даже не отреагировала на ответ и только через пару мгновений в удивлении подняла брови:
        - И тебе не интересно?
        - А должно быть? - Я вновь посмотрел на неё, ответив вопросом на вопрос. Иногда именно это лучший способ получить все ответы - задать вопросы самому.
        - Ну. Не знаю, - смутилась младшая сестра Марж. - Мне было бы интересно.
        - Я - это не ты, - усмехнулся я.
        - Это уж точно, - улыбнулась она. И вдруг переключилась на совершенно другую тему. - А чего от тебя хотели те ламии? - кивнула она на столик, за которым сидели девушки, когда находились здесь, в таверне.
        «Хм. А ведь она не так глупа, как хочет показаться, и достаточно наблюдательна. Поняла, что ламии ушли за мной», - подумал я, глядя на Кину. Хотя в этом и не сомневался. Слишком уж внимательный и умный у неё взгляд, несмотря на её напускное добродушие, весёлость и непосредственность.
        - Заинтересовались одним артефактом, что мне достался, хотели приобрести его, - как что-то достаточно обыденное, произнёс я и поинтересовался: - А что?
        - Да ничего… - несколько разочарованно протянула Кина.
        «Она явно надеялась услышать совершенно иной ответ», - понял я.
        Девушка же начала подниматься.
        - Пора мне. Приятного аппетита. - И сорвалась с места, умчавшись в сторону кухни.
        Но, как мне показалось, не на кухню, а в ту самую дверь, за которой скрылись две другие девушки.
        «А казачок-то, похоже, засланный», - усмехнулся я, поглядев ей вслед, и продолжил есть.
        Своим последним вопросом она точно выдала то, ради чего и затевался весь этот разговор. Девушка хотела узнать, зачем я понадобился ламиям.
        «Да и Карая хороша, - хмыкнул я про себя, - она ведь, похоже, сразу их узнала, как только я показал на них, или ещё раньше, когда мы пришли сюда, но мне ответила, что это какие-то чужаки». И я посмотрел в сторону той двери, за которой скрылись теперь уже все три девушки. А то, что все они сейчас собрались в одной комнате, я прекрасно видел по их аурам.
        И то, что Кина за моим столиком появилась не просто так, сомнений у меня теперь совершенно не вызывало. Только зачем им это, я не понимал.
        Хотя нет, одна идея у меня всё-таки появилась. Кажется, я догадывался, кому был интересен мой разговор с ламиями.
        Карая.
        «Чего же ты так испугалась, - усмехнулся я, - что сразу же убежала обсудить свои проблемы с лучшими подругами? Не того же, что именно тебя выберет этот ваш артефакт?»
        Но ответа у меня не было.
        Конечно, во всём этом был какой-то определённый смысл. Но он был завязан на ламий и их род.
        Однако, возможно, я просто чего-то не знал.
        Поэтому, глядя на всё это со стороны, подумал о загадочной девичьей душе, примерно так же, как и орк некоторое время назад говорил о северянах.
        «Женщины», - и для меня этим было всё сказано.
        Решив больше не забивать этими мыслями голову, снова принялся за еду. Это мне было более понятно.
        Таверна
        Некоторое время назад
        - Марж, - тихо произнесла Карая, - они здесь. И я не знаю, зачем они пришли.
        Подруга ламии кивнула:
        - Да, я тоже их сразу заметила, ещё когда твои родственницы только уселись за крайний столик и стали кого-то ждать. Я хотела предупредить тебя, но не успела, вы как раз пришли сюда, - обвела она рукой небольшую уютную комнатку с несколькими креслами и большим круглым столом в центре. - Но она имела в виду не это помещение, а саму таверну. - Думаешь, в этот раз они пришли за тобой?
        Карая растерянно посмотрела на дверь, ведущую в общий зал таверны.
        - Отец не говорил мне ни о чём подобном, когда я его видела в последний раз. Но это было ещё утром. За день многое могло измениться.
        Тут дверь приоткрылась, и в неё проскользнула Кина.
        - Они ушли, - известила она.
        - Как так? - даже несколько удивилась ламия. - Они же должны были передать мне приглашение на ритуал.
        - Ну, не знаю, - развела руками самая младшая из присутствующих, - я приглядывала за ними, как вы и попросили, и как только они вышли из таверны, сразу пришла сюда.
        - Странно… - протянула ламия. - Получается, они хотели видеть не меня. - И она вгляделась в лицо Кины: - Ты не заметила, кто уходил перед ними? Возможно, им нужен был он?
        - Ну… - задумалась та. - Ах да, это же твой северянин, - улыбнулась она.
        Карая при упоминании этого человека слегка покраснела.
        - Девочки в зале сказали, что он сделал заказ, но, когда я вышла, его уже за столиком не было. Так что это вполне мог быть он.
        - Он, - Карая растерянно посмотрела в направлении двери, - но почему он? Он даже не маг.
        - А разве это имеет значение? - взглянула на неё Марж. - Ты же сама рассказывала, что тут не имеют значения магические способности. Главное, чтобы его выбрал артефакт.
        - Ну да, - всё ещё несколько заторможенно ответила девушка, - только за всё время, что мы пользуемся этим поиском, это всегда были очень сильные маги. Даже ни одного магически одарённого или обычного мага, и уж тем более за всю историю нашего рода, насколько я знаю, не было нейтралов.
        - Да, странно… - протянула Кина.
        Тут раздался стук в двери, и заглянула одна из официанток.
        - Там этот, северянин вернулся, - обратилась она к Кине. - Вынести ему заказ сейчас или чуть попозже?
        Девушки, ничего не понимая, переглянулись.
        - Пойду-ка я поговорю с ним, - поднимаясь с кресла, произнесла сестра Марж и направилась вслед за официанткой.
        Карая сидела и задумчиво смотрела на дверь.
        Когда они пришли в таверну, тут была одна из поисковых групп их рода. Девушка сразу почувствовала присутствие знакомых аур и увидела своих родственниц. Сначала она подумала, что их прислали за ней. А ламия очень не хотела себе такой судьбы.
        Карая, видимо, в силу того, что её воспитанием занималась именно мама, а не кто-то из старших женщин рода, не была готова придерживаться тех законов, что чтили у них и которым следовали практически все молодые девушки в их клане. Поэтому не желала следовать негласным, но от этого не менее нерушимым правилам их рода, особенно тем, что касались такого щекотливого вопроса, как замужество и рождение ребёнка. И мужа в принципе она имела право выбрать себе сама, на что в большинстве случаев никто не обращал внимания, но если артефакт найдёт ей подходящую пару в плане рождения наследника, то тут она не могла отказаться. От этого не сможет избавить её или её младшую сестру даже их отец.
        Но, как оказалось, магам-поисковикам из их клана она была не очень-то и нужна. Их заинтересовал северянин. Девушке обрадоваться бы и успокоиться. Но почему-то от этой новости её сердечко забилось несколько сильнее, да и сама она стала переживать из-за этого гораздо больше, чем следует.
        - Зачем он им? - прошептала ламия.
        Этот тихий вопрос и её растерянность не смогли укрыться от наблюдательного взгляда владелицы та верны.
        - Ты разве против? - спросила она у неё.
        - Не знаю, - честно ответила ей ламия, но, взглянув на подругу, призналась: - Только когда он смотрит на меня, мне от этого как-то не по себе. И я всё время хочу, чтобы он смотрел только на меня. А ещё…
        Марж изумлённо взглянула на свою обычно достаточно сдержанную на эмоции подругу. Это было совершенно на неё не похоже.
        «Неужели?» - поражённо взглянула она в глаза девушке.
        Но, похоже, так и было. И как это сама Карая ещё не поняла этого?
        Но что странно, как это вообще могло произойти так быстро? Ведь этого парня ламия знает всего пару дней, даже меньше!
        - А ещё он смотрит на меня, как и ты, - продолжила Карая, - будто мы с ним ничем не отличаемся друг от друга. Он смотрит на меня, как на обычную девушку. И мне это очень нравится. Хотя другие люди чаще всего нас сторонятся и стараются вообще не иметь с нами дел. Они нас боятся.
        Тут подруга Караи усмехнулась:
        - И правильно делают. Ведь вы, когда находитесь в своей боевой ипостаси, очень опасны. И многие это прекрасно знают. А то, что он смотрит на тебя, как на обычную… - Марж немного помолчала, а потом улыбнулась: - Ты забыла, он же северянин. А среди них нормальных людей днём с огнём не сыщешь. Да ты и сама сказала, что таких, как ты, он раньше не встречал. Помнишь, когда рассказывала о нём?
        Да. Об этом Карая как-то не подумала. Северянин ведь просто мог и не знать об особенностях ламий, коль даже не понял, кто она. Да он и сам признался, когда встретил её впервые, что ни разу ещё их не видел.
        - Так ты думаешь, что он просто не знает? - тихо спросила она.
        - Всё может быть, - погладила её по руке Марж.
        Она не хотела, чтобы её подруга питала ложные надежды. Люди всегда относились с большой опаской к таким вот потомкам демонов, кем и была ламия. Слишком много они натерпелись когда-то давно от их предков. И хотя это и было тысячелетия назад, но память в людских сердцах и головах жила до сих пор.
        - Понятно, - вздохнула Карая и отвернулась к окну.
        Ей почему-то очень хотелось верить в то, что Степан, если всё-таки узнает её секрет, будет относиться к ней так же, как и раньше. Хотя какой это секрет… И так все знают, кем на самом деле являются ламии.
        Все. Кроме одного человека, мысли о котором даже сейчас грели душу девушки и не давали ей покоя.
        «Я сама расскажу ему, - вдруг решилась она, - так будет правильно».
        И в этот момент снова приоткрылась дверь и в неё опять прошмыгнула Кина. И сразу с порога заявила ламии:
        - Я поговорила с твоим северянином.
        - Он не мой, - буркнула та.
        Младшая сестра Марж хитро так улыбнулась:
        - Ага, как же, видела бы ты себя со стороны, когда я тебе сказала о том, что твои родственницы пришли именно за ним. - И она так невинно захлопала глазками, глядя в возмущённое лицо девушки.
        - Кина, - решила прекратить эти детские игры сестры Марж, - так что он сказал?
        - А, - махнула та рукой, - ничего интересного. Они хотят приобрести у него какой-то артефакт. Подробности выяснять я не стала. Не наше это дело. - И она уселась в кресло у стола, наливая себе из кувшина ягодного напитка.
        Ламия задумалась, а потом звонко шлёпнула себя по лбу:
        - Так вот почему меня всё время смущал этот сундук! Ведь сама же его и обнаружила, а вспомнить не смогла. - И она перевела взгляд на своих подруг, удивлённо посмотревших на неё. - Там один из артефактов-поисковиков, что нужны нашему клану. И мои сородичи готовы приобрести его за достаточно высокую цену. Так что Степан очень выгодно вложил свои деньги.
        Но Марж, внимательно наблюдавшая за девушкой ещё с того момента, как в комнате появилась Кина, поняла и другое. За напускной радостью Караи она заметила и очень большое чувство облегчения, которое всеми силами старалась скрыть её подруга.
        «Всё-таки я права», - грустно подумала она. Более опытная Марж прекрасно понимала, что такие исключения, как отец девушки, магистр Крогас, и её мать, эльфийка из одного не слишком богатого, но древнего дворянского рода, встречаются очень редко.
        Таверна. Общий зал
        - Что-то долго они там, - пробормотал я, поглядывая на двери.
        И хотел было попросить пробегающую мимо меня официантку принести что-нибудь выпить, как заметил, что в мою сторону направляется та самая наёмница, что сняла позавчера комнаты для своего отряда в доме Караи.
        - Привет, - присела девушка напротив меня.
        «Хм. Что-то я пользуюсь сегодня большой популярностью. Сначала ламии, потом Кина, теперь наёмница. Ей-то, интересно, что от меня нужно?»
        И проверил её ментальное поле. Вдруг и там засеку знакомую структуру поискового артефакта.
        Но ничего подобного с собой у девушки не было. Поэтому я, мысленно кивнув самому себе, посмотрел уже непосредственно на подсевшую ко мне наёмницу. Вот такими я, если честно, и представлял себе амазонок, как эта женщина, расположившаяся напротив меня.
        Высокая. Накачанные руки и, скорее всего, точно такие же ноги, да и всё остальное тело. Ни капли лишнего жира. Только мышцы. Сказал бы «спортсменка-отличница», но больно уж хищно из-за её плеч выглядывала пара клинков. Полная крупная грудь, прикрытая кожаным корсетом, поверх которого обычно надеваются доспехи. Твёрдый взгляд сероватых глаз. Небольшой шрам на лбу, но, что удивительно, он не портил внешность, а лишь подчёркивал статус этой воительницы. Лицо не то чтобы очень красивое, но и не мужеподобное. Обычная женщина (или девушка, чёрт его разберёт).
        - Привет, - повторила она, помахав рукой у меня перед глазами, при этом чуть сильнее, чем это было необходимо, наклонившись вперёд. - И не пялься так, а то схлопочешь, - сказала она, заметив, куда непроизвольно переместился мой взгляд. И ещё раз махнула рукой у меня перед лицом. - Сфокусируйся на мне и ответь.
        «Похоже, эта амазонка считает меня не слишком сообразительным», - наконец дошло до меня.
        - Привет, - усмехнувшись, поздоровался я. - И на какой вопрос ты хотела бы получить ответ? - Я посмотрел ей прямо в глаза. - А то язык жестов мне не слишком хорошо знаком, а кроме той пантомимы, что ты устроила, пока тут ничего другого не было.
        - Чего? - удивлённо уставилась она на меня. - Чего я устроила? - Она попыталась привстать из-за стола.
        Я, слегка наклонившись вперёд и протянув руку под столом, резко хлопнул её по коленке, ударив в определённую точку, после чего нога девушки подломилась и она, изумлённо посмотрев на меня, завалилась назад, снова усевшись на стул. Я же, успокаивая, придержал её за руку и сказал:
        - Да ладно, забей, и давай начнём наш разговор с самого начала. Вечер добрый, леди. Так что вы хотели узнать?
        Эта смена поведения и манеры общения сбили с толку женщину. Амазонка немного помялась, явно не зная, как поступить, но взяла себя в руки и, оглядев зал, сказала:
        - Я вообще-то искала ламию. Не знаешь, где она?
        - Там, - указал я в сторону двери, ведущей внутрь трактира, - общается с хозяйкой бара. - Заметив, что наёмница встаёт, добавил: - Думаю, они скоро должны закончить. Я тоже её жду. Так что если есть желание и время, тоже можешь её подождать вместе со мной.
        Наёмница задумалась. А потом, согласно кивнув мне, села обратно.
        Молчание слегка угнетало. Поэтому я решил немного поговорить с ней. Правда, перед этим следовало представиться.
        - Мы ведь всё ещё незнакомы, - сказал я воительнице. - Меня зовут Степан. - И вопросительно посмотрел на неё.
        - Дага, - немного помолчав, ответила женщина, а потом добавила: - Да я знаю, кто ты. Нам о тебе рассказывали стражники. Ты вроде разведчик из одного местного отряда. По крайней мере, о чём-то подобном говорили в казарме, когда мы заходили туда на пару минут, чтобы отметиться у командира гарнизона.
        - Понятно… - протянул, удивившись, я.
        Не знал, что местное сарафанное радио так быстро работает и меня приписали уже к отряду Кланка, хоть и негласно.
        Я хотел спросить ещё что-то, но как раз в этот момент открылись двери за барной стойкой и из них вышли Марж и ламия.
        - А вон и она, - сказал я Даге, кивнув в направлении приближающейся к нам девушки.
        Карая вопросительно посмотрела на меня, когда увидела за нашим столиком наёмницу. Я пожал плечами:
        - У неё какое-то дело к тебе, а не ко мне, поэтому я ничего не знаю.
        Ламия кивнула и села за столик.
        - Добрый вечер, Дага, - поздоровалась она с наёмницей и спросила: - Что ты хотела?
        Та поглядела на меня. Понятно, опять тут лишние уши.
        - Ухожу, - поднимаясь из-за стола, кивнул я.
        Но меня удивила Карая:
        - Не нужно, не думаю, что в этом есть какая-то острая необходимость, - взглянула она в глаза Даге. - Ведь так?
        - Да мне как-то всё равно, - пожала плечами наёмница и посмотрела на меня: - Пусть остаётся.
        - Так я тебя слушаю. - Ламия в ожидании посмотрела на сидящую за столом воительницу.
        - Здесь такое дело, - начала свой рассказ-предложение Дага, не особо обращая на меня внимание, - мы с моими девочками подрядились на одну не очень сложную работёнку, на несколько дней. - Она немного помолчала. - Это сопровождение груза одного торговца из соседнего города. Нам нужно будет сначала быстро добраться туда и потом с его караваном вернуться обратно. Думаем уложиться за неделю, может, чуть дольше, поскольку торговец хочет успеть ещё до начала ярмарки закрепиться в городе.
        Карая кивнула на слова наёмницы и продолжала внимательно её слушать. А по мне, и так всё было в целом ясно. Когда я видел наёмницу и её отряд дома, то обратил внимание, что среди них нет ни одного относительно сильного мага. А при прямом боестолкновении с противником, особенно в таких мирах, где магия играет ведущую роль и является неоспоримой силой и преимуществом, без него не обойтись. И особенно это будет заметно, если маги есть у ваших врагов, тогда без собственной магической поддержки будет очень сложно.
        Видимо, об этом же на совете отряда подумали и наёмницы. И именно поэтому сейчас Дага и хочет предложить ламии эту работу в её отряде.
        Только девушка - местный гарнизонный маг, не знаю, получится ли у неё вырваться из города на это время. Наверное, и сама Дага это знает и не стала бы обращаться к Карае, не имея на это каких-то своих оснований.
        - Так вот, - продолжила наёмница, - я тут поговорила с Марж, - кивнула она в направлении стойки бара, где снова стояла подруга Караи, - и поинтересовалась, есть ли в городе достаточно сильный боевой маг с навыками хорошего бойца? Она же, не долго думая, порекомендовала обратиться к тебе. Сказала, что тебе будет не сложно договориться в гарнизоне о своём отсутствии на это время. А деньги тебе вроде нужны. - Дага вопросительно посмотрела на ламию. - Ну так что? Ты не против присоединиться к нам?
        Карая задумчиво всмотрелась в стоящий на столе небольшой кувшинчик с напитком, будто он мог подсказать ей ответ на этот вопрос. Но вдруг повернулась ко мне:
        - А ты что думаешь?
        Я как-то не ожидал, что её заинтересует моё мнение, но если она спросила, то почему бы и не ответить.
        - Как я понял, им нужен хороший маг. Тебе деньги. И если у тебя не будет никаких проблем с тем, что ты уедешь из города, то почему бы и нет? Тем более, как сказала Дага, дело не очень сложное.
        - Да, - подтвердила та, - обычное сопровождение каравана.
        Карая кивнула, но потом расстроенно посмотрела на меня.
        - А как же моя работа на вас? Ведь Тарс, скорее всего, уже договорился со смотрителем и получил разрешение на использование лаборатории. Он как раз собирался этим заняться, когда вернётся в гарнизон.
        На неё заинтересованно посмотрела Дага.
        - А в чём дело? - спросила она.
        - Да я тут согласилась поработать оценщиком артефактов для него и его партнёра, - кивнула ламия в мою сторону, - и должны мы были начать завтра с утра.
        - А это надолго? - уточнила наёмница.
        - Да не очень, за первую половину дня я бы управилась, - ответила девушка.
        - Ну и нет проблем, - пожала плечами амазонка, - мы вообще собирались выступить только послезавтра. Нужно подготовиться самим и договориться о животных.
        - Тогда я с вами, - сразу почувствовав себя увереннее, согласилась ламия, - только получу разрешение у командира гарнизона на несколько дней отгула да договорюсь с моими сменщиками. - И тут она снова взглянула на меня. О чём-то задумалась, а потом спросила Дагу: - А вы не думали, что сейчас в окрестностях города и близлежащих лесах достаточно опасно: много монстров и различных тварей пришло сюда из центра материка, ведь только что прошёл очень сильный магический выброс, и вам в отряд может потребоваться разведчик?
        Нет, - отрицательно покачала головой наёмница, - мы не думали об этом. - Немного помолчав, она добавила: - Но я поняла, о чём, вернее, о ком ты говоришь. - И она перевела взгляд на меня: - Но ты должен понимать, что это не рейд, а поход, и тут тебе не придётся действовать в одиночку. Тут нужны просто твои знания, опыт и наблюдательность. Я даже не очень уверена насчёт твоих боевых качеств. Я ведь не видела тебя в деле. Так что стандартной двойной доли ты вряд ли получишь.
        Я равнодушно пожал плечами: «Нет так нет, не особо-то и хотелось». У меня как-то вообще не было никакого желания никуда уезжать из города.
        - Я понял, - ответил я наёмнице.
        - Ну и ладненько, - ответила она и вновь посмотрела на Караю: - Завтра вечером последние сборы, а послезавтра поутру выезжаем. А с тобой, - и она упёрла свой взгляд в меня, - я свяжусь чуть позже, когда мы это обсудим на совете.
        - Хорошо, я подожду. - Я не расстроился, да и особо не обрадовался.
        Работать я теперь смогу в любое время и в любом месте, конечно, нужно подумать над внешней маскировкой, но тут не должно быть ничего сложного. Можно вплести в ту же энергоструктуру щита плетение хамелеона, и щит будет хотя бы частично перенимать черты окружающего меня обычного визуального пространства. И если особо не мельтешить и не шевелиться, то никто и не заметит ни моего присутствия, ни того, что я там делаю.
        «Так и поступлю», - решил я.
        Так что особо меня этот поход не напрягал. Времени, правда, будет на занятия чуть меньше, чем в городе, но зато появится возможность чуть лучше изучить и понять этот мир. А это, коль я тут задержался на неопределённое время, всё равно делать рано или поздно придётся.
        Да и Карая вон как радостно смотрит на меня. Видимо, она очень гордится тем, что сумела выторговать именно для меня это место в отряде, хотя мне его ещё и не дали.
        Дара обещала, если они примут решение о моём участии в походе, найти верховое животное и для меня. На этом мы с наёмницей распрощались, договорившись встретиться ещё и завтра.
        Мы с ламией ненадолго оставались в таверне, только чтобы девушка перекусила. И пошли домой. Карае требовалось начать собираться и подготовить чуть больше необходимых вещей, чем она брала в однодневный поход.
        Когда мы вошли в дом, я увидел, что и здесь была небольшая суета, которую устроили наёмницы, тоже активно начав готовиться к предстоящему походу. К ним сразу присоединилась и Карая.
        Я же, немного понаблюдав за всем этим женско-девичьим бедламом, не понял такого ажиотажа и спокойно поднялся в свою комнату. Я решил дать себе пару часов отдыха, а потом засесть за реализацию своего плана. Требовалось внедрить в маскирующий щит плетение «Хамелеон», чтобы его было сложнее обнаружить со стороны.
        Дом Караи
        Пара часов спустя
        С плетением «Хамелеон» и его дальнейшим внедрением в энергоструктуру щита никаких проблем у меня не возникло.
        Сначала я его удалённо наложил на первый попавшийся мне предмет. Им оказался мой многострадальный стол, стоявший напротив окна. Ну а что было делать, если, кроме него, никаких иных предметов у меня в комнате не было.
        «Нужно хоть что-то притащить с улицы для экспериментальных целей», - в очередной раз подумал я.
        Потом анализатор скопировал полученную энергоструктуру. И дальше мы уже работали на базе совмещения двух энергоструктур. Осталось только совместить площади покрытия и согласовать равномерное перераспределение энергии в обоих маскирующих плетениях. Так как такой опыт работы у меня уже был, то на базе нашего вероятностного модуля мы с анализатором достаточно быстро смогли разработать совмещённую структуру.
        Последующие эксперименты превзошли все мои ожидания. Если подобную энергоструктуру внедрить в артефакт и просто положить куда-нибудь, то в результате через пару минут, когда плетение «Хамелеон» окончательно считает все входящие параметры окружающей среды, получится чуть ли не идеальная ловушка для любых магических существ. Ведь никакой материальной преграды нет. И её совершенно не заметно со стороны, ни на физическом уровне, ни на магическом. Ведь поисковое плетение будет отражено, так как это не материальный щит.
        Заметить такую ловушку сможет лишь видящий, который для обнаружения магических аномалий не пользуется ничем, кроме своих врождённых способностей. Или плетение, разыскивающее именно магические ловушки. Но им пользуются лишь поисковики в рейде, где шанс нарваться на нечто подобное очень велик.
        Так что, в результате, совместив скопированную структуру плетения «Хамелеон» со структурой ловушки для магов, я получил ещё более опасную и смертоносную вещь. Теперь это была натуральная замаскированная магическая западня, попав в которую можно было там и остаться.
        Вот множественный подход к применению одного и того же плетения. С одной стороны, я использую полученный мной результат как защитное и маскирующее средство, а с другой, его можно применить и как пассивное или активное средство нападения.
        Ещё раз проверив работу всех вариаций созданных мной плетений, я приступил к следующей важной работе. Мне нужно было рассортировать и классифицировать ту литературу, что была у меня в наличии.
        Книг было много. В общей сложности у меня набралось порядка трёхсот пятидесяти книг, касающихся разнообразных аспектов по работе с магией. Тут была и общая теория магии, и её более углублённая специфика при том или ином использовании, а также различные более специализированные книги, касающиеся уже более узких направлений, таких как рунология, артефакторика, ритуалистика, алхимия и ещё множество других. Ну и различные справочники. Рунные алфавиты, справочники формул, плетений, материалов, ингредиентов, бестиарии и прочее, прочее, прочее.
        Честно говоря, я даже не думал, что у меня скопилось такое множество книг. Даже если просто прочитать каждую, не особо задумываясь над содержанием, потребуется никак не меньше одного года непрерывного чтения. Если же вдумчиво разбираться с каждой из них, то я даже не представляю, на какой срок всё это может растянуться.
        Кроме всего прочего, у меня были ещё и инфокристаллы, которых было ничуть не меньше, а возможно и больше.
        «Кстати, - вспомнил я о тех нескольких инфокристаллах, что были с какими-никакими комментариями. Их я нашёл как раз в библиотеке этой непонятной нежити. - Может, посмотреть, что это?» Коль проблем с интерпретацией рунного алфавита древних, благодаря учебнику, выданному мне Караей, у меня теперь не было, то можно прочитать, что же там такое.
        Как я понял, все они - некие установочные пакеты. Примерно таким же был тот самый кристалл, с которого я и установил себе анализатор.
        «Хм. Он ведь сможет мне немного помочь и в интерпретации того, что там может быть написано, возможно, у него будет какая-то информация о том, о чём там может говориться. Ну или он определит, безопасно для меня это будет или нет?», - подумал я и полез в сумку, разыскивая те самые инфокристаллы.
        Так. Подобных кристаллов у меня три.
        И что это? Смотрю на первый из них.
        Дар познания сущности не срабатывает, хотя я и пытался его вызвать.
        Так, а что в описании?
        «Модуль построения ментально-информационной модели объекта».
        Второй инфокристалл.
        «Модуль преобразования менто-информационной модели в информационный массив данных».
        И последний.
        «Модуль по анализу и обработке массивов данных».
        Ну что я могу сказать? Явно прослеживается связь всех трёх установочных пакетов. Первый что-то создаёт, второй переводит то, что создал первый, в какой-то набор данных, а третий позволяет работать с этим набором данных.
        «Что скажешь, анализатор?» - задал я вопрос своему магическому компьютеру.
        Но, как оказалось, ничего он по данному вопросу сказать не мог. Хоть понятия каждое в отдельности ему и были знакомы, но что это такое в целом, не знал. Зато по каким-то своим параметрам сумел определить, что установка этих ментомодулей никакого особого вреда мне не причинит. Он даже был более чем уверен (компьютерный аналог - «мамой клянусь», восьмидесятипроцентная вероятность), что они окажутся вполне с ним совместимы. Особенно это касалось последнего модуля. Так как, судя по его описанию, он выполнял примерно те же функции, что и сам анализатор.
        Ну а коль мой помощник дал практически полную гарантию безопасности установочных пакетов, залитых в эти инфокристаллы, я решил рискнуть. Вреда от этого точно не будет, ну а то, что они могут оказаться очень даже полезны, я не исключал. Наглядный пример уже достаточно давно сидел у меня в голове и в его полезности я нисколько не сомневался.
        А потому эту ночь я решил посвятить как раз установке этих пакетов. Тем более, как с ними работать, я знал ещё с тех пор, как инсталлировал себе анализатор.
        Но перед этим я убрал обратно в сумку все книги, чтобы потом не тратить на это время. Как прошла прошлая моя инсталляция с инфокристаллами древних, я прекрасно помнил и потому не исключал подобного же результата и сейчас.
        «Ну что, поехали». И я взял первый из них.
        Определить последовательность установки было легко, кейсы с кристаллами были пронумерованы.
        Подключаюсь к нему и начинаю работать с ним, как с обычным артефактом.
        И опять всё то же самое.
        «Произвести установку?»
        «Да».
        И я замираю. Не отключаюсь, а именно замираю. Сознание работает. Но тело совершенно не подчиняется разуму.
        Вижу мысленный индикатор, который появился у меня перед глазами.
        Несколько минут - и установка завершена.
        Странно. Ничего. Ни боли. Ни каких-либо постэффектов, как было в тот раз. Больше похоже на активацию своего встроенного модуля, что провёл сам анализатор. Ну и ладно.
        Наклоняюсь и беру второй инфокристалл. И повторяю процедуру. Всё хорошо. Это даже радует.
        Вот и последний.
        «Провести установку?»
        «Да».
        Тут потребовалось времени значительно больше. Порядка часа. Даже больше, чем когда устанавливался анализатор. Но, как оказалось, это ещё не все. Тело всё так же не подчиняется мне, зато в моём сознании загорелась новая надпись.
        «Провести интеграцию установленных модулей».
        И никаких вариантов, кроме согласия.
        «Да».
        Чёрт. А я ещё радовался, что всё обошлось. Сознание начало выворачивать и разрывать на части. И длилось это, по моим ощущениям, очень долго.
        «Первая стадия интеграции модуля управления закончена», - наконец появилась новая надпись.
        Но, как я понял, это только начало.
        «Вторая стадия. Поиск совместимых модулей и их подключение».
        Тут меня уже не так сильно корёжило. Но всё равно неприятно.
        «Завершено. Обнаружено шесть разнородных ментальных модулей, имеющих общую совместимость. - И сразу же: - Произвожу их подключение».
        «Каких шесть? - удивился я. - Я установил только три, ну плюс ещё анализатор и тот его внутренний вероятностный модуль. Это максимум пять. Что он ещё мог принять за отдельный модуль?»
        Додумать я не успел. Видимо, настало то самое место, когда меня достало по-настоящему. Сознание не просто разрывало. Оно рассыпалось на множество составных частей. Какая-то внутренняя боль, изматывающая и ноющая, поселилась в его каждой частичке.
        Сколько все это продолжалось, не знаю. Но когда я наконец осознал себя, первое, что увидел, - за окном уже начало светать.
        Однако и это был ещё не конец.
        «Произвожу общую синхронизацию потока поступления данных».
        Было неприятно, но по сравнению с только что пережитым состоянием, можно сказать, я вообще ничего не почувствовал.
        «Синхронизация завершена».
        Какое-то мгновение - и я начинаю заваливаться на бок.
        - Чёрт, - пробурчал я, успев ухватиться за край стола.
        И медленно побрёл к кровати.
        Такое ощущение, что всё мое тело пропустили через соковыжималку, потом мясорубку и напоследок прокрутили в барабане стиральной машины. Каждая клеточка тела болит, все кости ноют. Такого со мной ещё никогда не было. Даже представить не мог, что окажусь в подобном состоянии.
        Еле накладываю на себя несколько средних исцелений. Оказалось, из меня ещё и практически всю энергию эта инсталляция выкачала, хотя во время процесса я этого даже не заметил, не ощутил.
        Почувствовав небольшое облегчение, заваливаюсь на кровать. Это тот самый случай, когда мне крайне необходим отдых.
        Уже практически провалившись в сон, вспоминаю, что не снял защитный купол. И на последнем издыхании отключаю его.
        Что удивительно. Сознание всё время, пока шла установка, поддерживало самостоятельно его работу.
        «Ну а теперь спать», - подумал я, отключая сознание. Так было гораздо проще и быстрее отрешиться от окружающего мира и провалиться в царство снов.
        Хотя сны-то мне как раз никогда и не снились.
        Дом Караи
        Утро
        Раздается тихий стук в двери.
        - Степан, - это голос Караи, - Степан, вставай. У нас не так много времени. Мы договаривались с Тарсом на утро.
        Поднимаюсь с кровати.
        Голова гудит. Всё тело ноет. Так и не отдохнул. Но по крайней мере чувствую себя чуть лучше, чем несколько часов назад.
        Пытаюсь понять, что от меня хочет девушка. Но мысли еле ворочаются в голове.
        С трудом вспоминаю о нашем уговоре пойти в лабораторию гарнизона.
        «Чёрт, так нельзя», - понимаю я, подхожу к двери и, открывая её, отвечаю ламии:
        - Прости, я немного проспал, устал, оказывается, несколько больше, чем думал.
        Девушка удивлённо смотрит на меня.
        - Да я вижу. Что с тобой?
        - Похоже, приболел чуток, - отвечаю я.
        Слишком уж необычное это для меня состояние, так что вполне сойдёт за правду, хотя я и не помню, когда болел в последний раз.
        - Понятно, - кивает девушка. - Если хочешь, можешь остаться дома, мы справимся и без тебя. Там нет ничего сложного.
        - Да нет, пройдёт, - махнул я рукой. - Соберусь минут через пять, подождёшь?
        - Да, - ответила ламия и указала себе за спину: - Я внизу.
        - Хорошо, спасибо, - выдохнул я и закрыл дверь.
        Я вытащил из сумки артефакт, в который была встроена структура маскировочного щита, и активировал его. Наложил на себя ещё четыре плетения среднего исцеления. Вот теперь я чувствовал себя вполне нормально.
        Отключив амулет, убрал его обратно и прошёл в ванную, где быстро привёл себя в относительный порядок. Вот теперь я стал похож на человека.
        Ну а дальше вернулся в комнату, как обычно собрал все свои вещи в сумку, нацепил сбрую с оружием и спустился.
        - Всё, я готов, - сказал я изумлённо рассматривающей меня девушке.
        - И не скажешь, что ты только что был чуть краше мертвеца. Странный ты, - резюмировала она.
        Я пожал плечами:
        - Какой уж есть.
        И мы направились в гарнизон. Нам нужна была лаборатория.
        Гарнизон
        Утро. День
        - Ну и где вы застряли? - встретил нас чуть ли не у самых ворот Тарс. - Лаборатория в нашем распоряжении до полудня, нужно поторопиться. - И тут же спросил у ламии: - Нам хватит этого времени?
        - Должно, - откликнулась девушка.
        - Хорошо, а то я из-за этого переживал. Там сегодня вторая половина дня занята, и можно будет снова занять лабораторию только завтра, - объянил стражник.
        Девушка отрицательно помотала головой:
        - Завтра я уже не смогу, так что нужно успеть сегодня. Будете мне помогать.
        - Да без проблем, - за нас обоих ответил Тарс.
        Мы направились в сторону отдельно стоящего здания.
        - Я наши трофеи уже принёс туда, - сказал стражник перед самым входом в здание, - так что дело осталось только за тобой.
        И вот мы внутри. Честно говоря, я ожидал какое-то, не знаю, ну хотя бы место, похожее на лаборатории в академии, столы, стулья, разбросанные свитки. А тут оказалось почти стерильное помещение, в центре которого стоял средних размеров каменный стол.
        Только вот что необычно. Это был совершенно нейтральный стол, вернее, материал его изготовления. У него не было никакого своего ментального поля или магического излучения.
        - Хорошо, место подготовлено, - так же посмотрев на стол, удовлетворённо произнесла Карая и повернулась к нам с Тарсом. - Начнём. Положите туда, - она показала на гладкую столешницу, - несколько предметов из тех, что вы собрали. Только не рядом, межу ними должно быть примерно сантиметров тридцать.
        - Понял, - кивнул стражник и сразу же направился к одному из стоящих у стены мешков.
        Я последовал за ним.
        Мы выполнили то, что попросила ламия.
        - Пойдёт, - оценила она нашу работу и, подойдя ближе, начала зачитывать какое-то заклинание.
        Мы остались стоять в стороне.
        От нечего делать я стал рассматривать то, что сейчас происходило, а также находилось на этом столе. И только теперь обратил внимание на те изменения, что произошли с интерфейсным окошком анализатора. Ведь до этого мне всё как-то было некогда: сначала проснулся еле живой и не выспавшийся, потом собирались и пошли в гарнизон, и только здесь заметил, что же случилось с моим виртуальным компьютером.
        Там появились новые меню и вкладки. Да и вообще у меня складывалось впечатление, что он и сам претерпел значительные изменения. Только пока я не мог определиться, какие. Ну, естественно, кроме тех, что были на виду.
        «Ну и что это у нас?» - подумал я, глядя, на те дополнительные меню, появившиеся в главном интерфейсном окошке анализатора.
        «Получить текущие данные из существующего менто-информационного поля объекта.
        Скопировать структуру существующего менто-информационного поля объекта и преобразовать её в поддерживаемый тип моделей.
        Создать модель менто-информационного поля объекта.
        Преобразовать модель в смысловой и аналоговый набор данных.
        Провести анализ, сопоставление, сортировку и группировку полученных данных.
        Передать данные в базу знаний.
        Провести переиндексацию базы знания после внесения новых данных.
        Получить данные из базы знаний (задайте параметры поиска данных)».
        Это чего такое?
        Так. Начнём с того, что хотя бы примерно мне известно. А это пункты с третьего по последний.
        Третий и четвёртый пункты - это, судя по всему, как раз те первый и второй модули, установкой которых я и занимался.
        Последние четыре - это пункты, скорее всего относящиеся к тому модулю, который и устанавливался дольше всех с последнего инфокристалла.
        Но вот что это за первый и второй пункты? Такого я точно не видел и не помню. Но откуда-то они появились. И, что странно, мне это что-то напоминает. Только я не могу понять - что.
        Ладно. У меня есть прекрасная возможность это проверить.
        Выбираю взглядом ближайший объект, в котором угадывается небольшой внутренний запас магической энергии. Значит, и какое-то поле у этого предмета есть.
        Так. Теперь что? Выбираю.
        «Получить текущие данные из существующего менто-информационного поля объекта».
        И активирую этот пункт меню.
        Сразу же вижу:
        «Выберете объект воздействия».
        Никаких там мышек, точек, подсвеченных контуров и прочего не было, чем бы можно было выделить тот самый небольшой внутренний орган перевёртыша. Поэтому я просто фокусирую на нём свой взгляд.
        «Объект выбран. Проводится считывание данных».
        Несколько мгновений - и вот результат.
        «Биологический материал. Мышечная ткань (предположительно внутренний орган неизвестного существа). Энергетические свойства: в этом месте появилась какая-то непонятная величина. Менто-активные свойства: и ещё одно значение. Особые свойства: увеличение регенеративных способностей организма на 7 %, время действия от 50 минут до 1,5 часов в зависимости от массы объекта. Особые свойства: временное ускорение процесса восстановления энергетического баланса на 13 %, время действия - от 15 до 40 минут в зависимости от объёма менто-информационного поля и пропускной способности каналов передачи ментальной энергии. Побочные эффекты: нет».
        Как-то слишком знакомо всё это звучало. Конечно, отчёт был более формализован, но я уже нечто подобное видел и не один раз. В мою голову закралось одно невероятное предположение.
        «Надо бы выбрать что-то из того, с чем мне уже приходилось работать. - И мой взгляд остановился на костях одного из тех необычных существ, что напали на нас. Нужно выбрать ту, что имеет собственное поле. Таких костей было не очень много, но они были. - Это пойдёт», - решил я. Хотя именно таких предметов раньше у меня не было, но были другие. Главное, уловить закономерность, которая мне необходима.
        Повторяю всю процедуру по новой. Жду результата. Пара мгновений - и отчет у меня перед глазами.
        «Биологический материал. Костная ткань (предположительно кость неизвестного существа). Энергетические свойства: ноль - (ну, с этим понятно). - Менто-активные свойства: - (тут опять какое-то значение)».
        А вот дальше пошло уже то, чего не было ранее.
        «Менто-активная ёмкость: от такой-то величины до такой-то. Длительность сохранения энергии: 3 года. Энергетические потери при сохранении: от % % в 3 месяца».
        Ну а дальше пошло то, что уже было.
        «Особые свойства: максимальная ёмкость хранения энергии достигается при использовании менто-энергии класса Х-3. Побочные эффекты: нет».
        И вот этот отчёт мне сказал гораздо больше, чем предыдущий.
        «Так это же дар познания сущности, - ошарашенно подумал я, - но преобразованный в рабочий модуль!» Как такое может быть? Неужели дар богини-кошки этот непонятный модуль древних воспринял как ещё один автономный модуль? Похоже, так и есть. И после этого интегрировал его, подключив к общему интерфейсу и к моему анализатору. Нереально. Но тогда получается, что богиня мне передала некий свой дар (читай - ментальный модуль), с которыми может работать этот уже установленный мной самим агрегат.
        Интересно, что он ещё может?
        Чёрт, и никаких инструкций! Но зато появились новые возможности.
        Кстати, там моргают надписи, которые появились после полученных отчётов.
        «Скопировать обнаруженные структуры менто-информационных полей и преобразовать их в поддерживаемый тип моделей?
        Провести преобразование моделей в смысловой набор данных?
        Записать полученные данные в базу знаний?»
        Я, естественно, согласился. Что уже терять, коль я влез в это дело по самый локоть.
        «Сохранено два типа моделей.
        Получены идентификационные параметры.
        Данные перенесены в базу знаний».
        И через несколько мгновений:
        «Обнаружены идентичные типы менто-информационных полей. Коэффициент совпадения 95 %».
        И в моём воображении подсветились некоторые органы и практически все кости, лежащие как на столе, так и ещё не вытащенные из мешков.
        Хм, получается, я могу довольно быстро выделить все одинаковые объекты со схожими свойствами даже в этой мешанине магических полей.
        «Что ещё?» - спросил я себя.
        Но тут как раз закончила со своим плетением Карая, и я перевёл взгляд на него.
        Оказалось, ничего необычного не появилось. Всё то же самое, что и раньше. Основные свойства плетения, длительность его работы, узловые и фиксирующие точки. Энергетическая ёмкость и потребление плетения (хм, а вот этого раньше не было). Ну и предложение скопировать структуру или разрушить её.
        Хотя нет, вот ещё кое-что. На основе имеющихся данных анализатор предложил преобразовать эту энергетическую структуру в рунную формулу. Такого раньше точно не было.
        Анализатор мог считать все эти данные, но не увязывать их между собой. Рунные формулы для него были рунными формулами, а энергетические структуры именно энергетическими структурами.
        О параметрах работы и копии ментального слепка поля я не говорю. Похоже, эта функция сейчас продублирована.
        Однако до этого он самостоятельно даже не мог в своём вероятностном модуле протестировать работу рунной формулы, пока я реально не воспроизведу плетение и не получу его уже готовую энергетическую структуру. Так было и с плетением «Хамелеон», которое я хотел внедрить в структуру щита. Благо я сразу сообразил, в чём подвох, и сам первый раз наложил плетение, чтобы он смог получить его энергетическую структуру.
        Но сейчас всё было по-другому. Анализатор предложил не воспроизвести по формуле то, что получится, а сынвертировать операцию и по уже готовой структуре воссоздать её формулу. Это было очень интересно, и если подобный функционал окажется полностью рабочим, то мне это даст огромнейший бонус.
        Для пробы я проделал предложенную операцию. И к моему удивлению, хоть я этого, если честно, и не ожидал, получил какую-то рунную формулу, составленную на языке древних. Осталось лишь проверить, насколько она работоспособна.
        «Но так как в реальности я этого сделать не могу, то, может, это проверить в вероятностном модуле?» - задумался я.
        Хотя ранее он мог прогнозировать работу не рунных формул, а только уже готовых структур, но в связи с последними результатами почему бы и не попробовать?
        Передаю полученную формулу в модуль вероятностного прогнозирования.
        «Хм. Ну, как-то он сработал», - констатировал я, проверяя входные и выходные параметры.
        Только вот что он получил на выходе, я, конечно, узнать не мог. Лишь какие-то эмпирические данные, которые мне ни о чём не говорили.
        Однако смоделированная при работе энергетическая структура была полностью идентична той, что мы скопировали с плетения, которым сейчас воспользовалась Карая. Так что будет считать проведённый эксперимент успешным.
        Что ещё мы имеем?
        Похоже, с иными наборами рунных алфавитов, кроме алфавита древних, анализатор не умел работать.
        Но как только я об этом подумал, он предложил мне преобразовать полученную формулу в один из возможных вариантов её альтернативного отображения. И вывел список некоторых из известных мне рунных алфавитов.
        «А почему не все?» - сначала удивился я, и только потом до меня дошло, что все рунные алфавиты могут и не подходить для отображения этой рунной формулы на их языке. Ведь не все руны древних с ними сопоставимы.
        И именно эта мысль натолкнула меня на ещё один напрашивающийся вывод. Похоже, этот последний модуль, который я установил себе, делает гораздо больше, чем анализ полученных данных. Ведь хоть и не первым пунктом, но у него стоит как раз именно сопоставление и обработка данных. И, по всей видимости, это относится ко всем данным, к которым у него есть доступ.
        «Ни черта себе», - поражённо подумал я. Выходит, я могу получить формулу на любом рунном языке, на котором она может быть воспроизведена, проведя сопоставление с уже известными мне рунами. Кроме того, явно проводится классификация по самой базе знаний. Ведь смог же я каким-то образом идентифицировать все одинаковые артефакты, которые уже успел исследовать. А значит, и по остальным полученным данным мой виртуальный компьютер теперь должен проводить аналогичную работу.
        Следовательно, теперь я реально смогу на основе работы анализатора с его вероятностным модулем составлять новые плетения или модернизировать и оптимизировать старые. И работая не только с их энергетической структурой, но и с различными рунными алфавитами.
        А кроме того, я могу идти и от обратного. Запрограммировав нужный эффект, получить энергетическую структуру, его вызывающую, а потом преобразовать её в рунную формулу.
        «Невероятно!» - снова поразился я. Ради такого бонуса стоило поваляться в кровати и поболеть.
        Но и это было ещё не всё. Я проверил всего несколько рабочих пунктов, но были и другие. Что они означают?
        «Чего гадать, если можно попробовать», - решаю я и выбираю меню.
        «Создать модель менто-информационного поля объекта».
        Активирую его, и, выбрав очередной артефакт, отдающий не слишком мощным энергетическим фоном, сосредотачиваюсь на нём.
        И тут же получаю ответ:
        «Создание модели не требуется. Объект имеет собственное менто-информационное поле».
        Так. Если это меню не работает с тем, у чего наличествует собственное менто-информационное поле, то…
        И я быстро выбрал один из каких-то невзрачных кусков.
        Активирую нужное меню.
        Несколько мгновений - и получаю результат:
        «Биологический материал. Костная ткань (предположительно кость неизвестного существа). Энергетические свойства: ноль (ну, с этим понятно). Менто-активные свойства: нет. Менто-активная ёмкость: какое-то совсем небольшое число. Длительность сохранения энергии: 4 дня. Энергетические потери при сохранении: от 22 % в день. Особые свойства: нет. Побочные эффекты: нет».
        Обалдеть. Те камни, что я выбирал и на которых срабатывал дар, я и считал обычными, но в них всё равно тлела очень небольшая искорка магии. А в этом обломке кости её не было вовсе. И получается, что я могу создать менто-информационную модель даже для тех предметов, у которых её нет.
        И тут я посмотрел вниз. В сумке у меня лежит куча книг и инфокристаллов. А это поле ведь не просто так называется менто-информационным. И если предположить, что где-то содержится хоть какая-то информация, то, возможно, я смогу её оттуда вытащить через полученную модель и последующую её обработку модулем, проводящим анализ выявленных при этом данных.
        Этот вопрос меня очень заинтересовал. Он требовал проведения срочных экспериментов. Жаль, что прямо сейчас их не проведёшь, но можно подождать и до вечера или ночи, как получится.
        Тем более и Карая, как я заметил, закончила с плетением, и теперь к ней поступали данные, полученные работающей структурой, и передающие ей результат в виде рунных символов древних.
        - Это, - ламия стала откладывать в сторону органы, отдающие небольшим количеством энергии жизни, - регенерирующие ингредиенты. Их можно продать ведунам или алхимикам.
        Получилась небольшая кучка.
        Странно, она выбрала не всё из того, что лежало на столе, и из того, что обнаружил я сам как при помощи модернизированного анализатора, так и за счёт своего магического видения. Анализатор утверждал, что пропущенные девушкой органы совершенно ничем не отличаются от тех, что она выбрала. Но что ещё более интересно: плетение отреагировало только на них.
        «Возможно, это как-то связано с тем пороговым значением энергии, на которое срабатывает плетение?»
        Эту гипотезу сразу же проверил анализатор.
        Так и оказалось. Плетение отреагировало только на те артефакты, у которых величина, определяемая анализатором в менто-активных свойствах, превышала три сотни единиц. Определить так точно получилось именно потому, что она выбрала орган, у которого этот параметр был равен триста одной единице и прошёл проверку, а другой, со значением триста, не прошёл. И так везде.
        Я просматривал и запоминал. Потом соберу остатки.
        - Это заготовки под артефакты, - между тем продолжала сортировать наши трофеи ламия. - Рунологи и артефакторы тоже приезжают на ярмарку, так что реализовать всё это не составит особого труда. - И перед нами появилась новая кучка.
        Среди различных костей тоже было то, что она оставила, но что мой анализатор определял, как абсолютно нормальные заготовки только с недостающим для проходного бала параметром ментально-активного значения.
        Плетение девушки работало стабильно, отсекая вроде различный и не интересный никому мусор. Только вот с этим не был согласен мой виртуальный компьютер. Да и я сам. Ведь можно зарядить все эти артефакты до примерно подходящего уровня и реализовать их. Что я в общем-то и решил сделать.
        Рассортировав отобранные ингредиенты и заготовки для артефакторов, мы перешли ко второй партии.
        Я же между делом прибрал весь мусор, незаметно скинув в пару мешков оставшиеся без внимания природные артефакты.
        И так мы проработали следующие четыре часа.
        Карая оказалась дотошным оценщиком и очень тщательно отобрала всё, что можно продать. Ну, конечно, если забыть о том, что примерно треть досталась мне.
        Когда мы закончили, на столе остались те два органа виверн, которые никому не понадобились, но которые я у них вырезал.
        - А это что? - спросил я у девушки.
        - Ничего, - ответила она, - обычные органы. Не представляют никакой ценности.
        - Ну а что я тебе говорил, - усмехнулся Тракс. - Так что не расстраивайся, северянин. Они не занимали много места, да и ценного из-за них ничего оставлять не пришлось. - И стражник хлопнул меня по плечу. - Не всем везёт, и попадается что-то не слишком стоящее. Никто не стал бы оставлять что-то, если бы оно представляло хоть какую-то ценность. Слишком много там было магов. - И он ещё раз хлопнул меня по плечу.
        - Хм… - протянул я, глядя не лежащие на столе непонятные органы. - Возможно, вы и правы.
        А сам задумался. И было отчего. Ведь анализатор после построения модели и её изучения выдал совершенно иные результаты:
        «Биологический материал. Мышечная ткань (предположительно внутренний орган неизвестного существа). Энергетические свойства: нет. Менто-активные свойства: нет».
        И тут бы и закончить, но это было не всё.
        «Особые свойства: преобразователь и катализатор изменений. Особые свойства: двукратное укрепление костной ткани и полуторакратное укрепление мышечной ткани. Трёхкратное повышение эластичности всех типов тканей. Побочные эффекты: не известны».
        «Ну и что это такое?» - задался я вопросом.
        Это мне было неизвестно. Только вот то, что это явно никакой не хлам, теперь я был более чем уверен.
        На этом мы закончили. Рассортировав всё ценное по мешкам, отдали их на хранение Траксу, он обещал позаботиться о наших трофеях. Карая даже не усомнилась в этом, ну а мне было не до этого, так что я и не переживал. Мусор мы с ним вытащили вместе. Только вот то, что я отложил в отдельные мешки, незаметно перекочевало ко мне в сумку.
        Мы распрощались со стражником и отправились каждый по своим делам. У Караи ещё были какие-то дела в гарнизоне, да и с капитаном она собиралась поговорить, а потом ей нужно было пробежаться по местным лавкам и купить кое-что в дорогу.
        Ну а мне здесь делать было нечего. Тем более через пару часов я обещал появиться у ламий. Но перед этим мне было необходимо заскочить домой и наконец проверить, что же мне досталось в том самом, так и не открытом мной сундучке с артефактами, один из которых я и собирался продать родственницам Караи. Да и с парой книг или инфокристаллов будет немного времени поэкспериментировать.
        Поэтому я, не задерживаясь, вышел за ворота и направился к дому ламии. Нужно использовать все возможности, что у меня появились, что я и собирался сделать.
        - Это он? - спросил невысокий мужчина у другого, более полного и высокого, стоящего рядом с ним.
        - Да, стражники сказали, что именно этот парень сорвал проникновение в город наших братьев.
        - Он один и смог засечь всех?
        - Да, старший, - кивнул второй.
        Невысокий немного помолчал.
        - Его нужно убрать, - распорядился первый. - В городе не нужен такой слишком уж глазастый человек. И как он только смог, ведь он не маг?
        - Говорят, он северянин, - ответил ему толстяк.
        - Тогда понятно, - кивнул тот, кого назвали старшим, - они наши вечные враги и чувствуют нас, будто видят насквозь. В этом случае его следует уничтожить уже сегодня. Ведь он может сорвать всю нашу операцию по внедрению. - Невысокий посмотрел вслед удаляющемуся в сторону города молодому парню со светлыми растрёпанными волосами. - Уже сегодня, - повторил он.
        - Мы сделаем это, мои братья будут готовы, - ответил толстяк и, больно уж плавно и грациозно для своих немалых габаритов развернувшись на месте, растворился в темноте уходящего вдоль городской стены переулка.
        А старший, постояв ещё немного под крышей здания, неторопливо вышел на тротуар и направился к открытым воротам гарнизона.
        - Привет, сержант, - окликнул его стражник, стоящий у ворот.
        Человек махнул ему в ответ рукой и зашёл внутрь.
        Только вот тот, кто зашёл на территорию гарнизона, никогда человеком не был.
        Глава 7
        Всё ещё неизвестный город
        Дом Караи
        Чуть позже
        Добрался я до дома Караи очень быстро. Гарнизон ведь находился буквально в нескольких минутах ходьбы от него, и поэтому идти тут было недалеко, всего пару-тройку сотен метров, и то получалось не долго, если двигаться даже очень неторопливым шагом.
        Дома никого не было, и меня это полностью устраивало.
        Я поднялся к себе в комнату, запер дверь и быстро установил магическое защитное поле. Мало ли что может произойти. Да и вдруг кто-то вернётся в то время, пока я тут экспериментами балуюсь.
        Хотя с другой стороны, магией я пока пользоваться не собирался. Но, опять же, кто его знает?
        Я поудобнее устроился за столом и вытащил из сумки сундучок с артефактами. Его нужно проверить первым, так как именно некоторую часть его содержимого я и обещал продать ламиям.
        «Вот, - усмехнулся я, поставив сундучок на стол и рассматривая его, - а как я его открывать-то собираюсь? Без магии?»
        Портить, взламывая это запертое хранилище артефактов, мне не хотелось, всё-таки довольно ценная вещь. Однако в этом я особых проблем не предвидел. Было у меня в запасе одно плетение из школы магии воздуха, которым я и собирался воспользоваться. Так сказать, мечта мага-домушника, если, конечно, такие здесь были.
        Это плетение уплотняло некоторую часть воздуха на определённом, выбранном заранее объёме, придавая ему мысленную, необходимую заклинателю форму. Подобную невидимую заготовку можно было использовать как некий магический ключ, мысленно манипулируя которым можно открыть тот или иной запертый замок. Ведь заготовка принимала форму, соответствующую внутреннему слепку замка и его защёлок.
        В общем-то ничего сложного, за исключением того, что не всегда получалось добиться необходимого результата с первого раза и для этого требовалось повторить несколько попыток.
        Правда, потом я понял, что имеется возможность поступать проще: заранее создать виртуальную модель двери, задействовав новые установленные модули анализатора, выделить на ней участок с замком и создать магический слепок воздушного ключа, которым и можно будет задействовать. Так что магией всё-таки пришлось воспользоваться.
        Ну да ладно. Главное, плетение в конце концов сработало и замок щёлкнул, позволяя открыть крышку.
        Я осторожно, магически уплотнив тонкую струю воздуха, приоткрываю сундучок, на всякий случай отгородившись от него ещё одним защитным куполом.
        «Хоть на него и не наложено никаких стандартных защитных плетений, - решил я, - но чёрт его знает, может, там обычная механическая защита или какой отравленный газ есть?»
        И только я об этом подумал, как в меня из-под открывшейся крышки вылетела сразу пара дротиков, которые завязли в магическом щите.
        «Это я вовремя подсуетился», - констатировал я сей факт и в этот момент сообразил, что на это действие меня подтолкнуло какое-то непонятное чувство, возникшее где-то внутри моего сознания. Это было даже не какое-то опасение, а некое чувство дискомфорта и тревожного состояния. Мне казалось, будто я что-то пропустил.
        Вот это всё и выразилось в эту мою дополнительную защиту, которую я решил на себя набросить.
        «Странно, - удивился я, - человеком с особо развитой интуицией я никогда не был. Это, похоже, опять что-то новенькое во мне проснулось».
        Осторожным или даже параноиком я точно был, этого не отрицаю. Мне с моим характером и внутренними демонами, вернее, одним, но очень большим и опасным, иначе просто-напросто не выжить. Но что могло послужить причиной возникновения такой способности, как интуиция?
        «Неужели анализатор может сопоставлять не только получаемые из моделей данные, но и всё, что мне попадает в голову, и уже на основе этого, сделав какие-то свои выводы, передает их мне?»
        Только никаких отчётов, составленных им, я не видел. А поэтому эта версия не подходит. Ведь мой виртуальный компьютер работает несколько по иным принципам и просто так ничего сделать не может, не сообщив об этом. Это всё-таки хоть и магическое, но устройство, и самостоятельных решений оно не принимает. А значит, случившемуся должно было быть какое-то иное объяснение.
        «Или установка этих модулей, - предположил я, - затронула что-то ранее не задействованное во мне самом?»
        Этот второй вариант был более похож на правду. Так что приму на веру, что в результате установки дополнительных ментальных модулей произошла активация неких моих скрытых резервов, и они начали потихоньку давать о себе знать.
        Конечно, это всё вилами на воде писано, но хоть что-то.
        «Хорошо, - решил я сам для себя, чтобы как-то определиться на будущее, - появилось у меня нечто похожее на интуицию, буду использовать его как ещё один источник поступления информации, которую нужно проанализировать. Ведь это даёт мне ещё один шанс на выживание, и достаточно весомый».
        Остановившись на этом своём решении, я осторожно проверил два лежащих на полу дротика.
        «Хм, - подумал я, - а вот тут уже кое-что интересное».
        Во-первых, сами они были сделаны из адамантита. А во-вторых, их носики были смазаны магическим ядом, который был практически не заметен на общем магическом фоне шкатулки, внутри которой были припрятаны эти смертоносные сюрпризы.
        Обо всём этом мне доложил анализатор, проведя исследование менто-информационного поля того вещества, что было нанесено на поверхность иголок подобранных мной дротиков.
        Кстати, яд был очень сильным и быстродействующим.
        Дротики мне показались интересными, и, вытащив из сумки один из небольших боксов, в котором раньше хранились установочные инфокристаллы древних, я положил их в него. Там они не причинят мне никакого вреда. И убрал бокс обратно в сумку.
        «Ну а теперь займёмся содержимым сундучка», - мысленно потёр я руки, заглядывая в него. Так, и что у нас тут?
        А внутри лежало четыре предмета. Два из них были как раз теми самыми поисковыми артефактами, аналог которых мне показывала ламия.
        Поисковик был магическим предметом, поэтому получить данные из его магической структуры не составило труда.
        Как и рассказывала ламия, этот артефакт был в состоянии работать только с определённым типом магических полей. Он мог запеленговать как магические поля живых существ, способных генерировать необходимый тип энергии, так и другие аналогичные артефакты, способные обрабатывать этот или совместимые с ним типы энергий.
        Что интересно: я сначала подумал, будто оба поисковика работают с одним и тем же типом полей и энергий, так как выглядели они совершенно одинаково, и уже хотел было отложить второй в сторону. Но на всякий случай решил проверить и его. И, к моему удивлению, всё оказалось не так.
        Оба артефакта работали с совершенно разными типами магической энергии. И в каждом эти настройки, похоже, были жёстко прошиты. Артефакт можно было лишь активировать, залив в него некий рабочий объём энергии. Рабочим, как я понял, считалось максимальное значение, при котором артефакт работал на своей максимальной же площади. При уменьшении залитой в него энергии он пропорционально снижал и площадь поиска. Таким образом, в результате работы артефакта мы получали точное направление и расстояние до объекта поиска, если следовать по прямой. Это был более надёжный способ, чем некие непонятные координаты.
        Правда, был и свой недостаток, ведь в результате отработавшего поиска не выдавалось никаких описаний найденного объекта, только какая-то непонятная классификация и всё. Для чего были необходимы именно такие ограничения в настройке поисковика и получаемого результата, я догадаться не смог. Но они были.
        Пока я разбирался в работе поисковиков, анализатор скопировал обе структуры артефактов к нам в базу данных. Туда же ушла и информация по их менто-информационным полям.
        Я отложил проверенные артефакты в одну из специально предназначенных для этого коробочек.
        «Что у нас дальше?» - и я вновь заглянул в сундучок. Кстати, его я отдавать не собирался, ведь и он был достаточно ценным изделием из драгоценных металлов, и его можно было бы потом кому-нибудь без особых проблем продать.
        Осталось ещё два предмета. Один - какой-то странный сероватый камень, а второй - нечто похожее на пластиковую или эбонитовую пластину. Я решил начать проверку с камня. Он переливался множеством энергий и мог похвастаться очень сложной энергетической структурой, а вот от пластины шёл равномерный однородный магический фон, а магической структуры у неё вообще не было.
        Вытаскиваю камень.
        «Портальный артефакт», - получаю через некоторое время информацию.
        Дальше шло длинное описание его структуры и принципов работы, наполненность энергией, кстати, он был практически разряжен, ну и что самое интересное:
        «Точкой привязки считается местоположение артефакта, точка назначения неизвестна».
        И дальше выданы её координаты.
        Опа. А вот тут я уже навострил уши. Этот портальный артефакт вёл куда-то в группу миров из категории «НН» или «нейтральные миры». Структуру работы его анализатор сразу скопировал. Что интересно: я предполагал, что она будет хотя бы частично напоминать структуру тех портальных арок или плетения портала, что я встречал. Но, как оказалось, тут использовалось совершенно иное построение, ранее мне не попадавшееся. И его главным преимуществом была значительно возросшая надёжность и при этом гораздо меньшее потребление энергии для активации и создания магического портала. Эти данные мне привёл анализатор.
        Хорошо. Этот портальный артефакт я убрал к себе в сумку.
        «Кстати, а это не тот ли самый возвратный камень, - вспомнил я рассказ деда малышки, оставшейся на Ареане, о том, как он выбирался из мира, где практически не было магии, - о котором я читал в записке, оставленной отцом куколки, с предупреждением об опасности использования портальной арки, что была спрятана в их доме?»
        Немного помедитировав, припоминая и сопоставляя факты, я резюмировал: «Всё может быть, ведь её дед именно благодаря этому артефакту выбрался из того неведомого мира, создав портал в какой-то другой мир».
        Хорошо. С этим разобрался. Теперь последний предмет.
        Достаю пластину и начинаю работать с ней. Магический фон есть, проверяю его анализатором, пытаясь получить информацию об этом артефакте. Но, к моему удивлению, анализатор выдаёт:
        «Менто-информационное поле не зарегистрировано».
        Изумлённо смотрю на лежащий передо мной артефакт. Странно. Магии-то в нём выше крыши. Как так - поля нет? Видимо, я чего-то не понимаю, и достаточно многого.
        Ну да ладно, активирую следующий пункт и пытаюсь создать менто-информационную модель этого предмета. И это срабатывает. Получается, моё предположение, будто наличие магического фона равнозначно наличию менто-информационного поля совершенно не верно. Ну или это какое-то редкое исключение из общих правил.
        Ладно, дожидаюсь окончания обработки данных. И что мы получаем на выходе?
        «Менто-активный материал. Масса: 475 грамм. Степень адаптации вещества: 98 %. Степень ментальной активности: 75 %. Степень угрозы: не определена (по предварительному прогнозу она не превышает трех процентов)».
        Больше ничего.
        «И это всё? - посмотрев на выданные результаты, огорошенно задался я вопросом. - Честно говоря, я ожидал нечто гораздо большее. И что мне с этим делать?» - это я вроде как задал вопрос снова сам себе, но на него ответил анализатор:
        «Провести активацию».
        «Хм. Интересно. Чем мне это поможет?» Но на этот раз мне никто никакого ответа не дал. Хотя в общем-то я на него и не рассчитывал. Это нужно было мне самому, чтобы принять хоть какое-то решение.
        Так. Анализатор уже ответил на самый главный вопрос. Это вещество не представляет практически никакой угрозы.
        «Вернее, не представляло, - вспомнил я, что исследование этого объекта анализатор проводил, когда тот находился в настоящем своём состоянии. И сразу обратился к своему компьютеру. - Насколько изменится степень угрозы вещества, после его активации?» - спросил я у него.
        «Прогнозируемое увеличение степени опасности вещества не превышает полутора процентов».
        «Что ж, неплохо, - оценил я. - В итоге мы получаем величину, не превышающую пяти процентов. В наших условиях это синоним безопасности». А значит, можно попробовать.
        Только остался ещё один вопрос.
        «Сколько времени потребуется для активации вещества?»
        «От семи до девяти минут».
        И тут я не видел никаких противопоказаний.
        Время ещё было. Даже немного останется на эксперимент с какой-нибудь из книг. Так что пробую.
        «Провести активацию вещества», - отдаю я мысленную команду.
        И буквально в то же мгновение замираю.
        «Да чёрт, - уже поняв, что ничего хорошего ждать не придётся, выругался я, не пытаясь даже шевелиться, знаю, что будет только хуже, - опять всё та же история. Только, что бы это означало в этот раз?»
        Наблюдаю, как в направлении этого артефакта передаётся некая последовательность рун на языке древних. А дальше прямо на его плоской поверхности проявляется изображение ладони.
        «Мне что, руку нужно приложить?»
        Зря я об этом подумал. Как только мысль сформировалась в моём сознании, рука на автомате плотно прижалась к отображению ладони.
        «Чёрт, ну когда же я буду осторожнее в своих экспериментах?!» - уже в который раз мысленно прокричал я.
        Но было поздно. Энергия из меня стала по образовавшемуся каналу перетекать в сторону пластины, при этом та с каждой попавшей в него каплей магии не разрасталась, как можно было бы ожидать, а, наоборот, уменьшалась.
        И только почувствовать странный зуд в руке, я понял, что пластина не растворяется в воздухе, а впитывается, втекает в мою руку. А энергии на это уходило очень много. Я и так был выжат почти как лимон, ну а сейчас пластина забирала её последние крохи.
        «Адаптация в норме. Степень поглощения тридцать процентов».
        Жду дальше. Кроме зуда и немного неприятных ощущений в руке, к счастью, больше я ничего не чувствовал. Так продолжалось обещанные семь минут.
        «Адаптация в норме. Поглощение вещества: 100 %. Остаток: 0 грамм. Распределение вещества по ментальному полю реципиента: 2 %. Предположительная продолжительность процесса: 7 часов».
        И только получив этот последний отчёт, меня отпустило.
        Рассматриваю свою руку, через которою и произошло внедрение этого непонятного менто-активного материала. Но ничего не замечаю. Даже наоборот. Моё ментальное поле стало намного слабее.
        «Но это, скорее всего, из-за недостатка энергии, - делаю я вполне логичный вывод. Хотя нет, что-то странно знакомое я всё же заметил. - Где я видел подобное?» Я напряжённо постарался вспомнить, где мне приходилось наблюдать подобное небольшое микроколебание своей ауры.
        И тут из памяти выплыл мир Маши, её отца, моих друзей рейнджеров и поисковиков, башню Герийца, но главное, я вспомнил и их врагов. Арканов.
        «Точно, - согласился я с той подсказкой, что дало мне подсознание, или анализатор, даже и не знаю, кто это был, - но именно тогда я и заметил подобный эффект ауры этих магических существ, который не позволял к их ауре прикрепить ни одно стороннее плетение».
        Помнится, я даже сам хотел нечто подобное добавить себе. И вот этот эффект достигнут. Правда, благодарить за это нужно было не меня, а как раз это самое менто-активное вещество. Именно с его появлением в моём теле как раз и стал наблюдаться подобный эффект.
        И что теперь делать? Непонятно. Хотя один положительный бонус я уже получил. А с остальным мне, похоже, придётся разбираться несколько позже и уже по ходу дела, так как анализатор пока не смог сказать ничего о том, как же на меня повлияет это менто-активное вещество и в чём вообще его предназначение.
        Поэтому, не став заморачиваться над тем, что уже не смог бы изменить, я вновь посмотрел на сумку.
        «Что-то мне не хочется сегодня больше проводить никаких экспериментов», - подумал я, тем не менее доставая одну из первых попавшихся книг.
        На удивление, это оказался какой-то из справочников рунных формул, добытый мной ещё в мире ледяных эльфов.
        Ну ладно. Действую по уже проверенной схеме. Сначала создание модели. Потом её преобразование в данные, ну а потом проведение их анализа.
        И что мы получим на выходе?
        Так, что-то есть. Но это немного не то, что я ожидал. Анализатор озвучил два варианта того, что мы можем сделать.
        «Произвести дублирование с переносом копии данных в базу знаний».
        С этим всё понятно, кроме одного: зачем необходимо это самое дублирование? И похоже, причина этого кроется в следующем пункте.
        «Произвести загрузку полученного пакета данных ментооператору?»
        А вот это уже что-то новенькое. И такого я не видел.
        Но если предположить, что из модели вытаскивается вся полезная информация, ведь она всё-таки строится на основе менто-информационного поля объекта, то почему бы не предположить, что в итоге строится некая выжимка полезной информации, которую этот дополнительный модуль или уже сам анализатор может установить мне.
        Кстати, судя по всему, подобным образом можно работать не только с книгами. Ведь и на любых других объектах мне несколько раз попадался пункт дублирования данных, правда, не на всех, что тоже любопытно.
        Однако я не придавал этому значения, ведь и из названия было понятно, чем же он занимается, поэтому я даже не пытался его развернуть, а зря. Там, похоже, и скрывался аналогичный функционал.
        И я посмотрел на два выделенных меню в моём сознании.
        «Я слишком далеко зашёл, чтобы сейчас делать шаг назад», - решил я и выполнил дублирование. Тем более к самой установке пакета данных это не имело никакого отношения.
        Ну а теперь самое интересное.
        «Произвести загрузку», - распорядился я.
        И ничего.
        Хотя нет. По краю интерфейсного окна работы искина загорелась индикационная панель. Время загрузки порядка нескольких минут.
        Так. И что? Я могу пока выполнять какие-то другие действия.
        Убрал книгу обратно в сумку и вытащил на это раз другую, даже не посмотрев, что это, мне было важно проверить, как работает загрузка и последовательность закачки данных ко мне в сознание.
        Провожу всё то же самое.
        Команда на загрузку.
        Опа. Она останавливается, и я вижу, как установка второй книги выстроилась в очередь, что в общем-то и понятно.
        «Кстати, что я, вообще, себе сейчас закачал?»
        Книга древних. «Основы построения простейших магических конструктов». Том первый.
        Так. Ну коли я себе загружаю первый том, то нужно поискать и второй.
        Быстро вытаскиваю все книги древних. Ага, вот и он.
        Запускаю и устанавливаю в очередь и следующий пакет, полученный на основе второй книги.
        Время есть. Тем более и процесс этот оказался не таким уж долгим. Поэтому я решил проверить аналогичную работу ещё и на инфокристалле.
        Здесь выбирать особо не приходится, беру первый попавшийся. Что это, непонятно.
        Копирую его собственную менто-информационную структуру. Перевожу её в пакет с данными. Как бы перед установкой узнать: а вообще, что это?
        «Есть возможность получить доступ к контекстному содержанию, составленному на основе преобразования данных», - доложил мне анализатор.
        То, что надо. Не нужно просматривать всю информацию. И по содержанию я примерно пойму, что же там находится.
        М-да. С первым кристаллом мне не повезло. Я предполагал, что могу наткнуться на какие-нибудь мыльные оперы или фильмы, художественную и техническую литературу, справочники, описание миров или иные произведения искусства, даже и не знаю, что ещё, но чтобы на такое откровенное, да ещё и жёсткое порно, это я как-то не ожидал.
        «Вот тебе и древние», - удивлённо подумал я.
        Никакого пиетета перед ними не осталось. Похоже, они тоже обычные люди, и у всех свои слабости. А может, это у них была норма, и это высокохудожественное произведение? Но мне оно, если честно, было неинтересно.
        Хотя нет, кое-что всё-таки я узнал. Древние очень походили на эльфов. Не на нас, людей, хотя мне почему-то казалось, что они будут больше похожи именно на нас. Но, к моему сожалению, это было не так. Людей я там точно не увидел, как и вампиров, и демонов. Но были другие существа, о которых я никогда и не слышал, и уж тем более никогда не встречал. Так что даже в этом мусоре была полезная для меня информация.
        «Собери данные по фенотипу всех упомянутых на кристалле существ, их названия, типичную среду обитания и анатомические особенности, - отдал распоряжение я. Пригодится. - Потом данные с инфокристалла можно удалить», - как нечто вполне обыденное приказал сделать я.
        «Приступаю к работе», - доложил анализатор.
        И только тут до меня дошло, что я вообще-то даже не представляю, как с него что-то удалять. Но, похоже, это и не требовалось. Всё должен был сделать мой магический помощник.
        «Ещё один эксперимент?» - сам у себя спросил я.
        Но нет. Придётся отказаться. Пора отправляться к ламиям. Так что я поднялся из-за стола и, закачав излишки магической энергии, разлитые в комнате, а также сняв защиту, направился к выходу.
        Эта пара часов для меня прошла более чем плодотворно. Такого выхлопа от установленных ментомодулей и совместной работы анализатора с ними я и не ожидал получить. Так что был доволен. Поэтому в хорошем настроении пошёл к дому, указанному ламией.
        Поместье рода Кларгос
        Через десять минут
        Ката стояла у окна, ожидая гостя. Полностью она не была уверена, что северянин сдержит слово и придёт к ним. Но о её промашке не должны узнать остальные. И потому, вопреки настойчивым просьбам глав совета рода, она отказалась приставить к нему своих девочек, так сказать, чтобы он не передумал. И теперь ждала его.
        Слишком многое было поставлено на карту. В том числе и её должность в качестве главного поисковика их рода. Именно поэтому она и скрылась в этой комнате, отгородившись от остальных дверями, тем самым стараясь спрятаться от насмешливых взглядов своих родственниц.
        Девушка в очередной раз грустно взглянула в окно. Она не переставала надеяться на этого странного северянина, давшего ей слово.
        - Что, его ещё нет? - Её неугомонная младшая сестрёнка всё время была где-то поблизости, и Ката не удивилась, услышав её голос.
        - Нет, - отрицательно помотала она головой.
        - Там уже все собрались, - потрогав её за руку, серьёзным голосом сказала Ната, - и если он не появится в ближайшее время, нам с тобой не избежать наказания.
        Ната была права, ведь они вмести поручились за этого человека.
        - Я знаю, - кивнула Ката, - но он придёт.
        Откуда в ней вдруг появилась эта уверенность, девушка сказать не могла, но теперь она абсолютно не сомневалась, что через некоторое время северянин придёт.
        - Мне бы твою веру в людей, - буркнула младшая ламия. - Но ты же должна понимать, что он человек и не будет придерживаться наших правил и законов. Да и веры им… - Девушка обречённо махнула рукой. - Одним словом: люди…
        Ката, отвернувшись от окна, посмотрела на сестру.
        - Пошли, - неожиданно произнесла она и направилась из комнаты.
        - Зачем?! - испуганно воскликнула младшая девушка.
        Ей очень не хотелось представать пред светлые очи глав совета рода. Но Ката, слегка улыбнувшись, ответила:
        - Надо впустить нашего гостя, а то он уже минуту толчётся у входа. - И гораздо тише, так, чтобы её могла услышать только её сестра, добавила: - Запомни, даже среди них иногда встречаются такие, кому мы можем доверять.
        Младшая ламия поражённо взглянула на старшую. Ведь она прекрасно знала, как та относится к людям, и услышать такое из её уст…
        - Я запомню это, - так же тихо ответила девушка. И спросила: - Но коль он уже здесь, то почему магический страж не отреагировал на его присутствие?
        - Глупышка, - усмехнулась старшая ламия, - ты опять забыла. Этот северянин - нейтрал. Так что неудивительно, что страж просто не заметил его. Его аура слишком слаба, чтобы вызвать резонанс защитного купола.
        - Точно, об этом я и не подумала. - И, быстро развернувшись, Ната кинулась к входной двери. - Я провожу его в зал! - прокричала она на ходу.
        Поместье рода Кларгос
        Ждать пришлось недолго. Уже буквально через минуту мне открыло дверь какое-то юное, явно неугомонное создание.
        - Привет, - первой поздоровалась со мной девушка, - ты, наверное, меня не знаешь, но я тоже была там вчера, - и она куда-то махнула рукой, - когда мы договаривались о встрече. Меня зовут Ната.
        - Степан, - представился я.
        Приятно познакомиться, - улыбнулась невысокая стройненькая ламия и потянула меня за руку: - Идём, тебя уже все давно ждут. Нужно спешить. Ритуал может занять много времени. Мы пригласили всех.
        Я огляделся. Поняв, что в этом клане в основном заправляют женщины, я ожидал увидеть изысканно обставленный особняк. Но, к моему удивлению, вокруг была достаточно спартанская обстановка. Даже дом Караи выглядел гораздо более обжитым и уютным, хотя девушка как-то упомянула, что она там лишь ночует. Здесь же всё больше походило на какое-то казённое помещение или женский монастырь, пришло мне в голову вполне подходящее сравнение.
        - Ну, чего застыл? Идём, - снова потянула меня ламия по коридору. Но молча это непоседливое существо в образе прелестной девушки долго шагать не могло. - Ты как, волнуешься? - спросила она, всё так же держа меня за руку.
        Складывалось впечатление, что она переживает из-за того, что я сейчас могу испариться, исчезнуть.
        - Не очень, - признался я, - сложно беспокоиться о том, чего даже не понимаешь и о чём не имеешь не малейшего представления.
        Девушка удивлённо посмотрела на меня.
        - Странно, о наших законах и обычаях знают многие. Видимо, ты совсем издалека? - Она вгляделась в моё лицо.
        - Есть такое, - согласился я.
        - Ну да, тогда всё ясно, - произнесла Ната, - тогда тебе этого не понять. - И, вздохнув, осмотрела меня с ног до головы, будто прицениваясь. - Вы другие, и вам гораздо проще. А у нас не так. Я вот очень переживаю. - Она похлопала себя ладошкой по груди и тихо добавила: - Ведь это мой первый ритуал… Нам туда, - указала девушка и поспешила вперёд с новой силой. Но, будто продолжая прерванный разговор, сказала: - А вот Ката, моя старшая сестра, совершенно не боится. Она всё время говорит, будто слишком мала вероятность, что кому-то из нас повезёт. - И, утягивая меня за поворот к дверям залы, воскликнула: - Вон, кстати, и она, нас дожидается!
        - Добрый день, - приблизившись, поздоровался я.
        - Добрый, - тихо ответила ламия, которую моя провожатая назвала своей сестрой. - Я благодарна, что ты пришёл. Спасибо. - И она заглянула мне в глаза, стараясь что-то рассмотреть в них.
        - Пока меня не за что благодарить, да и в будущем я не уверен, - пожал я плечами.
        Однако девушка как-то хитро улыбнулась:
        - Главное, что ты пришёл. Ну а остальное зависит уже не от нас. - И показала на двери: - Идёмте, нас уже давно ждут.
        Я, конечно, прекрасно понимал, что в зале, куда меня приглашали, кто-то или что-то есть, и то, что там будет происходить, наверняка связано с магией, коль уже несколько раз упоминался какой-то ритуал. Однако ничего за стеной, отгородившей меня от зала, я рассмотреть не смог. Не только весь особняк ламий был прикрыт магическим куполом, но и многие помещения внутри него находились также под защитой. Как, например, это.
        Открывается дверь, и я вхожу внутрь.
        «М-да. Вот теперь я наконец понимаю, что такое бабье царство», - ошарашенно смотрю я на находящихся тут женщин и девушек.
        - Это чего? - оторопело спрашиваю я у Каты.
        - Это? - Девушка удивлённо смотрит на меня. - Наши родственницы из города и окрестностей. Они прибыли сюда на проведение ритуала по поиску пары. Мы собрали всех, кто работает с данным типом энергии.
        - Но почему их так много? - всё ещё не понимал я.
        Из того, что я успел выяснить по поводу этого поискового артефакта, он должен давать более однозначные ответы и приметы.
        - А, это. - Девушка беспечно махнула рукой. - Так у нас в роду все девушки рождаются с сильным магическим даром, и поэтому тех, кто может работать с энергией воздуха или огня, предостаточно. Вот они все сейчас здесь и находятся.
        - Понятно… - Я был немного удивлён и обескуражен.
        Что-то мне очень не хочется выполнять данное этой ламии обязательство, но я уже оказался здесь.
        Это моё состояние, видимо, уловила идущая рядом со мной ламия.
        - Да ты не переживай, - сказала Ката. - Возможно, ничего и не выйдет. Ведь эти поисковики не так точны, как наш родовой артефакт, поэтому сначала главы совета убедятся в том, что мы не ошиблись, когда обратились к тебе, ну а потом будет проведён сам ритуал поиска партнёра. Только… - Девушка прервалась.
        - Что? - спросил я.
        - Ну… - она замялась, - в общем… возможно, ты был прав, когда сказал о том, что тот артефакт вышел из строя. Он показал какие-то странные результаты.
        - Да? И какие? - Мне стало действительно интересно.
        - Неоднозначные, - взглянув на меня, выдала Ката и, притормозив меня, сама прошла немного вперёд.
        - Как я и говорила, он пришёл, - отступив в сторону, она дала возможность рассмотреть меня тем четырём женщинам (пожилые они или нет, я сказать не могу, так как по ламиям, так же как и по эльфийкам, их возраст определить невозможно, разве что выделить более молодых, да и то, с какого-то определённого возраста ламии застывали во времени и такими, похоже, оставались до самой старости), что сидели на небольшом возвышении.
        Что интересно, в центре между женщинами стояло ещё одно кресло, и сейчас оно было незанято. Видимо, это кресло главы рода, а Крогас не захотел почтить нас своим вниманием.
        - Человек, мы рады, что ты принял наше предложение, - начала говорить одна из ламий.
        Я вопросительно посмотрел сначала на неё, потом на девушку, что стояла чуть впереди.
        - По-моему, я ещё ничего не принимал, - посмотрел я на Кату, особо даже не слушая возмущённо посмотревшую на меня одну из глав рода. - Или я чего-то не понимаю?
        - Я им сказала, что ты отказался от предложенных тебе денег, но они не поверили, подумали, что ты набиваешь себе цену, - тихо ответила мне ламия.
        - Понятно, - произнёс я и перевёл взгляд на тех, что сидели в креслах. - Дамы, - обратился я к ним, - видимо, произошло некое недопонимание. Она, - я кивнул на Кату, - сказала, что я могу пригодиться вам в определённом качестве и что вы готовы оплатить мне эти услуги. Но меня это не устроило. Да и то, что вы от меня хотите получить, мне не очень интересно пока. Но ваши девушки, - и я вновь указал на Кату, - можно сказать, не оставили мне выбора. Поэтому сейчас я здесь. И готов пройти этот ваш ритуал. Но не ожидайте от меня слишком многого. Мне уже пару раз приходилось слышать о том, что я не маг и могу не подойти вам. Так что давайте пока начнём с того, что вы просто его сперва проведёте, и только потом мы будем говорить с вами дальше.
        Ламии, главы совета, переглянулись между собой.
        - Северянин, - сказала та, что и начала разговор со мной, - нам говорили, что ты достаточно прямолинеен и не всегда понимаешь своей выгоды, но это твоё предложение нами принимается.
        И будто пытаясь добить меня, одна из ламий, та что сидела в крайнем левом кресле, добавила, ехидно посматривая в мою сторону:
        - Мы хотели предложить тебе некую награду, даже если бы ты нам и не подошёл. Но теперь что об этом говорить. - И она победно взглянула в мою сторону.
        Я усмехнулся:
        - Спасибо за честность. Я это запомню.
        Услышав мои слова, эта ламия удивлённо посмотрела на меня в ответ. Видимо, она не знала, что у меня ещё есть. Вообще-то это и неудивительно, обычно люди обращают внимание на самое важное и значимое для них в данный момент, и только потом вспоминают о второстепенном.
        И для Каты и её команды, которые были тогда со мной в проулке, на тот момент этим значимым являлся я сам, а об артефактах, что у меня есть, они, похоже, забыли доложить. Так что мне будет о чём поговорить с этой милой дамой. И я улыбнулся, поглядев на неё.
        Заподозрив что-то неладное, эта ламия из совета как-то подозрительно посмотрела на меня.
        - Начнём, - произнесла, как я понял, главная из них и показала в центр зала: - Молодой человек, встаньте, пожалуйста, на тот зелёный камень.
        Я взглянул, куда мне указывала глава совета.
        Хм. И как я не обратил внимание, что там: прямо в пол был вмонтировал огромный поисковый артефакт наподобие тех, что мне показывала Ката, или тех, что лежали у меня в сумке. Только размеры у них были несопоставимы. Этот поисковик был не активирован, да и энергии в нём почти не было, поэтому его структура практически сливалась с магическим фоном, что присутствовал в зале.
        Пока иду к нему, анализатор копирует его структуру и преобразует её в данные.
        Всё, я на месте. И что мы видим?
        Странно. Ничем иным этот огромный артефакт от своих меньших собратьев практически не отличается, за одним исключением. Он пробегает по всему спектру доступных типов энергий, тогда как маленькие поисковики работают лишь с каким-то доступным им диапазоном. Плюс они могут разыскивать аналогичные артефакты, ведь все они работают по одному и тому же принципу, и это прошито в их структуру.
        Пока я разбирался с артефактом, в зал со своего возвышения спустилась ламия, глава совета.
        - Иди на своё место, - обратилась она к Кате, - тут уже я сама.
        Девушка послушно кивнула ей и, передав свой небольшой поисковик женщине в руки, отошла в ту сторону, где и стояла её сестра.
        - Ну, посмотрим, - казалось, эта ламия разговаривает сама с собой, хотя было понятно, что я её прекрасно слышу, - что же так могло заинтересовать в тебе мою Кату, коли она решила воспротивиться воле своей матери.
        И местная глава совета заглянула мне в глаза и сразу активировала маленький поисковик.
        - Любопытно… - протянула она, - ведь и правда, такого ещё никто не видел. - И женщина стала задумчиво разглядывать меня. - Две, значит? - Теперь она точно спрашивала не у меня, так как её взгляд был совершенно пуст и отрешён. - И кто это, интересно? Тип энергии один. Соответственно, они должны быть близкими родственницами. Диапазон и резонанс частот совпадают, стало быть девушки одного поколения. Уже хорошо. Не люблю я, когда… - Что она не любит, женщина не договорила, так как обратила внимание на то, что я внимательно прислушиваюсь к её словам. - Подслушивать нехорошо, молодой человек, - усмехнулась женщина. То, что это не девочка, я уже давно догадался. - Тем более это не предназначалось для твоих ушей.
        - Угу, - хмыкнул я, - особенно когда такая дальновидная дама стоит и, будто специально не замечая меня, начинает озвучивать свои мысли вслух.
        - Ката не ошиблась, пригласив тебя сюда, - задумчиво произнесла она и поглядела на, как оказалось, свою дочь. - Да и я в ней не ошиблась, - очень тихо добавила она, но тем не менее последние её слова я прекрасно расслышал, с моим-то давно обострившимся слухом. Женщина ещё немного постояла, о чём-то задумавшись, а потом, повернувшись ко мне, сказала: - Хорошо, давай начнём. Не переживай, тебе ничего не угрожает, только, главное, постарайся не покидать пределов круга. - Она показала на камень, в центре которого я стоял.
        - Понял, - ответил я.
        Она кивнула, сделала пару шагов назад и стала произносить какое-то заклинание.
        «Не понял», - я удивлённо посмотрел на женщину. Что-то было не так. Сначала я не мог понять, что же меня смутило, и только потом, когда анализатор скопировал работу плетения и образовавшуюся структуру, до меня дошло. Она пользовалась не тем способом управления магической энергией, что практиковали остальные маги в этом мире. А как раз тем, к которому я привык в мире Ареаны или других мирах, где мне пришлось побывать. Эта ламия сейчас работала со своим рунным алфавитом, вызывающим аналогичное воздействие на магическую энергию и тот артефакт, что находился подо мной.
        Только руны эти мне были незнакомы. Но подобные энергетические структуры, а главное, тот тип энергии, что они использовали, я знал. Правда, видел его лишь дважды в жизни.
        Первый, когда Чёрт, который сейчас приглядывает за моим домом, пытался вывести из строя наш отряд и накрыл его своим плетением. Он тогда работал примерно с таким же типом энергии, не точно таким, но достаточно похожим.
        А вот во второй раз я видел подобное, как раз когда произошёл прорыв Инферно и на заставу напали инфернальные твари. И вот тогда монстры, которые пользовались магией, использовали точно такой же тип энергии.
        Это, по моим воспоминаниям, подтвердил и анализатор, сравнив настоящую информацию с той, что уже хранилась в базе знаний.
        «Так это получается, - и я изумлённо осмотрелся кругом, - ламии - это потомки демонов».
        Я уже точно знал, что таких уникумов, которые способны работать с чистой инфернальной энергией, кроме самих существ оттуда и непосредственно демонов, практически не существует.
        Правда, я был одним из таких исключений.
        И я уже новыми глазами посмотрел на девушек и женщин, окружающих меня.
        «М-да, оказывается, в случае необходимости с ними справиться может оказаться не так и просто».
        Никаких предубеждений против демонов, как существ, у меня уже давно не было, хотя не уверен, что они у меня вообще когда-то были. А после встречи с Элаей и её сестрой уж тем более. Но чтобы вот так встретить столько демонов и в одном месте… Такого я не ожидал.
        «Интересно, а местные-то хоть знают, кто такие ламии на самом деле?» - задумался я.
        Хотя должны были, ведь я видел, с какой настороженностью люди относились к Карае. Да и наёмницы точно должны были знать это.
        Теперь мне понятно, почему Дага, когда подошла поговорить с Караей, сказала о том, что им нужен хороший маг и боец, а не просто боец. Бойцов, которые были бы лучше и опаснее демонов, очень сложно найти. Так что о том, кто эти милые и симпатичные девушки и дамы, я, так полагаю, местные точно знают.
        Ладно. С этим понятно. Смотрим, что происходит дальше.
        А дальше было ещё более интересно.
        Хотя энергетическая структура артефакта полностью соответствовала более мелким поисковикам, но, как оказалось, на этом всё его сходство и заканчивалось. Активировался он только с помощью инфернального типа энергий, и, похоже, в принципе, никакого отношения к древним магам не имел. Складывалось впечатление, что этот артефакт и есть оригинальное изделие, а более мелкие - лишь его копии, и получается, что эти копии делали сами древние. А вывод отсюда напрашивался очень интересный.
        Я никогда не видел артефактов, которые были бы старше тех, что изготавливали древние, на то они так и называются, правда, после недавнего кино, как-то меня не очень они уже и будоражат, обычные люди, как и мы все, со своими тараканами в голове.
        Но камень, на котором я стоял, судя по всему, создан кем-то гораздо раньше. И изготовили его где-то в инфернальных мирах. И возможно, создали этот артефакт далёкие предки ламий, ну или те знали, кто это сделал. Ведь они прекрасно умеют с ним работать.
        «М-да, - я вновь огляделся вокруг, - становится всё интереснее и интереснее».
        Между тем артефакт активировался, и от него в мою сторону стали тянуться какие-то лучи-щупальца. И мне это очень не понравилось, что-то не вызывали они у меня доверия, особенно в плане того, что, как мне кажется, этот артефакт покажет именно то, что так и хотела увидеть эта женщина.
        Я догадался, какой тип мужчин нужен ламиям: те, кто может работать с инфернальной энергией. Именно от них будет рождён ребёнок, ну а уж мальчик это будет или девочка, я не знаю, но если они почему-то уверены, что мальчик, то это, скорее всего, так и есть. А так как моё ментальное поле и энергетическая структура умеют работать с любым типом магической энергии, то они и получат так нужное им соответствие и совпадение. Только совпадение это будет совершенно со всеми ламиям, не только с теми, кто присутствует здесь. А то что маленький поисковик указал лишь на двух из них, это, скорее всего, как раз и есть погрешность его работы, просто в него был зашит лишь этот диапазон, и он выбрал его. Но мне такого счастья ой как не нужно.
        «Что делать?» - это, похоже, вечный вопрос русского человека, ну или человека вообще. И даже оказавшись в другом мире, мы всё равно зададим его себе первым делом.
        Но философствование в сторону.
        Так, вижу, как один из каналов потянулся от меня к ближе всех стоящей ламии, а это и оказалась глава совета. И что-то мне подсказывает, как только он коснётся её, она узнает об этом, ну или как подобный канал достигнет кого-то ещё из здесь присутствующих ламий.
        «Анализатор, что мы можем с ним сделать?» - задал я вопрос.
        Применять магию нельзя, но воздействие анализатора никто отследить не сможет, главное, чтобы ему было что предложить.
        «Закольцевать все образующиеся каналы на своё менто-информационное поле», - почти сразу доложил он.
        «Делай», - распорядился я.
        «Есть побочный эффект, - сообщил анализатор, - эффект лавинообразного нарастания ментальной энергии».
        Что это такое, я имел представление. Каждый канал несёт в себе определённый объём магической энергии, которую потом придётся куда-то девать. Но тут выхода особо не было. Будем её закачивать себе.
        Я, как на заказ, за последние несколько дней её практически полностью из себя выкачал.
        «Начинай перехватывать каналы и подключать ко мне», - распорядился я.
        И я заметил, как от моего поля в направлении канала, медленно продвигающегося к стоящей неподалеку главе совета, протянулся ещё один, и, достигнув его, они, объединившись, слились в одну энергетическую линию.
        «Надеюсь, скорость создания каналов не возрастёт», - подумал я.
        Зря надеялся. Будто услышав мои мысли, энергоканалы стали разлетаться в разные стороны.
        «Чёрт, так анализатор может и не справиться», - понял я и, незаметно сам подключившись к артефакту, как к источнику энергии, стал потихоньку откачивать из него энергию. Не сильно, но это всё же чуть замедлило скорость создания каналов, и теперь анализатор справлялся с их зацикливанием без проблем.
        Так продолжалось три часа. Я стоял на поверхности артефакта. Он пытался создать линии подключения к аурам девушек-ламий, постепенно перебирая весь доступный ему диапазон энергий. Ну а мы с анализатором активно старались не дать ему этого сделать. Я выкачивал из него энергию, анализатор же делал свою работу.
        И вот наконец тот момент, когда генерация новых энергетических линий прекратилась. Все последние я завязал на себя. Теперь ждём. Ламии скоро должны будут понять, что анализатор уже закончил свою работу.
        «Странно», - глава совета рода Кларгос ничего не могла понять. Этот древний артефакт, хранившийся у них уже не одно тысячелетие, ещё никогда не подводил. Но в этот раз произошло что-то небывалое.
        Мало кто об этом знал, но этот артефакт всегда передавал Тагаре ту информацию, что получал после сканирования ауры любого существа. И на основании полученных данных глава совета подбирала пару этому избраннику.
        Но в этот раз артефакт не выдал абсолютно ничего. Будто сейчас в его центре и не стоял этот необычный молодой человек, который, похоже, даже и не понимает, что произошло.
        «Вон, стоит и с интересом наблюдает за происходящим, - посмотрела на парня ламия, от которой во многом зависела судьба почти всех находящихся в этом зале девушек и женщин, - даже не пошевелился за всё время ни разу, только стоит и крутит головой».
        Но всё напрасно. Не зря считается, что ритуал могут пройти только маги, ведь этого северянина артефакт даже распознать не смог.
        «Но как же? - и женщина с удивлением посмотрела на зажатый в руке малый поисковик. Он однозначно указывал, что в этом молодом парне есть что-то интересное им. - Как такое может быть?» И ламия опять задумчиво посмотрела на человека.
        - Ритуал закончен, - наконец произнесла она.
        Северянин так же равнодушно остался стоять перед ней, а вот остальные её родственницы поняли, что что-то прошло не так. И специально для них она пояснила:
        - Он совершенно чист. Он нам не подходит.
        - Что?! - поражённо воскликнула Ката и быстро подошла к ней. - Но как такое может быть?! На него же сработал поисковик! - И она тоже посмотрела на зажатый в руке матери малый артефакт.
        Ну кто бы сомневался, что её дочь возмутится. Ведь это именно она привела северянина к ним и поручилась за него. Хотя никто не посмеет сказать и слова в её сторону, ведь такой ошибки артефакта никто не мог предусмотреть. Поэтому Тагара ответила ей:
        - Да, я это проверила и даже не один раз. И я сама видела тот результат, что получила и ты. Но выданные малым поисковиком результаты не соответствуют действительности. Этот человек не дал ни малейшего отклика во время проведения ритуала. - И мать, грустно посмотрев на свою дочь, тихо добавила, так, чтобы услышала только она: - Похоже, не зря мы проверяли лишь одних магов.
        - Но как же тогда… - Девушка удивлённо посмотрела на ламию, стоящую напротив неё.
        Все ждали ответа главы совета. Если они получили настолько противоречивый результат, то может так выйти, что и остальные артефакты будут работать некорректно, и нужно понять, в чём же заключалась эта их ошибка и что они упустили из виду.
        И они получили ответ на этот свой невысказанный вопрос, только, к огромному удивлению многих, несколько не от того, от кого ожидали.
        - Может, я вам смогу кое-чем помочь? - прозвучал голос северянина, обращающегося к стоящим перед ним ламиям.
        - Что? - удивлённо посмотрела Тагара на молодого человека, о котором уже успела позабыть. - Чем вы можете помочь нам?
        - Возможно, это ответит вместо меня, - ответил тот и полез в свою небольшую сумку, откуда вытащил средних размеров коробочку для переноски артефактов. - Вот, - сказал парень, открывая её и показывая содержимое ламии, - не могло ли как-то наличие у меня вот этих двух, - это слово человек выделил особо, - артефактов повлиять на работу вашего поисковика?
        Ламия поражённо смотрела на то, что лежало внутри этой небольшой коробочки. Всё оказалось гораздо проще, чем она могла себе представить. У этого северянина с собой была ещё пара поисковиков, аналогичных тому, что сейчас она держала сама.
        - Ты знала об этом? - посмотрев на дочь, строго спросила она.
        - Да, - понимая, в чём заключается огромный её промах, ответила девушка, - он сам мне сказал об этом, ещё когда мы с ним разговаривали первый раз.
        - И ты не проверила его, когда у него не было артефактов? - уточнила Тагара.
        - Нет, - тихо ответила молодая ламия, - они всё время были при нём, и у меня просто не было на это времени и возможности.
        - Понятно, - очень спокойно и даже несколько холодно сказала глава совета рода Кларгос. - Можешь занять своё место, - распорядилась она. И теперь всем было понятно, что с Катой говорит не её мать, а та, кто отвечает за будущее выживание и процветание их клана. - Молодой человек, - обратилась Тагара к стоящему перед ней северянину, - вы не против на время передать эти артефакты мне, чтобы мы смогли удостовериться, что показания нашего артефакта верны.
        - Без проблем, - пожал тот плечами и протянул ей коробочку.
        Ламия кивнула и, подозвав одну из своих помощниц, передала ей артефакты.
        Пара мгновений - и она удовлетворённо посмотрела на выданные поисковиком показания.
        - Это они.
        Закрыв коробочку, которую ей вернула молодая ламия, она передала её обратно северянину.
        «Необходимо решить этот вопрос немедля, - поняла глава совета. - Практически весь клан сейчас присутствовал здесь, и не нужно будет собирать большой совет, чтобы объявить о находке ещё двух артефактов».
        Эти новости и так, как только те, кто присутствовал в зале, разъедутся по домам, мгновенно разлетятся по всему их небольшому клану.
        - Молодой человек, - достаточно вежливо обратилась ламия к северянину, - вы знаете, что это такое?
        - Не очень, - признался парень, но, немного помолчав, усмехнулся: - Но теперь я чётко представляю их ценность именно для вас.
        Тагаре показалось, или этот парень действительно кинул ехидный взгляд в сторону её вечной соперницы, которая и сейчас пыталась провернуть какую-то из своих не слишком чистых на руку комбинаций. Только теперь глава совета понимала, что, похоже, в этот раз это спесивая ламия сама попалась в расставленную для кого-то другого ловушку. И она снова посмотрела на этого вроде бы простого молодого парня с растрёпанными светлыми волосами.
        «Неужели? - Тагара поражённо вгляделась в какие-то спокойные и совершенно безмятежные глаза северянина. - Он с самого начала знал, что у нас ничего не выйдет. И прекрасно представлял, что нам будут интересны эти артефакты. - И она посмотрела на свою возмущённую соперницу. А потом опять перевела взгляд на парня. - Он её спровоцировал», - не веря в происходящее, наконец догадалась она.
        И, уже понимая, чем всё это для них может окончиться, ведь артефакты можно только получить при добровольной передаче, обречённо спросила:
        - И во сколько нам обойдётся жадность одного из членов совета рода?
        Парень так же спокойно посмотрел на неё, оглядел остальных, присутствующих в зале ламий, задержал взгляд на Кате и Нате, после чего вновь взглянул на Тагару и, улыбнувшись, ответил:
        - Мне не очень хорошо известна реальная стоимость, в которую вы оцениваете эти артефакты. Но один мой знакомый когда-то давно сказал: нет ничего более ценного, чем то доверие, которое ты заслужишь. - И северянин просто протянул оба артефакта опешившей от такого шага ламии. - Надеюсь, все наши с вами вопросы теперь разрешены, - произнёс в завершение он и посмотрел на Кату: - Приятно было познакомиться. А у меня ещё дела. - Еще раз оглядев изумленные и несколько обескураженные лица ламий, он, усмехнувшись, неожиданно добавил: - А вы все обычные женщины и так же, как и все, радуетесь и удивляетесь подаркам. - Он развернулся и направился к выходу. Но у самых дверей остановился, развернулся в сторону оставшихся в зале ламий. - Дамы, - галантно склонил голову северянин, - приятно было с вами познакомиться. Хорошего вечера. - Открыл двери и пошёл по коридору.
        Если сказать, что в зале стояла гробовая тишина, значит, не сказать ничего. За эти два артефакта можно было получить больше сотни тысяч золотом, но этот странный молодой парень просто отдал их ламиям, ничего не потребовав взамен.
        - Люди, - наконец раздался чей-то тихий голос, - нам их не понять.
        Тагара смотрела в сторону двери. Находящиеся в зале девушки стояли и не понимали простой истины: ведь этим своим действием северянин сделал гораздо больше, чем многие другие до него. Он пробил ту стену, что выстроили между собой и остальным миром ламии.
        Хотя нет, кто-то, похоже, это прекрасно понимал. Тагара видела, каким серьёзным взглядом проводила этого необычного человека, с которым их свела жизнь, ее старшая дочь.
        «Она будет замечательной главой совета, - уже в который раз решила про себя Тагара, - вот только чуть поумерит свой норов».
        Ката стояла и не могла отделаться от ощущения нереальности происходящего. Этот северянин совершенно не переживал из-за того, кто его окружал. Даже больше, он относился к ним, как к обычным женщинам. Об этом он и сказал прямо, даже не пытаясь маскировать свои слова, хотя при этом прекрасно знал, кто они такие на самом деле.
        «Неужели этого необычного поведения не заметил никто, кроме меня?» - ошеломлённо подумала девушка.
        Но что было ещё белее странно, он не то что не боялся, а был полностью уверен в своих силах. Это Ката тоже почувствовала. И на чём была основана эта уверенность, молодая ламия не могла понять.
        «Ведь он даже не маг, - уже в который раз подумала она. И поражённо замерла. - Не маг, он не маг, и когда они впервые запеленговали его, артефактов у него ещё не было». И девушка развернулась и изумлённо посмотрела в направлении выхода из зала. А потом оглядела тех, кто здесь находился.
        Её мать сказала, что их родовой артефакт никак не отреагировал, и северянин оказался чист. Но ведь подобное могло произойти по двум причинам. Или он и правда чист. Или они не проверили всех на совместимость.
        И Ката снова обвела взглядом зал.
        «А ведь есть те, кого мы не проверили», - поняла она.
        И молодая ламия была права. В зале не было ещё двух девушек. Дочерей магистра Крогаса, нынешнего главы их рода.
        «Неужели?» - подумала ламия и посмотрела в том направлении, где скрылся северянин.
        Сомнений у неё не было. Но стоит ли сообщать об этом матери? Почему-то впервые за всю свою жизнь девушка захотела что-то сохранить в секрете. И не потому, что Карая или её младшая сестра были её или Наты подругами. Нет. Это она хотела сделать для себя.
        Почему, этого Ката ещё понять не могла.
        Город
        Вечер
        Всё прошло даже лучше, чем я рассчитывал.
        Правда, было два скользких момента.
        Первый, это когда глава совета попыталась повторно проверить меня, но анализатор вовремя перехватил направленные в мою сторону ментальные каналы энергии и перенаправил их, подключив к полям моих артефактов.
        Ну и второй, когда женщина заговорила о том, сколько я попрошу за эти артефакты. Хотя я уже прекрасно представлял, какую реальную ценность они представляют для ламий, но не лежала у меня душа торговаться за них.
        Да и потерял я на них всего какие-то обычные деньги, хоть и золотые, и ничего кроме них, зато узнал столько, что на две жизни вперёд хватит.
        Поэтому шило воткнулось мне в мягкое место и толкнуло на это ребячество, но я просто взял и отдал эти поисковики ламиям.
        Только при этом нёс какую-то высокопарную чушь, в которую сам никогда не поверил бы.
        Однако их изумлённые лица этого вполне стоили. Так что я был доволен произведённым эффектом.
        И сейчас возвращался в дом Караи.
        Только вот не нравился мне хвост, что начал тянуться за мной, как только я покинул поместье ламий.
        Быстро прикинуть обстановку.
        Идут семь существ. Два эльфа, два орка и четыре человека. Слишком неоднородная компания для каких-то левых интересов. А значит, это их работа.
        Не поисковики. Тех я уже научился определять. Хотя все с магическими способностями.
        Ладно, проверим, кто им нужен и что.
        Быстро ныряю в переулок, который только что проходил, и, пробежав в его конец, активирую защитное поле. Может, и зря это всё сделал, но оружие на всякий случай подготовил.
        «Нет, не зря», - мысленно усмехнулся я.
        В переулок ввалились преследователи.
        - Где он? - прозвучал немного писклявый голос. Говорил какой-то толстяк.
        - Я точно видел, что он завернул сюда, - ответил ему другой.
        - Проверь другой конец переулка, - распорядился толстяк. - Старший распорядился убрать его уже сегодня. Нельзя позволить ему жить. Он уничтожил четырёх наших братьев.
        Ну и каких братьев я уже уничтожил? Не понимаю.
        Четырёх. За это и зацепилось моё сознание. Под категорию «четыре трупа» подпадали только перевёртыши. И я настороженно вгляделся в приближающуюся фигуру.
        «Снять и проанализировать ментальное поле существа», - отдал я распоряжение.
        И буквально через мгновение получил:
        «Полиморфные существа. Характеризуются небывалой приспосабливаемостью. Необычайно сильны и умны».
        Ну вот он и ответ. Анализатор подсветил всех, кто преследовал меня. Все были этими самыми существами. Перевёртыши это или нет, не знаю. Но, судя по их диалогу, они мне точно не друзья.
        Но если это перевёртыши, то они очень сильны.
        Блин, я накрылся куполом и не могу воспользоваться рунными формулами, чтобы обездвижить их. А честно воевать и с доблестью погибнуть, я не собирался.
        Ауры этих существ были не защищены. Вернее, только у трёх была наложена защита на менто-активное поле, на остальных руны подействовали бы.
        Так, ко мне приближается первый. Хм, а ведь это идея.
        Я наложил на себя плетение «Хамелеон» и максимально усилил его. За куполом не видно, что здесь происходит, и как только перевёртыш (произносить «полиморфное существо» слишком длинно) попадёт под его действие, я смогу наложить на него плетение и снять.
        Жду. Вот он подошёл. Рунная формула уже готова, и я мгновенно прицепляю её к его ауре. И перевёртыш, даже не успев никак отреагировать, валится.
        Несколько осторожных шагов вперёд. Удар. И откинуть голову существа назад.
        А ведь так можно действовать и дальше. Иду вперёд.
        Так, следующий. Он внимательно поводит из стороны в сторону головой. Но он тоже не защищён, а потому и этот через мгновение оказывается обезглавлен.
        Всё, халява закончилась, вот один из тех, кто защищён. И он очень настороженно смотрит в переулок. Ведь только что тут были два его товарища, и теперь они пропали.
        - Галг, - зовёт он, - тут что-то не так. Где наши? - кивает он в направлении переулка.
        Всё, медлить нельзя. Они пока меня не видят. В этом мой шанс, по крайней мере, я смогу снять ещё одного и наложить плетения на двоих. После этого останутся толстяк и последний защищённый. А то они начали уже все приглядываться в мою сторону.
        Ещё один аккуратный шаг вдоль стены здания. А теперь быстрый рывок. Всё, «Хамелеон» слетел, и меня обнаружили.
        К чёрту купол. Сбрасываю его. Удар. Перевёртыш сумел уклониться, но при моём темпе и направлении движения сдвинуться он мог только в одно место, поэтому именно там и нагнал его мой второй клинок.
        А теперь два плетения - и ещё два тела на земле. Взрывы решил не применять. Слишком много шума. Так что пока они всего лишь без сознания.
        Но на меня уже летит толстяк и тот, последний.
        Тут всё сложнее. Переулок слишком узок даже для двух моих мечей. Значит, одним можно пока пожертвовать. Поэтому резкий рывок - и меч втыкается в грудь толстяка, туда, где у него как раз какая-то узловая точка.
        Проскальзываю к заваливающемуся, но ещё живому телу и толкаю его под ноги бегущему за ним. Тот, естественно, подпрыгивает, чтобы перескочить через тело, и натыкается на просвистевший в его шею клинок.
        Ну а теперь в обратную сторону. Необходимо добить ещё живых перевёртышей, что я и делаю.
        И что теперь? То, что нужно отсюда валить, и так понятно. Но эту группу будут искать, а за кем они охотились, точно известно.
        Меня же сейчас интересовали два вопроса. Кто этот старший, которого упомянул толстяк? И что делать дальше?
        На первый вопрос у меня пока ответа не было, а вот насчёт второго… Нужно как-то отвлечь внимание от меня. Но как это сделать?
        Хм. Вариант только один. Я буквально недавно говорил кое с кем о доверии. Вот и посмотри, насколько это мне поможет?

* * *
        - Ката, - обратилась ламия к своей старшей сестре, - там опять этот северянин.
        - Что? - удивлённо развернулась к ней вторая девушка, а потом выглянула в окно.
        У дверей опять с независимым видом отирался их недавний гость.
        «И что ему нужно?» - сама у себя спросила девушка.
        В то, что человек мог прийти к ним просто так, она не верила.
        - Пойдем поговорим с ним, - решила она.
        Ката спустилась к дверям, за ней, не отставая, шла Ната.
        - Проходи, - сказала ламия, впуская северянина, и сразу без обиняков спросила: - Что тебе нужно?
        Тот немного помолчал, а потом, серьёзно посмотрев в глаза ламии, ответил:
        - Вы. - И, развернувшись, вышел.
        - Идём за ним, - поняла, что от них нужно, девушка.
        Ната была тоже неглупой ламией, поэтому понятливо кивнула.
        Через несколько минут они были в переулке, и Ката поражённо разглядывала место произошедшего здесь побоища.
        - Кто это их? - непроизвольно спросила она, хотя прекрасно понимала, как глупо прозвучал этот вопрос.
        Но ответ на него был ещё более необычен.
        - Это сделали вы, - всё так же спокойно глядя ей в глаза, ответил северянин, - и завтра в городе все должны знать об этом.
        Девушка удивлённо посмотрела на парня, но потом до неё стало доходить.
        - Я поняла, - медленно кивнула она.
        - Спасибо, - отозвался северянин. - И больше не говоря ни слова, ушёл прочь.
        «Мама этого не одобрит», - покачала головой Ката. А посмотрев на свою младшую сестру, улыбнулась:
        - Ну давай, ты все слышала, теперь дело за тобой.
        Та хитро посмотрела на неё:
        - Ты будешь очень опасной главой совета.
        Но старшая, как-то странно взглянув на сестру, обвела рукой вокруг:
        - Не опаснее того, кто всё это устроил.
        И обе девушки прекрасно понимали, что это далеко не ламии.
        А на следующий день весь город потрясла новость: патруль ламий на территории города уничтожил целый прайд перевёртышей.
        Глава 8
        Мир Ирий. Город Таргос. Город Кар
        Дом Караи
        Тем же вечером
        - Эй, северянин, - услышал я, как только вошёл в дом.
        Дага сидела в холле первого этажа.
        - Что? - посмотрев на неё, откликнулся я.
        - Нужно поговорить. - И наёмница указала на кресло возле себя.
        Я пожал плечами и уселся на предложенное место.
        - Слушаю тебя, - обратился я к женщине.
        Чем мне сразу понравилась эта воительница, так это тем, что она не юлила и не ходила вокруг да около, а сразу переходила к сути разговора.
        - Мы с моим отрядом подумали насчёт того, чтобы привлечь тебя к этому походу, - сказала она мне, - к тому же о тебе и в гарнизоне отзываются как о неплохом разведчике и воине, так что ты нам подходишь. Только ты должен понять, как я тебе и говорила, мы работаем в команде. А это означает, что никаких особых привилегий тебе или повышенного гонорара, к которому ты, возможно, привык, работая с поисковиками, не будет. - Она вопросительно взглянула на меня.
        - Понял, - ответил я.
        Ну а что я ещё мог сказать? На большее я особо и не рассчитывал, тем более если посмотреть на всю эту ситуацию именно с их точки зрения. К тому же мне эта поездка была и не нужна. Разве что рассматривать её как возможность выехать за пределы города и осмотреть окрестности. Так почему бы этим не воспользоваться?
        Поэтому я добавил:
        - Я согласен. - И сразу уточнил: - Что от меня нужно? Я слышал, может понадобиться верховое животное.
        - Не переживай, - успокоила Дага, - мои девочки уже позаботились об этом. - И усмехнулась: - Надеюсь, тебя не пугают грифоны?
        - Не очень, - честно ответил я, чем, похоже, несколько удивил наёмницу.
        - Странно, - пробормотала она, - а о вас бытует мнение, что вы вообще сторонитесь всякого воздушного транспорта.
        - Некоторые слухи слишком преувеличены, - вновь пожал я плечами, а вспомнив, что грифоны в основном горные создания и изначально их стаи селятся именно среди скал, произнёс: - Вообще-то странно слышать такое о людях, которые всю жизнь живут бок о бок с ними.
        Та удивлённо посмотрела.
        - Знаешь, я как-то об этом не подумала. Ведь и правда, грифонов завозят откуда-то с севера.
        - Ну вот… - развёл я руками.
        Хотя, если честно, о последнем даже не предполагал.
        - Значит, выезжаем завтра утром, - подвела итог Дага. - Будь готов до рассвета. Покинем город с открытием ворот.
        - Буду готов, - кивнул я ей и только сейчас додумался поинтересоваться: - Кстати, а куда мы всё-таки направляемся?
        - Разве ты не знаешь? - спросила наёмница.
        - Нет, как-то меня это раньше не интересовало, - признался я, - так что не в курсе, куда вы собираетесь.
        - Понятно, - кивнула женщина на мои слова. - Город называется Кар, туда мы доберёмся примерно за день, обратно же нам придётся телепаться с караваном заказчика. Да, - вдруг добавила она, - сразу сообщаю: время пути обратно немного увеличится, я уже предупредила об этом и Караю. Вот и тебе говорю, ты-то этого тоже не знал. - Дага вопросительно посмотрела на меня, явно ожидая какой-то реакции с моей стороны.
        - Что так? - проявил интерес я, хотя мне было, если честно, всё равно.
        - Да, - махнула она рукой, - сегодня от заказчика неожиданно поступили новые дополнения к условиям по контракту. Он слегка повысил наш гонорар, но нам придётся заехать в одно небольшое селение местных поисковиков, находящееся недалеко от основного нашего маршрута. Заберём у них подготовленный к продаже товар и двинемся дальше.
        У меня же, как это всегда и происходило, сразу после того, как я услышал сочетание слов «торговец предложил больше и неожиданно», встрепенулась моя подозрительность и вечная паранойя.
        - И что, так часто происходит? - уточнил я у девушки.
        - Что? - не поняла она.
        - Условия контракта неожиданно перед самым выездом меняются?
        - Не так чтобы часто, но случается, - равнодушно пожала плечами наёмница. - Там ведь поисковики, а здесь будет проходить ярмарка. Он, видимо, как-то сумел связаться с ними и договориться или о скупке всего их товара, или о его перепродаже. Так что в этом нет ничего страшного. Торгаш заботится лишь о своей выгоде.
        «Вот именно, - мысленно кивнул я, - что он заботится о своей выгоде, и если бы от этого мелкого селения была бы какая-то ощутимая польза, которую смог бы получить этот торговец, то его посещение было бы сразу вписано в пункты договора. Ну и уж тем более специально доплачивать отряду наёмников, чтобы они туда заехали? Уверен, Дага со своими амазонками и так бы это сделала».
        Эта совокупность фактов и заставила меня слишком уж подозрительно отнестись ко всему сказанному. Однако наёмнице я ничего говорить не стал. Возможно, я просто опять вижу тени там, где их нет. Или это не даёт мне адекватно смотреть на вещи моя паранойя.
        Но, как говорится, параноики и живут дольше. Тем более что-то и моя интуиция вновь настойчиво предлагает мне установить дополнительный защитный купол, да помощнее. А мне что-то в последнее время очень хочется ей доверять.
        - Да, а торговец-то местный? - задал я уточняющий вопрос. - Или нет?
        - Нет, он не отсюда, но коль здесь ярмарка, то и они все слетаются именно сюда.
        - Понятно… - протянул я. - А на вас-то он как вышел? Или вы когда-то уже работали на него?
        - Нет, - пожав плечами, ответила Дага, - мы даже знакомы не были, но у меня есть знакомые среди гномов, у которых он и застраховал свой караван. Они его ко мне и направили.
        Теперь у меня стала вырисовываться более ясная картина. Но точнее я смогу определиться с ней уже на месте.
        - Я буду готов завтра утром, - повторил я вместо того, чтобы предупредить Дагу о возможной подставе.
        Ведь не известно, где им устроят ловушку. А в том, что она будет, я теперь уже совершенно не сомневался. И с ней, как это обычно и бывает, мне лучше разобраться на месте самому.
        Да и за Караей, после того, как я увидел её в домашней обстановке, мне хотелось приглядывать. Защищать и опекать.
        Ох, не нравятся мне эти мои желания. Что-то больно уж они напоминают мне кое-что знакомое.
        Зверь внутри меня довольно рыкнул.
        Всё верно. Он зверь. Я зверь. И я никому не позволю трогать моё.
        «Чёрт! - выругался я и медленно поднялся наверх. - А я так надеялся прожить тут тихо и мирно…» Видно, не судьба.
        Пришёл я, как оказалось, достаточно поздно. Всё верно, пока был у ламий, пока разбирался с перевёртышами, ну и потом переводил все стрелки на Кату и её команду, времени прошло много. Но, что было приятно, мне оставили ужин.
        Конечно, я не был уверен, что он предназначался именно для меня. Но, посчитав, что коль все уже находятся в своих комнатах, то этот кувшин с вином и пара каких-то кузовков со вкусно пахнущей едой приготовлены именно для меня.
        Тем более и магический фон, который чувствовался в приготовленных блюдах, явно указывал на того, кто всё это сделал. А Кина вряд ли стала бы стараться ради кого-то кроме своей подруги. Ну вот и получается, что это Карая позаботилась обо мне.
        Так что я поужинал и, убрав за собой посуду, вышел из кухни. Было у меня несколько дел, которые я хотел реализовать перед сном. Да и выспаться не помешает - нужно нормализовать и восстановить как свой магический, так и энергетический баланс. Тем более в поездке, чувствую, спать мне придётся вполглаза.
        Поднявшись к себе, я, как уже это делал ранее, запер двери и установил магический купол. Теперь мои эксперименты не будут заметны со стороны.
        Главное, над чем я хотел поработать, - это магическая карта. Коль я собрался путешествовать, то мне нужно было привести её в порядок, и у меня уже было несколько идей, как это сделать. А с последними приобретениями, которые в основном касались модернизации того магического компьютера, что находился у меня в голове, у меня появилась и ещё кое-какая более перспективная идея.
        По сути, мне ведь теперь эта карта не нужна. Я могу выгрузить в анализатор её полную менто-информационную модель и работать уже с ней. Только необходимо внести в неё кое-какие изменения. И с этим мне мог помочь аналитический модуль.
        Начнём по порядку. Первое - это сама карта.
        Произвожу копирование её менто-информационной структуры. Подключаю эту структуру как отдельное плетение и активирую его в вероятностном модуле. И вижу тот же самый результат, что и сейчас, на развёрнутой магической карте.
        Так, работаем дальше. Определение настоящих координат в этом мире, если отсечь более глобальное положение мира в пространстве и предположить, что раньше карта работала верно, а так оно и было, происходит без ошибок. Значит, основная проблема в том, что не происходит изменения координат реальности. Ну или что это там может быть.
        Начинаю перемещаться по комнате и наблюдаю за изменениями, происходящими в работе ментальной модели структуры карты. Хоть для моего глаза эти изменения совершенно незначительны, но анализатор их зафиксирует абсолютно все.
        Выявляю все микроструктуры, в которых при этом происходили изменения и на выход подавались совершенно иные данные, отличные от входных параметров. Именно какой-то из них и отвечает за определение настоящих координат и вывод данных.
        Хорошо. Но единичного набора недостаточно, чтобы однозначно получить именно то, что мне необходимо.
        Пересылаю полученную модель для анализа. Мне нужна её унифицированная модель-копия, которая будет получена на выходе. Есть там и такой функционал. Закидываешь в аналитический модуль общую структуру одного, а на выходе получаешь некую универсальную модель, которую аналитический модуль строит по своим собственным законам и алгоритмам, но эта модель выполняет совершенно тот же функционал.
        Я не обращал на это внимания, но, возможно, даже в результате подобного преобразования входная модель приобретает более оптимальную структуру.
        Из чистого интереса сравнил расходы энергии на активацию оригинальной и полученной модели и расходы по поддержанию работы каждой из них. Как и думал, новая структура требовала меньших энергетических затрат, а значит, она была более оптимально выстроена. Но это так, отвлечённые эксперименты. Просто теперь буду знать, что в результате подобного преобразования происходит и некая оптимизация работы ментальной структуры плетения.
        Вновь хожу по помещению, и анализатор фиксирует участвующие в данной работе микромодули уже новой структуры плетения. Так сравниваю с тем, что было.
        Была у меня надежда, что что-то выплывет. Но судя по количеству зарегистрированных модулей настоящего и предыдущего состояний, ничего не изменилось.
        Ладно. Это был самый оптимистичный вариант развития событий, который мог и не сработать.
        Иду дальше. Есть у меня ещё один артефакт, который точно определяет координаты настоящего местонахождения. Это локатор. И хотя порталов поблизости нет, он мог вычислить моё местоположение.
        Активирую его и так же копирую его ментальную структуру. Теперь можно не париться с проверкой параметров. Нужно сравнить работу модуля и работу реального артефакта. На выходе как тот, так и второй должны выдавать одинаковые результаты.
        Проверяю.
        Не знаю, как насчёт сканирования ближайшего даже микропортала, но по моему местоположению они выдавали совершенно идентичные результаты.
        И лишь в этот момент я сообразил, что только что продублировал и сам локатор.
        «Да и со всеми остальными артефактами я смогу проделывать то же самое, нужно только убедиться, что полученные менто-информационные модели и структуры работают аналогичным образом и выдают результаты, идентичные оригиналам».
        Хорошо. С этим закончил. И пока отложил артефакт в сторону. Сейчас нужно преобразовать оригинальную модель в ту её унифицированную форму, что выдаёт аналитический модуль.
        Тут артефакт работал значительно быстрее. И в результате выдал всё ту же модель без каких-либо внесённых в неё изменений.
        Вот и ещё одно доказательство того, что этот артефакт, доставшийся мне от демонов, и тот анализатор, которым пользовался я, дело рук одних и тех же людей. Ну или древних. Как не называй, но для обоих этих плетений использовались одни и те же принципы. А значит, и авторство их принадлежит одним и тем же существам.
        Ладно, я опять отвлёкся.
        Что ещё?
        Ах да. Работаем дальше.
        Хожу по помещению и определяю свои координаты. Опять фиксирую те микромодули, которые участвуют в этом процессе.
        Ну а теперь самое интересное.
        У меня есть ментальная модель плетения магической карты и ментальная модель локатора. И там и там происходит вычисление координат. И обе эти модели приведены к унифицированному общему виду. Сравним те модули, что менялись.
        Что мне необходимо? Функционал у этих артефактов различен. Но именно эта их функция в обоих случаях одинакова. И значит, мне нужны микромодули, имеющие идентичную структуру. Конечно, они могут быть слегка отличны одна от другой, всё-таки карта в этом мире работает не совсем корректно, но всё равно совпадение должно быть. Ведь текущие координаты определяет карта, и она просто не может правильно соотнести их с тем измерением, в котором я нахожусь. Поэтому я дал задание анализатору провести сравнение всех микромодулей и выдать те из них, у которых совпадение структур превышает пятьдесят процентов.
        Ждал недолго.
        Оказалось, их было всего четыре.
        Интересно. Мне почему-то казалось, что их должно быть три. Ну да ладно.
        У двух модулей совпадение было стопроцентное. А у двух других - восемьдесят три и семьдесят.
        Так, работаем дальше. Сохраняю оригинальную структуру ментальной модели плетения магической карты. Дублирую её и уже в этой модели подменяю те четыре модуля, аналоги которых я нашёл в структуре локатора.
        Всё, готово. Вот и новое плетение.
        Ну что, проверим его в действии. Активирую работу этой структуры в вероятностном модуле.
        Опа. Теперь у меня перед глазами небольшая виртуальная карта и светящаяся точка на ней - это я. И я нахожусь в каком-то городе.
        Увеличиваю масштаб и читаю название - Таргос. Вот я наконец и узнал, как называется то место, где я оказался.
        Кстати, а что это за мир? Уменьшаю масштаб, должно же что-то в итоге отобразиться.
        Вообще-то я думал, что после того, как будет достигнут какой-то минимальный предел, карта перестанет уменьшаться. Но не тут-то было.
        Вот мир. И называется он Ирий. Классификация: Срединные миры.
        «Странно, - подумал я, - ведь закинул сюда меня тёмный бог, и этот мир находился под его патронажем. Как такое может быть?»
        Ладно, я опять отвлёкся.
        Ведь и это было ещё не всё.
        Карта продолжает уменьшать масштаб. И вот появляется ещё несколько ближайших миров.
        «Ни черта себе, - поражённо смотрю я на это чудо магического искусства, которое у меня получилось, - это я что, создал некий аналог масштабируемого звёздного атласа?»
        И я ещё уменьшил масштаб. И тут почувствовал, как из меня потоком стала откачиваться магическая энергия, которой и так за последние дни было не очень много.
        Понятно. Для работы этой карты в таком режиме её требуется огромное количество.
        Но самое главное я увидел. Хоть соседних миров было и не очень много, но они были.
        Быстро увеличиваю масштаб карты, непроизвольно пожелав увидеть именно себя. И карта мгновенно показала город, где я находился. Видимо, это нулевой диапазон, от которого и начинается отсчёт.
        Для пробы ещё увеличил масштаб вплоть до того, что увидел собственную комнату и небольшое виртуальное отображение человечка, сидящего за столом. Больше масштаб не увеличивался. Ну да ладно, в эту сторону и не было необходимости.
        Ещё немного побаловался с картой.
        «Так, а как же ретроспектива?» - вспомнил я уже о своей модернизации этой карты.
        И будто только и нужно было моё желание произвести подобные действия, загорелся пункт меню:
        «Задайте временной период».
        И загорелся он, что удивительно, не на виртуальном отображении карты, а в интерфейсе анализатора.
        Для интереса задал тысячу лет.
        «М-да. А города-то в то время на этом месте не было», - констатировал я, глядя на глухие леса, простирающиеся вокруг. Зато буквально в паре сотен километров отсюда вглубь материка был какой-то городок. Назывался он Согнар.
        «Интересно, он ещё там или его нет? - подумал я. - Что-то я его не заметил на карте».
        Отключив ретроспективу, проверил нужное направление.
        Как я и предполагал, города там не было, да и развалин никаких тоже, хотя под плотным куполом леса сложно было что-то разглядеть.
        «Интересно, а можно ли найти какую-то информацию по этому городу, ведь мне сейчас известно, как он назывался», - задумался я.
        Но никакого ответа на этот мой вопрос у меня не появилось.
        Ну да ладно. Это праздный интерес.
        Плетение работает. Я его проверил.
        Экспериментируем дальше. Нужно посмотреть, что произойдёт с артефактом после внедрения в него новой менто-информационной структуры. А для этого можно и пожертвовать той магической картой, которая у меня есть, и внедрить в неё новую структуру, тем более, если что, и оригинальное плетение у меня сохранено.
        Разворачиваю карту на столе и при помощи анализатора уничтожаю уже вложенную в него энергетическую структуру, а потом внедряю свою.
        Хм. Всё прекрасно получилось. Хотя чему удивляться, работу плетения я уже протестировал. Но так, для успокоения совести, проверяю работу карты.
        Всё на месте. Хотя…
        Попытался уменьшить её масштаб и с удивлением обнаружил, что пределом отображения этого артефакта является лишь этот мир.
        Странно, как так? Ведь я использовал одно и то же плетение. Видимо, в него вложен какой-то механизм защиты, чтобы предотвратить разрушение материального носителя магической карты на случай, если это приведёт к чрезмерному поглощению магической энергии.
        Ну да ладно, если потребуется её показывать кому-то постороннему, то в большем и нет необходимости. И так слишком хорошая карта получилась.
        Зато благодаря работе над ней у меня в голове теперь есть две такие важные структуры, как магическая карта и локатор. Обе эти модели я привязал на постоянную фоновую работу к анализатору. Он должен был синхронизировать с ней все наши наблюдения, включая и регистрируемые мной магические источники и аномалии, а так же получаемую из плетения локатора информацию о находящихся вблизи нас порталах. То, что они где-то должны быть, я не сомневался. Через один из них я сюда попал, а второй видел, только он был нестабильный.
        Кроме того, можно было вносить, а главное, вычислять и все прочие путевые данные. Например, я так и не знаю, куда вёл портал, через который мы переходили с магистром, и где мы были, а будь у меня на тот момент подобная карта, то с местоположением того города древних магов (это не те древние, а просто какие-то маги) я бы определился достаточно точно. К тому же, как дополнительный бонус, анализатор воспроизвёл весь мой путь до этого городка. И теперь я смог бы вернуться туда, где мне пришлось сражаться с киборгами и их хозяевами.
        Пока разбирался с фоновой работой плетений, подумал о том, что неплохо бы модернизировать и работу своего защитного купола. Очень уж мне не понравилась ситуация, когда я не смог прилепить руны к аурам перевёртышей.
        Но тут возник некий конфликт интересов. С одной стороны, поле должно работать, и его основная функция как раз заключается в том, чтобы никакой тип магического излучения не проникал за его периметр. А с другой, мне необходимо как-то передавать руны за его пределы.
        Пока я придумал единственное решение: самостоятельно отключать часть функционала поля, оставив его внешнюю маскировочную функцию, но при этом позволяя пользоваться магией. Эти коррективы и внёс.
        Ну и последним шагом я произвёл оптимизацию всех реализованных мной плетений.
        Теперь всё.
        Я прогнал через анализатор большую часть рунных формул, которыми чаще всего пользуюсь. Однако, как оказалось, на простых плетениях особого выхлопа не было. В некоторых случаях я даже получил отрицательный результат. Так что это я тоже пока отложил в сторону.
        Но зато мне были известны очень сложные магические структуры по созданию порталов. Их я тоже преобразовал. И они все без исключения дали положительный профит. Так что можно было работать с более оптимальными структурами.
        Кстати, я теперь все эти плетения мог преобразовать и в рунные формулы, правда, не видел в этом смысла, так как сразу мог активировать саму уже выстроенную энергетическую структуру, которая находилась в памяти анализатора. Но и рунами я мог воспользоваться, ведь использование рун тоже иногда даёт свои преимущества.
        Так. Времени на модернизацию работы карты я потратил достаточно много. Но была у меня ещё парочка дел. Я решил, во-первых, закачать себе в память по несколько инфокристаллов и книг, а во-вторых, я попытаться воспроизвести то странное и необычное маскировочное свойство Геша.
        С первым было понятно. Книги все были специализированные, потому я просто взял с десяток из них, создал их ментально-информационные модели, прогнал через анализатор и, получив установочный пакет, поставил его в очередь для дальнейшего изучения.
        Информацию с инфокристаллов приходилось перед установкой бегло просматривать, хотя бы воспользовавшись тем кратким содержанием, что подготавливал анализатор. Из десяти кристаллов, что я выбрал, действительно полезными оказалась лишь парочка. Один был связан с построением неких комбинаторных ментальных модулей. А второй был тем, что многие маги всегда желали найти: справочником готовых рунных формул. И не просто справочником, а с полным описанием их свойств, работы, входных параметров и того, что мы должны будем получить в результате их действия, причём на каждом этапе их срабатывания.
        Так что и эту информацию я поставил на изучение, жаль, что приоритет нельзя было выбрать, и информация заливалась мне в сознание в том порядке, в котором проходила установка.
        К тому же я пока даже не ощущал, что же мне это дало, хотя информация из нескольких книг уже давно была залита мне в сознание, разум, ну или куда она там попадает. Но надеялся, что она вскоре или сама всплывет, или я наконец пойму, как её активировать или получить к ней доступ.
        Ну и последнее, чем я планировал заняться сегодня, - это создать для себя защитное, вернее, маскировочное плетение, наподобие того врождённого свойства, что досталось Гешу. Только как это сделать?
        У меня был лишь слепок поля, которое окружало мальчика в первоначальный момент, полностью зафиксированный анализатором процесс преобразования его ауры и конечные параметры, которые мы получали на выходе. Помимо этого у меня был зарегистрирован и сохранён подобный же процесс, но совершённый Ронаей, эльфийкой-друидом, которую я когда-то спас из плена разумной расы тараканов. Правда, в отличие от мальчика, который мог слиться с любой средой, друид мог замаскироваться, слившись лишь с аурой дерева. Но оба эти процесса были настолько похожи, что я уверен: в основе и того и другого заложены одни и те же механизмы.
        И вот мне было необходимо постараться воспроизвести их искусственным путём. Теоретически - это обычная и понятная работа с чёрным ящиком, когда на вход поступает одно значение, и мы подбираем механизм его преобразования в другое. При этом как проверку используем второй наглядный пример и добиваемся получения для каждого из параметров аналогичных результатов. Потом, собрав все преобразования в единую структуру, получим искомое плетение, дающее схожий или аналогичный эффект. Только это не гарантирует от ошибки, и для большей достоверности нужно гораздо большее количество зарегистрированных явлений разнородного характера, по которым я смог бы проверить работу плетения.
        Однако за неимением большего будем работать с тем, что есть.
        Это задание я на оставшуюся ночь и выдал анализатору. Он должен подбирать процесс преобразования входного параметра в выходной и проверять найденную цепочку на второй эталонной схеме.
        И я отключился. Тут я ничем помочь не мог. Это был монотонный перебор по уже готовым схемам преобразований, и что должно было получиться у анализатора в итоге, я не знал. Но надеялся, что он всё-таки что-то сможет получить.
        И завалился спать. Буквально через несколько часов нужно уже вставать.
        Дом Караи
        Утро
        Как ни странно, проснулся я довольно рано, хотя девушки внизу уже и возились, но меня пока никто не поднимал. Я успел-таки отдохнуть и восстановить силы. Чего в общем-то даже сам не ожидал. Думал, столь короткого сна мне не хватит.
        Поднялся с кровати и заправил её. Оделся. Подошёл к шкафу и вытащил из него запасной комплект одежды, который убрал к себе в сумку. Всё, я готов к походу. Больше у меня с собой ничего не было.
        Оглядев комнату и поняв, что ничего не забыл, я вышел в коридор. Где и наткнулся на Караю, которая, по всей видимости, направлялась меня разбудить.
        - О, ты уже встал! - воскликнула она. - Слышала, что тебя тоже пригласили поехать с нами. Я рада этому. - И девушка переключилась на другую тему, поняв, что сболтнула лишнее. - Идём, все уже завтракают. Я и поднялась, позвать тебя к завтраку.
        - Спасибо, - кивнул я и, когда мы проходили мимо её комнаты, спросил: - А тебе ничего не нужно забрать, я помог бы спустить?
        - Да нет, - ответила ламия, - я всё приготовила ещё вчера, мои вещи в холле. А вот где твои? - И она вопросительно осмотрела меня.
        - Да всё, что у меня есть, при мне. - Я похлопал рукой по своей сумке и под её удивленный взгляд, подойдя к лестнице, стал спускаться.
        На кухне за столом сидели Дага и её наёмницы.
        - А, северянин, долго спишь, - усмехнулась она и указала рукой в направлении девушек: - Это мои девочки. - И обращаясь к ним: - Девочки, это наш разведчик. - Еще раз усмехнувшись и как-то ехидно подмигнув мне, она добавила: - Не обижайте его, он в общем-то неплохой парень, даже не подглядывал за нами ночью, что уже удивительно. - И рассмеялась.
        Я же удивлённо посмотрел на неё.
        - А должен был? - серьёзно спросил я.
        Мой вопрос сбил девушку с толку, и она закашлялась.
        - Северяне, что с вас взять. Никакого у вас чувства юмора. - И она как-то сочувственно посмотрела на меня и покачала головой: - Тяжело вам приходится… - Похоже, девушка хотела добавить что-то ещё, но лишь махнула рукой. А потом посмотрела на своих подчинённых: - Он наш, не трогать его. - И сказано это было так, что даже мне не захотелось бы перечить ей.
        Пока мы завтракали, я рассматривал свою будущую команду.
        Что удивительно, хотя все девушки обладали сильными магическими способностями, но подготовленных магов среди них, кроме Караи и ещё одной эльфийки, не было. Судя по их менто-информационным полям, они что-то умели и могли самостоятельно воспроизвести пару-тройку плетений, а возможно, и гораздо больше, но до настоящего подготовленного мага, такого как Карая, им было очень далеко.
        Теперь понятно, зачем им понадобилась ламия, отряд без собственного боевого мага, а лучше двух, по определению должен считаться неполноценным. Их эльфийка явно маг жизни, а из них те ещё бойцы. Ну а я, судя по всему, шёл в довесок, чтобы не обижать девушку.
        Что меня в принципе устраивало, ведь я так и так собирался проследовать вместе с ними, но если бы мне пришлось это сделать самостоятельно, то и трудностей это вызвало бы гораздо больше. Ведь мне пришлось бы в этом случае действовать тайно и стараться не засветиться как перед Караей и наёмницами, так и перед их неизвестным противником, которого, скорее всего, уже нанял этот торговец.
        Сейчас же мне стоило лишь соблюдать небольшую осторожность в отношении нашего отряда и внимательно приглядываться к тому, что творится вокруг нас. Так что прорвёмся.
        - На выход, - прозвучал приказ Даги, - в дорогу. - И, уже перешагивая порог, наёмница добавила: - Нас выпустят через западные ворота.
        Город Таргос. Западные ворота
        Утро
        - Северянин, это опять ты? - окликнул меня знакомый голос со стороны ворот.
        То, что там находится Тарс, я знал, заметив его ауру.
        - Привет, - посмотрев вверх, ответил я. - Ну а кто ещё может быть?
        - Привет, - поздоровался стражник. - И действительно, кто ещё может быть из столь переполненного жителями и гостями города? - И Тарс усмехнулся. А потом спросил: - Так это вас мы должны выпустить ни свет ни заря? И чего тебе в городе не сидится, рвёшься всё куда-то, ищешь неприятностей на одно место? - Тут он заметил и Караю. - А, так за тобой есть кому приглядеть, - улыбнулся он. - Моё приветствие. - И он чуть наклонил голову в сторону ламии.
        Та кивнула ему в ответ.
        - Тогда я спокоен за тебя, - закончил стражник, хитровато взглянув на меня и подмигнув.
        «И на что это он намекает?» - посмотрев в его очень уж простодушное лицо, задумался я. Но никак комментировать его слова не стал.
        Тот же перевёл свой взгляд дальше и уже вполне серьёзно обратился к внимательно слушающей его трёп Даге:
        - Капитан нас предупредил, что вы появитесь рано утром. Разрешение на ранний выезд получено?
        Наёмница кивнула и двинулась, но не в сторону открывающихся ворот, а немного налево. А я то гадал, где находятся наши грифоны! Так вот они, здесь, прямо у выхода из города.
        Мы последовали за ней.
        - Разбирайте зверей, - распорядилась Дага.
        Все молча прошли к стойлам с грифонами. Мне достался спокойный зверь желтовато-бурого окраса.
        Ну, спокойным он мне показался ровно до того момента, пока я не вошёл к нему в стойло. Правда, единственное, что грифон успел сделать, - это попытаться оттяпать мне руку. Однако такой великий примиритель и уравнитель в виде хорошего удара кулаком чуть повыше его клюва, а также неплохой кусок мяса, который я прихватил с собой, примирили нас и, можно сказать, сделали друзьями. По крайней мере, грифон больше не показывал свой норов и не пытался перекусить какую-нибудь из моих частей тела. Так что к полёту мы были готовы одними из первых.
        - Смотри-ка, - удивлённо посмотрела на меня наёмница, - а ведь не солгал. - И скомандовала всем: - Выдвигаемся.
        Мы дружной командой проехали за ворота.
        - Удачи! - крикнул нам вслед с ворот Тарс.
        - Бывай, - махнул я ему рукой и поднял своего грифона в небо.
        На них мне летать ещё не приходилось. Но, как оказалось, это ничуть не сложнее, чем на моём Тиире.
        Где-то в центре города Таргос. Таверна
        - Они уехали, - сообщил щуплый орк невысокому человеку, сидящему в кресле за огромным столом посреди номера одной из самых дорогих таверн города. - Она в отряд взяла к себе какого-то северянина и ещё одного мага.
        - Кто они? - посмотрел на орка человек.
        - О северянине узнать не удалось, - ответил тот, - говорят, что разведчик из какого-то отряда поисковиков, точно не маг. Это проверил сегодня лично, когда они выезжали из города. А вот девчонка сильный маг. К тому же ещё и ламия. Работает в гарнизоне.
        Хозяин комнаты задумался.
        - Двое, - наконец произнёс он, - хоть одна из них ламия и маг, никак не повлияют на наши планы, но всё равно предупреди их.
        - Понял, - наклонил голову орк и вышел из комнаты.
        А через час город Таргос покинул большой отряд наёмников, которые только вчера прибыли сюда и сейчас направились в сторону соседнего городка, который назывался Кар.
        Предместье города Кар
        День спустя
        Добрались мы до нашей цели быстрее, чем говорила Дага. И без каких-либо приключений.
        Зато, как это обычно и бывает, совершенно случайно, я понял, как получить доступ к тем пакетам данных, что были установлены мне. Всё было до идиотизма просто. Нужно было выбрать пакет, и тогда появлялось ещё одно меню.
        «Провести активацию пакета данных и развернуть его».
        По сути, это было всё. И дальше я пользовался всей информацией, что находилась в этом пакете, будто я уже когда-то ранее изучил её.
        Что интересно, анализатор, после того как я провел активацию первого установленного пакета с книгами, предложил мне провести индексацию изученной информации, классифицировать её и сгруппировать по различным разделам. Но главное, он нашёл дублирование информации, которое возникло в результате изучения мной различных пакетов с данными, сформированными на основании совершенно разных источников её поступления. И теперь при составлении нового пакета данных всё это учитывалось в обязательном порядке. И в некоторой мере уменьшило общий объём изучаемых мной пакетов и сократило время их усвоения.
        И в будущем, с ростом накопленных знаний, полученных из различных источников информации, это должно было дать значительное ускорение при моём обучении и изучении тех или иных материалов, связанное с постоянным уменьшением получаемых информационных пакетов.
        Ну и к тому же, благодаря проведённому индексированию всего освоенного мной материала, я теперь точно знал, что за книги и инфокристаллы мной изучены.
        Город Кар. Склады
        Так я, вместе с остальными, и добрался до соседнего городка, обозревая и контролируя окружающее пространство на предмет внезапной опасности и разбираясь с изученными книгами и инфокристаллами.
        Уже прибыв на место, я выяснил, что, оказывается, перед обратной дорогой Дага хотела заночевать здесь. Что, в общем-то правильно, ведь на пути было очень мало поселений, где можно было остановиться, и нам бы пришлось ночевать под открытым небом.
        Но перед тем, как отправиться в таверну, где Дага забронировала нам три номера, мы должны были осмотреть караван, который должны сопровождать. И вот тут нас ждал большой сюрприз. Причём не только для меня, но и для нашей предводительницы.
        Подойдя к складу, где должны были завтра с утра присоединиться к каравану, мы увидели никак не меньше двадцати фургонов.
        - Мы не единственные, кто сопровождает этот груз? - удивлённо спросила одна из девушек у своего командира.
        Дага несколько растерянно осмотрела подготовленные к поездке фургоны и ответила:
        - Вообще-то единственные.
        «Вот и первый подвох», - констатировал я.
        Нас слишком мало, чтобы сопровождать такой большой караван. Это понимали все. Мы не сможем его прикрыть в случае нападения.
        - Где договор? - спросил я, подъехав к Даге.
        Та несколько возмущенно посмотрела на меня, желая что-то высказать на это моё поведение, но, заметив моё спокойное и серьёзное лицо, промолчала и залезла к себе в седельную сумку.
        - Вот он, - протянула она мне небольшой пергамент, закреплённый магической печатью.
        Открываю и быстро просматриваю его.
        - Всё правильно, - говорю наёмницам и Карае, смотревшим на меня, - никакой ошибки нет.
        - Как так? - удивляется кто-то из них.
        - А так, - пожимаю я плечами, - в документе не указано точное количество груза и фургонов, которые мы должны сопровождать, а только сказано, что заверенный представителем заказчика конечный перечень мы получим перед отправлением. - Я посмотрел на Дагу. - Это подстава. Не факт, что даже это всё, что отправится завтра вместе с нами, - показал я на фургоны, - И отказаться вы не можете. Печать магическая. Ты, - смотрю прямо в лицо амазонке, - подписалась под ней. Она заверена в вашей гильдии и у нотариуса. Этот торговец не нарушил ни одного пункта. А то, что ты не поинтересовалась количественным составом каравана, это сугубо твоя ошибка. Уверен, что и никаких дополнительных сопровождающих не будет. Хорошо хоть, тут указаны возницы со стороны заказчика. И то, я в этом что-то не очень уверен, хорошо это или плохо.
        - О чём ты? - спросила Дага.
        Я вгляделся в её лицо, а потом посмотрел на остальных наёмниц. Неужели так трудно догадаться?
        - Есть у меня кое-какие предчувствия, - не став ничего объяснять, медленно произнёс я и указал на возниц: - Приглядывайте за ними. - После чего повернулся к Карае и Даге: - Кто-то из вас уже бывал в этом городе?
        - Да, - кивнули обе.
        - Хорошо, - сказал я и вновь спросил: - Здесь есть представительство того банка, с которым заключил договор торговец?
        Карая не очень уверенно ответила:
        - Насколько мне известно, тут всего один банк гномов. А держит его тот же клан гномов, что и в нашем городе, или нет, я, если честно, не знаю.
        Я посмотрел на амазонку.
        - Это тот же клан, - произнесла она, - я это точно знаю, так как брала как-то давно заём у нас, а возвращала здесь.
        - Замечательно, - кивнул я. - Тогда вы не против прогуляться до этого банка.
        - А зачем? - удивились девушки.
        - Придётся воспользоваться их небольшой помощью, ну и кое-что сделать по мелочи, - ответил я и, ухмыльнувшись, добавил: - Например, подзаработать.
        Хотя мой ответ ничего им не разъяснил, но обе согласились дойти до банка. Я же посмотрел на остальных наёмниц и ещё раз попросил:
        - Приглядывайте за возницами и грузом, - и кивнул в сторону столпившихся у фургонов людей. А потом, немного подумав, обратился ко всем, включая и Дагу: - И ещё: как бы ни просили, не подписывайте никаких документов до завтрашнего утра. Товар мы должны принять перед самым отъездом из города. Это понятно?
        Все несколько странно посмотрели на меня, но согласно кивнули.
        - Ну и хорошо, - произнёс я и, повернувшись к нашему командиру и ламии, сказал: - Идёмте, покажете мне этот городок. - И совершенно расслабленно под изумлённые взгляды всех девушек, подхватил Караю и Дагу под руки и направился с ними в сторону города. Проходя мимо толпы повернувшихся в нашу сторону мужиков, я в голос поинтересовался у обеих: - Так вы говорите, что такого времени я ещё ни с кем не проводил? Жду с нетерпением. - И под завистливые взгляды прижал обеих к себе, прошептав: - Ну вы чего как деревянные, мы вообще-то с вами в трактир идём комнату снять и развлечься.
        - Чего? - возмущённо зашипела на меня Дага.
        Тогда как более сообразительная ламия уже догадалась, к чему я клоню. И громко засмеявшись, чтобы отвлечь внимание от наёмницы, одними губами произнесла:
        - Этот спектакль не для нас, а для них. Так что не порти ему игру. - И прижалась ко мне грудью. - Ты ещё не знаешь, что могут вытворять в постели ламии, - с какой-то бесовской искоркой в глазах, произнесла девушка.
        И вот честно, я не понял, сказала она это в шутку, подыгрывая мне, или вполне серьёзно. Уж слишком натурально дёрнулась при этих её словах Дага и оторопело посмотрела на неё.
        - Повезло северянину, - сказал один из стоящих возле повозок хмурых вооружённых мужчин, чьё лицо было пересечено шрамом, провожая взглядом троицу, которая отправилась в город.
        И, судя по тем репликам, что они расслышали, шли они туда явно не для того, чтобы попить винца, хотя, скорее всего, и вино у них будет, а то слишком уж зажатой выглядела одна из девушек.
        Потом этот мужик перевёл взгляд на остальной отряд наёмниц.
        - Может, и нам попытать счастья? - сам у себя поинтересовался он.
        - Ага, как же, - хмыкнул ему в ответ другой, чьё лицо было всё изъедено оспинами. - Посмотри на этих красоток. Нам там точно ничего не светит, даже за деньги. - И он помутневшими глазами взглянул на одну из двух эльфиек.
        Первый проследил за его взглядом.
        - Это да, - кивнул он. А потом, ещё раз оглядев наёмниц, ухмыльнулся: - Но посмотрим, как сложится, вдруг и нам с тобой повезёт. - И он, вопреки своим словам, не пошёл в направлении наёмниц, а, наоборот, отвернувшись от них, стал отдавать какие-то распоряжения стоящим вокруг него возницам.
        - Точно, - хмыкнул второй, - может повезти и нам.
        И он, снова взглянув на эльфийку, повернулся к остальным. Им следовало ещё многое обсудить и обговорить. Завтра караван должен отправиться в путь, и ведь именно они должны управлять теми фургонами, что будут сопровождать наёмницы.
        Город Кар. Территория у городских ворот
        - Ну и зачем нужно было устраивать весь этот спектакль? - накинулась на меня амазонка, как только склады остались за поворотом и оттуда нас не было видно.
        Не знаю, или это я такой тугой, или кони не едут, но Дага до сих пор не понимала, что произошло. Поэтому я посмотрел ей в глаза и очень серьёзно ответил:
        - Да мне просто захотелось ощутить упругость ваших… - Договорить я не успел, так как мне пришлось уворачиваться от выброшенного в мою сторону кулака.
        Не, ну а что я должен был ответить в этой ситуации? Самому стало интересно, как она отреагирует.
        - Убью, гад, - вполне предсказуемо прорычала девушка и с налитыми кровью глазами, слегка наклонив голову, стала приближаться ко мне.
        За этой картиной с улыбкой наблюдала ламия. Правда, недолго.
        - Может, хватит над ней подшучивать, - произнесла Карая, когда наёмница уже в который раз попыталась ухватить меня за грудки, чтобы приложить головой о стену и размозжить её о камни.
        - Что? - мгновенно остыла Дага, будто только что не горела желанием прибить меня. - О чём ты? - И развернулась в сторону ламии.
        - О том, что всё это он затеял не просто так, для этого должны быть веские причины, - ответила Карая и взглянула мне в лицо: - Я бы тоже была не против услышать их.
        Наша командир, которая временами казалась до невозможного практичной и логичной женщиной, ещё раз подтвердила эти мои выводы, так как вполне спокойно посмотрела в мою сторону:
        - Рассказывай, мы тебя слушаем.
        Только вот была одна проблемка. Рассказывать-то я ничего не собирался. По крайней мере, сейчас. Поэтому весомо произнёс:
        - Придётся вам просто довериться мне. Ваши метания могут только помешать. Ну а коль меньше знаешь, то лучше спишь.
        - Да ты о чём? - посмотрела на меня Дага. - Какие метания? Девочки теперь глаз не сомкнут, всё время будут настороже.
        - Вот и хорошо, - ответил я. - Так вы только более тщательно будете выполнять свои обязанности, что нам лишь на руку и отведёт лишние подозрения.
        Обе девушки так с непониманием и продолжали смотреть на меня.
        - Поверьте, - добавил я, - так нужно. - И, направляясь к воротам, ведущим в город, я усмехнулся: - Да, кстати, учтите, спать сегодня нам придётся вместе. Для поддержания образа.
        - Вот же гад, - проворчала Дага.
        Что интересно, Карая эти мои провокации полностью игнорировала, хотя в основном они были направлены именно в её сторону. Очень уж я хотел понять, сколько правды было в той её фразе, что не выходила у меня из головы. Но девушка совершенно безразлично отнеслась ко всему происходящему. Так что ничего нового я узнать не смог.
        И дальше мы уже целенаправленно стали продвигаться к центру города, туда, где находился филиал банка гномов.
        Город Кар. Центр. Банк гномов
        Некоторое время спустя
        - Добрый день, - подлетела к нам невысокая милая девушка-гнома. - Чем могу помочь?
        Обращалась она в основном к Даге, видимо профессионально выделив именно в ней главу нашего отряда. Только на этот раз миниатюрная гнома слегка ошиблась и говорить ей нужно было со мной.
        - Добрый день, - привлекая её внимание, ответил я. - Мы хотели бы переговорить с кем-то из руководства и службы безопасности вашего банка.
        Девушку хоть и удивила моя просьба, это было заметно по изменениям в её ауре, но внешне этого не показала.
        - Простите, - обратилась она уже ко мне, - но я всё равно должна обрисовать суть проблемы, перед тем как обратиться к руководству.
        Ну, тут всё просто. Это банк. Это финансы. Это прибыль и доходы. И хоть они и обезопасили себя толпой охранников, но всё равно в их системе есть бреши, которыми многие пользуются. А значит, как и все, завязанные на оборот наличности, банкиры очень чувствительны к такой простой и ничего не значащей для любых других людей фразе:
        - Финансовые махинации, которые могут грозить вам достаточно большими убытками.
        Девушка подозрительно посмотрела на меня, потом кивнула и, проводив нас в один из свободных кабинетов, попросила:
        - Подождите, пожалуйста, здесь. - И быстро прошла куда-то вглубь здания.
        Обе мои спутницы молчали. Хотя тоже подозрительно посматривали в мою сторону. Но что мне больше всего нравилось - они не задавали ненужных сейчас вопросов. Возможно, просто догадывались, что девушка-менеджер привела нас в это помещение не просто так. Лично я это знал наверняка, больно уж убедительны были направленные на нас арбалеты с наложенными на них магическими болтами и с десяток охранников вокруг.
        - Господин Парас, - влетела в кабинет главы банка клана Глен, молодая сотрудница, приехавшая сюда на стажировку, - там какие-то странные посетители, и они хотят поговорить с вами и главой службы безопасности.
        Уже эта фраза заставляла задуматься. Кто-то хочет не просто встретиться лично с ним, но ещё и с их главным безопасником. Такого на памяти пожилого гнома не было.
        - Лона, успокойся, - попросил он девушку, - и расскажи всё более подробно.
        Но не успела девушка и рта раскрыть, как он сказал:
        - Хотя нет, подожди. - И, наклонившись к переговорному артефакту, связался со своим заместителем, который заведовал безопасностью банка.
        Что удивительно, это был не гном, как во всех остальных отделениях, а пожилой тролль, под командованием которого Парас когда-то давно имел счастье служить в диверсионных войсках империи магом-подрывником. И которого он, по выслуге лет, пригласил работать к себе в банк начальником службы безопасности. И Парас не ошибся в своём решении. Гном, конечно, не питал особых иллюзий, но когда тролль показал ему все их прорехи и слабые места, то только удивился, как до сих пор их никто не ограбил.
        Не прошло и нескольких минут, как к нему в кабинет зашёл такой великан, глядя на которого было понятно, что по сравнению с ним все его соплеменники были сущими недомерками, не говоря уж о представителях остальных рас, обитавших в империи.
        - Чего звал? - пробасил тот с порога.
        - Да вот… - Парас, усмехнувшись, указал на испуганно посмотревшую на гиганта миниатюрную гному.
        Лона недавно работала в банке и собеседование проходила не с начальником службы безопасности, а с одним из его помощников, поэтому она ещё не видела тролля. И сейчас, когда на неё посмотрел этот великан, девушка впала в ступор.
        - Эй, малышка, - вполне спокойно отреагировал на её реакцию тролль, - что ты нам хотела рассказать? - И он внимательным взглядом очень умных глаз, которые никак не вязались с его звероподобной внешностью, посмотрел на молодую девушку.
        Лона просидела некоторое время, расширенными глазами глядя на ожидающего её ответа тролля, и, наконец взяв себя в руки, произнесла:
        - Простите. Там очень необычные посетители. Они хотят встретиться с вами и господином управляющим.
        - Так просто хотят встретиться? - уточнил улыбнувшийся тролль.
        - Нет, что вы, - затрясла головой гнома. - Я, конечно, поинтересовалась причиной их столь странной просьбы. И меня попросили передать… - И девушка, будто зачитывая по памяти, процитировала: - «Финансовые махинации, которые могут грозить вам достаточно большими убытками».
        Гном и тролль переглянулись.
        - И где они? - спросил Парас.
        - Как меня и инструктировали, я отвела их в специально предназначенную для ведения опасных переговоров комнату, - отчиталась девушка.
        - Молодец, - кивнул тролль и посмотрел на гнома: - Ну что, готов тряхнуть стариной? - И мотнул головой на стену, где было развешано какое-то оружие.
        Гном молча кивнул ему в ответ и, подойдя к развешанным орудиям убийства, снял со стены обычный полуторный меч с потёртой рукоятью и в изношенных ножнах.
        Лоне было странно наблюдать, как управляющий крупного банка облачается в лёгкую кольчугу и вешает на пояс перевязь с мечом. Троллю этого не требовалось, он и так был вооружён. Хотя и только кинжалами, которые больше походили на короткие мечи.
        - Вы думаете, это всё необходимо? - не очень уверенно спросила она у гнома.
        Но ответил ей тролль:
        - Малышка, запомни, если люди, зная о том, что им никогда не выйти отсюда, принеся такие вести, всё равно приходят и говорят тебе об этом, то значит, у них припрятан такой туз в рукаве, о котором ты до последнего момента, пока тебе не разнесут голову на части, и не узнаешь.
        Девушка удивлённо кивнула.
        - Пойдём, - проверив, как выходит меч, произнёс гном, - веди нас к ним.
        И они вышли в коридор.
        - Да, а кто там? - вспомнив, что они так и не узнали, кто является их «гостями», спросил тролль.
        Три наёмника. - И девушка стала быстро перечислять: - Один человек, судя по внешнему виду, северянин, не маг. Это проверили ещё на входе. Девушка-ламия, очень сильный боевой маг. И женщина-амазонка, как мне показалось. Но я их никогда не видела, так что могу ошибиться.
        - Понятно, - кивнул гном, - я так понимаю, или амазонка, или ламия главная?
        - Нет, - помотала головой Лона, - я тоже сначала подумала, что это амазонка, но общался со мной северянин. Женщины всё время молчали.
        - Странно, - посмотрел на тролля гном.
        Тот лишь пожал плечами. Северяне, их соседи в той местности, где проживало большинство общин троллей, были странными людьми, и было странно, что он с кем-то работает вместе. Не говоря уж о том, что северянин подчиняется кому-то. Так что тут, скорее всего, партнёрство. Слишком неуживчивый и жёсткий характер был у этих детей севера, чтобы работать с кем-то в команде, кроме своих собратьев. Поэтому и встретить северян можно было лишь группами, либо они были одиночками. А тут был кто-то, кто очень уж не вписывался в стандартные стереотипы.
        «Вот и посмотрим, кто ты есть на самом деле», - решил тролль, уж северянина он распознать смог бы в любом случае.
        Гнома подвела их к двери, за которой находились «гости».
        - Ты с нами, - произнёс тролль, - так нужно, чтобы не вызывать подозрений.
        Девушка кивнула. На инструктаже её предупреждали, как действовать в подобных ситуациях, что она должна делать и где находиться.
        - Добрый день, - к нам в помещение вошёл гном, а за ним неимоверных размеров тролль.
        Я думал, что больше Ргута, командира отряда поисковиков из Ледяных пустошей, встретить тролля будет сложно. Но ошибся: вот передо мной стоит громадина, которая выше моего знакомого чуть ли не на полторы головы и шире в плечах чуть ли не в два раза.
        - Обалдеть, - не сдержался я, глядя на гиганта.
        За что и получил локтем в бок от Караи.
        - Простите, господа, - мило улыбнувшись, произнесла она, - он у нас совсем дикий, только недавно с гор спустился. - И ещё раз мило улыбнулась.
        Тролль, поглядевший на неё, усмехнулся и пробасил так, что у меня чуть не заложило уши:
        - Оно и видно. - А потом, без предисловия, повернувшись в мою сторону и вперив взгляд мне в лицо, спросил: - Ну и о чём ты хотел поговорить с нами, северянин?
        Мне показалось или он как-то по особому выделил последнее слово?
        Да ладно, всё равно я не понял, что он хотел этим сказать. А вот поговорить нам требовалось. Поэтому я посмотрел сначала на него, потом на вооружённого гнома и усмехнулся: «А взрослые дядечки подготовились к серьёзному разговору, особенно если учитывать окружившую нас охрану банка».
        - Да вот, - ответил я троллю, прямо посмотрев ему в глаза, - хочу немного подзаработать, а вам дать возможность избежать крупных убытков. Да и престиж банка, - мотнул я головой в сторону гнома, - сохраните, показав, что с вами лучше не шутить.
        Тролль молча постоял некоторое время, раздумывая над моей фразой, наконец ответил:
        - Я уже несколько раз слышал о крупных убытках, но как о них можешь судить ты? И вообще, о какой сумме идёт речь? Может, ты нам голову морочишь, и это какая-то незначительная мелочь? - И гигант вперил свой тяжёлый взгляд мне в глаза.
        Теперь настала моя очередь немного помолчать и подумать. Я прикидывал. На складе мы видели порядка двадцати фургонов. Все они под завязку забиты ящиками. Если говорить о реальном товаре, а не о том, что там может быть на самом деле, то каждый такой фургон - это порядка пятнадцати - двадцати тысяч золотом. И это по минимуму. Если прикинуть общую стоимость товара, то получится что-то около трёхсот - четырёхсот тысяч, и это без предполагаемой прибыли в процентов тридцать, а может, и больше. Итого получается, даже если брать по самому минимуму и слегка усреднить, достаточно крупная сумма в полмиллиона золотых. Правда, от этой суммы нужно минусовать затраты на организацию нападения, а это найм бойцов как подставных в караван, так и тех, что нас должны будут перехватить в дороге. Но и в этом случае навар должен быть приличным.
        М-да. А этот торговец затеял неплохую авантюру, особенно если он постарается потом через подставных лиц реализовать весь товар повторно или провернёт подобную операцию несколько раз.
        - Ну, если потеря что-то около пятисот тысяч золотых для вас это незначительные убытки, - ответил я, гладя на тролля, - то уж извините. Видимо, тогда я обратился не по адресу.
        Гном напряжённо посмотрел на меня. Тролль же, наоборот, был спокоен и непробиваем как скала. Но я прекрасно видел, что и он сейчас сосредоточенно размышляет над моими словами. Но вот чьи эмоции так и написаны на лице, так это той самой девушки-гномы, что встретила нас.
        Когда мы начали говорить, её так и не выставили за дверь. И теперь она незаметной мышкой с огроменными глазами притаилась в углу этой комнаты.
        «Ты гляди-ка, - отметил я её выбор, - заняла единственный безопасный угол». Теперь не было сомнений: девушка точно знала, куда нас привела.
        Тролль молчал. Гном тоже. Наконец, когда тишина начала угнетать, раздался голос гнома:
        - Нам нужны хотя бы какие-то доказательства.
        - Без проблем, - ответил я и замолчал.
        Тролль, всё так и стоявший напротив меня, понял всё первым:
        - Что ты хочешь?
        - Думаю, двадцать процентов после завершения дела, - медленно произнёс я, будто ещё до конца не решив, не мало ли запросил, - будет неплохой частью за сохранение большей доли ваших средств.
        Тут даже невозмутимый тролль дрогнул в лице.
        - А ты не перегибаешь? - усмехнувшись, спросил он.
        - Ну, вы их точно потеряете, если не наша помощь. Вот и думайте: на одних весах - всё, на вторых - лишь небольшая часть.
        Глаза гиганта сузились.
        - Северянин, - выделил он обращение, и опять показалось, что вложил в него какой-то иной смысл, - а ты уверен, что вы выйдете отсюда?
        Я посмотрел на него и спокойно ответил:
        - Уверен.
        Даже не знаю, как у меня так вышло, но этот гигант слегка побледнел и сделал небольшой шажок в сторону двери, что уж говорить об остальных. Может, увидел он в моих глазах зверя, что я выпустил на долю мгновений, или на него так подействовали высокочастотные колебания, которые смодулировал анализатор и добавил в мой голос, но эффект был впечатляющим.
        - Я понял, - выдохнул он.
        Я лишь кивнул ему в ответ, незачем лишний раз давить на него.
        - Но всё равно, это слишком большая сумма, - тихо возразил он.
        Если честно, я и так знал, что она непомерная, но я исхожу из принципа: проси много, получишь столько, на сколько и рассчитываешь. Я надеялся на тридцать - сорок тысяч.
        - Если всё окажется так, как ты говоришь, мы сможем заплатить тебе не больше… - Он повернулся к гному.
        Тот что-то быстро прикинул в уме:
        - Максимум шестьдесят тысяч.
        Я сделал вид, что раздумываю над их предложением, хотя и так понятно, что я его принял. Ведь они не знают, что нам и самим с этим заказом деваться некуда и так и так придётся сопровождать караван. Но выжать из сложившегося положения максимум нужно.
        - Хорошо, - ответил я, - но мне на пару часов будет необходима помощь ваших магов. Не боевая задача, контроль и проверка, - быстро пояснил я уже хотевшему возмутиться гному.
        Тот закрыл рот и перевёл взгляд на тролля, а заметив какой-то специальный знак его рукой, ответил:
        - Принимается.
        - Хорошо. Тогда давайте заключать договор и приступим к делу.
        Подписание документа с одной стороны нами и с другой - управляющим банка не заняло много времени. Проверив печати и перечитав условия, главным из которых было сохранение той суммы, что я им обещал, я кивнул:
        - Всё точно.
        - Ну а теперь давай свои доказательства, - потребовал гном.
        Я усмехнулся и посмотрел на него:
        - У вас есть возможность связаться с управляющим вашего филиала в городе Таргос?
        Тот удивлённо взглянул на меня:
        - Да, только мне нужно сходить за переговорным артефактом.
        Я продолжал смотреть на него. Гном понял, что от него нужно, и встал:
        - Я быстро.
        Он и правда вернулся очень быстро. Было бы забавно наблюдать, как степенный гном носится по зданию банка, однако в кабинет он вошёл всё той же степенной походкой, что и вышел из него.
        - Вот. - Он поставил на стол артефакт.
        - Нужно связаться, - напомнил я.
        Гном прикрыл глаза, и буквально через мгновение в комнате раздался немного удивлённый глуховатый голос:
        - Парас, что ты хотел?
        Было ясно, что собеседник не ожидал этого вызова.
        - Привет, Шолд, - ответил гном, которого, оказывается, звали Парас, - у меня к тебе есть дело. Нужны кое-какие разъяснения по одному спорному вопросу.
        - Помогу, чем смогу, - ответили с той стороны.
        Местный управляющий посмотрел на меня. Я же перевёл взгляд на Дагу.
        - Как имя торговца? - спросил я у неё, а то в договоре почему-то его не было, что меня тоже несколько удивило.
        Я специально не стал говорить, что это наш непосредственный наниматель.
        - Торговец Лорх, - ответила она.
        Я повернулся к гному.
        - Некто Лорх застраховал на определённую сумму свой караван в вашем банке, - это я сказал так, чтобы меня услышали на другом конце. - Не могли бы вы сообщить господину Парасу сумму страховки в случае потери каравана.
        - Это кто? - спросил управляющий с той стороны установленного канала.
        Но ему вместо гнома ответил тролль:
        - Не переживай, Шолд, это наши временные партнёры в этом деле. Так что озвучь, пожалуйста, сумму.
        - А, Гор, и ты там, - узнал тролля Шолд, - тогда ладно. - И ответил: - Он застраховал свой караван на пятьсот семьдесят тысяч, но мы сразу в контракте прописали найм одного из выбранных нами надёжных отрядов наёмников. Так что с этой стороны должно быть всё чисто.
        - Понятно, спасибо, - произнёс я и повернулся к троллю и гному: - Можно отключаться, и мы продолжим разговор.
        Гном, поблагодарив своего коллегу из другого города, деактивировал артефакт. Кстати, любопытная вещица. Похоже, сделана на основе плетений древних, но не ими самими. Анализатор сразу скопировал его структуру.
        После того как внимание гнома вернулось ко мне, я стал рассказывать суть нашей истории.
        - Для охраны каравана из двадцати фургонов торговец нанял отряд всего в несколько бойцов. Плюс очень уж подозрительные у него возницы, которые больше похожи на наёмников, чем на обычных работяг. И последнее, - я поглядел в глаза троллю, - очень уж он не вовремя или, наоборот, очень вовремя поменял маршрут следования каравана, направив его в сторону от основного тракта, именно туда, где ему просто не будет другого выхода, с тем количеством фургонов, что там есть, как ехать где-то ещё, кроме одного, строго определённого маршрута. - И я ещё раз взглянул на тролля. - Вам не кажется, что это идеальные условия для запланированной засады?
        Гор медленно кивнул:
        - Похоже на то. И что ты хочешь нам предложить?
        Я усмехнулся:
        - Я же сказал ранее: уберечь вас от убытков и доставить караван до его места назначения. По факту, этим свои контрактом, - я указал на пергамент, зажатый в руке Даги, - вы наняли нас именно для этого.
        Тролль снова кивнул, но продолжал подозрительно глядеть на меня.
        - Но из этого твоего рассказа я так и не понял главного… - Он немного помолчал. - Я не понял, а зачем это нужно именно вам?
        Я посмотрел на него в ответ и уже гораздо более серьёзным голосом сказал:
        - Наши с вами интересы временно совпали, и потому я здесь.
        Этот ответ полностью устроил бывшего силовика, а всё так и кричало, что тролль именно им и был.
        - Когда и куда нам прислать своих магов? - уточнил он.
        Я назвал номер склада и время, когда мы их будем ждать.
        - Они будут там, - произнёс Гор.
        - Тогда позвольте откланяться, господа. Нам нужно подготовиться к дороге. - Поднявшись, я кивнул девушкам, и мы направились к выходу из комнаты.
        Но у самой двери меня нагнал странный вопрос:
        - Северянин, какой у тебя дан?
        Это что?
        Честно говоря, я ожидал чего угодно, но только не такого бреда. Но каков вопрос, таков и правдивый ответ на него. Поэтому, развернувшись к троллю, я ответил:
        - Нулевой, - и вышел из комнаты.
        При этом я чувствовал, как мне в спину упёрся очень уж пронзительный взгляд Гора.
        - Ты ему доверяешь? - спросил гном у своего старинного друга.
        Он, конечно, понимал, что последний вопрос для Гора что-то значил, но никакого понимания это ему самому не давало. Что за дан? Да и вообще, что мог означать подобный вопрос?
        - Да, - медленно ответил тот.
        - Почему? Ведь он не северянин, это понял даже я.
        Девушка, которая так и сидела в комнате, удивлённо посмотрела на них.
        - Потому, что ты ошибаешься, - тихо произнёс тролль.
        Парас даже не знал, что тот умеет говорить настолько тихо, обычно его зычный бас можно было услышать с другого конца здания.
        - В смысле? Как ошибаюсь?
        - Он северянин, притом самый коренной. - И вдруг повернувшись лицом к гному, спросил: - Как ты думаешь, сколько бы мы прожили, если бы постарались напасть на него?
        Тот изумлённо всмотрелся в возбуждённое лицо своего старинного друга. Гном совершенно не понимал, о чём тот сейчас говорит.
        - Я вообще об этом не думал. Но ты же прекрасно знаешь, что комната накрыта антимагическим колпаком, кругом охрана и арбалеты. Плюс здесь я и такой превосходный боец, как ты. У них не было бы никакого шанса.
        Тролль кивнул.
        - Вот и мы один раз думали точно так же, когда брали штурмом небольшую цитадель на северной границе империи.
        Парас изумлённо посмотрел на Грома, тот никогда не рассказывал ему, что с ним произошло после того, как он стал работать в тайной страже. Тролль же, будто погрузившись в воспоминания, продолжил:
        - Там было всего три бойца, два мага и нейтрал.
        Гном только сейчас стал что-то понимать.
        - А нас было больше сотни, - рассказывал Гром, - и мы действительно считали, что главную опасность представляют маги, а не их телохранитель, странный северянин, не похожий на всех остальных, с такими же серыми глазами и светлыми волосами, который даже не был магом. - Тролль замолчал. А потом резко поднял голову и вперил взгляд в лицо гнома. - В той операции выжило всего десять наших бойцов и один захваченный во время штурма маг. - Посмотрев в направлении двери, за которой скрылась эта странная троица, он добавил: - Практически всю нашу команду вырезал нейтрал. Как мы выяснили позже, допросив мага, у того нейтрала был первый дан. Что это за градация, мне неизвестно до сих пор. - И он вгляделся в глаза гнома. - Теперь ты понимаешь, насколько опасен этот северянин. - И он снова посмотрел в направлении выхода.
        Откуда пришёл тот неизвестный боец и как оказался в империи, выяснить они так и не смогли. Но теперь он встретил еще одного такого. И был уверен, что будь этот парень с глазами холодной стали тогда и в той башне, из их отряда не выжил бы никто.
        Таверна на окраине города
        Вечер
        - И что нам делать? - спросила у меня Карая.
        - Да пока ничего, - честно ответил я. - Отдыхайте, расслабляйтесь, тем более нам с вами, - усмехнувшись, я посмотрел сначала на ламию, а потом на амазонку, - сегодня предстоит бурная ночь.
        Девушки-наёмницы закашлялись.
        - Командир, - возмутилась одна из них, - ты же сама сказала его не трогать. - И посмотрела на Дагу как на главного врага народа.
        Я же снова усмехнулся. Теперь мне стал понятен её приказ. То-то я иногда ловил на себе странные взгляды девушек. А, походу, наша воительница держала тех в ежовых рукавицах.
        - Ладно, - произнёс я, - вон и наши соглядатаи появились. Пора начинать.
        И не успели девушки отреагировать на мои слова, как я, приобняв ламию и оказавшуюся по другую сторону от меня эльфийку за талию, громко так сказал, что, уверен, слышали меня даже на другом конце зала:
        - Да не переживай ты, сегодня они, завтра вы, я же никуда от вас не денусь, успеем ещё. - И, притянув к себе ошеломлённо посмотревшую на меня девушку, поцеловал её в губы до-олгим поцелуем. После чего поглядел на поражённо замолчавших наёмниц, нагло подмигнул им и, вытащив из-за стола Караю и Дагу, подтолкнул их: - Пошли, чего время зря просиживать, у меня и так уже горит всё внутри, когда я на вас смотрю. - И потянул девушек в сторону лестницы, ведущей наверх. - Нам ещё выспаться надо успеть, - наглым голосом добавил я, проходя мимо тех самых возниц, что были на складе (а не дороговата ли эта таверна для простых трудяг?). - Ну и кто-то мне обещал показать, что ещё умеют ламии. - И я ухватил Караю за такое нечто достаточно упругое, что находилось у неё пониже спины.
        Под полные зависти взгляды остальных постояльцев этой гостиницы мы поднялись на второй этаж. И только оказавшись в номере, я еле слышно приказал:
        - Обе на кровать и начали томно дышать, стонать, ну или как вы там изображаете высшую степень блаженства и наслаждения.
        И сам первым начал этот концерт для пары слушателей, что прокрались к нашей двери.
        - Не, этот пацан настоящий монстр, - рассказывал один из соглядатаев, спустившись через три часа и сев за столик, за которым собрались остальные. - Он их там так отодрал, что в конце обе охрипли. А он ещё и сожалел, что эльфийку не взял. Потом плюнул на них, сказал, что ему мало. Мы еле спрятаться успели, когда он за ней сюда спускался, вы его видеть должны были.
        - Это да, - кивнул рябой, что положил на эльфийку глаз у складов, - я бы её тоже…
        Соглядатай усмехнулся.
        - Ага, ты бы её… - И его рот растянулся в презрительной усмешке. - Видели мы тебя, когда взяли предыдущий караван. Хватило тебя ровно минут на десять, и то большую часть этого времени ты деваху лупил да штаны с себя снять пытался.
        Мнимый возница перевёл злой взгляд на щуплого парня с хитрым лицом, но промолчал.
        - Ладно, с ними понятно, - сказал хмурый мужик со шрамом через пол-лица, - не думаю, что у них есть ещё какие-то планы, кроме этих. Если, конечно, северянин и других из их отряда не оприходует. - И он поднялся. - Пошли, нам тут больше делать нечего.
        Остальные тоже тали подниматься. И никто из них не заметил, как со второго этажа за ними спокойно наблюдал этот самый северянин, о котором у них сейчас и шла речь.
        Глава 9
        Мир Ирий. Город Кар. Дорога в город Таргос
        Город Кар. Склады
        Утро
        - Это кто? - удивился доверенный управляющий Лорха в этом городе, увидев пришедших вместе с нами гномов.
        - Как кто? - в свою очередь удивился я. И сделал это вполне натурально. Потом осмотрел гномов с головы до ног и ещё более дебильным голосом ответил: - Это маги. - И взглянул на невысокого толстячка-управляющего так, будто это должно было ему всё сказать.
        - Северянин, - возмутился тот, - да я прекрасно вижу, что это какие-то маги! Но зачем они тут?!
        За нашим разговором с интересом наблюдали наёмницы и, пытаясь делать это незаметно, достаточно напряжённо подглядывали наши мнимые возницы.
        - Как зачем? - снова удивился я и обернулся, будто пытаясь увидеть у невозмутимо стоящих позади меня гномов рога или ещё что, выдающее в них иной род занятий. Потом опять недоумённо повернулся к управляющему и растерянно повторил: - Как зачем? Магичить они будут. Зачем ещё нужны маги?
        - Тарк, - процедил сквозь зубы этот невысокий человек и, уже не надеясь добиться от меня хоть какого-то вразумительного ответа, спросил: - Почему они пришли именно сюда и сейчас? - И не очень вежливо ткнул пальцем в магов.
        - Ах это, - с облегчением выдохнул я, словно только сейчас понял, что же в конце концов хотел услышать от меня управляющий. - Так они должны наложить защиту на весь груз, так нам сказал наниматель. - И будто повторяя слова по памяти, добавил: - «Чтобы быть уверенным в том, что вы не вскрывали мои контейнеры и ничего не утащили оттуда». - И я так грустно посмотрел на стоящие ящики, что ни у кого не осталось сомнений, чем же я хотел заняться во время первого же нашего привала. И что теперь наверняка не смогу сделать. - Вот он и договорился с банком, что они пришлют сюда перед нашим отъездом своих магов для этого. Мол, это и их от незапланированных компенсаций убережёт, и его защитит от кое-кого любопытного, могущего принести ему убытки.
        - Понятно, - кивнул толстячок. Было видно, что он полностью одобряет действия своего босса, который позаботился даже о такой мелочи. Нечего каким-то любопытным наёмникам совать свой нос в их груз. Ведь там наверняка было то, что мы не должны увидеть и что вызвало бы у нас очень много вопросов. При этом его взгляд всё время останавливался на моей простецкой физиономии. - Правильное решение, - ещё раз кивнул он и обратился к гномам: - Прошу вас, господа маги. - Отходя немного в сторону, он пропустил нас к уже загруженным фургонам.
        - Спасибо, - очень грустно и печально поблагодарил я, и весь мой вид говорил о том, что я всей душой надеялся на то, что он откажется от услуг магов. После чего, вздохнув, проводил гномов к фургонам. И снова грустно вздохнув и обведя завидущими глазами стоящие у склада телеги, сказал: - Приступайте. Только побыстрее. Нам скоро выезжать. - И произнёс это так, словно старался не дать им возможность выполнить свою работу полностью.
        - Не торопи господ магов, - подлетел ко мне управляющий, - пока я отвечаю за готовность каравана к отбытию. И до тех пор, пока они не наложат защитные плетения на весь груз, вы отсюда никуда не уедете.
        Я, ещё более грустно вздохнув и проследив за тем, как маги начали работать, отошёл к стоящим около наших грифонов девушкам.
        - А это хоть сколько по времени? - спросил я управляющего, который в этот момент проходил возле нас.
        - Сколько потребуется, столько мы на это и потратим, - веско сказал он и, развернувшись ко мне спиной, двинулся в сторону магов.
        Когда он отошёл, я усмехнулся. И тихо сказал Даге:
        - Ну вот, а ты сомневалась, что он не будет против. - Поглядев на суетящегося вокруг магов управляющего, добавил: - Нужно лишь показать, что торговцу это выгодно, а дальше он и сам всё сделает. - Я сел на какой-то ящик, стоящий рядом, и прислонился спиной к стене склада. - Подождём, - и взглянул на споро делающих своё дело магов.
        Управляющий банка, но, скорее, как мне кажется, это был тот тролль, которого звали Гор - кстати, и имя ему подходит, такой-то махине, как он, - в общем, кто-то из них расстарался и прислал к нам на помощь действительно неплохих специалистов. Их работу оценила даже Карая, наблюдая за ними.
        - Хорошие маги, - одобрила девушка, - и все артефакторы. Что в общем-то неудивительно. У гномов их много.
        Я на это кивнул, соглашаясь с ней.
        Маги задержали нас в городе ещё на три часа.
        Зато как только они закончили работу, управляющий без промедления подтвердил нам передачу груза. При этом я ненароком упомянул, что надо бы в акте передачи груза указать такой пункт, где говорилось бы, что на весь товар наложена магическая защита, установленная непосредственно самими сотрудниками банка и всё это происходило под прямым присмотром управляющего нашего нанимателя.
        Он согласился с этим, так как ему, похоже, уже было всё равно. Главное, что в пути мы не сунули бы туда свой нос. А снимать эту защиту наверняка будут совершенно другие маги, и к гномам они, вероятно, не будут иметь никакого отношения.
        После того, как акт приёмки груза составили, завизировали у местного смотрителя складов, поставив на нём магическую печать, мы отправились в путь.
        Дорога в сторону города Таргос
        Вечер первого дня
        - Работаем по разработанному ранее плану, - обсуждали мы с Караей и Дагой наши дальнейшие действия.
        Всё просто. Сегодня на ночь мы должны были расположиться в лесу. Выбором места ночёвки мы сейчас якобы и занимались. Коль я был разведчиком, то никто не удивился, что эту обязанность возложили на меня.
        Ночёвка в лесу, а не на открытой местности или в городе, в данном случае нам была только на руку.
        Во-первых, и это главное, нужно было что-то решать с навязанными нам помощниками. Внутренний враг зачастую более опасен, чем враг, собирающийся напасть на вас извне. И хотя мы знали, что этот враг окопался у нас под боком, но в городе мы его снять или отделаться от него не могли. Как минимум, кто-то должен управлять телегами, которые мы сопровождали, по крайней мере какое-то время.
        В дороге же они всё время за нами приглядывали, впрочем как и мы за ними, ну а ночью контроль будет ещё более плотный, чем днём, в этом я был более чем уверен. Но тут мы подготовились, и поэтому очень пристальное внимание к нам - это как раз то, что нам будет необходимо.
        Во-вторых, как бы мы ни смотрели на это, но возницы нам всё-таки были нужны. Как я уже неоднократно обращал на это внимание наёмниц, самостоятельно мы вряд ли сможем управлять таким большим количеством фургонов и уж тем более оборонять их. А значит, и этот вопрос нам необходимо как-то решать.
        И тут мне помогла моя карта. Знание местности - это всегда один из основных элементов победы при разработке тактической схемы будущей операции. А теперь эти знания у меня были.
        Как я выяснил, недалеко от нашей стоянки была небольшая деревенька. Именно поближе к ней я и хотел остановиться. Благо об этом населённом пункте наши возницы, похоже, не знали. Ну или не придавали ему значения, ведь там мы все так или иначе не смогли бы разместиться.
        Но к тому же я искал и очень уж определённое место. Тихое и незаметное. Ведь от этого зависело третье.
        Уже завтра мы должны были съехать в сторону от основного тракта и направиться к посёлку поисковиков. Я проверил: это реальный посёлок, и он действительно, по словам наёмниц, занимался поставкой артефактов в город. Так что если там по жизни не засели закоренелые бандиты и уголовники, а живут вполне обычные люди, то это такие же жертвы подставы, как и мы.
        - Хорошо, - не очень довольная тем, что я предложил, произнесла наша командир.
        И было отчего, ведь основную роль придётся играть ей, да и остальным девушкам.
        - Командир, это хорошее место, - остановившись неподалёку от небольшой полянки, указал на неё северянин. Осмотревшись, доложил ей же: - Телеги лучше поставить в центр, - ткнул в дерево, посередине поляны. - Кара, - кивок в сторону эльфийки, - установит сигнальную сеть по её периметру и можно спокойно обустраиваться.
        Возница перевёл взгляд с разговаривающей пары на ту из магичек, о которой сейчас и шла речь. Это была очень красивая эльфийка, которая не давала сосредоточиться на деле его парням с того самого момента, как они её увидели. Да и чего говорить, все девушки в отряде наёмниц были как на подбор.
        Ещё одна эльфийка, не менее симпатичная, чем её соплеменница, две орчанки. Остальными в отряде были человеческие женщины.
        Ну и их командирша.
        Хотя, конечно, кроме этой самой эльфийки, у наёмниц было вообще-то два мага. Но о второй магичке никто не хотел даже и думать. Хотя она была не менее симпатичной, чем эльфийка. Только с ней была одна такая небольшая проблемка. С ней захотел бы связаться лишь безумец. Ведь вторым магом в отряде наёмниц была ламия.
        Правда, как это ни удивительно, в том же самом отряде такой безумец был и сейчас, он стоял и разговаривал о чём-то с главной наёмницей. Крупной женщиной из племени амазонок.
        Пока возница рассматривал амазонку и её собеседника, к нему подошёл Шрам и, посмотрев на разошедшихся по периметру поляны остальных сопровождающих их наёмниц, спросил:
        - Что думаешь, патрон?
        Бурок, а так и звали возницу, к которому обратились, ничего не ответил. Он вновь посмотрел на молодого парня, который тыкал рукой в разные места, видимо указывая командирше на те направления, которые следует прикрыть во время стоянки. И по его мнению, делал свою работу парнишка вполне грамотно. Бурок и сам прикрыл бы именно эти дырки.
        - Так что он делает? - перехватив взгляд молчаливого возницы, переспросил у него Шрам, который никогда особо не был грамотным бойцом. Правда, сам он этого не признавал.
        - Прикрывает направления, откуда на нас можно незаметно напасть, - пояснил этому увальню главный среди тех, кто изображал роль обычных возниц.
        Тот понятливо кивнул, хотя по его лицу было видно, что он не замечает разницы между теми местами, на которые указывал северянин и всем остальным окружающим их лесом.
        Но главарю было всё равно. Этого бугая в отряде он держал по совершенно другой причине: за большую выносливость и силу, ну, или он был необходим, когда отряду требовался садист, чтобы выпытать что-то из очередной жертвы. Шраму нравилось это делать, и он ни разу ещё не подвёл своего начальника.

* * *
        - Всё, устраивайтесь, - распорядилась наёмница, когда закончила переговаривать со своим подчинённым.
        «Хотя… - Бурок вновь взглянул в их сторону. Кем они были на самом деле, Бурок не понимал. - Любовники? Не похоже».
        Главарь мнимых возниц вообще не мог разобраться в тех отношениях, что сложились в этом странном отряде наёмниц и северянина. Вроде большую часть переговоров вела амазонка, но иногда она почему-то передавала бразды этому мальчишке.
        Но и это было ещё не всё. Больше всего его, да и его людей, поразили перемены, которые они наблюдали вчера и сегодня во время первого переезда. Было ясно, что этот северянин спит со всеми наёмницами. И это с учётом того, что они все прекрасно знают об этом. И в такие моменты он вёл себя со всеми женщинами крайне развязно, что им, похоже, очень нравилось.
        Но уже с утра этот парень превратился в послушного и грамотного подчинённого, который выполнял все приказы амазонки. Вот и сейчас ничего не намекало на то, что они могли наблюдать вчера вечером.
        Пока Бурок размышлял, к нему подъехала главная наёмница. Он так и не узнал её имени.
        - Что встали? - спросила она и посмотрела на него сверху вниз. - Загоняйте телеги ближе к центру и выстраивайте их в круг. Правая сторона образовавшейся площадки ваша, на левой обустроимся мы. - И вместе со своим разведчиком стала объезжать поляну.
        Тот показал ей ещё несколько мест, которые нужно держать под контролем. Амазонка согласно кивнула.
        Не прошло и часа, как все уже расположились и стали готовиться к ночлегу. Наёмница расставила посты и распределила дежурства девушек на тех участках, на которые ей перед этим указывал северянин.
        И тут выяснилось нечто интересное. Парня в ночной дозор амазонка ставить не стала. И он занялся установкой большого походного шатра.
        - Дага, шатёр готов, - доложил он, как только установил его. И почти сразу, осмотревшись, утащил в него тех двух наёмниц, что должны были дежурить первыми. При этом Бурок услышал часть его фразы: - Ну вот, а вы переживали, что я обойду вас вниманием.
        И буквально через минуту из шатра стали разноситься бурные громкие стоны и крики.
        Все, и наёмницы, и возницы с завистью посмотрели в ту сторону. Только вот первые явно смотрели с ожиданием, а последние понимали, что им там ничего не светит.
        - Дага, теперь наша очередь, - примерно через пару часов напомнила амазонке одна из эльфиек о том, что тут вообще-то есть ещё и они.
        Её поддержала ламия:
        - Ему ещё выспаться нужно будет.
        Та кивнула им и пошла к шатру, из которого раздавались томные вздохи.
        Через пару минут оттуда слегка помятые, но весьма счастливые и довольные вышли две орчанки.
        - Девочки, - проходя мимо вопросительно посмотревших на них наёмниц, сказала одна из них, - он сегодня очень хорошо старается, я была бы не против повторить пару раз. - И она хитро подмигнула и облизнула розовым язычком свои губы.
        - Если что, могу с кем-нибудь поменяться и продежурить её смену, - она всмотрелась в лица своих напарниц, - ну, вы понимаете за что.
        - Ага, как же, - усмехнулась ей в ответ одна из девушек, - и не мечтай. Не только тебе хочется.
        За всем этим с завистью наблюдали оторопевшие от происходящего возницы. Даже они не могли представить себе, что за вакханалия предстоит ночью.
        Между тем, отсмеявшись, наёмницы всей толпой поднялись и отправились в шатёр. Только теперь Бурок понял, зачем им понадобился такой большой.
        А потом началось светопреставление, которое вышибло последний разум из разгорячённых голов его подчинённых, да и сам он уже не мог нормально соображать. Стоны, ахи, крики. Пыхтение. Силуэты обнажённых девушек на фоне горящей в шатре лампы.
        Мнимый возница ворочался, пытаясь уснуть. Но он видел, как примерно так же на месте крутились и остальные. Возбуждение и гормоны, а также желание и похоть так и летали в воздухе.
        Некоторые всё же отрубались, но не все.
        От возбуждения и вожделения у Бурока просто крышу сносило, и он даже понять не мог, что происходит вокруг. И так на протяжении следующих трёх часов.
        До тех пор, пока не почувствовал странный холод и покалывание в районе шеи. А потом не услышал такой же холодный и равнодушный голос:
        - Пора нам поговорить.
        И только сейчас Бурок обратил внимание, что стоны со стороны шатра прекратились.
        Город Кар. Таверна
        Прошлая ночь
        Весь отряд собрался в нашей комнате. Перед этим я проверил, что за нами никто не следит. Но на всякий случай Кара, а это и была та самая эльфийка-маг из отряда, установила сигнальную сеть, чтобы к нам никто не смог подобраться незамеченным.
        Кстати, оказалось неплохое плетение, основанное на энергии жизни. И если в тебе теплится хотя бы частичка энергии жизни, то тебе её не преодолеть. Но потом Кара пояснила мне, что оно замечало даже нежить, хотя в тех по определению подобного типа энергии быть не должно. Следовательно, оно проверяло ещё что-то, но анализатор этого пока выявить не смог.
        Мы сидели за столом, и наёмницы смотрели в мою сторону. Вернее, они ждали, что я им хочу сказать. О том, что нас подставили и кто это сделал, они уже знали. Но отказаться от этой работы, чтобы не вылететь из гильдии, они без веских оснований не могли, а оснований пока никаких, кроме моих слов, нет. Но мне девушки поверили.
        Осталось теперь только выполнить заказ и довезти те самые доказательства до места их назначения. А значит, наша дорога лежала в город Таргос. И туда, как минимум, необходимо добраться. И желательно без потерь, по крайней мере с нашей стороны. Поэтому и потребовалось это совещание.
        Нужно подготовить девушек к тому, что никто из них воевать не будет. Если они хотят выжить и добраться до места, некоторым из них придётся превратиться в хладнокровных убийц.
        - Дага, - обратился я к воительнице, - кто из твоих девушек обычно выполняет ночные рейды или захват противника? Мне нужны те, кто сможет подобраться к противнику максимально незаметно и быстро снять его.
        Вообще-то я думал на эльфиек или на неё саму, но Дага меня удивила, показав на орчанок.
        - Пала и Тала, - ответила она.
        Я перевёл взгляд на двух сестёр. Их сходство угадывалось мгновенно.
        - Мы из клана Степных волков, - ответила одна из них, - но нам пришлось бежать, когда на меня напал сын местного хана. Он оказался слаб, но на совете не поверили, что я защищалась одна.
        - Понятно, - кивнул я, - тогда вы мне и будете нужны.
        И я изложил им дальнейший план.
        Поляна
        Ночь
        - Все они уже точно готовы, - между импульсивными выдохами, быстро и томно произнесла ламия, растягивая слова и смотря на меня возбуждённым взглядом.
        Девушка еле сдерживалась. Она сидела поверх скатанного одеяла и изображала бурный секс, который, предположительно, должен был состояться между нами.
        Не знаю, что это за странное плетение, его названия Кара так и не сказала, которым она воспользовалась для того, чтобы усилить действие возбуждающих в мужчинах желание феноменов девушек и повысить их привлекательность в глазах противоположного пола. Но сейчас я и сам держался из последних сил, чтобы не сорваться и не наброситься на обнажённые и жаркие тела находящихся в шатре девушек. К моему удивлению, плетение подействовало не только на меня и остальных мужиков, за которыми я наблюдал благодаря магическому зрению, но и на моих спутниц. Хотя Кара, перед тем, как применить это плетение, говорила, что оно гораздо слабее действует на женщин, чем на мужчин. Будто это какое-то родовое заклинание всех женщин в их клане, которое помогает получить именно то, что им бывает иногда нужно от тех или иных мужчин.
        Но сами наёмницы с ламией сейчас были в таком же состоянии, что я или наши мнимые возницы снаружи. Похоже, эльфийка или что-то слегка напутала, или где-то перестаралась. Ну или это так повлияла моя небольшая помощь, которую я втихаря провернул. Не знаю.
        Кстати, теперь это плетение не только их. Анализатор скопировал его ментальную структуру. Слишком уж эффективно и необычно оно работает, чтобы не попытаться изучить и проанализировать его.
        И вот пока я оценивал состояние девушек и обстановку снаружи, Карая бешенными глазами с горящим в них безумным огоньком посмотрела на меня и слишком уж натурально стала разрывать зажатое в её руках одеяло на мелкие кусочки.
        - Хочу тебя, - произносила она с придыханием, каждый раз наклоняясь вперёд и придвигаясь при этом всё ближе и ближе ко мне.
        «Пора, - понял я, - если я тут останусь ещё на несколько минут, то мы провалим всё дело».
        Если уж и девушек пробрало до такой степени, то и правда пора начинать. Ведь не просто так поглаживания эльфиек становятся всё более и более возбуждающими и откровенными, а ламия даже не заметила, как полностью обнажилась и начала тереться о моё тело своей грудью. Да и остальные девушки одежду уже давно скинули, оставшись кто в чём, хотя первоначально этого не планировалось, нужно было лишь остаться в чём-то обтягивающем или в нижнем белье, для пущей правдоподобности в видении тех, кто за нами будет наблюдать из-за стен шатра.
        «Чёрт, - еле успеваю уклониться от набросившейся на меня ламии, - надо делать ноги, хотя как этого не хочется!»
        Всё, девушки престали себя контролировать.
        Я проскальзываю между ними и вылезаю на улицу в специально прорезанную прореху в задней стенке шатра. Тут ненамного лучше. Желанный аромат женщин, возбуждающий и манящий, пропитал воздух. Так что я особо и не рассчитываю встретить сопротивление со стороны мнимых возниц. Даже наша предосторожность с ветром, разгоняющим запах крови в обратную от шатра сторону, оказалась излишней при таком гормональном выбросе, что сейчас чувствуется вокруг. Запах крови только усиливает желание.
        Но пора действовать.
        Быстро отползаю в сторону телег. Тут меня должны ждать сёстры-орчанки.
        М-да. Кажется, они меня не ждут. Интересно, это считается нормальным в их обществе или такие ласки между ними тоже действие заклинания Кары.
        - Пала, Тала, - окликнул я их.
        Опа. На меня посмотрели глаза, затянутые поволокой желания. И в мою сторону потянулись руки двух жаждущих чего угодного, но только не готовых к выполнению поставленной задачи девушек. Похоже, зря я втихаря ото всех влил в плетение эльфийки для усиления столько энергии жизни.
        Привожу орчанок в чувство старым дедовским методом. Удар, ещё удар. О, взгляд наконец прояснился. Сейчас не до сантиментов.
        Возниц двадцать. Если они очухаются раньше, чем мы закончим, то девушки могут пострадать.
        - Ты направо, ты налево, я по центру и беру их главного, - сказал я, странно посмотревшим на меня сёстрам.
        - Хорошо, господин, - ответила одна из них.
        - Мы сделаем, господин, - произнесла вторая.
        Чего это с ними? Раньше они вели себя совершенно по-иному, но сейчас смотрели на меня какими-то непонятными, глубокими преданными глазами, хотя пелена с них спала, я это видел.
        «Ничего не понимаю, - подумал я. - Ну да ладно. Разбираться с этим времени нет».
        - Приступайте.
        И сам, уже не обращая внимания на девушек, прополз под телегами и двинулся в сторону ближайших наших противников. Живых я оставлять не собирался. Все мужчины были в прострации, поэтому это была резня беззащитных телят. Но я уже решил для себя, что это враги. А среди них нет людей.
        Вот и тот, кто мне нужен: человек, который руководил всеми возницами. Подбираюсь к нему поближе и слежу за орчанками. Начну с ним, когда они закончат.
        Вот потухла последняя аура. Всё, девушки отошли назад. Теперь они прикрывают нас со стороны леса. Ведь запах крови относит именно туда. Ну а мне пора начать разговор. И я протягиваю руку.
        - Пора нам поговорить, - тихо произношу я, обращаясь к мужику, лежащему на земле и пустым взглядом смотрящему в сторону шатра.
        При этом я почувствовал, что наконец закончилось время действия плетения Кары. Ровно три часа, как и говорила девушка.
        - Вставай, - сказал стоящий позади него северянин.
        Бурок резко дёрнулся в сторону, пытаясь выскользнуть из-под касающегося его шеи клинка, но был прижат к земле ногой стоящего рядом парня.
        - Не нужно, - тихо, но при этом жёстко произнёс тот, - живым ты мне не нужен, как и все ваши. - И указал себе за спину. - Мне необходимы ответы, и если я их получу, то, может, подумаю о вашей жизни.
        Сказано это было настолько равнодушно, без малейших эмоций, что старый наёмник, которого и наняли для поддержки основного отряда, когда начнётся нападение, понял: этот северянин не задумываясь сдержит своё обещание. А пока таким обещанием была лишь его смерть.
        - Я всё расскажу, - произнёс Бурок.
        - Хорошо, - не позволяя ему подняться с земли, кивнул северянин. - Кто вас нанял, мне и так ясно. Я должен знать, где произойдёт нападение и сколько людей во втором отряде?
        - Где будет засада, я не знаю, - начал отвечать наёмник и, поняв, что северянин ему не верит, добавил: - Правда, мне известна метка, которая будет означать, что нужно приготовиться и что через пятьсот метров на нас нападут.
        - Что это за метка?
        - Перевернутая телега справа от тракта с парой колёс красного цвета.
        - Сколько людей во втором отряде и будет ли он один?
        - Я не знаю, - тут Бурок говорил чистую правду.
        - Верю, - произнёс голос за его спиной. Немного молчания. - Что в контейнерах? Я проверил, там не обманки или муляж. Там что-то магическое.
        Бурок удивился. Он-то подозревал, что они и правда везут груз, от которого потом должны избавиться, как и от трупов охранниц.
        - Понятно, - не услышав его ответа, сказал парень, - не знаешь. Груз должны были забрать или вы от него должны избавиться?
        - Часть забрать, а от части и… - Он замолчал.
        Но северянин продолжил за него:
        - …и от трупов избавиться. Ясно. Я узнал всё, что хотел.
        И в следующее мгновение холодная сталь перерубила шею пожилого наёмника.
        Развернувшись и махнув рукой в сторону леса, парень с серыми бесчувственными глазами сказал:
        - Кара, молодец, ветер дул в противоположную сторону, он не почувствовал запаха крови. - После чего неторопливо двинулся к шатру, из которого всё ещё не вышло ни одной девушки. - Похоже, и их придётся приводить в чувство, - слегка растерянно произнёс северянин, входя внутрь.
        Поляна
        Через десять минут
        О том, что все девушки были очень смущены, можно было и не говорить. Это и так было видно. Особенно это стало понятно, когда они наконец обратили внимание на то, что лежат вместе, абсолютно обнажённые и в совершенно неоднозначных позах.
        - Выйди, - тихо попросила меня Карая.
        Я лишь кивнул, хотя с меня самого ещё не сошёл туман возбуждения и желания. Меня-то по щекам никто не хлестал, в отличие от них.
        Через некоторое время они вышли наружу.
        Что интересно: когда они слегка пришли в себя, то всё равно продолжали смотреть на меня глазами, очень похожими на те, что я недавно видел у орчанок. Вот тогда-то до меня и стало доходить, что Кара мне рассказала далеко не обо всех свойствах этого заклинания. Тем более это было заметно из-за того, что меня всё ещё не отпускало желание. Что, похоже, происходило и с ними.
        «Или оно не пройдёт до тех пор, пока мы не дадим ему выход, или оно не пройдет совсем», - констатировал я, глядя на них, и сделал шаг вперёд.
        Но вовремя остановился, заметив ответный шаг Караи.
        «Нельзя, - мысленно остановил я себя, - сейчас нельзя. Есть то, что нужно выполнить».
        Поэтому, чтобы отвлечься, а главное, привести хоть немного мысли в порядок, обратился к наёмницам:
        - Нужно прибраться на поляне. - Потом повернулся к орчанкам: - Дамы, признаюсь, поражён вашей сноровкой. Никогда не думал, что встречу столь искусных убийц.
        Девушки немного смущённо переглянулись, но потом одна из них, я так и не понял, кто из них кто, мне ответила:
        - Да и ты был неплох, человек. Сделал всё не хуже нас.
        Я кивнул, а затем осмотрелся. «Глупо оставлять всё как есть», - подумал я.
        - Кара, Карая, к рассвету ничто не должно напоминать здесь о том, что произошла резня, - указал я на трупы и пятна крови.
        Девушки задумались.
        - Есть такая возможность, - наконец ответила мне эльфийка, - но мне понадобится чуть больше времени.
        - Сколько? - спросил я.
        - Часа четыре, - ответила девушка.
        - Не критично, - немного подумав, произнёс я. - К тому моменту я, скорее всего, ещё не вернусь, так что приступайте. - И посмотрел на остальных: - Сейчас быстро шмонаете трупы, собираете с них всё ценное. - И уточнил: - Надеюсь, ни у кого нет никаких возражений по этому поводу?
        Наёмницы промолчали, но на их лицах так и читалось: мол, нашёл у кого спрашивать о сборе трофеев.
        Я старался говорить резко и отрывисто и при этом не концентировать своё внимание на девушках. Слишком привлекательно и притягательно все они выглядели в моих глазах. И это желание лишь с каждым мгновением разрасталось.
        - Хорошо, тогда, Дага, как обычно, всё командование на тебе. Что делать, знаете. И нужно к утру подготовить караван. - А поглядев на девушек, добавил: - Постарайтесь хоть немного отдохнуть. Вы себя сегодня показали во всей красе.
        И тут я, если честно, говорил именно о красоте и том, что увидел, а не их каких-то боевых качествах. Их обнажённые тела до сих пор стояли перед глазами.
        - А ты? - вдруг спросила Карая.
        - А я пошёл, - усмехнулся я.
        - Куда? - удивлённо посмотрела на меня ламия.
        Хотя мы вроде уже и так обсуждали с ними этот план, но, похоже, не только моя голова забита совершенно иными мыслями.
        - Искать нам возниц, - напомнил я и протянул руку, глядя на нашего командира.
        Дага положила мне в ладонь кошелёк с сотней золотых.
        - Этого более чем достаточно, чтобы даже в городе набрать нужное количество людей. - Казалось, эту женщину ничего не трогает и ничего не напоминает ей о произошедшем.
        Хотя, что я себе вру, я видел её, и до женщины ей, как мне до старика - она младше меня. Только она несколько крупнее и более серьёзна, потому и выглядит намного старше своего возраста. И только внешне она спокойна и невозмутима, на самом же деле в ней бушует ураган, который она пытается сдержать. Впрочем, как и все остальные.
        Кстати, они вообще все очень молоды, включая и эльфиек, это я вижу по их менто-информационным полям, и безумно прекрасны и манящи.
        «Чёрт, меня опять потянуло не в ту сторону, надо валить и проветрить мозги», - дал я себе мысленного пинка.
        И проветрить самым кардинальным образом. Где-то неподалёку очень холодный ключ, и я хотел освежиться именно в нём, чтобы немного сбросить напряжение и привести мозги в порядок.
        - Хорошо, - кивнул я. - Буду под утро с подкреплением. - Развернувшись, я быстро направился в сторону леса. Но у самой кромки остановился. Обернулся и, оглядев всех девушек, сказал: - Я же говорил, что красота, особенно ваша, это страшная сила. И вы в этом только что убедились. - И, улыбнувшись, скрылся за деревьями.
        Это, конечно, не очень правильно, заставлять девушек одних разбираться с трупами. Однако я не смог бы дольше оставаться с ними, пока немного не успокоюсь, и это была главная причина, по которой мне требовалось покинуть поляну.
        К тому же мне нужно было добраться до найденной мной деревни и вернуться оттуда до утра: нам необходимо придерживаться заданного торговцем графика. Ведь в следующем городке, я был уверен, нас поджидает очередной соглядатай нашего нанимателя. И если мы не появимся там вовремя, то засада, о которой мы знаем сейчас, может превратиться в погоню и неожиданную встречу, о которой мы не узнаем до тех пор, пока не столкнёмся с ними. А этого нам не нужно.
        И если я прав, то дело, в которое мы влезли, оказалось намного более запутанным и опасным, чем простая афера со страховкой. Слишком уж специфичная энергия чувствовалась в тех артефактах, что мы перевозили в контейнерах, по крайней мере, в тех, что я успел проверить.
        Поляна
        Ночь
        - Кара, - повернулась Дага к эльфийке, как только северянин скрылся за деревьями и ей хватило силы воли отвести взгляд в сторону от того места, где он только что стоял, - что ты сделала? Что это за плетение? Почему оно на нас всех так подействовало? Ты вообще понимаешь, что произошло?
        Девушка, к которой обратилась с вопросом наёмница, поражённо посмотрела в ту сторону, где исчез в лесу молодой человек.
        - Не знаю, - честно призналась она, - я уже не единожды использовала это плетение, но оно ни разу не давало подобного эффекта. Я вообще не понимаю, как оно сейчас работало. Когда я рассказывала северянину о том, что оно лишь частично действует на женщин, я ему сознательно солгала. Это плетение направленно именно против мужчин, и на нас оно не должно было оказать никакого воздействия. Но что-то пошло не так.
        - Угу… - протянула её соотечественница, - я теперь понимаю, как ваш род умудряется заполучить лучших и самых выгодных женихов к себе в клан.
        Вторая эльфийка лишь пожала плечами.
        - Возможно, это потому, что наш северянин нейтрал? - спросила Карая, которая даже не заметила, что стала отождествлять себя да и весь отряд с этим молодым парнем.
        - Нет, - отрицательно помотала головой Кара, - у нас тоже много нейтралов, и на них это плетение действует даже ещё более эффективно, чем на всех остальных. Ведь они не смогут быстро наложить на себя никакого защитного плетения, если вдруг подпадут под его действие, чтобы развеять чары.
        - А разве такое возможно? - удивилась Дага. - Я на себе почувствовала силу вашего родового заклинания: кроме как о том, чтобы отдаться тому, кто находится рядом, больше ни о чём не думаешь.
        - Возможно, - ответила Кара, - но нужны годы тренировок. Хотя ты права, не каждый может справиться с его действием, даже если захочет. И ещё одно: притягивать тебя должно именно к заклинателю, а не к кому-то другому.
        - Но у нас же было не так? - ещё больше удивилась амазонка и посмотрела на всех остальных девушек. - Мне нужен был только северянин, - честно призналась она, - к вам же я ничего не чувствовала, кроме того, что ощущала, что и вы его тоже очень хотите.
        - Вот в том-то и вся странность, - сказала эльфийка. - Вы должны были проигнорировать все эти позывы, но этого не произошло. Тем более почему-то сменился, и очень сильно, вектор проявленного интереса. Этого я тоже не могу объяснить. Если бы этот человек был очень сильным магом и влил свою силу в моё плетение до такой степени, чтобы затереть все основные установки и перестроить его на себя, я бы это ещё поняла, но он же даже не маг, и силы в нём нет. - И она осмотрела своих подруг. - Поэтому я ничего не понимаю. - Девушка задумчиво замолчала, глядя куда-то в сторону леса.
        Но тут раздался голос ламии:
        - А я не понимаю другого. - И она посмотрела в лицо каждой стоящей рядом с ней девушке. - Если это заклинание начало действовать на всех, кто тут был, как на нас, так и на них, - кивнула она в сторону поляны и потом твёрдо заглянула в глаза эльфийке, - то почему единственным, кто не поддался этому непонятному и такому дикому и животному зову, был наш северянин?
        Девушки молчали.
        - Может, потому, - неожиданно и тихо произнесла одна из орчанок, - что господин гораздо сильнее какого-то животного зова.
        Её сестра кивнула, а потом продолжила:
        - Или тот зверь, что живёт в нём, как и в любом другом воине, гораздо сильнее?
        Девушки переглянулись между собой. Ответа на эти вопросы у них не было, хотя многие из них знали поверья и обычаи орков, а также их поклонение собственному тотему, которым и является этот самый внутренний зверь. И у каждого он свой. Например, сёстры были из клана Степного волка. Но никто не мог предположить, что есть ещё кто-то, в ком может встретиться такая животная сила, как в орках.
        - Ладно, - махнула рукой Дага, после того как парень скрылся, стало намного легче, хотя мысли постоянно и возвращались к нему, - вы помните слова северянина, - кивнула она на поляну, - утром он приведёт людей, и здесь ничего не должно напоминать об этом.
        И почему-то совершенно никто не сомневался, что этот человек в этой глухомани найдёт двадцать возниц.
        А потому девушки разбились на пары и принялись за работу.
        Только эльфийка стала готовиться к ритуалу призыва лесного духа, который мог уничтожить все следы и придать поляне первозданный вид.
        Деревня
        Полтора часа спустя
        - Эй, есть тут кто?! - стучусь в ворота хоть не очень высокого, но достаточно крепкого забора.
        В ответ тишина.
        - Эй, ну не все же там спят! - И снова стук. - Я же знаю, что кто-то там должен схорониться. Сова, открывай, Вини-Пух пришёл!
        - Кто пришёл? - раздался удивлённый вопрос со стороны ворот.
        - О, - задрал я голову, - я пришёл.
        На меня смотрел молодой парень в наспех застёгнутом доспехе и с арбалетом.
        - Ты там поосторожней, - показал я на оружие, зажатое в его руках, - мне не хотелось бы, чтобы у кого-то случайно дрогнул пальчик и меня прошило насквозь.
        - Ну тогда и проваливай отсюда, - буркнул стражник, - а то он и правда дрогнет.
        - Да я и уйду, - усмехнулся я, - правда, в этом случае ваши сельчане упустят неплохую возможность подзаработать. А сейчас, как я понимаю, не сезон и никакого нормального заработка у вас в посёлке нет.
        - Ты о чём? - насторожился парень.
        Похоже, в том, что у них тут полный глушняк с деньгами на таком-то отшибе от основного тракта, я не ошибся.
        - Да вот хотел предложить работёнку кое-кому, но, видимо, вам это не нужно. - И я развернулся, будто собрался топать обратно туда, откуда пришёл.
        - Слышь, погодь, - окликнули меня с ворот, - а про работу это правда?
        Я лишь пожал плечами.
        - Хорошо, - сказал он, - мой напарник сейчас сбегает за старостой, но тебе нужно пройти проверку на переворот.
        - Да без проблем, - ответил я.
        - Хорошо. - Видимо, последние мои слова парня полностью успокоили, и он уже более дружелюбно посмотрел на меня сверху и вдруг спросил: - Слышь, а я не подойду?
        - Ну, если с управлением телегой справишься, то почему бы и нет?
        - Я умею управлять телегой, - сразу закивал он, - у нас и своя есть. А также могу там по мелочи её отремонтировать и прочее. А если моего дядьку взять, то он тогда всё отремонтировать сможет.
        Но тут парень резко замолчал, наверное поняв, что о своём родственнике сболтнул зря. Я же решил его успокоить:
        - Эй, служивый, давай так. Меня хозяйка отправила сюда набрать людей в караван. Нам нужно двадцать возниц. Если поможешь найти ещё девятнадцать, то последнее место твоё.
        Тот радостно закивал, правда, потом сообразил, что я его не вижу в темноте, и ответил:
        - Согласен.
        Я же подумал ещё кое о чём.
        - Эй, - опять окликнул я его, - а ваш староста расторопный мужик?
        Стражник задумался.
        - Ну, при нём мы не голодаем, как при предыдущем, - ответил он.
        - Нормально, - прокомментировал я. - Не знаешь, у вас поисковики есть? Артефакты кто-то собирает и сдаёт ему, ну или они у кого-то на руках есть?
        - А зачем тебе? - удивился он.
        - Да хозяйка всё, - махнул я рукой себе за спину, - сказала узнать, есть ли тут артефакты? И если есть, то я смог бы их приобрести. Ну, если, конечно, по деньгам сойдёмся. Но это надо уже со старостой разговаривать, как я понимаю.
        Этот разговор я затеял не зря. Я знал, что сначала местный голова расспросит этого стражника. А мне нужно было отвлечь старосту от нежелательных вопросов типа, а где ваши старые возницы? Ведь даже идиоту понятно, что как-то мы сюда добрались. Поэтому и надо переключить этого старосту на что-то, что заставило бы забыть его о всякой мелочи, которую он может получить с этого дела, и задуматься о чём-то глобальном. А если он достаточно прижимистый управляющий, то и самую большую ценность, которую можно достать в этой местности, он должен аккумулировать у себя.
        И коль эта деревенька удалена от тракта до такой степени, что сюда нет ни одной нормальной дороги, то и возможности распродать этот товар у него выпадают не часто. Вот на этом и нужно сыграть.
        Размышляя, я услышал, как открываются ворота.
        Встречают меня четверо хмурых мужиков.
        - Привет всем, - машу я рукой под их направленными на меня арбалетами и прохожу в центр двора, где находится местный артефакт. - Ну давайте, приступайте, а то у меня времени маловато, хозяйка прибьёт, если я вовремя не вернусь. - И посмотрел на здешнего старосту, который был ещё и колдуном. Вернее, ведуном.
        С артефактом он работать умел неплохо, не хуже Караи. Похоже, сказывался опыт его активации и проверки результатов этого своеобразного тестирования.
        - Нормальный, - махнул он рукой своим людям. - Проводите его сюда, - и указал на небольшой домик, куда и сам прошёл передо мной.
        - Ну и что у тебя к нам за дело, коль ты заявился посреди ночи и перебудоражил всю деревню? - всмотрелся он в меня цепким взглядом.
        - Да есть парочка, - не стал отрицать я очевидного.
        - Излагай, - приказал он.
        Я посмотрел на мужиков, которые топтались у дверей, не решаясь войти. Похоже, староста их держал железной рукой, они даже шагу не решались сделать без его дозволения.
        - Тут такое дело… - начал рассказывать я, но тут хлопнул себя ладонью по лбу: - Прости, я кое-что обещал охраннику с вашей стены, не знаю, кто это? - И вопросительно посмотрел на старосту.
        - Прох! - крикнул староста в двери. - Зайди!
        Через мгновение в комнату вошёл тот самый детина, что стоял на воротах.
        - Это ты? - будто стараюсь понять, не пытаются ли меня надуть, спросил я.
        - Угу, это я был на воротах, - кивнул он.
        - А ведь и правда ты, - успокаиваясь, я откинулся на спинку кресла, - я тебя по голосу узнал, - как верх гениальности, резюмировал я.
        За нами с ехидной искоркой в глазах наблюдал староста.
        - Ещё что-то? - уточнил он у меня.
        - Да нет, всё нормально, - ответил я.
        - Тогда рассказывай, - поторопил он.
        - Ну так вот, - начал я, - хозяйка просила найти людей в ближайшем селении нам в караван, нам не хватает ещё человек двадцать. Вот я и притопал к вам сюда. Это первое. - И понизил голос: - А второе - меня интересуют артефакты и магические вещи, которые у вас можно купить. Но вы учтите, - сразу предупредил я, - всякую фигню нам пихать не стоит, у нас в караване есть два очень сильных мага. Они сразу распознают обман.
        Староста усмехнулся:
        - И откуда ты знаешь, что они сильные? Ты ведь сам не маг.
        - А, - я поднял вверх указательный палец, - я знаю. Один из них закончил Академию в столице, а второй работает гарнизонным магом в Таросе. Вот. - И я победно посмотрел на местного начальника.
        - Хорошие маги, - уже вполне серьёзно кивнул староста.
        - Вот и я о чём, - подтвердил я. - Ну так что, интересна наша работа и предложение?
        - А что за работа для людей? - уточнил местный голова.
        - Да, - махнул я рукой в сторону стоящего у входа стражника, - ему я уже рассказал. Нам нужны возницы. Двадцать человек. - И я ещё раз кивнул в сторону парня: - Ему я обещал, что если он поможет с поиском людей, то его я тоже возьму. Получается, нужно… - я ненадолго задумался, потом позагибал пальцы, - да, нужно ещё девятнадцать.
        - Я понял, - кивнул староста, - но зачем вам возницы?
        - А, - и я опять мазнул рукой, - хозяйка всё. Она поссорилась с ними, что-то по цене не договорились, и они прямо сегодня вечером снялись и ушли обратно к себе, а меня она отправила шляться по окрестностям и искать тех, кто согласится поработать на нас с недельку.
        - Ну, так уж и недельку, - усмехнулся староста.
        - А сколько? - удивился я, хотя прекрасно понимал, о чём он говорит.
        - Так если они неделю будут с вами, то потом им ещё столько же возвращаться назад, если не больше. Так что минимум их тут не будет недели две.
        - Да, - и я поражённо посмотрел на него, - я, если честно, не подумал об этом. Наверное, придётся ей сказать, что людей нам тут не найти. Проще вернуться в город, благо недалеко ещё уехали, и вернуть старых. Хорошо хоть, я успел спиться с их главным.
        Староста сам понял, что загнал меня в ловушку своим прозорливым умом и напугал, а поэтому сразу предложил:
        - Так коли ты уже добрался до нас, то найми людей здесь. Управлять телегой дело нехитрое.
        - У нас фургоны, - гордо произнёс я.
        - Ну, фургонами, - усмехнулся он.
        - Я даже готов немного сбросить цену по сравнению с теми, что работали на вас. Сколько вы платили каждому?
        - Ну… - я посмотрел на старосту, раздумывая, отвечать или нет, - хозяйка согласилась в последний раз на три золотых, но они просили четыре. А изначально мы вообще договаривались по два с половиной.
        - Каковы наглецы… - протянул он.
        Я заметил, как загорелись его глаза. Это не город, и тут о золоте если и слышали, то как о какой-то сказке, обычно тут расчёт шёл на бартер или медь, максимум - серебро. А тут сразу оперируют уже суммами, о которых местные и не мечтали. К тому же показательный пример в лице Проха, что стоял у входа, и его счастливое лицо говорило о многом. Но местный хозяин решил поломаться.
        - Даже не знаю, - сказал он, - и три это не так и много.
        - Да, - согласился я, - но мне нужно искать тех, кто согласится хотя бы на два. Больше мне не дали. Так что если не интересно, я сразу пойду дальше.
        Когда стражник услышал мои слова, то было страшно на него смотреть. Он так обиженно и одновременно зло взглянул на их старосту, что, мне кажется, только этот взгляд и заставил подумать местного главу, что его будут очень долго и мучительно прибивать, если я уеду отсюда, так и не набрав людей.
        - Ладно, - согласился он, - пусть прогуляются да свет посмотрят, - сказал он, - к тому же у меня для них будет пара поручений в городе. Оружие там прикупить да ещё кое-что по мелочи.
        - О, если оружие, - и я посмотрел на него, - я могу поговорить с хозяйкой, и она может вам продать немного мечей. Но только они там, - я неопределённо махнул рукой, - в городе. Правда, оружие всё трофейное, но состояние хорошее. И попросит она недорого. Это я могу обещать.
        - Хм, - посмотрел на меня староста, - я запомню. - И перевёл взгляд на Проха: - Ну, ты всё слышал. Так что не стой столбом. И дядьку своего ко мне позови, мне с ним нужно переговорить. Он с вами поедет за старшего. Это не обсуждается.
        Парень быстро закивал и выбежал в коридор.
        Я, если честно, уже думал, что староста позабыл об артефактах, и собирался сам напомнить ему об этом. Тогда как он первым поднял эту тему. Видимо, он просто ждал, пока отсюда уйдёт стражник и мы останемся только вдвоём.
        - Ну а теперь перейдём к главному. - И староста заглянул мне в глаза: - На какую сумму ты хотел бы приобрести артефактов? - А через пару мгновений добавил: - И хватит строить из себя простофилю, не один здравомыслящий торговец не отправит деревенского увальня с таким поручением. Найти людей - я ещё поверил бы, но не скупать артефакты.
        Я усмехнулся:
        - А я всё думал, долго вы будете делать вид, что поверили мне, и слушать весь тот бред, что я несу.
        Тот пожал плечами:
        - Так было бы до тех пор, пока тут присутствовали бы те, кто этого слышать не должен.
        Я кивнул, соглашаясь с ним.
        - Вы выступаете от своего имени или от имени всей общины? - спросил я.
        Этот вопрос его озадачил.
        - От имени всей общины, естественно, - ответил он.
        И даже ни капли сомнения в словах. Этот человек и правда старался не для себя, а для тех, кто ему доверился.
        - Тогда нужен ещё один свидетель нашей сделки, - сказал я, - чтобы ни к вам, ни ко мне потом ни у кого не возникло вопросов.
        Таковы правила заключения любого магического договора.
        - Понял, - кивнул староста, - сейчас он подойдёт, Прох за ним умчался в первую очередь, а Гден поймёт, что ночью я не стал бы его беспокоить по пустякам.
        Не зря я обратил внимание на цепкий взгляд этого мужичка. Он хоть и живёт тут в глухомани, но это не мешает ему быть сообразительным и смекалистым.
        Как он и сказал, вскоре в двери без стука вошёл высокий огр.
        «Так вот почему мне этот Прох показался немного странноватым, - только сейчас понял я, - у него в роду были огры, а парнишка - полукровка».
        Всё время, хоть и живу тут уже достаточно долго, забываю, что здесь дети могут быть от совершенно различных представителей рас и народов.
        - Чего звал, старина? - спросил он, проходя в помещение.
        Староста поглядел на Гдена.
        - О том, что ему, - кивок в мою сторону, - нужны люди, Прох, скорее всего, тебе уже рассказал.
        - Есть такое, - согласился огр.
        - Ну, тут как обычно, поедешь с ними, приглядишь в дороге, да и ещё кое-что обсудим. Но сейчас ты мне нужен по другому делу. - Местный ведун взглянул на меня. - Ты - второй свидетель со стороны деревни при нашей сделке.
        Огр продолжал вопросительно смотреть на старосту.
        - Он хочет приобрести у нас артефакты, а так как это сделка на достаточно крупную сумму, то необходимо заключить магический договор. И мне нужен кто-то, кому я доверяю, со стороны деревни.
        Теперь дядя стражника понимал, о чём речь. Но спросил другое:
        - А разве у нас есть артефакты?
        Староста усмехнулся.
        - Подождите здесь, - сказал он и вышел в коридор.
        Отсутствовал он минут десять. За это время за стенами дома уже собралась значительная толпа. Обратив на неё внимание, огр произнёс:
        - Спасибо за племяша, а то парень скучает тут, а так и возможность хоть на время вырваться отсюда есть и немного деньжат подзаработать.
        - Да не за что, - удивлённо посмотрел я на него. Не знал, что Прох рассказал о нашем договоре своему дяде.
        Наконец вернулся староста, неся какой-то не очень большой сундучок, но, судя по окружающей его ауре, полный. И что интересно, в нём явно были не только естественные артефакты, но и несколько поделок древних магов.
        Староста поставил сундучок на стол, открыл его и стал выкладывать содержимое. Получилось что-то около двадцати артефактов.
        С собой у меня было порядка девятисот кредитов, плюс остаток того, что выдала мне Дага.
        - Интересно, - произнёс я. - Могу сразу сказать, хоть я и не маг, но знаю, что большинство из этого мы в конце концов сможем перепродать. - Я посмотрел на старосту: - Остался главный вопрос: сколько вы за это хотите и хватит ли у меня денег?
        - Полторы, - даже не став особо размышлять, ответил тот.
        Понятно, значит, он согласится и на меньшую сумму.
        - Вы должны понимать, что за эти деньги у вас их никто никогда не купит, - сказал я. - Если же мы сойдёмся на более реальной цене, то я готов забрать у вас всё, иначе выберу только то, в чём полностью уверен, а этого тут мало. Но получите вы за это гораздо меньше, чем запрошенные полторы тысячи. Это очевидно. Учтите, мы потом должны это ещё и перепродать. И не факт, что сумеем это сделать.
        Местный глава кивнул.
        - Девятьсот, - почти в два раза скинул он цену.
        Я сделал вид, что задумался, хотя цена и так уже была приемлемой. Даже если я где-то и ошибусь, то не намного. Прибыль наверняка будет, и вполне нормальная.
        - Всё равно немного дороговато… - протянул я, глядя на разложенные передо мной артефакты, после чего перевёл взгляд на ведуна: - Мне нужно какое-то веское основание, чтобы я смог потратить такие деньги. Тут, - указал я на артефакты, - я пока его не вижу.
        Староста кивнул, соглашаясь со мной, и произнёс:
        - Я в общем-то так и подумал, а потому вот, это бонус. Если ты заберёшь всё. - И он положил на стол небольшой контейнер, который я сразу узнал.
        - Инфокристалл древних, - утверждающе сказал я.
        Хотя это был не совсем он. Вернее, это инфокристалл, но не простой. Это очередной установочный пакет.
        - А я в тебе не ошибся, - посмотрел на меня староста. - Поисковик, разведчик? - поинтересовался он.
        - Временами, - ответил я.
        - Ну, я так и решил, - усмехнулся староста, - как только увидел тебя, слишком уж ты спокойно ведёшь себя, в одиночку гуляя по окрестностям, а такие только среди вашего брата.
        Понятно. - Я ещё раз посмотрел на предложенные товары: - Беру. - И стал вытаскивать деньги. - Тут девятьсот, - показал я на мешочки, - шестьсот золотом и триста серебром, устроит?
        Тот кивнул.
        После этого мы составили магический договор. Уже перед самым его заключением я предложил:
        - Вы вроде нормальные парни, так что я могу включить сюда выплату гонорара вашим людям как предоплату, но мне нужна гарантия, что они полностью выполнят свои обязательства. - Я вопросительно посмотрел на старосту.
        Тот задумался, не стал отвечать сразу, потом позвал стражника:
        - Прох, кого ты позвал, ну, кроме тебя и Гдена?
        Племянник орка перечислил людей.
        - Нормально, эти не подведут, - кивнул сам себе староста и посмотрел на меня: - Согласен, вписываем и этот пункт.
        Я дополнил договор ещё одной строчкой.
        - Серебром или золотом? - спросил я у старосты.
        Тот подумал, посмотрел на лежащие на столе за артефакты деньги и ответил:
        - Лучше серебром.
        Я выложил ещё сорок серебра. И мы подписали договор о закупке артефактов и найме людей в деревне.
        - Приятно с вами иметь дело, - сказал я старосте.
        - Да и с тобой тоже неплохо, - ответил он.
        Оставив меня в помещении, он с Гденом куда-то ушёл, зато буквально через пару минут ввалился Прох с парой стражников, и они сдвинули к центру комнаты стол. Затем его быстро накрыла невысокая веснушчатая девчушка.
        - Староста сказал пока покормить тебя и немного подождать, он выдаст какой-то список дяде, и они что-то обсудят, - пояснил мне парень на мой вопросительный взгляд.
        Я кивнул ему и указал на стол:
        - Садись, вместе перекусим, тут столько, что мне одному и за неделю не съесть.
        - Да без проблем, - усмехнулся тот.
        - Ну как там? - спросил я у него.
        - Да всё нормально, - ответил он, - людей выбирал надёжных. Из тех, что смогут, если что, и с мечом в руке постоять, и кашу сварить. Мастера на все руки в общем. К тому же дядя сказал, что мы пару своих телег возьмём, так как обратно какой-то груз к себе повезём. Тебе за них платить не нужно, это для нас.
        Я кивнул, соглашаясь.
        - Что ещё? - спросил я.
        - Ну… - замялся он, - тут о том, что мы в большой город поедем, прознали девки. В общем, не отвертеться старосте и дяде, ещё и их несколько взять придётся, они там что-то для общины должны посмотреть, ну и для себя, по женским делам. - И он безразлично махнул рукой. - Дочка старосты с нами намылилась. Но она мелкая совсем, не пустят её, а вот мою сеструху точно никто отговорить не сможет, она весь посёлок в противном случае разнесёт. Но если что, за ней дядя присмотрит. - Он замолчал.
        Я тоже ел молча.
        Всё логично. Коль подвернулась такая возможность, то они под достаточно большой караван собираются снарядить и свой небольшой обоз. Плюс и народ подобрали такой, что может его охраной выступить. Что в общем-то правильно.
        Только не в нашем случае. Мы - это мина замедленного действия, и когда она рванёт, никто не скажет. Но отговаривать их бессмысленно, да я и не собирался. Чем больше бойцов в отряде, тем лучше, тем более если всё пойдёт по моему плану, а так оно и должно быть, то караван вообще не должен встретиться с той засадой.
        Для тех, кто будет в засаде, я устрою несколько другую, более тёплую встречу.
        Из деревни мы выехали через двадцать минут на четырёх телегах. Судя по внешнему виду и экипировке людей, если тут и был кто без боевого опыта, так это девушки, и то не все. Что удивило меня больше всего, среди них была ламия.
        До лагеря мы добрались даже раньше, чем я рассчитывал. Когда я описал поляну, где мы остановились, местные провели к ней наш небольшой обоз какими-то тайными тропами.
        Поляна
        Утро
        - Откуда он их набрал? - Дага поражённо смотрела на несколько телег, в которых сидела толпа вооружённых мужчин и несколько женщин, вернее, девушек.
        Они с Карой увидели, что к ним приближается северянин и пожилой, но крепкий высокий огр.
        - Хозяйка, - вежливо обратился парень к Даге, - это главный среди наших новых помощников. Его зовут Гден. Я сговорился с ними на ту сумму, что вы мне разрешили. Сорок золотых.
        - Подтверждаю это, - степенно кивнул огр.
        Дага постаралась не выдать своего удивления. Это было очень дёшево.
        - Хорошо, - холодно ответила она. - Но почему их так много?
        Парень немного помялся, а потом, искоса глянув в сторону огра, произнёс:
        - Они согласились работать на нас, если мы прицепом возьмём их обоз с нами до города. Я подумал, что это небольшая услуга с нашей стороны.
        Амазонка строго посмотрела на парня, но, махнув рукой, сказала:
        - Ладно, я на это согласна. Но вы, - обратилась она к огру, должны понимать, что мы не рассчитывали на такое количество людей.
        - Конечно, леди, - ответил тот.
        - Тогда, добро пожаловать, - Дага показала на фургоны. - Мы не можем задерживаться, так что пора в путь.
        - Мы готовы, - кивнул Гден. - Подождите только пару минут, я распределю людей, и тогда можем выдвигаться.
        Девушка кивнула.
        Огр слегка поклонился и направился к своим.
        - Ну вот нам и возницы. Теперь осталось дело за малым: добраться до города, - произнёс северянин, чуть наклонившись к уху воительницы, так что она почувствовала его дыхание.
        У девушки слегка участилось дыхание, и она на несколько мгновений замерла, ожидая его прикосновения. И ей очень захотелось, чтобы этот парень сделал кое-что ещё, например, вспомнил о том, что они до сих пор не убрали шатёр и у них есть в запасе ещё минут десять. Только он будто ничего не заметил и, как обычно усмехнувшись своими серыми холодными глазами, двинулся в сторону грифонов.
        - Знаешь, - неожиданно выдала эльфийка, которая всё ещё стояла рядом и о которой амазонка как-то даже забыла, - у меня почему-то складывается впечатление, что он нам много чего не договаривает.
        Дага посмотрела на Кару.
        - И ты только сейчас это поняла? - спросила она.
        Эльфийка лишь слегка пожала плечами.
        Отряд быстро закончил сборы, уложив вещи в один из фургонов, и караван стронулся с места в направлении основного тракта. Чуть отстав от него, шёл одинокий грифон, на котором сидел светловолосый парень. И о чём он сейчас размышлял, не мог сказать никто. И только его странная фраза наталкивала на мысль, что он с кем-то разговаривает.
        - Не рычи, понял уже. Моё. Не отдам.
        И парень, глубоко вздохнув, будто смирившись с неизбежным, двинулся в голову отряда. Всё-таки он разведчик, и его место именно там.
        Глава 10
        Мир Ирий. Дорога в город Таргос
        Где-то на тракте
        Следующий вечер
        - Почему тебе нужно ехать одному? - вопросительно посмотрела на меня Карая.
        Мы уже всё обсудили, и девушки вроде согласились с тем, что в поселение поисковиков я должен поехать один, и я даже поверил в то, что смог убедить их в этом, но в тот момент, когда мне нужно было отправляться, они вновь собрались возле меня.
        Я посмотрел сначала на ламию, потом перевёл взгляд на Дагу, оглядел остальных наёмниц.
        - Вы должны доставить эти фургоны в город и передать их капитану, - серьёзно сказал я наконец-то, что не хотел им говорить как можно дольше, но теперь это можно было сделать, - и желательно, чтобы там присутствовало как можно больше сильных магов, которым вы сможете доверять. - Я посмотрел на Караю: - Свяжись со своим отцом, это важно. Думаю, как только он увидит содержимое этих контейнеров, сразу поймёт, в чём дело.
        Ламия не очень уверенно кивнула.
        - Но я всё равно не понимаю, - тихо отозвалась она.
        - Это и не нужно, - сказал я, - главное для вас - это выполнить вашу часть работы, - мотнул я головой в сторону каравана, - доставить это в город и передать в руки тем, кто поймёт, что с этим делать.
        - Ну а ты? - посмотрела на меня амазонка.
        - А что я? - усмехнулся я, взглянув на неё. - Я постараюсь дать вам возможность это сделать.
        Та медленно кивнула.
        - Но ведь ты будешь один, - странно посмотрев сначала на меня, а потом и на нашего командира, сказала Карая, - разве нам не лучше поехать всем вместе?
        Я хотел ответить, но вместо меня примерно то же, что хотел произнести и я, выпалила Дага. Правда, обращалась она непосредственно ко мне:
        - Ты оставляешь нас с караваном на тот случай, если у тебя ничего не получится?
        Верно, - кивнул я. - Груз, вернее, теперь это ещё и доказательство, а возможно, и непосредственно этого, вашей невиновности, должен быть доставлен в город. Те, на кого работает наш наниматель, если, конечно, это не он сам, хотя я так не думаю… - Я и правда, обдумав всё, что мне известно, вычеркнул торговца из числа тех, кому предназначался этот груз, он и сам, похоже, не знал, на контрабанду чего подписался. Иначе просто не стал бы так рисковать и организовывать под это дело ещё и какую-то свою аферу. - Так вот, они очень опасные люди. Но они не просто опасные. Они не оставляют свидетелей. А мы все эти самые свидетели и есть. Так что, уверен, если они только заподозрят, что упустили нас, то рванут за нами в погоню, во-первых, из-за этого, - указал я на фургоны, - а во-вторых, из-за того, что мы им будем нужны… - В качестве кого, я говорить не стал, но, судя по той энергии, что пробивалась из некоторых ящиков, лежащих в фургонах, я не сильно ошибался. - И поверьте, лучше нам к ним не попадать. - Я немного помолчал. - Именно поэтому вы поедете вперёд по более короткой дороге. Караван двигается
слишком медленно. И они нас нагонят, если их немного не притормозить. Чем я и собираюсь заняться, - пожал я плечами. - Вот в общем-то и всё. Но это только то, что касается дороги и возвращения в город.
        Девушки удивлённо взглянули на меня.
        - Вернуться - ещё не главное. Главное - потом доказать, что вы никак не причастны ко всему этому. Именно поэтому я и привлёк магов из банка гномов. Теперь у нас есть веские доказательства, что к содержимому, находящемуся в этих ящиках, мы не имеем никакого отношения. А вот если у кого и возникнут какие-то вопросы относительно этого, то задавать их стоит как раз нашему нанимателю. Что, я надеюсь, капитан и магистр с удовольствием сделают.
        Девушки переглянулись, а потом одна из орчанок спросила:
        - Но ты ведь всё равно будешь один.
        - Так надо, - спокойно ответил я, - но если кто-то из наших предполагаемых противников всё-таки сумеет прорваться и последует за вами, я должен быть уверен, что шансы отбиться от них и добраться до города у вас будут неплохие. Для меня это сейчас имеет более важный приоритет, чем все остальное. - Я кивнул на огра и его сельчан. - Дага, ты, главное, не стесняйся и привлекай их. То, что они живут в глухом захолустье, ещё не значит, что среди них нет хороших бойцов. Многие из них имеют боевой опыт, и по тому, что я вижу, он достаточно значителен. Так что они смогут вам помочь.
        Амазонка медленно кивнула мне в ответ. Я улыбнулся:
        - Ну, тогда я поехал. - И, развернув своего грифона в сторону небольшого ответвления от основного тракта, двинулся по направлению посёлка, где жили поисковики. - Удачи! - не оборачиваясь, пожелал я наёмницам и завернул за поворот дороги, скрывшись из виду. Не умею я прощаться, и никогда не умел.
        - Он ведь вернётся? - тихо спросила эльфийка, посмотрев на Дагу, когда фигура северянина скрылась.
        - Он обещал, - так же тихо ответила ей главная в их отряде.
        Девушки замолчали.
        - Он обещал не это, - вдруг раздался грустный голос ламии, которая тоже стояла рядом с ними и до сих пор печальными глазами смотрела в сторону леса.
        - Ты о чём? - нахмурилась амазонка.
        - Он обещал не это, - повторила Карая и, взглянув в глаза Даге, напомнила: - Он обещал лишь задержать их, чтобы мы успели добраться до города. - Она помолчала. - О том, что сможет вернуться, он не сказал ни слова, - очень тихо, практически шёпотом закончила она. Лицо девушки было бледным и безжизненным. - Большего он нам не обещал, так как знал, что не сможет это выполнить. - И Карая отошла немного в сторону.
        Дага поняла, почему она это сделала. Ламия не хотела показывать своих слёз. Именно в этот момент у неё самой слегка защемило в груди.
        Никто из них так и не разобрался с тем, что же произошло вчера, но теперь…
        …но теперь у них не было на это ни одного шанса.
        Дага опустила голову и прислушалась к себе. Она явно ощутила боль утраты.
        Остальные девушки тоже стали постепенно понимать, что же произошло.
        Неожиданно ламия резко развернулась в сторону каравана, и в её глазах загорелся какой-то странный, яростно опасный огонь.
        «Вот почему их боятся», - подумала амазонка.
        И хотя девушка не перевоплотилась и не приняла свою боевую форму, тот ареол всё подавляющей силы и превосходства, который чувствовали люди, находящиеся вблизи ламий в такие моменты, наёмницы сейчас ощутили.
        - Идёмте, - даже не сказала, а приказала Карая, - он просил нас доставить эти телеги в город, и мы обязаны это сделать.
        - Почему? - удивилась одна из эльфиек.
        Ламия задержала свой огненный взгляд на ней, потом оглядела всех остальных наёмниц и медленно, чеканя каждое слово, произнесла:
        - Последнее желание смертника принято исполнять не только у нас.
        И только сейчас до девушек дошло, о чем говорила Карая.
        - Хорошо, мы сделаем это, - ответила ей за всех Дага и направилась к каравану.
        В том, что они больше не увидят северянина, девушки больше не сомневались.
        Хотя нет. Одна из них почему-то надеялась на чудо и потому мысленно попросила: «Выживи, отец был прав в своей шутке, и я не хочу тебя терять сейчас, когда только нашла».
        Лес
        Ночь и утро следующего дня
        Поднимать грифона в воздух я не стал специально, хотя по воздуху я мог бы добраться до нужного посёлка значительно быстрее. Но я этого не сделал. Ведь будь я сам на месте того, кто устроил на нас эту засаду, то контролировал бы всех летающих всадников в ближайших окрестностях. Благо сделать это не сложно. Стоит только загнать парочку наблюдателей на деревья повыше, и они смогут обозревать всё воздушное пространство вокруг. Ну а если их снабдить и какими-нибудь магическими прибамбасами типа амулетов и артефактов, тогда эффективность такого наблюдения возрастёт многократно. Вплоть до того, что подобные наблюдатели смогут точно определить местоположение всего остального отряда, проследив за маршрутом воздушного всадника.
        Да ещё и особо движения в эту сторону не наблюдалось, вернее, его в принципе не было. Так что подобная воздушная разведка обязательно бросится в глаза и заставит насторожиться тех, кто ни в коем случае не должен был исчезнуть с моего пути. Ведь иначе они наверняка успеют перехватить караван чуть дальше по тракту. Видел я там пару небольших дорог, проходящих мимо посёлка, куда я направляюсь, и с которыми он пересекался.
        «Так. В посёлке обязательно должен быть тот, кто доложит, что туда прибыл караван, - рассуждал я, - и это кто-то неместный или местный, но с плохой репутацией, которому нет совершенно никакого дела до интересов общины».
        То, что шпион должен в посёлке присутствовать, я не сомневался. Ведь если мы каким-то образом узнаем о засаде или не появимся там вовремя, то этот шпик сможет заранее сорваться в сторону расположившегося отряда и сообщить им об этом.
        «Хм. Не вариант, - подумал я, оценивая ситуацию со стороны наших противников. - Тогда тому отряду, что устроил на нас засаду, необходимо разделиться. Ведь одной его части нужно будет направиться в сторону тракта, а второй выдвинуться в обратную сторону, навстречу каравану. Вдруг мы задержимся по каким-то независящим от нас причинам».
        Так. Уже что-то. Только нужно не два отряда, а пара постов. Один должен был быть в Каре, чтобы сообщить о том, что мы выехали из города, и это, скорее всего, кто-то из тех, кто снаряжал караван в дорогу. А вот второй надо бы расположить где-то здесь, на разъезде. Тогда этот неизвестный сможет контролировать и тракт, и дорогу, ведущую к деревне.
        Хм. А вот это верно. И я… всё так же спокойно поехал дальше. Нужно просканировать окрестности и найти этого неизвестного.
        Моё магическое зрение в этом деле не очень поможет. Слишком много магии вокруг, чтобы на её фоне выделить ауру определённого существа. Но тут я добрым словом вспомнил Рению и её плетение поиска. Ведь вампиры - это лучшие поисковики, если нужно обнаружить разумное живое существо.
        Воспроизвожу в памяти необходимую рунную формулу и активирую её. Радиус поиска ограничен лишь магической энергией, вложенной в плетение.
        Через несколько секунд нахожу того, кто мне нужен.
        И теперь, зная местоположение нужного мне объекта…
        Кстати, он находится немного ближе к тракту, чем я сейчас, и, судя по всему, ждёт, что же начнут делать в караване. Ведь тот пока стоит на месте. Сюда отправился лишь я.
        …Так вот, зная его местоположение, я при помощи анализатора смог более точно определить, кто же это за нами следит.
        - И почему я не удивлён? - сам у себя спросил я, выделив в ауре наблюдателя черты, характерные для перевёртыша.
        Правда, они были очень незаметны и уже почти полностью переняли структуру менто-информационного поля того существа, в которое перевоплотилась эта тварь. А судя по ауре, это был орк.
        Рядом с ним никаких аур живых существ не было. Значит, через лес он пробрался пешком. Я на себе ощутил их силу и скорость. А потому уверен, что транспорт ему не нужен. Он и так окажется на месте раньше, чем туда доберётся любое верховое животное.
        Осталось решить следующее. Снимать его сейчас или дать уйти и пройти по его следу.
        Первый вариант был слишком неопределённым. Должен ли этот наблюдатель предупредить своих о том, что мы уже проехали? Должен ли он встретить нас в деревне? Хотя тут, скорее всего, да. Ведь не исключён вариант, что мы знаем о готовящейся на нас ловушке и сами хотим контратаковать в наиболее неудобный для нападающих момент. А значит, этот наблюдатель должен убедиться, что мы покинули деревню, проследить за нами до определённого момента и только потом предупредить своих о том, что можно выступать. Но всё равно в этом случае слишком много если.
        А вот убедившись, что в деревню отправился только я, а караван проследовал дальше по тракту, то и вариантов действия у него будет немного. Ему будет необходимо сразу рвануть к основному отряду для того, чтобы он успел выдвинуться в сторону тракта и перехватить караван именно там. Конечно, будет больше шума и возможны свидетели их нападения на наш караван, ведь не зря же они выбрали эту просёлочную дорогу, где путники появляются раз в сотню лет, но они непременно пойдут на это. Теперь, поняв, с кем мы имеем дело, и зная, что мы перевозим, я уже совершенно не сомневался в этом. Хотя и раньше у меня особых сомнений, что я не ошибаюсь, не было.
        Но что делать дальше?
        Вот он понял, что караван и не думает поворачивать в эту сторону. Бежит к месту засады или сначала проследит за мной. Или, как крайний вариант, вообще заранее прибить? Так сказать, во избежание.
        Логичнее предположить, что какое-то время он будет следить за мной и только потом рванёт вперёд. Как свидетель, я ему особо не страшен. Что потом произойдёт с караваном, я так и не узнаю.
        В общем, если он не захочет меня снять, то пропускаю его вперёд и использую как путеводную нить. Сам же следую за ним. Анализатор теперь в любое время может выделить его ауру на общем магическом фоне леса, так что я его не упущу. Но в лагерь наших противников он добраться не должен ни в коем случае.
        Мне нужно время на подготовку. Если там все такие, как он, то это полное самоубийство. Уже с тремя-четырьмя перевёртышами справиться проблематично, а если они подключат не только свои рефлексы, но и память тех тел и людей, в которых перевоплотились, то превратятся в поистине опасных противников.
        Значит, работаем по плану. И первый его этап - это ехать дальше и ничего не делать.
        Раррс напряжённо следил за сборами каравана. Он, как и все его братья, был молчалив и немногословен. Да и в лесу чувствовал себя намного лучше, чем в развалинах городов древних или в людских поселениях. Это было не его. Он явный лесовик, и поэтому его таланты старший применял именно там, где от него была наибольшая польза.
        Например, сейчас. Заметить его на фоне леса было практически невозможно. Этого не смогли сделать даже специально обученные старшим химеры, которых тот притащил откуда-то из подвалов разрушенного старого города. Правда, химер натаскивали искать не его, но когда потребовалось проверить, на что они способны, то первым, о ком вспомнил старший, был Раррс.
        И вот сейчас он занимался тем, что умел делать лучше всего. Жил в лесу и наблюдал. Хотя главным его призванием была смерть. Он был убийцей людей, вернее, магов, в стае старшего. И их он ненавидел всей душой. Впрочем, как и все его братья. Не самих людей, а именно магов.
        Как знал Раррс, эту ненависть в них вложили их создатели, которые, как он догадывался, и сами были сильными магами, перед тем, как покинуть этот мир. Чем им не угодили остальные маги, Раррс не понимал. Но он и не старался понять. Его устраивал простой ответ, что они - их вечные враги и их следует уничтожать всегда и везде, при любой возможности.
        Вот и сейчас. Один из каравана свернул в сторону посёлка поисковиков и отправился по старой дороге к лесу. Но караван остался на тракте.
        «Они не поедут», - наконец понял Раррс, когда увидел, что фургоны двинулись дальше по направлению основной дороги.
        Он ещё немного проследил за ними.
        «Всё, в лес они теперь не свернут, - констатировал он, - а следующий поворот с тракта находится дальше деревеньки поисковиков».
        Дождавшись, когда караван окончательно скроется из виду, Раррс быстро помчался в обратную сторону. Теперь нужно убедиться, что тот человек едет в сторону посёлка.
        «Убить его?» - было очередной мыслью, когда он посмотрел в спину спокойно едущего в сотне шагов от него, всадника. Но тот не был магом, и поэтому ненависть к нему не затопила разум Раррса, и он, махнув на него рукой, побежал дальше.
        «Он нам не опасен», - решил он.
        В деревню Раррс забегать не стал. Хотя и мог бы. Местные уже давно приняли его за своего и даже не проводили проверку на переворот, хотя, и это было одной из самых главных их тайн, артефакт не распознавал тех из братьев, кто находился в образе своего дубля больше двух с половиной лет. Люди в городах и селениях этого не знали. Да они и сами об этом узнали недавно и совершенно случайно.
        Всё это Раррс знал, так как и сам был там. Одного из их старших во время нападения на караван отбил подоспевший к месту сражения мобильный патруль из города Таргос. Но так как в караване не осталось живых, ведь братья, отступая, постарались убить всех, их старшего приняли за одного из выживших охранников и повезли в город. Раррс следил за ним, пока его не завезли внутрь, и уже решил, что старшего убьют. Но, к его удивлению, ничего не произошло. Он бы почувствовал выброс энергии одного из братьев при посмертном перевоплощении. Но его не было. А потому Раррс остался у стен города и провёл там почти неделю, когда из него выехал тот самый старший в составе одного из отрядов местной городской стражи. Потом они встретились, и старший попросил передать в совет братьев эту невероятную информацию.
        Теперь у них появилась возможность проникать в города людей. Конечно, были добровольные жертвы братьев. Они должны были понять, кто из них может проникнуть в город, а кто нет. Так они и выяснили про два с половиной года.
        И братья начали постепенно проникать в города и посёлки империи людей. Им не нужна была власть, по крайней мере, так говорили старшие, но они должны были уничтожить всех магов. А без них не будет силы и у людей.
        Что это даст и что последует за этим, Раррс не знал, но его это, как и остальных его братьев, не интересовало. За них всегда и везде думали старшие. Их ведь создали первыми, и они были не такими, как Раррс и остальные его братья.
        «Почти пришёл», - понял Раррс, когда до их лагеря осталось около трёхсот ударов сердца при его быстром беге.
        Радости он не испытывал. Только удовлетворение от точно выполненной задачи, которую поставил ему один из старших.
        Вот и небольшой овражек, а дальше уже по нему напрямую можно добраться до их лагеря.
        Вдруг Раррс насторожился и замер на месте. Он обернулся и осмотрел лес вокруг. Но не вглядывался. Он вслушивался и пытался определить звук, который заставил его сбиться с шага и обратить на себя внимание.
        «Вот ещё», - наконец услышал он его. Странное постукивание.
        Но вокруг него ничего не было.
        Он смотрел на мир не как обычный разумный. Раррс видел энергии, и поэтому сейчас для него весь этот мир представлялся лишь переплетением тех энергетических и магических нитей, что его и составляли.
        Ещё стук, и уже гораздо ближе. Он что-то очень напоминал ему.
        И тут Раррс понял: «Это стук сердца» - и для проверки приложил руку к своей груди, где у него билось сердце орка, образ которого он и перенял на себя больше пяти лет назад.
        «Что это?» - впервые он не мог понять, что ему хочет сказать лес. Он уже дал подсказку, но Раррс не мог определить её источник.
        «Нельзя идти дальше, пока я не пойму, в чём дело», - решил он.
        Ему нельзя было притаскивать за собой того, кто может их обнаружить. Правда, кто это может быть, он не понимал. Тут никого не было.
        Ещё шаг. Раррс опять замер. Что-то странное творилось с кустами напротив.
        «Создатели», - наконец разглядел лесовик то, что его смутило.
        Как только он направился в эту сторону, кусты накрыл некий энергетический купол. Его он смог заметить, правда только подобравшись ближе. И стук сердца слышался именно оттуда.
        «За мной следили, они всё-таки как-то сумели заметить меня, - начал быстро соображать Раррс, - и теперь знают, где находится наш лагерь. Видимо, тот человек был простым отвлекающим манёвром, чтобы я не обратил внимания на реальную опасность и того, кто проник в лес».
        Раррс быстро отпрыгивает за дерево.
        «Нужно убить того, кто следует за мной». - И он, пригнувшись к самой земле, опять ползёт вперёд.
        Он слышит стук сердца, но поле, прикрывающее куст, пропало. И сейчас этот стук чуть правее.
        «Он сместился, видимо, догадался, что я его заметил, - понял Раррс. Но потом подумал: - Только вот он так и не понял, что мне это не нужно. Я и так его слышу».
        И только он об это подумал, как потерял и тот единственный ориентир, что у него остался.
        «Не может быть, - впервые за всё время своего существования Раррс был удивлён, - сердце - это то, что выдаст присутствие любого живого существа всегда и везде, даже нас».
        Но сейчас этот стук пропал.
        Лесовик приподнял голову от земли. До куста было меньше трёх метров. Последний раз стук сердца он слышал именно оттуда.
        «Успею», - решил Раррс.
        И только он собрался сделать один резкий и быстрый рывок вперёд, как его жизнь оборвалась. Острая сталь перерубила позвонки на его шее. Тёмная тень возникла рядом, шагнула из-за ближайшего дерева, хотя больше было похоже на то, что она соткалась прямо из его тени. После чего она выпрямилась и сделала один неслышный и глубокий выдох. А потом небрежно отпихнула голову Раррса в сторону.
        Теперь стало понятно, что эта тень напоминает силуэт мужчины.

* * *
        Я бежал за перевёртышем уже третий час. Грифона пришлось спрятать в лесу, иначе бы он выдал меня перевёртышу. И поэтому сейчас своего проводника я преследовал пешком. Странно, но мне показалось, будто он хотел пробежать через деревню поисковиков, правда, потом передумал и обогнул её по небольшой дуге. Я постоянно контролировал его ауру, и поэтому для меня было странным видеть то, что перевёртыш даже не сомневался, что сможет преодолеть деревню без особых проблем. И не стал туда он заходить лишь потому, что выигрыша по времени от этого не было.
        Бежим дальше. Постоянно, через каждые несколько минут, активирую формулу поиска живых существ.
        И вот на очередном шаге получаю положительный результат. Чёрт, да их там больше, чем я рассчитывал. Я насчитал пятьдесят аур. И все они были перевёртышами.
        Но делать нечего. Надо работать.
        Правда, перед этим следует остановить того, что послужил мне проводником.
        Ускоряюсь. Передвигаюсь всё так же неслышно и плавно.
        Но внезапно мой противник замирает на месте, а потом оборачивается, стараясь вглядеться в лес за своей спиной.
        Я так же, как и он, замираю. Не успел подобраться к нему всего на несколько метров.
        Пытаюсь прилепить к его ауре руны.
        Чёрт, этот перевёртыш странный. Те, с которыми я встречался до этого, никак не защищали своё ментальное поле, у этого же есть какая-то защита. И это не артефакт.
        Противник явно смотрит в мою сторону, но не похоже, что он не замечает меня. Не понимаю.
        Так, вот он двинулся ко мне. Если подойдёт ещё ближе, то сможет меня рассмотреть на фоне пустого пространства позади. Я стою от него с противоположной стороны какого-то куста.
        Он не очень уверенно, но при этом очень плавно и хищно, перемещается ещё на пару шагов вперёд.
        «Нужно что-то делать», - решаю я и быстро активирую энергоструктуру защитно-маскировочного купола. Теперь, по идее, он должен меня потерять.
        Но странно, его взгляд остановился точно на том месте, которое накрыл купол. А потом перевёртыш мгновенно сместился в сторону и припал к земле.
        Что за фигня? Я проверял. Девушки не замечают ни купола, ни меня под ним. Но перевёртыш его заметил. Он что, чувствует магию, ведь купол - это она и есть. Или он её видит. Почему он не может быть видящим? Как и я сам. Никто о них мне так ничего путёвого, кроме того, что они постоянно нападают на людские поселения и караваны, рассказать не смог.
        Быстро деактивирую купол и смещаюсь немного вправо. Чтобы куст остался в стороне. Посмотрим, что сейчас он будет делать?
        Хм. Странно. Он явно понял, что купол исчез, и его взгляд опять стал шарить по лесу.
        Но вот его лицо повернулось примерно в моём направлении, хотя всё равно взгляд продолжал смотреть куда-то в сторону.
        Не понял. Он что, не смотрит? Так ведут себя олени или другие животные, когда прислушиваются.
        Так веду себя я.
        Чёрт. Он меня слышит. Но как, я же не шевелюсь! Что он может услышать?
        Нужно действовать, как он, это лучший и самый быстрый приём понять своего противника.
        Я прикрываю глаза.
        Он меня не видит и не чувствует. Тогда что?
        Вывод напрашивался один. Он меня слышит.
        Что сам я слышу вокруг? Шелест и шум леса. Чьё-то стрекотание. Тихие шаги вдали. Но это не он.
        Подключается анализатор и параллельно с моими мыслями отфильтровывает все внешние шумы.
        Так. А это что? Тук-тук-тук. Анализатор определяет точное местоположение источника этого странного шума.
        Чёрт, ну как я забыл, это то, от чего не сможет избавиться ни одно живое существо. Стук сердца. Получается, и мой противник - перевёртышем называть это опасное существо у меня как-то теперь не было никакого желания - определил, что я где-то рядом именно по этому же признаку. Он слышит как бьётся, моё сердце. И что делать?
        Ответ пришёл оттуда, откуда я не ждал. Из уже изученных мной книг. Это плетение. Но оно не даёт фона. Его можно наложить на свою внутреннюю поверхность ауры. И тогда оно компенсирует любые типы колебаний, которые происходят внутри менто-информационного поля путём их преобразований в энергию, которая так же через это же поле и аккумулируется в нём. А звук - это и есть одно из таких колебаний.
        Вот только в моей ауре энергия не задерживается. Она поступает в какой-то внутренний накопитель. Но это не суть. Главное, что теперь я смогу раствориться на фоне природы полностью.
        Быстро воспроизвожу достаточно длинный ряд рун древнего алфавита и активирую полученную магическую формулу.
        Чёрт. И сам проваливаюсь в полнейший вакуум. Колебания не только передаются вовне, но и поступают снаружи. Именно за счёт них мы и общаемся с окружающим миром.
        Но у меня осталось ещё кое-что. Зрение. Обычное и магическое видение энергий. Мне хватит. Главное, что меня теперь ничто не выдаёт.
        Вижу, что моего противника начало что-то беспокоить. Естественно, он ведь перестал меня слышать. Нужно спешить. Я в такой ситуации не дал бы мне шанса на хоть какую подготовку и ударил на упреждение.
        Похоже, мой противник подумал точно так же. Но и я уже практически рядом с ним. Встал за деревом. Не слишком удобное место для удара, но ему, чтобы двинуться вперёд, придётся чуть приподняться, и тогда я нанесу удар.
        Вот он, словно это действую я, опасный противник, именно поэтому сейчас я здесь, а не там, куда направлен его взгляд, подаётся вперёд.
        Взмах. Лёгкое сопротивление, которое почувствовала рука. И обезглавленное тело перевёртыша падает. Туда, откуда только что поднялся.
        Выскальзываю из-за дерева, чтобы убедиться, что удар был смертельным. Так и есть. Выпрямляюсь и снимаю с себя плетение. Очень уж некомфортное состояние пустого безжизненного пространства. И как только весь мир своими тысячью голосами бьёт мне в уши, делаю один длинный выдох.
        «Так гораздо лучше», - облегчённо понимаю я и осознаю, что этим плетением мне сегодня придётся воспользоваться ещё раз.
        Опускаю взгляд и откидываю в сторону голову бойца, которого встретил. Это не знак презрения, это дань уважения и того опасения, что они внушают. Я не знаю их свойств и потому предпочёл перестраховаться и не дать этому существу восстановиться. Кем бы они ни были, но противники эти очень опасные. И впереди меня ждут ещё полсотни таких же, если не более сильных.
        Быстро обыскал тело, лежащее передо мной. К моему удивлению, у него был небольшой кошелёк с двумя десятками золотых имперских монет, неплохой меч и пара кинжалов. Меч и кинжалы были зачарованные, а значит, дорогие. Да и золото просто так не встретишь. Так что, кем бы ни был по жизни тот, кто лежал сейчас передо мной, но он не бедствовал.
        Где находится лагерь остальных противников, я теперь прекрасно знал. И этот… Чёрт, как бы вас назвать? Ладно, пусть будет псевдоорк, всё равно лучше, чем перевёртыш.
        Так вот, и этот псевдоорк явно пытался в последние минуты увести меня от него подальше, но когда понял, что это не вышло, постарался убить. Спускался он в тот достаточно протяжённый овраг, который как раз и уходил в нужную сторону. Видимо, это самый простой и быстрый способ попасть к ним в лагерь.
        Меня же он не устроит.
        Как бы банально это ни прозвучало, но в данном случае проще всего к ним в лагерь подобраться именно со стороны леса. Значит, нужно идти в обход.
        Лагерь псевдолюдей
        Час спустя
        «А неплохо они тут окопались», - понял я, облазив лагерь уже в третий раз.
        Самый простой вариант проникнуть к ним с дальней стороны леса не прокатил. Даже с этого, казалось бы не очень выгодного для нападения направления, эти псевдолюди прикрыли себя плотным кольцом постов. Но я нашёл один вариант.
        Нечто подобное я уже как-то проделывал. Но тогда я пытался прорваться сквозь кольцо оцепления кадавров к друзьям-эльфам. Сейчас же я хотел таким способом проникнуть на территорию загона с грифонами.
        Да, у них были верховые животные. И поэтому перехватить караван эти псевдолюди успели бы в любом случае. Но именно это и дало мне шанс. Я надеялся пробраться в лагерь через их загон.
        Осталось только сделать то, что мне поможет потом. А это - не дать преревёртышам разбежаться по лесу.
        Плетение, превращающее безобидные деревья в кровожадных монстров, уничтожающих всё живое, я уже использовал однажды, и на них оно сработает, как и на всех остальных.
        Никогда не думал, что школа жизни эльфов может быть настолько опасным и смертоносным оружием. Но после того, как ко мне попала кое-какая их литература и справочник рунных формул, я понял, что и магов жизни можно использовать в совершенно ином боевом качестве. Те, кто даёт жизнь, могут её с таким же результатом, особо не напрягаясь, и забрать.
        Правда, почему-то кроме меня этими плетениями никто из моих знакомых, по крайней мере при мне, не пользовался. Но коль они были, значит, их кто-то изобрёл.
        И вот я использую их повторно. Да не в первоначальном варианте, а немного усилив и модернизировав. Новое плетение должно превратить все деревья в настоящие приспособления для рубки мяса, и не дай бог попасть в зону их действия!
        «Так, - напомнил я себе, - нельзя пользоваться магией и энергетическими структурами». Эту установку я сделал себе сразу после боя с тем псевдоорком. Если он не замечал меня до тех пор, пока я не наложил на себя защитное поле, то подобными способностями могли обладать и остальные псевдолюди. Не знаю, это особенность их вида или его личная. А потому решил перестраховаться.
        Вот оно, преимущество рунной магии и артефакторики - я смогу провести подготовку к предстоящему бою, не выдав себя.
        Что ещё?
        Повторяю себе: мой первый противник, пока я не пользовался магией, меня не видел. И это объяснимо, я нейтрал. По мнению местных, таких, как я, не замечают магические ловушки, монстры и прочие магические химеры. И, похоже, это относится и к псевдолюдям. Они тоже магические создания. В этом нет никаких сомнений.
        Тогда дальше. Тот псевдоорк смог засечь меня лишь по биению сердца, которое и выдало моё присутствие. Значит, и это тоже нужно исключить. Как это сделать, я уже знаю.
        Вспоминаю, всё ли я продумал?
        Вроде вопросов не было.
        Накладываю на себя рунную формулу, помещающую меня в пространственный вакуум, где нет ни звуков, ни ароматов, ничего, но зато теперь и меня ни для кого нет.
        Пора.
        Ещё раз оползаю лагерь по периметру и наношу нужные руны на все ближайшие деревья. Жалко грифонов, конечно, но что поделаешь. Надеюсь, они догадаются не взлетать или, наоборот, не бежать за хозяевами в лес.
        А потом мне повезло несколько больше - не все ауры этих псевдолюдей были защищены от внедрения рун.
        Допрашивать их не имело смысла, по крайней мере тех, кто не были защищены. Это явно младший уровень. Они и на перевёртышей походили гораздо больше.
        Меня же особенно заинтересовал только один из всей этой братии. В нём псевдоэльфа, вернее, эльфийку я смог определить лишь благодаря анализу его структуры, проведённому анализатором. Вот именно это существо я и собирался взять живым, если у меня, конечно, появится такая возможность. Хотя я в это особо не верил, слишком опасными противниками были псевдолюди.
        Так. Здесь всё. Теперь полезли на дерево - и в загон. Надеюсь, местные грифоны более покладистые, чем мой, и не поднимут большого шума, когда я свалюсь им на голову.
        Пробираюсь по ветвям и, выбрав момент, когда вектор внимания к той точке, где я должен свалиться, стал минимальным, то есть туда никто не смотрел, я спрыгнул. И быстро прижался к земле.
        Зря я беспокоился насчёт грифонов, нужно было побеспокоиться насчёт себя. Я только и успевал уворачиваться от их лап.
        Ладно, ползу вперёд.
        Вот и забор загона.
        Чёрт, пока наблюдал за участком передо мной, кто-то из крылатых всё-таки наступил мне на ногу. Цела, не сломал. Но очень неприятно.
        Хотя почему я чувствовал боль, мне было непонятно. Вроде не должен. Или нервные импульсы - это энергетический разряд, и к колебаниям он не имеет никакого отношения?
        Двинулись. Мне нужна вон та палатка.
        Судя по всему, те, кто там находятся, спят.
        Быстро пригнувшись перебегаю вперёд. И подныриваю под одну из стен палатки.
        Так и есть. Вокруг одни спящие псевдолюди. Шесть существ. Интересно, каково их обоняние. Не знаю. Но делать нечего. Они могут проснуться.
        Никаких камней, как назло в округе я не нашёл, чтобы устроить для них мину-ловушку.
        «Хотя, - я поражённо замер, - почему я не подумал об этом первоначально?» У меня же с собой есть превосходная ловушка именно для таких, полностью магических существ. Но мне нужно активировать её не отсюда, а из центра лагеря.
        Не знаю, насколько хватит меня самого, ведь я и сам буду здесь, но если использовать тот вариант плетения, что завязан на меня, то я смогу продержаться за счёт поступления откачанной у этих псевдолюдей энергии. Плюс для них это будет шоком, и я смогу воспользоваться этим.
        Отток энергии и работа холодным оружием. Главное, успеть и не дать никому покинуть пределы купола. Значит, будет два плетения. Первое активирует защитный периметр в виде деревьев. А второе: в действие вступаю я со своей ловушкой.
        Что ещё?
        Да вроде ничего. Только много, очень много удачи. В противном случае мне не справиться. Очень уж мне не нравятся эти слишком похожие на людей псевдолюди.
        А значит, пошёл.
        Лагерь
        Ночь
        Старший резко повернул голову.
        - Вы это почувствовали? - спросил приятный женский голос, принадлежащий высокой эльфийке, которую многие знали под именем Кетара. И обращалась она к троллю, человеку и какому-то невысокому карлику непонятной расовой принадлежности.
        - Да, - кивнул карлик, - выброс магии где-то в лесу. Не очень далеко. И, похоже, это погиб кто-то из младших.
        - Я ничего не почувствовал, - ответил тролль, но он был самым слабым магом из всех присутствующих.
        Правда, и человек также отрицательно покачал головой.
        Но Кетара доверяла своим ощущениям гораздо больше, чем тому, что ей ответили остальные. К тому же и самый сильный её маг тоже почувствовал выброс магии. Поэтому эльфийка посмотрела на своих советников и спросила:
        - Кто из наших сейчас за пределами лагеря?
        - Только Раррс, - ответил тролль.
        - Странно, - протянула женщина, - он уже давно перерос уровень младших и поэтому, если бы это был он, то выброс должен быть значительно сильнее. - И она задумчиво посмотрела в окно шатра, выходящего в сторону леса.
        - А это не может быть кто-то из диких? - предположил человек.
        Девушка подумала, а потом взглянула на тролля и жёстко спросила:
        - Если кто-то из младших будет угрожать выполнению миссии, что сделает твой протеже? - Она указала в сторону леса, туда, где почувствовала всплеск магии.
        Тот молча провёл рукой по шее.
        - Он прекрасно понимает значимость выданного ему задания.
        - Понятно, - кивнула девушка. - Подумай над тем, чтобы предложить войти ему в круг старших братьев.
        - Хорошо, Кетара, - ответил тролль.
        Эльфийка подошла к переносному походному столу, на котором была разложена магическая карта.
        - Следующая наша цель находится здесь, - её изящный пальчик ткнулся в центр карты, туда, где находились развалины достаточно большого города.
        В течение часа она с советниками обсуждала предстоящую экспедицию и подготовку к ней.
        Кетара очень долго разыскивала то, что им должны были доставить сюда их невольные посыльные. А дальше перехваченный груз они должны были переправить туда. Это было одно из тех немногих мест на этом материке, где то, что хранится в закрытых и защищённых от магического сканирования ящиках, можно было собрать и активировать. И этим должны были заняться её младшие. Такое решение было принято на последнем совете старших. И её назначили ответственной за проведение этой операции, хотя у Кетары были совершенно иные планы на это время. Однако решения совета она отменить не могла, поэтому сейчас находилась здесь.
        Эльфийка собиралась произнести очередную фразу, как замерла на полуслове.
        - Тут кто-то есть, - тихо произнесла она, указывая троллю, который стоял ближе всех к пологу шатра, на вход.
        Тот медленно потянул из ножен очень редкое оружие из адамантита, которое они находили в развалинах городов древних. И перенимая манеры зверя, которым и был на самом деле, очень плавно сделал шаг в ту сторону.
        - Нет, - неожиданно воскликнул карлик, указывая рукой куда-то ему за спину, но было уже поздно.
        Кетара даже не успела заметить, как длинный тягучий удар прямо сквозь стену шатра перерубил горло самому сильному её бойцу.
        «Кто там?» - поражённо подумала она. Ведь женщина никого не видела и не чувствовала в том направлении. Да и вообще во всём лагере, кроме них, младших и грифонов, на которых они сюда прибыли, никого не было.
        А в следующее мгновение она поняла, что это далеко не так. Сначала буквально за стеной шатра прошла активация какого-то странного плетения, а потом их лагерь накрыл купол поглощения сущности. Она только в древних текстах читала о таком и не думала, что у кого-то мог сохраниться секрет его создания и установки.
        «Но это же последнее оружие, - потрясённо осмыслила она, - оружие смертника». Насколько эльфийка помнила, подобный купол можно было активировать, лишь находясь внутри его.
        А дальше она уже не могла ни о чём думать. Это страшное плетение начало работать, и она наконец поняла, почему их создатели постарались уничтожить магов людей. Если им станет известно подобное плетение, их раса не выживет. Да и вообще этот мир превратится в безжизненную пустыню.
        Дальше мысли женщины стали путаться. Она воспринимала уже действительность какими-то странными нереальными обрывками.
        Ведь такого не может быть. Этот купол убивал любого, кто подпадал под его действие, и не важно, магическое ты создание, существо или в тебе течёт обычная кровь. Он доберётся до тебя и убьёт.
        Так она думала раньше. Но сейчас она видела, как тёмная тень подошла сначала к карлику и спокойно отрубила ему голову, потом та же участь постигла её второго помощника. Затем тень подошла к ней.
        Эльфийке показалось, что на неё сквозь маску страха смотрит сама смерть. Нет, это не смерть. Кетара собрала последние силы и сфокусировала взгляд. Это обычный человек. Он даже не был магом. Он не мог быть магом. Но он уста…
        А дальше темнота. Она уже ни о чём не думала и не размышляла. Так как её безвольное тело упало.
        Тень же, как безмолвно проникла в шатёр, так безмолвно из него и вышла. А потом пошла по расходящейся спирали, в центре которой по какой-то нелепой случайности сейчас лежало тело Кетары. И одна из сильнейших старших этого материка была права. Хоть это была и не сама смерть, но для них в это время и сейчас это было воплощением самой смерти. Тень молча подходила к корчащимся на земле телам младших и прекращала их мучения одним ударом отточенного клинка.
        Так продолжалось до тех пор, пока в лагере не осталось ни одного живого разумного, кроме Кетары.
        Тень сделала последний круг и вернулась в центр лагеря. Долгий протяжный выдох. И тень подняла голову вверх. Так она постояла некоторое время, холодным взглядом серых бесчувственных глаз смотря в направлении одной из взошедших лун.
        - Пора поговорить, - раздался тихий мужской голос, и тень развернулась в сторону шатра.
        Кетара неожиданно резко пришла в себя. Что заставило её это сделать?
        «На нас напали», - моментально вспомнила она последние мгновения до того, как потеряла сознание. Но почему она не связана? Она не чувствовала пут. Её ноги и руки были свободны.
        - Смотрю, ты быстро очнулась, - услышала она спокойный равнодушный голос откуда-то из-за своей спины и хотела развернуться в ту сторону.
        «Что такое?» - не сумев опереться на свою руку, испуганно подумала она.
        Кетара никогда ничего не боялась, они этого не умели. По крайней мере, до этого момента она именно так и думала.
        - Это фантомные ощущения, - раздался отстранённый голос со стороны, - память тела. Извини, но я должен был это сделать. Вы слишком опасны, чтобы я мог дать тебе хоть один шанс.
        Тот, кто говорил, стоял прямо за нею, но её больше это не интересовало. Кетара хотела узнать и понять другое: что произошло с её руками?
        Она медленно опустила глаза, стараясь рассмотреть своё тело.
        - Да, их у тебя нет, - подтвердил то, что она и так увидела, этот ненавистный голос, который стал её пугать даже больше, чем голоса их хозяев, которые общались с ними через живых кукол, которых они создавали из захваченных ими людей, - как нет и ног.
        Теперь Кетара поняла, что произошло. Она полусидела на полу, прислонённая спиной к ножкам походного стола. Вернее, не она, а то, что от неё осталось. Обрубок её безногого и безрукого тела. Она видела кровь чуть правее того места, где сейчас находилась.
        «Они поступают с нами не лучше, чем мы с ними, - подумала она, - но мы это делаем из-за того, что они нам нужны, а они, потому что…»
        Зачем она могла понадобиться этому неизвестному, эльфийка не знала. Но явно зачем-то нужна. И она понимала, что если бы её собирались пытать, то никто не стал бы заботиться о её разуме и снимать боль, она и сама так делала множество раз, те ответы, которые необходимы, можно получить в любом случае и от того, кто уже полностью потерял себя. Главное, отделить посмертный бред от реальных фактов. А то, что сделали с ней, говорит лишь о том, что неизвестный просто опасается её и, как это ни странно, хочет поговорить. Вернее, что-то узнать, а ответит она ему или нет, его не очень интересует. Этого неизвестного не получится шантажировать информацией, которая умрёт вместе с ней. Если он её не получит, он просто убьёт её.
        Кетара уже не пытаясь обернуться, откинулась на спину и спросила:
        - Что ты хочешь знать?
        Мне нужно всего несколько ответов. Даже нет, мне нужен всего один ответ на один вопрос. - Неизвестный замолчал, а потом она почувствовала, как он наклонился, и услышала его шёпот прямо у себя за ухом. - Кто надоумил вас призвать в этот мир тёмного бога? Ведь вы не тёмные существа, хотя и замараны в крови по уши. Так кто стоит за вами?
        Женщина была удивлена. Она не предполагала, что этот неизвестный догадывается о жертвенном алтаре призыва. Но он знал о нём. И в этом не было сомнений. Он даже знал, кто должен откликнуться на их призыв. Но главное, он был уверен, что это не их собственная идея и что они работают под чьим-то руководством.
        - Но откуда? - прошептала она.
        Голос за её спиной ещё немного помолчал, а потом произнёс:
        - Я отвечу тебе, если ты расскажешь мне о тех, кто стоит за вами.
        Кетара понимала, что это та единственная уступка, которую она сможет получить. На жизнь женщина не рассчитывала. Но она должны была знать. Хотя бы ради себя. Поэтому старшая из клана Гиблого города сказала:
        - Я согласна и запомню твои слова.
        Голос за её спиной молчал.
        - Это наши создатели, - произнесла женщина, - что не смогли уйти из этого мира. Они хотят встретиться с богом. У них есть что ему предложить.
        - Так я и подумал, - сказал неизвестный за её спиной. Существо же, которое уже больше десяти лет жило в образе дочери князя эльфов, напряглось в ожидании того ответа, что она должна была услышать.
        - Так откуда? - переспросила она.
        - Наверное, потому, что я сам бог, - ответил неизвестный.
        И это было последнее, что услышала та, кого в княжестве эльфов называли Кетарой, - в следующее мгновение её голова покатилась по полу шатра.
        - Грязная это работа, - произнёс неизвестный, - хорошо, что девочки этого не видят. А то каким бы монстром я выглядел в их глазах. - И он усмехнулся.
        Мало кто понимал, что монстром он был ещё худшим, чем те, чьи трупы лежали в этом лагере, и даже ещё худшим, чем можно было просто подумать.
        Лагерь псевдолюдей
        Ночь
        Теперь понятно, что эти псевдолюди не просто так нападают на города и терроризируют местных жителей. За ними стоят какие-то создатели. Кто они, я не знал, но мне это и не нужно. Главное я выяснил. И главным было то, что основной враг - не эти существа, а те, кто стоит за ними.
        Я даже примерно догадываюсь, чего хотят попросить эти неизвестные, оставшиеся здесь, у того бога, что явится на их призыв. Эта эльфийка сама непроизвольно ответила на этот вопрос. Они хотят покинуть этот мир. Только не понимают, что бог им вряд ли поможет. Не факт, что он и сам потом сумеет выбраться отсюда. Иначе тот заяц не отправлял бы меня сюда, а разобрался с возникшей здесь проблемой самостоятельно.
        Кстати, он говорил, что является одним из покровителей этого мира. И он тёмный бог. Вот был бы прикол, если бы эти «создатели» притянули сюда его.
        Может, для интереса отдать им этот жертвенник?
        Хотя нет. На то он и жертвенник, что собирает энергию своих жертв, а этого я не хочу.
        Кстати, я ведь сказал правду этому существу, я и сам бог. И разрушение чужих алтарей укрепляет и мою силу. Только, как это должно выразиться, я не знал. Но в том, что это пойдёт мне на пользу, был уверен. Ведь не зря об этом упоминали Таная и Урака (богиня-кошка), когда инструктировали меня.
        Ладно. С этим разобрались. Что теперь?
        Ну, как обычно. Сначала трофеи, а их тут много. Как минимум я видел два клинка из адамантита и какие-то странные артефакты на эльфийке и непонятном карлике.
        А он вообще кто? На человека точно не похож, да и на другие расы тоже, где только нашли такого?
        Ладно. Обхожу шатёр и собираю всё сколь-нибудь интересное. Снимаю с трупов амулеты, артефакты и драгоценные украшения. Удивительно, вроде и не люди совсем, а та же тяга к золоту, что и у обычных людей, или это просто имитация?
        Потом собрал оружие. Как с трупов в шатре, так и с тех, которые были снаружи.
        Ну и, естественно, деньги. Набралось что-то около десяти тысяч.
        Все основные сокровища я собрал в шатре эльфийки. Кстати, там же на столе я нашёл магическую карту. Не такую универсальную, как моя, но тоже неплохую. Но на ней было нанесено множество различных пометок. Все их анализатор перенёс на ту карту, что была в моём сознании.
        Сносок особо не было, но наиболее жирно было выделено несколько мест на этом материке. Одно находилось не так и далеко от Таргоса, что меня особенно заинтересовало. То, что интересно нашим врагам, может пригодиться и нам, конечно, если это не очередная ловушка.
        «Чёрт». Только разглядывая карту я сообразил, какую ошибку чуть не совершил.
        И быстро перебрал все уже убранные в сумку артефакты и ценности и всё наиболее приметное и напоминающее фамильное добро выложил на стол.
        На это действие натолкнула меня карта, разложенная на столе. Вернее, герб, изображённый на её обратной стороне, который я заметил, когда стал сворачивать карту, чтобы убрать её к себе в сумку. На гербе было какое-то высокое дерево в венке из листьев. Видимо, это герб семейства той эльфийки, чей образ переняло это существо. О судьбе оригинала можно и не гадать, её уже давно нет в живых.
        В результате проведённой ревизии я значительно сократил список собранных трофеев, оставив только стандартное вооружение и средние по своей стоимости артефакты, не выдающие личной принадлежности. Для проформы я скопировал все менто-информационные структуры остальных артефактов.
        Правда, жаба всё-таки победила, и я забрал какой-то необычный браслет древних, который носил карлик, и адамантовые мечи тех двух, что претворялись троллем и человеком.
        Остальное я оставил. Даже грифонов. Но их я просто отпустил. Если я появлюсь хоть где-то с такой стаей, то на это сразу обратят внимание.
        Ещё я отметил, что эти псевдолюди явно не собирались тут надолго задерживаться. Даже провианта у них было всего на несколько дней. А это значит, где-то недалеко у них есть ещё одна база и они должны были отправиться туда.
        Следовательно, каравану нужно попасть в город как можно быстрее, до того, как начнут беспокоиться на этой самой базе псевдолюдей.
        Поэтому задерживаться дольше в лагере я не стал. Выбрал то направление, где оставил своего грифона, и отправился туда.
        И теперь у меня появилось время заглянуть в деревню к поисковикам. Благо приду туда с одной стороны, а уйду в совершенно другую. И никто не свяжет меня с этим местом. Слишком уж в глубине леса устроили свой лагерь эти псевдолюди.
        Деревня поисковиков
        Следующий день
        Опять та же картина. Но только в профиль. И сейчас вообще-то день.
        - Эй, там, есть кто?! - кричу я в сторону высокого забора, окружившего небольшое поселение.
        Хотя нет, на этот раз реагируют достаточно быстро.
        - Кто таков? - смотрит на меня сверху бородатый мужик, держа под прицелом.
        - Я по поводу скупки или обмена артефактов, - отвечаю я.
        А почему нет? Отдавать их нашему нанимателю мне теперь точно не придётся, а вот, как говорится, самому подзаработать…
        Тем более появилась у меня в голове одна идейка, не знаю, выгорит или нет, но попытаться стоит. Правда, нужно поговорить с Караей и Киной, сам-то я этим заниматься не собирался. Не интересно. Я предпочёл бы вот так бродить по лесам - и спокойнее, и приключения под каждым кустом, только успевай уворачиваться. Не жизнь, а сплошной адреналин.
        - Подожди, - ответил мне стражник, - сейчас подойдёт староста, с ним и переговоришь.
        И хотелось бы сказать, что он исчез, но нет, так и остался стоять, держа меня на прицеле. Правда, продлилось это не долго.
        - Кто таков? - теперь это спрашивал пожилой степенный маг. Но не успел я ответить, он уточнил: - О покупке артефактов можешь не отвечать, это я уже слышал.
        На это я пожал плечами:
        - Тогда мне больше нечего добавить.
        - Понял, - кивнул он. - Проверка на переворот - и проходи в деревню, тут поговорим.
        Я кивнул и стал ждать, пока откроются ворота. Потом прошёл всё ту же процедуру проверки на переворот. Ну а дальше меня проводили в дом к старосте, где за достаточно большим столом сидело порядка десяти мужчин.
        - Вот, собрал всех заинтересованных, - произнёс, указывая на собравшихся, староста.
        - Понятно, - кивнул я.
        На что он как-то хитровато посмотрел на меня и, усмехнувшись, сказал:
        - А вот мне непонятно, - и жёстко взглянул мне в глаза, - мы ждали караван, а не какого-то одинокого путника.
        Ну что я мог ему ответить? Правду, и только правду.
        - Каравана не будет, - сказал я, - они поехали по основному тракту. Сюда же отправился только я.
        - Один? - спросил пожилой орк.
        Вместо меня ему ответил рядом сидящий человек:
        - Бур, он нейтрал, да ещё северянин. Не помнишь? Эти парни не очень жалуют большие компании, предпочитая ходить в одиночку.
        - И то правда, - согласился орк и перевёл взгляд на старосту.
        Тот посмотрел на меня:
        - Только покупка или обмен. Будь ты с караваном, мы согласились бы отдать артефакты для реализации, ну а так… - Он развёл руками.
        Остальные согласно закивали.
        - Понимаю, - снова ответил я и перешёл к делу: чего откладывать, мне ещё караван нагонять. - У меня есть сорок пять неплохих мечей и столько же кинжалов. - И я всё выложил на стол из своей сумки. - Плюс стандартные защитные амулеты, амулеты для повышения выносливости и амулет на малое восстановление. - Ещё три небольшие кучки. - Это всё. Если заинтересуетесь, можете забрать все или сколько вам нужно, если нет, будем договариваться по деньгам. - И я поглядел на старосту.
        Тот задумался на пару минут, взглянул на орка.
        - Оружие возьмём, - ответил тот, - видно, что мечи неплохие, да и кинжалы тоже. Об амулетах не знаю.
        Староста кивнул. А притянув к себе по одному из каждого типа амулетов, осмотрел их.
        - Не очень хорошие по качеству, - прокомментировал он то, что увидел.
        Я в общем-то был с ним согласен, а потому лишь кивнул, подтверждая его слова.
        - Всё, что смогли достать перед отъездом. Большую часть скупили приезжие поисковики. Ведь был большой выброс.
        - Да, мы знаем. - Это, похоже, орк сказал о выбросе, а может, и о поисковиках.
        - Сколько за всё? - посмотрел на меня староста.
        Я прикинул. Перед тем как появиться в деревне, я придал оружию продажный вид, приведя его в порядок. Амулеты же и так выглядели как новенькие. Значит, получаем по три золотых за меч и по золотому за пару кинжалов. По два за каждый из амулетов. Это нормальные цены, примерно такие были и в городе. Выходит четыреста пятьдесят золотых. Но в дополнение нужна прибыль, и она должна быть не маленькая, как минимум треть стоимости, иначе никто не стал бы запариваться и лезть сюда. Да, пусть будет так.
        - Девятьсот золотых, - ответил я, ожидая возражений и ответного предложения с их стороны.
        Но по их удивлённым взглядам я понял, что где-то очень продешевил. Хотя и назвал сумму в два раза большую той, что реально стоили эти вещи в городе.
        - Первый раз вижу честного торговца… - посмотрев на меня, протянул староста. - Обычно просят не меньше полутора тысяч.
        - За что? - удивился я. - За это? - указал я на стол, а потом, почесав затылок, улыбнулся: - Видимо, вам надо иметь дело лишь с нами. Мы продаём товар практически по себестоимости, плюс небольшая прибыль, как издержки за доставку и риск.
        Тот кивнул.
        - Заезжай почаще. Хотя бы раз в полгода. И сможем сторговаться.
        - Без проблем, - ответил я. - Куда вы забрались, я теперь знаю, так что можно наведываться… Я так понимаю, вы всё берёте.
        - Естественно, - откликнулся староста.
        - Хорошо, - кивнул я. - Теперь давайте посмотрим, что можете предложить мне вы.
        Ну а дальше пошёл торг. За прошедшие полгода после появления в деревне последнего скупщика у них скопилось очень много естественных артефактов, а также они где-то раскопали целую шкатулку с артефактами древних.
        - Мы не стали её вскрывать, - прокомментировал староста, - но я определил, что там пять различных артефактов.
        Я кивнул. Но меня в ней заинтересовало другое. Я почувствовал слишком знакомые эманации, где-то я их уже видел. Опять придётся наведаться в гости к ламиям.
        - Неплохо вы постарались, - указал я на выставленные сокровища.
        - Да, урожайный был период, - согласился один из поисковиков, тот, что и предложил мне артефакты древних.
        Мы заключили договор о купле-продаже от имени их общины с одной стороны и моей с другой и, закрепив магической печатью, расстались друзьями. Примерно через полгода я обещал наведаться к ним и привезти кое-что под заказ. За это время они соберут новую партию артефактов. Надеюсь, я сам к тому времени не растрачу все заработанные деньги. Полгода вообще-то большой срок. Но я предполагал во время ярмарки окупить все свои вложения.
        А сейчас я отправился в сторону Таргоса. Нужно успеть в город до того, как караван доберётся до него. Была у меня идея навестить одного господина, пока девушки не прибыли туда. Да и мне к тому моменту нужно закончить со своими делами и присоединиться к ним.
        Теперь задача как-то проникнуть в город. И как это сделать, я пока не знал. Но, как говорится, чтобы попасть в дом, не обязательно пользоваться дверью, есть окна, чердак, служебные и задние входы. Вот один из этих скрытых от постороннего взгляда путей, ведущих в город, мне и требовалось найти.
        Глава 11
        Мир Ирий. Пригород города Таргос и сам город
        Лес около города Таргос
        Через один день
        Наш караван я обогнал ещё ночью. Я видел, как он хоть и быстро, но недостаточно для того, чтобы оторваться от возможной погони, продвигается по тракту в сторону Таргоса.
        Останавливаться возле каравана я не стал, даже больше, постарался облететь слишком уж глазастых наёмниц, точнее, эльфиек и орчанок, по большой дуге, чтобы они меня не заметили. Сейчас мне не нужно было афишировать, что я выжил и нагнал их, и уж тем более направился в город.
        И дальше я старался продвигаться в сторону города так, чтобы меня видело как можно меньше людей. В идеале, чтобы вообще никто не знал, что я туда прибыл. Но, как говорится, идеал недостижим. Однако я надеялся, что мало кто свяжет одинокого всадника, которого пару раз видели летящим по направлению к городу, с моей личностью.
        И вот пригород.
        Чем мне понравились грифоны, так это их послушанием, если они в итоге признавали в тебе своего хозяина.
        Я своего оставил в одной пещерке небольшой горной гряды, находящейся неподалеку от города. Перед этим я, конечно, хорошенько накормил грифона и, организовав ему небольшую каверну с водой, поставил его отдыхать. Потом защитил и замаскировал эту пещерку, так, чтобы к ней не приближались крупные животные и прочая лесная живность. Долго отсутствовать я не собирался, а потому особенно тщательные приготовления были не нужны. Тут в округе уже давно никто не появлялся, и я надеялся, что и до завтрашнего дня никто не объявится.
        И пешком отправился к городу.
        Мне нужно было попасть на его территорию.
        Я сразу отсёк ворота и башни, где постоянно находилась охрана, а также возможность перебраться через стену и купол, её накрывающий. Во-первых, это лишние свидетели, а во-вторых, уверен, что в структуру купола вплетено какое-нибудь сигнальное заклинание, реагирующее на то, что кто-то пытается или взломать структуру щита, или проникнуть сквозь него.
        Но тут мне помог обычный стереотип закрытого и защищённого города и то, что я услышал в подтверждение при разговоре магистра и капитана, когда мы были с ними в рейде: если что-то защищено, то не факт, что эту защиту никто не пытается обойти.
        Так вот, капитан, когда разговаривал с отцом Караи, был озабочен контрабандой запретных артефактов и магической литературы во время магической ярмарки и просил магистра прислать кого-нибудь ему на помощь для обнаружения потайных ходов, которыми пользуются эти контрабандисты. Тогда я обратил на это внимание лишь из-за того, что кое-что интересующее меня можно было поискать у этих самых контрабандистов. Но сейчас заинтересовался иным аспектом.
        Так как я был уверен, что все дырки, ведущие в город, как бы капитан и магистр ни старались, перекрыть не могут, то мне предстояло как раз их разыскать.
        Самым простым и быстрым вариантом было наткнуться как раз на этих самых контрабандистов и проследить за ними. Но часто самый простой вариант не является синонимом самого выполнимого. Поэтому, просканировав ближайшие окрестности на максимуме своей чувствительности и не обнаружив никаких людей, я перешёл ко второму варианту, который у меня был.
        Здешний мир - где максимально стараются замаскировать магическую активность, но при этом делают это с использованием всё той же магии. И если здесь и существует этот неизвестный гипотетический потайной ход, даже если он и не полностью магический, то всё равно он как минимум должен быть прикрыт каким-нибудь маскирующим полем, чтобы не привлекать внимание как стражников и магов города, так и лесных монстров и псевдолюдей, которые, похоже, магию чувствуют ещё лучше, чем многие видящие, чуть ли не так же, как я.
        Вот это маскирующее поле мне и следует искать.
        Так. Типы полей мне известны. И я начал настраивать своё поисковое плетение на розыск именно подобных структур.
        Чёрт. Выходит не очень удобно. Мне известны как минимум четыре подобные структуры, и все они совершенно различны по своему строению. Поисковое плетение их тупо не сможет распознать, или нужно создавать свой поисковик под каждый отдельный элемент.
        Хм. Вот тут-то я и вспомнил, что мне ничего создавать-то и нет необходимости. Ведь готовый вариант поисковиков, который работает, только не со структурой, а с типом энергии, у меня уже есть. Это те самые артефакты, что собирали ламии. Главное, перейти от структуры, на основании которой строится подобный защитный купол, к тому типу энергии, что он использует для своей работы.
        Но с этим-то как раз просто. Мой анализатор одним из параметров любого энергетического объекта как раз и определял тип его энергетического поля.
        Осталось только выделить в необходимой менто-энергетической структуре, которую я снял с поисковых артефактов, тот микромодуль, в котором и прописывается нужный для поиска тип энергии, и провести его подмену в структуре поисковика. А для этого надо привести к общему знаменателю те энергоструктуры поисковиков, что у меня были, определить микромодули, в которых у них и наблюдаются различия, найти нужный микромодуль, реагирующий на необходимый мне тип магического поля, и уже его использовать для поиска.
        Значит, приступаем.
        Прогоняю через анализатор и преобразователь все менто-информационные структуры артефактов, что у меня были, как малых поисковиков, так и большого. Большой мне требуется немного для другого, но об этом позже. Теперь все они выстроены по единому принципу и используют одни и те же внутренние структуры и микромодули.
        Потом провожу сравнение, задав стандартные пятьдесят процентов совпадения структур, которые в прошлый раз дали нужный результат.
        В этот раз всё выглядит ещё лучше. Всего по два различных микромодуля с разницей в структуре девяносто и восемьдесят семь процентов в полученных менто-энергетических моделях универсального образца для малых поисковых артефактов.
        Хорошо. Преобразую структуру большого поискового артефакта, на котором и проводила ритуал глава совета ламий.
        Интересно: его структура изменилась, и значительно, в отличие от малых поисковиков, которые были лишь слегка оптимизированы.
        Сейчас структура того древнего артефакта, наоборот, невероятно разрослась и приобрела просто нереальные размеры. Получается, что предыдущее её построение было намного оптимальнее, чем приведённая к общему виду модель, выстроенная по унифицированным законам, которые использовали древние маги. Вот почему есть малые поисковики и этот отдельный артефакт тех, кто существовал ещё до расы древних магов. И это ещё одно доказательство того, что этот артефакт построил кто-то более могущественный, чем они.
        Интересно, а кто эти самые неизвестные? Ведь они работали с магией по совершенно иным законам и, судя по всему, использовали её значительно эффективнее, особенно если судить по тому результату, что я вижу.
        Теперь мне стало понятно, почему древние не смогли закончить воссоздание всего артефакта, а наделали лишь его урезанных копий.
        Хотя странно и другое. Я ведь вижу обе структуры и работаю с ними через анализатор древних. И даже не сомневаюсь, что смогу воссоздать этот артефакт на основе хоть унифицированного представления, хоть оригинальной структуры.
        И тогда встает вопрос: а почему того же самого не могли сделать древние?
        «Или… - Я удивлённо посмотрел на интерфейс анализатора. - А кто вообще сказал, что это изделие древних или их разработка? Возможно, это просто их адаптация, к которой прикручен интерфейс, дающий возможность работать с этим виртуальным магическим компьютером таким, как мы, людям?»
        Интересно получается. Если я прав, значит, к тому магическому конструкту, который установлен мне в сознание, есть и еще одна возможность подключения, которой и пользовались его истинные создатели. И судя по тому результату, что я видел на примере того артефакта, работать он должен намного оперативнее и, возможно, даже на другом, совершенно ином уровне. Правда, что это, я не представлял.
        В том, что я, скорее всего, прав насчёт анализатора и прочих его компонентов, я не сомневался. И уверен, что в магическом плане я не слишком далеко ушёл от древних магов, хотя настолько уникальным себя не считал. А вот в то, что они могли основать свою цивилизацию на находках и разработках ещё более древней расы, я поверил бы.
        К тому же, хоть их правила и законы по работе с магией были достаточно сложны и несколько отличаются от тех, что известны мне, но они были вполне логичны и обоснованны. А это значит, что и особой разницы между тем, чем пользовались сейчас и что использовали тогда, нет.
        Яркий тому пример - некоторые плетения из тех, что я прогнал через модуль преобразования, которые после проведения этой процедуры (а туда, скорее всего, залиты именно те законы и стандартные правила, которыми и пользовалась древние), принимают более сложную и от этого менее оптимальную структуру.
        Однако то, что я видел сейчас, - это нечто невообразимое.
        Но странно ещё и то, что я был уверен, что могу использовать оба типа ментальных моделей, оригинальной и приведённой к унифицированному виду. Это меня и смущало.
        Похоже, какие-то различия между мной и древними магами всё же были, и я хотя бы частично могу работать и с оригинальным интерфейсом, используя несколько больше его функций. Или, как ещё вариант, я его использую полностью, но просто не осознаю этого, так как не знаю, в чём это выражается.
        Но факт остаётся фактом. Анализатор, скорее всего, разработка не древних магов, а тех, кто был до них.
        Собственной же разработкой древних является лишь интерфейс подключения к нему, что уже неплохо, особенно для меня, который и так относительный новичок в магии.
        Это я опять отвлёкся.
        Теоретическая магия - и правда наука для очень неторопливых людей, желающих убить время. И заниматься теоретической магией можно не только днями, но и годами или столетиями напролёт, исследовать её возможности, изучать её законы и открывать новые.
        Хорошо. Дальше. Вот у меня есть унифицированная модель того древнего артефакта. Нужно разыскать в нём те микромодели, которые я обнаружил в малых унифицированных структурах малых поисковиков.
        Задаю необходимые параметры сравнения и запускаю непосредственно сам поиск.
        М-да. Вот вам и разница в размере оригинальной и полученной структур, поиск обещал продлиться около часа. Точнее я сказать не мог, время постоянно прыгало, то уменьшаясь, то возрастая.
        Ладно. У меня есть час. Можно пока отдохнуть. Хоть я и не ощущал особой потребности в отдыхе, но всё время жить за счёт магической поддержки тоже не дело. Поэтому я раскинул небольшую сигнальную сеть, ту самую, что использовала эльфийка из отряда Даги, накрыл себя куполом незаметности и сокрытия магической энергии, и, прислонившись к дереву, в кроне которого протекал канал энергии жизни (не знаю, в этом мире работают те же законы, что и в других мирах, но я их придерживался, пока не было доказано обратное) и отключился на час.
        Лес около города Таргос
        Час спустя
        Разбудило меня какое-то неясное чувство опасности.
        Судя по моим внутренним часам, прошло что-то около пятидесяти минут. Анализатор утверждал, что поиск завершится ещё через пять минут. Значит, чуть быстрее первоначального прогноза. Теперь время в обратном порядке отсчитывалось строго с его измерениями.
        Медленно открываю глаза и оглядываюсь.
        Ничего и никого вокруг нет. Всё тот же лес и тьма.
        Только вот дальше установленного купола мне может помочь лишь моё зрение. И для того, чтобы разобраться в ситуации, нужно его снять.
        Делать нечего, опасность есть, и я это прекрасно чувствую. А коль она находится так близко от меня, что сумела заставить сработать мои инстинкты, отвечающие за выживание, то опасность нешуточная.
        Ещё раз медленно и тщательно оглядываю пространство перед собой.
        Странно, почему-то мне кажется, что нападения следует ждать сверху, хотя это густой лес и тут не сумеют пробраться такие летающие создания, как виверны или кто-то им подобный.
        Но это всё равно лес, и в нём по ветвям может перемещаться множество существ, которым не обязательно летать.
        Поэтому я, даже не пытаясь шевелиться, накладываю на себя плетение, блокирующее все внешние колебания. Это превратит меня в бесшумную и невидимую ночную тень. Ночью, в темноте это идеальное плетение. Тьма на фоне тьмы.
        Готовлю оружие. Ещё во время рейда понял, что для боя с монстрами, в отличие от боя с людьми, нужно что-то более увесистое, чем меч. Но так и не нашёл мастера, который смог бы обработать часть того адамантита, что у меня был, и превратить его в пару небольших боевых топориков. Видел я подобные у гномов. Обоюдоострые секиры, не слишком длинные, но достаточно увесистые. Лезвие можно использовать и для рубки, и как некий аналог малого щита. В общем, вариантов применения этого типа оружия множество, что меня в принципе устраивало. А главное, можно совместить и носить их за спиной, не снимая мечей. Но пока я их не изготовил, и придётся довольствоваться тем, что есть. Вытаскиваю клинки.
        А теперь, отойдя немного в сторону от дерева и встав между двумя соседними, снимаю купол.
        Место выбрал не случайно. Тут над головой небольшая прогалина, и поэтому сверху отсюда никто напасть не может, в отличие от крон деревьев.
        «Вот это да, не зря я беспокоился, - поражённо посмотрел я на спускающихся с дерева двух монстров. Они буквально стелились по стволу того дерева, под которым я сидел. - И кто это такие?»
        Когда до земли им осталось около трёх метров, одно из непонятных существ спрыгнуло на землю.
        «Да и с местом они угадали», - хмыкнул я. Ведь прыгнул этот монстр туда, где я только что находился.
        Монстр поднял голову и, видимо, что-то прорычал. Я-то рыка не слышал, так же как и они меня. Однако, что странно, я уловил вполне различимый смысл произнесённого.
        «Тут еды нет. Тот, за кем мы идём, его нет?.. - И в конце то ли вопрос, то ли утверждение. - Идём назад?» - А вот теперь точно вопрос.
        «Нельзя, нужно проверить, - ответило существо, которое ещё сидело на дереве, - я чувствовал, что тут кто-то прячется».
        Этого монстра я понимал значительно лучше.
        «И сейчас я это ощущаю, но не вижу его, - добавил он, - хотя защиты, прячущей его от нас, уже нет. - И новый вопрос: - Почему?»
        «Убежал? Скрылся?» - спросил первый.
        «Нет, это больше похоже на засаду, - спрыгивая с дерева, произнёс второй монстр. - Он охотится на нас и слышит, поэтому до сих пор не напал».
        Мгновение - и посреди поляны стоит обычный перевёртыш. Только превратился он не в человека, а в того самого монстра, которые напали на нас тогда у портала.
        «Не понял, - смотря на него, подумал я, - это что?»
        «Мы поняли, ты не еда, - вдруг раздаётся фраза у меня в голове. - Позволь нам уйти?»
        Что-то я вообще ничего не понимаю.
        «Уходите», - думаю я, передавая перевёртышу мысленный посыл.
        Он резко разворачивается в мою сторону, но так и не видит меня на фоне тёмного леса. Сложно заметить тьму на фоне тьмы.
        Второй монстр также смотрит примерно в направлении меня, но при этом поводит головой из стороны в сторону.
        «Мы коарги из дальнего лога, и мы не воюем с такими, как ты, - вдруг произносит этот второй, пятясь назад, - у вас вражда с изменёнными». - И, развернувшись, он исчезает в лесу.
        За ним следом скрывается и другой перевёртыш.
        «И что это было?» - удивлённо думаю я, глядя на ауры исчезающих в лесу полуразумных существ. Похоже, я встретил истинных перевёртышей, а вот те, что нападают на караваны, это какие-то изменённые.
        В том, что разговаривающее со мной существо не лгало, я прекрасно видел, и это было самое интересное. Судя по всему, эти монстры не такие уж и монстры, и они прекрасно разделяют себя и тех, с кем мне пришлось иметь дело прошлой ночью. И что самое важное, они не считают нас своими врагами.
        Как только этот перевёртыш разобрался в том, с кем же он имеют дело (кстати, как он интересно это сделал), то сразу предпочёл отступить.
        «Необычная встреча в ночном лесу», - посмотрел я ещё раз в направлении исчезнувших аур перевёртышей.
        Вот именно такими они и являлись, полуразумные существа, которые использовали свои способности перевоплощения в различных существ для выживания. А кто-то когда-то давно решил повернуть часть из этих существ против нас.
        «Кстати, получается, те создатели, о которых говорила эльфийка, это и не создатели вовсе, они лишь изменили их сущность, что-то сделав с ними. Интересно - что?»
        И, судя по тому, что за несколько дней своего пребывания в этом мире я уже четыре раза пересёкся с псевдолюдьми, рано или поздно мне придётся попытаться разобраться с этим, конечно, если это получится сделать и вообще будет иметь какой-то смысл.
        Ну а сейчас, коль я проснулся, да и анализатор сообщил о том, что закончил с поиском нужных мне микромодулей, пора заняться продолжением своих работ.
        Я развеял плетение, превратившее меня в безмолвную и бестелесную ночную тень, и, опять почувствовав шум и гам ночного леса, приступил к делам.
        Что мы получили?
        Структуры найдены. Теперь надо бы понять, как они работают, и выделить всю цепочку модулей, с которыми они связаны. Сделать это просто. У меня есть три комбинации микромодулей, находящиеся в совершенно различных участках общей структуры. Но это только внешнее предположение, на самом же деле тут везде работает модульность и последовательность подключения тех или иных структур. Значит, мне и нужно выделить эти последовательности.
        Рассматриваю уже не всю схему, а только те её участки, где и находятся найденные микромодули.
        Хотя всю цепочку выделить не удалось, зато я нашёл все подобные участки структуры большого поисковика, в которых и находились аналогичные или схожие микромодули. Оказалось их около тысячи.
        Как теперь всё-таки проверить бы мою догадку?
        Да всё ещё проще.
        Тот артефакт Каты, девушки-ламии, отреагировал на меня. Значит, если я его активирую, то должны активироваться и нужные мне модули в его унифицированной структуре.
        Проверяю своё предположение на артефакте. Активирую его и через пару мгновений вижу, как он указывает на меня, подключившись одним небольшим магическим щупом к моему полю.
        Ага. Значит, здесь это работает.
        Запомнил искомую цепочку.
        Но подобное же должно произойти и в структуре большого артефакта.
        Вновь активирую его, и опять точку привязки переношу на себя.
        Так, тут я чего-то ошибся, активировались все выделенные мной участки. Вся тысяча штук. Хотя ведь и на всех ламий этот артефакт отработал тогда в зале, это просто я не дал ему нормально функционировать. Так что неудивительно, что и тут он отработал полностью.
        Теперь разыскиваю похожую цепочку, что выделил в структуре малого поисковика.
        Ага. Вот она. Хорошо. Теперь я знаю, что искать, когда мне это потребуется.
        Теперь главное. Накладываю защитный купол и, активировав структуру большого поисковика, привязываю его к данному типу энергии.
        Почему, спрашивается, он должен работать только с живыми людьми? Никто не мешает ему в качестве входного параметра подсунуть менто-информационное поле любого артефакта или магической конструкции. Хотя именно так они и ищут другие подобные поисковики.
        И вот теперь я выделяю всю отреагировавшую на этот тип энергии цепочку микромодулей.
        А вот и та пара, что мне нужна. Вытаскиваю её и внедряю в ментальную структуру малого поисковика.
        Всё, плетение поиска готово. Осталось только активировать его и проверить на чём-либо. Но тут как минимум есть два варианта. Моё защитное поле и купол над городом. Вот и посмотрим, что скажет плетение. Активирую его.
        Так, мой купол найден мгновенно. А вот чтобы обнаружить купол над городом, пришлось влить в работающую структуру ещё немного энергии.
        Хм. Работает. Но это всё равно не очень удобно. Срабатывает направленный поиск.
        Мне нужно, чтобы проверялась некая площадь или объём пространства, а эта структура разыскивает лишь ближайшее месторасположение нужного объекта и указывает направление в его сторону и расстояние до него. Что меня в общем-то не устраивает.
        Но тут имеется вариант.
        У меня есть карта. И к ней это плетение можно привязать. Даже не так. К ней можно привязать любую структуру. Однако меня больше интересует именно это плетение малого поисковика, настроенного на тип энергии, который используется такими вот защитными полями, что накрывает город и дома в нём, или использую я сам. И тут нужно немного изменить именно сам принцип действия этой структуры.
        Но здесь всё просто. Используя модель вероятностного прогнозирования анализатора действий менто-информационных структур, я выделил часть структуры, отвечающую за однонаправленный поиск.
        Это всё хорошо. Но мне теперь необходимо заменить его на что-то. Однако у меня и с этим не возникло никаких проблем. Я на одном из кристаллов древних нашёл рунную формулу поиска магических аномалий. Так-то мне она была не нужна, нужен был лишь алгоритм её срабатывания, который и был выделен в отдельный микромодуль. А так как он был стандартный, то анализатор его без особого труда выделил и идентифицировал. Хотя и саму структуру плетения по поиску аномалий я тоже преобразовал и притянул к карте. И теперь, когда это было необходимо, я мог его активировать и наложить на магическую карту в нулевом отсчёте то, что было обнаружено при сканировании местности. В результате у меня выходил некий совмещённый план, уже полученный четырьмя различными источниками информации: картой местности, мной самим, этим поисковым плетением и локатором. Кстати, также туда неплохо бы привязать и плетение по поиску магических энергий, но, что не слишком удобно, оно работает по образцу. Хотя, если знать, что искать, то это идеальный поисковик.
        В общем, пока я привязал лишь структуру малого поисковика, только заменив модуль, отвечающий за целенаправленный поиск, на модуль, сканирующий окружающее пространство. Ну всё, как раз именно то, что мне нужно.
        Запускаю и вывожу результаты работы модуля на виртуальную карту, что находится в моём сознании. Вот мой защитный модуль, который я специально наложил на куст, росший рядом, вот город, то, что внутри его, я не вижу, но само поле, окружившее город, моё поисковое плетение обнаружило сразу.
        Так, а вот и ещё несколько подобных структур. И что это у нас?
        Первые две совпадают с какими-то небольшими поселениями, третьим является трактир на тракте в нескольких километрах отсюда. А две оставшиеся расположены в лесу. И, судя по карте, там ничего, кроме этого самого леса, не было.
        Из любопытства проверил окружающую местность сканером магических аномалий.
        Вблизи от одного из защитных куполов обнаружил большую россыпь различных более мелких магических аномалий. Порядка тридцати штук. И до неё было ближе, чем до второй, которая находилась практически на противоположной от меня стороне города. Вот туда я и решил пойти.
        Лес около города Таргос
        Через полтора часа
        «Не, ну это даже не смешно», - посмотрел я на нескольких людей, пробирающихся в сторону найденного мной потайного хода. Нагружены они были не слишком большими ящиками.
        Сюда я добирался не долго, порядка часа, ещё полчаса потратил на сбор естественных артефактов, которые и обнаружил мой совмещённый с картой поисковый модуль.
        Кстати, я наконец понял, что такое выброс.
        Когда я прибыл на место с артефактами, то увидел небольшой открытый нестабильный портал. Проверив его локатором, я определил, что ведёт он куда-то вглубь континента, и судя по степени опасности, мне лучше туда не соваться. Но зато именно вокруг него и были разбросаны те самые артефакты. Вот это похоже и было выбросом, когда через портал на окраину континента попадали различные магические артефакты. Ну а большим выбросом, соответственно, являлось массовое открытие порталов где-то вблизи города.
        Но почему они открывались? И почему это происходило именно здесь? На это я ответить не мог, как и на множество других вопросов.
        Например, я не знаю, вели ли эти порталы только на этот и соседние материки или куда-то за пределы этого мира, хотя второе было маловероятно.
        Но вот то, что находящийся передо мной портал был нестабильным, говорило как минимум о том, что до второй его точки вполне можно не добраться.
        К тому же моя махровая паранойя не позволила к нему приближаться, вдруг оттуда вывалится что-то не очень приятное, желающее мной перекусить?
        Так что я обошёл этот портал по достаточно большому радиусу и собрал все разбросанные вокруг него артефакты. После чего потопал дальше.
        И вот сейчас был на месте.
        Лес в окрестностях города Таргос. Город Таргос
        Полночь
        И что я обнаружил, подходя к тому самому потайному ходу?
        Ну конечно, контрабандистов, которые собирались проникнуть в город через потайной ход. И ладно бы они пришли с какой-то другой стороны, но они следовали практически за мной по пятам, и если бы я не свернул немного в сторону, чтобы собрать артефакты, то они напоролись бы на меня.
        Получается, подожди я несколько часов там, и самый простой вариант по поиску потайного хода мной был бы реализован сразу же.
        Но зато я сделал достаточно много и теперь не зависел от чьей-то доброй воли или расположения такой изменчивой дамы, как удача.
        Я и сам мог разыскать то, что мне было необходимо.
        Между тем контрабандисты подошли к кроне очень большого дерева.
        «Опа. Знакомые руны». Точно такой же потайной ход был и в мире Ареаны, когда я проникал в дом лорда Сейиста.
        Как только один из контрабандистов нанёс руны на ствол дерева, в нём образовался большой проход. И туда без промедления стали по одному заходить люди.
        Я быстро накладываю на себя плетение, превращающее меня в безмолвную тень, и крадусь за последним из них. Чтобы на время отвлечь мага, который открыл проход, бросаю в лес подобранную с пола ветку. Он отворачивается, пытаясь что-то разглядеть в той стороне, я же прошмыгиваю мимо него внутрь магического хода и отхожу к стене.
        Хорошо, что он достаточно широк и в меня никто не врежется, когда будет проходить мимо.
        Жду. Вот последний контрабандист, который и является магом, входит внутрь и проход за ним закрывается. Он идёт в голову колонны. Никто не зажигает фонарей или обычных факелов, и это хорошо, а то странно выглядела бы моя тень на фоне освещённой стены.
        Всё, колонна с ящиками двинулась вперёд, и я иду вслед за ними. И пока у меня есть время, разглядываю этих контрабандистов.
        Что интересно, все их небольшие переносные сундуки и контейнеры экранированы и не допускают утечки или остаточного следа магии. И это правильное решение, особенно в том случае, когда тебя не должны обнаружить.
        Шли мы порядка десяти минут, и, судя по карте, сейчас мы преодолели магический купол и вошли в город. А ещё минут через десять остановились у другого конца туннеля. Он выходил в подвал небольшого магазинчика.
        «Надо бы запомнить, что это за место, и наведаться сюда», - решил я. Я хотел получить выход на контрабандистов, и вот он у меня появился.
        Проверяю по карте. Находимся где-то в центре города. Что любопытно, переход по магическому туннелю занимает гораздо меньше времени, чем если бы я шёл по поверхности.
        Главное, это центр, и отсюда недалеко располагается гостиница, о которой мне рассказывала Дага. Та самая, в которой остановился наш наниматель.
        Маг раздаёт какие-то приказы подчинённым ему людям, а он явно тут самый главный. Те выполняют всё, что он говорит. А потом уходят. Внутри остаётся один маг.
        Он уже сам занёс все контейнеры в какую-то большую комнату. И как только запер двери, они исчезли. Хотя если смотреть магическим взглядом в ту сторону, там угадывается большое защитное поле, прикрывающее, скорее всего, не менее большое помещение.
        «Неплохой вариант скрыть улики, - подумал я, - и если не знать, что и где искать, то без наводки не найдёшь».
        Постояв ещё немного, я и сам вслед за остальными контрабандистами покидаю лавку. Но перед уходом проверяю, как она запирается и отпирается. Ведь мне ещё предстоит сюда вернуться.
        Ну а теперь в гости. Впереди я не видел больших проблем. Нашего возвращения ещё явно не ожидают, если вообще его ожидают, и потому к моему появлению точно будут не готовы.
        Город Таргос. Центр. Гостиница
        Полночь
        Лорха разбудил какой-то непонятный шум в комнате. Он открыл глаза и попытался приподняться, но тело его не слушалось. Даже больше, он вообще не мог пошевелиться, хотя прекрасно всё чувствовал, и это заставило его волноваться ещё больше.
        - Не переживай, - раздался спокойный холодный голос откуда-то со стороны центра комнаты, - худшее для тебя ещё впереди, ты следующий, хотя он и так мне уже всё рассказал.
        Торговец очень испугался. Страх приполз из глубины души. Он всегда боялся, что рано или поздно с ним должно было случиться нечто подобное, что ему придётся платить по счетам за всё, что успел натворить. И поэтому он закричал. Но, как ни странно, его крик был приглушённый и какой-то натужный.
        - На тебя наложено плетение «Тихий голос», - раздался всё тот же холодный голос, - но мне этого хватит, чтобы тебя услышать, а за пределами твоего номера он никому не помешает. - Небольшая пауза. - Да и на само это помещение я наложил «Полог тишины», так что кричи не кричи, тебя всё равно никто не услышит. - Незнакомец замолчал.
        А потом Лорх услышал, как к нему кто-то подошёл. И его шеи что-то коснулось.
        - Кстати, можешь повернуть голову, теперь у тебя это получится, - сказал тот, кто находился сейчас в комнате вместе с ним.
        И Лорх повернул голову в сторону голоса. Лучше бы он это не делал.
        Незнакомца в том месте не было, зато на стене висел распятый окровавленный орк, его помощник. Вернее, там было то, что от него осталось. И это окровавленное месиво всё ещё было живым и дышащим.
        Торговец попытался быстро отвернуться, чтобы не видеть этого ужаса. Но в этот момент его шеи опять что-то коснулось, и его голова замерла.
        - Он был очень предан тебе и продержался достаточно долго. Но если мне это нужно, то я всегда получаю то, что хочу, поэтому он рассказал всё.
        Голос неизвестного был совершенно спокоен и бесстрастен, в нём не чувствовалось никаких эмоций. Будто с торговцем говорил один из тех големов, которых он пару раз видел в имперской столице и одного из которых так желал купить. Но ему было жалко тратить столько денег на какого-то пусть идеального и магически созданного, но обычного телохранителя и стража. Тогда он считал, что его люди справляются со своими обязанностями нисколько не хуже. И смотря на одного из своих самых верных и опытных телохранителей, в ужасе понял, какую большую ошибку совершил, не заплатив запрошенных тогда с него денег.
        - Ладно, ты уже догадался, что мне нужны от тебя ответы, - сказал всё тот же голос. - Ты можешь умереть сейчас и быстро или так же, как и он. Но ответы на мои вопросы я от тебя получу в любом случае.
        И Лорх услышал, как мимо него кто-то прошёл, и на столе, которого он сейчас не видел, зашуршали какие-то металлические предметы.
        - Видишь колья рядом с твоим телохранителем, они предназначены для тебя.
        Торговца начала трясти мелкая дрожь. А голос продолжал:
        - А ещё посмотри на те руны, что нанесены на стену, - Лорх попытался сглотнуть, но у него ничего не вышло. - Это моя собственная разработка. Они тысячекратно усиливают любую боль, даже от простого укола булавкой. А теперь представь, что ты почувствуешь, когда я начну постепенно сдирать с тебя кожу. - Незнакомец неспешно подошёл к нему. - Но как я и говорил, ты можешь не переживать, от боли ты не умрешь, я же не позволю тебе этого сделать, и буду постоянно возвращать тебя к жизни. На твоего телохранителя я потратил порядка десяти плетений полного восстановления. Ну а потом приходилось начинать заново. - На некоторое время неизвестный замолчал. А потом с грустью продолжил, будто жалуясь ему: - Только после пятого восстановления он сошёл с ума. Ну да ладно. Мне просто было интересно, как быстро он вообще перестанет соображать. Так что продержался он достаточно долго. Обычно уже даже после шестого раза никого воскресить не удаётся. А этот был силён.
        Тут Лорх почувствовал, что его схватили за плечи.
        - Ладно, хватит болтать. Теперь твоя очередь.
        И этот некто, даже не особо напрягаясь, поднял его с кровати и понёс к стене. С каждым шагом сипящий кровоточащий обрубок приближался. Торговца за одежду прицепили на какой-то крюк, и он стал болтаться на нём, как кусок мяса на бойне или в лавке мясника. Это сравнение ещё больше вогнало торговца в панику. Тем более и его голова всё время была повернута в сторону орка. Лорх ощущал запах крови и видел каждый надрез и вырванную из него жилу. Он понял, что одним снятием кожи тут дело не ограничилось, и наконец осознал, что сейчас и его ждёт та же участь.
        И если этого неизвестного что и интересовало, так не только информация. Этот спокойный и холодный голос с гораздо большим чувством рассказывал о том, как долго продержался его помощник и насколько его хватило, а не о том, что тот ему что-то рассказал. Последнее было произнесено так, походя.
        И тут что-то кольнуло руку торговца. Это было так неожиданно, что волна страха и паники затопила сознание торговца. Хоть боль была совершенно незначительной, но он, уже не соображая, прокричал, просипел:
        - Спрашивай, я всё расскажу тебе!
        - Ну ладно, - даже с какой-то печалью в голосе ответил неизвестный. - А может, ты не хочешь рассказывать и стараешься меня обмануть?
        И столько радости было в этой его догадке, что торговец, ещё больше испугавшись, протараторил:
        - Нет, я дам клятву на крови, что не солгу.
        - Жаль… - протянул неизвестный.
        А потом Лорх почувствовал, что ему разрезали ладонь и, подняв к глазам, показали её с вопросом:
        - Может, откажешься?
        Вместо ответа, Лорх на одном дыхании выдал нужную клятву.
        И неизвестный начал задавать вопросы. Сначала они касались того, где и что у него спрятано, где находятся тайники. В каких городах у него есть какая собственность, особенно интересовала та, о которой никто не знает. Когда же Лорх сказал, что в городе на торговой площади недавно купил небольшую лавку и все купчие на неё хранятся в столе, неизвестный этим очень заинтересовался.
        И так обо всём. С кем имел дело? Кого из криминала знает? Кто на него работает? То же самое и о властях городских и имперских. С кем сотрудничал, кто куплен, как с ними связаться и напомнить о долге? Есть ли выход на контрабандистов и другие не слишком законные гильдии?
        Казалось, Лорх рассказал ему обо всём. Но нет. Следующий вопрос поставил Лорха в тупик. Кто был заказчиком его последнего контракта?
        «Неужели это всё из-за той контрабанды, которую не должны были доставить в город?» - поражённо подумал он.
        - Не знаю, - ответил он. - Лично со мной связался один из местных стражников. И предложил перевезти из города Кар кое-какой груз. Встретить мой караван должен был на обратном пути его отряд. Сопровождение груза должно было быть минимальным. Мне однозначно намекнули, что караван не доберётся до города. Да и тех, кто поехал им на перехват, я прекрасно видел. Матёрые наёмники и несколько сильных магов. Они бы разнесли отряд и вдвое больший, чем их собственный, по численности. А тут всего небольшая группа наёмниц. Я и нанял их именно поэтому, тем более они были в списке гномов. Зачем этому стражнику нужны были такие сложности, мне не очень понятно. Но меня они, наоборот, устроили, я решил под это дело обтяпать кое-какие свои делишки. У меня был кое-какой товар, который можно продать и в другом городе. Ну а тут… - Договаривать Лорх не стал.
        - Понятно, - произнёс неизвестный. - Опиши мне этого стражника, что нанял тебя и магов из отряда наёмников.
        - Так, - торговец прикрыл глаза, чтобы вспомнить, - стражник. Пожилой, невысокий. В чине сержанта. Зовут Логус. Маги из отряда. Эльфийка. Очень красивая, по-моему, зовут Кетара. Невысокий карлик, не знаю, кто он, и человек, высокий, смуглый, шрам на лице. С ними всё время ходил тролль. Но он не очень сильный маг. Хотя в отряде слушались его не меньше, чем всех остальных.
        - Это всё? - спросил неизвестный.
        - Да, - подтвердил Лорх.
        - Ладно, есть что-то ещё об этом отряде или стражнике? - прозвучал очередной вопрос.
        Торговец постарался вспомнить, что-то крутилось в его памяти.
        - Да, вспомнил! - даже немного радостно воскликнул он. - Мы встречались с ними в доме одного из местных. Но это не дом сержанта. Тут недалеко. - И торговец продиктовал адрес. - Так вот, пока я был там, то слышал, что они ждут ещё кого-то, я не понял. Вроде это чьи-то братья. Возможно, к кому-то из них должны были приехать родственники.
        Неизвестный думал, он больше не задавал никаких вопросов.
        - Это всё, что я хотел узнать, - наконец прозвучал его голос.
        И в следующее мгновение шею торговца перерезало отточенное лезвие кинжала. Из-за повисшего на стене тела Лорха показался высокий силуэт в накинутом на голову капюшоне.
        - Так, - посмотрел он на висящие рядом друг с другом трупы, - придётся довести дело до логического завершения, а то как-то неравноценно и неправдоподобно всё это выглядит. Но сначала… - И он развернулся в сторону стола.
        Подошёл к нему и вытащил оттуда кошелёк с золотом и бумаги на приобретённое в городе здание.
        - Это как раз то, что мне и было нужно. Неожиданный подарок.
        После этого неизвестный подошёл к закрытому на магический замок сундуку и вытащил из своей сумки какой-то небольшой артефакт. Направил его на замок и стал ждать. Буквально через полминуты тот открылся.
        - Хорошо хоть, шмотьё ты держал в другом месте, - прокомментировал неизвестный увиденное, а потом стал перекладывать к себе в сумку, казавшуюся безразмерной, кошельки с золотом и магические амулеты, которые торговец привёз в город, чтобы организовать тут одну из своих подставных лавок для отмывания денег.
        Закончив с этим, он вернулся к висящим на стенах телам. И также равнодушно чиркнул обычным кухонным ножом, которым и пользовались мясники, по шее окровавленной туши, некогда бывшей орком. Развернулся в сторону торговца.
        - Как я и обещал, больно тебе уже не будет.
        Через полчаса, когда неизвестный покинул покои Лорха, на стене в его комнате висело два распятых окровавленных тела, уже совершенно не напоминавших тех людей, которыми они некогда были.
        Город Таргос. Склады у стены гарнизона
        Ночь
        Плохо то, что один из заказчиков, а это наверняка кто-то из псевдолюдей, окопался здесь в гарнизоне. И если он не глуп, а на это я не рассчитывал, ведь как-то он умудрился проникнуть в город, да и со стражей чуть ли не ежедневно проходит проверку на переворот, то он наверняка сможет сопоставить случившееся с тем, что произошло, и сообщит об этом остальным. Не стражникам, естественно, а своим.
        Поэтому и его придётся убрать. Благо найти его не составит труда. У меня есть ментальный слепок, снятый с эльфийки и её помощников, а значит, и этого стражника я смогу по нему вычислить. Их всех от остальных псевдолюдей отличает невероятная, просто нереальная схожесть с людьми. Фактически они уже полностью превратились в тех, чей образ переняли.
        Залезаю на какое-то складское помещение, находящееся недалеко от гарнизонной стены. Отсюда, кстати, можно и на территорию гарнизона попасть, только нужно замаскировать верёвку для того, чтобы можно было взобраться обратно.
        Хорошо, место выбрал. Отсюда видно всё, как на ладони. Осматриваю магическим взглядом различные помещения гарнизона и его казармы. Будет не слишком удобно, если этот перевёртыш спит в общей казарме. Но он всё-таки сержант, и я надеялся хотя бы на отдельное помещение.
        Ага, вон что-то похожее. Хотя странно. Перевёртышей двое. Оба спят в небольшом домике у противоположной стены гарнизона. У одного аура практически не отличается от человеческой, а вот у второго, вернее, второй, она больше похожа на того разведчика, с которым я сражался в лесу.
        Ладно. Разберусь на месте. Но, между прочим, псевдолюдей в городе гораздо больше, чем кажется всем остальным. И если я всё правильно понял, они ожидают прибытия новых.
        Отсюда две плохие новости.
        Первая: их будет ещё больше.
        И вторая: они как-то научились обходить ритуал проверки на переворот.
        Значит, мне есть о чём поговорить с ними. Хотя не знаю, получится ли это.
        Решив так, я осторожно спустился на территорию гарнизона.
        Город Таргос. Гарнизон
        Ночь
        Логус ещё не спал.
        Сегодня должен прибыть гонец, который сообщит ему, что груз отрядом Кетары получен и отправляется дальше. Но его всё ещё нет.
        Вообще-то до утра его не должны пропустить в Таргос, было очень поздно, но один из команды Логуса вышел на местных контрабандистов, и они обещали провести его человека на территорию города.
        Этим он хотел достичь сразу две цели. Во-первых, он узнает о том, что всё в порядке и его человек окажется в городе. И во-вторых, они наконец смогут выяснить, как же этот тарков Шалс доставляет в город свои товары.
        О том, что этот маг приторговывает из-под полы, было известно давно, но его никак не удавалось поймать с поличным. Люди, которые с ним работали, а в основном это такие же маги, как и он сам, не хотели сдавать своего поставщика. Обыски же его лавки так ничего и не дали. Ни стражи, ни маги магистра Крогаса так ничего у него и не нашли.
        Поэтому Логус и решил обратиться к нему. Только вот на деньги этому магу было плевать с высокой колокольни. И потому стражнику пришлось сознаться, что у него есть кое-какие связи на стороне, и в качестве оплаты он согласился отдать магу один из артефактов древних, которые младшие постоянно находили в развалинах старых городов.
        - Но почему его всё нет? - только и успел подумать он, как странное чувство заставило его обернуться и посмотреть в сторону выхода, ведущего на улицу.
        Жил он в небольшом домике у стены гарнизона.
        - Что? - проснулась Таза, одна из младших, исполняющая роль его любовницы, с которой он якобы жил.
        - Дверь, она открылась, - потянув руку к оружию, тихо прошептал Логус и осмотрел не такую уж и большую комнату, в которой вряд ли кому-то удалось бы укрыться или спрятаться. Тут это просто негде было сделать.
        Женщина тоже потянула руку к своему мечу, спрятанному под кроватью.
        Большего они сделать не смогли. Комнату накрыло непонятное поле, которое стало вытягивать из них энергию.
        Логус не был магом и потому не мог понять, что это такое. Но оно буквально за мгновения свалило его.
        Тут он увидел, как от одной из стен отделилась тёмная тень, поглощающая весь свет. Как эта тень подошла к корчащемуся на полу телу Тазы. Взмах - и её голова отлетает в сторону.
        «Посыльный не придёт», - почему-то именно это было последней мыслью сержанта до того, как он потерял сознание и отключился.
        Тень прошла к двери и закрыла её. Потом она вернулась к телу лежащего на полу Логуса.
        Несколько секунд - и посреди комнаты стоит уже не тень, а высокий светловолосый парень, очень напоминающий северянина.
        - И как мне с вами говорить? - будто у себя, спрашивает он.

* * *
        Логус очнулся. Он сразу вспомнил всё, что с ним произошло. Только сейчас он лежал на кровати, а рядом с ним в комнате кто-то сидел.
        Он попытался пошевелиться, но у него ничего не вышло. Старый вояка быстро догадался, что с ним, только вот боли он почему-то не чувствовал. Однако то, что теперь у него нет ни рук, ни ног, он уже понял.
        - Тебе нужны ответы? - спокойно спросил Логус, обращаясь к неизвестному. Иначе тот не оставил бы его в живых.
        - Да, я задам всего несколько вопросов, на которые ты можешь и не отвечать, - раздался холодный голос, - ответы мне на них и так известны, нужно лишь их подтвердить.
        Логус повернул голову в сторону говорившего.
        - Я так и подумал, что с тобой будут проблемы. - Он сразу узнал того самого северянина, который сейчас сидел за столом и смотрел на него.
        - Я уже догадался, что то нападение в городе было не случайным, - пожал в ответ тот плечами.
        - Так это не ламии? - удивлённо посмотрел на него Логус.
        - Я этого не говорил, - спокойно ответил человек.
        - Вижу, северные королевства всё же решили вмешаться в дела империи, - усмехнувшись, прокомментировал Логус то, что этот северянин находится здесь.
        Человек же равнодушно посмотрел на него:
        - Это рано или поздно должно было произойти.
        - Да, - будто соглашаясь с кем-то, сказал сержант, - Кетара была права: вы представляете гораздо большую угрозу, чем мы о вас думаем.
        И только тут до Логуса дошло: если этот северянин здесь, а гонца нет…
        - Они все погибли там, в лесу, - будто прочитав его мысли, сказал северянин, - умерли быстро, как и она, - указал он на Зару. - Кроме эльфийки. Мне нужны были ответы. - И северянин холодными серыми глазами, такими же, как и вечная стужа земель, откуда он прибыл, посмотрел на сержанта: - Сколько вас в городах, ты, скорее всего, не знаешь, так что этот вопрос задавать бессмысленно. То, что вы не боитесь ритуала проверки на переворот, нам тоже известно.
        Логус был поражён. Он думал, что эта их тайна и о ней не знает никто, но вот напротив него сидит тот, кто только что вслух сообщил об этом.
        - То, что вы пытались куда-то протащить жертвенник для призыва тёмного бога, это я теперь тоже знаю. Как и то место, куда вы должны были его доставить. То, что этого потребовали ваши создатели или те, кого вы таковыми считаете, мне тоже известно.
        Последние слова вообще заставили расширившимися глазами посмотреть на этого непонятного человека. Он сейчас сидел и спокойно рассуждал о том, что не должен был знать никто. Даже не все младшие знали о создателях.
        Только Логуса смутила странная фраза, что это «те, кого они ими считают»?
        «Он что, думает, что это не так?» - изумлённо взглянул на северянина один из старших.
        Тот же, как ни в чём не бывало, продолжал, будто размышляя вслух:
        - О том, что они хотят предложить тёмному богу в обмен за возможность покинуть этот мир, они вам, скорее всего, не сообщили. Да и не сообщат, вы лишь исполнители. Мелкая монета и разменная сошка. Они вами жертвуют, как каким-то расходным материалом.
        Логус не знал почему, но слова этого северянина задевали его. Хотя раньше он на них не обратил бы внимания. Но этот неизвестный был прав, некоторые из младших, да и старших, уже несколько раз пытались поднять этот вопрос. Только потом их никто не видел, с тех пор как их на разговор вызывал кто-то из создателей. А остальным было всё равно.
        Этот же северянин говорил так, будто прекрасно знал, что у них там происходит.
        - Как я понимаю, в город должно будет проникнуть несколько таких же, как ты, псевдолюдей.
        «Так вот как они нас называют, - удивился старший, которого звали Логус, - псевдолюди».
        А не как их создатели: химерами или тварями.
        И только тут до Логуса дошло, что эти люди, с которыми они ведут уже тысячелетнюю вражду, относятся к ним более уважительно, чем те, кто правит ими.
        - И проникнут ваши «братья» в город в период ярмарки. Что ещё?
        Логус был поражён. Этот северянин знал даже больше, чем он.
        - Жить они, скорее всего, будут, - и он назвал адрес дома, который Логус приобрёл недавно через подставных лиц.
        «Но откуда?» - ошеломлённо посмотрел он на этого, казалось бы, молодого и не слишком опытного парня с глазами цвета холодной стали.
        - Знаешь, у меня единственный вопрос, - наконец произнёс этот северянин, - расскажи, как вы умудрились обойти ритуал.
        И это не выглядело приказом, а скорее походило на просьбу.
        Старший помолчал, а потом ответил, глядя на человека:
        - Те, кто прожил во втором теле более двух с половиной лет, могут спокойно пройти процедуру ритуала.
        - Так я и думал, - кивнул парень, - слишком уж вы становитесь близки к людям, чтобы этот чёртов артефакт смог распознать вас. Видимо, нужно повышать его чувствительность. Спасибо.
        И сказано это было с искренней благодарностью, что ещё больше удивило Логуса.
        - Пожалуй, у меня больше нет вопросов.
        Резкий взмах - и это было последнее, что увидел старший в этом городе и в этой жизни.
        А северянин, оказавшийся у кровати уже мёртвого стражника и убирающий в заплечные ножны меч, посмотрел на постепенно принимающее свою первоначальную форму тело.
        - Похоже, придётся задержаться в городе ещё на пару часов, - тихо произнёс он.
        Потом молодой человек обошёл комнату и, вскрыв замаскированный тайник, забрал оттуда все деньги. У Логуса их оказалось неожиданно много для простого стражника, целых десять тысяч золотых имперских монет.
        Взяв ещё несколько артефактов древних и пару инфо-кристаллов, этот непонятный и странный северянин покинул помещение. У него было ещё одно дело. Благо оно не требовало прямого вмешательства. Этим можно было заняться и удалённо.
        Южные городские ворота
        Вторая половина ночи, ближе к рассвету
        Ну и что у нас тут?
        А тут у нас очередной вариант артефакта древних.
        Пролезть к нему поближе всё же пришлось. Оказывается, и у анализатора был свой предел дальности действия. Так что сейчас я сидел, вернее, лежал на гребне стены, пристроенной к какому-то соседнему зданию. Только у этих ворот мне удалось достаточно близко подобраться к артефакту.
        Что интересно, внедрить плетение или энергетическую структуру я мог бы и из-за пределов внутренней стены, но вот чтобы снять её копию, мне потребовалось подобраться к артефакту метров на десять или около того. И теперь разбирался с тем, что у меня вышло.
        А выходила какая-то странность.
        Получается, что эти самые перевёртыши определялись по двум признакам.
        Первым признаком было наличие в ауре внутренних законченных структур, но тут я поправить ничего не мог. Коль они были, то даже сами перевёртыши не могли этого изменить, по крайней мере пока.
        Но тут было очень много исключений, те же оборотни или метаморфы, такие как демоны. У них ведь тоже есть внутренняя энергетическая структура.
        А потому в артефакт был встроен второй признак. И эту часть я буквально недавно очень досконально изучал. Это поиск по типу используемой энергии. И здесь я даже выделил нужный участок. Но вот какие задать значения, я не знал.
        Скорее всего, при идентификации перевёртыша ритуал отрабатывает верно лишь в том случае, если выпадает некий заранее заданный диапазон значений. Но, как оказалось, в некоторых случаях его не хватает. Вот этот диапазон значений и нужно расширить. Судя по всему, нужно увеличить нижнюю границу чувствительности, ведь перевёртыши с более сильной и ярко выраженной собственной аурой всё-таки определяются.
        Ну а дальше уже пошли эксперименты с изменениями, внесёнными в микроструктуру, стандартными входными и выходными параметрами. В конце концов я подобрал тот параметр, который определял практически нулевое входное значение. При стандартных входных параметрах плетение отрабатывало в обычном режиме.
        Теперь бы его ещё проверить.
        Но как-то я не догадался сохранить жизнь ни одному перевёртышу, а шарахаться по городу и тащить сюда ещё одного уже не было времени, нужно сваливать.
        Ну, тем более, я надеюсь, что скоро это будет легко проверить. Уже буквально через несколько дней начнут массово съезжаться гости на ярмарку, вот тут-то и будет прекрасная возможность проверить работу модернизированных артефактов. Надо бы на это время пристроиться в стражу города, чтобы контролировать въезжающий поток.
        Кроме изменения энергетической структуры артефакта, я его прогнал и через анализатор и получил более оптимальную схему его построения. Её я ещё раз проверил, и после того, как получил положительный отклик, внедрил в артефакт.
        Закончив с артефактом на южном входе в город, я обежал и все остальные городские ворота и модернизировал артефакты и там.
        Ну всё. В городе работа закончена. Пора выбираться отсюда. И я направился к лавке того мага-контрабандиста, через которую тайно и проник в город.
        Пригород города Таргос
        Три дня спустя
        Карая уже в который раз за это их такое короткое и одновременно такое бесконечно долгое путешествие обернулась назад, в сторону тракта, по которому они ехали.
        - Если бы он был жив, то давно нагнал бы нас, - произнесла ехавшая рядом с ней Кара.
        Они старались не произносить имени северянина вслух, будто это как-то могло спугнуть ту нереальную надежду, что у них была, или изменить то, что произошло. Ведь погони так и не было, а значит, Степан справился со своей задачей. Он дал им тот единственный шанс, который позволил им добраться до города.
        - Да, я знаю, - согласилась с ней девушка.
        Она и сама прекрасно понимала всё это, только понимала умом, но не сердцем. И в очередной раз обернулась назад.
        Однако там так никого и не было.
        - Мы уже около города, ты помнишь, что тебе нужно связаться с отцом? - напомнила ей эльфийка.
        - Да, - так же безучастно ответила девушка, - сейчас. - И на некоторое время отключилась от окружающего мира.
        Сейчас ей необходимо воспроизвести их родовое плетение, которое позволяло поддерживать связь на расстоянии, поэтому она не могла отвлекаться.
        До ворот, ведущих в город, осталось меньше километра.
        «Папа, мы будем у западных ворот через десять минут, встречайте», - как только тот откликнулся на её магический зов, произнесла она.
        «Мы уже тут», - ответил он.
        Странно, но девушке показалось, что её отец был несколько взволнован. Это насторожило Караю.
        «Что-то не так», - сообразила она. И эта тревога заставила отвлечься от мыслей, которые не покидали её голову последние пару дней. С тех самых пор, как они стали твёрдо уверены, что погони за ними уже точно не будет.
        - Что-то случилось в городе, - произнесла она, подъехав к Даге.
        - Почему ты так решила? - спросила у неё наёмница.
        - Отец сильно взволнован, - ответила девушка. - Я это почувствовала даже через зов.
        Девушки, которые ехали рядом, так же как и она, посмотрели в направлении приближающегося города.
        - Как вы думаете, - спросила вторая эльфийка, - что там произошло такого, пока нас не было?
        - Даже предположить не могу, - нахмурилась Карая.
        Остальные недоумённо пожали плечами и посмотрели вперёд.
        - Вот сейчас мы это и выясним, - произнесла Дага, показывая рукой на открывающиеся ворота.
        Западные ворота
        Десять минут спустя
        Караван постепенно въехал на территорию, находящуюся между внешней и внутренней городскими стенами. И как только они попали сюда, их всех сразу взяли на прицел.
        - Что происходит? - найдя взглядом отца, удивлённо спросила Карая.
        - Вам всем придётся пройти полную проверку на переворот, - ответил он. И голос его был очень серьёзен.
        Девушки переглянулись.
        - А строго тут у вас, - раздался голос со стороны одной из телег, это произнёс пожилой огр, - я думал, это только наш староста такой перестраховщик. Теперь понятно, откуда он понабрался таких привычек. - И обратился к отцу ламии: - Ну, коль надо, так надо, могу быть первым.
        На это магистр кивнул и показал рукой в направлении артефакта. Девушка изумлённо смотрела, как её отец, магистр и глава гильдии, собственноручно проводит элементарнейшую проверку.
        - Это же неправильно? - Кара тоже обратила на это внимание.
        - Ты даже не представляешь, до какой степени. - И Карая осмотрелась вокруг.
        Теперь она заметила и другое. Их встречали лучшие бойцы гарнизона, подкреплённые лучшими магами города. Точно так же окружающих осматривали и остальные девушки.
        Неожиданно к ним подошла одна из орчанок.
        - Тут недавно был бой, - сказала она, - и у них есть жертвы, - наёмница кивнула в сторону некоторых бойцов. - Они ранены, хоть и легко. У многих повреждены доспехи.
        Ламия уже новым взглядом осмотрела происходящее.
        - Я всё узнаю у них, как только мы пройдём процедуру.
        Дага усмехнулась:
        - И не надейся, что ты сумеешь отделаться от нас, мы теперь один отряд.
        Карая удивлённо взглянула на неё, а потом искренне произнесла:
        - Спасибо.
        Амазонка пристально вгляделась ей в глаза, а потом тихо ответила, но так, что услышали все наёмницы, которые как раз сейчас собрались около них.
        - Благодарить тебе нужно не меня.
        И все поняли, о ком говорила Дага.
        - Да, - так же тихо ответила ей ламия, - я знаю.
        Гарнизон. Кабинет капитана
        Полдень
        - Так ты говоришь, что это северянин настоял, чтобы обязательно и я, и капитан присутствовали при вскрытии этих контейнеров? - уже в который раз допытывался у Караи её отец.
        - Да, - снова ответила ему измученная расспросами девушка.
        - И это он специально предложил прикрыть контейнеры защитными плетениями гномов ещё до того, как вы приняли груз?
        - Да, папа, это он! - вспылила ламия.
        Остальные наёмницы пребывали не в лучшем расположении духа и готовы были наброситься на её отца и капитана, если те зададут ещё хотя бы по одному вопросу.
        - Прости, - сел в своё кресло Крогас, - но этим он здорово помог вам, а также нам. Но как он знал, что это может понадобиться? Из вашего рассказа следует, что и о подставных возницах он заранее знал и догадывался о том, что вас ждёт засада, даже примерно знал, где она будет. Невероятно. - Отец Караи недоверчиво покачал головой. - Вы хоть догадываетесь, что было в некоторых из этих ящиков? - спросил он, глядя на девушек.
        - Нет, - ответила Кара, эльфийка-маг, - он нам этого не говорил, только сказал, что из-за этого нам подписан смертный приговор.
        - Тут он был прав, - горько усмехнулся капитан гарнизона Тарг и посмотрел на отца ламии.
        Девушка удивлённо наблюдала за этими переглядываниями. А потому, взглянув в глаза Крогаса, спросила:
        - Папа, что там было?
        Магистр немного помолчал, а потом, переведя взгляд с неё на остальных девушек, ответил:
        - Разобранный жертвенник для призыва какого-то бога. Большего сказать не могу. Нужно его исследовать. Но мы предпочтём его уничтожить. Именно поэтому ваш северянин и просил, чтобы присутствовал я и как можно больше сильных магов.
        Ламия прекрасно понимала, о чём говорит отец. Сильные артефакты призыва даже в разобранном и неактивированном состоянии могут притянуть в этот мир какую-нибудь сущность, включая и не очень сильного бога или демона. Но не очень сильный бог, даже на фоне остальных богов, это всё равно бог, и если такое случится, то он просто разнесёт этот город на части.
        Карая изумлённо посмотрела в глаза отца. Это знал её отец, это знала она, как девушка видела, это прекрасно знали эльфийки, но откуда об этом мог узнать северянин, прибывший сюда с окраин империи?
        Будто поняв, о чём сейчас думает дочь, Крогас проговорил:
        - Вот и я задаю себе этот вопрос. Как человек, даже не являющийся магом, смог всё это понять и просчитать?
        Карая растерянно пожала плечами:
        - Не знаю.
        - Вот и я не знаю, - посмотрев на неё, сказал отец. - Да, кстати, ты хоть знала, что этот твой северянин просто так отдал поисковые артефакты древних нашему роду?
        Карая удивлённо посмотрела на отца.
        - Как так?
        - А вот так. Глава совета задала мне этот же вопрос. Ответить мне на него было нечего, кроме как то, что этот северянин живёт в доме моей старшей дочери.
        Щёки Караи стали пунцовыми.
        - Это не то, о чём они и ты подумал.
        - А о чём я должен был подумать? - усмехнулся отец.
        Он видел состояние дочери и старался всеми силами вывести её из той депрессии, в которую она впала. Не только она почувствовала его состояние через зов, но и он знал, что творится на душе у его девочки.
        - Ладно, - махнул он рукой, - осталось теперь поговорить с тем, кому этот груз предназначался. - И он посмотрел на девушек.
        - Торговец Лорх, - сразу ответила Дага, - остановился… - начала говорить она, но в этот момент оба мужчины переглянулись.
        - Смотри-ка, все интереснее и интереснее… - протянул капитан. А потом посмотрел на наёмниц и ламию: - Не нужно говорить, где он остановился, нам это и так известно. Если выйдете отсюда в город, то уже через пять минут, даже быстрее, чем доберётесь до бара твоей подружки Марж, вы будете в курсе.
        - Что произошло? - вопросительно посмотрела на него Карая.
        - Торговец мёртв, - ответил тот и заметил какой-то печальный и отсутствующий взгляд в глазах всех наёмниц.
        «А девочки-то и сами очень хотели с ним поговорить», - догадался он и продолжил:
        - При этом я лично не уверен, что хотел бы так умереть, теперь мне этот кошмар будет сниться каждую ночь. Его и его помощника явно перед смертью пытали. Что у них пытались узнать, теперь я, кажется, прекрасно понимаю, коль вы не попали в расставленную на вас ловушку. Кто это сделал, мы так и не выяснили. Но зрелище, скажу я вам, премерзкое и крайне ужасающее. Что интересно, никто ничего не слышал. Тут явно поработали маги, и неплохие. - И он перевёл взгляд на магистра.
        - Да, - подтвердил тот, - мои люди были там и проводили расследование вместе с подчинёнными Тарга. Заметены все следы. Стёрты отпечатки аур. Оставлены все ценности, которые могли бы навести на них, но при этом вскрыт магический сундук, с которым я бы лично провозился не меньше суток. Кто там был, мне не известно. Но это очень сильный маг или маги. При том среди них был ритуалист. На стену нанесены какие-то неизвестные мне руны.
        Карая удивлённо взглянула на отца.
        - И не смотри на меня так, - ответил он на этот её взгляд, - кроме меня есть и более сильные ритуалисты. И, похоже, этими рунами поддерживалась жизнь в тех, кто раньше был помощником и его хозяином, торговцем.
        Ламия кивнула.
        - Так что вот, - и тролль развёл руки в стороны, - допросить никого не получится. Тем более, как я понимаю, кто-то сделал это до нас, и ответы, что он получил, ему очень не понравились. Кстати… - Тролль посмотрел на магистра: - Помнишь, о чём мы разговаривали? - Он скосил глаза на ламий и наёмниц.
        - Ах да, - и отец Караи тоже взглянул на них, - тут такое дело. Мы предполагаем, что на вас может быть совершено покушение, и поэтому хотели бы, чтобы вы пожили в каком-нибудь защищённом месте, где сможете продержаться в случае чего до подхода подмоги из стражников и магов.
        - И куда ты хочешь нас запереть? - тихо спросила Карая.
        - Ну почему сразу запереть? - пожал плечами тот. - Просто хотел предложить пожить вам, пока не закончится ярмарка, у нас дома. Места там хватит всем.
        Карая удивлённо посмотрела на него, потом перевела взгляд на девушек.
        - Вообще-то там хорошо, - сказала она им.
        Дага пожала плечами.
        - Мы не против, - ответила она за свою команду.
        Девушка кивнула и посмотрела на отца.
        - Ты слышал наш ответ. - Она мотнула головой в сторону Даги.
        - Хорошо, - кивнул тот и только потом до него дошло. - Ваш ответ? - удивлённо уточнил он.
        - Ну да, это же мой отряд, - спокойно ответила дочь.
        Он как-то больно уж пристально взглянул ей в глаза, а потом на остальных девушек.
        - Хорошо, я понял, - произнёс он. - Тогда зайдёте к тебе, соберёте свои вещи, ну и что вам там будет нужно ещё, и переезжайте к нам. Мама и твоя сестра будут только рады.
        Девушки кивнули.
        - Кх, - посмотрел на них всё это время молчавший тролль. - И это. Вы старайтесь выбираться из дома все вместе. Так будет надёжнее.
        Наёмницы и ламия удивлённо посмотрели на них.
        - Да что происходит? - переспросила Карая.
        Но ответить ей никто не успел.
        Западные ворота
        Несколько минут спустя
        В двери кабинета капитана постучался стражник, которого прислали от ворот.
        - Там ещё один, - сказал он, указывая в направлении городской стены.
        Тролль, поднимаясь, кивнул магистру в сторону выхода.
        - Пойдём, ещё работа.
        Ламия с непониманием посмотрела на отца.
        - Так вы не только из-за нас приготовили такую встречу? - наконец дошло до неё.
        - Нет, - отрицательно покачал он головой и направился за троллем.
        Девушки переглянулись.
        - Идём с ними, по дороге всё выясним, - сказала ламия остальным.
        Дага кивнула. И все поспешили за отцом девушки и за капитаном гарнизона. А к воротам тем временем стали подтягиваться и остальные бойцы гарнизона. Оказывается, когда они въехали во внутренний двор города, их встретили далеко не все.
        - Папа, - догнав Крогаса, спросила девушка, - расскажи, что всё это значит? - И она обвела рукой вокруг.
        Тот немного помолчал, а потом ответил:
        - В городе были перевёртыши.
        Девушка удивлённо посмотрела на него.
        - И как они сюда попали? - ничего не понимая, уточнила она.
        - Да как и все, - пожав плечами, ответил тот, - проходили через ворота.
        - Как так? Может, вы ошиблись?
        - Нет, - помотал он головой, - ты знала Паррпа и его команду? - неожиданно спросил он.
        - Ну да, - пожала плечами девушка, - нормальные поисковики, всегда приносили неплохой улов. Тем более я их проверяла не раз. Они, наоборот, всегда настаивали на проверке, чтобы к ним никаких вопросов не было.
        - Вот именно, - кивнул отец и резко произнёс: - Они все перевёртыши. Когда они выезжали из города, сработал артефакт. Я не знаю, как и кто его активировал, или это была какая-то случайность, но они все начали менять свою форму.
        - Так, скорее всего, на них напали в лесу, - сказала одна из наёмниц.
        - Вы не расслышали, это произошло, когда они выезжали из города, - сказал Крогас, - к тому моменту их уже проверили. - И он посмотрел на свою дочь.
        - Или они стали перевёртышами уже в городе, или всегда были такими. - Карая никогда не страдала отсутствием логики.
        - Всё верно, - кивнул отец, - и это не единственный случай. Ещё несколько горожан, которые уже давно живут здесь, за последние несколько дней не прошли проверку. Мы перехватили целый караван, который вели наши люди. И они тоже не раз проходили проверку. Был бой. Погибло несколько стражников. Но мы положили всех. И теперь при каждой проверке такой вот усиленный контроль.
        - Понятно, - поражённо посмотрела на него дочь. - И что, так на всех воротах?
        - Да, - подтвердил Крогас.
        Они подошли к внутренней стене. Неожиданно Карая замерла как вкопанная. И недоверчиво повернула голову в сторону ворот. А оттуда раздался такой знакомый и такой желанный голос:
        - Да вот, приотстал от них немного, пришлось кое-куда заехать. А у вас тут как дела?
        Карая посмотрела на девушек, остановившихся рядом с ней.
        - Там Степан, - даже сама не веря своим словам, тихо прошептала она и бросилась вперёд.
        Туда же понеслись и остальные наёмницы. Им вслед недоумённо посмотрел пожилой тролль и, повернув голову к идущему около него магистру, спросил:
        - Ты что-то понимаешь?
        - Нет, - честно ответил тот.
        Хотя через мгновение он посмотрел в направлении ворот и поражённо подумал: неужели его шуточное предположение о тех подарках, что преподнёс этот северянин их роду, имеет под собой какие-то реальные основания? Неужели он и правда сделал ей предложение?
        Но тогда у него второй вопрос, почему он отдал два артефакта, ведь Карая одна?
        И тут он и сам запнулся.
        Вообще-то это не единственная его дочь, но он же даже не знает вторую.
        - Пойду-ка я посмотрю на этого северянина поближе, - быстро произнёс он и заспешил к воротам.
        Тролль лишь повторно недоумённо пожал плечами. Он был единственным, кого меньше всего интересовал этот северянин. Последние три дня его занимал совершенно другой вопрос - куда же запропастился один из его сержантов со своей бабой. И к этому исчезновению вряд ли мог приложить руку северянин. На тот момент его не было в городе.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к