Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
  Константин Муравьёв Живучий
        Глава 1 Два года назад
        - Молодой человек! - окликнула кого-то девушка со стороны припаркованной у входа в университет машины.
        Я оглянулся.
        Очень симпатичное личико. Высокая грудь. Красивая точеная фигурка. Строгая, но сразу видно - какая-то брендовая одежда, подчеркивающая ее привлекательность. Дорогая иномарка, если бы я в них еще разбирался, то восхитился бы, наверное, еще больше, а так просто мазнул по машине взглядом.

«Явно не моего поля ягодка», - понял я и отвернулся, собираясь идти дальше.
        Такие девочки на таких машинах только в плохом кино могут заинтересоваться таким парнем, как я. Я, конечно, не урод, но и на выдающегося красавца не тяну. Обычное лицо, как говорится, «особых примет нет», даже взгляду зацепиться не за что. Соломенные, всегда растрепанные волосы - ну не поддаются они расческе, хоть убейся. Только если оставлять совсем короткий «ежик», но такая прическа мне не нравится. Плюс ко всему этому потертые джинсы, старая темная куртка, такая же не слишком новая, но и не заношенная футболка и обычные недорогие кроссовки. Вся эта одежда за вполне умеренные деньги куплена в секонд-хэнде. Ну а где еще должен одеваться студент-сирота, недавний выходец из детского дома, даже не получивший общежития по какой-то пока не ясной причине?

«Еще разберусь!» - нахмурился я, вспомнив хитроватые глаза комендантши. Пока было не ясно, куда копать, но я копну, и поглубже.
        Теперь я вынужден все свои заработанные на разных халтурах и подработках деньги тратить на оплату небольшой комнатушки, точно такой, какую должны были предоставить, и на еду.
        Я направился дальше. Была одна работенка, которую мне предложили, и я спешил, пока работодатель не передумал. Времени разглядывать различных красоток у меня сейчас совсем не было.
        - Молодой человек, да подождите же!
        Вот теперь точно должны разверзнуться небеса, ну или что там происходит в таких случаях. Теперь я видел, что обращались точно ко мне, да и спешила эта красавица на высоченных каблуках в мою сторону.
        - Это вы мне? - удивленно посмотрел я, глядя на нее. Девушка в ответ лишь кивнула. Я, чтобы она не так торопилась, сам направился к ней навстречу. Не хватало, чтобы она ноги на таких ходулях переломала, да и смотреть на нее приятно. Я не лишен вкуса и мне нравится любоваться прекрасным, к тому же мне стало интересно: что ей могло от меня понадобиться? На факультете у нас я ее не видел, так что по университету мы никак пересечься не могли. «Неужели это и есть то самое дурное кино, о котором я подумал?» - мысленно усмехнулся я, глядя на девушку. Именно эта мысль заставила меня насторожиться.
        Вблизи девушка оказалась еще краше.
        - Добрый день, - сказала она, - я к вам по рекомендации Виктора Петровича.

«Наш математик, - подумал я. - Интересно. Вроде я нигде засветиться не должен был, так почему такой интерес? Тем более от такой красотки?» В группе я твердый середняк, даже чуть ниже. Правда, пришлось для этого постараться. Непонятно, поэтому послушаем.
        - Да, я вас слушаю? - И я посмотрел на нее.
        Девушка оглянулась.
        - А тут нигде нет места, где мы могли бы переговорить? - И она обвела вокруг себя рукой. - Ну или, если хотите, можем побеседовать в машине. - И она указала на свой автомобиль.
        Странно. Думаем.
        Машина пуста. Интерес к нам проявляют только мои одногруппники, как парни, так и девушки. Что должно мне льстить, но вот не льстит ни черта. Не нравится мне это. Да пара человек с другой стороны улицы. Один явно пялится на девчонку и завидущими глазами периодически смотрит на меня. А вот другой почему-то контролирует именно меня. Это все еще более странно.
        - А вы вообще кто? - спрашиваю я у нее, а сам пытаюсь просчитать наиболее выгодный вариант решения возможных проблем.
        - Ой, простите, забыла, меня зовут Лера. А вас Степан, я права?
        - Да, приятно познакомиться.
        И тут мне приходит кое-что на ум, заодно и проверю свои выводы.
        - Вы знаете, Лера, это студенческий городок, да я и сам не Рокфеллер, а потому, если вы не против, можем пройти, - и я махнул в направлении поворота, - тут есть недалеко одно неплохое кафе. - И, посмотрев на нее, добавил: - Это, конечно, на мой не слишком притязательный вкус. Но девушкам из нашей группы мороженое там нравится, говорят, вкусное. Я буду рад вас угостить.
        И посмотрел на нее, краем глаза следя за теми двумя. Так я и думал. Тот, что контролировал меня, остался, а второй двинулся в направлении кафе.
        - Да я даже не знаю, - растерянно произнесла Лера, но, немного подумав, весело сказала: - Хотя вообще-то я согласна, сотню лет уже не была на свидании!
        - Хм, - и я еще раз посмотрел на нее, - а вы прекрасно сохранились!..
        Это поставило ее в тупик. Последняя фраза, похоже, была лишней. Ее последняя фраза.
        - Ну, - протянула она, - так получилось…
        - Я понимаю, - серьезно ответил я и, заметив, что теперь оба наших филера уже отошли от нас достаточно далеко, предложил: - Но если не хотите идти, можем поехать, не уверен, что в вашей обуви очень удобно совершать длительные прогулки.
        И кивнул на ее туфли.
        - Вы заметили? - удивилась она.
        - Сложно не заметить, - ответил я, но не стал пояснять, что. Уж я-то точно не о ее высоченных каблуках говорил, а о том, что там немного повыше и по привлекательнее, по крайней мере, для меня. Она опять остановилась и невольно бросила взгляд на ту сторону, где должны были находиться двое.
        Все, что мне нужно, я выяснил.
        - Так мы едем или идем? - уточнил я у нее.
        - Наверное, лучше на машине, - не очень уверенно ответила девушка. И как только она это произнесла, оба наблюдателя разом остановились.

«На ней микрофон», - теперь в том сомнений не было. И кто, интересно, это у нас? Петрович предупреждал, что рано или поздно на меня выйдут, но кто успеет раньше, он не знал, а потому предлагал сначала проверять всех.
        Он давно уже не работал в своей конторе и поэтому вряд ли теперь смог бы отличить своих от чужих. Слишком разную подготовку они с нынешним поколением проходили и в слишком разных условиях работали, но основы он преподал мне хорошие. И вдолбил так, что не выбить при всем желании. Получается, если на меня вышли через математика, то есть шанс, что это наши службы, а не их.
        Тот тоже человек старой школы, я его сразу срисовал и потому старался не светиться, но, видимо, где-то все-таки прокололся. Старую школу видно издалека…
        Я посмотрел на о чем-то задумавшуюся Леру. Играть дальше или поговорить и не мучить их? Теперь-то мне действительно стало интересно, что им нужно.
        - Лера. Не мучайтесь. Давайте поговорим в машине, а мороженым я вас угощу в другой раз, если вы этого захотите.
        - Согласна, - быстро кивнула она.
        И мы направились к ее автомобилю.
        Она села за руль, я рядом с нею.
        - Я вас слушаю, - сказал я ей.
        Лера посмотрела на меня и вдруг спросила:
        - Как давно вы догадались?
        Я посмотрел на нее. Отвечать или нет? И отвечать ли всю правду?.. И кивнул на двух мужчин, находившихся от нас сейчас метрах в двухстах.
        - Слишком хорошо эти господа слышат наш разговор, находясь там.
        - Так кафе - это была лишь проверка? - Неужели я услышал в ее голосе какое-то разочарование?
        - Вообще-то нет, - сказал в ответ, - там и правда вкусное мороженое, и я надеялся, что оно вам понравится.
        - Тогда я не против, - резко произнесла Лера и, заведя машину, вырулила на дорогу.
        Через пару минут мы были уже на месте.
        - Отвернитесь, пожалуйста, - попросила она.
        Я слегка отвернул голову, но боковое зрение у меня очень хорошо развито, так что я прекрасно видел, как Лера сняла бюстгальтер со встроенной в него скрытой системой прослушки. Мне Петрович рассказывал о чем-то подобном. Это более надежная система, чем разные киношные трюки с микрофоном в ухе и прочее. Здесь кроме самого микрофона встроен как минимум модулятор, глушащий его сигнал и не позволяющий обнаружить его другими приборами. Но из-за этого он занимает несколько больше места. Единственный более надежный вариант - это когда микрофоны вживляют в зубы или имплантируют в кости черепа и сигнал снимается напрямую с барабанной перепонки. Но это требует определенной подготовки и времени, а для простого разговора вряд ли кто-то будет так сильно заморачиваться. Однако вот старые, но от этого не менее надежные способы, почему не использовать?
        - Я готова, - сказала она через пару мгновений.
        Обернувшись, я увидел, что теперь на Лере не было еще и пиджака, она осталась в достаточно плотной блузке. Заметив мой взгляд, невольно брошенный на заднее сиденье, девушка пояснила:
        - Так мне будет проще.
        Как ни странно, мне так тоже было несколько проще.
        - Идем? - уточнила она.
        - Конечно, - согласился я с нею, и мы вышли на улицу.
        Она заняла удобный угловой столик в глубине сквера, я же пошел за мороженым. Правда, пришлось вернуться и уточнить, что она предпочитает. Тут было несколько видов. Девушка заказала обычный пломбир с черничным джемом, ну а я обошелся тем, на что хватило остатков моих денег на текущие расходы - заказал себе небольшую кружечку зеленого чая.
        Лера действительно сидела и наслаждалась спокойствием. С удовольствием съела порцию мороженого и грустно посмотрела на опустевшую вазочку. А потом перевела свой взгляд на меня. Что ж, придется залезть в НЗ. Раз уж позвал девушку на «свидание», хоть и незапланированное и несколько сумбурное, то будь любезен, соответствуй хотя бы такому мизеру. Этому тоже меня научил Петрович. У него вообще был особый взгляд на жизнь, у нашего странного сторожа…
        А потому я поднялся и спокойно сходил и заказал ей еще одну порцию.
        - Так что вас привело ко мне? - спросил я у Леры, когда понял, что больше она этой заснеженной сладости не хочет. Тем более и ее друзья показались поблизости.
        Но она в ответ сказала несколько иное, вернее спросила:
        - А почему себе не заказал?

«Не люблю» было бы неправдой, а жаловаться как-то не хотелось, поэтому сказал нейтральное:
        - Лучше в другой раз.
        Не знаю, что услышала девушка в моем ответе, но почему-то кивнула каким-то своим мыслям и переключилась уже на более деловой разговор:
        - Виктор Петрович рекомендовал тебя как уникального специалиста по числовому анализу. Он говорит, ты можешь обнаружить последовательность в совершенно неструктурированной группе данных.
        - Хм, - пробормотал я. - И когда это, интересно, он заметил?
        Девушка помолчала, но потом все-таки рассказала:
        - Он давно присматривается к тебе, уже больше полугода. С того момента, как у вас ввели его предмет. И, по его наблюдениям, ты все время специально совершаешь ошибки и занижаешь свою собственную оценку, только лишь бы ее хватило, чтобы получить необходимый проходной балл на тестах. Мы у себя под тебя даже специально несколько тестов придумали, чтобы проверить эту его теорию.
        Хм. Как знал, что с теми четырьмя тестами, что были за две последние недели, было что-то не так. Но предпосылки такого их содержания правильно понять не смог. Думал, что это наш математик на нас какую-то новую программу обкатывает. А оказывается, это были тесты-ловушки. И я в них, как самый последний идиот, угодил. Мало, получается, мне Петрович нотаций читал да подзатыльников отвешивал, коль так бездарно попался. Ведь видел же, что они не простые.
        - А «мы» - это кто?
        - А вот это я смогу рассказать тебе только в том случае, если ты согласишься сотрудничать с нами, - ответила девушка.
        Примерно чего-то такого я и ожидал, только в совершенно ином плане, а здесь их заинтересовали несколько иные мои способности. Видимо, о второй моей натуре они пока не в курсе. Ну и хорошо. По тому профилю, что упомянула девушка, я вполне готов поработать. Математика мне всегда нравилась. И ничего плохого я не видел.
        - И что вы хотите, чтобы я делал? - в который уже раз я перефразировал один и тот же заданный девушке вопрос.
        - Нам, - спокойно ответила девушка и указала в сторону дороги, где как раз проехала какая-то машина с гербом России на борту, - нужен вычислитель.
        Это определение мне ничего не дало. Поняв это, она пояснила:
        - Человек, способный из неструктурированного набора данных в кратчайшие сроки выделить любую имеющуюся там закономерность, если это, конечно, в принципе возможно.
        Странная какая-то работа. И кому она может потребоваться?..
        - Хм, - посмотрел я вслед машине, а потом перевел свой взгляд на симпатичную шпионку - видимо в кино не лгут и туда набирают именно таких, - и в каком ты звании?
        - Майор, - все так же спокойно ответила девушка.
        Я чуть не поперхнулся.
        - А сколько тебе лет?
        Почему-то это в данный момент меня озаботило больше всего. Она что, про сто лет не шутила? Но сколько я ни вглядывался, ни одной морщинки на ее лице не заметил. Ну не может ей быть уже за тридцать или вообще за сорок, никак не может!
        Лера усмехнулась:
        - Девушке такой вопрос задавать бестактно, - но еще раз посмотрев на меня, она добавила: - Я всего на пару лет старше тебя.
        - Как так? - Я удивленно посмотрел на нее.
        - У каждого свои тайны, - ответила она, и оказалось, что мне очень нравятся ямочки на ее щеках, когда она улыбается.
        Видимо, так и проходит вербовка. Не знаю. Об этом мне Петрович почему-то никогда не рассказывал. Но именно так я оказался одним из сотрудников закрытого института, который располагался в небольшом комплексе посреди живописного леса, которого не было ни на одной карте. Два месяца назад
        - Лера, - обратился я к своему куратору, которая по какой-то счастливой случайности стала еще и моей девушкой и сейчас лежала рядом со мной в постели, - что это были за последние данные? Они мне показались странно похожими на те, что я обрабатывал пару дней назад. Есть всего несколько дополнительных факторов, о которых ранее не было ничего известно.
        Охранники на постах. Усиление режима контроля. Даже перекрыли доступ во всемирную сеть, хотя раньше обходились фильтром, работающим только на прием внешних данных. И это нагоняло на очень нехорошие предчувствия. Особенно напрягла пара статей в газетах, которые я случайно нашел в одном из скверов в саду. Слишком много хвостов моих собственных разработок стало проглядывать в том, что я видел. Мне нужна была информация. И получить ее я мог только от одного человека. Не хотелось, конечно, ее использовать в этом качестве, но других источников информаций у меня сейчас просто не было. А поэтому, проведя рукой по ее спине, я уточнил:
        - Или я сделал какую-то ошибку в прогнозе?
        - Нет, - мотнула головой девушка, повернувшись ко мне спиной и глядя в окно нашей с ней квартиры. Вернее, квартира была служебная, и дали ее мне, а Лера перебралась сюда несколько позже. Девушка помолчала, а потом тихо ответила: - Ошибку сделали, похоже, мы, когда начали работать по той схеме.
        - Но я же не рекомендовал ее к разработке, - удивился я.
        К моему мнению и моим прогнозам, особенно таким пессимистичным, обычно прислушивались. А тут вдруг раз - и такой прокол. Вероятность успешного результата там стремительно близилась к нулю. И они все равно пошли на риск? Не к добру это…
        - Да, я знаю, - ровно отозвалась она, а потом резко повернулась ко мне. - Степа, нам нужно поговорить. Не хочешь прогуляться?
        Она всмотрелась мне в лицо, вернее, что-то постаралась разглядеть у меня в глазах. И что-то в ее голосе заставило меня напрячься.
        - Сам хотел предложить, - улыбнувшись, ответил я, - тем более погода прекрасная. К тому же выходной. Сплошные радости, никому и никуда не нужно бежать. Так что пойдем прогуляемся по парку.
        Мы поднялись и выбрались из кровати. Мне нравилось любоваться тем, как девушка одевается, особенно по утрам. Не знаю, бзик, наверное, такой. Именно в такие моменты я считал ее особенно прекрасной. Хоть она и не любила, когда я за нею «подглядываю», как она это называла. Ей вообще-то нравилось, когда я на нее смотрел, но почему-то она не хотела в этом признаться. Сейчас Лера явно торопилась, потому как собралась буквально за считанные минуты.
        - Все, я готова, - сказала она мне.
        - Какая ты быстрая, - улыбнулся я и тоже вышел из комнаты.
        Девушка стояла у выхода в обтягивающем костюме и легкой спортивной курточке, именно так она одевалась каждое утро на пробежку. Она иногда старалась вытащить и меня на это, по ее мнению, полезное для здоровья занятие. Я оделся как обычно. Джинсы, футболка и кофта.
        Мы вышли из того небольшого четырехквартирного домика, где жили последний год.
        - Пойдем туда, - указала на небольшую тропку Лера.
        - С тобой - хоть на край света, - улыбнулся я.
        Лера как-то грустно посмотрела на меня. Уже подходя к небольшому просвету в лесу, я заметил троих контролирующих наши перемещения охранников. Еще двое следили за нами со стороны густого подлеска немного правее от того места, где начинается тропинка.

«Это что-то новенькое, - подумал я, - раньше такого плотного колпака не было». Видно, грядут какие-то не очень хорошие события. И Лера сегодня какая-то слишком уж напряженная. Это я почувствовал еще вчера, когда она вернулась домой, но надеялся, что к утру это пройдет, однако положение только усугубилось.
        - Меня переводят, - неожиданно сказала она, когда мы отошли уже достаточно далеко, но она не останавливалась и старалась говорить на ходу и только в местах с повышенным шумовым фоном. Сейчас вот мы ненадолго задержались у небольшого искусственного водопада.
        - Мы не сможем видеться? - спросил я у нее уже гораздо более серьезно.
        - Даже больше: тебя тоже решено перевезти в другое место, - грустно ответила она.
        А потом, немного помолчав, сказала:
        - Сначала ты был просто работой, а потом мне стало хорошо с тобой.
        Я никогда не верил в ее внезапно вспыхнувший интерес ко мне. Как я и думал, меня просто пытались привязать. Я был не против. Я ведь еще не встречался с такими девушками, как Лера.
        - От моего желания тут мало что зависит, - продолжила говорить она, - и уж тем более от твоего.
        Последняя фраза мне не понравилась. Она растерянно посмотрела на меня. Раньше я за нею такого не замечал.
        - Как я понимаю, это не все? - спросил я.
        - Да, - кивнула девушка, - всю вашу группу передают под контроль другого ведомства, и они, это волкодавы… вы должны будете работать под постоянным прессингом. Когда мы с отцом собирали вашу группу, то не хотели для вас такой судьбы. Но теперь вас некому прикрыть. Отца убили. - И я впервые увидел, как эта девушка разрыдалась, слезы побежали по ее щекам. - «Сел за руль в состоянии сильного алкогольного опьянения». Понимаешь? Человек, который за всю свою жизнь не выпил даже рюмки, сел за руль в таком состоянии!..
        Она тихо плакала, плечи ее дрожали. Я прижал ее к себе. Теперь стало понятно ее странное поведение в последние несколько дней. Тут не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять: ее отца устранили, и при этом не очень чисто. Такой прокол с легендой и версией…
        - Твой перевод связан именно с этим? - тихо спросил я у нее.
        - Скорее всего, да, - ответила она.
        - Тебе что-нибудь угрожает? - Сейчас это интересовало меня больше всего.
        - Нет, - ответила она, - но вот на вас положили глаз те, от кого вашу команду все время старался уберечь мой отец.
        - Усиление мер безопасности на базе было как-то связано с этими событиями?
        Девушка удивленно посмотрела на меня, но потом ответила:
        - Да, было несколько попыток выкрасть наших ведущих специалистов или оказать давление на их семьи, оставшиеся за периметром. - И, помолчав, она продолжила. - Складывается такое впечатление, что информацию о вас и вашей работе слили кому-то на сторону. Я точно уверена, что несколько ваших проектов реализовано не нами.
        - Да, я знаю, - кивнул я. Сразу вспомнились статьи в газете, найденной мною.
        Мои слова ее удивили.
        - Папа в тебе не ошибся, - сквозь слезы призналась она, - и без тебя этот проект хоть и интересен, но не так полезен.
        - Не знаю, - ответил я, - утечка явно среди тех, кто имеет доступ к информации. А таких, как я понимаю, немного.
        Я посмотрел в сторону леса. Привлекло меня какое-то нездоровое шевеление там.
        - И еще, - девушка, помолчав, обернулась на какой-то шум, но там вроде никого не было, - если ты узнаешь, что со мной что-то случилось, постарайся сбежать. Я знаю: каким бы увальнем ты ни притворялся и ни казался, на самом деле ты другой. Этого я ни в одном отчете не указала.
        Трудно, вернее практически невозможно что-то утаить от девушки, с которой спишь.
        - Спасибо, - тихо произнес я.
        Я давно уже контролировал передвижение тех двоих, что медленно, но верно пробирались в нашу сторону из подлеска.
        - Ты в курсе, что за нами следят? - очень тихо спросил у Леры.
        - Должно быть только двое охранников.
        - Значит их несколько больше, уходим отсюда.
        И я, подхватив девушку под руку, неторопливо направился с нею обратно. Не хотелось пересекаться с теми, кто был тут, в лесу.

«Поздно», - понял я. Нас отрезали и со стороны городка. Загонщиков оказалось не двое, как я подумал сначала, а, судя по промелькнувшей где-то далеко слева тени, возможно, пятеро.
        - У нас неприятности. Туда! - Яуказал девушке нужное направление. - Где ближайший контролируемый камерами слежения участок?
        - Там, - быстро сориентировалась Лера.
        - Не подходит, - буркнул я.
        Ведь именно это направление нам и перекрыли. Значит, они знали о системе контроля периметра.
        - Быстро свяжись с начальником службы безопасности объекта! - Отдал я распоряжение.
        Лера вытащила телефон.
        - Связь обрублена, - посмотрев на экранчик, сообщила она. Это плохо, значит, нападающие не боялись засветиться. Странно. Выходило, что действовали будто бы свои. И если я был прав, все будет еще хуже.
        - Где твоя машина? - спросил я у девушки.
        - В гараже, - и она посмотрела в ту сторону.
        Если нас хотят перехватить не идиоты, то это направление они также перекроют. А если я ничего сейчас не вижу, это не значит, что там никого нет.
        - Не пойдет, - отвечаю я.
        - У меня есть ключи от служебной машины, - говорит Лера, - но она у главного входа.
        - Идем туда.

«Это направление если и возьмут под контроль, - оцениваю я ситуацию, - то в самую последнюю очередь, слишком оно невыгодное. Много свидетелей, кругом камеры слежения». Для нас же это один из лучших вариантов.
        Утянув Леру в лес, я быстро скатился в овраг.
        - Ну а теперь, красавица, покажи мне, как быстро ты бегаешь. Времени практически нет.
        Я видел, что девушка не все понимает, но вопросов пока не задает. Мы побежали по дну оврага в нужную нам сторону.
        Не добежав до края оврага, я, мельком выглянув наверх в направлении городка, понял, что положение наше гораздо хуже, чем ожидалось.
        - Кому, говоришь, должны были нас поручить?
        - Не знаю, - ответила Лера, - но это какие-то люди из столицы.
        Так я и подумал. Чувствовалась в них какая-то наглость и самоуверенность. И, как следствие, они уже орудовали в институте, выводя оттуда ученых. Но автостоянку пока не перекрыли, хотя должны были это сделать в первую очередь.
        Кивнув девушке в сторону служебной машины, я рысью полетел к углу здания, спрятавшись в небольшой тупичок. Нужно было успеть перехватить тех, кто заметит, как она будет заводить машину. Такие тут найдутся.
        И они появились. Трое бугаев в камуфляже. Один махнул двум другим рукой в направлении стоящих машин, а сам пошел к тому углу, за которым спрятался я. Сделал он вполне грамотно, отрезав меня от Леры. Значит, эти неизвестные взяли под контроль систему видеонаблюдения.
        - Эй ты, математик или кто ты там, я знаю, что ты спрятался тут, выбирайся!
        Я медленно вышел. Во-первых, там был тупик, из которого быстро не выскочишь, а во-вторых, я хотел поговорить. Информация, хоть какая-то, мне все еще была нужна.
        - Ну, вот и ладненько, - довольно проговорил этот неизвестный в маске, а потом заглянул в нарукавный планшет и доложил кому-то: - Цель обнаружена, пусть переводят деньги.
        И стал наводить свое оружие. Понятно, разговора у нас не выйдет, да и сказал он достаточно…
        Шаг, уход, уклонение. Присесть.
        Мои способности - не только видеть последовательности и ряды, но и видеть конечный результат. Об этом никто не знал, кроме Петровича. Мне не нужно было изучать или запоминать связки, я и так всегда знаю, какие последствия вызовет то или иное мое действие и что я получу в итоге.
        Удар. Тело падает вниз.
        Поднять оружие. Неплохой пистолет. Я с таким не работал, но это и не важно, мне все равно, что за оружие окажется в моей руке. Оружием являюсь я сам.
        Взять запасной магазин. Обыскивать тело некогда. Беру только выглянувший бумажник и удостоверение, посмотрю потом. Все в карман.
        Перекат не нужен. Стрелять по другим противникам нельзя, будет шум. Прокрадываюсь вперед. Иду, как меня и учил старик. Вижу стоящих двоих, которые что-то рассматривают у своих ног. Почему-то холодеет сердце.
        Два шага в сторону. Мне все равно, что я появляюсь в зоне обзора одной из камер. Мне нужно увидеть, что лежит перед ними.
        Лера. И аккуратная дырочка во лбу…
        Почему я не слышал выстрела? Смотрю на оружие, зажатое в руке одного из них. Пистолет с глушителем. На таком расстоянии хлопок не слышен.
        Мне все понятно. Наконец мне хватает всех данных, чтобы получить связную цепочку развития событий.
        Мы никому не нужны. Нашу команду списали.
        Последние события указывают на то, что, пользуясь нашими моделями, кто-то реализует свои планы. Этот кто-то окопался так высоко, что смог устранить генерала ФСБ. Никто не старался похитить или перевести наших специалистов в другое ведомство. Очередная обманка. Нас устраняют, как лишних свидетелей. Слишком много информации в свое время прошло через наши руки. Никому из наших не дадут уйти. Кто-то начал очень серьезную игру, и мы ему мешаем.
        Медленно поднимаю оружие.
        Два выстрела. Руку слегка дернуло, но я к этому был готов. На моем стволе тоже глушитель.
        Иду вперед.
        Не знаю, любил ли я Леру или нет, но с нею мне было очень хорошо. Присаживаюсь на корточки и закрываю открытые голубые глаза Леры.

«Солнышко, надеюсь, тебе будет там лучше, чем здесь». Поднимаю выпавшее из руки второго бойца (или убийцы?) оружие. Засовываю пистолет себе за пояс, собираю имеющиеся в наличии обоймы, проверяю карманы. Забираю всю наличность, она мне пригодится.
        Удостоверения есть у обоих. «Лейтенант отдела антикризисной деятельности», - читаю я в первом. Должности и звания в обоих удостоверениях одинаковые. Факсимиле принадлежит Федеральной Службе Безопасности.
        Делаю несколько шагов назад и присаживаюсь за машину, исчезая из поля зрения камеры, которая следит за мной. Слышу крики. Видимо, наблюдатели за пультом видеонаблюдения все-таки сообщили о случившемся на стоянке. Сейчас у меня будет много гостей.
        Отхожу на наиболее удобную позицию, перемещаясь вдоль слепой зоны системы видеонаблюдения. Добираюсь до того же угла здания, где лежит первый напавший на меня. Проходя мимо, стреляю ему в голову. Это война. Противник за спиной мне не нужен. Встаю за угол. Судя по шагам, бегут семеро.
        Меняю обойму, в старой нет четырех патронов.
        Они постараются взять под контроль зону моего предполагаемого местонахождения. Это хорошо. Не идеально, но так я буду немного сбоку, все лучше, чем бой лоб в лоб. Первую тройку пропускаю и жду. Пока нападать нельзя. Следующие идут осторожнее, но и они проходят мимо моего схрона. Координирующий отдает команду о круговом охвате цели.
        Этого нельзя допустить. Иначе они будут в выигрышном положении и не будут перекрывать друг другу зоны обстрела. Нужно выдвигаться. Небольшой полушаг вперед. Половина моего туловища показалась из-за выступа. Навожу оружие на цели. Здесь нет людей. Только цели. Так учил Петрович.
        Я не убиваю людей, я убиваю врагов. У них нет ни семей, ни матерей, ни жен, ни детей. Сознание отсекает все лишнее. Остаются лишь цели.
        Три выстрела. Полшага вперед, так как видимость плохая и стена закрывает обзор.
        Еще два выстрела. Шаг, и еще два. Сменить обойму.
        Слушаю. Должны подойти из леса, наблюдатель в здании. Итого еще шестеро или семеро. И где-то засел командующий операцией.
        Оставаться тут не имеет смысла, но и высовываться за пределы этого пятачка опасно - камеры-то никуда не делись.
        Так, а что у меня за забором за спиной? Хм… Интересно. Вдоль него можно пройти почти до самого леса. Быстро перемахиваю через него.
        Иду тихо. Эту часть парка я никогда не исследовал, не было необходимости. Камеры здесь есть, но их значительно меньше и между ними можно спокойно проскользнуть, не засветившись. Подхожу к какой-то большой яме. Пахнет кровью. Заглядываю внутрь. Все коллеги из моего отдела сейчас лежат тут.
        Иду дальше, нельзя останавливаться. Шорох справа от меня. Припадаю к земле. Идут двое. Оба в камуфляже. Тащат какое-то тело. Всматриваюсь. Секретарь нашего директора. Хорошая улыбчивая девушка. Была… Зачищают намертво.
        С земли делаю два выстрела. Подхожу к телам. Забираю наличность и обоймы от пистолета. У них есть еще какая-то вариация АКМ, но мне с ним будет не слишком удобно. Радует, что все они вооружены одинаково. Теперь у меня есть еще пара обойм.
        Придется уходить очень далеко. Есть такое место. Тут меня больше ничего не держит, единственного человека, который мне был дорог, больше нет. Делаю еще несколько шагов и растворяюсь в лесу, когда-то давно старик учил меня передвигаться по лесу. Он будто предвидел такой поворот событий. Полтора месяца назад. Кабинет начальника отдела антикризисной деятельности
        - Кто мне объяснит, что произошло на объекте «Поляна»? - бушевал лысеющий толстый генерал, который был главой этого департамента.
        - Неизвестно, - доложил ему майор, курировавший эту операцию. - Уничтожено двенадцать бойцов. Есть несколько кадров с записью системы видеонаблюдения. Но по ним не понятно, кто сорвал операцию. Неизвестный попал в кадр всего несколько раз и лишь со спины. Есть косвенные улики, указывающие на местного математика-вычислителя. На месте перестрелки обнаружено тело его куратора, но самого объекта на территории института и за его пределами обнаружить не удалось. Ни живого, ни мертвого. Из доклада группы контроля известно, что он и курирующий его сотрудник за несколько минут до начала операции вышли из дома и направились в лесопарковую зону. Больше его никто не видел.
        - Где досье на этого вычислителя?
        - Вот, - и майор протянул генералу небольшую папку. Открыв ее, тот увидел спокойное лицо парня семнадцати лет. Фотография двухгодичной давности, как раз начало его работы в институте.
        Живучий Степан Петрович.
        Имя, фамилия и отчество даны в детском доме № 1 г. Нарск. Мальчика в шестимесячном возрасте нашли в январе на дороге, ведущей к городу. Были сильнейшие холода, мальчик практически замерз, но выжил. Дали фамилию «Живучий». Родители неизвестны. Возраст определен примерно. Точная дата рождения неизвестна. Записана - тридцатое августа тысяча девятьсот девяностого года.
        Не слишком общителен, но и не замкнут. Спокоен. Рассудителен. Аналитический склад ума. Завербован на первом курсе университета. Уникальные математические способности. Принят в группу математического моделирования объекта «Поляна».
        - И это все? - посмотрел на своего подчиненного генерал.
        - Большего по человеку, у которого нет никакого прошлого, накопать сложно. Есть несколько фотографий из его детского дома, и больше ничего.
        - Но откуда у него такие умения? Он ведь должен был где-то-проходить обучение? Или как, вы мне скажите, какой-то там умник смог разделаться с двенадцатью подготовленными бойцами?!
        - Спокойно, - раздалось из кресла у стены, и оттуда поднялся мужчина средних лет, после чего он подошел к столу генерала.
        Посмотрев на его жирную рожу и слегка сморщившись, он положил перед ним вторую копию папки личного дела, которую и рассматривал до этого.
        - Взгляните на это фото, - он пододвинул одну из фотографий, где были изображены невысокий мальчик и какой-то пожилой мужчина. - Никого не напоминает?
        - Генерал Чистилище?! - с вопросом во взгляде посмотрел на мужчину толстяк. Тот хмыкнул.
        Глаза толстого генерала затуманились.
        - Поднимите все документы по нему, - и он кивнул на фотографию.
        Генерал дорого бы дал, чтобы только никогда не пересекаться с преемником или учеником бывшего руководителя отдела спецразработок. Уж он-то прекрасно понимал, чем для него это может обернуться… И тут его взгляд остановился.
        - Я знаю, куда пойдет этот, - и он указал на мальчишку. Три года назад. За месяц до смерти Петровича
        - Степка, запомни, - произнес старик, обращаясь ко мне, - я знаю, что рано или поздно кто-то сможет понять, кто ты есть на самом деле. И тогда тебе хана. Тебя постараются подмять под себя или убрать. Поверь. Такие, как ты, сами по себе не живут.
        - И? - хмыкнул я. - Что ты предлагаешь? Сразу утопиться?
        - Нет, конечно, - ответил дед, - но готовым к этому нужно быть. И тогда, поверь старому лису, скрыться тебе просто так не удастся. Не знаю, как они действуют сейчас, - и он неопределенно махнул рукой куда-то в сторону, - но раньше ты бы спрятаться смог только в могиле. Это сказки, что есть те, кому удается скрыться от наших или чужих спецслужб. Это их прямая работа: искать, находить и знать. Если они тебя не тревожат, это не значит, что они не знают о твоем существовании. И в покое тебя оставят только на то время, пока ты им не интересен или не нужен.
        - И что тогда?
        - Есть два варианта, - сказал Петрович. - Первый, это сразу не светиться. Старайся придерживаться золотой середины. Будь не лучше и не хуже других. Обычно никто не помнит именно троечников, так как они никому не интересны.
        - Я понял, - кивнул я в ответ головой.
        - Хорошо, - продолжил он, - тогда дальше. Если рано или поздно первый вариант реализовать не получится или он по какой-то причине даст сбой, а с тобою это вполне возможно, то есть и еще один выход… Запоминай.
        И старик продиктовал мне координаты местности где-то в Сибири.
        - Я когда-то курировал этот проект. Перед самой моей отставкой, - впервые Петрович откровенно сказал о том, что он работал где-то там. - Так вот, та контора занималась интересной разработкой. Мы смогли ее даже завершить, правда, лишь на уровне тестовых прогонов. Она даже вроде работала. Но проект в конце концов заморозили из-за отсутствия видимых перспектив его дальнейшего использования. Впрочем, как и сам объект. Я изъял те документы о нем, до которых смог дотянуться. Не все, конечно, но большую часть. Теперь точно никто не поймет, чем же там занимались на самом деле. Так вот, если тебя совсем прижмет, можешь воспользоваться этим вариантом, как своим последним шансом.
        Я заинтересованно посмотрел на него:
        - И что же вы там сделали?
        - Открыли портал в другой мир, - ответил Петрович.

…А через месяц старик умер.
        Я же собрал все свои вещи и ушел из детдома, хотя мог оставаться там еще один год. Там меня больше ничего не держало. А теперь меня ничего не держало и в этом мире.
        Глава 2 Три года назад. За месяц до смерти Петровича
        - И как мне его запустить или активировать, как он вообще работает? - спросил я у старика.
        - Здесь бы тебе поговорить не со мной, а теми, кто все это придумал и когда-то создал. Мы лишь воспользовались их трудами, - ответил он.
        - Не понял? - Удивленно посмотрел я на него.
        - А что тут непонятного? - Петрович пожал плечами. - Мы ничего не придумывали и не изобретали, мы нашли уже готовый «портальный камень», как его называли наши, и потом, хоть и о трудом, но смогли активировать его. Камень вообще-то нашли очень давно, еще при отце последнего императора Российской Империи, во время одной полярой экспедиции. С тех пор и до нашего времени он валялся в подвалах сначала Тайной канцелярии, потом спецхрана НКВД, потом КГБ. Пока на его снимок в каком-то старинном журнале не наткнулся один наш любопытный сотрудник. Оттуда мы его и вытащили. Сначала нас заинтересовали символы на его поверхности. Мы разыскивали кое-что другое, а этот артефакт подходил под примерное описание. Но потом мы поняли, что сильно ошиблись. Возраст камня превышал все мыслимые пределы. Тогда его просто некому было создать, да еще и из такого материала.
        - Тогда кто же его сделал?
        - Вероятно, те, кто когда-то и доставил его сюда. Наши ученые так и не разобрались в письменах на его поверхности. Но они не принадлежат ни одной письменности на Земле. У нас было только одно предположение. Этот артефакт имеет внеземное происхождение. Вот после этого и начались плотные работы с ним.
        - Невероятно! - сказал я. - Но как же мне его запустить?
        - Вот тут-то как раз все просто. Мы сделали активатор. Он, скорее всего, до сих пор рабочий. Но даже если и нет, то все можно выставить собственными руками, правда, в этом случае времени уйдет немного больше. Работает по принципу выбора нужного знака. Таким способом, видимо, задаются координаты точки перехода. Большего я сказать не могу. Правда, различных последовательностей знаков очень много. Как раз бы тебя тогда к нам, сделали бы гораздо больше…
        - Понял, - кивнул я в ответ.
        Петрович достал листочек.
        - На, это те координаты, что мы успели проверить, и те, откуда успели получить положительный отклик как минимум на наибольшее соответствие с атмосферой Земли. Вот эту последовательность запомни особо. Она самая длинная и, что удивительно, по ней наибольшее совпадение. Вернее, там полное совпадение с нашей силой тяжести и составом воздуха, правда, если пробы брать в тайге или Амазонии. Вывод: технологический остаточный выхлоп при случайном заборе воздуха, взятый там, небольшой, а значит, и высоких технологий там особо нет или они переросли этот период. Впрочем, это как и в остальных удачных случаях перехода. Если там и есть цивилизации, то они или не технологические, или наоборот, давно переросшие наш уровень.
        Я посмотрел на странные, какие-то невообразимо чуждые знаки.

«И правда, человек такого придумать не мог, - сомнений в этом у меня не было. - Но вот кто?»
        - Вызубришь и уничтожишь, больше их знать не должен никто. Да и вообще… Если когда-то придется воспользоваться этим последним вариантом, то для тебя это будет билет в один конец, а потому обруби за собою все хвосты. Никто не должен пройти следом. Весь объект заминирован. Как активировать таймер, я тебе расскажу. Все сделано так, чтобы ничего не досталось тем, кто попытается потом воспользоваться артефактом. Сам же его уничтожить очень проблематично, создан он практически из цельного куска струйного сплава железа. Но там есть одна съемная деталь. Мы проверяли, после ее изъятия артефакт работает еще пять секунд и потом отключается. И больше без нее он не активируется. Заменить ее полной копией невозможно, портал все равно не работает. Эту деталь мы назвали ключом. Когда будешь уходить, заберешь ее с собой. Это чтобы наверняка.
        И он протянул мне еще один листок.
        - Это сама деталь и схема ее изъятия из цельной конструкции. - После чего он упер в меня свой стальной взгляд: - Ты понял меня?
        - Да, - медленно кивнул я.
        - Хорошо, тогда дальше, - и он перешел к самому главному, на мой взгляд. - Переход человека сквозь портал совершен ни разу не был.

«Это как так?» - мысленно возмутился я. На старика моя пантомима не произвела ровным счетом никакого впечатления.
        - Только животные, - между тем продолжил рассказывать он. - Однако нами даже в этом случае было замечено кое-что любопытное, а потому ты должен будешь учесть наши наблюдения при телепортации. Наши ученые предположили, что есть определенные законы, которые являются неизменными константами для любого мира. Это точно подтверждено в семи случаях из тех девяти переходов, что были выполнены в принципе. И тебе их придется вызубрить. Первое. Не тащи с собой никаких высокотехнологичных вещей. При переходе они имеют опасное свойство взрываться. Это происходит всегда. Второе. Забудь о еде из этого мира, она может стать ядом в другом. Так что и ее нужно будет оставить тут. Третье. Чтобы не остаться голым там, ищи вещи из натуральных материалов без примесей какой-либо синтетики. И последнее: оружие. Как ты понимаешь, без него никуда. Каждый должен иметь возможность защитить свою жизнь. Однако можешь сразу выбросить различный огнестрел и прочее. Было проверено на всем - или просто разваливается, или заканчивается взрывом. Единственное, что удалось протащить и подтвердить его существование там те несколько
минут, пока самая простейшая камера передавала кадры - это кованые вещи, сделанные своими руками. Так что озаботься и этим. Ну и напоследок. Рекомендую найти золото или серебро в слитках, монетах, украшениях. Это универсальный металл, который принимают везде. Думаю, с этим понятно все и так.
        Петрович помолчал немного и добавил:
        - Надеюсь, тебе не придется воспользоваться моими советами, но знать это ты должен.
        Петрович как в воду тогда глядел. Знать это мне было необходимо. Месяц назад. Деревня
        - Бабуль, - спрашиваю я, - а ты можешь на меня такой костюм сварганить? Я заплачу.
        И я смотрю на пожилую бабушку с лукавыми молодыми глазами на морщинистом лице, в которых нет отпечатка прожитых лет, торгующую различной мелочевкой у железнодорожного вокзала. Оказался я в этом глухом селении по дороге в глубокую тайгу, туда, где и находился объект, о котором мне когда-то рассказывал старик.
        Та удивленно глядит на меня в ответ.
        - Зачем тебе? - не понимает она.
        - Да я актер, - вру я, - нам для постановки нужна нормальная домотканая одежда, и желательно из натурального продукта. А где в городе таких умельцев сейчас найдешь? Вот знакомый и порекомендовал мне прошвырнуться по деревням. Мне бы костюма два сделать, по типу повседневной одежды или что-то похожее. Я бы все оплатил.
        - А, - понимающе кивает она, - тут ты верно подметил, внучок. У вас там, поди, и не знают, как выглядит-то ткацкий станок.
        - Ну, я на картинке видел… - порывшись в памяти, ответил я.
        - На картинке, - ворчит бабулька и неодобрительно покачивает головой.
        Я же у нее вновь спрашиваю:
        - Так как, возьметесь? И за сколько? Я не обижу.
        Она что-то прикинула в голове, осмотрела меня профессиональным взглядом и ответила:
        - Извиняй, милок, но никак не меньше чем за пять тысяч за каждый костюм. И нужно будет дней семь.
        Я покивал.
        - Согласен. Мне пока торопиться некуда. - И уточнил: - Тогда не подскажете, где у вас тут гостиница? Остановлюсь там.
        - Так нет ее, - пожала плечами бабулька, - и не было никогда. К нам и не приезжает никто. Ты первый за десяток лет и будешь. Дальше вокзала и не проходит никто. Из паровозов лишь на миг выскакивают, да потом опять дальше катят.
        И она указала на уходящий поезд, на котором я и приехал.
        - Понятно, а как же тогда быть?
        Вообще-то вопрос я адресовал себе, но бабуля услышала.
        - Если хочешь, можешь остановиться у меня. Возьму не много.
        - Конечно, - я согласно закивал головой, - буду рад, так будет даже лучше. Только не помешаю?
        - Да кому ты там помешаешь? Хотя… - она вновь осмотрела меня. - Если внучку мою обидишь - прокляну.
        - Не обижу, - коротко ответил я, вспомнив о Лере.
        Не знаю, но почему-то я сразу поверил в то, что бабулька и правда может проклясть. Уж если я верил сказке о портале в другой мир, то почему не мог бы встретить на своем пути старенькую бабку-ведьму с маленькой внучкой?
        - Ну, тогда пойдем, милок, - сказала она, - тут недалеко. Да и поездов уже сегодня не будет.
        Она споро собрала свой нехитрый скарб. Я же взял свою дорожную сумку, в которой у меня не было ничего, кроме оружия, пары полотенец, набора для умывания и бритья, зубной щетки, нескольких футболок, куртки, кофты и еще одной пары обуви. Хотя нет. Кое-что там все-таки имелось… За несколько дней до этого. Пригород крупного города
        - Слышь, Ржавый, а ты уверен, что у этого задохлика должны быть бабки?
        - Сам видел, как он пачкой тряс, когда в кафешке расплачивался. Денег - стопарь! Нам хватит.
        - Тихо, придурки, вон он идет, - говорит третий, до сих пор молчавший и стоящий на стреме.
        По улице им на встречу неторопливо идет молодой парень лет двадцати. Темная простая куртка, джинсы. Лица не видать. Соломенного цвета растрепанные волосы. На плече сумка. Вот он подходит к повороту, за которым и притаились гопники.
        - Слышь, пацан, закурить есть? - Старая, но избитая фраза, с которой обычно все и начинается.
        Дальше все идет совершенно не так, как того ожидали братаны. Хлюпик разворачивается, и в его руке они замечают волыну. Он, даже не разгибая руки, сразу стреляет Ржавому в ногу.
        - Вы, - очень спокойно говорит он, - вякнете, и все тут ляжете. Понятно?
        Ржавый скулит, остальные двое тупо пялятся на ствол в руке неизвестного. Тому, видимо, надоело ждать ответа, и он направил оружие на следующего.
        - Кивните, если поняли.
        Все трое, даже раненный бандит, разом закивали. Только сейчас до них стало доходить, что нарвались они на какого-то отморозка, которому что они есть, что их нет - глубоко фиолетово.
        - Хорошо. Это уже результат. - И глянув на них, он спросил: - У кого из местных самый большой нал на руках?
        - У Гоши-Борца…
        - Адрес?
        Один из бандитов быстро назвал затребованный адрес.
        - Спасибо, - вежливо поблагодарил их неизвестный и так же спокойно ушел.
        - Нас завалят, - тихо и со страхом в голосе пропищал раненый в ногу Ржавый.
        - Не успеют, - тихо ответил самый рассудительный из них, а потом посмотрел на своих подельников. - Здесь ничего не произошло и мы ничего не видели. Никого не встречали и никому ничего не рассказывали. А ты поранился, когда грибы в лесу собирал. И вообще, сегодня нас в городе не было. Поняли?
        - Э, а как же нога?.. - спросил испуганным голосом раненый.
        - Ты лучше о башке своей подумай, - и постучал того по лбу, намекая на еще одну новую дырку в ней. Заметив, что до того стало доходить, сказал второму: - Потащили его. Есть у меня одна знакомая деваха, она его подлатает…
        И тройка ушла, а на месте происшествия, кроме закатившейся в канализационный люк гильзы и пятна крови, больше ничего не осталось. Через некоторое время. Коттеджный поселок
        - Глянь, кто там долбится? - сказал грузный крупный мужчина одному из своих телохранителей.
        Через пару минут после того, как телохранитель отправился к двери, в коридоре раздались шаги.
        - Шерман, кто там? - осведомился работодатель.
        За что Петра Егорова прозвали Шерман, сам Георгий Еркола, в городе больше известный как Гоша-Борец, прозванный так за юношеское увлечение борьбой, не знал, да особо и не интересовался никогда.
        Сейчас он совершенно не напоминал того подтянутого, сильного парня, который был надеждой их области на многих соревнованиях. Слишком обрюзг и растолстел. Запустил себя. Лоснящаяся кожа, двойной подбородок, свисающие щеки. Но в глаза бы ему этого никто не сказал. Еще на волне девяностых Гоша ударился в криминал, и, будучи тогда еще мелким бандитом, сколотил банду, которая подмяла под себя все торговые точки на окраине города. Были и сходки, и стрелки, и разборки, и перестрелки. Торговля наркотиками и оружием. Рэкет. Шантаж. Похищения. Но Борцу везло. Пули всегда летели мимо. Всех, кто был с ним или вокруг него, убивали, а он поднимался все выше и выше.
        Теперь он был одним из самых авторитетных людей в городе и даже представить не мог, что в дом к нему может войти кто-то посторонний.
        Открываются двери, к ним кидается еще один телохранитель, но валится с простреленным плечом.
        - Борец? - спрашивает у сидящего на диване авторитета молодой белобрысый парень.
        - Ты хоть понимаешь, на кого наехал?! - впадая в бешенство, орет Гоша и поднимается с того дивана, на котором и лежал. - Да я тебя урою! Ты у меня…
        Что должен был сделать у него этот парнишка, Борец договорить не успел. Тот успел поднять руку с пистолетом и выстрелил ему в ногу.
        - Спрашиваю один раз, потом мне это расскажет кто-нибудь из твоих людей. Сколько у тебя в доме денег и где они?
        Авторитет начинает вертеть головой, стараясь или что-то придумать или выиграть время. Но молокосос делает еще один выстрел. Сейчас он прострелил лежащему на полу бывшему бандиту руку.
        - Где?
        До бывшего рэкетира наконец доходит, что к нему пришел кто-то такой же, как он, а может, даже хуже. Борцу стало страшно. Он хочет жить. Ему нравится жить! Он привык к своему существованию.
        - Сейф в подвале. Там сигнализация. Ее смогу отключить только я. И кодовый замок.
        - Идем. - И парень указывает пистолетом в направлении выхода.
        Борец, слегка ворочаясь, поднимается и, еле шевеля ногами телепается туда. У него есть шанс. В сейфе лежит пистолет. Он успеет… Молодой идет вслед за ним.

«Сейчас ты у меня попляшешь! - радостно думает Гоша. - Только бы дойти… Ну а потом ты кровью умоешься, падла!»
        Вот и нужная дверь. Он отключает сигнализацию, подходит к сейфу. Специально останавливается, чтобы заметить, где остановился его сопровождающий.

«Сейчас!» - счастливая мысль пролетает в его голове, когда он открывает двери сейфа. Он хватает лежащий внутри пистолет и резко разворачивается. Но парня, который конвоировал его, на месте уже нет. Хлопок, и грузное тело падает на пол.

…Вот так у меня появились деньги. И кое-какие драгоценности. Этот боров очень любил «рыжуху». К тому же, я покупал серебро и золото в слитках малыми партиями, где только мог. Особенно полезными были различные ломбарды, мастерские и антикварные магазины.
        Оружие я не покупал. Для него было рано, да и разрешение на него оформлять нужно. По понятным причинам, официально сделать этого я не мог, а с криминалом после этого случая я пока решил не связываться. Я, как мог, рубил хвосты. Месяц назад. Деревня
        Закинув свою сумку за плечо, я подхватил сумку бабульки, и она повела меня вглубь их небольшой деревеньки. Послышался странный звон.
        - У вас что, тут церквушка где-то есть? - спрашиваю я, осматриваясь.
        - Да нет, это Нилыч опять что-то в своей кузне мастерит.
        - Так у вас тут и кузня есть? - удивляюсь я.
        Будто на заказ, именно то, что я и искал. Найти бы еще кожевенника, который смастерит куртку и обувь, и будет вообще замечательно, но это пустые мечты. По обуви, я уже несколько раз рассматривал вариант мокасин. Делаются просто, ходить удобно. Правда, изнашиваются быстро. Но там посмотрим.
        - Ну, кузня - не кузня, - отвечает старушка, - а кузнец есть. Кастрюльки там залатать, по мелочи еще что сделать…
        - А как думаете, он ножи или мечи ковать умеет?
        - А зачем тебе? - насторожилась бабулька.
        - Да все за тем же, - махнул рукой я. - Просто у нас в городе, если и есть что-то кованное, то по баснословным ценам, и разрешение специальное нужно. А тут… Может, с ним договориться удастся?
        - Так сходи к нему да узнай, - уже спокойно пожимает плечами бабулька, - он мужик понятливый, думаю, сторговаться сумеете. Только пить с ним не соглашайся и в карты не играй! Без портков оставит. Бес плешивый…
        - Спасибо, учту, - улыбнулся я рекомендации.
        И, немного помолчав, вспомнил, что до сих пор так и не спросил, как зовут бабульку, да и сам не представился.
        - Простите, забыл полюбопытствовать. Как вас зовут? Меня Степаном кличут.
        - Степа, значит, - покивала старушка. - Хорошее имя, наше. Меня зовут Агриппина Ниловна.
        - Приятно познакомиться, - кивнул я.
        Пока шли, я расспрашивал свою попутчицу об окрестностях, самой деревеньке и о том, что тут есть. Оказалось, что не очень много. Телевизор, например, есть только у того самого Нилыча. Правда, электричество тут периодически отрубают, и из каналов показывает всего один. В общем, живут местные, как в эпоху царя Гороха или еще раньше, но особо не переживают по этому поводу. Тут, как оказалось, даже продуктового магазина не было; вернее, он был, но, так сказать, переездной, и работал этот универмаг на колесах очень редко, только когда им сюда пенсию завозили. Денег-то у местного населения практически не водилось, ну а те немногочисленные необычные товары, вроде конфет или того же сахара, им перепродавали проводники. Поэтому, кстати, и домотканая одежда. Как я понял, проще все сделать самим, чем купить.
        Так, за разговорами, мы и дошли до небольшой избушки… чуть не сказал, «на курьих ножках». Но, к счастью, таковых изба не имела.
        - Вон, Анюта на огороде возится, - сказала бабуля, кивая куда-то в сторону участка за домом.
        Увидев Анюту, я понял, почему ее бабушка за нее переживала. Если бы ее внучка появилась где-то на кастинге конкурса красоты, то всех остальных участниц просто дисквалифицировали бы. За несоответствие. Такая естественная и природная красота, женственность, нежность и легкость проглядывали в девушке, что трудно было не заметить даже слепому.
        - Бабуля, - крикнула она, и только тут заметила меня. - Ой, а кто это с тобой? -
        - Да вот, постояльца к нам на недельку привела, и клиента для тебя. - И она показала на тюк с ее вещами, который я нес. - Хочет, чтобы ты ему одежку пошила. Договорились по пять тысяч за комплект, ему нужно два, - гордо произнесла она.
        Глаза девушки стали огромными.
        - Но, бабушка… - хотела что-то возразить ей Анюта.
        Однако старушка ее остановила:
        - Не переживай, он согласился.
        Девушка только кивнула в ответ и, прихватив ведро с какими-то сорняками, ушла за дом.
        - Сейчас вернется. Заодно и мерки с тебя снимет.
        - Хорошо, - ответил я.
        После этого мы прошли в домик. Маленькая, чистенькая, уютная комнатка-прихожая, дальше, видимо, вторая, побольше. Но мы остановились именно в прихожей.
        - Спать будешь тут, - показала Агриппина Ниловна на место у окна, - поставим раскладушку. Уголок там удобный. Теплый, и сквозняков нет. Ну а мы там, - и она открыла дверь, - в комнате.
        Тут стояло уже две кровати и небольшой стол в ее центре.
        - Спасибо, - поблагодарил я бабульку, - иначе пришлось бы искать ночлег где-то в другом месте.
        - Да было бы за что, - махнула та рукой.
        Но было видно, что моя благодарность ей пришлась по душе.
        А потом пришла Анюта, и мое желание уйти в другой мир как-то сразу отошло на второй план. Но посмотрев в ее чистое улыбающееся лицо, я вспомнил еще одно. Леры. Ее я не смог уберечь.

«Надо! - пнул себя я. - Так будет лучше. Рано или поздно меня найдут, и если случится что-нибудь еще и с нею, то я себе этого не прощу».
        А поэтому я постарался превратиться в камень и не замечать это милое и дружелюбное наивное создание.

«Нельзя!» - было моей постоянной мыслью в эти дни. Пробыл я в деревне пять дней. За это время Анюта мне сделала не только два костюма, но и неплохую плотную курточку с несколькими внутренними карманами и еще что-то похожее на рюкзак или котомку. Когда я попросил об этом, она даже не спросила, зачем мне это нужно, только кивнула, соглашаясь.
        Вдвоем с Нилычем мы сковали мне пару ножей. Он раньше ничего подобного не делал, но согласился, особенно когда я у него выиграл в карты раз пять подряд. Ножи получились не очень хорошего качества, зато сбалансированные. Сплав железа, меди и еще какие-то секретные добавки Нилыча, от которых за версту тянуло сивухой, и деревянные рукояти.
        - Пора мне, - вечером перед уходом, глядя на багровеющий закат, сказал я девушке.
        Мы с ней последние пару дней часто сидели тут на скамейке перед домом, да и бабулька перестала на меня косо поглядывать.
        - Ты не останешься? - тихо спросила Аня.
        - Нет.
        - Ты сторонился меня. У тебя есть девушка? - И она пытливо заглянула мне в глаза.
        - Уже нет, - тихо ответил я.
        - Прости, - не понимаю, что она там увидела, но так же тихо произнесла Анюта. - Я не знала…
        Она, доверяя какой-то своей женской интуиции, сразу все поняла правильно и даже потянулась рукой, чтобы погладить меня по плечу, но потом ее немного испуганно отдернула.
        - Прости, - еще раз сказала она.
        - Ничего. Я просто не хочу, чтобы подобное случилось и с тобой. А потому мне нужно ходить.
        Девушка удивленно смотрела на меня, а потом все так же тихо спросила:
        - Ты ведь не готовишься умереть?
        - Разве в таком случае покупают новую одежду, да еще и такую необычную?
        - Некоторые покупают, - серьезно кивнула она.
        - Нет, Анют, я готовлюсь жить. И поэтому я здесь.
        Девушка посмотрела на меня.
        - Я верю тебе.
        И она медленно наклонилась, а потом, заглянув мне в глаза, быстро поцеловала меня в губы.
        - Пусть это принесет тебе удачу! - скороговоркой произнесла она и убежала в дом, запершись в их с Агриппиной Ниловной комнатке.
        Я не стал ее беспокоить. Немного погодя вышла ее бабушка.
        - Я так понимаю, ты уходишь? - И она все с тем же хитрым прищуром смотрит на меня, как и в первый день.
        - Да, я должен.
        Она медленно кивает и садится рядом.
        - Из-за Анюты не переживай, - медленно говорит она, смотря куда-то в сторону, - она еще не видит так далеко, как я. А я прекрасно вижу смерть, что ты пытаешься от нас отвести.
        - Спасибо, что понимаете, - искренне сказал я старушке, а потом посмотрел на нее. - Вы понимаете, что ее нельзя прятать тут всю жизнь? Она должна приспособиться к миру там, - и указываю рукой куда-то в направлении дороги.
        - Знаю…
        Я поднимаюсь и иду в дом. Беру свою сумку и возвращаюсь обратно.
        - Вот, - и я вытаскиваю из нее всю наличность, что у меня осталась. - Здесь много. Хватит и на покупку квартиры, и чтобы оплатить ей учебу, и на жизнь еще останется, если не слишком шиковать.
        Подумав, достаю украшения.
        - А это для Ани, на память.
        Старушка удивленно смотрит на меня.
        - Никакой ты не актер!
        - Будто вы не знали, - усмехнувшись, сказал в ответ я.
        - Хорошо, я подумаю, - проговорила она.
        - Нет, - качаю я головой, - не думайте. Делайте! Берите с собой Нилыча - как я понял, он ваш младшей брат, - и езжайте в город. Втроем, да с его и вашим характером, вы там не пропадете. Анюту надо поднимать, и теперь у вас есть на это средства.
        Она долго смотрит мне в лицо.
        - Спасибо, - искренне говорит пожилая женщина.
        - Это моя расплата. Я должен хоть что-то оставить этому миру. Пусть это будет будущее для Анны. Лучшего бы я все равно не придумал.
        Старушка медленно кивает мне головой и уходит в дом, забирая с собой то, что я ей передал.
        А утром я с восходом ушел. Как герой какого-то второсортного боевика: в туман и росу.
        Я долго чувствовал на своей спине взгляд зеленоватых глаз самой красивой девушки, которую встречал. Но она не для меня. Я постарался сделать для нее все, на что был способен сейчас. Это были последние люди, с которыми я говорил в этом мире.
        - Бабуль, - спросила молодая девушка, - как ты думаешь, он вернется?
        - А ты бы этого хотела? - глядя на Анюту спросила Агриппина Ниловна.
        - Очень, - и щеки девушки покраснели, - он добрый и хороший. Но странный. Я его не понимаю… - И, поглядев на свою бабушку, она уточнила: - Что с ним не так?
        - Все так, - тихо ответила старушка, - кроме одного. Всеx, кто рядом с ним, ждет смерть. И поэтому он хочет утянуть ее особой.
        - Он что, хочет умереть?! - испуганно спросила девушка.
        - Нет, - просто ответила бабушка. - Я не знаю, что он собрался сделать, но он что-то придумал.
        И старая женщина, прожившая уже почти триста лет, посмотрела в окно.
        - Пусть у него получится, - тихо сказала она.
        А потом посмотрела на свою приемную внучку. Девочку она нашла совсем грудничком посреди глухого леса.
        - Мы переезжаем в город. - И забормотала уже себе под нос: - Давно я отсюда не выбиралась… Что тут было в последний раз поблизости? Вроде Сибирская Губерния и Тобольск, точно не помню. Надо у Нилыча спросить. А то с этими поездами и не разберешься, что к чему.
        - Но деньги?.. - между тем удивленно посмотрела на нее Анюта.
        - Скажи спасибо своему Степану, обеспечил тебя приданым. Ох, - старушка подхватилась к окну, - просил ведь передать тебе еще вчера, и как это я позабыла?..
        И выложила перед девушкой целую горсть украшений.
        - Вот. Сказал - на память о нем.
        И только после этих слов и пожилая женщина, и девушка поняли, что этого странного человека они никогда не увидят.
        - Храни тебя Бог, Степанушка, - нежно произнесла девушка и посмотрела в окно в сторону леса, где за деревьями скрылась темнеющая фигура. Сейчас
        К нужному месту я пробирался уже третью неделю. Петрович не предупредил, что их объект находиться прямо посреди болота на небольшом островке.

«Как бы там чего не затопило», - думал я, добираясь туда по колено в воде и какой-то жиже.
        Хорошо, додумался еще в деревне набрать целлофана, и теперь все мои вещи были плотно упакованы в него. Вроде и не проваливался ни разу, но извозюкался весь с головы до ног.
        Видимо, мой внешний вид меня и спас. Когда я взбирался на достаточно крутой берег, мимо меня прошел боец в камуфляже и не заметил. Я его до последнего момента тоже. Двигался он умело и очень тихо. Я притаился. Вот и худший вариант, о котором меня предупреждал Петрович… Три года назад
        - Не надейся на то, что это место не вычислят. Рано или поздно они раскопают информацию обо мне. Это лишь вопрос времени. И потому, когда ты доберешься туда, твои противники будут уже там, - говорит старик, обращаясь ко мне. - Исходи именно из этого. Готовься к бою сразу, как только окажешься поблизости. Боя можно избежать, если ты сможешь незаметно попасть вот сюда.
        И он схематично изобразил территорию комплекса.
        - Тут есть большой коллектор, который не обозначен на карте. Его достраивали значительно позже. Через него можно проникнуть на территорию. Ну а дальше ты знаешь, как действовать. Сейчас
        Я, конечно, питал глупые надежды на то, что там никого нет, но, как говорится, «надейся на лучшее, а готовься к худшему». И поэтому сейчас лез на остров с не слишком удобной для проникновения на него стороны. Зато тут недалеко находится вход в этот самый коллектор, о котором и говорил старик. Но и здесь были посты и небольшие мобильные группы.
        Всего я насчитал четыре замаскированные огневые точки и три мобильные группы, каждая из которых контролирует свой участок. О том, чтобы пробраться туда днем, можно забыть. Но именно днем я и полезу. Потому что к проникновению ночью на территорию объекта мои противники подготовились еще лучше. Там сидят те, кто мыслит так же, как и старик.
        Но я не он, а потому… Что у нас есть?
        Оглядываюсь и осматриваю площадку перед люком. Снять я смогу отсюда всех, особенно если подловить момент, когда все три патруля появятся в одной зоне обстрела.
        Нужно сработать по-другому. Или отвлечь?.. Нет. Мне нужно хотя бы несколько минут спокойного и относительно безопасного перемещения по территории комплекса.
        Если вспомнить наставления старика, то таймер самоуничтожения дает отсчет в десять минут. Но можно настроить минимальное время поднятия общей тревоги и сбросить его всего на одну минуту, если проделать кое-какие манипуляции со взрывателем. Петрович объяснил, как это сделать.
        Значит, у меня будет примерно девять минут. За это время я должен пробраться к телепортационному камню и активировать его.
        Старик говорил, что это потребует еще минуты три, если я очень потороплюсь. Потом - практически мгновенная активация портала. Значит, лезть я должен незаметно. «А почему, собственно, лезть?» - ухмыльнулся я. Ведь, по сути, мне нужно свободно перемещаться по самому комплексу, а не по всей территории объекта. А уж внутренние тропки я вызубрил наизусть. Будем действовать внаглую. Мне нужен чистый отдельный патруль.
        И я пополз вдоль острова, высматривая огневые точки, их контроль со стороны системы безопасности и перемещающиеся патрули. Вот то, что нужно! Я нашел слепую зону, которую пересекает один из патрулей. Находится он там примерно тридцать секунд.
        Мне должно хватить. Слезаю вниз по берегу острова и отползаю за кусты. Раздеваюсь. Потом надеваю ту одежду, что сделала для меня Анюта. Очень приятные ощущения. Даже какое-то тепло растеклось по телу. Жаль, испачкал немного. Потом отстираю… если это «потом» будет.
        Дальше. Все, что не на себя, убираю в котомку. Мокасины на ноги. Теперь они моя обувь. Поверх - куртка. Застегиваю. Шевелюсь, проверяя, все ли плотно сидит и не шуршит. Запасную одежду и еще одни мокасины кидаю в котомку и надеваю ее на себя. Притягиваю ее к телу.
        Дальше ножи. На пояс. Под них сделал специальные ножны из дерева. Пистолеты и обоймы просто распихал по карманам, все равно их потом выбрасывать.
        Все, я готов. Но тридцать секунд мне нужно совсем на другое. Поиграем в ниндзя. Я на территории врагов. Патрульный в зоне видимости. Теперь его никто не контролирует. Дожидаюсь шага и небольшого наклона вперед.
        Выстрел. Тело падает, продолжая движение вперед. Быстро к нему. Какой удачный бугай! Его одежда как раз налезет на меня поверх того, что уже на мне… Успел.
        Автомат за плечо. Рацию на пояс. Быстренько пробегаюсь и, так же не торопясь, как и этот патрульный, иду дальше. Все, в следующий раз тут кто-то появится через один круг. Но к тому времени я буду в коллекторе.
        Точно следую предыдущему маршруту покойного. Разворот. Новая мертвая зона. Его напарник делает несколько шагов вперед и скрывается за углом какой-то пристройки. Я же проскальзываю к люку. Открываю крышку и спускаюсь вниз. Крышку на место. Все, я внутри.
        Хорошо, что Петрович сделал мне такой замечательный подарок, как резервный взрыватель, и находится он тут недалеко.
        Прохожу пару сотен метров под землей. Много грязи, но достаточно сухо, что удивительно, вроде как объект стоит посреди болот. Вот и та дверь, что я ищу. Скрытый рычаг. Открываю небольшую потайную нишу. В ней всего один пульт, зато важный. Ввожу код. Код принят. Ну а дальше все по инструкции.

«Все, - заметив побежавший отчет, подумал я, - теперь у меня десять минут и никакого пути назад».
        Двигаюсь в нужном направлении. Три шага. Еще шаг. Слышу голоса над собой, как раз там, где выход. Осторожно подбираюсь к люку. Говорят двое.
        Я слышу чей-то визгливый голос, и отвечает ему голос спокойный и размеренный. Слов не разобрать. Готовлюсь.
        Дверь. Выход. Проскальзываю вверх и вперед. В кабинете оказалось не двое, а трое. Выстрел в самого опасного, того, которого не заметил. Он сидел неудобно и мог меня достать.
        Выстрел. Никаких хвостов. Поэтому первая пуля - его. Ухожу на полшага ближе к стене и начинаю приседать. Еще выстрел. Падает второй. Визгливый голос принадлежал какому-то толстому человеку в форме генерала ФСБ. Мне нужно идти дальше.
        Подхожу ко второй двери. Прислушиваюсь. В коридоре ничего не слышно. Слегка приоткрываю ее и выглядываю в образовавшуюся щель. У поворота вижу чей-то силуэт. Но он далеко. Выскальзываю из кабинета. Пять неслышных шагов. Противник за поворотом. По тени прикинул рост и, не высовываясь, выставив лишь руку, выстрелил в голову.
        Шаг вперед. Добить.
        Теперь мне на два уровня вниз. Испытательный полигон там. У следующего поворота еще двое, но они не ожидают нападения со спины.
        Два выстрела, слившихся в один. Все, вот она, нужная лестница. Спускаюсь вниз. Не тороплюсь. Тут полумрак, не хватало еще провалить операцию из-за того, что я не заметил сломанную ступеньку.
        Нужный пролет. Открываю дверь и вижу отсвет сварки. Кто-то пытается проникнуть в лабораторию или заварить в нее двери. Мне это не нравится. Три быстрых шага вперед. Пытаются вскрыть нужное мне помещение, остальные уже взломаны.
        Целей три, как и раздавшихся в тишине подвала тихих выстрела. Дверь вроде не испортили. Попасть внутрь можно, набрав код. Пробую. Код принят. Но двери заклинило.
        Срезаю петли. На это тратится время, и у меня теперь нет прикрытия со спины, на которое я надеялся. Но радует, что они не пробрались внутрь. Вхожу. Тут все точно так же, как и рассказывал Петрович.
        Подхожу к портальному камню. Вблизи знаки на его поверхности не кажутся такими уж чуждыми. Но времени на их разглядывание нет, его нет даже на ручную активацию. Подхожу к устройству, когда-то созданному подчиненными старика для активации этого самого портального камня. Оно работает. Как вывод, я не зря старался и шанс есть.
        Ввожу первый символ. Второй. Третий. Слышу сверху какой-то шум, но пока никто не спускается по лестнице. Ввожу оставшиеся символы и иду к двери. Складываю трупы друг на друга. Какая-никакая, но защита. Потом снимаю с себя десантный камуфляж и остаюсь только в своей новой одежде. Нельзя тащить в чужой мир то, что он вполне может и не принять. Про меня никаких сомнений нет. Я пройду. Если портал откроется, я пройду.
        Шаги на лестнице. Активатору осталось ввести еще три символа. Значит, боя не избежать. Заряжаю в оружие новые обоймы и ложусь за плиту двери. Она даст эффект неожиданности. Проверять будут трупы и комнату за ними. Автомат рядом. Когда поднимется шум, начнется стрельба. Все, я готов. К смерти или к новой жизни - не знаю. Но готов.
        Первые шаги. Идут двое. Контролируют открытую дверь и лежащие трупы. Правильно, я мог спрятаться и среди них, но меня там нет. Подходят ближе.
        За ними появляются еще трое. Поднимаю оружие и прямо с пола стреляю в идущих первыми. Они заваливаются назад. Ответная стрельба.
        Беру в руки автомат. Теперь мне нужно пять секунд, чтобы извлечь ключ. Веду огонь на подавление, не стараясь никого убить или ранить. Нужно просто загнать их на лестницу. Что у меня и получилось. Теперь только вперед.
        Бросаю все оружие и подхожу к портальному камню. Вот он, ключ. Отщелкнуть тут, сдвинуть сюда, и вот он у меня в руках.
        Теперь вперед. Времени на сомнения или мандраж нет. У меня лишь несколько секунд, пока портал остается открытым.
        Новый мир, я иду!
        Я делаю шаг в слегка подрагивающую зеркальную поверхность. Ничего нет. Пустота и какие-то пролетающие звезды. Но вот одна из них несется прямо на меня. Меня сейчас раздавит, расплющит о ее поверхность!.. Но вместо этого я продолжаю шаг. И схожу с лежащего на какой-то странной поверхности портального камня, такого же, как в лаборатории.

«Ну здравствуй, новый, неизведанный мир», - думаю я.
        И тут раздается странно знакомый звук. Звук боя.

«По крайней мере, я тут не один», - ухмыльнувшись, понимаю я и, оглядевшись, крадусь в сторону шума и разгорающегося сражения.
        Глава 3 Первые шаги и первые встречи
        Хм. Две группы существ. Одни похожи на людей, по крайней мере, с этого ракурса. Явно попали в окружение или их загнали в западню. Двадцать человек. Хотя нет, скорее всего, их взяли на стоянке или привале. Ближе к месту событий я подбираться не стал.
        Видны кострища и разваленные котелки. Сгрудились, скорее всего - организовали круговую оборону, вокруг повозки. В нее запряжено какое-то странное животное, похожее на большую ящерицу с коротким хвостом. Она, кстати тоже прикрывает одно из направлений. Видимо, выдрессирована на нужную реакцию в похожей ситуации. Как у нас боевые рыцарские кони, которые бодали или кусали противника, или боевые слоны в Индии, подхватывающие на бивни или топчущие нападавших.
        На повозке стоят лучники и еще несколько человек, чей профиль деятельности не очень хорошо определим. Снизу повозку окружили воины. Но почему-то как те, что на повозке, так и другие, что внизу, сейчас вооружились мечами или чем-то похожими на копья, только наконечники там с двух концов. И это странно, ведь у лучников еще есть стрелы в колчанах, это заметно. Непонятно. Отказываются от собственного преимущества в дальнобойном оружии, тем более что и лучников у них гораздо больше, чему нападающих. Это бы уровняло их шансы в этой битве. Странный выбор. Или этому есть какая-то особая причина? Опять непонятно. Судя по тому, что раненых нет, бой только начался. Я услышал отзвуки первой стычки. Сошлись только несколько человек и пара нападающих монстров. Как раз успел к самой завязке. Явно стараются уберечь тех, кто на повозке. Лучники лишь последняя линия защиты. Они, судя по всему, слабее в ближнем бою, и намного. Сказывается вооружение и их доспехи. Ладно, смотрим дальше.
        Противостоят им другие существа, вроде какие-то гориллоподобные создания. Крупные и массивные, с виду очень сильные. Приму это за основу. Но и скорость впечатляет. Передвигаются как-то по-звериному плавно. На дикарей, несмотря на свой внешний звероподобный вид, не похожи. А они все сейчас тут, с общей волной. И, как и людей, их лучники тоже не используют свое дальнобойное оружие. Все гориллы вооружены большими двуручными мечами, секирами или чем-то напоминающим «утреннюю звезду». Здесь такого сильного перевеса в вооружении, как у людей, нет. Видимо, стрелки считаются лучниками лишь из-за наличия луков, а так вооружение, да и доспехи такие же, как и у всех остальных.
        Как я уже заметил, все в доспехах того или иного качества изготовления. На тех, что схожи с людьми, они получше и поизящнее, на гориллоподобных более грубые, но не уверен, что менее качественные. Просто людям было бы неудобно двигаться и сражаться в такой защите. Что еще? «Так, а это что еще за непонятная веревка?» - задался вопросом я и проследил за мелькнувшей на фоне одного темного ствола дерева тонкой струной. «Что за фигня такая?» - Как только я присматривался к ней, она становилась более четко видимой и как бы проявлялась, как при проявке фотографий. Вот ее нет, а вот я ее уже четко вижу…
        Проследил ее направление в оба конца. Один уперся как раз в те самые кусты, где предположительно еще кто-то сидел. А вот второй… «Это что?» - заметил я подвешенный к этой веревке какой-то еле заметный купол. Его точно раньше не было. Но я стал присматриваться к нему и увидел как он, проявляясь, накрыл всю поляну, где находились как обороняющиеся, так и нападающие. Не подпадали туда только те, кто прятался в кустах. Ну и собственно я. И как только стал виден этот купол, сражающиеся на поляне стали… я бы не сказал, что заметны хуже, они все так же были четко и хороши различимы, но сложилось такое впечатление, что смотрю я на них сквозь тончайшее стекло. И, кстати, когда я стал рассматривать купол, то заметил и еще кое-что. Тонкая полупрозрачная пленка окутывала практически любой предмет. Ну, вернее, у одних она была сильнее, у других слабее, но была она везде. У людей и существ она была значительно ярче, имела различные оттенки, даже внутри одного и того же поля она могла иметь области разного цвета. У тех же непонятных людей, что были вместе с лучниками, она была наиболее яркой, как и у тех
существ, что засели в кустах. Кстати, их было все-таки четверо. Плюс такие же яркие поля (возможно, это и есть пресловутая аура) были еще и на некоторых доспехах, оружии чем-то, надетом как на нападающих, так и на обороняющихся.
        Все. Данных для анализа уже предостаточно. Времени и так мало. Причина, почему не используют луки внутри купола, предположительно понятна. Это сам купол. Остальное пока вторично. Теперь решение. Помогать или нет. Установщик помех (этого самого купола) явно у одного из тех четверых, что в кустах. Не хотелось говорить про магию или что-то похожее, но пока никаких иных выводов в голову не лезло. Да и портал, сквозь который я пришел, слишком мало напоминал техническое изделие. Вывод: пока маги (?) нападающих держат этот купол, у обороняющихся нет никакого шанса. Если люди и превосходили противников в скорости и реакции, то этого было недостаточно. Особенно при таком численном перевесе. Защита совместно с силой этих горилл перевешивала все преимущества, которые давала людям их скорость. Понять себе подобных было несколько проще, чем совершенно чуждых пока мне существ, да и особого выбора не было. Уверен, что если маги захотят, то обнаружат и меня, а значит, рано или поздно за мной будет погоня. Никакого преимущества, по крайней мере - видимого, у меня нет. С моим-то оружием против этих горилл уж точно
пока делать нечего. А тут есть отряд, способный, если ему немного помочь, разрешить всю проблему и сам.
        Значит, нужно устранить ту единственную причину, что не дает им воспользоваться их преимуществом в лучниках. Решено. Работаем.
        Ползу по большому кругу. Перебежками перемещаться нельзя, слишком много открытых участков. Странные тут деревья и кусты, больше похожие на какие-то огромные листья. На поляне между тем уже пошел бой мечников и копейщиков с нападающими, но пока они сдерживают напор. Преимущество дают умело действующие копейщики. Они обеспечивают пока приемлемую дистанцию. Но это ненадолго. Когда их выбьют, пойдет сплошная свалка. И там будет играть решающую роль лишь сила, прочность доспехов и выносливость. Люди могут посоперничать или не уступить гориллам лишь по последнему пункту.
        Хорошо. Я на месте. Кто тут у нас? Хм… Это не гориллоподобные. Вернее, они, но значительно более миниатюрные. Примерно как люди ростом, но значительно шире моих соплеменников в плечах. Однако до своих собратьев все равно они значительно не дотягивают. Не зря, кстати, сравнил с гориллами, очень похожи они вблизи. Четверо. Сидят полукругом и смотрят в направлении поляны. Нить, или полупрозрачная веревка - так и не решил, как ее называть, - упирается в самого мелкого. От остальных к нему идут похожие, но входят в тело, вернее, в это самое поле. «Если я все верно понимаю, - оценил я увиденное, - то именно этот мелкий и есть источник возникновения поля, а трое других его лишь поддерживают и передают ему анергию, ну или что там требуется».
        Значит, план действий такой. Мелкий, потом наиболее массивный. Их успею снять быстро и практически одновременно, благо они оба рядом слева и с моей стороны. Дальше шаг за спины и вторая двойка. Дать возможность встать им нельзя. Вооружены они не хуже своих собратьев. И уверен, что работать они с оружием умеют. Не те тут времена, чтобы таскать такие игрушки лишь для красивого вида. Только вот оружие у них, на мой взгляд, более качественное, или подогнанное под них. Особенно у мелкого. Ладно, с этим разберусь потом.
        Ножи в руки. Качество не слишком хорошее, поэтому бить нужно в наименее защищенные места. В моем случае это шея. Если есть голова, то если она наполовину отрублена, жить как-то проблематично. А сейчас - пошел!
        Тихий и плавный приставной шаг вперед и вдоль сидящих. Я был практически за их спинами. Двигаюсь как раз на их уровне. Не потребуется лишних движений. Двойной удар с разлетом рук в разные стороны. Тут главное, чтобы клинки мягко соскользнули с позвонков в теле противников и их не заклинило. Удар страшный и производится обычно мечом, но если очень постараться, то можно ударить и ножами. И не очень эстетичный. Будет много крови. Но вот чего-чего, а ее меня Петрович отучил бояться самым коренным образом, заставляя работать на бойне. Нужно было, как он говорил, «воспитывать характер».
        Все было сделано идеально, мне показалось, даже чуть быстрее, чем я подобный удар отрабатывал на манекенах. Еще один плавный шаг вперед. Тут нужно поторапливаться. Противники меня уже заметили, но это не важно, в этот раз чистота исполнения не так важна. Быстро и резко, чтобы успеть. Один нож клинит, как я и предполагал. Второй в руке. Но зато я вижу, как на меня несется ближайшая горилла с поляны с занесенной над головой секирой. Оставшийся клинок летит прямо ему в глаз. Старался подловить на шаге. Мне нельзя было промахиваться…
        Так. Теперь срочно необходимо озаботиться новым оружием. Передо мной труп мелкого. Перевязь с мечом снимать не стал, не было времени, только вытащил его и еще один клинок, поменьше. Быстро отступить за ближайшее дерево. Все, сражение для меня закончилось. Ждем развязки. Люди теперь должны справиться. Я прекрасно видел, что странного поля, источником которого был мелкий маг (все-таки это магия, снял источник - поле мгновенно пропало) над поляной больше нет, все это уже поняли, как те, так и другие. Интересно, как? Почему я догадался об этом - все просто: увидел, что теперь начали работать лучники с повозки. Сейчас, по крайней мере, мне стало понятно, почему они так узкоспециализированы. Такой скорости стрельбы и точности я не видел никогда. Конечно, если не стрелял сам. Но луками мне работать не приходилось. Не было денег на хороший, а потому я работал только с тем, что было в арсенале Петровича, а там такого экзотического для наших краев оружия не было. Всего несколько секунд - и стрелки выбили всех лучников противника. Теперь передним осталось лишь сдерживать напор, все остальное доделают
стрелки.
        Но я ошибся. Следующий самый сильный удар пришелся тоже с повозки, от одного из лучников, который отложил оружие в сторону. Странная пелена поползла от него, она прошла сквозь ряды своих и потом мгновенно разлетелась в стороны. Я еле успел, как от ударной волны какой-то разрывной или звуковой гранаты, укрыться за кроной стоящего дерева, максимально вжавшись в нее. И правильно сделал, так как эта пелена сомкнулась аккурат за моей спиной. Выглядываю обратно. Лучники добивают нескольких стоящих на ногах. Что я заметил, так у всех, кто остался невредим, были какие-то светящиеся магической аурой (?) предметы. После этого выдвинулись мечники и, пройдя вперед, методично прошлись между лежащих перед ними врагов и добили, как я понял, всех тех, кто свалился наземь от удара этой самой пелены. После этого они вновь берут под контроль поляну, а с повозки между тем спускаются маги и несколько лучников. Трое остаются на ней и оглядывают окрестности. Все же остальные совершенно буднично начинают обыскивать лежащие на земле тела.
        В этом деле не участвует только несколько человек. Тот, что отдает приказы, тот самый лучник-маг и другие маги. Я же тихо подбираюсь к телам, лежащим тут, в кустах. Снимаю с них перевязи с оружием и убираю себе в сумку. Проверяю карманы - они были только у мелкого на одежде, у остальных все хранилось в напоясных небольших сумках - и забираю все найденные мелкие предметы себе. Потом разберусь, что к чему. И тихо отползаю обратно.
        Как раз вовремя. К телу того горилла, что понесся на меня, подошел один из людей. Про людей я сильно погорячился. Как минимум, немного заостренные сверху уши у людей я точно не припомню. Ну и такой смазливости в парнях тоже. А это явно какой-то молодой парень, видимо, чуть постарше меня. Между тем этот неизвестный неторопливо переворачивает тело и вдруг резко присаживается к самой земле. «Заметил мой нож», - нетрудно было догадаться, что же могло его так смутить и привлечь внимание.
        - Мы не одни! - вдруг кричит он на странном певучем языке и начинает оглядывать окрестности взглядом. «Я его понимаю?» - удивился я.
        Лучники резко вскидывают оружие и тоже готовятся к бою. К тому эльфу (ведь натуральные же эльфы!), что обшаривал тело убитого мною противника, подходит другой, тот, что отдавал приказы. Этот выглядит хоть и так же молодо, но почему-то для меня он значительно старше, может, из-за его более наполненной ауры. Хоть она не так и светится, как у магов или того непонятного лучника, но различных расцветок внутри себя имеет не меньше, чем у них. Он всматривается в тело, а потом переводит взгляд на лес.
        - Мы не враги, выходите! - Это произнесено на совершенно другом языке, но и его я прекрасно понимаю. И что делать? Хотя вроде же сам решил задружиться с ними… Но вот выйду-ка я не под стрелы лучников. Так, по крайней мере, будет шанс, если что, скрыться в лесу.
        Отползаю в сторону и так же проползаю до того места, куда в первый раз и вышел, услышав отзвуки начавшегося боя. Котомку за плечи. Закрепить. Оружие при таких лучниках будет только мешать, а потому его на перевязь, благо успел ее надеть. Ее, оказывается, можно было носить как на поясе, так и за спиной. Туда я ее и закрепил. Так мне перемещаться удобней. По крайней мере, сейчас. Хотя у большинства, как я видел, оружие висело на поясе. Но туда я надел другую перевязь и вставил два трофейных ножа. Да и вообще сейчас у меня все оружие было трофейным. Ну все, готов к встрече.
        Подкрадываюсь к дереву, поднимаюсь за ним, скрытый его стволом и кроной. А потом делаю небольшой тихий шаг в сторону, выходя из тени дерева. И как раз натыкаюсь на взгляд того самого лучника-мага. Ага, как же, лучника! Лучницы. Удивленно смотрящей на меня огромными глазами девушки. Это эльфы. Сомнений в этом у меня теперь нет.
        - Дядя, засада! - резко кричит Селия, выскакивая из повозки.
        Но было поздно. Щит подавления магии был уже установлен над местом их стоянки, и на поляну по одному стали выходить тарлоки. Значит, тут где-то еще был и их сильный шаман, или несколько шаманов.
        - Огонь! - командует уже собравшимся в центре поляны лучникам Керанос, ее дядя по материнской линии. Но происходит странное: стрелы падают, отлетев всего на метр от стрелка.
        - Элементаль воздуха! - ворчит ее дядя и, повернувшись к ней, добавляет: - С ними шаман.
        - Я знаю, - отвечает она, - тут установили щит подавления магии, так что мы вам мало чем поможем.
        - Плохо, - спокойно качает он головой.
        Именно за его спокойствие и рассудительность ее дядю отправили главным с их буйной группой молодежи. Он должен был быть их куратором и одновременно смотрителем при Академии Магии в Империи Ларгот. Часть молодежи должна была стать рейнджерами, остальные магами. Ее подруги все сплошь сильные маги Жизни, этим они и должны были заниматься. Ее же дорога лежала или на боевой факультет, или к темным. Она предпочла бы первых, однако тут как покажет распределение - или, вернее, «артефакт распределения». Правда, сейчас об этом можно было забыть. Они вляпались. Как их наблюдатели пропустили такой отряд тарлоков, подобравшийся так близко, она не понимала! Единственным объяснением было то, что им как-то помогли шаманы. А на поляну между тем выходят все новые и новые враги.
        - Все к повозке, - командует Керанос, - маги и лучники наверх, остальным перегруппироваться и занять круговую оборону внизу у бортов! Копейщики, постарайтесь распределиться более равномерно! - И, немного помолчав, добавил: - Только на вас вся надежда.
        Но Селия прекрасно видела, что надежды особой-то и нет. Без магии, без лучников они не продержатся и получаса. Однако ничего говорить не стала. Зачем пугать девочек, так у них есть хотя бы надежда. А по глазам парней она и так видела, что те прекрасно понимают, каково их настоящее положение. Девчонки еще не понимали и не догадывались, что если не произойдет чуда, то их убъют последние оставшиеся в живых бойцы. Иначе их ждет судьба гораздо более худшая, чем смерть. Ведь тарлоки не просто так напали на их отряд, им определенно было что-то нужно. Никаких особых сокровищ их отряд с собою не вез, разве что немного денег, но это не так интересно и не стоит тех усилий, чтобы подготовить такую хорошо спланированную засаду. И получается, что единственными целями могли быть женщины. Им еще повезло, что это был простой привал и все они оказались вооружены и в доспехах. Было бы гораздо хуже, если бы тарлоки напали на них ночью. Хотя тут только глупец надолго расстается с доспехами и оружием. У них был небольшой, практически нереальный шанс продержаться подольше, и тогда шаман, если он у напавших на них
тарлоков один, просто не сможет поддерживать столь мощное поле очень долго. Но вот если шаманов несколько, и они связаны цепью передачи сил, то у них никакого шанса. Плюс этот проклятый элементаль, заключенный внутри щита! Ему отсюда не вырваться. Шаманам или шаману даже делать ничего не нужно, он сам за них, или него, все сделает. Или нарушит полет стрел, или просто не даст воспользоваться стрелковым и метательным оружием.
        Очень, очень грамотная ловушка. Девушка никогда не слышала, чтобы тарлоки действовали подобным образом. Тут чувствуется рука кого-то более хитрого и сообразительного. И Селия могла поклясться, что кроме Ирийского Царства в этом никто не заинтересован. Тем более у них в Княжестве давно ходили слухи, что ирийцы очень сильно интересуются эльфарами и их магией. Да и против ее соплеменниц они возражать не будут. В этом она была уверена не меньше. Так что даже она понимала, что девушек, в том числе и ее саму, оставлять в живых нельзя.
        И вот все тарлоки наконец выбрались на поляну. Тридцать особей. Все бойцы. И знают, что луки бесполезны. Но для них ближний бой - это родная стихия. Идут рассредоточено, явно опытные воины. Селия приготовилась к поединку. Лук убрала за спину, взяла один из мечей дяди, что он оставил для нее. Хоть Селия и не слишком хороший мечник, но гораздо лучше многих стоящих сейчас рядом с нею. Правда, до дяди или ее старшего брата Экоса, мечты многих ее подруг, который сейчас прикрывал девушек со спины, ей далеко. Вот и первые стычки, короткие и быстрые. Тарлоки прощупывают их оборону и выискивают наиболее уязвимые участки. Пока ее соплеменники сдерживают напор, но это ненадолго. Им повезло, что дядя настоял на том, чтобы стандартный комплект вооружения некоторых рейнджеров укомплектовали еще и эльфарскими копьями. Теперь только благодаря им они еще держались. Копейщики оказались неожиданностью для нападающих. Селия с напряжением сжимает рукоять меча. Нет в ней той расслабленности, что в ее дяде или брате. Керанос так вообще всегда спокоен. Даже сейчас, когда глядит в глаза смерти. Она уверена, что и умрет он
с таким же непоколебимым спокойствием.
        Девушка уже хотела спрыгнуть вниз, чтобы прикрыть образовавшуюся в линии защитников брешь, как в нее хлынул поток силы. Сначала Селия не поняла, что произошло, и только потом до нее дошло. Щита подавления магии, а следовательно и элементаля воздуха, тут больше нет!
        - Лучники, огонь! - резко отдает она команду. И собственным примером, выхватывая лук из тула и накладывая стрелу, показывает, что нужно делать.
        Выстрел. Выстрел. Все, у противника стрелков нет. Те, кто находился на повозке, пока в безопасности, основную угрозу для них стрелки устранили. Мечники и копейщики сдерживают остальных тарлоков. Поняв это, Селия отбрасывает лук в сторону. Пора действовать дальше. Вот теперь они поймут, почему именно ее, эльфарку, должны отправить на боевой факультет!
        - Всем прижаться к повозке, - тихо и спокойно произносит она. Волноваться и терять сосредоточенность ей нельзя, отсюда и полное спокойствие и расслабленность. А потому и достаточно тихий голос. Но ее услышали, и дядя громко продублировал ее просьбу. А потом Селия в своем сознании воспроизводит сложнейшее плетение «Пелена поглощения сил». Это заклинание массового воздействия. Задав радиус работы плетения, она активирует его. Все, участь тарлоков решена. Они как подкошенные валятся вниз. Лишь у нескольких из них были защитные амулеты, способные противостоять магии тьмы и смерти, но их быстро добили остальные лучники, стоящие на повозке. Ну а дальше мечники, пока противник не пришел в себя и не восстановил силы, разбегаются среди них и быстро добивают. Сработали парни, как их и учили: четко и точно.
        Вот теперь можно вздохнуть спокойно. Хотя тут где-то должен быть еще шаман, но он, судя по всему, без сознания, коль щит так резко спал. Найдем его позже. Он должен быть недалеко, и к тому же в пределах прямой видимости. У них в отряде есть хорошие следопыты, они быстро его разыщут.
        Все начали медленно спускаться с повозки. Парни, по боевой традиции, пошли собирать трофеи. Хотя что ценного, кроме относительно неплохого оружия, можно найти у этих дикарей? Тем более их отряду это было особо и не нужно, но они почему-то всегда это делали. Да и похвастаться подобными игрушками, как Селия знала, парни любили. Особенно, перед ними, девушками, и многим ее подругам подобное нравилось, но сама Селия не видела в этом ничего необычного. Правда, дядя не потерял головы, он-то был не желторотый юнец и поэтому, хоть сейчас они и были в относительно безопасности, но троих лучников по его приказу оставили в дозоре.
        - Что скажешь? - спросил подошедший к ней Керанос.
        - Видимо, нам повезло и шаман был всего один. И он очень сильно переоценил свои силы. Загнать, а потом и удерживать тут элементаля и поддерживать работу щита подавления он одновременно не смог. - Немного подумав, Селия добавила: - Он где-то тут, в окрестностях должен быть, скорее всего, недалеко от поляны.
        Дядя медленно кивнул, собираясь что-то ответить, но их всех отвлек голос ее брата. Экос, как раз и проверяющий одного из последних тарлоков, закричал:
        - Мы тут не одни!
        И настороженно посмотрел в сторону леса напротив него.

«Заметил шамана?» - подумала девушка, проверяя окрестности. Но с той стороны, куда смотрел ее брат, существ, наделенных достаточно сильной и развитой магической аурой, способных создать и поддерживать такой мощный барьер хотя бы те несколько минут, что длился бой, она не обнаружила. «Странно», - подумала она и посмотрела на подошедшего к трупу Кераноса. Тот что-то рассматривал у своих ног.
        А потом, так же как и Экос, внимательно посмотрел в сторону леса и произнес на общеимперском:
        - Мы не враги, выходите!
        Но ничего не происходило. Однако через некоторое время Селию что-то заставило резко обернуться назад в сторону леса и посмотреть за спину.
        - Керанос, - позвала она дядю, смотря на неизвестного. Молодой хуман. Соломенного цвета волосы, похож на северянина. Одет скромно, даже можно сказать, бедно. Лицо обычное, ничем не примечательное. Оружие какое-то есть, но стоит так, что его не рассмотреть. Руки свободны. Видимо, старается показать мирные намерения. А вот никаких доспехов на нем не было, только какая-то холщовая куртка. «И правда, небогат. Даже на простенькие доспехи не смог наскрести. Похоже, сирота из аристократов северян, иначе был бы не один». Других людей она не чувствовала. Как говорил ее отец: «Они хоть и бедны, но оружие свое никогда и никому не продадут и передают его по наследству». После чего вновь посмотрела на парня. «И этот такой же, сам одет как оборванец, даже обуви нормальной нет, - заметила Селия отсутствие сапог у этого хумана, - но оружие бережет!» И вновь оглядела того с ног до головы. «Похоже, идет в столицу, надеясь на лучшую долю. Хотя, судя по всему, и терять-то ему особо нечего», - решила девушка. Правда, что он забыл на Лесном Тракте, ей было непонятно, может, надеется что-то найти по дороге. Денег,
видимо, у него тоже кирот[1] наплакал.
        В этот момент к ней подошли дядя и Экос.
        - Тот у края поляны, судя по всему, его, - сказал брат Селии, кивнув на хумана - или чела, как их еще называли. Тот же с интересом и даже каким-то любопытством рассматривал в ответ их. «Что он, эльфар никогда не видел?» - возмутилась девушка. Но, приглядевшись, поняла: на мужчин этот наглый хуман даже и особого внимания не обратил, а смотрел в основном на нее. Вернее даже не так: он смотрел на ее уши! Только теперь это дошло до девушки. Что приравнивалось чуть ли не к личному оскорблению у них на родине. Смотри куда угодно, хоть на грудь пялься, но не на кончики ушей! Это почти напрямую высказанное в лоб оскорбление, когда их называли «длинноухими».
        - Спокойнее, - остановил ее дядя, как более рассудительный; он тоже заметил направление взгляда парня. - Он, похоже, не знает наших обычаев. Если откуда-нибудь с границы, то это вполне возможно.
        Но девушка уже закипела и не слушала его. Между тем Керанос обратился к этому тупому северянину, что даже не перевел взгляда на говорившего с ним.
        - Спасибо за помощь, - сказал он на общеимперском. Тот, наконец, оторвал свои глаза от ушей Селии и медленно кивнул.
        - Мы бы хотели отблагодарить тебя, - вновь сказал Керанос, хотя Селия бы лучше прострелила этому упертому и тупому северянину голову. Он опять пялился на нее, хорошо хоть не на уши. А ведь она специально отошла за спину брата, чтобы этот чел на нее не смотрел! Но взгляд того будто прилип к ней. Ее же дядя развернулся и подошел к повозке, открыл один из сундуков и взял кошель. У Селии глаза полезли на лоб. «Да там не меньше сотни золотых!» Однако Керанос всегда славился своей честностью и справедливостью, а этот чел, судя по всему, помог им, даже не зная, победят они в схватке или нет. А такое всегда следовало вознаграждать. Но его поведение взбесило Селию. Она даже не понимала, что на нее нашло. Хотя сейчас парень больше даже не смотрел на нее, а спокойно стоял там же, где и вышел из леса. Так вот, когда Керанос проходил мимо девушки, Селия выхватила у него кошель и, сделав пару шагов вперед, бросила его под ноги этому тупому северянину со словами:
        - Сапоги новые купи!
        Тот сначала ничего не понял, потом опустил взгляд и посмотрел на свою обувь, спокойно пожал плечами и подошел к кошельку. Тот как раз от броска развалился. Чел же поворошил выпавшие из него монеты ногой. Взглянул на девушку и молча прошел через всю поляну, под удивленные взгляды всего их отряда, как раз к тому трупу, что лежал с другой стороны и который нашел Экос. Потом этот хуман вытащил из него свой нож. Все так же спокойно вытер тот об одежду. Вставил его в какие-то совершенно простецкие, деревянные, судя по всему, ножны и пошел обратно. «Сейчас!» - мысленно усмехнулась Селия, глядя на него. Она до безумия хотела, чтобы этот наглец стал ползать перед ней на коленях и собирать у ее ног эти самые золотые кругляши. Девушка не понимала, чем он ее так бесит, но он с первых мгновений заставлял думать о нем, и поэтому она ненавидела себя и его за это. Однако она ошиблась. Он подошел прямо к ней - оказалось, что для чела он достаточно высок, даже чуть повыше нее - откуда-то из внутреннего кармана своей дешевой куртки достал какое-то небольшое колечко. Сначала посмотрел на него, потом, усмехнувшись,
посмотрел ей прямо в глаза и, протянув руку, уронил его прямо Селии под ноги. А затем развернулся и ушел в сторону леса, через пару мгновений, скрывшись за деревьями.
        Знакомство с обитателями этого мира прошло несколько не так, как я его планировал. Нельзя быть такой красивой и необычной, что от тебя даже взгляда оторвать не получается. Но девушка, по-видимому, просто об этом не знала. И поэтому была именно такой. Это все и испортило. Похоже, это мое назойливое внимание к ее персоне и взбесило эльфийку. Но как я себя ни заставлял не смотреть на нее, все равно не мог оторвать глаз. А, судя по всему, про их высокомерие не зря ходят легенды, ну или это женская натура и некоторая стервозность. Мужчина-эльф, командир их отряда, видимо, хотел как-то отблагодарить меня за помощь, но эта красавица выхватила у него кошелек из рук и швырнула его мне под ноги. Да еще при этом так презрительно посмотрела на меня, будто я какой-то навозный жук и находиться я должен в соответствующем месте. Чем ей, интересно, не понравились мои мокасины? Волне удобная обувь. Тем более что другой-то у меня не было. Да и ладно.
        Для интереса подошел и посмотрел, как хоть выглядят местные деньги. Оказались, золотые кругляши. Петрович был прав. Вечная валюта. Я потом прошел дальше и забрал тот свой нож, что был на поляне. Хоть какая-то память о Нилыче. Вытер его об одежду трупа и убрал в ножны. Второй решил не забирать, не знаю почему. Это моя дань этому миру. Пусть будет так. После хотел вернуться обратно, но, посмотрев на презрительный взгляд и какое-то превосходство этой необычной и сказочной красавицы, решил изменить свое решение. Обойдусь и без этих денег, все равно мне их обменная стоимость не известна. Вместо этого я подошел практически вплотную к девушке. Остальные даже не лезли в наш с нею своеобразный спор - или это у них в порядке вещей, или и тут есть какие-то свои правила и законы. Я же между тем вспомнил об одном симпатичном колечке с изображением пушистой лисички с зелеными изумрудами на месте глазок, которое просто случайно выпало, когда я отдавал остальные подарки Анюте. «Точно такого же цвета, как и у этой красавицы», - понял я, посмотрев на девушку и заглянув ей в глаза. А потому без особого сожаления
протянул его, но вместо того, чтобы отдать, уронил прямо к ее ногам. Вот именно это выражение на ее лице я и хотел увидеть. После чего развернулся и ушел в лес. От них мне больше особо ничего и не нужно, не убили - и ладно. Не думаю, что мы еще раз встретимся. Направление дальнейшего движения я узнал по их следам, а дорога рядом была лишь одна. Пойду туда же, не просто так же они тут шли. Может, и мне туда будет нужно.
        К тому же я сделал два важных вывода из этой потасовки. Первое - я их понимал. И второе: у меня, похоже, есть небольшие магические способности.
        - Он… он… - Селия стояла и в бешенстве смотрела на то место, где скрылся в лесу этот дикарь.
        - Лэр, - крикнул один из следопытов, - идите сюда, мы нашли кое-что!
        Молчаливо стоящий рядом с девушкой дядя лишь покачал головой, глядя на нее, потом развернулся и подошел к тем бойцам, что его и позвали.
        - Что у вас? - спросил он.
        - Посмотрите сюда! - И один из них кивнул на кусты.
        С ним же ушел и Экос, насмешливо поглядывающий на Селию. Через несколько секунд к девушке подошел Керанос.
        - Селия, идем, я хочу, чтобы ты на это взглянула. - И он потянул ее за собой. Но та практически не соображала. У нее в сознании был только насмешливый взгляд этого дикаря.
        - Селия, - наконец услышала она обращенный к ней голос, - посмотри.
        И только тут она поняла, что стоит в подлеске, а перед нею лежат четыре тела.
        - Соберись, - строго сказал ей Керанос, - и посмотри на этих тарлоков!
        Селия все-таки отбросила мысли об этом тупом дикаре в сторону и посмотрела на тела.
        - Верховный шаман, - пораженно произнесла она, - и три старших! Но как?.. - И она взглянула на своего дядю. - Даже один верховный шаман мог поддерживать поле сколько угодно времени, а тут их четверо. Я не понимаю, - и она перевела свой взгляд сначала на тела, а потом на поляну.
        - А ты взгляни на это, - сказал Экос, показывая ей на шею одного из старших шаманов. - Ничего не напоминает?
        - Как у северянина? - тихо спросила девушка.
        - Я уверен в этом, по крайней мере у того, что я видел в теле того тарлока, - и он указал на поляну, - и у этого ножа рукояти одинаковые.
        - Так, получается, не было никакой случайности, это он убил шаманов, и после этого щит подавления магии спал?
        - Только дошло, - хмыкнул ее братец, а потом добавил: - А ты в него кошельками швырялась.
        И помолчав, уже вполне серьезно сказал:
        - Ты его оскорбила, и он в ответ сделал то же самое, но на свой манер.
        Керанос немного помолчал, над чем-то раздумывая, а потом сказал:
        - Идем. - И выйдя на поляну, он скомандовал остальному отряду: - Там еще четверо, обыщите.
        Бойцы пошли выполнять его приказ, а сам он направился к тому месту, где этот непонятный чел бросил кольцо. Осмотрелся, заметил его и поднял.
        - Ничего себе, - пробормотал он и протянул его сначала Экосу, и только потом дал посмотреть Селии.
        - Что скажете? - спросил Керанос.
        И девушка, и ее брат лишь пожали плечами. Тогда Керанос, вздохнув и посмотрев на них, начал пояснять:
        - Похоже, это самая дорогая вещь, которая у него была. Видимо, обручальное кольцо его матери. Семейная реликвия. Очень дорогая. Я, конечно, не уверен, но это или изделие подгорных мастеров, или вообще работа Древних.
        - Что? - поразился Экос. - Да у нас даже у князя такого нет!
        - Зато этот парнишка посчитал твое поведение настолько оскорбительным для себя, - сказал более опытный эльфар, обращаясь к своей племяннице, - что решил показать, насколько ты ошибалась в своих словах. Он просто взял и бросил перед тобой кольцо, стоимость которого превышает не одну тысячу золотых. Видимо, твой намек на его финансовое состояние ударил его в одно из самых больных мест. Не у всех есть деньги, ты это должна понимать, но у многих есть честь. Просто некоторые следуют ее зову, а некоторые предпочитают о ней забыть. У этого парня она, похоже, есть. И он прекрасно помнит о ней. - И он протянул девушке кольцо. - Если ты его оставишь здесь, это будет еще большим оскорблением для того, кто спас нас и наши жизни и даже ничего не попросил за это. Вернешь ему при следующей встрече, если такая когда-нибудь произойдет, и извинишься.
        Селия стояла, опустив голову.
        - Простите. Я не думала об этом - тихо произнесла она. - Но и он оскорбил меня, - вспомнила девушка, с чего все началось.
        - Вот и объяснишь ему, в чем же была его ошибка, чтобы он больше не совершал подобных, - сказал ее дядя, усмехнувшись.
        - Да, - склонила она голову, а потом хотела надеть кольцо на палец, чтобы не потерять.
        - Ты что, - остановил ее Керанос, - не слышала, что я сказал? Обручальное кольцо! Думай, что делаешь!
        Девушка удивленно посмотрела на зажатое в руке украшение. «Что это со мной, чуть такую, глупость не совершила», - и она сняла с шеи цепочку и продела ее в кольцо, теперь оно висело там, рядом с защитным амулетом. «Странное соседство, - обратила на это внимание Селия, - ведь и этот непутевый хуман вроде как защитил и спас». И она вновь посмотрела на кольцо.
        - Ладно, хватит тут прохлаждаться, - скомандовал ее дядя, - нам еще несколько дней пути до границы Империи Ларгот. Там нас должны будут встретить с пегасами, и в столицу мы доберемся буквально за день.
        Все достаточно быстро собрались. Раненых уже подлечили девушки - маги жизни, и их отряд двинулся дальше по тракту. Никто не заметил, как на то место, где только что был разбит лагерь, из леса выскользнула незаметная фигура, подошла к тому месту, где были разбросаны так и не собранные золотые и, наклонившись, сложила их в кошелек.
        - Чего добру пропадать, - произнес тот самый северянин, а потом опять скрылся в лесу. Третий день на Лесном Тракте. Караван с севера
        - Капитан, там какой-то чел у дороги сидит, - подскакал молодой наемник к Рехару.
        - И что? - спросил в ответ тот.
        - Так странно это, - начал пояснять дозорный из переднего разъезда, - один, на тракте, практически не вооружен…
        - Может, маг?
        - Не похож. Больше на северянина смахивает.
        - Так ты же сказал, не вооружен?
        - Ну, я имел в виду, что брони нет, а оружие при нем. Да и по одежде… Ну, вы сами посмотрите.
        - Понятно, - кивнул капитан, - ну пойдем, посмотрим на твоего чела.
        И оба выдвинулись вперед.
        Чуть дальше их поджидал остальной передний дозорный отряд. И правда, на каком-то камне у тракта сидел спокойный молодой парень и смотрел на приближающийся боевой дозор из пяти вооруженных челов.
        - Точно северянин, - прокомментировал старый и опытный сержант поведение встреченного паренька. - Тем все равно, сколько перед ними врагов, смерть- то всего одна - так они считают.
        И они с капитаном выдвинулись вперед.
        - Эй, путник, чего тут сидишь? Ждешь кого или караулишь?
        Тот поднял на них свои равнодушные глаза и просто ответил:
        - Отдыхаю. А вот вас где-то через милю поджидают. Очень большой отряд. Так что приготовились бы вы…
        И он кивнул на расслабленно едущих бойцов. После чего так же спокойно поднялся и под изумленные взгляды развернулся и скрылся в лесу.
        - Это что сейчас было? - несколько оторопело спросил капитан у старого вояки рядом.
        - Ну, я так понял, что он нас предупредил. И на этом посчитал свое дело сделанным, - пожав плечами, ответил сержант. А потом посмотрел на расслабившихся за время спокойного пути бойцов.
        - Не считаешь, что хорошо бы приготовиться к встрече? - спросил у него капитан.
        - Хуже-то от этого точно не будет, - пожал плечами тот.

…А ровно через час и сорок минут они благодарили так вовремя попавшегося им по дороге северянина с волосами соломенного цвета.
        Глава 4 Третий день
        - И что это у нас такое? - посмотрел я на какое-то непонятное шевеление у тракта, вдоль которого я и шел по лесу.
        Предыдущие дни моего короткого путешествия прошли спокойно, если не считать пары стычек с местным зверьем. Но потом я научился расходиться с ними миром, стараясь не попадаться тем на глаза. Было достаточно заметить их заранее и уйти с их пути или в сторону тракта, или дальше в лес. И как только я покидал зону их охотничьих угодий или некий их ареал обитания, то они или переставали преследовать меня, или в принципе не обращали на меня внимания. А так все было нормально.
        Параллельно я изучал этот мир - ну, вернее, ту его часть, что значительно отличала его от нашего. То, что в этом мире есть магия, я воспринял спокойно. Тем более и кое-какие возможности и способности появились у меня самого, явно относящиеся к магическим. Например, это мое ви?дение, когда я хотел что-то рассмотреть. Оно очень помогало при движении по лесу. Я всегда теперь знал, кто есть поблизости, ну или что.
        Это преимущество и давало мне избегать большинства встреч со зверьми, хотя некоторых, особо упорных, и пришлось немного поучить. Ведь это базовые инстинкты любого хищника: убегает, значит добыча. Поэтому дальше я уже просто уходил, стараясь особо не наглеть, и просто не приближался к ним. Правда, для того, чтобы видение работало постоянно, мне все нужно было поддерживать в себе желание рассмотреть что-то. Я к этому привык уже практически через день.
        В этот первый день и произошли основные стычки со зверьми, благо тут у тракта их было не очень много. Ну а потом все пошло гораздо легче. Когда я что-то замечал, то сосредотачивался на этом и старался рассмотреть внимательнее. И тогда узнавал еще больше подробностей, чем даже раньше. Подобный способ не очень напрягал меня при движении, а когда я с ним достаточно освоился, так еще и оказался выгоден.
        Это мир магии. И путешествие по лесу это прекрасно показало. Животные, растения, камни, ветки, различный мелкий мусор - во всем этом иногда можно было заметить и обнаружить сильное магическое начало. И так как мне рано или поздно придется устраиваться в этом мире, то нужно будет с чего-то начинать. А там, где по умолчанию есть маги - сам встретил как минимум нескольких таких, - по определению есть и те, кого заинтересует такой товар. И поэтому я, не особо углубляясь в лес, шел вдоль тракта и собирал все, что мне казалось интересным. Если в конечном итоге это все действительно окажется мусором, то просто выброшу, благо никакого особого труда с моей стороны это собирательство не требовало, знай контролируй пространство вокруг да проверяй интересные места.
        Однако логика подсказывала, что большинство предметов будут иметь определенную ценность. Особенно различные камни. Даже у меня самого есть талисманы или амулеты - как правильно они называются, не знаю, - что были раньше надеты на шаманов, которые я забрал с их трупов и которые сейчас лежали в моей котомке. Так вот, по крайней мере в одном из них был точно такой же камешек, что я уже нашел тут. Драгоценные они или нет, не знаю, я на взгляд смогу отличить очень немногие из них, но то, что их использовали для создания магических предметов, уже говорило об их некоторой ценности, а это уже что-то. Как я понимаю и помню из прочитанных в детстве книг, магия - а ее в этом мире можно приравнять к высоким технологиям в нашем мире и чему-то выделенному в отдельную полузакрытую сферу деятельности - очень дорогое удовольствие. А следовательно, и все, с этим делом связанное, должно иметь определенную ценность. Поэтому в одну из напоясных сумочек, снятую, по-моему, все с того же шамана, я и складывал все свои находки.
        Кстати она и сама оказалась несколько странной. Явно магический предмет, слишком уж неординарные свойства у нее были. Я поначалу подумал, что она совершенно пустая, так как она была легкой и не слишком большой, но открыв ее, с удивлением увидел там порядка сотни золотых и несколько амулетов, которые отдавали магической аурой. Однако закрыв ее, ничего не почувствовал и не заметил. Вот и получалось, что ни ее вес, ни внутренний объем не соответствовали ее внешнему виду. Это натолкнуло меня на еще одну мысль: это сильнейшее средство маскировки своего присутствия. И хоть я сам не особо выделялся на общем фоне, но то, что я собрал, сияло, словно костер во тьме. Однако если подобные магические предметы я прятал в эту небольшую сумочку, то меня, по крайней мере по ним, заметить было невозможно. А потому я все подобное добро переложил туда.
        К сожалению, все-таки эта сумочка была не безразмерной, и потому золото я вынужден был переложить в другую. И хоть веса за плечами прибавилось, но зато я стал менее заметен для окружающих. Это и спасло меня несколько раз от встречи с хищниками, которые, похоже, именно по этому следу и шли. И отсюда я сделал еще один вполне логичный вывод. Я ведь наверняка не один такой уникальный, да и остальные маги должны или обладать похожими способностями или уметь как-то их заменять, ведь без этого в их профессии было сложно обойтись. Судя по всему, тут были и какие-то другие существа, животные и прочие, которые тоже должны уметь чувствовать магию. Сам подобное несколько раз наблюдал, когда к тому или иному дереву или небольшому ручейку, обладающему особым магическим полем (или все-таки аурой?), подходили животные и отдыхали там. Особенно меня это заинтересовало, когда я проследил за раненым хищником, который выбрал для отлежки небольшую полянку, посреди которой был очень яркий и сильный канал энергии зеленого цвета, бьющий прямо из-под земли. Но что еще более интересно - в таких местах, как и на водопое в
засуху в пустыне, хищники не нападали на других животных. Это наблюдение мне понравилось, и я постарался использовать именно такие места для отдыха и ночлега.
        Кстати, как-то именно из-за этого, произошел очень курьезный и смешной случай, я бы даже посмеялся, если бы, конечно, чуть себе в штаны от страха не наложил тогда. Просыпаюсь я под таким вот деревом, а напротив моего лица, чуть ли не упираясь в него, лежит огромная такая клыкастая и зубастая морда зверя, раз в пять превышающего меня в размерах. И так молча и тихо смотрит на меня грустным взглядом. Наверное, сожалеет, что съесть не может. Вот тогда-то я и понял, что, во-первых, мои наблюдения верны, во-вторых, без магии, с таким-то оружием, что было у меня в руках, тут делать нечего. Такую огромную образину я даже не представляю, чем завалить можно. Но после той встречи, я с еще большей осторожностью стал пробираться по лесу. Правда, больше подобных встреч не было, но это ничего не меняло, мне хватило и одной.
        Но именно отдыхая у таких источников энергии, я заметил и еще одну странность, но уже связанную непосредственно со мной и другими зверьми, бывшими там. Особенно хорошо это было заметно по отношению к тому монстру и ко мне. Все животные, находясь в таких местах, будто подзаряжались, наполняясь энергией. Их поле начинало светиться значительно ярче. При этом от них к самому источнику выстраивался небольшой виртуальный канал, через который, как я понимаю, и перетекала энергия. И чем сильнее был магический потенциал животного - тем шире устанавливался этот самый канал, и тем ярче в конечном итоге светилось поле самого существа.
        Так было и с тем огромным монстром. Канал между ним и источником установился сантиметров в двадцать в диаметре, да и энергии он перегонял великое множество, даже этот самый источник стал менее ярко светиться. Только вот со мной все было не так. Во-первых, я видел, что у животных каналы не меняются. Если он маленький, он такой и есть. Я тогда думал, до встречи с монстром на поляне, что они и у всех остальных такие. И у меня был примерно такой же. Но когда я увидел эту образину и его канал, то с удивлением осознал, что и их диаметр может быть различен. И просто для интереса захотел закачать больше энергии. И мой канал стал расширяться. Вот он десять сантиметров, двадцать, как у монстра, тридцать, сорок… Может, он бы рос и дальше, но источник иссяк.
        Образина посмотрела на меня как на полного идиота (и это - неразумная тварь? Да ни в жизнь не поверю!), после чего спокойно поднялась и утопала в лес. Я же с удивлением понял, что и источники не вечны. Правда, какой-то маленький ручеек энергии все еще оставался, но он был мизерный, даже меньше, чем мой первоначальный канал.

«Возможно, со временем, восстановится», - тогда подумал я.
        И уже хотел идти дальше, как вспомнил о другом. «А что с моим полем?»- опомнился я. Тот монстр светился так, что его ауру я до сих пор видел сквозь лес.
        Но тут и выплыло это самое мое «во-вторых». Мое собственное поле осталось совершенно без изменений. Как было еле видимым, так им и осталось. Что это могло означать, я не понимал. Вывод был только один: местные накапливают энергию в своем поле, и поэтому с ее пополнением оно становится более заметным и ярким, я же ее перегоняю непонятно куда. Но вот где находится это самое «куда», мне тоже было не известно. Если я хотел разобраться со всем этим, нужно было найти более сведущего в таких делах человека. И как я понимаю, коль тут есть маги и их достаточно много, то их кто-то и чему-то должен учить. Не самоучки же они все! Я помню то заклинание, что применила эльфийка, такое самому придумать очень сложно, не зная хоть каких-то основ и общих правил работы с магией. А потому мне нужно попасть туда, где я смогу во всем этом разобраться. Вот и хоть какая-то цель, кроме простого выживания и попытки вписаться в общество. Так интереснее и правильнее. Но, опять же, на это нужны будут деньги. Если это какое-то учебное заведение, то уверен, что к дешевым оно уж точно не относится.
        А поэтому еще более тщательно и внимательно стал вглядываться в окружающее меня пространство и вернулся к магическому собирательству. Как выяснилось, у самого тракта подобных магических находок практически не было, наверное, все уже было собрано до меня. Поэтому я отошел немного подальше в лес. Там нужных мне предметов встречалось значительно больше. Так я и путешествовал. Единственная проблема была с едой. Но тут, как говорится, пришлось действовать как в книгах по выживанию и есть то, что едят местные. За одним исключением: все магическое я сразу отбрасывал в сторону и вообще старался не охотиться на магических зверей, не зная, чего от них можно ожидать. К сожалению, тут иных практически не было, так что я ел то, что и все остальные хищники. Правда, тщательно потроша тушки и стараясь их хорошо прожаривать. Ну а где пить, мне показывали животные. Тут вообще никаких особых опасений не было.
        Так проходили дни. И вот сейчас что-то новенькое. Только благодаря тому, что я шел не по тракту или его кромке, а немного дальше, замечаю какое-то мельтешение там и скопление живых существ. Подбираюсь поближе - толпа вооруженных людей. Маскируются вдоль дороги. Вооружение разномастное. Пара командиров. Одна группа по эту сторону тракта, вторая по другую. Где-то с той стороны дороги вижу еще четыре фигуры, две ауры выделяются особенно ярко на общем фоне. Скорее всего, кто-то, наделенный магическими способностями. Однако засада явно не на них, а на кого-то, кто должен проследовать по дороге.
        Ну, если я не ошибаюсь, то это или бандиты, или разбойники. На борцов за идею и партизан они не очень похожи. Однако кто их, местных, знает. А поэтому нужно проверить. Подползаю ближе. И, как подарок, прямо рядом со мной проходит какой-то бугай, оттаскивая за собой связанную девочку и старика. Вот за ними я и крадусь. Видя это, понимаю - партизаны сразу отпадают, по крайней мере, для меня. Бугай притащил их в какой-то пологий овраг, посреди которого росло большое дерево, и начал привязывать своих пленников к нему. Идеальнее укрытие, подходит и для моих целей. Не люблю, когда так обращаются с людьми, и особенно с детьми. Нужен живой - значит, действуем, когда пойдет обратно. Тут есть хорошее место, выскочу на него как черт из табакерки. Он даже среагировать не успеет.
        Отползаю немного назад и влезаю в какую-то каверну в земле. Жду. Проводит немного времени. Слышу шаги. Идет. Вот они раздаются рядом со мной. Еще несколько мгновений… Пора.
        Встаю, широкая спина прямо передо мной. Миг, и нож у его горла.
        - Тихо, - говорю я ему на ухо. И медленно отступаю с ним в тот же самый овраг, из которого он вылез. - Кто вы и на кого засада? - все так же тихо спрашиваю я.
        - Это люди графа Терта, - раздается голос от дерева.
        Смотри-ка, а у девочки хороший слух! Прекрасно, поговорим потом и с ними. Но сейчас мне важна другая информация.
        - На кого засада? - повторно спрашиваю у графского человека.
        Тот молчит. Прижимаю нож к его шее и медленно веду, надрезая кожу.
        - Там караван, - быстро начинает отвечать он, со страхом в голосе, да и голос-то какой-то писклявый, будто он привык визжать, - с севера. Везет золото. Охрана большая. Но мы подготовились, у нас два мага в лесу (о, что я говорил, засада не на них, они ее часть). - С той стороны тракта, - бугай непроизвольно махнул рукой, указывая где, - они должны блокировать их магов и их защитные артефакты.
        - Спасибо, - благодарю я его и перерезаю горло.
        Как только увидел в пленниках эту девочку, сразу решил, что эти мне не нравятся и друзьями точно не станут. У меня всегда была стойкая антипатия к подобным личностям, еще с детдома. Там иногда попадались те еще сволочи, кто так обращается с женщинами, девушками и особенно девочками. И как это ни удивительно, не нравились они не только мне, и потому они и попадались. В прошедшем времени. А тут у нас все-таки простые бандиты, хоть и с гербом какого-то графа на спине.
        - Сейчас я вас отвяжу и отведу подальше в лес, - говорю пленникам, - ждете меня. Я разберусь тут и вернусь, а потом поговорим. Продержитесь в лесу пару-тройку часов одни?
        - Да, - уверенно кивает старик.
        - Хорошо, - отвечаю и перерезаю веревки.
        Потом мы с ними отходим намного дальше в чащу. По дороге поинтересовался, кто они. Оказалось, что они дед и внучка, ехали в столицу Империи Ларгот по делам, решили срезать через этот тракт, так как сильно опаздывали. Оба, как я заметил, обладали магическими способностями. Но пока больше расспрашивать не стал, нужно было действовать.
        - Вот, - оставляю я им два ножа тех горилл и один их меч, - так, на всякий случай. Но лучше постарайтесь не высовываться. Я вернусь.
        Оставил я их в месте, где как раз и была зона безопасности, с источником, выпускающим зеленого цвета энергию. Там их тронуть не должны были.
        И, развернувшись, скрываюсь в лесу.
        - Деда, - спросила девочка лет двенадцати у задумчиво смотрящего вслед исчезнувшему между стволов деревьев, молодому челу старика, - как ты думаешь, он кто?
        - А? - оторвался тот от своих мыслей. - Ты о чем?
        - Ну, - девочка задумалась, - я о том, а он вообще кто? И что тут делает один?
        - Не знаю, - честно признался старик, однако потом повернулся и показал рукой в направлении центра оврага, где они скрывались, - но посмотри туда магическим взглядом, как я тебя учил.
        Девочка послушно повернулась в ту сторону.
        - Ой, - воскликнула она, но потом испуганно замолчала, зажав свой ротик ладошкой, и уже практически шепотом продолжила: - Деда, там ведь источник жизни, да?
        - Все верно, - кивнул тот ей в ответ, - и я уверен, что этот хуман привел нас именно сюда не просто так.
        - Почему? - удивилась девочка.
        - Потому, - ответил ей дед, - что в этом месте безопасно, по крайней мере, хищники тут на нас не нападут. В таких местах обычно делают стоянки охотники, искатели, эльфары и прочие, кто привык иметь дело с Великим Лесом.
        - Так он кто-то из них? - спросила любопытная девочка, правда, потом поправилась: - Конечно, я не эльфар имела в виду.
        - Вряд ли. Те обычно гораздо лучше экипированы. Скорее, он откуда-то с окраины Империи, просто умеет жить в лесу. Правда, больше похож на северянина. Хотя они разные бывают. Поэтому вполне может быть и имперцем. Говорит чисто и без акцента. Видимо, просто ищет лучшей доли. Сама же видела, что он одет не слишком богато. Однако оружие у него хорошее. - И старик осмотрел меч, но вдруг резко почему-то приподнял его и пригляделся к лезвию, а потом сразу вытащил нож, который заткнул за пояс, и в следующую минуту попросил еще и тот, что достался девочке.
        - Странно, - пробормотал он.
        - Что? - спросила у него внучка.
        - Это оружие тарлоков!
        Та все так же непонимающе смотрит на него. Вспомнив, кто стоит перед ним, и что его внучка никогда особо не интересовалась подобными вещами, он пояснил:
        - Они не продают его нам. - Взглянув вслед исчезнувшему в лесу парню, он добавил: - Его можно только взять в бою. Так что он, скорее всего, северянин. Только те могут пуститься искать приключения с родовым мечом на поясе и пустой котомкой за спиной. Похоже на того, кто нам встретился. Так что не удивительно, что он шел па этому тракту. С территории их королевств так гораздо ближе, особенно если он хочет успеть в Империю к определенной дате.
        И старик посмотрел на источник в центре оврага. Он не почувствовал большой силы в парнишке, но это не значило, что ее нет. Скорее всего, она просто мала.
        - Деда, - спросила девочка, - ты хочешь сказать, что он идет в Академию Магии?
        Девочка хоть и была мала по возрасту, но зато не по годам сообразительна, умна и талантлива. Именно поэтому они вместе и ехали в Империю. А если быть точнее, в Академию Магии Империи Ларгот. Хотя они бы и так поехали вместе: кроме старика, у Деи никого не было.
        Ее дед был магом-артефактором, не очень сильным, но очень опытным и обладающим огромным багажом знаний. И поэтому его пригласили стать преподавателем на факультете артефакторики и рунологии в Академии. Это предложение пришлось как раз кстати. Во-первых, именно для этого факультета не требовалось иметь больших магических сил, а потому дед был неплохим кандидатом в преподаватели. А во-вторых, с его опытом и знаниями в этой сфере мог поспорить лишь один-единственный маг, который и был деканом факультета до последнего момента. Но его старый друг, корнол Лениавес, как слышал старик, бесследно пропал где-то пару недель назад и с тех пор не объявлялся. Вот поэтому и пригласили его. Он согласился, но с одним условием. И это условие сейчас стояло напротив и засыпа?ло его вопросами.
        Он попросил ректора позволить обучаться на том факультете, где будет преподавать и руководить сам старик, его внучке. С ее способностями и усидчивостью это будет не очень трудно, зато к тому времени, когда ей придет время поступать в Академию на общих основаниях и у нее появится более широкий выбор специализаций, она будет уже вполне подготовленным магом-рунологом, про артефакторику дед не думал: Дея не была магом-универсалом, но зато остальные дисциплины она спокойно сможет вытянуть. И ректор согласился.
        Но вот как вышло. На их небольшой караван напали эти самые бандиты. И если бы не северянин, то дед даже не знал, что с ними случилось бы. Хотя нет, он представлял, что ждало в таком случае его девочку, но даже думать об этом не хотел. И поэтому он был очень благодарен их нежданному спасителю, который опять куда-то исчез.
        - Деда, там что-то происходит, - сказала Дея по прошествии полутора часов ожидания и показала рукой в направлении дороги. И неудивительно: даже здесь были слышны отзвуки битвы.
        Но кроме этого, дед почувствовал и еще кое-что. Маги активировали защитные плетения. Значит, ловушка не захлопнулась и те маги графа, что должны были блокировать использование магической энергии караванными магами и их защитными артефактами, почему-то не справились со своей задачей. И дед был полностью уверен в том, что он точно знает причину. Молодой северянин с волосами соломенного цвета.
        Подобравшись к засевшим у окраины тракта бандитам, которые расположились с другой стороны дороги, я понял, что тихо магов снять не получится. Слишком близко они сидят, чтобы видеть все время друг друга, и слишком далеко, чтобы уничтожить их одновременно. К тому же у одного из них было какое-то странное поле, и логика подсказывала, что если я мага прекрасно вижу даже без своего видения, то это поле точно не маскирующее. А вот защитным оно вполне могло быть.
        Кроме того, они засели недалеко от основного отряда и те прекрасно услышат любой шум, который тут поднимется.
        Что делать? Есть какой-то караван. Его хотят захватить. По факту, мне не было никакого дела до тех, кто там едет. Но это как с теми эльфами на поляне: я уже выбрал сторону. Это мой мир, теперь мой, и тут мне не нужно особо притворяться. Или скрываться, как у нас, когда каждого бандита и урода прикрывает толпа адвокатов и куча законов, написанных такими же, как и они сами, ублюдками. Конечно, там не все такие были: был Петрович, и Лера, и Анюта, и Нилыч, и его пожилая сестра, бабка Агриппина, - но были и те, кто прикрывался законом как ширмой, чтобы обделывать свои делишки. Такие, как тот генерал из ФСБ и его подручные, или бандит Гоша-Борец. И тут было как везде. Вот граф: вроде громкий титул, но по факту за ним скрывается какой-то разбойник с большой дороги.
        Есть одно существенное отличие - тут я могу быть самим собой. Конечно, в разумных пределах. И если у меня есть шанс помочь, то почему этого не сделать, тем более мне очень не нравятся те, кто так обращается с детьми?.. Об их дальнейшей судьбе было несложно догадаться, в моем мире примерно для того же похищают женщин и детей. И перепродают. Профессия-то древняя и вечная, как и инстинкты мужиков, так что не думаю, что и тут обошлось без нее.
        А поэтому надо соображать. Хорошо хоть у охранников нет метательного или стрелкового оружия. Ножей я особо не опасался, их бросок только на малом расстоянии действительно опасен, а чтобы его метнуть далеко и эффективно, требуется соответствующая подготовка и умение. Но вот маги… Придется рискнуть и снимать первым того, что с полем. Хотя можно сделать проще. У меня-то проблем с метанием ножей нет, и сделать я это могу достаточно быстро. Таким образом, за пять секунд - а ровно столько мне и потребуется - я сниму незащищенного мага и их охранников, а вот потом займусь тем, на ком есть защита. И тут как в физике: если защиту перегрузить, то она должна рано или поздно сдать. Но если ее перегрузить капитально, интересно - тогда что? Удастся ли пробить сразу?
        Петрович всегда говорил, что самое тяжелое, что может таскать с собой человек, это он сам. А что если сделать то, что использовали войны Ганнибала в битве при Карфагене? Не имея возможности пробить доспех римлян, они делали следующее: к ногам привязывали шипованные колодки и прыгали на римлян сверху, используя в качестве шеста свои копья, ну или совершали подобные прыжки с различных возвышенностей. Ускорение плюс вес делали свое дело. Доспехи прошивались. Вот именно это и можно использовать. Конечно, колодок у меня нет, но есть ножи. А распределение силы удара не будет слишком зависеть, ударю я ногами или руками, главное не промахнуться. Плюс я вижу стартовую площадку поблизости от мага в виде достаточно высокого дерева - его и нужно использовать. Забраться на него, и потом начать действовать.
        Но сначала нужно их отвлечь. Да и те, что у тракта, не должны обратить на происходящее тут никакого внимания. А значит, мне нужна помощь. И лучшей помощью будет полностью переключить внимание всей банды на дорогу. Следовательно, мне нужен тот караван, о котором и говорил бугай. Пусть потрудятся немного ради своего же спасения. Спустя двадцать минут. На дороге
        Вот и те, кого я жду.
        Пятеро, но подходят всего двое. Вооружение у всех неплохое. Амуниция однотипная. Есть три мага, несколько артефактов - все как и сказал бугай. Наверное, и золото тоже есть. Но особо оно мне не интересно. Никогда не страдал желанием захапать чужое, правда, и свое никому готов отдать не был. Поэтому мы часто не сходились во мнении с некоторыми не слишком чистыми на руку личностями… Восемь лет назад. Детский дом
        - Слышь, мелкота, - обратился к худенькому невысокому пареньку Витька Жердяй, местный заправила и вроде как гроза всех малолеток, - ты чего-то совсем борзый стал, говорят делиться не хочешь?
        Пацаненок даже ухом не повел, как сидел и ел, так и продолжил.
        - Слышь, я с тобой говорю! - сказал, багровея от злости, этот переросток, которого непонятно почему уже года три как должны были выпнуть из детского дома, но он все еще был тут. И расталкивая остальных, особо не обращая внимания на то, что разбрасывает их еду, направился к тому самому пареньку. За ним двинулись его подпевалы из старших групп.
        Все испуганно посмотрели на одиночку. Хороший, в общем-то, парнишка. Тихий. Никого не трогает. Вечно сидит или за уроками в классе, или во дворе помогает сторожу. Тот его за это и подкармливает. А тут прошел слух, что парнишка где-то заработал денег - не украл, а именно заработал, - и про это прознал Жердяй. Уж он-то работать не любил, а вот так потрясти мелкоту было для него любимым занятием. Особенно таких одиночек. Их потом и на счетчик можно поставить, и поизгаляться. Жердяй обожал чувствовать свою безнаказанность и свою силу, любил на таких вот безответных удары отрабатывать, показывая, какой крутой он боец. И это знали все. Про девочек и говорить нечего, им было еще хуже. В детдоме всегда должен быть кто-то, кто сможет прикрыть тебя, но у этого мелкого белобрысого парня никого не было. Никогда не было.
        И вот наступила расплата за это.
        Но, как это ни странно, того, похоже, это совершенно не волновало, он все так же спокойно сидел и ел, не обращая ни на кого внимания. Витьке осталось до того всего несколько шагов, когда парнишка приступил ко второму. Это взбесило местную грозу еще больше. Он рванул вперед. Шаг. Второй. Третий. Он нависает над столом. Наклоняется вперед. А потом вдруг начинает истошно орать как бешеный.
        Тишина. Все испуганно смотрят в ту сторону. Никто и ничего понять не может. Раздается только крик, плач и какое-то жалкое поскуливание Жердяя. А потом из-за его тела появляется парнишка, держащий поднос в руках.
        - Он на вилку напоролся, - спокойно говорит тот, и несет грязную посуду к мойке.

…Через неделю Виталия. Жердяева выставили из детского дома, наконец ознакомившись с его документами. Вопрос о том, почему он все еще обитал там, так и остался незакрытым. Но директор утверждала, что это какая-то ошибка или недосмотр. Ну а Жердяй… Оказалось, что он и правда по своей глупости несясь на парня, не заметил, как тот поднимается с подносом в руках, и прямо своим пахом наткнулся на выскочившую за его край вилку, да так неудачно, что был временно госпитализирован. Голос с тех пор у него так и остался писклявым и звонким.
        А парнишку сотого случая никто больше не трогал. Слишком удачно наткнулся Жердяй на вилку. И в это мало кто верил. Тихий и спокойный? Вот пусть таким и остается! Спустя двадцать минут на дороге
        Два бойца на каких-то странных верховых животных - даже не знаю, с чем их сравнить: вроде и волки, но высокие и какие-то поджарые - подъехали ко мне и остановились напротив. Я специально так сел. Со стороны тракта теперь по мне не ударить, эти двое перекрыли обзор.
        Один, постарше, пожилой и какой-то рассудительный. Второй моложе, но в нем так и проглядывает привычка отдавать приказы и брать на себя ответственность за чужие жизни. Хорошие, в общем-то, люди. Пришли просто поговорить. Правильно сделали. Поступи они иначе, и я просто вернулся бы и забыл о том, что хотел сделать.
        - Эй, путник, чего тут сидишь? Ждешь кого или караулишь? - это спросил командир.
        Я посмотрел на него и ответил:
        - Отдыхаю. А вот вас где-то через милю поджидают. Очень большой отряд. Так что приготовились бы вы…
        И поглядел на его слишком уж расслабленных бойцов. Я, даже зная, что нахожусь в безопасности, себя обычно так не веду, а эти совсем что-то распустили поводья, будто уже добрались домой. Я понимаю, что до этой самой Империи Ларгот тут всего два дня пути, но нельзя же быть такими несобранными! Именно на таких участках дороги и лучше всего устраивать засады, когда все думают, что уже практически дома, и ослабляют свою бдительность. Именно так и поступили бандиты чуть дальше.
        Предупредив их, я посчитал, что моя помощь больше тут не потребуется, и направился к магам. Мне нужно было незаметно пролезть к ним за спину, забраться на то дерево и дождаться начала стычки
        До места я дошел быстро. Те же двадцать минут. Потом снял с себя все лишнее, оставив только ножи. Действовать буду ими, так что все остальное будет лишь мешать. Закрепил их на теле. Проверил, что они не болтаются и не шумят, после чего пополз в направлении засевших в засаде магов. Тут пришлось действовать тихо и незаметно, и как результат очень медленно, но я успел.
        На странной развилке, образовавшейся в кроне дерева, я устроился очень удобно. Отсюда я мог метать ножи в выбранных противников и спокойно допрыгнуть, когда это потребуется, до защищенного мага. Оставалось ждать, правда, недолго: караван практически достиг уже места, где на него устроили засаду. Я не видел, прислушались ли охранники каравана к моему совету или нет. Но если нет, то это их проблемы. Жду… Вот пропустили передний дозор. «Странно, почему те ничего не заметили, ведь бандиты не очень-то и прятались?» Но, посмотрев внимательнее, понял: маскирует их один из магов, как раз тот, второй, на котором не было защиты.

«Значит сейчас все и начнется», - решил я, когда увидел что караван уже полностью в ловушке. Вот тут вступил в действие первый маг. Несколько секунд, и караван накрывает какое-то поле, а потом практически мгновенно к нему несутся бандиты. Слышу звон стали, а не крики боли. Значит, все-таки послушались моего совета. Но пора действовать и мне.
        Ножи лежат передо мной. Все пять. Цель номер один. Бросок. Самая сложная цель. Это дальний маг. Стоял не очень удачно, но я попал. Кинжал вошел точно в шею. Тело падает вниз.
        Второй уже просто в сторону его охранника, мне необходимо вывести его из боя на некоторое время. Тут не повезло. Нож попал рукоятью в висок. Не смертельно, но сознание тот потерял. Большего мне пока не нужно.
        Третий бросок. Тут все четко. Лезвие вошло точно в ключицу со стороны сердца. Тоже не жилец.
        Ну и теперь последнее и самое сложное. Разбегаюсь по той ветке, что прямо передо мной. Прыжок. Вскинуть руки с зажатыми в них кинжалами и свести в ударе. Видимо, я переоценил защиту этого мага, или она не была просто рассчитана на такой способ нападения, но лезвия ножей по самую рукоять вошли в его тело.
        Все. Работа сделана. Это, кстати, заметили и маги из каравана, так как начали применять свои заклинания. Здесь мне больше делать нечего.
        Скоро Империя. И там мне понадобятся деньги. И я даже не знаю, сколько. Поэтому надо собрать оружие и другие трофеи. Было несколько кошельков с золотом и серебром. У магов его оказалось больше всего. Какие-то амулеты и непонятные свитки, которые тоже отдают магией. Ну и оружие. Посмотрев на охранников, снял и броню. Неплохие кольчуги и пластинчатый доспех. Последнего охранника я добил. «Не оставляй противников за своей спиной, даже если они не знают о тебе», - так советовал Петрович. Потом я по широкой дуге обогнул место боя и вернулся к тому месту, где оставил старика с внучкой. Мне нужны были попутчики и те, кто может хоть что-то рассказать об этом мире, и они у меня появились. Дальше наш путь лежал в Империю. Два дня спустя. Застава на границе Империи Ларгот
        - Ну, вот мы и добрались, - сказал Кассий, как звали старика, показывая на достаточно большое здание у дороги. - Там за ним уже Империя Ларгот. А это застава и таможня.
        Большое и массивное строение из камня и каких-то кирпичей. Отдает магией. Как стены, так и небольшой периметр вокруг него.
        - Что там внутри? - спрашиваю я.
        - Ну, - отвечает старик, - обычно таможня, гарнизон, стойла с верховыми животными, наверное, трактир. И еще, скорее всего, фактория искателей и охотников. Эта застава, по сути, небольшое поселение. Так что там и маги есть, и лекари, и… - он хотел добавить еще что-то, но посмотрел на девочку и замолчал.
        - Понятно, - сказал я, в том числе и о том, что он не договорил.
        Я и так догадался, что это. Все как на Диком Западе, где полно одиноких мужчин, им тоже кое-что нужно. А потом вспомнил кое-что непонятное.
        - Кто такие «искатели»? - поинтересовался я у него.
        - Ну, это те, кто разыскивает различные магические артефакты в Великом Лесу.
        Дальше пояснять не пришлось. Сам занимался этим же. Значит, есть целый пласт людей, кто выполняет ту же работу. «Хм, интересно», - это натолкнуло меня на кое-какую мысль, но без знаний деда мне с этим не разобраться. Между тем Дея, его внучка, шла рядом со мной. Странная девочка, не по годам умная. У нас ее бы назвали вундеркиндом. Но тут таких уникумов, как оказалось, хоть пруд пруди. И все из-за сильного смешения человеческой и иных кровей. Она, например, была наполовину эльфаркой. Ее мать обычная женщина, дочь Кассия, а вот отец - какой-то заезжий эльф, тут их называли эльфарами. Что интересно, детей в обратную сторону не было, так как эльфарки в принципе не обращали внимания на людей, и я теперь прекрасно понимал, почему. Чтобы ты смог заинтересовать такую красотку, что я встретил в лесу, ты и сам должен из себя что-то представлять. Нас же, кстати, называли челами или хуманами. Были и многие другие расы. Империя вообще была очень многонациональным государством. Ну а дальше я уже постарался узнать, а кто же были мои попутчики. Как я выяснил, сам Кассий был магом-артефактором. Это меня удивило.
        - Маг - и попался в плен? - тогда спросил у него я. На что он, усмехнувшись мне, ответил:
        - Я создаю артефакты, магические свитки и могу работать с ними, но я не боевой маг, или даже не маг Жизни. Да и боец из меня, если честно уже никакой, все-таки практически четвертая сотня лет на носу.
        Когда я узнал про его возраст, то чуть в осадок не выпал. Оказывается, маги тут живут сотен по пять-шесть лет! Некоторые - например, те же маги Жизни - могут и дольше. Обычные же люди - лет по двести-триста. «Интересно, а я как впишусь во все это? - подумал тогда я. - С моей-то практически недостижимой сотней в максимуме…» Поэтому мне очень захотелось понять, чего же там интересного творят эти самые маги Жизни.
        Ну а дальше в процессе наших разговоров, выяснилось следующее: Кассия пригласили работать в какую-то местную Академию Магии. Там он должен был занять должность декана на факультете артефакторики и рунологии вместо его старого приятеля, который неизвестно где пропал несколько недель назад. И поехали они через Лесной Тракт, чтобы сократить время в пути и успеть к началу приема в эту самую Академию, так как он должен был присутствовать там на момент начала приема в обязательном порядке. Кстати, они подумали, что и я иду туда же, так как в это время прием во все остальные учебные заведения Империи на время закрывали, чтобы освободить дороги и столицу для кандидатов на поступление в их Академию Магии.
        Академия находилась в столице, которая называлась Парн. Кассий, когда все это рассказывал, думал, что его слова произведут на меня впечатление, но для меня это были просто слова. Единственное, что меня заинтересовало, так это то, что тут эта самая Академия есть и туда может попытаться поступить любой, у кого есть хоть малейшие магические способности.
        Ну и еще я узнал, что первый год обучения в Академии стоит пятьсот золотых, второй тысячу, а все последующие - по две. Было несколько схем оплаты обучения: спонсор, государство или собственный карман. Хотя обучение у них в Академии еще считалось недорогим. Но и это еще было не все. Например, у них на факультете всегда недобор студентов и там могут дать некоторые льготы при оплате. К тому же Академия обеспечивала жильем и питанием, как своих студентов, так и их преподавателей, но если это было нужно или было такое желание, никто не запрещал жить и питаться в городе, как тем, так и другим. Ведь многими студентами были различные родовитые аристократы, у которых в столице были собственные дома и резиденции. Правда, все равно первые три года обучения студенты в обязательном порядке должны были проживать на территории Академии, и только потом могли жить, где им заблагорассудится. Считалось, что это очень сближает учащихся. Факультет обучения и уровень способностей определял некий «артефакт распределения».
        Вот, по сути, и все интересные сведения, что он мне сообщил. Ну разве еще то, что он хочет, чтобы и его внучку приняли туда, он же, как и всегда, готов был приглядывать за ней во время учебы. И его условия принял нынешний ректор Академии. Похоже, старик и вправду был неплохим специалистом в своей области, раз согласились на это его не слишком стандартное условие. Девочка же, оказывается, тоже была сиротой, как и я, и единственным ее родственником являлся Кассий. Это нас с ней и сблизило. Когда она узнала о том, что у меня вообще никого нет из родных, то с детской непосредственностью предложила себя в качестве младшей сестры. Мол, так хотя бы будет с кем поиграть и в гости к кому сходить, да к тому же она всегда хотела старшего братика. А я хороший. Ну как можно отказать ребенку? Хоть очень умному, но все равно от этого не перестающему быть милым и добрым ребенком. Так что я согласился. Кассий на это особо не возражал. Он вообще сказал, что я - хороший пример для нее.
        Вот так у меня и появилась сестра в этом новом для меня мире. Она-то мне и рассказывала обо всем подряд. Дея любила поговорить. Правда, спрашивать она любила гораздо больше, но тут вышел большой облом: я оказался не из тех, кто так просто дает ответы даже на самые простые вопросы. Например, мое имя они узнали только на второй день. И то потому, что мне надоело, когда меня все время называют «молодой чел», «уважаемый», «господин северянин» или «дяденька».
        Пусть лучше по имени. Степан.
        Мое имя их, кстати, не удивило. Оказывается, Степаны тут были, правда, очень редко. Не слишком популярное имя. И переводилось это имя… Кстати я и сам знаю как оно переводилось, просто до того, как произнес его, не думал об этом. Так вот, я не поверил сначала, но переводилось оно как «умеющий выживать». Не «жить», а именно «выживать», одним словом - «живучий». Интересно получается. По факту, теперь у меня даже фамилии не стало, так как и имя, и моя старая фамилия полностью совпадали. «Ну, живучий так живучий», - решил я и забил на это: обойдусь им одним. Мне не привыкать. Все равно семнадцать лет из моей прошлой жизни меня только так и величали.
        Вот, а теперь мы стоим и ждем, пока нас пропустят сначала на заставу, а потом и на территорию самой Империи. Однако тут выяснилась одна относительно неприятная вещь: все документы, подтверждающие, что Кассий и Дея - граждане Империи, остались там, в погибшем караване, и сейчас у них вообще ничего при себе не было. Теперь же для того, чтобы попасть туда, им следовало оплатить въездную пошлину. Про меня так вообще никакого разговора не шло, на мне сразу все подряд ставили печать: «Северянин». «Наверное, похож», - усмехнувшись в очередной раз, подумал я. Зато меньше вопросов, откуда я такой красивый нарисовался. Нашим легче! Я, в общем-то, в том, что придется оплатить пошлину, большой проблемы не видел, но как оказалось, нужно было подождать приезда какого-то капитана, который и примет с нас плату за въезд. А пока нам предложили остановиться в местной таверне.
        Кассий расстроился. Если бы нас пропустили сразу, мы бы еще успели вовремя, но сейчас он точно опаздывал.
        - Что можно еще сделать? - спросил я у него. В ответ он лишь макнул рукой куда-то в сторону. Я сначала подумал, что это так, от безнадеги, но потом, приглядевшись к вывеске, замер на месте. «Продажа или сдача в наем пегасов», - было написано на ней.
        - Пегасы!.. - пораженно пробормотал я.
        - Угу, - кивнул он, - но они никак не меньше чем по золотому за одного возьмут, ведь сейчас они нужны всем. А нам их необходимо три. Это большие деньги.
        Я, конечно, не стал говорить, что и на лошади, ну или что у них тут ее заменяет, ни разу не сидел, что уж говорить о пегасах! Но мне стало очень интересно. Кассий даже не спрашивал меня, откуда у меня что, он просто как-то вечером отозвал меня в сторону и сказал:
        - Я смогу вернуть тебе долг, только когда мы прибудем в Академию.
        - Если бы я хотел, чтобы вы мне что-то возвращали, - тогда ответил я, - то сказал бы вам об этом сразу.
        После этого мы к подобному вопросу больше не возвращались. Но теперь, видя, как расстроился Кассий, мне стало понятно, что старик очень переживает за свои будущие обязанности и тем более за Дею, которую примут в Академию только если он будет работать там. «Ну и коль только в этом проблема, то почему бы и нет?» - решил тогда я и направился к стойлу.
        - Идемте посмотрим, что там и почем!
        Они молча направились вслед за мной. М-да… Красивые создания. Всего пегасов было два, к тому же уже не по золотому, а по пять. И все из-за того, что двадцатку выкупили только недавно уехавшие эльфары.

«Уж не мои ли это знакомые?» - подумал я, количество-то совпадает. Их почему-то не заставили тут задерживаться. «Наверное, побоялись сильнейшего адреналинового и гормонального выброса у местных мужиков от присутствия тут эльфарок», - усмехнулся я про себя. Старика это расстроило еще больше. Ну а для меня все один фиг, что золотой, что пять, все равно я даже примерно не представляю цены местных денег. Об этом надо будет поговорить вечером с дедом. Давно собирался, но не было возможности. Возникла у меня кое-какая мысль, правда, не знаю, сработает она или нет. А сейчас нужно было решить другой вопрос.
        - Эй, любезный! - позвал я сидящего в углу мужика.
        Тот удивленно посмотрел на меня и осторожно подошел ко мне.
        - Что угодно? - как-то странно посматривая в мою сторону, спросил он.

«И чего это с ним?»
        - С кем нам поговорить об аренде двух последних пегасов?
        Кассий и Дея удивленно посмотрели в мою сторону, как, впрочем, и мужик.
        - Простите, но это не арендная цена, это их стоимость.
        Кассий покивал.
        - Теперь понятно, - сказал он.
        Ну и хорошо. Покупка так покупка.
        - Сможешь пристроить их куда-нибудь в столице потом? - спросил я у Кассия.
        - Да, в той же Академии, там вроде есть верховник[2], - ответил старик.
        - Замечательно. - И я снова обратился к местному смотрителю: - Так с кем нам поговорить об их покупке?
        - Сейчас позову хозяина, - быстро метнулся он куда-то вглубь помещения.
        - Степан, но тебе же не хватило! - посмотрела на меня Дея.
        - Переживу, как я понял, тут идти дня три. Так что дойду. Вы мне только скажите, где вас искать. Навещу в городе.
        - Конечно, - закивала та, - и в гости придешь. Ведь мы же родня! - серьезно закончила девочка.
        - Прости, не подумал. Обязательно в гости приду.
        - Хорошо, - ответила Дея, - учти, я запомнила обещание!
        В этот момент пришел степенный такой мужичок.
        - Купить хотите?
        - Да, - ответил я.
        - Десять золотых и по серебряному за день пользования стойлом.
        Я залез в сумку и отдал ему те деньги, что нашел у графских магов. Это наверняка местная валюта. Там же у меня было и серебро. Расплатившись за животных, мы хотели уже уйти, но тут нас остановил хозяин стойла.
        - Простите за мою назойливость, но я вижу, что у вас не хватает животных…
        - Есть такое дело, - ответил я, чего отрицать очевидное?
        - У меня есть предложение, но не уверен, что оно вас заинтересует. Есть еще один верховой зверь. Не хуже пегасов. Даже лучше!
        Это описание меня заинтересовало. И не только меня, похоже.
        - Да? - сразу переспросил Кассий.
        - Готов отдать его за те же деньги. Но вы должны понять, в столицу вас с ним могут не пустить, если его хозяин - не маг Жизни. Вам придется его или сдать имперским магам, или продать другому магу. А у нас тут такие маги - большая редкость.
        И он посмотрел на нас.
        - Вы говорите о драге? - сразу догадался старик.
        - Да, - кивнул тот.
        - Это кто такой? - спросил я у него.
        - Не видел? - удивился он. - Хотя да, ты и эльфар-то, скорее всего, не видел, а это - их боевые животные. Ими пользуются княжеские рейнджеры. Откуда он у вас? - удивленно посмотрел на смотрителя Кассий.
        - Патруль как-то привел. Хозяин уже несколько месяцев не объявляется, хотя животное дорогое и обученное. Вот, решил продать. Тут он никому не подходит.
        - Пойдем, посмотрим, - предложил я Кассию, - никогда не видел.
        - Идем, коль интересно, - сказал старик, - но я им точно управлять не смогу, Дея тоже не справится.
        Про меня он и упоминать не стал, а зря. Как только я увидел этого странного… коня (ну, пусть будет конь) черного атласного цвета с костяными бронеплитами на спине и по всему телу, сразу понял - МОЁ.
        Может, именно это мое желание стать его хозяином и заставило животное обратить на меня внимание. Драг неторопливо поднял голову и, проигнорировав всех остальных, медленно подошел ко мне.
        - Берем, - произнес я, даже не подумав о том, что никогда не ездил ни на каком животном. С этим драгом, я знал, у меня никаких проблем не будет.
        Глава 5 В этот же день, вечером. Трактир «Веселый толстяк»
        - Все еще не могу поверить, что ты смог приручить драга! - сидя напротив и удивленно поглядывая в мою сторону, сказал Кассий.
        Сидели мы в местном трактире. Назывался он «Веселый Толстяк». Что интересно, никакого толстяка тут не было и в помине. Владелицей этого заведения была молодая девушка. Хотя теперь с их возрастом я бы не стал говорить так определенно, но на мой взгляд выглядела она лет на двадцать пять. Симпатичная, не очень высокая, темные кучерявые волосы. Улыбчивая, но это, скорее всего, профессиональное. К нам отнеслась достаточно гостеприимно, хотя и к остальным девушка проявляла столько же внимания. Очень удивилась нашему составу, вернее тому, что с нами маленькая девочка, особенно когда узнала, что мы одни только недавно пришли со стороны леса. Но вопросов особо задавать не стала.
        - У всех свои причины, - именно так прокомментировал ее поведение Кассий.
        Ну а дальше мы прошли в эту самую гостиницу или трактир. Само здание было большим, но при этом достаточно уютным. Правда, свободных номеров в нем оказалось не много. За время отсутствия местного капитана тут успели скопиться те, кто хотел попасть в Империю. Но номер нам девушка нашла. Не очень большой, однако, на мой взгляд, очень удобный. Ну, я судил исходя из его общей безопасности. Воры тут, оказывается, водились. Сломал я руку одному такому при входе в трактир, тому, что потянулся к моей котомке.
        К тому же безопасность нашей комнаты на эти пару дней обещал обеспечить еще и Кассий, но уже своими методами. Как сказал тогда:
        - Посмотришь, как работают маги-артефакторы и рунологи, чтобы больше глупых вопросов не задавал.
        Он добавил еще, что незаметно к нам никто не войдет, да и Дея была очень восприимчивой девочкой и мимо нее и мышь не смогла бы проскочить. Ну, а я решил, что увижу, так увижу. Даже было интересно понаблюдать за действиями старика. Я понял уже, что местные маги работают тут не просто по одной схеме. Есть и артефакторы, есть и какие-то рунологи, есть и те, кто работает с силами напрямую. Была и более грубая форма магии - как, например, у тех шаманов, которых я встретил.
        А гориллы, сражавшиеся с эльфами, оказывается, назывались тарлоки. Опасные существа, и сильные. В чем я смог убедиться лично. И их оружие очень ценилось. Но не из-за качества его изготовления, а именно как трофейное. Многие аристократы хранили и передавали его по наследству. И скупалось, как мне сказал Кассий, оно неплохо, но лучше его продавать не тут, а в столице. Там цены на него будут повыше, так как таких врагов там нет, а вот гордых и спесивых аристократов море.
        И таких мечей у меня было три. Последний был не тарлокский, и Кассий не смог определить, кто его изготовил. Он все-таки не специалист. А вот оружие магов и их охранников лучше было продать именно тут, так как здесь на него был определенный спрос, а в столице это ширпотреб кузнечного разлива мало кого заинтересует. Так что, можно сказать, устроились мы нормально. И вот сейчас спустились вниз поужинать, а потом собирались дойти до местного многопрофильного магазина, где продавалось все подряд. Им владел тот самый мужик, у которого мы и приобрели драга и пегасов. Собрались мы туда в основном из-за того, что мне было больно смотреть на те обноски, которые были надеты на девочку и ее деда. Хотя их это почему-то особо не заботило. Вот в ожидании ужина мы и вели эту беседу. Заодно я осматривал местных постояльцев. Большинство были такие же путники, как и мы, местные, несколько вояк и кто-то непонятный. Именно их и называл Кассий «искатели». Странные они, напоминали каких-то ущербных магов, но в чем их ограниченность, я не понимал. А спрашивать, выказывая свою вопиющую неосведомленность, не хотел. И так
Дея и Кассий у меня уже несколько раз спрашивали, из какого я медвежьего уголка выполз, что не знал таких простых вещей. Поэтому пока я больше наблюдал, но и не спрашивать не мог.
        - Да и сам удивлен не меньше, - честно признался я, - но он мне очень понравился. Никогда таких прекрасных и величественных животных не видел.
        - Ты учти, что они полуразумные и лучше тебе относится к нему с уважением, а не как к тому же пегасу, да еще и имя дать нужно подходящее. То, что этот драг сам примет, - наставлял меня старик.
        - Понял, я подумаю над этим, - сказал я в ответ.
        Дед же продолжал рассуждать:
        - Ну, теперь-то кое-что проясняется, - и он посмотрел на меня. - Я уверен, что в тебе как минимум есть способности, правда, не слишком сильные; тут уж извини, аура у тебя очень слабая и не развитая. Но способности точно есть, и они тяготеют к магии Жизни. И это уже неплохо. Если ты смог приручить драга, то значит, это как минимум тянет на ученический уровень. К тому же, как я и предполагал ранее, ты чувствуешь источники силы. А это тоже говорит о наличии у тебя способностей к магии.
        - В смысле? - Мне стало интересно то, о чем рассказывает Кассий, хотя я примерно догадывался уже, что сейчас услышу. Однако вместо него мне ответила Дея.
        - Дедушка говорит о том, что ты всегда стоянки выбирал у источников с магической энергией Жизни. Мы это заметили. И это хорошо, в лесу это самые безопасные места. Ты, похоже, их неплохо чувствуешь. Я же вот, например, могу их найти, только если буду пользоваться магическим взглядом - как, кстати, и деда. А это сложно. Мои же стихии это Воздух и Вода. Что тоже неплохо. Их источники я чувствую и так. Вот, например, тут в крепости есть сильный источник силы Воды.
        И девочка махнула рукой куда-то себе за спину. Я перевел туда взгляд. Да, и я там видел какое-то голубоватое пятно чуть дальше и внизу. Кстати, от него к Дее протянулась тоненькая ниточка канала магической энергии.
        - Не переживай, если ты его не чувствуешь, - сказала между тем мне она, - очень мало, магов рождается со способностью управлять сразу несколькими силами. Их называют универсалами. Но они обычно не так сильны, как другие маги, зато могут пользоваться своими способностям там, где узкоспециализированные маги становятся слабы. Правда это не относится к магам Воздуха. Он есть везде. Но и тут есть свои ограничения. Например, если рядом есть мощный источник любой другой силы, то тогда он просто преобразует всю ближайшую энергию в свой тип. И в таких местах сильны именно маги того типа, что и сам источник. - И, немного подумав, она добавила: - Так что маги стараются строить свои дома и жилища поближе к источнику своей силы.
        А меня же заинтересовал другой вопрос, его я и задал.
        - Дея, - спросил я, - получается, что если ты чувствуешь какой-то источник, ты имеешь наклонности к этому типу магии?
        Девочка удивленно посмотрела на меня:
        - Нет, конечно. Я чувствую всю магию. Просто для этого мне нужно воспользоваться магическим взглядом. Искатели вон, - показала она на как раз заинтересовавшую меня группу, - так вообще очень многие типы магии чувствуют, но совершенно не могут с ними работать. Или работают, но только с малыми объемами магической энергии. А это плетения максимум второго уровня, и то не всегда.
        Послушаешь ее в такие вот моменты - и не подумаешь, что говоришь с девочкой двенадцати лет. Но, как я понял, ее воспитанием с детства занимался Кассий, а ни чему другому, кроме магии, он ее обучить просто не мог, так как и сам разбирался только в ней. Поэтому и такие познания. У меня же пока не было и этого.
        - Да, кстати, - вспомнил я о той своей идее и обратился к старику, - Кассий, я что у тебя хотел спросить. Те артефакты, что собирают искатели в лесу, тут по идее должны идти по более низким ценам? Или это не так?
        - Тут, конечно, значительно дешевле. Но надо понимать, что и кому ты потом будешь продавать в столице. У каждого мага есть свои собственные поставщики. Обычно местный товар используют под ингредиенты или заготовки для будущих магических предметов. И у тебя их могут просто не купить. Хотя… - он задумался. - Я думаю, Академия бы приобрела все, но с небольшой скидкой.
        Я хмыкнул:
        - Главное, чтобы эта скидка не превысила разницу в цене товаров.
        - Тут можешь не переживать, - сказал старик, - они попросят не больше двадцати процентов. Да с такой скидкой и в городе у тебя все скупят. Но в Академии все купят разом.
        - Понятно, - сказал я. - А как понять, какой артефакт из леса более ценный?
        - Ну, тут все просто, - ответил старый маг. - Нужно выбирать те, в которых накоплено больше силы, их оценят гораздо выше. Но ты особо не рассчитывай на то, что местные этого не знают. Они и сами учились в Академии Магии. Ведь и на искателей там учат, и на рейнджеров. Но длительность обучения и стоимость значительно на этих факультетах ниже, чем на полностью магических.
        - Да я, в общем-то, так и подумал, - прокомментировал я его ответ, - мне просто интересно, выгодно ли?
        - Конечно, выгодно, - пожал плечами тот, - не зря же сюда скупщики каждый месяц приезжают. Эти вон, - и он кивнул на искателей, - тут и сидят из-за того, что, видимо, кто-то скоро должен появиться.
        - Так, - насторожился я, - с этого момента поподробнее. Получается, что сейчас весь товар у них, и они готовы его продать. Любому или только скупщику?
        И я посмотрел на отдельно сидящих людей и каких-то непонятных ребят, похожих на нашего Валуева. Дея назвала их ограми.
        - Да им вообще-то должно быть все равно. Сторонний покупатель даже интересней, ведь он не будет просить таких скидок, как перекупщик. Те-то за покупку всей партии иногда чуть не тридцать процентов выбивают.
        - Интересно, - пробормотал я себе под нос, и уже сообразив, что решение верное, быстро поднялся и сказал: - Идемте-ка со мной! Будет нужна ваша помощь.
        После чего развернулся и потопал прямо в сторону столиков, за которыми сидели искатели.
        - Добрый день, уважаемые, - поздоровался я с посмотревшими на меня людьми. Конечно, там были не только люди, но перечислять всех не имеет смысла.
        - И тебе не хворать, северянин, - ответил мощный огр.
        Ну что я говорил, опять «северянин». На лбу у меня это написано, что ли?..
        - Позволите? - и я указал на пару свободных мест.
        - Присаживайся, - сказал все тот же самый глава отряда - а ни кем другим он быть не мог.
        - Спасибо, - ответил я. - Я Степан, это мои родственники, Кассий и Дея, - представил я своих спутников.
        - Торок, - сказал огр, - Кирал, Серн, Бирюк, - кивок в сторону последнего, - остальные не наша команда.
        - Понял, - кивнул я и продолжил: - Мы тут к вам по делу.
        - А вот мы не догадались! - усмехнулся огр. - Что нужно? Попутчиками вас взять не сможем, мы уйдем сразу вглубь Леса.
        - Да нет, вы не поняли, - ответил я, - меня интересуют ваши находки. Дед, - указал на Кассия, - сказал, что у вас можно кое-что относительно выгодно приобрести. Вот мы и подошли к вам, чтобы узнать - есть что-то на продажу или нет?
        - А, это, - и он посмотрел на нас. - Что интересует?
        А черт его знает, что нас интересует, и поэтому я перевел взгляд на Кассия. Тот лишь пожал плечами и ответил:
        - Я сперва должен взглянуть, чтобы понять.
        Смотрю на огра. Тот вглядывается в старика, вижу, как от него в сторону Кассия направляется чуть фиолетовая линия, а потом Торок уверенно говорит:
        - Так ты маг? - Кассий кивает головой в ответ. - Тогда понятно, - и показывает в сторону дверей на улицу. - У нас все на складе. Можем сходить, посмотреть.
        - Тогда после ужина, - заметил я, как нам сервировала столик сама хозяйка.
        - Да без проблем, - отвечает Трок, - закончите, подходите.
        Мы поднялись и пошли обратно. Сели и быстро поели, и только тут у меня выплыла очередная запоздалая мысль. Вернее даже вопрос, который я упустил.
        - Э-э, Кассий, как-то сразу не поинтересовался. А в какую цену идут эти артефакты?
        Тот удивленно посмотрел на меня, покачал головой и только потом ответил:
        - От золотого осу и выше. Мелочевку настоящие профессионалы обычно не собирают, но если находят, то там иногда отдают или как довесок, или большой партией за десяток золотых. Ну а что-то по-настоящему ценное может и в сотню выйти. Если у них есть артефакты, принадлежащие Древним магам, даже не магические, то там вообще можно и о тысяче говорить или больше.
        - Хм, - протянул я. А сам подумал: «Сильно не наваришься, если что». - Да, есть еще кое-что. А каково соотношение золотых эльфар к имперским монетам?
        - Обычно три к одному, - быстро ответил Кассий. Он уже понял, что я это все затеял не просто так.
        - Хорошо. А тарлокские?
        - Эм, - удивленно посмотрел на меня дед, - у них нет своей валюты.
        - Да? - и я залез в рюкзак. - А эти тогда чьи?
        Он посмотрел на данную ему монету, а потом перевел осторожный взгляд на меня и спросил:
        - Откуда она у тебя?
        - Оттуда же, откуда и меч, - пожал я плечами, - я поэтому и подумал, что это их деньги.
        Дед расслабился.
        - Это ирийские золотые. Меняют один к одному, но только в столице. Тут их никто не возьмет. А там я найду, кому их пристроить, есть у меня знакомый меняла.
        - Хорошо, - ответил я, - тогда пошли.
        У тарлоков были разные деньги. Из найденных монет я сумел идентифицировать только те, что принадлежали эльфам, и имперские деньги. Теперь я определился и с последними. Их было немного. Всего двадцать. Но они были. Зато теперь, кроме моего золота и серебра, есть еще и небольшой НЗ в виде этих монет.
        Мы поднялись из-за стола.
        - Мы готовы, - подойдя к отряду Торока, сказал я.
        - Идемте, - ответил тот, - арендованный нами домишко тут недалеко.
        Те, тоже не особо рассусоливая, поднялись из-за стола и направились к выходу из таверны
        - Слышал? - спросил один из местных у второго. Они сидели за соседним с искателями столиком. - У этих троих должны быть деньги, если они собрались что-то приобрести у Торока. Тот с дешевками не работает.
        - Да, - кивнул второй, - только вот тот старик - маг. Тут без Черепа не обойтись.
        - Ну, поделимся, - пожал первый плечами, - не так много он и берет. - Правда, потом добавил: - Жаль только, девчонку придется ему отдать. Лучше бы просто ее убить. Не нравится мне то, что он с ними делает.
        - Но других магов, готовых валить своих, тут нет, - пожимает плечами второй.
        И на этом закончив свое небольшое совещание, они поднимаются и выходят вслед за командой Торока и ушедшим с ними магом на улицу. Времени у них немного. Нужно постараться успеть подготовить засаду на эту тройку. Самого опасного из них нейтрализует маг Смерти. А уж с девчонкой и каким-то молокососом они справятся.
        - Вот, смотрите. - и Торок выложил перед нами на столе штук пятьдесят различных камней, целых и обломков костей, какие-то ветки, небольшой череп животного - какого-то грызуна, и отдельно, немного в сторону, положил травы и какие-то растения.
        - Много у вас тут, - с интересом углубляясь в изучение разложенного на столе, произнес Кассий. Этим же занялась и Дея. Старик же, разглядывая предметы, спросил:
        - Видимо, были в длительном поиске?
        - Да, почти три месяца, - ответил тому Торок, пожимая плечами. Для него это, похоже, было в порядке вещей - так долго находится в лесу.
        - Но, я смотрю, не просто так, - и Кассий кивнул на стол.
        Огр согласно кивнул ему в ответ. Меня же поразило другое. Я за пять дней путешествия по тракту, особо не углубляясь в лес, насобирал в два раза больше. Или я лучше вижу, или черт его знает что. Между тем Кассий стал откладывать в сторону наиболее ярко светящиеся предметы.
        - Это лучшее из того, что есть, - сказал наконец он. А потом, кивнув на травы и растения, старик добавил: - Это трогать не стал, так как не разбираюсь в специфике работы с ними.
        И, посмотрев на меня, он неожиданно спросил:
        - Может, тебя что-то особо привлекло?
        И он был прав, меня заинтересовало одно растение. Стояло оно в небольшом горшочке. Это растение было достаточно мощным источником силы Жизни, правда, к этому примешивалось и еще что-то странное. Такого цвета я еще не видел. Но если исходить только из силы излучения, то оно и было наиболее интересным.
        - Это, - сказал я, кивнув на горшочек.
        Его мы тоже отставили в сторону.
        Потом Торок озвучил цены на выбранные нами товары. Получалось практически четыреста золотых. По факту, это были чуть ли не все мои наличные деньги, даже с учетом всех эльфийских монет. Но зато, как я понимал, это было неплохим вложением капитала, которое по приезду в столицу принесет ощутимую прибыль. На обучение мне так и так не хватало, а теперь я, по крайней мере, смогу оплатить уверенно первый и, возможно, второй год учебы в Академии. Правда, если, как и говорил Кассий, эти товары у меня кто-нибудь купит. Но рискнуть стоило. Даже если буду продавать их совсем дешево, то, по крайней мере, закрою вопрос с первым годом обучения. Посмотрим.
        Немного поторговавшись, мы еще и скидку в сорок золотых получили, так как забирали самый дорогостоящий товар и весь разом. В общем, на мой взгляд, это была удачная сделка. Собрав уже наши артефакты и уложив их в мой рюкзак, мы вышли из дома Торока и его команды. Уже стало темнеть. Пора было устраиваться на ночь в таверне. Но я вспомнил о своем желании заглянуть в местный магазин, и поэтому мы сначала направились туда.
        - Идут - сказала одна тень другой.
        - Да вижу, - ответила вторая. - Как только маг свалится, то прыгай на парня и вали его, я добью, а потом схватим девчонку.
        Череп, предупредил, что у них будет не больше пары минут, сам он сосредоточенно стоял рядом и что-то делал. Правда, его действия не были заметны, так как он даже не шевелился. Вот троица подходит к тому закоулку, в котором и спрятались местные громилы и бандиты. Но вдруг парень, идущий рядом с магом-стариком, обо что-то запнулся и сделал, чтобы не упасть, несколько быстрых шагов вперед.

«Почему маг не падает?» - подумал первый. И неожиданно услышал какое-то сипение со спины. Развернулся и с удивлением обнаружил торчащую из шеи мага рукоять кинжала. Потом этот бандит увидел, как у того расширились зрачки. Маг явно заметил что-то у него спиной. Но ничего больше он сделать не успел. Два тихих шага, и два трупа падают вниз. Еще один спокойный шаг вперед, и холодные глаза смотрят на мага-убийцу. А потом молодой парень с выбросом руки вправо выдергивает у того из шеи кинжал, разрезая ее при этом практически пополам.
        - Степ, что там? - раздается детский голос.
        - Ничего, показалось. Сейчас выйду к вам!
        Как только мы покинули дом, где жили искатели, я заметил три притаившиеся фигуры. Две были обычными людьми, а вот третья сплошь пропитана какой-то черно-серой и непонятной липкой энергией. И если бы я хотел сказать о том, что это за маг, то почему-то решил бы, что он использует заемную силу. И тут на ум приходит только одно: жертвоприношения.
        Ждала эта компания именно нас. Мимо устроенной ими засады нам из этого проулка было не выбраться, поэтому мы в любом случае должны были пройти мимо них. А значит, принимаем за основу, что нужны им именно мы.
        Так, дальше. Что нас ждет? Вижу какую-то энергетическую структуру у нас на пути, нитка управления от нее идет к этому самому магу. Она практически в конце проулка. Но как только мы доберемся до нее, неизвестные окажутся за нашими спинами. Мне это совсем не нравится.
        Что еще? Вооружены они или нет, не известно. Но черная энергетическая конструкция у нас на пути мне все еще очень не нравится. Как проверить? Нужно увидеть неизвестных до того, как их увидят остальные, и на месте уже разобраться. Как это можно сделать? Для этого я шагов на пять должен быть впереди Кассия и Деи. Смогу я это обеспечить? Без всяких сомнений. Дорога темная. Не очень видно, что валяется и делается на земле. Поэтому, если кто-то и запнется и чуть не упадет, никого это не удивит.
        Незаметно вытаскиваю ножи. Не знаю, видимо, мне в этом мире везет, в свалке тупиков и узких улиц гораздо сподручнее работать именно коротким оружием. Хотя на поле боя я не отрицаю полезности и другого вооружения. Правда, тут я в такие ситуации еще не попадал. И это к счастью.
        Все. Пора.
        Шаг. Очень натурально запинаюсь - особенно с учетом того, что я и правда запнулся - и пролетаю проулок насквозь, еле успев затормозить перед энергетической паутиной.
        Все вооружены. Мечи обнажены. Маг поддерживает свое заклинание. Это враги.
        Тогда и действуем соответственно. Бросок ножа в шею мага. На нем нет никакой защиты под одеждой что есть, непонятно, именно поэтому моя цель - шея. Недолго жду. Бандиты должны начать суетиться. Вижу, как один из них развернулся. Больше ждать не имеет смысла. Два быстрых шага вперед. Присесть, уклониться от встречного удара и чиркнуть по горлу первого противника. Еще один шаг и второй удар. Тела валятся вниз. Хорошо, что тут темно и с основного проулка этот закоулок не просматривается.
        Передо мной остался только маг с какой-то гнилостной тьмой внутри. Я не отрицаю смерти и понимаю ее важность. Поэтому спокойно отношусь к тем, кто будет работать с нею. Но это что-то другое. Очень похоже на жертвоприношения и смерть от них. Поэтому без сожалений выдергиваю кинжал, стараясь нанести как можно более рваную рану. Пусть почувствует на себе ту боль, что причинял. Делаю шаг назад, чтобы перекрыть обзор со спины, так как чувствую, что к углу приближаются Кассий и Дея.
        - Степ, что там? - спрашивает у меня девочка.
        - Ничего, показалось. Сейчас выйду к вам! - спокойно отвечаю я.
        Дождавшись, когда мои знакомые пройдут немного дальше, обшариваю трупы. Кроме денег, больше ничего у них не беру. Это местные, я видел их в таверне. Если я появлюсь с чем-то, что принадлежало любому из них, будут ненужные вопросы. А они мне не нужны.
        Выхожу из проулка, при этом натыкаясь на странный взгляд Кассия. Старик - не маленькая девочка и он прекрасно понял, что там произошло. Он только кивнул мне, когда я проходил мимо. Никаких вопросов у него ко мне не было. Чем-то он мне напоминал Петровича. Слеплены оба деда были из одного и того же теста.
        Ну а дальше мы зашли в магазин. Там я слил все оружие, что не представляло интереса в столице, а также уже готовьте амулеты магов и их свитки, посчитав, что тут их ценность значительно выше, чем там. Ведь тут нет такой конкуренции тем, кто их создает. Заработал я на этом ни много, ни мало почти двадцать золотых. Что показало, насколько выгодна торговля магическими артефактами и прочим. Это разом окупило все наши затраты на заставе, плюс мы приобрели для Деи и Кассия приличную одежду и дорожные сумки. Переодеться они должны были в гостинице, после того как коротенько помоются.
        Я же почему-то вспомнил небрежные слова эльфийки и приобрел пару сапог, кстати, их же производства. Их иногда обменивали эльфары тут на заставе. Они пришлись мне как раз по ноге. Больше ничего интересного тут не было. По крайней мере, для меня.
        А еще через сутки мы заплатили въездную пошлину и покинули эту заставу. Сейчас мы были на территории Империи. Покидая заставу, я понял, почему она стоит именно тут, и почему ее невозможно было миновать. Оказывается, прямо за нею находился огромнейший разлом метров двухсот в глубину и шириною около километра. И через него был проложен широченный каменный мост. Исполинское строение! Работа гномов, как сказал Кассий.
        По другую сторону моста так же была еще одна застава, но поменьше. Мы могли вылететь сразу, но необходимо было отметиться о въезде на территорию Империи Ларгот, а потому нам пришлось посетить и коменданта следующей заставы. И тут выяснилось, что пошлину можно было заплатить здесь. Просто надо было лишь доехать или дойти до них. Нам же об этом никто не сообщил.
        Ну, что сделано - или не сделано, - то прошло. Тем более и кое-что полезное мы сделали. Например, у меня появился драг, которого зовут Тиир. Еще мы закупились артефактами и собирались их перепродать в столице. Кассий обещал с этим помочь, напомнив про двадцатипроцентную скидку.
        Но главное - мы уже были в Империи. Правда, разницы особой я не заметка. Воздух тот же, лес тот же… И, судя по всему, все те же неприятности. Через двое суток мы будем в столице. Хотя нет. Одно большое и существенное изменение все же произошло. Я летел! Никогда не думал, что это так приятно. Кассий с Деей смотрели на меня, как на идиота, который выделывает разные кренделя. Но я был до безумия счастлив…
        И, похоже, это мое состояние и настроение передались и другим. Дорога в столицу обещала быть незабываемой. Сутки спустя. Империя Ларгот, придорожный трактир «У перепутья»
        - Кассий, это кто? - меня заинтересовала странная группа, сидящая в углу зала.
        Сильная магическая аура, какая-то необычная. Чем-то похожа на мою, но более ярко выраженная. Не получится скрыть, что ты маг. Однако, как вариант, они могли управлять ее видимым отображением. Чем, похоже, и пользовались. Сам наблюдал подобное, когда сидящая ко мне спиной девушка в капюшоне немного приглушила сияние своей ауры. Именно это и привлекло мое внимание к ним.
        - Где? - оглядываясь, спросил старик.
        - Те, в углу, - и я кивнул в нужном направлении.
        Сначала дед непонимающе посмотрел в ту сторону, куда я указывал, но потом я заметил, как от него в тот угол протянулся фиолетовый канал.
        - Не может быть, - медленно произнес он и осторожно осмотрел остальной зал.
        Видимо, он искал таких же людей, но тут таких больше не было. Похоже, его повышенное внимание к их группе повлекло и ответную реакцию. Нами тоже заинтересовались. Как говорится, не будите спящего дракона, ему это может не понравиться.
        От стола со странными людьми поднялся… я бы сказал - молодой человек, но слишком уж у него была насыщенная различными вкраплениями аура. Кассий очень напряженно смотрел на приближающегося к нам мужчину. Впрочем, и я тоже. Не знаю, с какими намерениями он шел сюда, но я на всякий случай начал расчет, того, как его уничтожить. Меня не покидало ощущение, что это - ходячая машина для убийства, хотя он и приближался к нам расслабленно, но я почувствовал его готовность к бою.
        Опасные люди. Очень. Мне с такими сталкиваться никогда не приходилось. Ни в том мире, ни в этом. Но тут я понимал, что меня ждет еще множество сюрпризов. Таких опасных противников всегда нужно знать и понимать, на что они способны. Между тем этот человек подошел к нам. Приглядевшись, я понял свою ошибку. Никакой это не человек. Больше похож на эльфа, только слегка бледноватого. Этого не было заметно из-за накинутого на его голову капюшона. Но не успел он хоть что-то произнести, как раздался детский голос Деи:
        - Дяденька, вы ведь настоящий вампир, истинный? - спросила она.
        Кто? Вампир? Тут и такие есть?! Теперь, по крайней мере, понятны мои опасения относительно него. И как его убить? Никакого серебра у меня нет, или там осиновых кольев, а другого я про них и не знаю. Да и сидят они у окна, не особо опасаясь солнечного света…
        Поняв это, я боковым зрением стал контролировать как его, так и их группу. Тот хмыкнул. И непонятно, то ли на вопрос Деи, то ли на мои приготовления. Но мне все равно. Если это будет необходимо, я справлюсь.
        Видимо, он что-то почувствовал и удивленно взглянул в мою сторону. Наверное, мое ледяное спокойствие, как-то отразившееся на моем лице, когда я просчитывал те варианты, которые позволят нам как минимум выйти из боя без потерь с нашей стороны. И он уже более заинтересованно оглядел всех нас.
        - По крайней мере, теперь мне не нужно представляться, - наконец сказал он и спросил: - Разрешите присесть за ваш столик?
        - Да, конечно, - кивнул ему в ответ Кассий, - присаживайтесь.
        И он указал на ближайший стул.
        - Благодарю, - вежливо ответил тот.
        Но, несмотря на его вежливость, старик был по-прежнему очень напряжен и собран. «Опасается он этих странных людей, именуемых вампирами», - не нужно быть особым гением, чтобы это понять. А меня почему-то интересовал вопрос: а они в летучих мышей превращаться умеют? Хотя, насчет последних, я вообще не уверен, что они есть в этом мире. И я невольно посмотрел сначала на сидящего тут вампира, а потом и на других, которые периодически и сами поглядывали в нашу сторону.
        Это заметил и сидящий за столом.
        - Вас что-то интересует? - спросил он у меня.
        - Ну, вообще-то да, - честно ответил я, - но боюсь, потом ваши подопечные меня постараются прибить. Так что я уж лучше воздержусь от вопросов.
        - Разумное решение, - глянув на остальную свою группу, ответил он и потом развернулся к старику. - Меня зовут Гарх, - представился подошедший вампир.
        - Кассий, - произнес в ответ дед.
        - Вы, как я понял, маг и, судя по всему, очень удивились нашему появлению здесь, - сказал этот Гарх, - но у нас есть на то личное разрешение Императора (и почему, интересно, Кассий сразу поверил ему, я бы попросил этот документик показать). А молодняк, который вы видите за нашим столиком, это всего лишь будущие студенты Академии Магии.
        - Что? - удивился Кассий и уже особо не обращая внимания на опешившего от такого поведения вампира, подскочил и подошел к сидящим за отдельным столиком, как я догадался, будущим студентам Академии. - И все маги, - тихо пробормотал он, глядя на них, - да еще и прошли боевую особую подготовку, - говорил сам себе под нос и качал головой, обходя их столик.
        В конце концов, он напоследок еще раз оглядел сидящих и спокойно смотрящих на него вампиров, после чего горестно вздохнул. А потом пробормотал:
        - Ну и за что мне все это, спрашивается? Чем я провинился-то? Сначала разбойники, теперь вот эти!..
        После чего развернулся и вернулся обратно к тому столику, за которым мы и сидели. Гарх вопросительно посмотрел на меня, но я и сам ничего не понимал, поэтому просто пожал плечами. Зато все сразу поняла Дея. Я же говорил, что она сообразительная девочка.
        - Дедушка - декан факультета рунологии, - будто это все сразу объясняет, сказала она вампиру.
        Видимо, вампиру этого и правда было достаточно, в отличие от меня. Тот уже внимательнее пригляделся к старику.
        - Кассий Ар’Домар? - спросил он.
        - Да, - горестно кивнул дед.
        Гарх встал и склонил голову.
        - Будем рады передать под ваше начало самых лучших молодых магов со всех прибрежных кланов, - произнес он, а потом добавил: - Не переживайте, мы выбирали из всех лучших самых спокойных, невозмутимых и уравновешенных.
        Но старика это не больно успокоило. Я понял, что чего-то не понимаю, а потому поглядел на Дею, молча прося разъяснений.
        - Они все рунные маги, ну и маги Крови, - ответила она на мой вопросительный взгляд, - так что наверняка окажутся на факультете деда, плюс еще получат доступ на боевой полигон. Но тут я не знаю - как решит ректор и Совет Академии, так и будет.
        Гарх с изумлением посмотрел на девочку.
        - Вы меня удивили своими познаниями, - сказал он ей.
        - Ну, - и Дея немного смущенно взглянула на того в ответ, - я ведь тоже буду там учиться. Поэтому и примерно представляю, что к чему.
        Тот покивал на ее слова.
        - А вы, как я понимаю, собираетесь пойти, наверное, в рейнджеры? - это он сказал, уже обращаясь ко мне.
        - Не знаю, - спокойно ответил я, - у меня нет таких способностей к магии, как у нее, - и я указал на Дею.
        Вампир усмехнулся.
        - Но вы совершенно не переживали о том, кто мы. Лишь рассмотрели нас, как возможные цели, что-то прикинули и успокоились, - произнес он и потом неожиданно спросил: - Вы, молодой чел, так уверены в себе?
        На это я мог ответить лишь одно:
        - Нет. - И, усмехнувшись, добавил: - Я уверен в вас.
        Не объяснять же ему, что для меня не важно, кто будет моим противником. Я просто знаю, как его убить максимально быстро и качественно. И они не исключение. Кем бы они ни были. Это и есть моя вторая натура. Как говорил Петрович, я генетический хищник и убийца. Ну, я не обижался, только старался учиться у него и контролировал свое второе я. Ведь человек и есть самый опасный хищник, а я, как ни посмотри, все-таки человек.
        Пока дед что-то сосредоточенно обдумывал, Гарх поднялся и отошел к тому столику, за которым сидели молодые вампиры. Не знаю, что он им сказал, но те с удивлением повернулись в нашу сторону. А потом по одному стали подходить к нам и отдавать поклон Кассию, который все это воспринял как должное. Эту картину наблюдали и остальные посетители таверны.
        - Чего это они? - спросил я у Деи.
        - Не знаю, но думаю, приветствуют своего будущего наставника, ведь это именно он будет нести ответственность за них все то время, пока они будут учиться в Академии.
        - Понятно, - кивнул головой я и стал рассматривать подходящих.

«И правда, похожи на эльфов, - думал я глядя на них. - В основном одни парни, но есть четыре девушки… - Вон как раз идет и та, из-за которой я и обратил на них внимание. - Опа, не только эльфийки, оказывается, красавицы», - глядя на алебастровую богиню, прошедшую мимо меня и даже не заметившую моего жалкого существования, подумал я. Та все так же медленно наклонила свою голову и, как и все остальные назвала свое имя. Но вот именно оно заставило удивленно посмотреть на нее Кассия.
        - Ра’Горт? - переспросил он у нее.
        - Да, - кивнула спокойно девушка.
        - А вы… - хотел спросить у нее что-то еще старик.
        - Это не имеет никакого значения, - сразу ответила она, даже не выслушав вопроса.
        - Хорошо, - кивнул тот и добавил: - Приятно познакомиться.
        По сути, эта девушка и была самой последней. Когда они отошли за свой столик, я повернулся к Кассию и спросил:
        - А кто она?
        - Кто? - начал играть в «моя твоя не понимай» дед.
        - Девушка, что была последней?
        Он на меня посмотрел, а потом, видимо, что-то решив, произнес:
        - Рения Ра’Горт, - и немного помолчав, добавил: - Как я понимаю, она внучка ректора Академии.
        - Постой, - удивился я, - так она же вампир!
        - Ну да, - пожал плечами тот.
        - Тогда получается, что и ее дед - вампир?
        - Никто этого и не отрицает.
        - Дела… - протянул я и вновь посмотрел на соседний столик, где как раз обернулась эта самая девушка, Рения. Вскользь мазнула по мне равнодушным взглядом и опять отвернулась. Вот так я и узнал, что ни черта не знаю об этом мире. Стремлюсь попасть в Академию, которой, как оказалось, руководит вампир. Хотя остальных, похоже, это совершенно не заботило. Так что мне придется сильно пересматривать свои взгляды на жизнь.
        В таверне мы пробыли до утра. Нужно было дать отдохнуть пегасам. Моему драгу отдых не требовался, он рвался вперед. На следующий день с утра выяснилось еще и следующее: вампиры никуда не убыли. Они дожидались нас. Гарх решил отправить их с нами, вернее с Кассием, как нам сообщили, а у него самого появились какие-то срочные дела в столице и он еще вчера вечером отбыл туда. Ничего не оставалось, как взять на себя заботу об этих вампирах. Ведь, по сути, было понятно, что именно Кассий и будет за них отвечать в будущем.
        Так наш небольшой отряд разросся. Было приятно увидеть удивление на бесстрастных лицах этих господ, когда они поняли, чей это драг стоял в стойле. Но особого внимания на меня они все равно не обращали. Так, прилепился кто-то к их отряду, и прилепился. Едет себе, и едет. Но вот что удивительно: Дея достаточно быстро сошлась с внучкой ректора. Не знаю, о чем они все время беседовали, но только именно ей улыбалась эта высокомерная и какая-то отстраненная от всего живого красавица. Я же ею любовался издали.
        Правда, были от такого путешествия и свои, плюсы - конечно, кроме эстетического удовольствия, полученного мною. Как только на любых постах понимали, что это за отряд нас сопровождает, к нам ни у кого не возникало никаких вопросов. По-видимому, уважали тут вампиров, и сильно. А так пришлось бы нам по паре часов задержаться на этих пропускных пунктах.
        Тут я вновь увидел магию в действии, которая не позволяла-таки воздушным наездникам пролетать мимо находящихся в Империи гарнизонов. Она притягивала скакунов к небольшой посадочной площадке и не давала им взлететь без дозволения, полученного от местного мага. Правда, Дея сказала, что это типичная магия Воздуха и можно обойти подобные ловушки. Она даже знает, как это сделать, но это было бы незаконно и мы не стали поступать подобным образом. Хотя по мне, так можно было бы просто или облететь раскинутую в пространстве сеть, или не попасться на один из болтающихся в воздухе магических щупов.
        Так мы и добрались до столицы Империи. Вечер следующего дня. Империя Ларгот, столица Парн
        Город оказался большим. Очень большим. Даже больше, чем я ожидал увидеть из описаний, данных мне Деей и Кассием. Но я видел города и гораздо большего размера, хоть и не в живую, но видел, так что особого восторга от меня они не дождались, чего подспудно ожидали. Ну город, ну большой. Ну и что? Это и было написано на моем лице. Правда, они восприняли мое молчание за некоторую робость.
        - Не переживай, - сказал мне старик, - он поначалу всех пугает. Да и людей тут столько только из-за того, что идет прием в Академию. Через месяц здесь станет гораздо спокойнее.
        И показал на ворота, через которые мы должны были попасть в город.
        - Нам туда. После проезда нам придется разделиться. Туда, где будем жить мы с Деей, тебя не пустят. Это на территории Академии. Но вот в том районе сдаются неплохие комнаты. - и он указал на невысокие домики почти у самой городской стены. - Об этом мало кто знает, но это дома магов, живущих на территории Академии, и чтобы жилье не простаивало, они его обычно сдают. Особенно в период наплыва абитуриентов. Там ты сможешь себе что-то подобрать. Не соглашайся на цену больше половины золотого в день и не плати больше чем за неделю - потом цены резко спадут. Это сейчас не очень удачное время, но тут по-другому не получится. Столица очень дорогой город.
        Немного помолчав, он продолжил:
        - Там же ты сможешь и питаться. Там есть неплохой трактирчик, называется «Пятнистый Ларс». Скажешь, что от Кассия, дадут хоть и небольшую, но скидку. Его держит мой знакомый, бывший поисковик. Кстати, почему-то сразу об этом не подумал… Свои артефакты можешь попытаться сначала реализовать через него. Он возьмет процентов пять за поиск покупателей. Но зато найдет тех, кто купит по максимальной цене. Это гораздо больше, чем заплатит Академия. Ну а то, что останется, продашь уже там. - После чего стал рассказывать дальше, одновременно указывая на те или иные участки города. - Это квартал мастеровых, там квартал наемников. Дальше идет Внутренний город, но туда лучше не суйся. Живут там в основном аристократы, да еще находятся посольства тех или иных государств. В центре - императорский дворец. А по периметру Внутреннего города в основном живут простые граждане, лавочники и прочие. Да, вон там - городской рынок. Дальше сначала студенческий квартал - он называется так потому, что там снимают жилье студенты старших курсов и молодые преподаватели. Ну а там - территория самой Академии. Меня ты тоже сможешь
найти там. Вон она.
        М-да… Почти четверть города эта самая Академия и занимала. И сейчас практически весь копошащийся внизу народ направлялся именно туда.
        Город был большой, и с того места, где мы остановились, было не очень хорошо видно, где там и что. Ну а над городом полеты были запрещены, стояла защита, я ее практически сразу обнаружил. Поэтому разглядеть все более детально не получалось, но примерное представление о том, что и где находится, я получил. К тому же понял, где их, если что, придется искать и куда мне самому следует идти. Ведь я твердо решил попробовать поступить в Академию. Но сначала хотелось бы понаблюдать за самим процессом поступления. Там же в комиссии я мог разыскать и Кассия. Мы условились, если мне удастся поступить, я найду его, и тогда он сможет устроить, чтобы нас поселили недалеко друг от друга. Мне, по сути, было все равно, но Дея хотела быть поближе ко мне, а против этого я не возражал.
        Вот и наша очередь на въезд. Тут внаглую проскочить не получилось, таких важных в столице был каждый второй, а потому общую очередь нам все-таки пришлось прождать. Зато вопросов к нам и тут ни у кого не возникло. Ну а дальше мы разделились. Я поехал туда, где мне следовало пока устроиться, а Кассий в Академию - решать свои вопросы. Однако, как я надеялся, мы должны были скоро встретиться. Ведь до Академии-то, по сути, я практически добрался. Осталось наскрести денег на свое будущее обучение и пройти это необычное распределение.
        Глава 6 Несколько часов спустя. Таверна «Пятнистый Ларс»
        С жильем вышел полный облом. В этом году был необычайно большой наплыв гостей в столицу, и потому не то что комнату, а даже отдельную койку снять было проблематично. А ночевать с компанией каких-то совсем уж незнакомых личностей в одном небольшом помещении, где чуть ли не в затылок тебе дышат, мне не нравилось. Плюс гигиена и безопасность. Настоящее раздолье для воров всех мастей. Но меня почему-то не трогали. Пару раз видел, как за мной следили, но этим все и закончилось. Видимо, или не нравился я им, или уж сильно много оружия на меня было навешано, а вот чего-то ценного с первого взгляда и не увидишь.
        Сам же я, оглядываясь кругом, думал: «Хоть ищи место на улице, - а потом напомнил себе: - Что, кстати, тоже бы не получилось». Бездомных гоняли патрули, так и шнырявшие по городу в разные стороны. Я уже обдумывал вариант поискать жилье за пределами города или пожить на природе, где-нибудь недалеко в ближайшем лесу - все чище, чем тут, - но тогда каждый день, чтобы попасть обратно в город, мне будет необходимо платить входную пошлину. Однако придется, видимо, пойти на такие затраты, коль тут ничего найти не удалось.
        Правда, перед этим нужно было вернуться в трактир «Пятнистый Ларс». Туда я прошел сразу, как попал в город, чтобы оставить там своего драга. Заплатил пару серебряных монет за его содержание в стойле на несколько дней вперед и подкинул еще одну мальчишке-смотрителю, чтобы тот получше заботился о моем Тиире. А затем посетил и само заведение. Нужно было поговорить с владельцем о том, чтобы он нашел мне покупателей, ну и еще хотелось перекусить. Тот пообещал за те самые пять процентов от прибыли найти нужных людей. Кроме того, я показал ему еще и тарлокские мечи и кинжалы, сообщив, что тоже хочу их продать. Оставлял себе я только те, что были наиболее качественными - это как раз были те, что я взял у самого мелкого шамана.
        - Хм, - произнес Ларс, глядя на выложенное перед ним оружие - а так и звали владельца трактира, только вот почему он пятнистый, я так и не понял. - Тут нужно поискать. Но к вечеру, думаю, найду как покупателей на артефакты, так и на мечи. Про кинжалы не уверен, но тоже поспрашиваю.
        - Хорошо, - тогда согласился я. Ну а сейчас возвращался обратно в трактир, где я должен был встретиться с людьми, которых заинтересует мой товар.
        Зал был полон, но я сразу выделил трех отдельно сидящих магов. Именно на них мне и кивнул Ларс. Я подошел к их столику.
        - Добрый день господа, - вежливо поздоровался я, - как я понял, вас заинтересовало что-то из того, что у меня есть?
        - Добрый, - кивнул молодой парнишка, хотя мне показалось, что главный у них - мужчина среднего возраста, так как магом он был наиболее сильным из всех, - есть такое дело. Ларс сказал, что у тебя можно найти много чего интересного?
        - Не знаю, насколько, - пожав плечами, ответил я, - но готов показать.
        - Тогда пошли, - и молодой маг махнул мне рукой куда-то в сторону отдельного кабинета: - Не думаю, что разумно здесь светить как артефакты, так и деньги.
        - Согласен, - наклонил я голову, и мы прошли в небольшой отдельный кабинет, который, по всей видимости, и использовался для этих целей. Примерную разницу в стоимости своих артефактов я уже знал, так как пробежался по лавкам, зашел на рынок, посмотрел цены в магазинах и у отдельных продавцов. Получалось, что тут все стоит дороже примерно в три-четыре раза. А за самые мощные артефакты можно было и в шесть раз больше попросить.
        К растениям маги отнеслись совершенно равнодушно, не их профиль. Но как мне сказал Ларс, когда мы шли сюда, и на них он нашел покупательницу, только прийти она должна чуть позже. Маги выбрали сначала самые перспективные артефакты и сразу отсчитали мне за них две тысячи золотых. «Первый и второй год обучения оплачены», - прокомментировал я это событие. Потом, немного посовещавшись, они выбрали еще немного артефактов. Видимо, и у них был ограниченный бюджет. Тут мне досталось всего шестьсот золотых. На остальное они посмотрели с сожалением, но сказали, что больше на заготовки под артефакты потратить не могут. Однако если я задержусь тут на час, то сюда подойдет пара их друзей, которые тоже будут не против кое-что приобрести.
        Я не возражал. Времени у меня было еще часов пять, так что я согласился подождать их тут. Пока ждал, успел поужинать и отдать долю трактирщика. На пять лет обучения пока не набиралось, а это и был тот минимум, который был мне необходим для обучения в Академии, чтобы получить магический сертификат и печатку мага. Хотя, конечно, были и сокращенные курсы, и другие факультеты, где проходили обучение люди с небольшими способностями: искатели, рейнджеры, - но мне нужно было закрепиться именно в Академии. И желательно при этом попасть как в ее библиотеку, так и в хранилище артефактов Древних магов, о котором по дороге мне рассказывали Дея и Кассий. Туда был доступ только у магов и тех, кто учиться на магических факультетах. Ведь, как я понял, если мне нужны ответы на мои вопросы, то нужно копать именно в этом направлении - Древняя магия и артефакты Древних.
        Как и обещал Ларс, скоро подошла девушка, явный маг Жизни. Она очень обрадовалась предложенным ей растениям, плюс выбрала практически все артефакты, заполненные силой Жизни. Как она объяснила, приобретает это все девушка-маг не для себя, а для их группы. Они сразу сложились и на всех скупают по городу те ингредиенты, что им нужны, потом изготавливают из них амулеты и лечебные зелья и перепродают. Я удивился, что отправили ее одну. Она помялась, но потом, призналась, что не одна, а ее вроде как охрана сейчас сидит в зале. То-то я заметил три отходящие от нее нити.
        - Хорошо, - согласился я на сделку и заработал еще тысячу золотых.
        Из растений у меня осталось только то странное, что я несколько дней назад приобрел у поисковиков на заставе. Его я решил оставить себе. Слишком уж необычным оно было. Да и общее количество артефактов у меня значительно уменьшилось, осталось порядка десятка камней и прочего мелкого мусора.
        Буквально вслед за девушкой влетело еще два запыхавшихся парня, которые оказались как раз теми самыми знакомыми ушедшей отсюда практически час назад троицы магов, и выкупили у меня за тысячу сто еще несколько артефактов. Больше клиентов на магические артефакты особо не предвиделось.
        Я отдал Ларсу причитающиеся ему проценты и стал дожидаться нескольких аристократов, которые хотели посмотреть мое оружие. Тут мне трактирщик, в общем-то, ничем помочь не мог. Цена за такое оружие, если исходить из его качества, была средняя, не больше десяти золотых, но в таком качестве оно не сильно кому-то и интересно, а вот как трофейное - это да. Но в этом качестве он оценить его не мог, предложил посмотреть на реакцию покупателей. Только предупредил не наглеть и сильно не задирать цену, но и не мельчить, иначе они просто посчитают этот товар недостойным внимания.
        В общем, все как у нас. Гренку никто не станет покупать за двадцать баксов, а вот крутон без особых проблем. Хотя и то, и другое - жареный хлеб. Так что работаем на имидж и немного шевелим мозгами. Нужно к моему оружию, как минимум, придумать историю. Хотя тут и придумывать-то особо ничего не нужно. Мечи и кинжалы принадлежали трем сильнейшим тарлокским шаманам. Такое оружие вряд ли у кого-то еще есть. Как мне сказал Кассий, те очень дорожили своими шаманами. И это чистая правда. Конечно, про силу шаманов я не уверен, но покупателям об этом знать и не нужно. Дальше можно разделить и ранжировать оружие, сказав, что это было у их командира, а эти два меча - у помощников. Это как минимум поднимет стоимость одного из мечей. Я оглядел лежащее передо мной оружие и выбрал тот меч, что был с необычной рукоятью. Подойдет на роль клинка самого главного злодея, тем более у него лезвие было немного шире других. В общем, чуток, но отличался. Его я и отложил в сторону.
        И как раз вовремя. Ко мне в комнатку вошло четверо молодых людей, вернее три чела и один огр. Все в дорогой одежде. Как трактирщик и сказал, это были махровые аристократы, десять поколений благородных предков в них так и просматривалось, а в огре - так и еще больше. Я даже удивился: зачем им это оружие? Ведь в таких семьях обычно оно есть, и добыто, чаще всего, именно собственными руками их пращуров. Но эти молодые аристократы зачем-то пришли ко мне, и я был не против.
        - Простите, - даже немного растерялся я, - но мечей у меня всего три.
        И указал на оружие, лежащее на столе. Даже не думал, что будет конкуренция за подобный товар.
        - Мы знаем, - кивнул головой один из парней, - но мы бы все равно посмотрели, тем более нам сказали, что есть еще и кинжалы.
        Я посмотрел на них, и у меня сразу в голове завертелся некий… не знаю, хитроумный или нет, но - план.
        - Хорошо, - ответил я, - вот оружие. - И потом пояснил: - Я вытащил только мечи, так как боевые ножи тарлоков практически все похожи между собой. Но когда-то они принадлежали разным воинам, и я не хотел разбивать комплекты и собирался продавать все как есть. Но если вам интересно… - И я вынул из своей практически опустевшей котомки еще пять ножей. Три я оставил себе, на всякий случай, два придвинул к одному мечу, два к другому, и последний - к третьему.
        - Именно в таком виде все и висело когда-то у нас дома на стене, - сказал я им.
        А потом начал заливать о том, что оружие раньше принадлежало сильным тарлокским шаманам, что это меч их предводителя, а эти два их помощников.
        - Был и еще один нож, - сказал я, - но он утерян. - И, немного помолчав, добавил: - Так что этот последний комплект я хотел продать подешевле.
        - Сколько ты хочешь за этот меч? - спросил у меня огр.
        Даже не стоило спрашивать, куда он укажет в первую очередь. Я же сказал ему несколько другое.
        - Уважаемые господа! Мне не хотелось бы никого обижать, но мне нужно как минимум полторы тысячи золотых за все, чтобы хватило на обучение в Академии, именно поэтому я был вынужден продать наши родовые реликвии. Так что готов отдать все за эти деньги. И поэтому самый ценный меч буду продавать в самую последнюю очередь. Ну или отдам все разом тому или тем, - с намеком посмотрел я на них, - кто приобретет у меня все за эти деньги.
        Аристократы с удивлением смотрели на меня. Я же наседал:
        - Не переживайте. Клинки истинно тарлокские, это вам подтвердит любой кузнец, а то, что они принадлежали шаманам, сможет проверить любой маг. Если хотите, можно сделать это прямо сейчас. Только у меня нет знакомых в этом городе, и тут я доверюсь вам.
        Это и заставило их думать в нужном мне направлении. Они уже не раздумывали над тем, приобретать им оружие или нет и нужно ли торговаться за него или вообще забыть. Сейчас они думали о том, как бы проверить правдивость моих слов, и если все сказанное мной будет правдой, то тогда у них в руках окажутся действительно уникальные боевые трофеи. Я же совершенно не переживал по этому поводу. Остаточную магическую энергию я в них еще чувствовал, это же почувствует и любой одаренный. А то, что это тарлокское оружие, и вправду заметит любой кузнец.
        - К Сериулу? - спросил человек у огра.
        - Да, я тоже о нем подумал, - кивнул тот в ответ. И уже обращаясь ко мне: - Есть у нас один эксперт. Но смотри, если посмел солгать… - и глаза огра опасно сузились. Я же спокойно посмотрел на него и сказал:
        - Идемте.
        Правда, по дороге завернул к Ларсу и отдал ему последние причитающиеся деньги. Тот удивленно посмотрел на меня.
        - Ты же еще ничего не получил, - сказал он.
        - Получил, - пожав плечами, ответил я, - только они еще и сами не догадываются об этом.
        Как только эта четверка постаралась уличить менял во лжи, они уже подсознательно приняли на веру, что мой рассказ правдив. Теперь им требовалось небольшое подтверждение.
        Идти пришлось недалеко. Хотя я почему-то думал, что придется топать как минимум до квартала ремесленников, но оказалось, что пойдем мы к их знакомому, который держит оружейную лавку тут же, совсем недалеко.
        - Сериул, - войдя в небольшое помещение маленького магазинчика, крикнул один из парней, - ты где тут закопался?
        Сначала раздались громкие шаги, от которых слегка подрагивал пол, а потом - я даже не поверил своим глазам - вышла огромная образина с ладонью размером в мою голову.
        - Чего шумите опять? - произнес этот гигант. «Оно еще и разговаривает?!»
        Теперь я точно знаю, что тарлоки - не самые крупные, кого можно встретить в этом мире.
        - Сериул, мы по делу, - сразу сказал огр и кивнул в мою сторону. - Говорит, у него тарлокские мечи и они принадлежали шаманам. Сможешь это проверить?

«Вопрос-то он задал правильно, - хмыкнул я, - даже вмешиваться не придется». Эта громадина перевела свой взгляд на меня и пророкотала:
        - Выкладывай! - После чего указала на прилавок.
        Когда я положил все перед ним, он, даже особо не глядя, сказал:
        - Точно тарлокские, их ковка. Мелковаты, правда, но коль говорите, что принадлежали шаманам, то тогда это возможно.
        После этого я увидел, как от него протянулся тоненький ручеек энергии к оружию.
        - Хм-м… Не солгал, - сказал он, - точно принадлежало шаманам.
        Дальше уже аристократы, расплатившись, забрали оружие и ушли. Я же упаковал в свой рюкзак все золото и собрался уходить, когда меня остановил голос от прилавка.
        - Как ты их нагрел? - Развернувшись, я заметил, с каким любопытством смотрел на меня этот гигант.
        Я подумал: им он ничего не сказал, и похоже, ему просто интересно, чтобы так же не попасть самому, а поэтому я ответил:
        - Всего лишь сказал правду. - И, усмехнувшись, вышел из его магазинчика.
        Ну а Сериул все еще с удивление смотрел на закрывшуюся за северянином дверь. «Как можно обмануть, сказав правду?» - думал он.
        Да очень просто. Ведь не обязательно говорить ее всю…
        Лейла стояла, закусив губу. Ей говорили не идти сюда одной, но она не послушалась и теперь поплатилась за это. Однако и по-другому поступить девушка не могла. Ей сообщили, что тут могут рассказать о судьбе ее отца. Лейла знала, что этот район сам по себе злачное место, а уж то заведение, где ей назначили встречу - и подавно. Но выбора у нее все равно не было. Она должна была узнать, что с ним! Но это оказалось очередной ловушкой. Лейла еле вырвалась из здания, куда ее заманили, выбив дверь воздушном тараном и расшвыряв напавших на нее людей. Потом постаралась уйти от погони проулками города, но у нее ничего не вышло. Она не знала этой части столицы и предсказуемо свернула не туда.
        И теперь девушку загнали в какой-то тупик. Лейла хотела воспользоваться еще раз заклинанием воздушного кулака, но у нее ничего не вышло. Место, где она сейчас стояла, накрыли щитом подавления магии. Значит, среди преследователей был маг, и сильный. Она, прижавшись спиной к стене и выставив свой небольшой кинжал, затравленно смотрела на приближающихся к ней людей. Не были они похожи на простых бандитов, те бы начали глумиться и издеваться над попавшей в их сети девушкой. Лейла множество раз наблюдала за тем, как двигался ее отец или старший брат во время учебных поединков, и поэтому была уверена, что окружили ее профессиональные воины. Вернее, убийцы.

«Я не сдамся!» - в отчаянии подумала она. Но ей и не предлагали. Тихо прозвучала команда одного из нападавших: «Убить!» - которая и подтвердила, кем были эти люди на самом деле и зачем они пришли. За нею.
        К ней направились двое. «Не хочу!» - в отчаянии подумала девушка, но ее желания тут никого не интересовали. За ней давно охотятся, она это прекрасно знала Чей приказ выполняли эти наемники, она даже не догадывалась, но предполагала, что и недавние смерти ее близких родственников, и нападение на их особняк, и последующее исчезновение отца, которое окончательно выбило девушку из колеи, - все это может быть как-то связано. И вот эти неизвестные добрались до последнего представителя рода Драконидов Лерейских. До нее…
        Не зря отец настоятельно просил ее не покидать пределов Академии в одиночку. Но не всегда это было возможно. Да и запертой в стенах Академии вечно девушка быть не могла. Лейла понимала, почему отец предпринимал такие меры по обеспечению ее безопасности. Но сейчас девушка действовала на свой страх и риск. Вот за этот риск и наступила расплата. Ее поймали.
        До нее осталось сделать всего пару шагов, как вдруг убийца неторопливо, но от этого не менее неотвратимо направляющийся прямо к ней, медленно стал оседать вниз. Мгновение, и второй повторил движение первого. Девушка с удивлением посмотрела на торчащие из шей лежащих на земле наемников темные рукояти кинжалов.
        Это же заметили и трое других убийц. Но это их не спасло. За их спинами будто из самой мглы материализовалась фигура и одним длинным, тягучим, но при этом быстрым и резким движением полоснула стоящих перед ней наемников где-то на уровне их шей.

«Трое за один удар!» - Девушка удивленно смотрела на странную серую тень, что так и не растворилась в воздухе, как она того почему-то ожидала. Лейла стояла и смотрела на нее, и только сейчас девушка поняла, что щит подавления спал и она может пользоваться магией. Но этого уже не требовалось. Все, что необходимо, сделала эта кажущаяся нереальной тень.
        Неясная размытая фигура сделал несколько шагов вперед, и теперь девушка поняла, что ее спасителем был обычный парень-хуман, неброско одетый, высокий, с волосами соломенного цвета, похожий на выходца из Северных Королевств. Если и маг, то слабый.
        Между тем чел спокойно наклонился над телом ближайшего наемника и так же равнодушно и буднично, будто занимался этим чуть ли не каждый день, вытер об его одежду свой меч. Потом он выпрямился и, поглядев на девушку, спросил:
        - Вы в норме? С вами все в порядке?
        Оглядев тела, разбросанные вокруг, он еще раз взглянул в лицо Лейлы и прокомментировал:
        - Пожалуй, стоит вас проводить, - и девушка готова была поклясться, что никаких возражений эта простая фраза не подразумевала. Ее спаситель просто ставил ее перед фактом. И это ее почему-то успокоило. Впервые за последний- месяц девушка почувствовала себя действительно в безопасности.
        Правда сразу они не ушли. Хуман обошел все тела и собрал оружие, кошельки и амулеты наемников, сложил их имущество к себе в мешок, который потом закинул за спину.
        - Я готов, - сообщил он ей в конце и добавил: - Только показывать дорогу придется вам, я совершению не знаю города. - И отошел немного в сторону, пропуская девушку вперед.
        Лейла, стараясь не смотреть на трупы, выскочила из того тупичка и огляделась вокруг.
        - Нам во Внутренний город, - сказала она.
        Парень равнодушно пожал плечами и лишь добавил:
        - Насколько я понимаю, он где-то там, - и махнул рукой куда-то налево. Девушка и сама этого не знала, но если она попадет куда-нибудь в знакомое место, то там она быстро сориентируется. А уже через десять минут они дошли до городского рынка. Дорогу до него, оказывается, знал ее спаситель. Она, рассуждая вслух, сказала, что оттуда бы точно смогла добраться до своего дома, и парень, услышав это, довел ее как раз до нужного места. Еще через полчаса они подходили к воротам, ведущим на территорию Внутреннего города.
        - Не хотите поужинать со мной? - перед самыми воротами спросила немного смущенная Лейла у спутника. За все время он так и не представился. Девушка не хотела, чтобы он уходил, рядом с ним она наконец почувствовала себя действительно в безопасности.
        - Простите леди, - похоже, чел понял, что Лейла аристократка, - но вынужден вам отказать. Я не смог найти ночлега в городе и мне нужно покинуть его до темноты, а то не хочется коротать ночь в городской тюрьме. Говорят там не очень комфортно. - И парень улыбнулся.
        Девушка медленно наклонила голову, но вдруг неожиданно даже для себя сказала:
        - А не хотите ли остановиться у меня? - И с замиранием в сердце стала ждать его ответа.
        - А я вас не стесню? - спросил он. - Да и ваши родственники будут против…
        - Нет, - покачала головой девушка, - я живу одна.
        Парень удивленно посмотрел на нее и, хмыкнув, сказал:
        - Я, конечно, согласен, глупо отказываться от такого предложения. Но вы же догадываетесь, как на это могут посмотреть ваши знакомые и соседи?
        - Да, - и девушка медленно опустила голову, - но у меня есть на то свои причины.
        - Я видел, - кивнул парень, - целых шесть причин.

«Почему шесть? - удивилась Лейла, и только потом вспомнила о маге: - А ведь и правда шесть». И она медленно кивнула, подтверждая его слова.
        - Тогда я к вашим услугам, - произнес северянин и очень галантно и как-то необычно склонил перед нею голову: - Разрешите вас сопроводить?
        Пройдя еще несколько шагов, он добавил:
        - Спасибо вам, вы меня очень выручили.
        Девушка посмотрела на него и, впервые с момента нападения, улыбнулась.
        - Ну да, а вы так просто мимо проходили и к тому, что я сейчас иду рядом с вами, никакого отношения не имеете? - И ехидно посмотрела тому в глаза.
        Именно сейчас на душе у нее стало легко и свободно. Тяжесть и груз последних дней, которые подспудно давили на нее, свалились. Она поняла, что этот необычный чел, который до сих пор так и не представился, спас не только ее жизнь.
        - Кстати, - насмешливо сказала она, - вам не кажется, что жить с девушкой в одном доме и при этом даже не назвать своего имени - это верх невоспитанности?
        - Простите, - искренне ответил тот, - как-то вылетело из головы. Меня зовут Степан.

«Живучий. Странное имя. Редкое, - подумала девушка, глядя на спокойно идущего рядом с нею хумана. - А ему подходит», - решила она и произнесла:
        - Меня зовут Лейла.
        - Приятно познакомиться, Лейла, - еще раз склонил тот голову.
        Так они и прошли до их запустевшего особняка. Но теперь впервые за долгое время в нем затлела искорка жизни. И девушка до безумия была рада этому. А еще тому, что рядом с нею шел этот странный чел, которого кто-то назвал столь странным именем.

«Все, пора из города», - решил я, выходя из лавки Сериула. До закрытия городских ворот осталось чуть меньше часа. Но далеко отойти от заведения я не успел. Буквально в десятке метров передо мной пронеслась высокая и стройная девушка. Лица я не разглядел, да и не уверен, что она сама меня заметила. Я бы тоже не обратил на нее особого внимания, если бы она не была магом и ее не преследовала шестерка каких-то типов, среди которых был еще один маг. Это меня и заинтересовало.
        Если воровка, жена там неверная, любовница или дочка, которую пытаются вернуть в отчий дом, - это одно. Но если ее хотят обокрасть, изнасиловать или убить - это другое. Понаблюдав за действиями преследователей, я сразу отмел вариант кражи и насильников. Чувствовалась в них профессиональная выучка. Такие, как эти наемники, не гоняются за простыми воровками, да и жен обычно не возвращают. А вот если вам нужно кого-то убрать быстро и эффективно, то именно такие господа вам и нужны. Знакомый тип людей, сам часто, глядя в зеркало, вижу одного такого же. А посему я, не раздумывая, двинулся следом за ними.
        Если кто-то нанял таких матерых профессионалов, чтобы устранить простую девчонку, хоть и мага, то это может означать лишь одно - она кому-то очень сильно мешает. Тут пахнет деньгами и большой политикой. А коли так, то девчонка - просто разменная монета. На такое не идут из-за ревности и безответных чувств. Не люблю, когда кто-то ради своих интересов идет по чужим головам. А значит, надо постараться, чтобы девушка осталась живой.
        Так глупо вляпаться в простейшую ловушку… «Быстро она бегает, - нагоняя их, подумал я, - но, похоже, совсем не знает местности». Старайся не появляться в незнакомых местах, особенно по важному делу. А если и приходится куда-то идти, то заранее изучи все сверху донизу. Иначе можно, как и она, оказаться в таком вот тупике.
        Хорошо, цель видим, ее противников тоже. Хотя нет, одного не хватает. Маг. Он стоит чуть дальше по улице. Понятно. Накрыл девушку знакомым полем. Как я понял по своему предыдущему знакомству с ним, оно не дает пользоваться магией тем, кто находится в зоне его действия. А значит, девушке придется рассчитывать только на свои силы. Что безнадежно. Я бы и сам в открытую поостерегся выходить без предварительного плана против этой спаянной пятерки бойцов. Но сейчас этого и не требуется. Про мое присутствие они не знают.
        Удачно получилось. Командир нападающих отправил вперед двух наемников, а сам с двумя другими остался в центре небольшого проулка. Вот когда выгодна работа мечом! Смотрим, что можно сделать.
        Первым делом нужно снять мага, тем более что это можно сделать тихо и незаметно для остальной группы. Никакого защитного поля на нем нет. Дальше. Убираем тех, что выдвинулись в направлении напряженно сжимающей маленький кинжальчик девушки. И последние - тройка в центре. Как это ни парадоксально, но убить этих выстроившихся по росту наемников будет проще всего. Главное - сработать быстро и точно. Удар должен быть сильным, точным и пройти по строго выверенной кривой, чтобы перерубить сразу три позвоночника.
        Решено. Действую.
        Тихо возникаю за спиной мага. Удар. Зажимаю рот. Бью в подреберье. Туда, где не будет свистеть выходящий из легких воздух или сипеть сама жертва. Тихая смерть, и быстрая. Длинное лезвие своим концом пробивает еще и сердце. А тут у любого оружия лезвие не меньше двадцати сантиметров. Все ножи - боевые, даже те, которыми пользуются на кухне и в походе. На скорую руку снимаю с него все побрякушки с пояса и закидываю к себе в карманы. В сумку уберу позже.
        Дальше. Шаг вдоль стены.
        Мне нужно сначала выбить передних. Два броска кинжалов. Оба в цель. Слишком малое расстояние, чтобы промахнуться, по крайней мере, мне.
        И самое главное - плавный и ровный приставной стелющийся шаг в правую сторону. Веду рукой по строго выверенной траектории, меч - ее продолжение. Чувствую легкое сопротивление и подергивание клинка. Всего три раза. Идеальный удар, как у настоящего самурая, хотя с катаной получилось бы еще лучше. Но у меня меч немного другой формы. Три уже мертвых тела, так и не осознав, что же произошло, валятся на землю. Я знаю, что нападать со спины дурной тон, однако меня это не волнует. Своей цели я добился - девушка жива.
        Осматриваюсь. На телах есть кое-что полезное. Вижу амулеты, оружие, возможно, есть деньги. Но сначала узнаю, как там моя спасенная, и наконец рассмотрю ее получше.
        Темнота не дала заметить в первый момент, да и я не особо приглядывался, но и эта девушка была красива. Однако если в эльфийке это была какая-то воздушная красота, а в девушке-вампире - холодная отчужденность, граничащая с ледяным спокойствием, то здесь было что-то другое. В лице девушки, стоящей напротив меня, проглядывала дикая звериная страсть. Огненные рыжие волосы, немного смуглая кожа и точеное аристократическое лицо. Хотя и в двух других чувствовалась древняя благородная кровь. Еще меня удивила ее аура. Создавалось такое впечатление, будто она состоит из двух слоев. Один внешний, его я видел сейчас, и второй, как бы сжатый - скрытый от глаз, пока дремлющий. Но от головы девушки шло несколько прямых каналов к этому внутреннему слою. И если предположить, что это каналы управления - то, значит, она каким-то образом может воздействовать на этот внутренний слой ауры. «Что это, интересно, такое? И кто она вообще?» - подумал я и сделал пару шагов вперед.
        - Вы в норме? С вами все в порядке? - спросил я, а потом подумал о глупости заданного вопроса: лежащие у моих ног тела прекрасно говорили об обратном. - Пожалуй, стоит вас проводить, - произнес я. Если поторопимся, то я как раз успеваю к ближайшим воротам, чтобы выйти наружу.
        Как я и думал, девушка оказалась аристократкой и жила во Внутреннем городе. Вот до его границы я и проводил ее. Дальше можно было не соваться. Нужно было посоветовать ей постараться нанять охрану или как-то иначе озаботится своей безопасностью.
        В этот момент девушка предложила мне поужинать с нею, наверное, в качестве благодарности. Я бы это сделал с радостью, если бы не одно такое маленькое препятствие: мне нужно было покинуть город до закрытия ворот - о чем я ей и сообщил. Моя новая знакомая незнакомка, а мы до сих пор так и не познакомились, сильно расстроилась из-за того, что я должен уйти. Это было хорошо видно по ее лицу. Я думал, сейчас она распрощается со мной и пойдет к себе, однако девушка поступила совсем наоборот. Предложила мне остановиться у нее.
        Меня это несколько удивило. «Странно», - подумал я и уточнил, а не будут ли против ее родственники. Тут-то и выяснилось, что девушка живет одна. Вот и причина ее желания. Все-таки произошедшее не прошло для нее даром и она сильно испугалась. Поэтому я без особых раздумий согласился, правда предупредив ее о том, что в глазах других это может выглядеть несколько фривольно. Однако, как мне показалось, ей это было глубоко фиолетово. Только выразилась она другими словами.
        Через некоторое время мы пришли к ней домой. Я, честно говоря, ожидал чего-то более величественного, а увидел небольшое двухэтажное здание, которое на фоне других выглядело не слишком впечатляюще. Однако в отличие от всех остальных домов, только у этого был собственный, хоть и небольшой, магический источник. Похоже, он относился к магии Воздуха. Но я в этом не был уверен. Таких я еще не встречал.
        Осматривая холл и первый этаж, я увидел множество картин, но почему-то все они были завешены темной тканью. Единственный незакрытый тканью портрет чуть ли не во всю стену меня поразил. На нем была изображена встреченная мною девушка со всей, как я понял, ее родней. И написан он был относительно недавно. Девушка с тех пор практически не изменилась. Но вот странная траурная лента меня очень насторожила.
        - Это ваша родня? - спросил я у нее.
        - Да, - тихо ответила она.
        Дальше я спрашивать не стал. Мне и так стало понятно, что я услышу. Получается, все родственники девушки, кроме нее самой, умерли. А ее саму при мне собирались убить. Не нравится мне такой расклад. Если есть такая возможность, то постараюсь ее прикрыть. А потому, показав в направлении второго этажа, спросил:
        - Можно мне занять комнату рядом с вашей?
        - Зачем? - испуганно спросила Лейла.
        - Так я быстрей смогу прийти к вам на помощь, - серьезно произнес я и кивнул в направлении портрета: - Не хочу, чтобы он был завешен, как все остальные. На нем и так хватает темных ленточек.
        - Спасибо, - тихо поблагодарила она меня. - Идемте, я покажу вам, где лучше разместиться.
        И мы поднялись на второй этаж. Она восприняла мои слова серьезно.
        - Это комната моего брата. Можете жить тут, - и она показала на дверь, - моя следующая. - И немного смущенно добавила: - Эти комнаты смежные, они соединены общей дверью. Я не буду ее запирать, - тихо закончила она.
        - Не беспокойтесь. Без острой на то необходимости я там даже не появлюсь.
        - Спасибо.
        - Да не за что, - усмехнулся я и сказал: - Кто-то обещал ужин. Но, как я понимаю, вся прислуга уже разошлась? - После чего вопросительно посмотрел на нее.
        - Ну да, - кивнула она в ответ, - но я вообще-то хотела приготовить его сама. Как всегда делала для родителей и семьи.
        - Ну, если так, то я совсем не против. Буду только рад.
        И мы прошли на кухню.
        Я старался отвлечь девушку от грустных мыслей, и в конце концов она стала улыбаться. Ужин прошел за разговорами. Я узнал, что Лейла уже является студенткой Академии и обучается на факультете управления стихийными силами. Она маг Воздуха и Воды. Первый год она уже отучилась. За обучение платить было не нужно, отец заранее внес всю сумму, покрыв обучение полностью. Лейла изредка в каникулы или выходные появлялась тут, дома, и следила за тем, как тут поддерживают порядок. Сейчас же она в городе, потому что старалась что-нибудь узнать о пропавшем недавно отце, именно это и привело к нашей с ней встрече. А так она постоянно живет на территории Академии. Делит комнату с еще одной девушкой, которая прибыла на учебу из отдаленного поселения на окраине Империи.
        У них, кстати, тоже есть поместье, и тоже на окраине, но она там ни разу не была. Лейла бы с удовольствием съездила туда, чтобы узнать, что там к чему, но одна опасается это делать. Слишком опасные там были места. Без вооруженного отряда лучше туда не ездить.
        Так я и узнал практически всю ее историю. И об учебе, и о погибшей семье, и о пропавшем отце. И о том, чем она занимается тут. Обо мне же она узнала лишь то, что я собираюсь попытаться поступить в Академию. Вдруг повезет. Тут-то она мне сказала, что прием начнется уже завтра, так что можно будет сходить и посмотреть, как это все происходит.
        Я согласился, тем более и сам собирался туда наведаться. Мне необходимо хотя бы примерно понять принцип работы артефакта распределения. Нужно было постараться не слишком светиться, а для этого необходимо понять, что же вообще от меня потребуется и что придется делать. Ну а потом мы разошлись каждый по своим комнатам, и я еще очень долго слышал, как возилась за стеной девушка.
        А дальше была ночь. Вот именно тогда я и понял, что за девочкой началась настоящая охота. Три часа утра. Резиденция лорда Крайга, Драконойда Лересского
        Нисколько теней пробираются по коридору. Их цель в доме, и она должна быть одна. Находится во второй спальне на втором этаже. Заказчик выдал очень точный план как дома, так и его системы магической охраны, поэтому ночные убийцы без проблем смогли пробраться внутрь.
        Их братья уже однажды выполняли в этом доме заказ, но тогда цели не было тут, и теперь они обязаны были выполнить взятые на себя обязательства до конца.
        Вот и лестница. Они поднимаются на второй этаж. Нужна следующая дверь. Тени проходят вперед. Еще несколько шагов, и они будут на месте.
        Неожиданно появляется еще одна тень. Даже не тень - призрак тени. Быстрое мелькание коротких клинков, и больше в коридоре, кроме этого призрака, никого нет.
        - Ну и куда мне вас теперь тащить? - бормочет этот странный призрак.
        И, посмотрев на открытые двери, по одному утаскивает туда тела.
        Ночь выдалась бурной. Проспал я от силы три первые часа. А потом выреза?л отряды убийц, посланных за Лейлой.
        Действовали неизвестные очень профессионально, я даже подумал: а нет ли и тут аналога наших японских ниндзя? У них и одежда, и экипировка, и вооружение были практически один в один похожи.
        Отрядов было пять. Проникали в дом они каждый новый час группами по три бойца. И так до рассвета.
        Первую я засек случайно. Среди них был кто-то с хорошими магическими способностями, его присутствие их и выдало. Потом я обнаружил остальных. Проникали они через известные бреши в магической защите дома. Видно, кто-то слил все планы и схемы на сторону. Сделать это мог только тот, кто их или сам устанавливал, или имел к ним непосредственный доступ. А таких не должно быть много. Потом разберусь.
        Пятнадцать трупов! Не удалось взять ни одного живым, они часто успевали среагировать на мое присутствие. Приходилось их просто ликвидировать.
        Снаружи наверняка был наблюдатель, слишком уж регулярно к нам приникали группы зачистки. Последний отряд я вырезал перед самым рассветом. Следующие два часа никого не было. Я прождал еще час и только после этого пошел осматривать трупы. До этого я проводил лишь поверхностный обыск, но он мне ничего не дал. Я так и не смог выяснить, кто же они на самом деле.
        Утром пришлось разбудить девушку и сопроводить ее в Академию Магии. Как я понял, она там была в безопасности. Весь следующий день я просидел в засаде. Но никто в особняке так больше и не появился. Ночью я тем же путем, которым проникали неизвестные, вынес все тела под стену Внутреннего города. Нужно было отбить охоту у того, кто заказал Лейлу, еще раз связываться с ней, и потому я оставил кое-какое сообщение, которое наверняка до него дойдет.
        Ночь для меня прошла очень быстро. Был занят.
        Только под утро закончил со своими делами и заснул в той самой комнате, что мне выделила Лейла. Тут была одежда ее брата, но она оказалась мне сильно велика и висела на мне мешком. Так что я предпочитал ходить в том, что для меня когда-то давно изготовила Анюта. Ну а мое сообщение на следующее утро прогремело на весь город.
        В Академию Магии я направился только на следующий день. Утро. Резиденция рода Сейист
        - Лорд, - раздался встревоженный голос, - лорд, проснитесь! Посмотрите в окно!
        Кто-то стучал в двери спальни старшего лорда. Лорд не любил, когда его будили по утрам, тем более и вчера он немного перебрал со своими деловыми, так сказать, партнерами, хотя правильнее было бы назвать их подельниками.
        - Лорд, ну посмотрите же!..

«Надо вставать», - через силу поднял себя тот и стал выбираться из кровати. И только тут заметил сжавшийся маленький комочек, лежащий тут же.

«Кто это?» - он не помнил ее. Да и не удивительно. Охрана часто хватала на улице случайных девушек, а лорду было все равно, над кем изгаляться ночью. Да и сейчас он особо не переживал на этот счет.
        Старший Сейист спихнул с кровати какую-то молодую девку, которую ему вчера притащила охрана, и, глянув на нее, сказал:
        - Пошла прочь, тварь. Если кто-то хоть что-то узнает - твоей семье конец.
        И он пнул ее по лицу. Та, мелко подрагивая и плача, прикрываясь одной ладошкой, закивала разбитой головой и, собрав разодранное в клочья платье, выскочила в коридор.
        - Надоела, - лениво посмотрев ей вслед, произнес этот садист под маской аристократа и, накинув халат, наконец, вышел в коридор.
        - Ну, чего тебе? - спросил он у своего телохранителя.
        - Господин, вы посмотрели в окно? - спросил у него тот.
        - Нет, конечно, - мотнул головой лорд, - делать мне нечего!
        - Тогда сделайте это сейчас, - и телохранитель указал рукой на ближайшее.
        Лорд лишь пожал плечами и неспешно подошел к окну, да так и застыл. На стене напротив его дома была выложена надпись: «Я знаю». И выложена она была трупами убийц из Ночного братства. Теми самыми, что должны были выполнить его последний заказ. Вернее, как выложена… Тела были приколоты своим же оружием к стене, и что самое отвратительное, все головы были развернуты в сторону резиденции лорда Сейиста. Неужели Крайг вернулся?! Или это что-то другое? Предупреждение было однозначным и предназначалось оно тому, кто сейчас и смотрел на него.
        Глава 7 Утро следующего дня

«Вот и она, эта знаменитая Академия», - подумал я.
        Но смотрел я, к сожалению, не на само величественное здание Академии и прочие пристройки, такие как учебные корпуса различных факультетов, жилищный и тренировочный комплексы и разное другое, ведь за заборами зданий-то особо видно не было - только крыши, - а на толпу у входа. Такого столпотворения я не ожидал. Думал, приду пораньше и успею устроиться где-нибудь в первых рядах. Как же! Похоже, не один я такой умный. Создавалось такое впечатление, что они вообще отсюда не уходили. Хотя когда я провожал вчера сюда Лейлу, тут народа было немного. Но сейчас откуда их столько?
        Я хотел пробраться поближе и посмотреть, как там и что в приемной. А туда даже не пробиться. Не уверен, что удастся пробраться даже к главному входу в саму Академию, не то что на ее территорию. Что тогда делать?
        Осматриваюсь кругом.
        Хм. Интересно. Заметил небольшую группу магов, которые, даже не обратив внимания на главный вход, в обход огромной толпы направились куда-то вдоль забора по направлению к Внутреннему городу. Что вполне логично: ну не может у такого большого учебного заведения, как Академия, быть только один вход! Должны быть и служебные, и задние, и те, про которые никто не знает.

«А значит, есть и тот, которым смогу воспользоваться я», - усмехнулся я и, развернувшись, последовал за замеченной группой. Как я понял, нужно было заранее договориться с Лейлой о том, чтобы она провела меня в Академию. Но кто же знал, что тут все будет так плохо? Хотя это моя ошибка, сам же видел толпу приезжих. Да и не стали бы закрывать прием во все остальные учебные заведения столицы, если бы не опасались такого большого наплыва гостей и студентов именно в этот период. И все они должны были рано или поздно оказаться именно тут.

«Интересно, - я оглянулся на толпу позади себя, - вампиров и эльфов тоже на общих основаниях будут тут держать или, как обычно, для них всегда открыт свой коридор?»
        Пока думал и крался в тени стены Академии, увидел, что маги подошли к совершенно ничем не примечательному участку стены. Ничем не выделялся тот лишь внешне. А вот если, как говорил Кассий, посмотреть на него магическим взглядом, то там явно проглядывал энергетический контур коричневого цвета, как раз в форме небольшой такой дверки или калитки чуть повыше, чем рост обычного человека. Хм… Уже что-то.
        Было непонятно, что маги сделали, их тела перекрыли обзор, но контур слегка посветлел. Я думал, что сейчас откроется эта самая потайная дверь, но ничего подобного. Стена как выглядела монолитной, так такой и, осталась. «И чего?» - удивился я. Но в следующий момент все вопросы у меня отпали. По очереди все молодые маги проследовали прямо сквозь стену, и когда последний из них попал на территорию Академии, энергетический контур опять моргнул и принял свой первоначальный вид. «Ни черта себе!» - удивился я и подошел к тому месту, где просматривалась магическая дверь.
        Монолитная на ощупь и по всем остальным показателям стена. Понадавливав туда и сюда на разные камни, которые показались мне наиболее интересными, в поисках того, что может быть скрытым рычагом, я понял, что работает эта система не на банальной скрытой кнопке, ее открывающей, а на каких-то иных, явно магических, принципах. Ведь это все-таки мир магии, а передо мной находится обычная такая и ничем не примечательная магическая академия.
        Уже решив начать экспериментировать над этим самым магическим проходом, я заметил метрах в двухстах еще одну подобную дверь. И к ней как раз сейчас вели знакомых мне эльфов. «Так и знал, что пойдут не через парадный вход! - хмыкнул я, а потом мысленно добавил: - В общем-то, как и я сам».
        Прокравшись максимально близко и притаившись в небольших кустах, стал наблюдать за тем, что же там происходит.
        Эльфов сопровождал молодой маг. Подойдя к магической двери, он остановился, прикрыл глаза и начал, судя по шевелению его губ, что-то шептать. «И чего? - подумал я. - Если это какое-то отпирающее заклинание, то фиг я его узнаю и услышу, если только кто-то его не начнет орать вслух». Но присматриваться к магу, сопровождающему группу эльфов, я не перестал.

«Опа, а это чего такое?» - заметил я какую-то странную энергетическую конструкцию, проявившуюся на двери. Появилась она еще до того, как маг перестал читать свое заклинание. Напоминал этот символ или китайский иероглиф, или какую-то достаточно сложную руну. Коль это мир магии, а у них тут все сплошь и рядом маги, даже рунные есть, буду считать это руной. Хотя черт его знает, как они должны выглядеть на самом деле, но для меня будет руной.
        Мне хватило пары мгновений, чтобы пристально рассмотреть и запомнить эту самую руну. Никогда не испытывал проблем с памятью, особенно если информация была зрительной или смысловой. То, что я мог осмыслить и понять, вообще никогда не забывал. Так что и этот странный символ, «а-ля руну», я запомнил. И заметил еще кое-что. От появившейся руны к магу, как только тот перестал шевелить губами, протянулся небольшой энергетический канал. Маг отошел в сторону и, обозначив рукой примерные размеры двери, пригласил пройти через нее эльфов. Те спокойно, по одному, будто так и должно быть, следуя друг за другом, растворились в поверхности стены.
        Последним за ними прошел маг. А через некоторое время я заметил, как оборвался канал энергии. И практически сразу растворился в поверхности стены и видимый мною символ. После этого и сам контур немного сменил цвет, стал более темным.

«Любопытно», - подумал я. Ничего, кроме подсмотренной руны, у меня не было. Заклинания я не слышал, как оно действует, не знал. И потому решил, что в режиме недостатка информации пробовать работать буду именно с тем, что знаю сам и видел собственными глазами.
        Оглядевшись кругом, я подошел к магической двери. И что у нас тут? Есть руна. Есть магический контур напротив. Что еще мне известно? Маг, судя по всему, вызывал появление этой руны своим заклинанием и им же устанавливал связь с руной для обеспечения контроля над дверью. Вполне логично. То есть первый шаг это появление руны. Но заклинание мне не известно. Как можно это обойти?
        Я видел, что Кассий рисует подобные руны любым предметом и на любой поверхности, затем он каким-то способом передавал в них энергию. И как он это делал, я так и не понял. Никакой связи не обнаружил. Мне вообще казалось, что каналы выстраивались сами по себе. Но не факт, что руну необходимо именно визуализировать и рисовать. Я так понимаю, что она несет в себе какую-то смысловую нагрузку, а значит, этот смысл можно вложить и в некое звуковое, фонетическое, визуальное, письменное или иное отображение информации. Например, в те же танцы с бубнами. Или руны. Тогда…

«Ну не может же быть все так просто? - подумал я, глядя на стену. - Или я где-то сильно ошибся».
        Но почему бы не попробовать? И я в воображении четко представил только что виденную руну, а потом мысленно наложил ее на энергетический каркас двери. Как только я это сделал, от меня к магическому проходу протянулся тоненький канал, который, похоже, откачивал из меня магическую энергию на удержание созданной руны.

«Работает!..» - Я даже опешил от полученного результата. Внешне все выглядело именно так, как и в тот момент, когда дверь открывал маг, сопровождающий эльфов. Осторожно, ожидая ощутить шершавую и слегка нагретую солнцем поверхность камня под своей ладонью, я потрогал стену. Вернее, попытался потрогать. Но на этом месте ничего не было. Рука свободно прошла за границу, где должна была начинаться стена. Отдернув руку назад, я с любопытством оглядел ее. Ничего не изменилось. А потом, уже достаточно спокойно - не станут же маги себя сами прибивать! - я сделал один длинный шаг вперед. И оказался на каменной дорожке, ведущей от стены куда-то вглубь небольшого парка, растущего по эту сторону территории Академии.
        Стерев мысленно руну, я увидел, как ее отображение растворилось и на энергетическом каркасе магического прохода, да и его свечение вновь приобрело первоначальный вид. Это же оборвало и канал, который образовался между мной и руной в двери.
        После этого моего эксперимента меня мучил единственный вопрос. Почему такой способ для открытия двери не использовал маг? Ведь так быстрее и проще! Вывод напрашивался один. Он не мог так сделать. А судя по тому, как работал Кассий, очень многие этого не могли.

«Странно, - понял я, - нужно разбираться в этом. - И, оглядевшись кругом, хмыкнул: - Лучшего места для этого, чем Академия, сложно себе представить». Ведь только тут можно понять, что я только что сделал и как такое вообще возможно, а также почему подобным не пользуются другие. Но сначала нужно было разобраться с тем, что же мне делать сейчас. «Ладно. Ну попал я сюда, и что дальше? Хотя, чего думать, вон идут эльфы, - я видел их ауры за деревьями, - пойду вслед за ними».
        Однако, только я сделал несколько шагов в том направлении, куда они ушли, как заметил еще одну магическую дверь, которая выходила прямо в этот парк. И вела она себя сейчас очень странно. Мне стало любопытно.
        Я примерно понял, куда направлялись эльфы и смог бы найти нужное здание при необходимости. Поэтому я решил посмотреть, что же происходило с этой непонятной магической дверью. Приблизившись к ней, я удивленно понял, что она бессистемно моргает. Но что еще более странно, на ней с неимоверной скоростью мелькали различные руны. «Не понял? - поглядел я на происходящее. - Это что, тупой перебор? Магическую дверь стараются взломать?!» Сама мысль об этом заставила насторожиться.
        Хотя, почему нет? Если я смог проникнуть сюда - а это был все тот же банальный взлом, - то почему этого не сможет сделать кто-то другой? Правда, действуют они несколько иным способом. Я смог обнаружить и увидеть руну и потом использовать только ее, они же пользуются совершенно иным методом взлома. Эти неизвестные перебирают все руны из какого-то своего списка. И этот перебор идет у них очень быстро.

«Это не может быть обычный человек», - посмотрев на мелькание рун, подумал я. Мне не удавалось их даже рассмотреть как следует, не то что запомнить. И было их очень много… Странно. Как мне кажется, рунный алфавит не должен быть таким большим? Или этих наборов рун тут значительно больше? Или это все-таки не алфавит, а целый язык… Непонятно. Но что тогда так быстро может обрабатывать такой огромный массив данных? Будь я в нашем мире, то сказал бы однозначно - компьютер. А здесь? Напрашивалось только несколько слов. Это какой-то магический артефакт. Поняв это, я отошел немного назад и спрятался за какой-то небольшой беседкой обросшей аналогом нашего плюща.
        И вовремя. В это самое мгновение перебор прекратился, и на поверхности энергетического контура проявилась та же самая руна, что видел и я. «Нашли», - мысленно констатировал я. А буквально через мгновение в эту магическую дверь проникли два непонятных субъекта.
        Первый быстро отошел в сторону и спрятался за одно из рядом стоящих деревьев, контролируя близлежащую территорию. Следом за ним появился второй. Вот в руках этого второго и был небольшой предмет, являющийся магическим артефактом, от которого к руне в стене был прокинут канал. Разжав руку, второй, он был чуть пониже ростом, что-то прошептал, и в энергетическое поле артефакта вошла небольшая руна. Я ее запомнил на всякий случай. После этого канал связи оборвался и дверь закрылась.
        Оба незнакомца вооружены и одеты как обычные встреченные мною дворяне или наемники. На головы накинуты капюшоны. Судя по увиденным аурам, оба маги. Один, как раз тот, что пониже, более сильный, второй чуть слабее. Кроме того, чувствовалось, что они намного опаснее тех, кто был ночью в доме у Лейлы. Работали профессионально и слаженно, практически не общаясь между собой. Двигались бесшумно и практически не привлекали к себе внимания.
        Между тем маг, работающий с артефактом, убрал его в напоясную сумку и вытащил оттуда другой.
        - В ту сторону, - коротко сказал он, быстро глянув на новый магический прибор.
        Вроде он ничего не делал и никаких заклинаний не шептал, никаких рун в него не передавал, активного канала не было. Значит, артефакт был сразу активирован и работал автономно. Правда что мне это даст, я не понимал.

«Хорошо, что у нас там?» - я посмотрел туда, куда двинулись эти двое. А там у нас здание, к которому и ушли эльфы. И эти непонятные господа, судя по всему, направились туда же. Я крадусь за ними. Эти неизвестные идут спокойно и уверенно, не опасаясь внутренней охраны. Правда, и не наглеют, перемещаясь только там, где их никто не сможет заметить. Двигаются, совершенно не выдавая своего присутствия. Вот подошли к тому самому зданию и засели немного в стороне от входа в него.
        - Не все цели на месте, - еще раз посмотрев на показания магического прибора, произнес маг, и оба наемника застыли в ожидании, превратившись в неподвижные статуи. То же пришлось сделать и мне. Слово «цель» мне очень не понравилось. Так не говорят о том, кого охраняют. Наоборот, «целью» является жертва. Необходимо разобраться, кто им нужен.
        Через полтора часа ожиданий и наблюдения за артефактом - следующая фраза:
        - Остался только ректор. Ждем его и начинаем.
        Сейчас они напряжены, готовы к бою и схватке, а потому незаметно к ним не подобраться. Но когда они начнут действовать, я перестану изображать из себя неприметный кустик.
        Еще два часа.
        В здание практически перестали приходить другие люди. Наконец вижу большую делегацию магов, идущую откуда-то со стороны здания Академии. Вот они входят внутрь здания. Это заставило ожить и наемников.
        - Поле подавления магии продержится три минуты, и я и артефакт больше не выдержим, - говорит второй, - слишком много там сильных магов.
        Первый кивает в ответ.
        - Мне хватит, - отвечает он.
        Второй молча вытаскивает очередной артефакт из той же сумки. «Хорошая сумка, явно больше моего кошелька, а обладает такими же свойствами», - оценил я его экипировку. Слишком много у него там хранилось вещей, которые я не мог обнаружить.
        - Действуем по плану, - между тем говорит невысокий маг и отдает первому только что извлеченный магический предмет, а себе достает другой. - Как только поле будет активировано, устанавливай разрушитель около здания и активируй его. Дальше у нас будет не больше двадцати секунд, чтобы покинуть территорию Академии.
        Первый кивает.

«Там Дея, Кассий… эльфы, хоть они и не друзья мне особо». Артефакт просто так разрушителем не назовут. План нападения был давно готов, осталось только начать действовать. Противники не очень удачно расположились друг напротив друга, но и это можно использовать. Защитного поля ни на одном из них нет.
        На расстояние уверенного броска я к ним подойти не смогу. Значит, мне нужно действовать по-другому. С моего места я до них в один прыжок не достану, но вот если напасть со стороны аллеи, ведущей к зданию, то мне этого расстояния вполне хватит на один длинный прыжок, правда, придется постараться. Снимаю оружие, оставив только меч и один кинжал. Для этого боя мне больше не потребуется. Там профессионалы, а потому это будет «бой одного удара». Иначе с задачей я не справлюсь.
        Первым делом уничтожаю мага с наиболее опасным артефактом. Он основная цель. Его выбиваю или отвлекаю кинжалом и добиваю мечом, если промахнусь при атаке метательным оружием. Следующим будет мелкий. На него останется только меч, именно поэтому я его и беру. Нужна большая дистанция для нанесения последнего удара.
        Все, пора, а то они уже собираются расходиться. Выскальзываю на аллею немного позади них и спокойно иду вперед, насвистывая какую-то мелодию. Двойка высококлассных убийц меня заметила и замерла на месте. Появление еще одного будущего трупа для них ничего не значит и не меняет дела. Ждут. И я жду.
        Шаг. Второй. Вот я поравнялся с первым. Пора.
        Прыжок. И прямо сквозь кусты бросок ножа. Кидал в горло, но убийца успел среагировать. Однако не бросок был основной опасностью для наемника, косой удар моего меча - и кровавая полоса появляется на его горле. Уже практически на разрыве дистанции второй удар. Если бы мелкий маг среагировал раньше и сделал хотя бы небольшой шажок назад, мой меч не достал бы его. Но он не сделал. А потому сейчас он с перерезанным горлом падает вниз.
        Странно. Что это? Каждое из тел наемников охватывает темно-зеленое поле магии Жизни, и я вижу, как начинают затягиваться их раны. Удар по одному, голову ногой в сторону. Быстрый шаг ко второму телу и второй удар. И еще одна голова отлетела метра на три.
        Все. Теперь поле распалось. Непонятно. Вроде никаких амулетов, излучающих магию, на них надето не было, но это явно результат магической активности. Но разбираться времени нет. Ладно, хватит прохлаждаться. Скоро тут будет охрана. Был сильный магический выброс, когда тела пытались восстановиться, так что местные его должны засечь, уверен, что они умеют это делать.
        А потому, быстро наклоняюсь, собираю свое оружие, снимаю перевязи с их мечами и кинжалами, а потом забираю их напоясные сумки. Мне нужен тот артефакт, которым они взломали магическую дверь, и не из-за того, что он умеет, а из-за его баз со списками различных рун. С остальным, что там есть, разберусь потом.
        Больше ничего интересного, окинув взглядом место боя, не вижу. Возвращаюсь к своему оставленному рюкзаку. Все скидываю туда. После чего быстро подхожу к кустарнику на краю парковой зоны. Осматриваюсь. Незаметно проскальзываю на дорожку, ведущую ко входу в здание, выгадав момент, когда на ней никого.
        Когда я следил за указывающими мне и двум наемникам путь эльфами, то оказалось, что мы зашли очень далеко на территорию Академии. Судя по всему, это невысокое двухэтажное здание находилось чуть ли не в самом центре академического комплекса. Но на это я обратил внимание только сейчас. В это здание, как я заметил, пока следил за наемными убийцами, подходили и некоторые из тех, кто прошел через главные ворота. И сейчас это меня немного напрягало. Почему сюда направляли далеко не всех? Ответа не было.

«Ну, уж коль я зашел так далеко, да и снаружи мне пока лучше не светиться, буду обеспечивать себе алиби, а значит, мне именно туда», - решил я. А дальше уже совершенно спокойно вхожу в это отдельно стоящее здание. Помещение не сказать что огромное, но достаточно большое. И народу тут значительно меньше, чем у входа в Академию.

«О, - взглянув на сцену с другой стороны помещения, - Кассий», - заметил я старика. Значит, и Дея где-то тут. Не зря я все это затеял. Там же сидело примерно двадцать различных магов, и среди них был ректор.
        И если исходить из того, что дед Деи глава одной из кафедр, то и остальные должны занимать примерно похожие должности. Оглядываюсь и понимаю, что здесь было гораздо свободнее, чем перед входом в Академию. У меня вообще сложилось впечатление, пока я ходил тут, что изнутри это здание гораздо больше, чем снаружи.
        Так, бредя среди большого количества будущих магов, я незаметно подошел почти к самому подножию подиума, где за столами сидели Кассий и другие старшие маги. А еще тем стоял какой-то мощный артефакт. Он перебивал практически все видимое излучение в этом зале.

«Теперь понятно, почему они не заметили ничего происходящего снаружи», - догадался я. Пока я стоял и рассматривал его, почувствовал пристальное внимание со спины. «Еще убийцы? Меня заметили?» - начал готовиться я к новой схватке. Развернулся.
        И тут на меня налетел меленький вихрь. Еле успел отвести руку с кинжалом и незаметно убрать его лезвие в рукав куртки. «Нельзя же так пугать людей!» - подумал я, глядя на нее. Давно я не видел это прелестное и беспечное создание.
        - Ты прошел! - заверещала Дея, обнимая меня за пояс. - Знаешь, как я рада. Я каждый день ждала и проверяла! До конца распределения магов оставался последний день, а тебя все не было. И я не думала уже, что ты попадешь к нам. Ректор и деканы - кивнула она на сидящих на высокой кафедре магов, - должны с минуты на минуту начать распределение. И тут вижу тебя. Ходишь, бродишь, а меня не видишь!
        И она укоризненно взглянула мне в лицо. «Хорошо, когда такое создание о тебе беспокоится», - почему-то подумал я и окончательно утвердился в правильности своих действии. А еще я понял, что успел в самый последний момент. Оказывается, со слов девочки, магов тут набирали не все время, а только первые несколько дней, а потом шел прием на другие околомагические факультеты. Дея же между тем продолжала рассказывать:
        - Мы с дедом думали и говорили о тебе. Он не очень верил, что ты пройдешь отбор. Я же почему-то не переставала надеяться. Ты умный, и с тобой хорошо.
        Как это было связано, я не понимал. Но для Деи это имело какую-то непосредственную связь.
        - Да и видеться мы чаще сможем, - продолжила говорить она. - Хотя… - и девочка на пару мгновений примолкла. - Наверное, поступи ты на другой факультет, мы бы смогли видеться. Ну да ладно. Главное - ты тут. А значит, теперь с этим проблем точно не будет. Сейчас осталось только распределение. Еще минут пять, и подойдут последние.
        Я же начал переживать. Никакого отбора я не проходил, и будет очень уж глупо вляпаться по этой причине, если это выплывет сейчас. А поэтому я стал медленно пробираться к выходу. И уже практически дошел до него, когда меня за руку схватила Дея.
        - Ты куда? - строго спросила она, глядя мне в глаза. - Сейчас закроют двери, и ты в этом году распределение больше пройти не сможешь.
        И потянула меня обратно. Пришлось идти, тем более что я и так не успевал. Вход в здание, через который я попал внутрь, уже закрылся. Придется что-то придумывать на месте.
        Мы как раз подошли к тому месту, где и стояли до этого, когда раздался тихий звон.
        - Добрый день, господа и дамы, наши будущие студенты, - сказал какой-то… человек?

«Нет, больше похож на эльфа, но такую ауру я видел у вампиров, - рассуждал я, потом до меня дошло. - Понятно, кто это». К нам сейчас общался сам ректор Академии Магии.
        - Мы рады, что вы выбрали именно наше учебное заведение. Долго говорить не буду. Вас много, а процедура распределения длительная. Так что приветствую вас, и пусть вы попадете именно туда, куда стремитесь.
        После чего он сделал несколько шагов вперед и положил свою руку на какой-то темный кусок гранита, который я и определил как очень мощный артефакт.

«Нужно подобраться поближе, если хочу рассмотреть, что же там происходит», - понял я.
        - Ты что, стой! - остановила меня Дея. - Сначала распределение проходят почетные гости Академии, потом королевская семья, потом разные там аристократы, и только потом все остальные.
        И, не договорив, сама рванулась вперед. Я еле успел перехватить ее.
        - Ты чего? - Теперь уже удивленно смотрел на нее именно я.
        - Так эльфары же, тебе что не интересно?! - И она махнула рукой куда-то в направлении прохода в центре зала.
        - Да нет, - относительно равнодушно пожал плечами я.
        - Ну, ты… - пораженно посмотрела на меня Дея. - Они же такие, такие… - и девочка восхищенно замерла и закатила глаза. - Я даже не знаю, какие…
        И она вновь рванулась в сторону образовавшегося коридора, по которому и шли эльфы. Я ее опять остановил. Все с нею было понятно, ходячие кумиры во плоти. Как ими не восхищаться? Нужно было срочно развенчивав этот миф, а то, я так понимаю, и ее мама раньше такими же глазами смотрела на эльфов.
        - Да брось ты, - сказал ей я. - Какие «такие»? Кроме симпатичных мордашек у их девушек, я пока ничего интересного не видел.
        И только я это произнес, как за моей спиной раздался громоподобный гогот, иначе его не назовешь.
        - Симпатичные мордашки, - и меня кто-то похлопал по спине огромной рукой, - это ты правильно подметил, парень.
        Я удивленно разворачиваю голову и вижу, что там стоит явный соплеменник владельца оружейного магазина, где я продал трофейные мечи. Такой же массивный, крупный и тяжелый. «Кто они, интересно?» - подумал я.
        - Только северяне, как ты, да такие тролли, как мы, понимаем это, - пробасила эта образина и еще раз похлопала меня по плечу.

«Тролль, значит, - оглядел я его. - Ну, вполне возможно».
        Этот наш разговор, вернее громоподобные реплики самого тролля, и привлекли к нам внимание. В нашу сторону посмотрели эльфы, до того момента направляющиеся к пьедесталу, где был установлен артефакт.

«Ща начнется», - подумал я и как в воду глядел.
        От группы эльфов отделилось две фигуры и направились прямо к нам. Толпа расступалась прямо перед ними, будто ее и не было. И вот они стоят прямо перед нами.

«Интересно, а сам бы я кого ожидал увидеть?»
        Стою и смотрю в такие знакомые и все такие же прекрасные глаза, в которых плещется холодная ярость.
        - Понравилось колечко? - тихо спрашиваю я.
        Немая сцена. Только вижу, как эльфийка удивленно хлопает глазами, и вдруг ее лицо каменеет.
        - Прошу принять мои извинения, - медленно произносит она и наклоняет голову. А потом снимает с шеи цепочку и протягивает ее мне. - Я должна вернуть вам эту вещь.
        На цепочке мое кольцо, которое я шутки ради тогда в лесу бросил к ее ногам. Второй эльф, молодой парень, их главного тут сегодня не было, с интересом переводит свой взгляд с меня на девушку. Она не смотрит мне в лицо. Зато весь остальной зал так и не отрывает от нас глаз. Конечно - как же, происходит что-то непонятное и интересное, да еще и связанное с эльфами!..
        А потом еще и звонкий голос Деи подливает масла в огонь:
        - Братик, а почему эта эльфарка возвращает тебе обручальное кольцо? Ты что, делал ей предложение?
        После этих слов лицо эльфийки темнеет, она сжимает губы, но все так же не поднимает головы.
        М-да. Положение. И все из-за какой-то шутки. Похоже, на одного смертельного врага у меня в этом мире стало больше. Зато второго эльфа эта ситуация, судя по его насмешливому взгляду, очень смешит. А теперь еще и следующий голос:
        - А ведь и правда симпатичная мордашка, я тебя понимаю, - и огромная лапа хлопает меня по спине.
        И что делать?.. А что тут еще поделаешь? Вляпался, так нужно выплывать!
        - Оно ваше. Считайте, мы в расчете. Будет желание - выбросите. Ведь оно теперь принадлежат вам, - я в ответ наклонил свою голову, а потом разворачиваюсь и хочу отойти немного назад, но черт меня дернул, за язык. «Иногда мозги просто отключаются» =- это, похоже, про меня… - Но насколько я знаю, кольцо носят на пальце, а не на цепочке.
        Не знаю, что в этой моей последней фразе было такого смешного, но весь зал лег. Особенно гоготал тот тролль, что стоял около меня. Я даже в удивлении на такую реакцию повернулся обратно. Эльфийка, потемневшими глазами, в которых застыла сталь, посмотрев на меня, резко развернулась и отошла к ожидающему окончания нашей беседы отряду.
        - А ты смелый и глупый, - услышал я, наконец, голос второго эльфа, - раз смог довести мою сестру до белого каления. Только учти, ей пророчат будущее магистра магии Тьмы и Смерти. А поединков за пять лет обучения предстоит…
        И, не закончив фразы, он мне подмигнул, а потом, кивнув Дее и троллю, неспешно вернулся назад. Несколько мгновений тишины. Наконец слышу:
        - Тут он прав, ты попал, парень, - подтвердил слова эльфа тролль. - Даже я тебе не завидую. Связываться с магом Тьмы себе дороже. Да еще в таком ядовитом сочетании.
        И он усмехнулся.
        - Маг Тьмы и Смерти? - с любопытством спросила у него Дея, будто остальное ее и не интересует вовсе.
        - Нет, - покачал головой тот, - маг и разгневанная девушка, тем более эльфа. - И, поглядев на меня, он уже вполне нормально сказал: - Я, кстати, Гром.
        - Степан, а это болтливое создание - моя сестра Дея.
        Эльфы в этот момент как раз подошли к пьедесталу.
        - Началось, - потянула меня вперед Дея.
        Я махнул рукой троллю и пошел следом за нею. Нужно было понять, что собой представляет распределение. Как раз в этот момент какой-то незаметный хуман, невысокий маг, подошел к ректору и что-то прошептал тому на ухо. Тот удивленно взглянул в его сторону и, быстро поднявшись, что-то сказал остальным и ушел со сцены. Больше его до конца церемонии никто не видел.
        Селия была в бешенстве. Этот хуман опять опозорил ее. Все повернулось так, будто этот хуман сделал ей предложение, а она не просто дала отказ, что было бы вполне нормально и не уронило ничьей чести, но еще и извинялась за него. А это как минимум значит, что отказ вызван не ее собственным желанием, а решением Совета рода. Мало кто знает их обычаи. Но ее старший брат, не Экос, а тот, что сейчас сидит в президиуме и пораженно смотрит на всю эту сцену, уж точно их знает. Да и многие маги тоже.
        Например, декан с факультета артефакторики, судя по нагрудному знаку, который с удивлением следил за всем происходящим. И ладно в прошлый раз этого не видел никто, кроме своих. Сейчас и здесь присутствовало очень много посторонних, и теперь не докажешь, что ничего она к этому хуману не испытывает. К этому оборванцу, недавно вылезшему из пещеры и спустившемуся со своих северных гор!..

«Хотя нет, испытываю», - неожиданно подумала девушка и мечтательно закрыла глаза, представив, как она будет тысячу раз убивать этого северянина, а потом воскрешать и снова убивать. «Вот встреться мне на Полигоне…» - обрадованно вспомнила она мельком услышанные слова Экоса.
        И только тут до нее дошло, где находится этот самый оборванец. «Наверное, за него кто-то согласился оплатить обучение, - подумала. Селия. - Откуда у него деньги-то? Иначе как бы он тут оказался? Тем более с его-то способностями. Как отбор-то прошел, непонятно! Не за нами же он следом шел», - с усмешкой подумала она.
        Она с пьедестала, где сейчас стояли все эльфары, посмотрела в сторону зала. А тот болван, будто ничего и не произошло, совершений не обращая на ее взбешенный взгляд внимания (кто-то посмел не обратить на нее внимания!!!), стоял и болтал о чем-то со своим приятелем-троллем.
        Вот же гад ползучий, она тут стоит и закипает вся, а он даже ухом не ведет! И именно эта ее последняя мысль заставила девушку остановиться. «А почему это переживать должна именно я? Это он должен дрожать от страха и бежать отсюда, куда глаза глядят! Кто из нас двоих маг смерти?»
        Эта мысль ее немного успокоила. Она вновь взглянула в зал. Этот непонятный северянин не стоял и не боялся, а с любопытством наблюдал за тем, что происходит на пьедестале и у артефакта. Селия порой ловила на себе его задумчивый и спокойный взгляд.
        - Он еще и смотреть на меня осмелился, - буркнула она себе под нос. - При первой возможности убью! Убью! Убью. Убью…
        - Успокойся, - взял ее за руку брат, стоящий рядом с нею и услышавший ее слова, а потом, усмехнувшись, добавил: - К тому же я тоже согласен с троллем и этим твоим северянином: твоя мордашка и правда тут самая симпатичная.
        - Он не мой! - взбешенно прорычала Селия. И только она это произнесла, как поняла: «А события-то только набираю обороты. И опять в их центре оказался этот тупой северянин».
        - Смотри, - сказал брат Селии, тоже заметивший происходящее внизу, и указав взглядом на зал.
        Когда эльфы взошли на небольшой подиум, где находился артефакт, я немного сместился влево, чтобы можно было без помех наблюдать за происходящим. За мною же двинулась и Дея, а также и этот тролль, хотя с его-то ростом можно было следить за всем происходящим в зале и из последних рядов. И даже тогда ему вряд ли кто-то перекрыл бы обзор, разве что еще один тролль. Но других его сородичей в зале не было. И как-то так неожиданно получилось, что я оказался в первых рядах; видимо, двигающаяся немного позади меня туша Грома не очень способствовала высказыванию нам претензий. С его-то видом это было неудивительно. Каменная гора мышц и мускулов.

«И это он еще собрался в маги?» - Я в который раз пораженно посмотрел на это чудо природы. Тем более, как мне казалось, за этой его дикостью и каким-то варварством скрывается недюжинный ум. Тоже своего рода маскировка. Как и у меня.
        Я встал именно туда, где мне и нужно было оказаться, к тому же даже без молчаливой поддержки Грома я бы все равно постарался пробиться сюда. С этого ракурса было прекрасно видно, что же происходит с артефактом и что он делает во время своей работы. Тем более что активированный артефакт выглядел немного иначе, чем в неактивном состоянии. После активации это была большая энергетическая структура. Она уже никак не напоминала обычное, аморфное или не очень, поле, а больше походила на упорядоченную систему, отображающую какую-то трехмерную виртуальную модель, имеющую очень сложную и многомерную структуру в своем построении.
        Я стал просматривать ее, пытаясь понять, что и от чего зависит. Выявлять связи, последовательности, узловые точки. Искать закономерности и их взаимодействия. Но даже моих способностей не хватало, чтобы разобраться в ней полностью. У меня лишь сложилось четкое ощущение того, что эта структура не цельная. Она какая-то незавершенная. Ей определенно чего-то не хватало. Вот имений это «что-то» и не давало пока понять принципов действия всего артефакта в целом.
        Я видел только отдельные куски, совершенно не связанные и никак не взаимодействующие между собой… Эта мысль пробежала в моей голове, и я понял, что ускользало от моего взгляда и чего не хватало этой трехмерной виртуальной модели для ее общей цельности. И не удивительно, что я этого не заметил, этих элементов в структуре не должно было быть в принципе.
        Этой энергетической модели необходимы были связи и связывающие элементы между отдельными ее модулями, ну или чем там, я не знаю. Я оперировал параметрами работы с тем оборудованием, с которым был знаком еще по прошлой своей жизни, да и других определений я пока не знал. Поэтому я отнес модель к модульной системе построения. Она просматривалась в энергетической структуре этого артефакта очень четко, особенно теперь, когда я знал куда смотреть и на что обращать внимание. Но вот что мне это давало, я пока не понимал, и как должен работать этот артефакт, я тоже до сих пор не выяснил. Нужны были эксперименты или наглядная демонстрация. И скоро мне представится такая возможность.
        Вот эльфы подходят к пьедесталу, где установлен артефакт, и прикасаются к его поверхности, после чего он начинает сиять определенным цветом. В их случае это различные оттенки зеленого. С виду все просто, но приглядевшись, я понял, что все очень не просто. Даже наоборот. Слишком сложный, запутанный и трудный к реализации или дублированию механизм. Но главное, мне все еще были совершенно не понятны принципы его работы.
        Я видел, как в первый модуль поступает частичка энергии каждого проходящего ритуал распределения эльфа. Она, по каким-то своим совершенно неизвестным мне алгоритмам, преобразуется и на выходе появляется небольшая руна. Потом эта самая руна переходит в следующий модуль, затем дублируется в нескольких участках, образуя связь этого второго модуля с целой цепочкой автономных микромоделей. «Руну запомнить. Это может быть важно, - подумал я. - Как и систему подключаемых ею модулей».
        Как результат всей этой деятельности, мы можем наблюдать какие-то внешние эффекты. В зависимости от подключенных энергетических структур артефакт начинает сиять тем или иным цветом, и на его поверхности, судя по всему, загораются или проявляются какие-то надписи, так как их аккуратно переписывают и потом передают заполненный пергамент прошедшему распределение.
        - А что там пишут? - спросил я у Деи.
        Но ответил мне тролль:
        - При отборе просто определялся твой уровень сил, сможешь ты стать магом, рейнджером, искателем, ведуном и прочее. Сейчас определяется уже твой индивидуальный уровень способностей при управлении тем или иным типом магической энергии. На эльфарах это не очень хорошо заметно, они практически все маги Жизни. Но по твоей знакомой, - тут он усмехнулся, - можно будет увидеть и что-то другое. Я слышал, что среди них - правда, очень редко - появляются сильнейшие маги Тьмы. Нонсенс! Светлые существа, при этом работают они с Тьмой и Смертью… Как-то так. Вот и посмотрим, повезло тебе или не очень. Хотя и Жизнь можно применять в боевых целях. У эльфар есть даже боевые друиды, но как они этого добились - мало кто знает, это их тайны.
        - Понятно, - кивнул я
        А сам подумал о том, что он не во всем прав. Даже схожий тип энергии, которым могли оперировать эльфары, дал мне при наблюдении за ними многое. Выяснил я следующее: чем больше в определенной цепочке подключается энергетических модулей, тем ярче свечение артефакта и тем больше символов с его поверхности переписывают в пергамент.
        Ну а дальше по эльфам ничего особо интересного не было. Они по очереди проходили своеобразное тестирование. Единственное, что мне необходимо было запомнить, это подключаемые их руной системы энергетических модулей.
        - О, твоя подружка, - сказал мне тролль, рукой указывая на сцену. Да я и так это видел и давно наблюдал за ней. После нее должен был идти парень, назвавшийся ее братом.
        Девушка подошла к артефакту. Он осветился двумя цветами, практически равнозначными по своей силе. Темным, или даже черным, и серым. А в энергетическом плане я обнаружил сразу две выданные руны и огромное количество связанных ими цепочек. Голова работала на пределе, стараясь усвоить их все. Времени было очень мало, и потому нужно было постараться.
        - А она очень сильный маг, - произнес задумчиво Гром.
        - Да, я знаю, - по ходу дела ответил я, стараясь запомнить последние элементы. «Все, успел!..» - обрадовано подумал я, глядя вслед получившей свое свидетельство о прохождении распределения девушке.
        - И ты так спокойно об этом говоришь? - между тем спросил у меня он.
        - Ну, как говорили мои предки, - отмахнулся я, - семи смертям не бывать, а одной не миновать.
        - Все так, - хмыкнул он, - только вот ты забыл, что она маг Смерти. Так что она тебе может устроить не одну смерть, и даже не две. Если того захочет.
        - Об этом я как-то и не знал, - честно признался я, и махнул рукой: - Выкручусь. Не сразу же она меня убывать будет. Может, передумает по ходу дела.
        - Теперь вряд ли, - сказал он. - Ты погляди как она на тебя зыркает, - тролль кивнул в сторону эльфийки. - Я бы поостерегся жить под одной крышей с девушкой, которая смотрит на меня такими глазами. Особенно если она маг. Так что сочувствую. - И он похлопал меня рукой по плечу.
        - Да, - усмехнулся я и вновь посмотрел на девушку на пьедестале, - выживу. Надо оправдывать свое имя.
        - А ведь и точно, - и тролль громко заржал, напугав стоящих рядом с нами людей.
        Отсмеявшись - как-то поднялось у меня настроение после этого разговора, хотя ничего особо веселого и сказано-то не было, - я посмотрел на Г рома и спросил:
        - Ну а ты сам какими судьбами тут? Каких результатов ждешь? Уже что-то известно или так, на удачу? Вон, Дея у нас, - и я указал на девочку, так и стоящую рядом со мной, - сильный маг Воды и Воздуха.
        - Неплохо, - посмотрел он на нее, - опасные противники, особенно адепты Воздуха, по себе знаю. - И он одобрительно взглянул на мою названную сестренку, а потом продолжил: - Я тоже решил пробиться в маги. Как я слышал, в этом году снизили проходной порог по управлению силой на один из факультетов. Но кандидат должен быть универсалом. А я такой и есть. Могу работать с энергиями Земли, Огня и Разума. Правда, мой порог это плетения второго, максимум третьего уровня. Раньше меня с такими результатами взяли бы только в рейнджеры, а сейчас, возможно, и магом стану. Но я так понимаю, это ты и сам знаешь. Среди вашего брата тоже не бывает сильных магов, зато много универсалов. Ты сам-то с чем работаешь.? - обратился он ко мне.

«И с чем же? Что ответить?..»
        - Он - маг Жизни, - влезла в наш разговор Дея и, видимо, хотела еще что-то добавить, но, замерев на полуслове, взглянула мне за спину, где шла как раз следующая делегация. После чего неожиданно рванула вперед.
        - Рения!.. - закричала она на весь зал.
        И почему я не удивлен встретить тут еще и вампиров?.. Ведь и они должны были направляться в Академию. И даже точнее, на факультет к Кассию. И ладно бы выскочила она, так она еще за компанию, видимо забыв выпустить мою руку, вытянула пред светлые очи всех вампиров еще и меня!
        - А мы тут распределения ждем, - затараторила она. - А я все думала, когда вы придете? Дедушка сказал, что вы будете сегодня. Но я надеялась увидеть тебя раньше! Однако вы так за эти дни и не покидали своего корпуса. Смотри, - и она показала на меня, - и Степан тут. Ты по нему соскучилась? А я очень! Он тоже будет учиться в Академии, но я не знаю, где. Вряд ли он попадет к нам. Он не похож на универсала или рунолога.
        Дея тараторила бы и дальше, но тут со сцены раздалось вежливое покашливание.
        - Пойдем, а то мы задерживаем их, - потянул я девочку за руку.
        - Ой, простите, - закивала она, - деда просил же ни к кому не приставать. - И посмотрела на Рению. - А ты придешь к нам в гости, или можно я к тебе? Никогда не видела, как живут вампиры, хотя я и как живут другие не видела…
        Я понял, что Дея просто так отсюда не уйдет, а потому подхватил ее под локотки, развернулся с нею и отошел в сторону, пропуская идущих к сцене вампиров. Но эта неугомонная девчонка даже сейчас умудрилась повернуть голову и прокричать:
        - Рада была тебя увидеть. Удачи.

«Хорошо, хоть в этот раз обошлось без особых сцен», - подумал я - и, видимо, этим все и сглазил, так как Дея вырвалась из моих рук и, подбежав к вампирше, сказала:
        - Чуть не забыла. Представляешь, Степан, оказывается, той эльфе, - показывает на девушку, стоящую на сцене, при этом делая такие огромные глаза и говоря заговорщицким шепотом, который слышен абсолютно всем, - кольцо обручальное подарил, а она ему вернуть его хотела, а он не взял. А ты бы взяла или тоже вернула? Я видела, кольцо дорогое. У моей мамы было похожее. А он предложил его выбросить. Ну не дурак? - После чего добавила: - Ты подумай, он хороший, только странный немного.
        И, посчитав свое дело выполненным, развернулась и пошла обратно. Я же удостоился холодного и, хотелось бы сказать, равнодушного взгляда, но это было не так. Взгляд был хоть и холоден, но в нем еще и интерес чувствовался, только вот был это интерес хищника к его будущей жертве.

«Ну, кто тянул это малолетнее чудо за язык?» - посмотрев сначала на одну девушку, потом на вторую, подумал я.
        - Ты чего наделала, мелкая сводница? - спросил я у Деи.
        - А что не так? - удивленно посмотрела она на меня. - Она моя подруга, ты - брат. Должен же кто-то позаботиться о вашем будущем?
        - А ты думаешь, они без тебя не справятся? - спросил любопытный голос тролля.
        - Этот - точно нет, - уверенно ответила девочка, показав на меня, - ему бы только по лесам шнырять.
        - Не самое безопасное занятие, - отметил Гром.
        - Ага, - согласился я, - но благодаря стараниям этой милой малышки, - и я кивнул на Дею, - оно стало выглядеть в моих глазах легкой прогулкой по сравнению с будущим пребыванием тут. Раньше меня хотела прибить лишь одна, а теперь, чувствую, такое же желание возникло и у второй…
        Ну а дальше я наблюдал за распределением вампиров. Все работало по стандартной схеме. Осталось только выучить нужную руну и запомнить схему подключения энергетических модулей. Уже после третьего вампира я вычислил нужные последовательности подключения энергомодулей и выявил их связанность с найденными последовательностями для магов Жизни.
        А дальше мои наблюдения лишь подкрепили эту теорию. Я уже по первоначально подключенным модулям мог практически с девяностопроцентной вероятностью сказать, какие энергомодули будут присутствовать в подключенной цепочке. Так что даже магия… вернее, этот артефакт работал по своей определенной схеме и системе. Анализом и получением новых рун я и занимался все оставшееся время.
        К моей великой радости, Дея за весь остаток церемонии распределения больше ничего не натворила и стояла молча рядом со мной. Следующей была делегация гномов, которые тоже попали на факультет артефакторики к Кассию, хотя по мне так делать этим бородачам там точно было нечего. Судя по тому, что я видел, все они уже были полностью сформированными сильными магами. Но и они прошли церемонию без вопросов.
        Потом были оборотни - или, как сказала Дея, корнолы. Теперь понятно, к какой расе относилась Лейла, что приютила меня на эти дни. Она была корнолом, хоть и отличающимся от тех, что прибыли сюда. Я обогатился еще несколькими новыми рунами и схемами подключений.
        Ну а потом пошли и все остальные. Огры. Люди. Гоблины… Все, кто пришел сюда по собственному желанию, а не по приглашению или в составе группы. Между тем я наблюдал и запоминал. Я уже вычислил практически все руны, которые использовались артефактом при определении параметров местных магов. Выделил и обнаружил большинство цепочек. Нашел среди них те минимальные, при которых происходило образование светового и какого-то визуального сигнала.
        Вот подошла и наша очередь. Первым прошел тролль. Как он и говорил, Гром оказался адептом сразу трех направлении магии. Дальше Дея. Тут тоже сюрпризов не возникло. Остался я.
        Положив руку на артефакт, я сосредоточился и представил нужные руны и цепочки подключенных энергетических модулей. Выбрал я минимальную силу воздействия - зачем мне светиться, - но, на всякий случай, обозначил четыре равнозначных направления развития: магия Воздуха, Огня, Разума и Крови. А почему нет? Зато теперь я точно проходил по категории «универсал» и попадал на предположительно теоретический факультет, которым заведует старик.
        Только вот я не учел того небольшого факта, что, оказывается, с этого года программа будет сильно изменена, и встретиться на полигоне с обеими девушками мне придется уже достаточно скоро…
        Глава 8 Зал советов Академии. Следующий день после распределения
        - Кассий, - услышал старик знакомый молодой голос, - ты чего задерживаешься, старина?
        И не удивительно, что голос говорившего был молод, хоть он и обращался к Кассию столь фамильярно и свободно - ведь тот был эльфаром, а его голос до самой смерти останется таким.
        У эльфар не было старости, впрочем, как и у многих других долгоживущих. Это Кассий прекрасно знал. К тому же тот был его старым другом и бывшим учителем, когда-то курировавшим его во время учебы в этой Академии. Стоящий сейчас напротив него эльфар был единственным эльфаром-преподавателем в Академии Магии Империи Ларгот.
        - Знаешь же, что Упырь[3] не любит, когда кто-то опаздывает. Tем более и собрал он зачем-то всех нас так экстренно. Что, интересно, произошло? Мои охламоны вчера вроде ничего вытворить не успели, опять… - и эльфар отвернулся к окну.

«Хм… Опять? Это уже настораживает», - усмехнулся старик.
        - И тебе доброе утро, Лерак, - ответил Кассий. - Да, внучка опять учудила. Отказывается она со мной в выделенном небольшом домике жить. Видите ли, говорит, что я и так все время буду тут на кафедре пропадать, просится к «брату» своему ее отпустить или к Рении. Вот и думаю: что делать? Чуть не рассорились и не разругались с ней, благо как раз вызов на совет пришел.
        И Кассий расстроено махнул рукой.
        - Ты ей скажи, что по внутреннему уставу нашего учебного заведения ей просто не позволят жить на территории Академии со студентом, пусть это даже будет ее брат. Кстати, не знал, что у тебя тут еще и внук учится, - он посмотрел на деда. - А кто его родители? Я что-то не помню у тебя других детей, кроме Слаи.
        - Да он и не внук вовсе. Просто моя Дея вбила себе в голову, что этот северянин будет ее братом, да и все.
        - Какой северянин? - насторожился Лерак.
        - Да видел ты его вчера на распределении, не помнишь, что ли? Он еще с вашими там о чем-то говорил, правда, я пропустил их встречу и не слышал самого разговора, так как с Кистом тогда кое о чем договаривался, - дед махнул рукой, указывая на здание кафедры, руководителем которой он стал.
        Эльфар же задумчиво посмотрел на деда.
        - А он вообще кто? - спросил он у Кассия.
        - Кто? - не понял тот, видимо, задумавшись о чем-то своем.
        - Ну, северянин этот, - пояснил Лерак.
        - А, он… - И старый маг пожал плечами. - Да я, в общем-то, тоже не очень хорошо его знаю, если честно.
        Эльфар удивленно посмотрел на того в ответ, и Кассий пояснил:
        - Мы с ним по дороге сюда встретились. Он отбил нас у разбойников на Лесном Тракте и, по сути, спас наши жизни, а потом помог добраться сюда, в столицу. Как я понял, он тоже шел для поступления в Академию. Правда, Степан - это так его зовут, - не очень богат, но сообразителен, да еще, как потом выяснилось, сирота. Вот тогда-то моя Дея и набилась к нему в родственницы. Я был не против, для нее он неплохой пример. Собранный, спокойный, рассудительный… Вот, в общем, и все, что мне о нем известно. Разве что он еще воин неплохой. Была пара инцидентов. Я думал, что он в рейнджеры или искатели нацелился, потому и был удивлен, что парнишка прошел проверку сил и оказался вчера на распределении. Вроде и нет у него особых задатков мага. Хотя, он чистый универсал… А такого ровного распределения способностей я даже не видел никогда. Но сил у него и вправду не очень много, что и показал артефакт. Но они есть, и с этим теперь никто не поспорит. Раньше, насколько я помню, с таким уровнем сил не брали на магические факультеты.
        - Да, в этом году для твоего факультета Старс снизил проходной порог сил, но только для тех, у кого есть способности сразу к нескольким направлениям магии, - пояснил эльфар, - а то в предыдущие годы не получалось набрать необходимого количества студентов. Правда, в этом году, как это ни удивительно, на твоем факультете аншлаг. Даже свободных мест нет.
        - Угу, - хмыкнул Кассий, - только вот шесть студентов из всего потока - это уже полноценные магистры-артефакторы, хоть и гномы. Что им тут нужно - не понятно. Еще двадцать - это вообще смертельно опасные существа, чистые рунные маги и маги Крови. И потому реально на факультете в этом потоке остается всего два начинающих мага-артефактора. Плюс моя внучка, которой полноценным артефактором никогда не стать.
        Касис еще что-то хотел добавить, но в этот самый момент открылась дверь, ведущая в зал Совета.
        - Господа маги, поторопитесь, пожалуйста, только вас и ждем, - сказала секретарь ректора Академии. - Меня архимаг Старс отправил за вами.
        Кассий и Лерак кивнули ей и направились в зал Совета. Упырь и правда очень не любил, когда опаздывали.
        Как только оба мага зашли в помещение, его накрыл купол усиленной защиты. «Это что-то новенькое», - оглядевшись кругом, подумал эльфар и посмотрел на стоящего рядом пожилого мага, который на самом деле в два раза моложе него. Тот отрицательно покачал головой, показывая, что тоже ничего не понимает.
        - Проходите и занимайте свои места, - раздалось со стороны стола, за которым и собрались главы всех факультетов, а также, как заметил Лерак, не только они.
        Тут был и его дядя, с которым он успел поговорить вчера вечером, глава делегации гномов, представитель корнолов и пожилой верховный шаман, пришедший с троллями, северянами, ограми, орками и гоблинами, и еще кто-то смутно ему знакомый, но он не мог вспомнить, кто же это.

«Так это…» - и он пораженно уставился на последнего неизвестного, а потом перевел свой взгляд на Старса. «А ведь и правда, похож», - понял он. Что было не удивительно, ведь вампиров должен был кто-то сопровождать и сдерживать. И кто бы с этим мог лучше справиться, чем старший сын ректора Академии, один из самых опасных убийц Империи?..

«И это правильно», - Лерак реально оценивал свои силы и силы остальных студентов и магов, и если придется усмирять разбушевавшегося вампира или, не дай создатель, нескольких, то здесь без помощи со стороны их же сородичей не обойтись.
        Все-таки тут кругом студенты, молодые и горячие головы. И часто эти головы без мозгов, но с огромным самомнением и родословной. Но мало кто способен противостоять этим прирожденным убийцам, разве что тролли, и то не все и не всегда. Вот и получается, что от их и так не всегда спокойного и тихого заведения камня на камне может не остаться.
        Тут он вспомнил все того же северянина, Степана. «А ведь и с этими опасными существами он умудрился столкнуться», - и эльфар посочувствовал ему во второй раз. Первый же раз был вчера вечером. Вечер предыдущего дня. Посольское здание Княжества эльфар в столице Парн
        - Ну и кто мне расскажет, что там произошло? - даже особо не поздоровавшись с присутствующими, влетев в комнату, спросил Лерак у находящихся тут троих эльфар.
        Вопрос был адресован только одному из них - вернее, одной. Ему даже не требовалось пояснять, где находится то самое «там».
        - Я его убью, - тихо, глядя в пол, ответила Лераку спокойным голосом девушка.
        - Вы вообще о чем? - повернулся в их сторону сидящий за столом эльфар.
        - А, дядя! - сказал Лерак. - Так ты, похоже, не в курсе…
        И он быстро изложил тому, что видел в зале при распределении.
        - Ну, что скажешь? - в конце своего рассказа обратился он ко второму, более старшему эльфару. Но тот, казалось, даже не слышал Лерака, он задумчиво глядел на его младшую сестру, Селию.
        - Там что, был тот самый северянин? - наконец спросил он.
        Девушка только кивнула головой в ответ.
        - Удивительно, - хмыкнул Керанос и пересказал для Лерака случившееся на тракте, а потом прокомментировал услышанный до этого рассказ. - А парню-то везет. Значит, любишь его? - и он насмешливо посмотрел на пунцовые щеки Селии.
        - Да, - подтвердила спокойно она.
        Глаза у Лерака, да и у сидящего в другом конце комнаты Экоса, чуть не выскочили из орбит, так сильно было их удивление. Спокойным остался лишь пожилой эльфар. Керанос хмыкнул и уточнил ее ответ своим вопросом:
        - Селия, ты хоть услышала, что я у тебя спросил?
        Селия подняла на него свои красивые голубые глаза, но сейчас это были два бездонных колодца тьмы. На Кераноса это ровным счетом не произвело никакого впечатления. Он только еще раз усмехнулся.
        - Ты только что призналась при трех свидетелях, что любишь того парня. По нашим законам, ты теперь почти замужем.
        Улыбка так и не сошла с его губ. Похоже, эльфару доставляла удовольствие происходящая ситуация.
        - Что?!! - Наконец девушка осознала сказанное и изумленно посмотрела на своего дядю, а потом перевела взгляд на пораженно глядящих на нее старших братьев. - Когда я успела сморозить такое?! - с негодованием сказала она.
        - Только что, - спокойно ответил ей эльфар. - Я спросил: «любишь его?», ты же ответила: «да».
        Девушка, ничего не понимая, смотрела на них.
        - Ты же спросил, - медленно произнесла она, - «убьешь его?». Вот я и ответила…
        - Ну, не знаю, что ты услышала и сказала, но мы все слышали совсем другое, - и эльфар, обведя рукой своих племянников, еще раз улыбнулся, наблюдая за багровеющей девушкой.

«Тяжелой будет для нее учеба», - почему-то подумал он. И только он об этом задумался, как раздался спокойный голос девушки.
        - Лерак, когда у нас будут первые практические смешанные занятия? - спросила она.
        - Примерно через месяц, может, чуть раньше, - ответил тот, а потом уточнил: - А что?
        - Я хочу попасть в группу к этому северянину!
        Взгляд девушки не обещал этому бедняге ничего хорошего. Коль так получилось, что теперь все считали, будто она к нему хоть что-то испытывает, Селия постарается наглядным образом доказать ошибочность подобных суждений. Даже если в результате этих доказательств с парнем произойдет какой-то несчастный случай или какая-то фатальная случайность.

«Пусть перебесится, - подумав, решил Керанос. - Тут за ними хорошо приглядывают. Ей это пойдет только на пользу, пусть усмиряет свой характер. Нам придется очень плотно сотрудничать с Империей, не зря же на учебу в Академию отобрали именно их - детей самых высокопоставленных персон в Княжестве, которым рано или поздно нужно будет брать в руки бразды правления».
        Правда, отрядов эльфар, направленных в Империю, было два. Что произошло со вторым из них, идущим из столицы Княжества, но уже по воздуху, Керанос не знал, хотя он должен был прибыть гораздо раньше них, идущих в обход и через Лес.
        Чуть позже Лерак сообщит ему, что на вторую группу было совершено нападение, в результате которого пропала младшая дочь князя - Эрея.
        О судьбе северянина он особо не переживал. Пара лишних переломов большой погоды для того, в общем-то, не сделает. А реального вреда, если тот не позволит втянуть себя в настоящую дуэль, Селия ему причинить не сможет. Правда, он почему-то не подумал о том, что этот самый северянин может не знать самых простыв и элементарных вещей, известных каждому с рождения… Утро следующего дня. Зал советов Академии
        - Добрый день, - не стал откладывать разговор надолго ректор. - Если он, конечно, добрый.
        И указал на присутствующих тут людей.
        - Этих уважаемых господ мне пришлось пригласить на наш совет в связи с произошедшими вчера событиями, так как возможно именно к ним они могут иметь самое прямое отношение.
        И он осмотрел представителей эльфар, гномов, вампиров, оборотней и шамана, представляющего тут северян, троллей, огров и гоблинов. А потом перевел свой взгляд на главу внутренней стражи Академии. «Значит, ничего связанного с учебой», - догадался Лерак, да и остальные это поняли, судя по бросаемым друг на друга взглядам.
        Главный страж Академии между тем поднялся и приступил к своему рассказу:
        - Где-то за шесть минут до начала ритуала распределения дежурным магом был замечен достаточно сильный выброс магической энергии силы Жизни. Локализовав источник выброса, мы выяснили, что он находится буквально в сотне метров от зала проведения ритуала. А так как в этом месте любые магические эксперименты и поединки запрещены, туда выдвинулся дежурный наряд магов, чтобы схватить нарушителей.
        Этот всегда серьезный и угрюмый маг обвел взглядом присутствующих.
        - Здесь собраны те, на кого не пали подозрения, и потому я продолжу.
        Эти его слова заставляли задуматься. Студенты и так не слишком спокойный народ, да и правилам следуют только от случая к случаю. Для того и приставлен этот строгий маг - магистр магии Земли, чтобы следить за порядком на территории Академии. Но тут было ясно обозначено, что подозревались все, включая присутствующих. Правда, с них эти самые подозрения уже сняты.
        - Так вот, прибыв на место, мои подчиненные доложили мне, что не успели. Лично я подумал, что нарушители уже скрылись. Я думал так, пока мне не доставили эту иллюзию, снятую на месте происшествия. - И он выложил в центр стола небольшой записывающий артефакт. - Вот запись с места происшествия и восстановленная по остаткам обнаруженных аур иллюзия. - После чего маг активировал артефакт.
        Небольшая полянка, за кустами виднеется здание, где происходит распределение. В центр иллюзорного кадра попадают два тела. Два трупа. Оба обезглавлены. Кроме одежды, ничего нет. Головы находятся в нескольких метрах от тел. Но главное - у тел валяются какие-то артефакты. А потом уже пошла достаточно отрывочная запись, размотанная в обратном порядке.
        Вот тела лежат. Потом что-то происходит и они встают. Дальше бой с неизвестным противником. Следов его ауры нет. Дальше эти неизвестные сидят на том самом месте. Потом встают и уходят вглубь парка. На этом запись обрывается.
        - По следам один наш молодой маг из оборотней смог отследить их до того магического прохода, через который они и проникли на территорию Академии. Что странно, этот же следопыт сообщил нам, что неизвестных поджидали в месте проникновения, а потом пошли вслед за ними. - После чего, посмотрев на всех остальных, он закончил: - Никаких иных сведений о произошедшем у нас нет. Есть только выводы. К этому делу нам пришлось привлечь многоуважаемого господина Гарха, с позволения архимага, для более детального изучения ситуации, и одного из его подопечных. Нам нужен хороший маг Крови.
        И угрюмый маг посмотрел на присутствующего тут вампира. Тот спокойно поднялся со своего места и сказал:
        - У вас у всех на момент произошедшего, кроме меня, - тут он усмехнулся, - было железное алиби, так что любые подозрения с вас снимаются. Если они у кого-то были. Кроме того, целью этой команды, - он указал на остановленную картинку, - мог быть любой из вас. Это вы скоро поймете из моего рассказа.
        Затем он подошел к небольшому шкафчику, стоящему у входа, и уже оттуда вернулся обратно, неся два каких-то артефакта в руках.
        - Кто-нибудь знает, что это такое?
        Вопрос был риторический, все собравшиеся маги были осведомлены о том, что это за предметы.
        - Первый - это ирийский подавитель. Очень мощный, - сказал представитель гномов. - А второй, судя по всему, какой-то артефакт Древних. - И он посмотрел на вампира.
        - Все верно, называется разрушитель.
        Больше никаких комментариев не потребовалось. Все сразу поняли, что это такое, о чем идет речь и вообще чем все это грозило. После чего тот начал уже рассказывать дальше сам:
        - Двое неизвестных проникли на территорию Академии, проследили, судя по всему, за делегацией эльфар, так как время их появления примерно совпадает с прибытием делегации. Потом они дождались появления в зале церемоний всех остальных, включая и глав кафедр, и самого ректора, и должны были начать действовать. Но им кто-то не дал этого сделать. Мы поняли, что просто так такие мощные артефакты на территории Академии незамеченными оставаться не могли. И потому предположили, что использовалась какая-то разновидность сумок для скрытого перемещения магических вещей. Скорее всего, тоже производства или старых магов, или Древних. Так вот, в нужный момент эти нападающие начали действовать, вытащив свои артефакты и приготовившись к операции по ликвидации своей цели. Один из них должен был накрыть вас и все здание колпаком подавления, второй - активировать разрушитель. А дальше им оставалось только скрыться с места преступления. Однако тут в игру и вступил наш неизвестный. На каждого противника он потратил по два удара, и то второй был скорее добивающим, так как после смертельной раны экстренно заработал
механизм возрождения - кстати, тоже основанный на ирийской схеме создания амулетов возрождения из татуировок на теле, о котором этот последний не был осведомлен. Но сориентировался быстро, разорвав связь тела с одним из самых основных органов. У меня все, - закончил он.
        Осмотрев присутствующих магов, он молча занял свое кресло.
        - В связи с этим спрашиваю, - произнес ректор Академии, - никто и ничего нам не хочет рассказать?
        Все замялись. Но заминка длилась недолго. Первыми, как почему-то и думал Лерак, заговорили гномы.
        - Уже перед самой границей мы засекли слежку за нами, а потом и достаточно большой отряд. Среди них были маги. - Он залез во внутренний карман и выложил небольшой пергамент на стол. - Это было найдено у нападающих. Наш точный маршрут и наиболее удобные точки нападения на нем. - И гном потыкал в небольшую карту пальцем, а потом добавил: - Мы, поэтому немного и задержались, что пришлось идти другим путем.
        - Понятно, - кивнул архимаг.
        - У нас ничего не было, - покачал головой вампир. Тут, в общем-то, ничего удивительного, мало найдется сумасшедших нападать на отряд истинных вампиров. - Однако были нападения на северян и на огров с орками и гоблинами, тролли добрались до столицы спокойно.
        Лерак посмотрел на дядю. Тот правильно понял его взгляд и рассказал о произошедшем в пути нападении. Но причастности ирийцев к этому нападению он доказать не мог, хотя и было подозрение, что те были союзниками.
        - Как вы спаслись? - заинтересовался рассказанной историей старый шаман гоблинов, прибывший с представителями самых северных районов Империи. - Я знаю силу их магов и заклинателей, тем более с ваших слов получается, что в засаде участвовал верховный шаман тарлоков и несколько старших шаманов. В вашей группе не было ни одного мага, который смог бы пробить такой мощный силовой щит. Я видел вашу группу при въезде в город, перспективные ребята, но пока такая магия им не по зубам. - И взглянул на эльфара.
        - Случайно, - честно признался Керанос. - Нам помог один северянин, он уничтожил четверку их магов, подобравшись к ним со стороны Леса.
        И он описал свою встречу со Степаном.
        - Это на них похоже, - покивал пожилой шаман, - страшные бойцы, особенно если им некуда отступать, там же, похоже, так и было. А то, как он ответил вашей девушке - ну, что я могу сказать, бывает. Гордость порой у них из ушей лезет. Ведь кроме камней, обнищалой земли в Ледяных Пустошах и их гордости с честью у них ничего и нет. Жаль, неплохой бы из него получился рейнджер. Если он сумел так подобраться к верховному шаману, значит, это у него в крови… Жаль! Интересно, откуда он? Может, смогу найти его родичей среди тех, кто прибыл со мной? Наскребут на обучение для него… - еще раз посокрушался старый гоблин. Стало понятно, что старик сокрушается о потере такого хорошего бойца. У них на границе каждый воин был на счету.
        - Как я понял, он тут, в Академии, - пожал плечами Керанос. - Вчера, как мне рассказали мои подопечные, он был на распределении… - Эльфар вопросительно посмотрел на Лерака.
        - В смысле - на распределении? - удивленно посмотрел на него шаман. - Вчера же ритуал проходили только маги, а с сегодняшнего дня и всю следующую неделю начнут свое распределение рейнджеры, искатели, ведуны и все остальные! Именно с ними и пойдет подопечная мне группа.
        - Ну, - ответил ему эльфар, - он и проходил распределение как раз среди последней группы магов.
        - Неужели?! - И шаман обернулся в сторону сидящих тут в зале своих коллег. - Я, к сожалению, не мог присутствовать на мероприятиях внутри Академии, но там и правда был северянин?
        Все ненадолго задумались.
        - Кассий? - обратился к старому магу кто-то из сидящих за столом. - Это же тот парнишка, что попал к тебе! Только он и походил на чистокровного чела, выходца из Ледяных Пустошей. К тому же, там и с эльфарами что-то было, да и с вампирами у него какие-то дела… - Говоривший взглянул сначала на Гарха, а потом на Кассия.
        - Да, - согласно кивнул глава кафедры артефакторики, - это мой студент. Зовут его Степан. Про его встречу с подопечными уважаемого эльфара, - легкий наклон головы в сторону Кераноса, - я ничего сказать не могу. Но, насколько я знаю, он как раз и пришел в столицу откуда-то со стороны Ледяных Пустошей. Ведь именно оттуда и берет свое начало Лесной Тракт, где мы с ним и познакомились, как я не подумал об этом сразу…
        И пожилой маг о чем-то задумался.
        - Это тот парень, что я видел с вами в таверне? - неожиданно спросил у него вампир.
        - Он самый, - подтвердил тот.
        - Понятно, - спокойно кивнул головой Гарх. - А ведь он и не говорил, что собирается в рейнджеры, - пробормотал он, - и ведь не солгал.
        А потом оглядел сидящих за столом магов и сказал:
        - Но мы отвлеклись от темы нашего разговора. - Он вытащил какие-то бумаги из напоясной сумки. - По нашим прикидкам, - просматривая что-то в вытащенных документах, сказал вампир, - группу нападающих устранил какой-то профессионал. Работал один. О проведении акции знал заранее. Видимо, ему неизвестны были ни цели, ни способ проведения операции, именно поэтому выжидал до последнего момента и, когда наемники активизировались, ликвидировал их. Сработал чисто, ушел так же. Не маг или маг, умеющий маскировать свою ауру. Если бы я не сидел сейчас с вами, то подумал, что это дело кого-то из воинов-теней. Слишком похоже на наш почерк работы. Но я уверен, что нам такого заказа не поступало. - Он твердо посмотрел на ректора, тот в ответ кивнул, а потом вампир продолжил: - Теперь по целям. Они не ясны. Нападающие собирались устранить сразу всех присутствующих тут, - и он рукой обвел сидящих за столом, - то есть какой-то личной заинтересованности в ком-то одном из вас у этих неизвестных нет. Это можно было сделать и проще, и быстрее. Как вывод, требовалось проведение операции по устранению именно в этом месте и
в это время. Особенно он напрашивается, если исходить из того, что одиночные нападения были на отдельные группы и раньше, по пути следования. В результате как минимум я вижу сразу две причины такого проведения операции: обострение отношений Империи со своими союзниками и давними партнерами и ликвидация верхушки Магического Совета. Выгодно это может быть только в одном случае. Кто-то хочет подготовить для себя благоприятные условия для проведения военной операции. - Вампир внимательно оглядел присутствующих. - А сейчас самое неприятное. Гарантирую, это не последняя попытка нападения. Потому рекомендую усилить ваши меры безопасности.
        На этом он сел. Слово взял ректор:.
        - Теперь вы понимаете срочность и экстренность этого совета. Нужно выработать и принять стратегию по повышению мер безопасности в Академии с этого года.
        Дальше Совет и занялся тем, ради чего и был собран. За всеми этими делами, дебатами и обсуждениями все как-то забыли о коротком эпизоде, связанном с рассказом о недавно прибывшем в Академию северянине. Необычном северянине-маге. Чего не случалось уже… да вообще никогда не случалось.
        И еще был один вопрос, который забыл поднять и обозначить угрюмый маг, главный страж Академии. По его данным, магическими дверьми, даже с учетом проникших на территорию учебного заведения неизвестных, воспользовались на один раз больше, чем прибыло за вчерашний день магов и преподавателей. Это было проверено несколько раз. Студенческое общежитие. Следующий день после распределения
        - Ну и куда я тут могу поселиться?.. - пробормотал я, входя в достаточно большое здание.
        Мне сказали, что на лучшие и самые дорогие комнаты я могу не рассчитывать. Их отдают высокопоставленным новоприбывшим, ну или таким вот как эльфы или вампиры, тем, кто готов дополнительно, кроме обычного проживания, оплатить еще и повышенный комфорт. Меня направили в обычную студенческую общагу, где и проживало большинство студентов. Тут было множество пустых комнат, особенно в секции, принадлежащей нашему факультету. Я должен был жить с кем-то еще, тут поодиночке не жили. Но в нашем потоке и на нашем факультете из новых обычных, не привилегированных, студентов мужского пола были лишь я и Гром. И когда смотритель рассмотрел тролля, он лишь горестно вздохнул и выделил тому одну большую комнату на первом этаже в личное пользование. По-другому тот бы просто не разместился. Он бы даже в двери стандартной комнатки не пролез. Вот так и получилось, что напарников на владение жилищем для меня не было. Гномов поселили где-то в другом здании, как и вампиров. Дею со мной и так бы не разместили, а потому старик-смотритель, еще раз горестно вздохнув, сказал:
        - Повезло тебе, парень!
        После чего он вытащил откуда-то из-под полы небольшой ключ, который так и светился магией.
        - Выбирай себе любую пустую комнату, двери свободных открыты, и заселяйся. Как только ты первый раз закроешь двери этим ключом, никто другой войти в комнату не сможет.
        Вот поэтому я сейчас шел по этому полупустому коридору. Изредка слышалась какие-то приглушенные голоса. Как я понимаю, в нашем студенческом общежитии жило не очень много людей. Слишком много было пустых помещений, любое из которых я мог выбрать. Мне было все равно, где жить. Гром вон поселился на первом этаже, и я хотел выбрать комнатку недалеко от него.
        Но неожиданно мое внимание привлек небольшой магический отсвет. Насколько я понимал, в этом мире такие магические субстанции являлись источниками магии. Это-то меня и заинтересовало. Я направился туда, где заметил магический отсвет. Почему нет? Чем не ориентир для выбора комнаты, если она, конечно, никем не занята.
        Снизу я подумал, что комната где-то тут, но оказалось, что она выше. Иду дальше. Еще одна небольшая лестница, ведущая наверх. Второй, третий этажи… Снаружи я заметил, что здание трехэтажное, а тут лестница куда-то вверх! Поднимаюсь и вижу открытую дверь достаточно, просторной и длинной комнаты. Как раз в ней и находится этот самый источник магии. В самом дальнем ее углу.
        Вхожу внутрь. Приличная такая комнатка, гораздо лучше, чем те, что я видел внизу. Сказал бы даже - тянет как минимум на отдельную плату. Большая, немного наклонные стены…

«Так это же мансарда!» - наконец догадался я. В каждой стене большие створчатые окна. На них симпатичные шторки, похожие на вертикальные жалюзи. У одной стены стоит кровать и большой шкаф для одежды. У второй - письменный стол, еще один стол, комод и сундук. Последний явно кто-то тут забыл. У дальней стены еще один комод. Вроде вещей много, но комната от этого не кажется меньше.
        По мне, так она похожа на большую студию. Видел я такие квартиры пару раз. Сам, правда, не жил в них. Мне она сразу понравилась. Светлая и просторная, Как раз как я люблю. Плюс еще какой-то непонятный источник магии странного серебристого цвета. Раньше я подобные не встречал. Ну да ладно.
        Выгружаю свои вещи, хотя какие у меня вещи. Ничего и нет особо. Вытащил только свое магическое растение и поставил у окна. Остальное, по привычке, забрал с собой. Вернее, сейчас и забирать было нечего. Оружие за спиной и на поясе, все полезное - в трофейной сумке, снятой с убийцы, закрепленной на поясе. Она оказалась гораздо вместительнее, раз этак в несколько. Сколько туда можно было всего засунуть, я так и не понял.
        Правда, у неизвестного мага в самой сумке практически ничего и не было. Запасной комплект одежды, который мне был мал, его я выбросил в городе. Большой арбалет с двумя десятками стрел. Тот самый артефакт, который мне и был необходим. Ну и его оружие, что было при нем, плюс артефакт-поисковик, как я его назвал. И все.
        Ах да, забыл. Там еще и деньги были, сущая мелочь: три тысячи имперских золотых и порядка трех сотен серебром.
        Так что теперь мне не требовалось остатки магических артефактов, собранных в лесу, распродавать. Я решил оставить их себе, пригодятся для экспериментов. Судя по всему, они тут нужны, раз уж целыми группами молодые маги и студенты скидываются, чтобы их приобрести для каких-то своих дел. Как по мне, так проще до леса доехать и насобирать. И быстрее, и дешевле. Правда, я, может, чего-то не понимаю… Вернее даже, это, скорее всего, так и есть.
        Я закидал в рюкзак оружие наемников, которое приготовил для продажи, и вспомнил о неизвестных, напавших на дом Лейлы. С ними в плане обогащения оказалось все гораздо хуже. У тех, кроме странных одинаковых артефактов и такого же однотипного оружия, вообще ничего не было. Поэтому и брать я у них ничего не стал, слишком приметные могут оказаться вещи. Жадность погубит. Зато для их оружия я нашел другое, не менее хорошее применение, так что, можно сказать, использовал я его на полную катушку. Сам слышал пару баек на рынке о происшествии во Внутреннем городе.
        Хорошо, что в Академию можно было перевезти моего драга. Здесь имелись стойла, предназначенные именно для них. Правда, как я понял, ухаживать за ним мне придется самостоятельно, но меня это не смущало совершенно. Только придется научиться. Ответы я мог получить только у эльфов. К девушке я обращаться не собирался, но ее брат вроде не горел желанием меня прибить сразу при встрече, поэтому я хотел поговорить с ним. К тому же я, когда шел, заметил, куда их поселили, и знал, где их следует искать.
        Чуть позже я собирался дойти до таверны «Пятнистый Ларс» и забрать своего драга, а то Тиир там скучает в одиночестве. Ни поиграть, ни полетать - над городом полеты запрещены, я узнавал. А для того, чтобы у меня была возможность спокойного въезда в город и выезда из него, нужно было официально пройти регистрацию в Академии. Чем я и решил заняться немедленно.
        Осмотрев комнату на прощание, я вышел из нее и закрыл двери. Дверь моргнула небольшим выбросом магической энергии и на ее поверхности появилась магическая руна. Интересно… Я ее запомнил, после чего в замочную скважину вставил выданный мне ключ и увидел, как руна медленно переплыла в магическое поле ключа. «Очень интересно», - подумал я, вытаскивая ключ.
        Руна на поверхности двери пропала, а вот в поле ключа осталась. Снова вставил ключ в замочную скважину. На двери проявилась руна, и между рунами образовался канал связи. После этого я увидел, как магический каркас двери слегка моргнул.

«Хм, - понял я, - похоже, принцип примерно тот же, что и на магических проходах в стене Академии». И, вытащив ключ, мысленно перенес проекцию магической руны на дверь. Руна мигнула, дверь открылась. «Принцип понятен», - удостоверился я в своем наблюдении, закинул ключ в сумку и направился вниз. Следовало доложиться местному коменданту, а потом топать в бухгалтерию оплачивать обучение в Академии.
        Когда я спустился вниз и сказал старику, что занял мансарду, он долго смотрел на меня с непониманием.
        - Шутишь, парень! - наконец проговорил он. - По моим данным, ты занял комнату на третьем этаже в конце коридора.
        И он, вытащив какой-то большой свернутый пергамент, сияющий магией, показал на схему третьего этажа.
        - Вот! - ткнул он своим пальцем в крайнюю комнату. - Тут у меня не пошутишь, весельчак. Вали давай. Плати за обучение в Академии и получай свои учебные материалы в библиотеке и на складе.
        Меня удивило такое положение дел. Во-первых, комнаты, на которую показывал комендант, на этаже не было. И во-вторых, а почему он ничего не знает о мансарде? Но разбираться с этим я буду потом… может быть. А сейчас в канцелярию и бухгалтерию.
        У выхода меня, оказывается, давно уже дожидался тролль, и мы напару отправились получать патент студента и регистрироваться в реестре Академии.
        - Чего так долго? - спросил он.
        - Ну, это тебе хорошо, - усмехнулся я, - лишили свободы выбора и все решили за тебя. А мне мучайся, выбирай…
        - А… - протянул он. - И где устроился?
        - На последнем этаже, - ответил я.
        - А чего так высоко забрался? - удивленно посмотрел он на меня.
        - Выше живешь - меньше гостей, - отшутился я.
        - Угу, - хмыкнул он. - Да живи ты прямо у входа, к тебе бы и то толпы не было. Не тот у тебя характер.
        Так, за ничего не значащими разговорами, мы и добрались до административного здания. Тут меня поджидал еще один сюрприз. Оказывается, уже давно были подняты цены на обучение в Академии, старик же этого просто не знал. К тому же для магических специальностей с прошлого года отменили ежегодную оплату.
        Получается, если хочешь учиться - или ищи спонсора, благо их было множество, тут же могли порекомендовать, к кому обратиться, или выплачивай всю сумму из собственного кармана. Зачем это было сделано, я прекрасно понимал. Если ты молодой и относительно перспективный маг, то такие правила привяжут тебя намертво или к государству, или какому-нибудь аристократическому роду, чья сила, в том числе, оценивается и количеством работающих на них магов. Стоимость обучения была увеличена в полтора раза, и оплатить следовало как минимум первые пять лет обучения. Ну а дальше, это уже как тебе самому заблагорассудится.
        Итого у меня опять не хватало тысячи золотых. «А я так радовался, - хмыкнул я, слушая эти новости, - мог бы и сам все заранее узнать».
        - А ты что, хотел на свои деньги обучаться? - спросил у меня с удивлением Гром.
        - Ну да, - пожал я плечами.
        - Ну ты даешь! - хмыкнул он. - На меня вон три ближайшие общины деньги собирали. Может, до своих дойдешь? Хотя, конечно, такую сумму быстро не насобирать. А из тех, кто готов предложить деньги, я никого не знаю, это тебе нужно самому с местными говорить. - И он кивнул на объявления. - Можно быть спокойным только за Империю. Но у них самые жесткие условия договора, и его длительность, конечно, гораздо больше, чем у всех остальных.
        - Хм… Постой. Мне вроде говорили о том, что для нашего факультета есть какие-то льготные условия приема?
        - Так в этом году льготными условиями являлся сниженный порог сил, и мы с тобой ими уже воспользовались. Других для нас теперь нет.
        - Понятно, - вздохнул я.
        Придется доставать свой последний козырь.
        - Уважаемый, - обратился я к счетоводу, - мне сказали, что у вас тут где-то можно сдать артефакты из леса?
        - Ну, если у тебя их на пару золотых, то это никому не интересно, а если на сотню-другую, то тебе тогда на склад инвентаря и амуниции. Это пятое здание отсюда направо.
        Услышав мои слова, Гром поддержал меня:
        - Это правильно. Насобирай максимальную сумму, чтобы займ был как можно меньше. Тогда и контракт будет менее коротким.
        - Угу, - кивнул я, - так и хотел. Пойду, попытаю счастья.
        - Удачи… - сказал он, потом все-таки спросил: - А зачем счастье пытать?
        - Это чтобы сговорчивее было, - усмехнувшись, ответил я.
        - И что, помогает? - вполне серьезно отнесся к моим словам Гром.
        - Вот и увидим.
        Нужное здание я нашел быстро, тем более на нем и надпись была - «Склад». Туда я и зашел. Никого не было. Я уже хотел постучать по столу, как раздался достаточно молодой девичий голос:
        - Да иду уже, - и через пару минут передо мной появилась девушка-маг. - Тебе чего? Выдача учебных материалов начнется только с завтрашнего дня, - не очень-то вежливо сказала она, осмотрев меня с ног до головы.

«Ну не Ален Делон, это точно, - хмыкнул, я, - но чего же так пренебрежительно-то?»
        - И вам добрый день, - в ответ поздоровался я с девушкой, а сам подумал: «Прости, Кассий, но фиг им тут скидка в двадцать процентов, ужом крутиться буду, но она еще и переплатит». А потом добавил: - Мне сказали, что вы скупаете различные магические артефакты и ингредиенты для нужд Академии?
        - Только если товара больше чем на сто золотых и артефакты действительно должны быть из Великого Леса. Я это проверяю.
        - Да без проблем, - ответил я. Только вот что это за Великий Лес, я так и не понял. Но было это сказано именно так, с придыханием и с больших букв.
        Я вытащил свою старую небольшую сумочку, из которой под удивленные расширившиеся глаза стоящей девушки высыпал на прилавок достаточно большую кучку различных мелких магических безделушек.
        - Вот, оценивайте, проверяйте, - и показал на артефакты.
        Она, пораженно поворошив их рукой, разложила артефакты по прилавку, а потом сказала:
        - Простите, я думала, вы студент. Они меня за эти дни так достали… Ведь написано на двери, что выдача материала начнется только завтра! Так нет же, ломятся и ломятся. - И уже пристальнее вгляделась в меня, при этом от нее протянулась тоненькая магическая линия. - Не знала, что к нам поисковики своего перекупщика отправили, я сейчас.
        После чего быстро метнулась куда-то в направлении задних помещений. Мне же стало любопытно. Пока девушки не было, я вышел из здания и посмотрел на двери. Никакой таблички или надписи на ней не было. Только указано, что это склад. Потом я вернулся назад, а буквально через пару секунд прибежала и девушка.
        - Простите, не думала, что такая большая партия будет. Давно к нам не заглядывали поисковики, обычно они предпочитают сливать свой товар в городе. Рада, что вы пришли именно к нам.
        После столь разительной перемены стервы в нормальную девушку даже как-то мучить ее не хотелось. Ладно, посмотрим, что будет и сколько она предложит за все. Мне нужно как минимум тысячу триста золотых.
        Между тем эта молодая магичка быстро подносила мои магические безделушки к какому-то своему артефакту и, немного подержав, раскладывала их по разным кучкам. Я же заметил, что, поднося предмет к артефакту, она быстро читала какое-то короткое заклятие и между нею и структурой артефакта устанавливался энергетический канал. Потом, секунды через две, у него в энергетическом поле на выходе проявлялась какая-то руна, буквально еще через несколько мгновений эта же самая руна появлялась на поверхности кристалла.
        Магичка записывала эти руны к себе в большую тетрадь и раскладывала мои магические предметы по разным кучкам. Кучки соответствовали типу рун. Вроде ничего сложного, только вот точно такой же энергетический модуль был и в том артефакте, что занимался распределением студентов, и именно он генерировал руны, когда будущие маги прикасались к его поверхности.
        - Разработка Древних? - спросил я у девушки.
        - Да, - удивленно посмотрела она на меня, - а как вы догадались?
        Не говорить же ей про артефакт распределения.
        - Встречал нечто похожее.
        - О! - произнесла быстро девушка. - Если еще раз попадется аналогичный артефакт, приносите его к нам, такие вещи мы скупаем даже по лучшим ценам, чем перекупщики в городе.
        - Хорошо, спасибо, - ответил я ей, - буду иметь в виду. - И, посмотрев на закончившую с работой девушку, спросил: - Ну и чем вы меня порадуете?
        - Так, - произнесла она и показала на практически все кучки артефактов. - Это - очень интересное, у нас есть маги, которые работают с этими типами энергий. Их я возьму за полторы тысячи золотых.

«Хм… Это уже больше чем я рассчитывал». Тем более осталось еще две небольшие кучки, про которые она пока еще ничего не сказала. Вот девушка как раз и решила к одной из них, там лежало всего четыре небольших камушка.
        - Это инфернальные артефакты, даже не представляю, куда вам пришлось из-за них залезть, но вы не пожалеете. Это того точно стоит. Только за них вам Академия заплатит две тысячи золотых. И если вы когда-нибудь еще найдете подобные - можете сразу идти к нам. Нам они нужны. Наши маги используют их для призыва и открытия порталов в соседние измерения. Жаль, они не очень мощные…
        В том месте, где я их нашел, вроде были еще подобные, просто за ними нужно было лезть на небольшую горку, а мне тогда что-то стало лень, и потому я лишь собрал те, что были разбросаны снизу.
        - Ценные, говорите? - переспросил я.
        - Очень, - подтвердила девушка и переключилась на последнюю кучку. - Ну а это вообще два уникальных камня. Я даже такого не видела никогда. Это артефакты, судя по тем параметрам, что выдал определитель (вот как называется артефакт девушки), которые могут использовать маги Крови. Но вроде как таких не должно быть в природе… Странно. Поэтому я даже не представляю их ценности. И потому просто не смогу назвать вам нормальную цену.
        - Да? - заинтересовался я. - А кто бы смог это сделать?
        - Не знаю, - пожала она в ответ плечами, - разве что вампиры. Они ведь самые сильные маги Крови. Только единственный вампир в Академии - это сам ректор, а он уж точно не будет заниматься такими мелочами.
        И девушка с грустью посмотрела на меня.
        - Вообще-то не единственный, - задумчиво произнес я и посмотрел на местного магического оценщика. - Тогда я их оставлю себе, а все остальное ваше.
        И я щедро показал на разложенные перед ней магические предметы.
        - Спасибо, меня за приобретение такой большой партии даже… - она вдруг с интересом посмотрела на меня. - А у вас есть постоянный скупщик?
        - Нет, - честно признался я, ведь такого у меня и правда никогда не было.
        - Я готова все приобретать у вас все по розничным ценам, - сразу предложила она, - если у вас всегда такие большие партии. Вы часто в поиск уходите?
        - Ну, не очень, - ответил я.
        Я вообще не знал что такое «поиск», но судя по тому, что артефакты находили искатели-поисковики, то поиск - это когда они занимаются их собирательством. А с учетом того, что это вообще была моя первая партия, то я действительно в поиск ходил очень редко. Ну очень редко.
        Однако коль это такое выгодное занятие, то с моим драгом им можно заниматься раз в два-три месяца. Только придется договариваться на таможне, так сказать, о свободном проходе в лес. Я-то туда и долететь могу, но куда там потом спрятать Тиира?..
        - Оно понятно, - между тем кивнула девушка, - если собирать такую партию, то месяца полтора-два отдыхать нужно. Но, в общем, если вам будет нужен постоянный скупщик, я всегда к вашим услугам.
        - Приму к сведению, - ответил я и, посмотрев на нее, уточнил: - Простите, никогда не сдавал товар вам. Каким образом у вас происходит расчет?
        - Да как и везде, подождите пару минут. - И она опять ушла куда-то вглубь помещения. Правда, быстро вернулась, и при себе у нее ничего не было. - Сейчас придет наш казначей и выдаст вам всю сумму.
        Действительно, достаточно скоро в дверь ввалился крупный орк или огр, я их все еще путаю, и передал девушке три увесистых мешочка.
        - Вот, пересчитайте и поставьте свою магическую метку.
        И перед тем, как она успела передать мне пергамент, я увидел, как на его энергетической структуре проявилась небольшая руна, а потом она же возникла и на поверхности пергамента как раз рядом с тем местом, на которое и указывала девушка. Делать ничего не оставалось, как повторить ее действия. Только вот вместо руны я решил использовать свою фамилию на русском. Во избежание, так сказать.
        Удивительно. Моя подпись преобразовалась в какой-то странный и сложный иероглиф. Девушка посмотрела на него и спросила:
        - Так вы маг?
        Я пожал плечами.
        - Еще нет, - усмехнувшись, ответил я, - только собираюсь им стать.
        И подмигнув ей, направился к выходу, но у двери остановился и сказал:
        - Кстати, там, - кивок в направлении выхода, - и правда нет никакой надписи о том, что вы начнете работать только завтра. Поэтому к вам и идут.
        После чего под удивленный взгляд девушки вышел на улицу. Пора оформляться.
        Гром был удивлен увидеть меня так скоро и потому сочувственно спросил:
        - Что, ничего не вышло?
        - Почему? - усмехнулся я и прошел к бухгалтеру. Через три минуты я стал полноправным студентом Академии Магии Империи Ларгот, и мне можно было теперь без проблем выбираться в город и за его пределы. Мне и моему драгу. Но перед этим следовало сходить за ним.
        Вечером я выбрал для него стойло поуютнее. Вернее, выбирал-то он, просто я поставил его туда, где он захотел остаться. Насыпал для него заранее купленного корма и направился в общежитие, в надежде, что день закончится спокойно. Но черт меня дернул зайти перед этим в столовую.
        Как только я открыл двери, то сразу понял - этим надеждам не суждено сбыться.
        Глава 9 Столица Империи Ларгот Парн, Академия Магии. Вечер

«Видно, судьба у меня такая», - подумал я, глядя на сидящих в глубине зала эльфов. Остальных я в первое мгновение заметить и выхватить не успел. И нет бы успеть сделать шаг назад, благо они еще не среагировали на меня и не успели меня увидеть! Этому помешал один такой звонкий девичий голос:
        - Степан! - И в сторону выхода полетел маленький вихрь, чуть ли не сметающий все на своем пути. - Ну ты где был? Я тебе место заняла!

«Конечно, - хмыкнул я, - видимо, это и есть моя карма. Все-таки мы в ответе за тех, кого приручили».
        Дея, подлетев ко мне, схватила за руку.
        - Идем. Вон, видишь, рядом с Ренией два кресла свободных? Одно из них - твое!
        После чего потянула меня в нужную сторону. Я распрощался с надеждой остаться незамеченным - эльфы, вампиры и сидящий тут же тролль обратили на меня свое внимание. Остальные, к счастью, еще меня не знали и просто мазнули по мне взглядами. Ну появился еще какой-то новичок, и появился. Не из друзей же кто-то.

«Тут и более интересные объекты для проявления интереса есть».
        - О, Мелкий! - Это ко мне обратился Гром, и по сравнению с ним это было вполне закономерно, я ему был чуть пониже груди, как, в общем-то, и все остальные. - Ты извини, я тебя не дождался у администрации. К дяде в город нужно было смотаться. Но зато у меня есть кое-какое предложение, нужно бы его обговорить. - И, глянув на мой значок - такой же, как и у него, обозначающий мое принятие на факультет артефакторики и рунологии, удовлетворенно кивнул: - Я смотрю, ты все-таки нашел деньги. Помогло, значит, если счастье пытать… А то, как я понял, ваши еще и не проходили распределения, как, впрочем, и мои сородичи. Только орки успели, да часть гоблинов из тех, кто идет в маги, шаманы и заклинатели.
        Тролля совершенно не смущало, что он говорит чуть ли не через весь зал. С его-то громоподобным голосом это было несложно. Если я сам себя проспонсировал, это не говорит о том, что спонсора я не нашел. Просто спонсор - это я сам. Ну не орать же мне ему в ответ через весь зал, у меня-то такого голоса как у него нет. Поэтому я и ограничился лишь легким кивком головы. Потом я, увлекаемый своей названой сестрой, дошел до столов, за которыми и сидели вампиры.
        Странная наблюдалась тут картина. По залу студенты распределились достаточно равномерно, за тремя исключениями. Во-первых, тролль сидел один. Ну, с его-то габаритами и манерой общения вряд ли кто-то, кроме него самого, будет рад такому соседству. Хотя тот и был вполне нормальным парнем, просто ну очень крупным. Поэтому и неудивительно, что он через некоторое время, подхватив поднос со своей едой, направился за нами с Деей.
        Во-вторых, эльфы. Вокруг них наоборот собралась вроде как повышенная концентрация народа. Как парней, так и девушек. Но и они держались на некотором расстоянии. И тут все понятно. Те вроде как на пьедестале, а остальные у его подножия и смотрят вверх, восхищаясь размещенными там творениями.
        А вот вокруг вампиров, хотя те вели себя тихо и совершенно спокойно, образовалась некая мертвая зона. Полностью мертвая зона, в которую даже боялись не то что вступить, а оказаться где-то рядом возле этой невидимой границы. И это ощущалось очень четко и явственно. Такое поведение присутствующих и было тем самым «в-третьих». А репутация матерых убийц, похоже, великая вещь! И этот невидимый барьер, будто его и не существовало, преодолевала только одна Дея. Ну а теперь и я, и подошедший чуть позже тролль.
        - Рения, смотри, кого я привела! - жизнерадостно произнесла Дея, обращаясь к сидящей рядом девушке. - Я же тебе говорила, что он придет! Ну и вот он. Смотри! - И она потрясла моим лацканом, где был закреплен значок. - Он с нашего факультета. Как все удачно складывается!
        По-моему, вампирше до этого не было никакого дела. Она даже не отреагировала на мое появление. Между тем Дея усадила меня на место рядом с нею, а сама, сказав, что сейчас принесет чего-нибудь вкусненького, унеслась к раздаче за ужином для меня.
        - Вечер добрый. - Ну что я еще мог сказать в этом случае, посмотрев на холодно взглянувшую на меня в ответ девушку?
        И опять полное равнодушие ко мне, всему такому из себя красивому. Или вкусному?.. Тут подошел Гром и, даже не спрашивая особого разрешения, уселся напротив нас, осторожненько так приподняв пару кресел вместе с сидящими там вампирами и переставив их за соседний столик.
        - Позволите? - уже усевшись, спросил он у Рении и, пропустив мимо себя ее холодный взгляд, обратился ко мне: - Какие планы на завтра? Да и вообще, еще неделя до занятий, чем собираешься заняться?
        Я же, кроме вампирши, краем глаза наблюдал и за метающей в меня холодные и убийственные взгляды эльфийкой. «Ведь заметила, обратила внимание, и оставить это просто так нельзя. Нужно поприветствовать, мы вроде как знакомы, или нет? - размышлял я. - Или подождать, прибьет же…» Проигнорировать ее присутствие, по-моему, было бы верхом неуважения. Еще подумает, что я ее не замечаю или ни во что не ставлю. Страшное оскорбление для любой девушки.
        - Простите, - сказал я присутствующим, - вернусь через минуту.
        Вампирше было глубоко фиолетово, тролль лишь пожал плечами, и только Дея, как раз вернувшаяся с едой для меня, посмотрела в направлении моего взгляда и вполне серьезно так сказала:
        - Не обижай ее больше.
        Я и не собирался делать ничего подобного, просто хотел поздороваться с ними. Поэтому, кивнув на слова девочки, я поднялся и направился к отдельно сидящий эльфам.
        - Чего тебе? - именно так меня и поприветствовали, как только я оказался рядом с ними.
        Презрение. Высокомерие. Превосходство. И какое-то странное ощущение обиды. «Ну а тут-то я что опять сделал неправильно, или оно совершенно ко мне не относится?» Ладно, выражаю свое уважение и сваливаю из-под внимания столь прекрасных и столь убийственных очей.
        - Хотел поздороваться и пожелать приятно провести время. Надеюсь, мы с вами найдем когда-нибудь общий язык и поймем друг друга.

«Я чего опять наговорил-то? - подумал я, смотря в мгновенно потемневшее лицо девушки. - И не сказал то вроде ничего такого!»
        Но насмешливый взгляд ее братца, который он сначала бросил на меня, а потом и на девушку, сообщил мне о том, что прокололся я где-то, и капитально. Затем эльф обратился к девушке:
        - Иди, он тебя пригласил.
        И подтолкнул медленно поднявшуюся девушку в мою сторону.

«Чего вообще происходит-то?» Подойдя ко мне, эльфийка посмотрела мне прямо в глаза, и такая ярость плескалась в них, что мне стало не по себе. Потом она медленно произнесла, выделяя каждое слово:
        - Я записалась в твою группу на практические занятия.
        Видимо, это что-то должно было мне сказать, но я лишь пожал плечами, так как пока не понимал, чем мне это грозит. То, что на практических занятиях отрабатываются магические приемы и разные там заклинания, было понятно, но не спарринги же там устраивают со смертельным исходом!
        Кивнув ей в ответ, я развернулся и хотел пойти к тому месту, где мы и сидели. Но не успел. Двери распахнулись, и на пороге появился взмыленный орк.
        - Вот эти уроды, парни! - И ткнул пальцем прямо в сторону эльфов.

«Смотри-ка, не только мы с Громом считаем примерно так же, - усмехнулся я. - Хотя нет, я-то считаю, что у них симпатичные мордашки, по крайней мере, у девушек…»
        Между тем обстановка явно накалялась. Орки направились прямо к столикам, за которыми сидели эльфы, но, не успев дойти до них, остановились рядом со мной.
        - Эй, вы, пижоны лесные, - проигнорировав нас с нею, заговорил, видимо, главный из подошедших орков, аккуратно отодвинув меня и эльфийку в сторону. - Что за умник у вас додумался сюда прикатить на диком драге?!
        Мне сразу стало понятно, о каком «умнике» идет речь. Во всем стойле стоял всего один драг.
        Брат эльфийки поднялся и ответил очень вежливо, но в его голосе звенела сталь.
        - Уважаемые, произошла явно какая-то ошибка. Все мы прибыли сюда не пегасах. - И он обвел столы вокруг рукой.
        - Ну да, рассказывайте! - вспылил орк. - Заводим мы, как нам сказали, своих волков в пустое стойло, а оно вовсе и не пустое. Там стоит драг, которого вроде как тут и нет. Вы что мне тут сказки рассказываете? Кроме вас, никто на них не летает! - И он налившимися кровью глазами посмотрел на эльфов. - Идите успокойте этого монстра, а то мы его прибьем, пока наши звери не разнесли все стойла!
        - Но мы действительно прибыли на пегасах, - теперь уже удивленно ответил эльф.
        Орк понял, что наехал не по адресу, и посмотрев на эльфов даже как-то спокойно и взвешенно, от его былой ярости и следа не осталось, сказал:
        - Нам сказали, что вы единственная делегация эльфар, чей он тогда?
        Поняв, в чем дело, я хотел уйти из зала, однако, как обычно, вылез мелкий бесенок, у которого слишком длинные ушки и язычок.
        - Братик, так это же, наверное, твой Тиирчик!
        И Дея показала рукой на двери.
        Орк мгновенно смекнул, что к чему, и быстро так развернулся в мою сторону.
        - Твой драг? - напрямую спросил он.
        - Скорее всего, да, - ответил я и потом добавил: - Специально поставил в пустое стойло, - хотя, если честно, просто выбрал то, что было посвободнее и попросторнее.
        - Так топай давай, тугодум, - и орк хотел отвесить мне смачного пинка.
        И за что, спрашивается? За то, что они не посмотрели, пустое стойло или нет? А драг - хороший, ручной и добрый, и мухи не обидит… Все верно, тут их нет, так чего их обижать-то? Я начал злиться, да еще эльфийка рядом стоит и насмешливо посматривает в мою сторону, ожидая скорой расправы надо мной. Да и Рения обратила на эту перепалку свое внимание. Поэтому, вы уж простите, парни… Да и ты, Петрович, прости - что-то не очень получается не светиться у меня в этой моей новой жизни. Как-то сразу выбрал не тот алгоритм собственного поведения. Да и зад не казенный, чтобы к нему каждый кожаный сапог, да еще и такой тяжеленный, прикладывался.
        Никогда не уходите от пинка. Лучше сократить дистанцию. Удар бедром не так страшен и болезнен, как лодыжкой, коленом или стопой, особенно если она в ботинке или сапоге. Зато вы будете готовы к бою на короткой дистанции, а ваш противник - нет. Что и произошло с орком.
        Шаг вперед. И короткий удар коленом по ходу движения. Еле успел его смягчить перед самым соприкосновением. У меня задача не убить этого орка и не сделать его калекой, а охладить его пыл и немного поучить. А дальше инерция, разница в росте и отсутствие на нем доспехов сделали свое не очень благое дело. Он, хватаясь за причинное место, наклоняется и заваливается вперед.
        Да, удар не слишком честный, даже скорее подлый и коварный. Но мне все равно. Я не драться сюда пришел, чего не скажешь о его соплеменниках, которые, выхватив свои мечи, двинулись в мою сторону.
        Ну и где местное хваленое благородство, или пусть не очень хваленая охрана Академии? Или это тут в порядке вещей? «Черт его знает!» - подумал я.
        - Мелкий, тебе помочь? - Раздается громоподобный бас тролля.
        Орки останавливаются и удивленно смотрят вглубь зала, где из-за стола начал подниматься Гром. Ну а мне большего и не нужно. Два быстрых шага вперед.
        Кем бы вы ни были, но анатомия - это наука, и от нее никуда не денешься. Против хорошо поставленного удара, механики и знаний тех мест, куда нужно бить, не попрешь.
        Удар. Заваливается первый орк.
        Еще удар с разворотом и последующим доворотом корпуса. Второй орк. Еще полшага вперед. Уклонится от меча. Все правильно, рука с ним должна пройти по такой траектории… Тяну ее дальше, пропуская мимо себя. Лицо последнего орка резко приблизилось ко мне. Удар головой. И последнее тело оседает вниз. Все.
        - Поможете оттащить тела на те кресла? - спрашиваю у эльфа, указывая в направлении ближайшего столика. - Не валяться же им тут на проходе.
        Удивленный эльф кивает мне головой. Быстро переносим с ним туда, а потом я направляюсь к выходу.
        - Ты куда? - спрашивает подскочившая Дея.
        - До стойл прогуляюсь.
        - Можно я с тобой? - спрашивает она.
        - Идем, - пожал плечами я и двинулся дальше.
        Дея вприпрыжку за мной. С нами пошли еще и эльф со своей сестрой. Наверное, они хотели посмотреть на моего драга.
        - Ты только поосторожней, - сказала Дея, - у орков - волки. Они тоже кроме хозяев никого не признают.
        - Угу, - кивнул я, - так же, как драги.
        Она сначала не поняла, о чем я говорю, а потом странно посмотрела на меня.
        - Точно! Как и драги…
        Уже подходя к стойлам, я заметил небольшую группу студентов, стоящих рядом, а также нескольких служащих. А еще были слышны периодические рыки и шумы, раздающиеся из самого здания. Заметив нас, к нам подбежал один из служащих и обратился к эльфам:
        - Простите, мы не знали, что вы заняли это стойло своим драгом, иначе бы, конечно, не направили туда орков с их волками. Но когда мы поняли свою ошибку, они уже сцепились. - И, вздрогнув от очередного шума, спросил: - Господа, вы туда пойдете?
        - Это не наш драг, - раздался голос эльфа.
        Я же хмыкнул: «Ваш, не ваш, а на развлечение пришли посмотреть», - и зашел внутрь.
        Волки - это еще мягко сказано. Ничуть не меньше драга в высоту. Густая шерсть. Огромные головы, морды, пасти с клыками и зубами им под стать. Толстые и мощные лапы.
        Тиир гордо стоял в конце стойла, и пока, как ни странно, никаких внешних повреждений я на нем не увидел. Мне, наоборот, показалось, что ему такое занятие, как драка с четырьмя огромными волками, до безумия нравится… Я понял. Никакой драки и бойни в принципе не намечалось. Эти милые зверюшки просто развлекались.
        - Нельзя, - тихо произнес я и сам не узнал своего голоса. Волки на задние лапы присели, впрочем, как и драг. Каждый занял по стойлу и успокоился. - Играть будете потом. Я договорюсь.
        Посмотрев, как они разошлись по своим загонам, я, уже всем пятерым, разложил приготовленную для них еду. После чего потрепал по холке Тиира и вышел наружу.
        Собравшийся народ даже с каким-то подозрением посмотрел на меня.
        - Все будет спокойно, - сказал я местным служащим, и хотел пойти обратно, но неугомонная Дея еще решила сбегать и навестить Тиира.
        Так что пришлось проводить ее мимо волков, на драга так же захотели взглянуть и эльфы.
        - А мы не верили… - тихо произнесла девушка.
        - Откуда он у тебя? - спросил эльф.
        - Достался по случаю, - ответил я и пояснил: - Нужен был кто-то умеющий летать не хуже пегаса, вот и достался Тиир.
        - Удивительно, - протянул эльф. - В тебе явно есть задатки повелителя зверей. Это редкий дар.
        И тут я вспомнил, что кое-что хотел у них попросить.
        - Простите, - сказал я, обращаясь к эльфу, - не могли бы вы мне рассказать, как за ним правильно ухаживать? А то у меня до этого ни одного зверя дома и не было, не говоря уж о драге.
        - Хм, и как ты его приручить-то сумел? - буркнула девушка.
        - Он мне просто очень понравился, - честно признался я.
        Эльфы переглянулись.
        - Мы подумаем, как тебе помочь, - сказал парень.
        Я поблагодарил его, и дальше мы уже молча вернулись в столовую.
        Орки как раз пришли в себя. Я подошел к ним и сообщил, что проблем как с драгом, так и их волками, больше у нас не будет. Правда, придется нам изредка вместе выгуливать наших подопечных. Парни оказались понятливые, особенно когда до них дошло, что их не ветром сдуло недавно, а, вероятно, моей рукой.
        Закончив с ними, я подошел к эльфам. Хотел попрощаться, но девушка поднялась из-за стола и подошла ко мне. Я думал что она, хочет что-то сказать, но ничего произнесено не было. Я лишь пожал плечами. Попрощался и, развернувшись, направился к нашим, куда уже убежала Дея. Эльфийка последовала за мной. Теперь уже на нее удивленно смотрела вампирша, которая обычно была чуть ли не хладнокровнее каменной статуи.
        Мне почему-то показалось, что они знакомы. «С чего бы это?» - задумался я, представляя ей собравшихся.
        - …ну а меня зовут Степан, - закончил я представление и поймал себя на мысли, что до сих пор не знаю, как ее зовут.
        - Селия, - тихо произнесла она, особо не глядя в мою сторону.
        - Рад, наконец, узнать твое имя.
        - Так ты даже не знал, как ее зовут?! - изумленно посмотрела на меня моя сестрица. - Ну ты даешь! Сделать предложение девушке, не узнав ее имени? Где твое воспитание, братец?
        И, уже обращаясь к Селии, сказала:
        - Прости его. Он совсем дикий у нас. Только в лесах и привык жить, да со зверьми общаться.
        После чего на мгновение замолчала, о чем-то задумалась и посмотрела на вампиршу:
        - Рения, а разве ты не говорила, что твою соседку тоже зовут Селия?
        - Говорила, - спокойно ответила та.

«Так вот оно что!» - дошло до меня.
        - Я думала, это редкое имя, - между тем простодушно сказала Дея, - а тут слышу его как минимум уже дважды.
        - Оно и редкое, - спокойно прокомментировала ее слова вампирша, - как и мое. Эта эльфарка и есть моя соседка.
        - А, вот оно что! - Сказала неугомонная девочка, и уже по-новому осмотрела оказавшуюся рядом со мной Селию. - Соседка, значит…
        После этого Дея, выпихав меня с моего места, указала на стул рядом с троллем, а сама уселась между двумя девушками и стала бойко уговаривать их разрешить ей жить вместе с ними. Мол, она маленькая, много места ей не нужно, а к ним дедушка ее отпустит. Она бы и со мной поселилась, но это запрещает Устав Академии. А с дедом ей будет скучно. С ними же будет весело. Она это чувствует!..

«Прям чувствует, чувствует», - это, между прочим, была цитата, да еще и произносилось все это с построением умильной рожицы, и заламыванием ручек, и заглядыванием в глаза… В общем, Дея использовала все доступные ей средства убеждения, и в конце концов обе девушки согласились, так, похоже, и не поняв, как это произошло.
        Лишь радостное Деино визжание и обещание уже завтра перевезти к ним все свои вещи и договориться с комендантом общежития еще об одной кровати заставило девушек понять, какую же ошибку они совершили. Я честно им посочувствовал. Такого шила, как у Деи в одном месте, нужно было еще поискать, и покоя она точно никому не даст. Я почему-то подумал, что и мне спокойной жизни не будет.
        Мы же с Громом вернулись к разговору о том, чем бы нам лучше заняться в ближайшую неделю. Он предлагал немного подзаработать, меня эта идея заинтересовала. Я и сам подумывал о подработке, особенно после разговора с девушкой со склада. Как я понял, быть магом - очень накладное занятие. По моим прикидкам, недели для воплощения моего плана было слегка маловато, но если постараться, то можно вполне уложиться. Но сначала необходимо кое-что прояснить.
        - Дея, ты, как самая всезнающая, можешь точно сказать, когда начнутся занятия?
        - Дедушка говорил, что примерно через неделю закончится прием всех желающих. Однако занятия начнутся не через семь дней, а через десять. Ведь тем, кто пройдет с последним потоком абитуриентов, еще нужно будет устроиться тут, в Академии. Кстати, а ты уже нашел себе жилье? А то я тут одну симпатичную комнатку присмотрела, в ней раньше жила пара девушек, которые сейчас уже выпустились из Академии. Чистенькая, опрятная такая, розовая вся… - И Дея мечтательно закатила глаза.
        Внутренне содрогнувшись, я ответил:
        - Нашел уже.
        - А где? - немного грустно спросила она.
        - В нашем общежитии на последнем этаже, - ответил я ей, так же как и Грому до этого. Не уточняя, какой этаж я считаю последним.
        Дею это и не интересовало. Она даже не заострила внимание на том, что я выбрал себе комнату так далеко и высоко, и снова переключилась на девушек.
        Мне же тех данных, что сообщила девочка, было вполне достаточно. Четыре дня на дорогу туда и обратно, плюс шесть дней пройтись по лесу. Как раз успею до того самого холмика, где и нашел столь ценные для Академии артефакты. Еще смогу что-нибудь собрать, да и у местных искателей скупить их товар. Особенно меня сейчас заинтересовала всякая мелочь, которая особо никому нужна не была, но которую можно было использовать тут для учебы. Ее-то я и хотел в основном приобрести. Пригодится. Пока я размышлял, напомнил о себе и тролль:
        - Так что скажешь? - спросил он.
        - Прости, задумался, - честно признался я. - Что ты сказал?
        - Я предлагаю подрядиться для перевозки груза. Меня тут дядя порекомендовал как хорошего бойца, и думаю, они и от второго не откажутся.
        - Это должно быть долго, - прикинув, что у меня не останется времени наведаться в лес, ответил я.
        - Да нет, ты не понял, - помотал головой тролль. - Груз - это артефакты из леса, забрать нужно с заставы. Пойдем по воздуху. Правда, тебе нужно будет пегаса найти. У меня-то есть боевой грифон, чтобы быстро до места добраться.
        И он рассказал, куда нам нужно и где что находится. Получалось, что это именно туда мне и необходимо было попасть, чтобы выбраться в лес.
        - Согласен, - сказал я. - На чем доехать - найду.
        - Знал, что на тебя можно положиться, - кивнул он. - Тогда я до дяди. Завтра, после того как получим учебные материалы и закупимся провиантом, можно выдвигаться.
        Поднявшись из-за стола, Гром нас покинул. Я же обратил внимание на странную магическую структуру, зависшую чуть справа от нашего столика, и энергетическая ниточка уходила от нее куда-то в гущу студентов. Но к кому конкретно, разобрать не получалось. Я просто мысленно представил, как ее стираю, точно так же, как делал тогда, с руной на магической двери, и виртуальная структура исчезла.

«Хоть это и не руна, но метод работает», - констатировал я, и вернулся к еде.
        - Это куда вы собрались? - Не успел я даже ложки ко рту поднести, как рядом со мной материализовалась любопытная девчонка.
        - Гром нам подработку на это время нашел. Чего тут в городе сидеть? Смотаемся пока до границы Империи, заберем кое-что и вернемся.
        - А, понятно, вы там поосторожнее, - произнесла Дея и погладила меня по плечу, а потом быстро вернулась к девушкам.
        Я же вспомнил о том, что вообще-то у меня было что спросить и у присутствующих тут вампиров. И это тоже было связано с артефактами из леса. Начну с более безопасного и осведомленного на этот счет существа. С милой, доброй и ласковой вампирши. В ситуации с Селией я вообще ни черта не понимал и поэтому старался вести себя максимально корректно и не лезть к ней понапрасну с вопросами.
        - Рения, можно тебя отвлечь на пару мгновений? - спросил я у нее.
        Она равнодушно посмотрела на меня. Буду считать это согласием.
        - У меня тут есть пара артефактов… - И выложил на стол перед девушкой два камешка, найденных в лесу. - Когда я относил их оценщику, он сказал, что это артефакты для магов Крови, но, как он же и сказал, такое невозможно. Вот я и хотел попросить тебя взглянуть на них или отдать тому, кто сможет что-то сказать. - И перевел свой взгляд на Рению.
        Такого сильного изумления на ее лице я точно не ожидал увидеть.
        - Это же Камни Крови… - тихо прошептала вампирша и, повернувшись к своим сородичам, огляделась и тихо позвала: - Марис, подойди посмотри.
        К нам подошел достаточно щуплый по сравнению с остальными ее соплеменниками вампир, но вот его аура была практически такой яркой, как и у сидевшей напротив меня девушки.
        - Это же… - И он посмотрел на Рению.
        - Да, - кивнула она и перевела свой взгляд на меня.
        - Если кто-то из наших кланов узнает о том, что у тебя есть эти камни, то тебя убьют, чтобы завладеть ими, - просто сказал мне девушка.
        - Так почему же их просто не купить? - удивился я.
        - Этого нельзя сделать. Их можно либо найти, либо их владелец может эти камни добровольно и от чистого сердца кому-то передать или подарить, либо их можно забрать у трупа. Ведь в этом случае связь с камнями разрывается.
        - Неужели такая большая ценность? - удивленно посмотрел я на не слишком выделяющиеся магическим фоном артефакты.
        - Этими камнями определяется сила клана и его положение в нашей иерархии. У моего отца всего семь таких камней. И больше, чем у нас, на нашем континенте нет ни у кого. Есть девять кланов, у которых по шесть камней, и порядка семидесяти, у которых по пять. Ты представляешь, что будет, если кто-то уравняет свое положение с нашим или превзойдет нас?
        Я усмехнулся. Уж что-что, а это я прекрасно представлял.
        - Смена правящей династии, смена главы Совета кланов, если у вас такой есть, смена как внутренних отношений между кланами, так и внешней политики вашего закрытого сообщества. Может, что-то и упустил, но будет весело.
        Оба вампира напряженно смотрели на меня.
        - Ты меня еще раз удивил, - спокойно сказала девушка, а потом продолжила. - И ты, вероятно, понимаешь, чем все это должно обернуться для тебя…
        Я пожал плечами.
        - Как я понимаю, ваши потянувшиеся к оружию руки однозначно говорят о ваших намерениях. Вы хотите защитить положение своего клана. Видимо, вы как раз и относитесь к правящему, коль у твоего отца подобных камушков больше всего. - И кивнул на парня. - А его ты позвала не потому, что он самый сильный вампир из тех, что тут есть, а потому, что он из твоего клана. Для того, чтобы он сумел скрыть присутствие подобных артефактов именно здесь и сейчас от остальных ваших собратьев. Он неплохой маг. А остальные, похоже, принадлежат к другим кланам. Как вы делите подобные сокровища внутри своего сообщества, мне неизвестно, но я так понимаю - пока не подтверждена чья-то непосредственная собственность, владельцем может стать любой.
        За нашим разговором с удивлением наблюдали эльфийка и Дея. Хотя ни та, ни другая не понимали, о чем сейчас идет речь.
        - Извини, мне не хотелось бы тебя убивать… - Неужели в словах девушки я услышал искреннее сожаление?
        Она кивнула магу, и тот накрыл артефакты рукой. В стол, прямо сквозь его ладонь, прошла необычная руна. Рения уже поднялась из-за стола. Делать было нечего.
        - У тебя и не получится, - спокойно произнес я, усмехнувшись ей в ответ.
        В сказанное трудно было поверить. Простой человек не представляет опасности для вампира! Но Рения почему-то напряглась. Я же быстро, пока это существо, созданное убивать, ничего не успело предпринять, громко и четко произнес - так, что, казалось, меня должны были услышать и на другом конце зала:
        - У меня тут два Камня Крови… - Рения пораженно уставилась на меня.

«Убью, - это я и прочел у нее на губах, - замучаю и убью». На что подмигнул ей.
        Сделал два шага в сторону, остановившись под взглядами повернувших свои головы в нашу сторону остальных вампиров. От них постепенно сначала ко мне, а потом и к нашему столу, где и лежали артефакты, потянулись различимые магические каналы. Мне нужно было, чтобы они все убедились в том, что там находится. Маг-вампир затравленно посмотрел на девушку, но руки от стола убирать не стал.
        Я же стоял вполне спокойно, даже не обращая внимания на ее бешеный взгляд. «А глаза у нее очень красивые», - решил я. И куда только делись ее обычные спокойствие и выдержка?.. Убедившись, что все вампиры до последнего разобрались в том, что лежит на нашем столе, я подошел к Рении и внятно произнес:
        - Я, Степан, передаю их в полную собственность клану Рении.
        После чего подмигнул девушке и вернулся за стол на свое место. А ее маг удивленно посмотрел на руку. Руна на столе превратилась просто в алый, или даже багровый, но уже стабильный и надежный символ. Видимо, и он видел что-то подобное… или нет, не знаю.
        - Они наши, - пораженно произнес он, - он и правда хотел отдать тебе их!..

«Ну, вообще то, не очень-то и хотел, - подумал я, - но раз уж они для них так важны, а как рабочие артефакты не очень сильны, то пусть забирают. Тем более Рения».
        Между тем после слов мага-вампира, который спокойно убрал руку от камней, все вновь посмотрели на них. Я заметил, как энергетические линии вновь потянулись от их столов к нашему. Однако как только они натыкались на руну, канал обрывался и вампир, его контролировавший, спокойно отворачивался обратно.
        - Ну вот и все, - сказал я девушке.
        Она медленно кивнула, посмотрела на мага-вампира, который под ее взглядом поднялся и, будто ничего не произошло, ушел за свой столик.
        Правда, перед самым уходом он почему-то обернулся и осмотрел меня с головы до ног, а потом пожал плечами и, дойдя, сел на свое место. Рения же вновь стала само спокойствие. Она расположилась там же, где и сидела раньше, но ее задумчивый взгляд все еще не отрывался от моего лица.
        - Ты знаешь, - вдруг спросила она, - что стало с тем, кто принес в наш клан последний такой камень?
        - Да откуда мне? - искренне ответил я.
        - Понятно, - кивнула девушка.

«А дальше? Что с ним стало?»
        - И это все? - спросил я у нее.
        - Пока - да, - ответила она. - Дальше решать Совету клана.
        Что-то не нравится мне это…
        - А что решать-то? - задал я вопрос, в общем-то, особо и не надеясь на ответ. Как ни странно, ответ я получил:
        - Станешь ли ты моим мужем или мне придется тебя убить.

«Э-э… чего? Почему сразу убить?» Про женитьбу я как-то особо и не задумывался.
        - Да я как-то и без первого, и без второго обойдусь, - постарался отмазаться я.
        - Поздно, - спокойно ответила вампирша, - клан принял твой дар. - И она кивнула на так и лежащие у ее руки камешки. - Завтра мне нужно будет отвезти их к нам в родовой замок. Я так поняла, вы собрались на границу Империи со своим другом? Я поеду с вами.
        Никаких вопросов или пожеланий. Простая констатация факта. Тут я обратил внимание на странное состояние и поведение эльфийки, которая удивленно переводила свой растерянный взгляд с Рении на меня. «Чего это с ней? - задумчиво посмотрел я на девушку. - Неужели ревнует? Да не может такого быть!» Но что-то точно было не так.
        - Я тоже с вами, - неожиданно произнесла эльфийка и пренебрежительно указала в мою сторону, - тем более этого дикаря нужно научить правильно ухаживать за драгом.
        Более надуманной причины трудно себе вообразить. Ей, конечно, очень жалко Тиира, но меня она терпеть не может. Что-то наша маленькая компания стала прибавлять в количестве…
        - Ты даже и не проси, - заметив желание Деи открыть рот, сказал я.
        - Ну вот, всегда так, самое интересное пропущу! - расстроилась девочка.
        И это после того, как она побывала в плену у бандитов? Невероятный ребенок! Но потом, посмотрев на девушек, она добавила:
        - Хотя, так даже лучше. Пока вас не будет, я обставлю нашу с вами комнату!
        Неужели я заметил мимолетный страх на лицах будущего мага Тьмы и Смерти и вампира - прирожденного убийцы?

«Ну, не мне же одному страдать».
        Я почувствовал знакомый приятный запах цитруса, идущий откуда-то со спины. Туда же сейчас были направлены и взгляды всех сидящих напротив меня девушек. Лейла! Это ее духи.
        А потом я услышал ее голос:
        - Добрый день, - произнесла девушка, обращаясь ко всем сидящим за столом.
        - Привет, Лейла, присаживайся, - и указал на стоящий рядом стул.
        Не заставлять же ее стоять? Тем более, мне кажется, подошла она не просто так. С такой-то компанией вокруг.
        - Спасибо, - робко ответила она и присела на самый краешек стула. А потом огляделась.
        - Ой, прости, - сориентировался я. - Это Лейла. Она приютила меня на пару ночей до того, как я попал сюда, в Академию.
        Видимо, мои последние слова оказались лишними. Если бы взгляды убивали или испепеляли, то от бедной девушки-оборотня не осталось бы и мокрого места.
        - Что вы, - сразу сказала она, сильно покраснев и быстро прояснив ситуацию: - Степан спас меня от бандитов и не успел из-за этого покинуть город до закрытия врат, вот я и пустила его к нам в особняк.

«А говорила, что ей все равно», - мысленно усмехнулся я и пожал плечами. Девушка отчасти права. Хорошо, она не знала о ночных событиях в ее доме.
        А потом представил ей присутствующих.
        - Приятно познакомиться, - ответила Лейла и сказала: - Я ученица второго курса Академии на факультетах Воздуха и Воды. - И повернулась в мою сторону. - Я вижу, ты все-таки сумел поступить, хотя я и не верила. Да еще и на магический факультет. Поздравляю!
        И девушка непроизвольно потрогала мой значок. Перехватывать брошенный в воздухе нож, пусть и столовый, знаете ли, очень сложно, особенно если его метает такой мастер, как Рения.
        - Простите, - испуганно отдернула Лейла свою руку, не заметив летящее в нее оружие, а только отреагировав на мое резкое движение. Остальные тоже, похоже, заметили только мой резкий взмах рукой и ничего более. Ну и хорошо, меньше вопросов.
        Между тем Лейла пояснила:
        - Точно такой же значок носил наш друг семьи, - тихо произнесла девушка, - он тоже пропал вместе с моим отцом примерно месяц назад.
        Я посмотрел на нее, а потом перевел укоризненный взгляд на вампиршу. Та только пожала плечами в ответ. Чувствую, нелегко мне будет. Об этом так и предупреждает мой седалищный нерв, самый чувствительный орган человека, который, по идее, только на поиске неприятностей и специализируется.
        Пока же я решил все-таки узнать, что же привело Лейлу за наш столик.
        - Ой, простите, - в который уже раз извинилась девушка, - я невольно стала свидетелем вашего разговора…
        Хмыкнув, я огляделся кругом.

«Чтобы невольно стать свидетелем нашего разговора надо очень постараться. Но, по крайней мере, теперь понятно кому принадлежала странная магическая конструкция, которая висела над нашим столом, пока мы говорили с троллем».
        Сейчас же я вопросительно посмотрел на девушку. Та покраснела под моим пристальным взглядом.
        - Ну, не случайно, - призналась она. Я удовлетворенно кивнул, большего мне и не требовалось. Она между тем продолжила: - Так вот, как я понимаю, вы хотите отправиться на границу Империи? - И она постаралась заглянуть мне в лицо. - Степан, помнишь, я говорила о нашем имении? Так оно как раз и примыкает к той заставе с нашей стороны границы! Вы бы могли остановиться у меня на несколько дней, пока я решу все местные вопросы. Можно мне поехать с вами?
        Хм… Вот и ответ на вопрос, а где же оставить драга и вообще расположиться.
        - А далеко от вас до заставы?
        - Если идти пешком, то где-то пара часов, если на пегасе, то минут за тридцать можно обернуться.
        - Замечательно. Я не против. Так было бы гораздо удобнее.
        - Тогда и я с вами, - уперла в меня свой взгляд Дея. - Отдохну на природе!
        Ну что тут сделаешь, не могу я отказать девушке… вернее, девочке. Вернее, именно Дее.
        - Ладно. Но только если дед отпустит!
        - С тобой - без проблем, - ответила она и сорвалась к выходу. - Я пошла предупрежу его!
        Но, не успев дойти до выхода из зала столовой пары шагов, вернулась обратно.
        - Когда встречаемся?
        - Думаю после обеда, - пожал я плечами.
        - Хорошо, - кивнул этот неугомонный бесенок, - ты тогда зайди за нами, я буду у девочек.
        Все и за всех решила Дея.
        - А у них спросить ничего не нужно? - удивился я.
        - А чего спрашивать? - в свою очередь удивленно посмотрела на меня эта маленькая девочка, иногда говорящая очень взрослые вещи. - Одна - твоя возможная жена, вторая - твоя невеста, третья - сестра. То есть все мы родственники. - И посмотрела на Лейлу: - Только она - нет. Но с ней ты ночевал под одной крышей и, как я поняла, кроме вас двоих там никого не было…
        Лейла опять покраснела, а я подумал, что там кроме нас было еще пятнадцать человек, только озвучивать свои мысли не стал.
        - Так что тут все в равных условиях. Зайди за нами завтра.
        И назвала номер общежития и номер комнаты, где живут девушки, а теперь, как я догадываюсь, обоснуется и она. После чего уже вполне спокойно развернулась и с чувством выполненного долга прошла к выходу.
        Оставшиеся за столом девушки как-то пораженно смотрели друг на друга. Видимо, детский взгляд Деи на жизнь и ее простота суждений заставили их взглянуть на всю эту ситуацию по-другому. И опять я остался крайним и виноватым. Уж очень «добрымии» и «ласковыми» взглядами посмотрели на меня все трое. Жена, невеста и, предположительно, любовница.
        - Зайдешь за нами, - сказала Рения и спросила у девушек: - Вы идете?
        - Да, - ответила за обеих оставшихся Селия и поднялась из-за стола.
        - Э… - я даже как-то растерялся. - Лейла, а где искать тебя? - Ну ничего лучше мне в голову не пришло.
        Оказалось, что она живет в соседней комнате в том же общежитии, что и две другие девушки. Не знаю, но мне это все показалось дурным знаком. Уже когда они подошли практически к самому выходу, я, наконец, опомнился:
        - Приятного вечера.
        На мне скрестилось три убийственных взгляда.
        - И тебе тоже, - впервые за все время нашего знакомства, усмехнувшись, ответила Рения. И мне это очень, очень сильно не понравилось. Но делать нечего. Завтра в путь. Поэтому я вышел из столовой и направился в жилой корпус, по дороге оглядывая близлежащие здания. Кабинет ректора Академии. Вечер
        - Ты про этого северянина говорил? - спросил Старс, глядя в окно своего кабинета за бредущей по улице одинокой фигурой.
        - Да, - кивнул головой тот самый маг-вампир, что прикрывал артефакты рукой во время инцидента в столовой, - это он передал нам Камни Крови. Что удивительно - род сразу принял их. Я о таком даже не слышал.
        - Значит, он решил их отдать еще до того, как узнал, что они представляют для нас хоть какую-то ценность, а после этого его мнение и решение никак не поменялось. Даже после вашей прямой угрозы его жизни, - пояснил ректор, а потом спросил: - Так, говоришь, совсем не боялся?
        - Ну, мне так показалось, - не очень уверенно ответил маг.
        А ректор же пытался вспомнить, ведь недавно он где-то слышал об еще одном северянине. «Так только сегодня на Совете!» - догадался он.
        - И эльфа, говоришь, с ними за столом сидела, и какая-то маленькая девочка?
        - Да, - подтвердил второй вампир, - еще тролль, а потом девушка-оборотень.
        - Хм, - и Старс задумался, пытаясь найти взглядом исчезнувшую из вида фигуру.

«И правда, идеальный рейнджер, даже от архимага смог скрыть свою ауру». Эта мысль и заставила насторожиться ректора. Чел со слабыми способностями к магии, который умеет скрывать свою ауру… Слишком уж это напоминало одно услышанное чуть ранее описание.
        - Интересно… - произнес бывший глава клана воинов-теней, отец Гарха, и дед Рении.

«Кажется, этот год будет еще более веселым, чем я думал до этого», - глядя в окно, резюмировал Старс. И почему-то старый вампир, глава Академии Магии, точно знал, кто станет причиной этого веселья.
        - Держите меня в курсе, - отдал он распоряжение внуку своего бывшего подчиненного.
        Ведь, как ни крути, а с тех пор, как он был главой клана, сменилось уже два поколения и те, кто раньше назвал его командиром, теперь могут называть его лишь архимагом. Он покинул клан, передав бразды правления сыну. Главой клана является теперь Гарх. И Рения - его дочь. Дочь главы правящего клана вампиров. История опять повторяется. И начало у нее слишком уж знакомое…

«Сочувствую, парень, - посмотрел в окно архимаг, - но тебе будет еще хуже, чем мне, я-то принес тогда лишь один камень…»
        Глава 10 Полдень следующего дня. Академия Магии
        С утра, когда я уже практически собрался, меня отвлек громкий топот в коридоре общаги и еще более громкий голос:
        - Мелкий, ну куда ты забрался?!
        Кто это мог быть, можно было догадаться, даже не выглядывая в коридор. И так все понятно. Грому не лень было подняться на третий этаж разыскивать меня, хотя мы и договаривались, что я зайду за ним. Мне-то все равно спускаться и идти мимо его комнаты.
        Утром мы с ним собирались прогуляться до складов и забрать учебные материалы, потом занести их сюда, и можно выдвигаться в путь. Повезло еще, что я уже был полностью готов и мне осталось только выйти в коридор. Поэтому, выйдя из своей комнаты, я чуть не наткнулся на вышагивающего посреди прохода тролля, благо лестницу он уже прошел. Я выскочил у него за спиной.
        - Привет, - поздоровался я.
        - О, вот ты где! - сказал он. - И тебе доброе утро, пошли быстрее. Надо пораньше закончить со всеми делами. Я тут договорился, что кое-какой груз мы отсюда доставим на заставу, но придется поторапливаться. Так что задерживаться в пути и любоваться красотами нам некогда.
        - Да без проблем, - ответил я, пожав плечами.
        И мы направились на склад. Там работала уже знакомая мне девушка.
        - Доброе утро - улыбнулся я, - как дела? Вот теперь и я за учебными материалами.
        И насмешливо посмотрев в ее слегка покрасневшее лицо, а потом передал ей какой-то полученный в администрации пергамент, она его прочитала. Потом удивленно взглянула в мою сторону и сказала:
        - Столько много материалов… Вы что, артефакторы?
        - Да, - кивнул я
        Девушка еще раз задумчиво оглядела нас с Громом, особенно ее взгляд задержался на звероподобном тролле.
        - Понятно, - медленно ответила девушка, а потом быстро умчалась вглубь безразмерного помещения.
        - Не верит она в твои магические способности, - усмехнулся Гром.
        - Угу, - улыбнувшись ему, ответил я, - в мои - не верит.
        И мы дружно заржали в два голоса. Под наш громкий смех вернулась девушка и возмущенно посмотрела на нас. Я в ответ посмотрел на нее. Она, не заметив на моем лице ожидаемого раскаяния, вздохнула и показала на достаточно большую принесенную ею коробку:
        - Тут все, что вам нужно на первые три месяца, кроме книг. Их вы получите в библиотеке, но только после того, как зарегистрируетесь там.
        - И когда это нужно сделать?
        - Да можете хоть сейчас туда зайти, - пожала она плечами и объяснила, как пройти до здания библиотеки.
        Я кивнул. Про книги нам никто ничего не говорил. Как ответную любезность, я решил ее предупредить о том, что, возможно, скоро будет поставка артефактов и если ее это интересует, я могу сразу всю партию принести сюда. Как показала предыдущая наша сделка, эта оценщица скупает все и по достаточно приличным ценам, примерно таким же, как и в городе. К тому же, все можно сдать в одном месте и не нужно искать покупателей в городе.
        - Конечно, - кивнула головой девушка, - я ведь уже предлагала подписать контракт постоянного скупщика.
        - Я подумаю, - ответил ей я и пропустил к прилавку Грома.
        Тот быстро получил свое новое имущество. Его коробочка, как это ни странно, оказалась чуть меньше.
        - Так у вас же пять направлений, - сказала мне кладовщица.

«Мог бы и сам догадаться».
        Потом мы сходили в библиотеку, и там местный служащий выдал нам пару десятков учебников.
        - За дополнительными материалами вам нужно будет обращаться сюда согласно вашему допуску, когда возникнет такая необходимость.
        - Хорошо, - согласились мы.
        До встречи с девушками оставалось примерно полтора часа, и только тут я вспомнил, что Гром не в курсе того, что наша с ним компания несколько возросла. Однако его это нисколько не смутило. Он только поинтересовался: кто едет и не сильно ли они нас задержат? А когда я сказал еще и о предоставленном ночлеге вблизи от заставы, у него больше никаких вопросов не возникло.
        Гром сказал, что будет дожидаться нас в магазинчике своего дяди, и подробно объяснил, как тот найти. «Похоже, я был прав, - понял я. - он племянник того тролля, что оценивал мои трофейные мечи городе. Сериул вроде». На этом мы пока и расстались.
        - Ну и куда это вы вырядились? - зайдя за девушками в комнату и посмотрев на них, спросил я. Вопросов у меня не было только к Рении. Она действительно умеет одеваться в дорогу или путешествие, чего я не могу сказать обо всех остальных.
        - А что не так? - оглядев себя, вполне серьезно поинтересовалась у меня Дея, да и на Селию с Лейлой, которая тоже уже была здесь, она посмотрела с вопросом во взгляде. - Вроде вполне приличные дорожные платья. У Селии, вон, вообще оно очень красивое. Я бы тоже от такого не отказалась…
        И девочка перевела взгляд своих наивных и восторженных глаз на меня. «М-да. Тяжело с ними будет, - понял я, - а ей надо бы потом прикупить что-то нарядное, но не сейчас».
        И, указав на Рению, сказал:
        - Быстро переодевайтесь в одежду, как у нее, если такой нет, то купим. Куртки по возможности с капюшоном. Еще пару запасных комплектов одежды возьмете с собой. И что там вам может понадобиться по мелочи, - девушки явно поняли, о чем я говорю, а вопросительный взгляд своей любопытной сестренки я проигнорировал. После чего посмотрел на Рению и заметил, что она тоже кое-что упустила. У нее из-под капюшона выбивалась копна красивых густых темных волос.
        Поняв это, я кивнул в сторону вампирши, а потом осмотрел и всех остальных девушек.
        - Так, волосы всем переплести. Никаких пышных причесок или развевающихся волос. Коса, хвост - что угодно, но чтобы их не было видно из-под капюшона. Вопросы?
        Девушки переглянулись.
        - Но так же не красиво, - не очень уверенно возразила мне Дея.
        - Зато удобно, поэтому переодевайтесь. - После чего уточнил: - Ну что, кому-то что-то необходимо? Я могу смотаться в город и купить, если вы мне скажете, что нужно.
        - У меня нет такой одежды, - робко подняла руку Дея.
        Как выяснилось, и у Лейлы ничего подходящего не было.
        - Хорошо. Едем в город. Вы БЫСТРО, - я сделал упор именно на этом слове, - покупаете самое неприметное и неброское, но при этом достаточно комфортное и удобное. Я пока закуплю провиант для нас и животных. После этого соберемся здесь и заедем за Громом. Я с ним договорился, он ждет нас в оружейном магазине своего дяди. Потом на выход. - И, развернувшись, направился к двери.
        Дея и Лейла устремились за мной, а две другие девушки остались в комнате. Никто из них особо не возражал и не спорил, что странно. «Видимо, кто-то сдох в их Великом Лесу, большой и толстый», - решил я, удивляясь их покладистости.
        Перед походом в магазин я уточнил у Лейлы, сколько денег может понадобиться на приобретение одежды и прочего. Под ее изумленный взгляд выдал им на одежду даже больше, тем более нужно было всего десять золотых. Дея же восприняла это как должное.
        - Брат же, - пожав плечами, прокомментировала она мое поведение, и потянула Лейлу в ближайшую лавку. На удивление, закупились они быстро. То ли мое внушение подействовало, то ли еще что, но через полчаса мы уже вернулись обратно в общежитие.
        Дея с Лейлой пошли переодеваться, я же - к стойлам, проверить драга и наших пегасов. Их я пригнал всех в одно место еще утром. Сюда же привели своих верховых животных и Рения с Селией. Так неожиданно и получилось, что совершенно пустое стойло теперь было практически полностью занято, ведь тут обитало еще и четыре волка. Но после нашего с ними короткого звериного разговора они вели себя вполне пристойно, разве что периодически порыкивали в сторону пугливых пегасов. Драг делал примерно то же самое, но уже на свой лад. «Третируют, в общем, эти четвероногие бандиты милых крылатых лошадок», - усмехнулся я, глядя на их игры. Что интересно, драг и волки быстро спелись и действовали совместно.
        Пока я занимался верховыми животными, переоделись и спустились девушки. «Блин, красоту, как не старайся, все равно не спрячешь», - посмотрев на них, я махнул им рукой в направлении уже выведенных животных. Поехали… День. Тракт в сторону границы Империи Ларгот
        Из города мы выбрались без проблем. Удобно тут все было организовано. В направлении каждого большого тракта располагалось по двое ворот: на въезд и на выезд. А в остальных местах весь проезд в обе стороны шел через один и тот же пропускной пункт. Летели тем же путем, что и в сторону столицы, даже заночевали в той же таверне, где впервые я увидел вампиров. Со слов Рении, это одно из лучших заведений на тракте. Правда, в чем его прелесть, я так и не понял, но, по крайней мере, кормили тут вполне прилично.
        Девушки, конечно, заинтересовали сходящихся на тот момент в трактире путешественников, но добродушное и милое лицо нашего тролля быстро остудило интерес. С нашим небольшим отрядом даже хозяин гостиницы разговаривал только исключительно через меня, что меня вполне устраивало.
        Правда, и тут не обошлось без приключений. Ночью кто-то попытался увести наших пегасов, но не зря я поставил у входа драга. С утра мы нашли слегка помятую бессознательную тушку неудачливого пегасокрада, лежащую у входа в стойла. Никаких претензий нам на этот счет никто не высказал. Опять, наверное, сработал эффект милейшего и добрейшего Грома.
        Еще через примерно семь часов мы добрались, и без особых проблем, до владений Лейлы и ее семьи. Получилось так, что вся дорога уложились не в два дня, как я планировал, а в полтора. Видимо, животные застоялись в Академии и желали размять крылья. И вот мы приближаемся к имению Драконойдов Лересских. Большой такой замок, но красивый. Даже мне понравился, хотя я к изыскам архитектурного творчества обычно практически полностью равнодушен.
        - Большое у вас родовое гнездо, - сказал я, обращаясь к девушке. - И где проходят границы вашего имения?
        - Ну, насколько я знаю, - начала отвечать она, при этом показывая рукой в нужную сторону, - наши земли растянуты вдоль большой расселины. Самый южный край доходит до владений лорда Баруса. Я с его младшей дочерью Ирой (имя такое же, как и у нас?) живу в комнате в общежитии, она - маг Земли. На севере наши земли упираются в территорию, которую контролирует застава. Ну а на западе расположены земли очень неприятного типа. Он несколько раз сватался сначала к моей старшей сестре, а потом и ко мне. Это граф Теран. Я рада, что отец всегда отклонял его настойчивые просьбы. Но сейчас я даже и не знаю, как он себя поведет. Внешне вроде вполне приличный человек, но есть в нем какая-то мерзость. С ним даже в одном помещении находиться противно.
        Я оглянулся на Дею. Она вроде не слышала нашего разговора. Очень уж знакомое имя. Это с его людьми мне пришлось пересечься на тракте. Надо бы поосторожнее с этим самым графом. Уверен, что у него есть свои люди в имении Лейлы. И если раньше их не было, то теперь они точно появились. Особенно после того, как стало известно об исчезновении ее отца. Такие новости мигом разлетаются по окрестностям и доходят до нужных ушей.
        И получается, что девушек в такой обстановке одних тут оставлять нельзя. Сначала надо бы решить проблему с этим графом. Есть у меня подозрение, что очень быстро он прознает о нашем приезде и захочет засвидетельствовать свое почтение, со всеми вытекающими последствиями. Особенно в свете последних узнанных мною вчера случайно фактов из жизни девушки. Лейла оказалась дальней родственницей императорской семьи. То-то их родовые имена схожи. Наверняка стоит готовиться к встрече с этим графом.
        Ну а дальше мы прибыли в имение.
        Никогда не был в домах или родовых гнездах старой аристократии. Но именно так я себе их и представлял. Огромные залы, портреты предков, трофеи и гобелены на стенах. Большие столы и стулья. Хотя я бы предпочел большую простоту и меньшую помпезность. Но это я. Мне в таких хоромах не жить.
        Местные были рады узнать, что у них есть еще непосредственный хозяин. Меня это даже удивило. Неужели у них так сильно почтение к титулам? Но люди искренне радовались появлению тут Лейлы. Особенно был счастлив управляющий. Он не знал, с кем поддерживать- связь в столице, с кем решать текущие финансовые и прочие вопросы, кому отчитываться, кому жаловаться на возникающие проблемы и на незаконные действия некоторых граждан или назойливое внимание со стороны соседей, вернее одного из них. Ему нужен был начальник, тот, кто возьмет на себя ответственность. Сам же управляющий был неплохим и, самое главное, честным исполнителем.
        Лейла же должна была стать полноценной госпожой этих земель, только вот мне кажется, что пока она не потянет такой груз на своих хрупких плечиках. Придется немного ей помочь. Я не имею ввиду политику или решение бытовых вопросов, с этим она справится сама. Было кое-что другое. Вот с этим и придется, я так понимаю, разбираться мне.
        Если говорить обо всем имении в целом и его военной мощи, то своего гарнизона для защиты от внешней серьезной агрессии в имении не было. Зато тут постоянно проживало большое количество охотничьих бригад и команд поисковиков, которые сами по себе являлись неплохой защитой. Ранее именно они и составляли основную боевую мощь владений отца Лейлы, но с тех пор, как хозяин перестал скупать артефакты, люди стали расходиться.
        Имение, в силу своего месторасположения, в основном и жило за счет налогов получаемых с них. Бывший хозяин скупал артефакты и перепродавал их в столице, часть денег оседало в казне его владений, ну а большая часть расходилась искателям, охотникам и прочим помогающим им людям. Это всех устраивало. Но сейчас людям нужно было на что-то существовать, содержать свои семьи и детей. Некоторые поисковики пока еще держались тут, так как у них в местном небольшом поселении были свои семьи и связи и какой-то сторонний промысел. Для многих поиск был лишь частью работы. Он слишком выматывал, если заниматься им постоянно, и в свободное время такие поисковики переключались на другие свои профессии и занимались другими делами. Были и такие, для кого поиск был основным заработком, и пропажа хозяина сразу ударила по ним и их состоянию.
        Как мы выяснили, последнюю закупку отец Лейлы совершил около трех месяцев назад, и сейчас у управляющего скопилась очень большая партия товара, которую нужно было реализовать. Меня сразу это заинтересовало, но пока я решил не вмешиваться. Нужно посмотреть и подождать. Я решил, что если мы сможем договориться с ними по цене, то я буду готов оставить тут практически все свои наличные деньги.
        Ну а если вернуться к поместью Лейлы, то тут в имении было достаточно много фермеров, ремесленников, разных мастеровых. Даже был один ведун, маг Жизни, что считалось большой редкостью здесь в приграничье. Жил тот в поселении и, по совместительству, он же и оказался главным управляющим всеми владениями Драконойдов.
        В общем, все местные в основном работали для нужд самого имения и жителей, тут проживающих. Естественно, кроме поисковиков. Они добывали свои артефакты на экспорт, так сказать. Все это на нас сразу и вывалил встретивший нас ведун. Он был рад тому, что теперь можно начинать что-то делать для восстановления стабильности жизни тут и прежнего уровня приносимого имением дохода. Но для должного контроля девушке придется поддерживать с ними достаточно плотную связь, и если не ежемесячно, то хотя бы раз в два-три месяца ей потребуется появляться тут в имении. Это необходимо для торговли с теми же искателями и контроля поступления налогов, где половина идет ей, а вторая на содержание имения.
        Короче, встретили нас с радостью. Дея была в восторге от поместья. Ей такой роскоши видеть еще не приходилось. Как, впрочем, и мне, но я достаточно спокойно отнесся ко всему этому. Чем, похоже, удивил Селию и Рению. Они обе с ожиданием поглядывали в мою сторону, надеясь уловить на моем лице след восхищения или хотя бы какого-то иного чувства. Но я лишь поел, да потом пошел осмотреться кругом. Надо бы проверить близлежащую территорию. С воздуха я замок уже изучил достаточно хорошо, а вот с земли еще не было такой возможности.
        Мое поведение не осталось незамеченным. Сначала меня нагнал тролль:
        - Ждешь неприятностей? - прямо спросил у меня Гром. В этот момент из тени здания выступила Рения. Я особо не скрывался, да и следивших за мною друзей заметил сразу.
        - Жду. Не нравится мне один из ее соседей, - признался я. - И судя по тому, что мне о нем известно, скоро у нас будут гости.
        После чего посмотрел в направлении обрушившейся части стены замка, идеально созданной для скрытного проникновения внутрь на его территорию. «Я бы тут не полез, но ведь они - не я». Я стал высматривать наиболее удобные места для засады.
        - И что ты предлагаешь? - задала вопрос Рения.
        - Подождать нападения, отбиться, а потом и самим наведаться в гости. У меня есть определенные дела, тебе и Грому тоже нужно будет ненадолго уехать, а оставлять девчонок одних со столь подозрительным соседом под боком я не хочу.
        - А почему ты решил, что гости будут именно сегодня? - уточнила у меня девушка.
        - Потому, что такого шанса ему может просто не представиться, а как долго тут собирается пробыть Лейла, он не знает. Поэтому нападут сегодня.
        - Но зачем это ему? - удивился тролль.
        - Не тупи, - хмыкнула вампирша. - Наша девочка сейчас единственная наследница всего этого, - и вампирша обвела рукою вокруг, - а, судя по тем разговорам, что я слышала, этот сосед уже несколько раз наведывался сюда со своей братией, стараясь прощупать обстановку.
        - Все верно, - согласился я с девушкой.
        - И как тогда действуем? - спросил тролль.
        - По обстоятельствам. Язык нам не нужен, я и так знаю, кто за этим стоит. И навестить его мы с Ренией сможем без особых проблем.
        Девушка в ответ насмешливо посмотрела на меня.
        - Ну, ты-то точно сможешь, - пожал я плечами. - Полезут они оттуда, - и кивнул в направлении разлома в стене. Имение графа Терана. Вечер
        - Ты точно уверен, что прибыла его дочь? - спросил толстеющий молодой человек лет тридцати-тридцати пяти.
        Выглядел граф Теран непрезентабельно. Лицо, одутловатое от обжорства и выпивки, лысеющая голова и не слишком умный, зато очень жадный и наглый взгляд хумана, считающего себя центром вселенной.
        - Да, господин граф, - кивнул худой и какой-то скользкий чел, обычно притворяющийся крестьянином. - Управляющий в замке так и сияет. Сегодня они останутся там, это точно. Животные распряжены и поставлены в стойла. Но, как я слышал, у них какие-то дела на границе…
        - Так они могут уехать? - всполошился тот.
        - Я не знаю, - честно признался говоривший, - так близко мне не удалось к ним подобраться.
        - Ладно. Что еще? - И граф посмотрел на скользкого типа, его шпиона в имении Лересских.
        - Дочь Лорда прибыла не одна, а со своими подругами из Академии и, видимо, младшей сестрой одной из них.
        - Подругами, говоришь? - И граф довольно улыбнулся. - И кто они?
        - Точно не знаю, - ответил тот, - я лично их не видел, но служанки сказали, что одна из них эльфарка. Это же подтверждает и стоящий в стойле драг.
        - Что? - воскликнул пораженный толстеющий граф, и его ручки мелко затряслись. - Почему сразу не доложил?
        - Хотел разобраться, кто были те двое мужчин, что приехали вместе с ними.
        - Какие мужчины? - собрав свое разыгравшееся воображение в кучу, спросил уже мечтающий о захвате эльфарки граф.
        Получить в рабыни эльфарку было его заветной мечтой. Он даже с ирийцами связался только из-за этого. Но пока те так и не выполнили своего обещания. И вот сейчас предмет его вожделения сам плыл в руки. «Она здесь!!!» - билось в его сознании.
        - Судя по всему, наемники. Один так себе, обычный чел, возможно, северянин, а вот со вторым могут возникнуть проблемы.
        - Почему? - насторожился граф. Никто и ничто не должно встать между ним и его мечтой! Сейчас он уже совершенно забыл о том, что первоначально ему нужна была дочка лорда Лересского. Мысли его были заняты только одним: там эльфарка! А все остальное не важно. Остальные девки будут дополнительными трофеями ему, повелителю и завоевателю!.. Иначе этот трусоватый мужчина о себе и не думал. И граф мечтательно прикрыл глаза, представляя, что ему предстоит. Занятый своими мыслями, он почти пропустил последнюю фразу своего чела.
        - Так кто там? - переспросил он, когда все-таки очнулся от своих грез.
        - Тролль.
        - Черт! - выругался граф.
        Его люди пару раз натыкались на их отряды и всегда еле успевали унести ноги. В этот раз придется привлечь практически всех своих воинов. Его мечта не должна ускользнуть!
        - Собирай людей, проведешь их сегодня ночью в замок, - отдал он распоряжение.
        А сам опять предался мечтаниям. Ведь уже сегодня ночью у него будет эльфарка! Живая, а не та искусственная кукла, что ему изготовил заезжий маг, который, кстати, бесследно пропал вместе со своим помощником и парой его людей во время засады на караван, перевозящий золото. Что с ними стало, никто так выяснить и не смог, но с тех пор их никто не видел. Ночь. Имение семьи Лересских
        - Идите тихо, - шикнул Скользкий тому сброду, что его покровитель считал своими воинами.
        Скользкий и сам был из таких, но даже он понимал, что это настоящее отребье. Благо его набралось очень много, порядка пятидесяти душ. Вот они приблизились к старому разлому в обвалившейся стене. Управляющий так и не насобирал денег, чтобы его заделать, а теперь он и не успеет. Граф обещал именно его назначить управляющим этого имения. Подойдя к насыпи, он стал дожидаться остальных, того момента, когда они все подберутся поближе. «Почему они не умеют передвигаться тихо?» - подумал он.
        - Перебираетесь через стену по одному и дожидаетесь нас там. Потом я проведу вас в замок. Дочь хозяина и ее подруг не трогать. Вы знаете, что наш толстяк с вами за это сделает. Но зато все остальное и все остальные - ваши. Да, чуть не забыл: учтите, девки - магички, поэтому их нужно связать, закрыть рот и глаза лентой и сразу бежать ко мне, нужно надеть на них эти антимагические браслеты, - и он потряс ими перед толпой. - Это понятно?
        Нестройный хор ответов. Лучше бы и не спрашивал! «Ну не идиоты ли? - задал скользкий немой вопрос небесам над ним. - Не могли просто кивнуть, я бы и так увидел». И скомандовал:
        - Вперед, по двое!
        Ушла первая двойка, вторая, третья, четвертая, пятая… Что-то было не так, но скользкий не мог понять, чего же не хватает. И тут до него дошло. «Шум? Где вечное перешептывание, бряцанье?» За стеной должно находиться уже… да, двадцать хуманов, но их совершенно не было слышно. Мертвая тишина.

«Неужели?..» - он оглянулся назад. Сзади никого нет, все люди графа ползут вперед. Вот через стену перебрались последние, остался только он. Скользкий посмотрел на стену. Ему показалось или там и правда мелькнула какая-то тень? Но сколько он ни вглядывался, так никого и не увидел.
        - Ищешь кого-то? - раздался у него над ухом знакомый голос того самого северянина, а потом холодная сталь коснулась его горла, и больше ничего он не слышал.
        Как я и предполагал, нас навестили ночью.
        Работа была простой и грязной: сиди по бокам от разлома да снимай по одному пролезающих в него бандитов, воинов графа Терана. Мы с Ренией были забойщиками, а тролль работал на выносе тел, чтобы они не загромождали проход и не спугнули тех, кто пойдет вслед за ними. Действовать нужно было чисто и по возможности без крови. Проще оказалось вампирше. Она, с ее-то неимоверной силой, на раз сворачивала шеи. Я же сделал проще - наделал тонких деревянных щепок, которые и вгонял в шею своим жертвам. Пока эта своеобразная затычка внутри - ни крови, ни шума от них не будет.

…Пятьдесят. Ждем. Больше никто не идет. Ладно, пора проверять. Осторожно выглядываю на ту сторону. Вижу только одного противника. Быстро проскальзываю вниз, скрываясь в тени.
        Все, я у него за спиной. Тот вглядывается в темноту, стараясь что-то рассмотреть.
        - Ищешь кого-то? - тихо спрашиваю я, приложив лезвие к его горлу.
        Хм… Интересно. Судя по взгляду, он меня узнал. Значит, это и есть местный шпион. Аккуратно провожу клинком по его коже. Он, даже не начав говорить, уже сказал мне все, что я хотел узнать. Уверен, что больше шпионов тут нет. Трудно главарю держать в таком месте нескольких осведомителей, слишком небольшое тут поселение и слишком мало народа. Будут выделяться.
        Хорошо, тут мы закончили. С троллем перетаскиваем тела в ближайший лесок. Он спокойно обшарил все тела и сложил найденные трофеи в одну кучу. Я связал несколько каких-то плащей и, упаковав все в них, оттащил найденное в небольшую неприметную пещерку. Пусть там полежат.
        - Завтра разберем, - сказал я ему и вампирше, а потом, посмотрев на Рению, спросил: - Ты едешь с нами или остаешься?
        Девушка посмотрела на замок.
        - Кому-то нужно остаться здесь, - произнесла она в ответ.
        Вообще-то, я именно так и думал.
        - Спасибо, - кивнул я ей, ведь именно ее я и хотел попросить остаться. Ну не лежала душа у меня к тому, что она должна и дальше мараться в этом. Хоть она и вампир, и все такое - но для меня она, как ни странно, больше девушка. Очень красивая девушка.
        Она лишь слегка кивнула головой. Я же облегченно вздохнул и указал в противоположную от замка сторону, туда, откуда и прибыли нападающие.
        - Доля идет поровну на всех троих. Возражения есть?
        И тролль, и вампирша согласно кивнули головами в ответ. Я сел на драга, Гром - на своего грифона, и мы полетели в сторону замка одного назойливого графа. Ночь. Замок графа Терана
        Граф метался по комнате. Сил ждать уже не было. Его воины должны были вернуться еще только через час-полтора, но он изнемогал от нетерпения. Отхлестав и изнасиловав очередную служанку, он немного снял свое напряжение. Жаль, что пыточная была пуста, последнего пленника она замучил на прошлой неделе. Какой-то путник, случайно забредший в его владения, который направлялся в столицу. Но дошел он только до подвалов его твердыни. В этом месте Теран гордо улыбнулся. Он любил считать свой замок неприступной крепостью.
        Неожиданный сквозняк подул в спину.

«Опять эта криворукая служанка, как там ее, плохо закрыла окно, мало я с нею поразвлекся», - подумал граф, подходя к распахнувшимся створкам. Он закрыл окно, повернулся в комнату и увидел прямо напротив себя молодого чела с соломенными волосами.
        Не говоря ни слова, тот одним движением отсек графу ухо, и только Теран собрался заорать, как ему в рот сунули кляп.
        - Будешь орать, отрежу еще что-нибудь, - спокойно сказал незнакомец, - ты мне целым не нужен. Деньги, драгоценности, артефакты и прочее?
        Граф хотел ответить, что у него ничего нет, что этот неизвестный со стальным взглядом ошибся, но сказать ничего не успел. Его руку резко заломили, положили на стол. Еще один взмах, и граф смотрит на свой отрезанный палец.
        - Деньги, драгоценности, артефакты, - повторяет неизвестный.
        И только сейчас граф понимает, что этому челу, что стоит напротив него, наплевать, скажет он сейчас что-то или нет, тому просто нравится мучить его. Он увидел в этом хладнокровном северянине такого же садиста, как и он сам. Свое собственное отражение.
        - Все в тайнике, - быстро произносит он, понимая, что только это может спасти его жизнь. Он даже забыл, что у него во рту кляп, но неизвестный все прекрасно понял.
        - Где? - спокойно спросил он.
        Теран испугался. А вдруг этот так его и убьет, забрав себе все его богатства? Но мысль опять была грубо прервана, и очередной палец лежит на столе. Граф плачет, прижимая руку к груди, а северянин с ледяным взглядом, таким же, как их Пустоши, повторяет свой вопрос:
        - Где?
        - Я покажу, - хнычет граф и ковыляет в соседнюю комнату. - Тайник тут, - и он указывает на стену. После чего подходит к ней и вдавливает нужный камень, за которым спрятан рычаг.
        - Умри, - резко развернувшись, орет Теран, стараясь ударить северянина выхваченным из тайника небольшим кинжалом.
        Но того сзади него уже нет, он стоит сбоку. Удар, и тело графа падает вниз. К тайнику подходит незнакомец с волосами соломенного цвета.
        - Много у него тут, - произносит он и складывает все найденное в тайнике имущество к себе в напоясную сумку. Она кажется бездонной. Затем он открывает окно и слегка свистит. Через пару секунд у распахнутых створок появляется драг. Северянин, даже не смотря вниз, перешагивает двадцатиметровую пропасть и оказывается в седле на спине своего животного.
        - А теперь за Громом в лес, - тихо, произносит он, обращаясь к драгу.
        Не уверен, что поступил правильно, но я слышал переговоры нападающих у стены замка Лейлы, а потому особой жалости к графу у меня не было. Все равно я не собирался оставлять его в живых.
        А теперь мы с троллем перевозили тела напавших ночью на замок бандитов из леса к большой расщелине и сбрасывали туда, в ее туманную мглу. Пусть покоятся с миром. Хотя не удивлюсь, если они рано или поздно превратятся в каких-нибудь зомби. Потом мы забрали оставленные в лесу трофеи и вернулись в замок.
        - Рения, пойдем, - тихо постучавшись в двери комнаты девушки, сказал я.
        Вампирша выглянула через мгновение и молча проследовала за мною и троллем в его комнату. Та была наиболее удобной для нас сейчас, так как эта комната была самой большой и Гром в ней чувствовал себя относительно комфортно. Я стал выкладывать на стол захваченное в замке графа.
        - Ну и что тут у нас? - спросил он.
        - Порядка двадцати тысяч золотом, еще около сорока золотых серебром, куча артефактов и драгоценностей и хлам в виде дешевого оружия.
        И я указал на разложенные на полу мечи, ножи, несколько палиц, секир и один лук.
        - Ты командир, половина золота отходит тебе, - твердо произнес Гром, а потом начал делить лежащие на столе трофеи. Как я помню, речь шла о том, что всем достанется по трети? Но, видимо, или он передумал, или я чего-то не понимаю. - Вторую мы забираем себе.
        И он быстро раскидал мешочки на столе, разложив их перед нами.
        - Артефакты… Тут нужен оценщик, но продать их лучше на границе, в столице они стоят в два раза дешевле. Постараюсь до конца недели с этим разобраться. Пропорция та же. Тебе половина, остальное нам. - И он сложил все артефакты в один большой мешок, неизвестно откуда взявшийся у него в руках.
        - А вот по драгоценностям - это не ко мне, - и он перевел взгляд на Рению.
        Та поворожила кучу рукой.
        - Могу сбыть через наш клан за пять тысяч все, - ответила она, - деньги привезу, когда вернусь.
        Тролль согласно кивнул, а потом перевел взгляд на оружие.
        - Ничего хорошего там нет, это я могу вам сказать как сын кузнеца, но на заставе заберут и его. Правда, выручу не больше сотни золотых. - И, приняв наше молчание за согласие, он, посмотрев, на меня, усмехнулся: - Знаешь, я догадывался, что поездочка выйдет прибыльной и веселой, но не думал, что настолько. Ты если опять куда-то соберешься, обязательно зови меня с собой!
        - Так это же мы с тобой поехали, - возразил я.
        - Как-то я стал сомневаться насчет этого в последнее время, - и Гром, подмигнув мне, начал убирать причитающуюся ему долю в свой рюкзак.
        Так же поступила и Рения, которая вполне нормально отнеслась как к самой операции по устранению противника, так и к дележу захваченных трофеев. После этого девушка убрала туда же и драгоценности, которые собиралась перепродать через свой клан, спокойно поднялась и, не произнеся ни слова, ушла из комнаты, даже не попрощавшись с нами.
        - Хоть бы «до свидания» сказала, - буркнул я.
        Тролль удивленно посмотрел на меня.
        - То, что она просто сидит рядом с тобой, в их обществе уже считается чуть ли не верхом уважения. А она даже ни разу за все время тебе не возразила. Слушается, будто своего мужа или главу клана! - хмыкнул он.
        Что-то последняя его фраза мне очень сильно не понравилась и заставила задуматься. Я ведь и правда не знаю, как должны вести себя вампиры по отношению к другим людям.
        - Ладно, - Гром намекнул мне на то, что пора бы прощаться и двигать на выход, - у всех нас завтра еще дела. Ты вроде и сам об этом говорил.
        - Понял. До завтра, - сказал я и, выйдя из его комнаты в коридор, дошел до своих покоев. Быстро раздался и лег спать. Нужно успеть отдохнуть и выспаться. Были и еще кое-какие дела, которые мне хотелось бы переделать. Благо в этом мире сутки значительно длиннее, но высыпаюсь я почему-то за те же семь часов, что и на Земле.

…Зря я хвалился, что высыпаюсь за семь часов. Встал я самым последним. К этому моменту тролль и Рения уже уехали, да и мне пора было выдвигаться.
        Но сначала нужно было поговорить с Лейлой и ее управляющим. Девушку и пожилого ведуна я нашел в небольшом зале советов. Тут же находились и Дея с Селией.
        - Здоров ты спать, братик! - упрекнула меня девочка. - Я тебя пару раз пыталась поднять, но так и не добудилась.
        - Видимо, устал, - спокойно ответил я.
        - И когда это ты успел? - ехидно поинтересовалась та.
        - Дорога тяжелая была, - пожал я плечами и посмотрел на девушку-оборотня и ее управляющего. - Можно с вами переговорить? - спросил я у них. - Много времени это не займет.
        - Да, конечно, - сразу согласилась Лейла, - мы тут как раз обсуждали, где достать денег, чтобы выкупить хотя бы часть находящихся сейчас на складе артефактов и удержать в наших владениях свободных искателей.
        - Хм, - улыбнулся я, - тут, как я понимаю, наши интересы немного совпали. - И перевел свой взгляд на ведуна-управляющего. - На какую сумму вы сейчас храните у себя на складе артефактов?
        - Порядка пяти тысяч золотых, - ответил он, - но нам бы на первое время и тысячи хватило. Обычно партии значительно меньше. Просто тут и поиск вышел удачный, и товар накопился за значительный период.
        - Хм, - протянул я. - Это все по каким, интересно, отпускным ценам у вас идет, пять тысяч все-таки не маленькая сумма?
        - Конечно, - согласился ведун, - но мы не делаем никакой надбавки и перекупаем все поисковиков по тем ценам, что они сами нам называют. Они ведь прекрасно понимают, что если будут их задирать, то и покупать товар мы будем у других. У тех, кто придерживается общих правил.
        - Понятно, - кивнул я.

«Значит, пять тысяч - это примерно тот же уровень цен, что я покупал тогда артефакты и на заставе. Хорошо». Выясню кое-что еще, и будем договариваться.
        - И сколько от этой суммы отойдет Лейле? - просто из интереса спросил я, кивнув на девушку.
        - Налог владетеля составляет двадцать процентов. Еще десять уходит на содержание поместья и оплату работы, моей и всех остальных слуг. По сути, с остальных жителей владения госпожи налоги идут значительно меньше. Фактически мы здесь в приграничье живем только за счет поисковиков.
        - И этого достаточно? - удивился я.
        - Вполне, - пожал плечами тот, - мы же не затеваем никакого большого строительства, когда требуются значительные финансовые вливания. Единственное, что нам необходимо сделать, это отремонтировать стену, да мельницу восстановить. Но тут даже с тысячи нам хватит полагающихся процентов. Ну и разные текущие работы по мелочи. Можно еще пару домов на самой границе с Лесом продать, но там обычно мало кто жить хочет. Этот участок владений госпожи напрямую примыкает к Лесу.
        - Как так? - спросил я. - А расщелина?
        - Там естественный природный переход через нее, - будто это и так понятно, сказал он.

«Хм, - меня это заинтересовало. - Какой-то участок земли на самом краю леса. То есть это прямой и свободный доступ туда. Он даже более удобен, чем тут. К тому же там и жилье какое-то есть…»
        - И что, там и правда есть дом и прочее?
        - Ну, на одном только формально, - пожав плечами, равнодушно ответил старик, - ну а на втором раньше жил приезжий маг. Там дом хороший, каменный. Он его даже, по-моему, магией укрепил. Небольшое стойло на пару животных. Сторожевая и наблюдательная башня. Хороший, в общем, загородный особняк. А что, заинтересовало? - поняв, что я спрашиваю все это не просто так, повернулся он ко мне.
        - Пока не знаю, нужно посмотреть, - ответил ему. - Если, конечно, цену задирать не будете.
        - Да какой там, - и он кивнул на Лейлу: - Если госпожа согласится, можем передать его и соседний участок в собственность уже сейчас за две сотни золотых. Правда, вы должны понимать такую опасную близость Леса от этих земельных наделов.

«А почему нет, никогда собственного дома не было, хоть и в таком неспокойном месте».
        - Никаких налогов, и все в моей полной собственности?
        - Конечно, - кивнул, мне довольный дед.
        Похоже, меня где-то надули, но я пока не знаю, где. Ладно, потом разберусь.
        - Зачем тебе это? - удивленно посмотрела на меня девушка, да и другие смотрели примерно с таким же вопросом во взглядах. Ну не говорить же им, что просто мне захотелось иметь свой угол. Поэтому просто пожал плечами на ее слова.
        Посмотрев в окно и поняв, что задерживаюсь, решил продолжить разговор и, пока ведун что-то срочно строчит на бумаге, предложил им то, ради чего я этот разговор и затеял.
        - Лейла, я готов приобрести у вас за озвученную сумму все хранящиеся на складе артефакты. Плюс все то, что вы сможете насобирать до конца недели. Я тут исчезну по делам, примерно дней на шесть, а потом вернусь. Вот тогда и заберу у вас все.
        Это заставило оторваться от составления документов даже увлеченного управляющего.
        - Хотите купить все?! - чуть ли не заикаясь, спросил он.
        - Ну, я же сказал.
        Дед нервно посмотрел на девушку.
        - А сколько вы сможете заплатить сверх того, что уже назвали? - тихо спросил он.
        - Примерно столько же, - пожав плечами, ответил я.
        Управляющий задумался.
        - К концу недели у нас будет даже на большую сумму, но наш вы обещали скупить весь! - Он пристально посмотрел на меня.
        - Договорились, - согласился я. - Вернемся к этому разговору через неделю.
        Я, кивнув головой девушкам на прощание, потрепал по волосам подскочившую ко мне Дею, после чего вышел в коридор. А потом ушел пешком в сторону заставы. Нужно было спешить.
        - Госпожа? - спросил управляющий Лекис у Лейлы, - а что это за молодой хуман? Какой-то высокопоставленный господин из столицы?
        Девушка стояла у окна и задумчиво провожала взглядом одинокую, неторопливо идущую в сторону виднеющегося вдали Леса фигуру. «Не знаю», - честно хотела признаться она. Но тут возле нее возникла невысокая фигурка пониже и произнесла:
        - Вообще-то, он мой брат!
        - Прости, Дея, как-то не подумала об этом. Ты и сама мне стала, как сестра…
        - Вот и я о том же! - И маленькая девочка с такими иногда очень уж взрослыми суждениями ввернулась назад.

«Если Дея мне как сестра, то кем же для меня стал Степан?» - этот вопрос так и застыл на губах девушки, все еще стоящей у окна.
        Неделя пролетела очень быстро. Я бы хотел сказать, что спокойно и тихо, но это было не так. Все начиналось замечательно и не предвещало ничего необычного… «И это говорит человек, оказавшийся в магическом мире?»
        Я собрал все, что хотел, и даже больше. Теперь ведь поиск шел целенаправленный, я не просто двигался вдоль тракта, а занимался именно собирательством магических артефактов, стараясь обнаружить даже малейшие отсветы магии.
        Еще бы знать, как они поведут себя, находясь вместе, и как в результате этого они будут взаимодействовать друг с другом! Но тут я шел простым логическим путем. Не знаешь, как хранить, храни раздельно. Поэтому я специально еще перед выходом в лес запасся на заставе антимагическими мешками разного размера, калибра и объема, чтобы уже по ним рассортировать найденное. Делать я это собирался по одинаковому типу энергии, излучаемой магическими артефактами.
        Подобные мешки я видел еще в первый раз у поисковиков, когда мы закупали у них артефакты, правда, тогда не обратил на них внимания. Тогда они мне были не нужны. А вот сейчас эта тара для переноски магического груза мне очень пригодилась, и я вспомнил об увиденных тогда мешках. Все мешки были разного размера, что меня тоже устроило. Матерчатые, они сдерживали магическую энергию внутри себя и не давали распространяться ей вовне. К тому же для особо ценных артефактов, были даже специальные деревянные коробочки из какой-то странной породы дерева, которые обладали схожими свойствами.
        В общем, перед выходом я закупился столь полезной мелочевкой, о которой и не задумывался раньше, еще на десять золотых.
        Теперь я путешествовал, двигаясь по лесу и собирая то, что мне попадалось на пути. Шел - вернее, перемещался - быстрым бегом, потому успел проверить значительно бо?льшую по площади территорию, чем по пути на заставу в первый раз. Основной моей целью был тот холм, где я когда-то нашел инфернальные артефакты. Именно к нему я сейчас и продвигался.
        Добрался даже быстрее, чем ожидал, всего за один день. Там я и собрал порядка десятка таких же камней, парочка из которых давала очень сильный магический отсвет. Решив, что возвращаться еще рано и у меня есть два полноценных дня, я с этого самого холма осмотрел близлежащие окрестности, выбирая будущее направление движения.
        Можно было пройти немного перпендикулярно моему прошлому маршруту, там лес был погуще и направление было более перспективным в плане поисков новых артефактов, ведь я там вообще еще не появлялся. А местные, как я понял, достаточно поверхностно проверяют этот район или пользуются для своего поиска несколько иными, менее эффективными, способами розыска артефактов. Я уже собрался двинуться туда, как случайно заметил странный отсвет правее и гораздо ближе от того места, которое и выбрал конечной точкой своего маршрута.
        - Это что интересно такое? - пробормотал я.
        Мне все равно было куда идти, а эта цель была ничуть не хуже прежней.
        До нее я добрался еще за половину дня. Как оказалось, это были развалины двух каких-то зданий: одного поменьше и пониже, а второго повыше. Именно одно из них, то, что возвышалось над кронами деревьев, и заметил я с холма. Решив начать с показавшихся мне более перспективными развалин первого здания, я был разочарован. Ничего в нем не было. Даже отсветов энергии мне обнаружить не удалось. Пробежав его сверху донизу, по крайней мере там, куда смог пролезть и забраться, я понял, что искать тут больше нечего. И уже позже я решил все-таки проверить и второе, приземистое строение.
        И вот тут меня ждала удача. Как только я попал внутрь, то сразу заметил какой-то необычный сложный отсвет, переливающийся множеством оттенков различных магических энергий. Только вот шел он откуда-то снизу. Поняв, что здесь должен быть подвал или нижние уровни, я стал обшаривать все строение. Заваленный кучей камней люк в полу нашел только к вечеру. С горем пополам выцарапал из него эту, казалось, вросшую в поверхность пола небольшую каменную плиту. «Лезть или не лезть?» - сам у себя спросил я, только вот зачем задавать себе глупые вопросы, если я и так уже на лестнице?..
        Так как в темноте подвала мне будет все равно, день сейчас снаружи или ночь, я, вооружившись магическим фонариком, приобретенным по рекомендации одного из поисковиков, начал спускаться вниз. Фонарик оказался полезной вещью. Правда, реальный осветительный прибор напоминал он только своим названием. На самом деле это был своеобразный магический амулет, выполненный в виде защитных очков. Что мне сразу в нем и понравилось. Руки свободны, во время бега, ходьбы или драки они случайно не спадут, и самое главное, не демаскируют тебя. Заметить их можно, только если смотреть на них магическим зрением. Магический аналог прибора ночного видения.
        Кстати, в пути изучив очки поподробней, я вычислил все наложенные на них руны - порядка двадцати штук - и запомнил. Часть из них мне была уже известна, некоторые я видел в первый раз. Зато теперь я точно мог воспроизвести их все. И как-то раз, воспроизведя их в своем сознании, я наложил эти руны на свое энергетическое или магическое поле. И темнота отступила. Видел я примерно так же, как и через магический фонарь. Это было моим первым магическим заклинанием. Получилось, что я случайно научился вызывать «ночное зрение» без этих очков, но пока по привычке пользовался ими.
        Есть у меня подозрение, что те развалины, что я нашел - это лишь шпили крыш каких-то высоких зданий, ушедших под землю. Я потихоньку приближался к месту, где находился магический отсвет, и вот я практически рядом с ним. Так и знал!
        То, что я искал, находилось внутри непонятного помещения, ко входу которого вели аж две лестницы. Я осторожно постарался приоткрыть дверь. Зря я это сделал. Когда-то крепкое дерево под моей рукой рассыпалось в прах, а потом я понял, почему не стоит лазить по таким вот подземельям в одиночку. Светился не артефакт. «Блин, стоит учесть это на будущее!»
        То-то тут было такое странное разнообразие магических отсветов. На меня сразу, будто существо только этого и ждало всю свою, не знаю какую долгую, жизнь, рванул натуральный скелет. За его спиной я увидел еще четыре подобных ему и еще кого-то непонятного, но очень уж мне не понравившегося.
        А если говорить о скелете, то именно такой я и видел у нас на уроке анатомии. Ну, может, этот был чуть пожелтее. Я почему-то не ожидал, что такие вот магические существа совершенно ничем не отличаются от тех же темных артефактов, по сути и являясь неким их ожившим воплощением. Теперь я узнал об этом и догадался, почему сразу не заметил ни этого, ни других скелетов, притаившихся за дверью, хоть и обратил внимание на шедшие от них слабые темно-серые эманации Тьмы и Смерти. Были они примерно такие же, как я видел еще тогда в лесу, когда Селия использовала свое заклинание на поляне.
        Но сейчас размышлять было некогда. Удар ногой в самую середину ребер и шаг вперед. В коридоре не развернуться, а мне нужен хоть какой-то простор для маневра, ведь как воевать со скелетами, кроме как разнося их на части, я пока еще не знал. Нельзя забывать еще об одном непонятном противнике. Вроде и скелет, но какой-то необычный. Выше остальных и будто бы собранный из различных частей других остатков мертвяков. Морда - лицом это язык не поворачивался назвать - явно не человечья, а какая-то звериная.
        Следующие шаг и удар выскользнувшим из ножен мечом по протянувшейся ко мне костяной руке. Рука падает вниз, но даже не обращая внимания, первый скелет тянется ко мне второй рукой. Еще один удар, и теперь у него два обрубка вместо костяных рук.
        После этого вовремя успеваю отойти вперед. Противников тут больше, чем один. Нельзя дать зажать себя. Слишком они опасны. Оказываюсь в очень удобном положении по отношении к своему самому первому противнику. Этот скелет все еще не останавливается, тянет ко мне свои обрубки. Но меня это сейчас не волнует. Я сбоку от него. Присаживаюсь и перерубаю ему одну ногу. Заход за спину. Он прикрывает меня от остальных. Пинком помогаю завалиться ему вперед и быстро наступаю на позвоночник, стараясь прижать к полу. Но неожиданно понимаю, насколько сильна эта тварь. Еле могу удержать ее прижатой к камням. Цель только одна. В районе головы сверкает яркий миниатюрный источник магии, который я и принял за артефакт. Перерубаю шею и отшвыриваю ногой в угол помещения немного откатившийся в сторону череп. Остальное тело скелета мгновенно перестает дергаться.
        Но магия в нем еще ощущается и достаточно сильная. «Теперь хоть понятно, - хмыкнул я, осматривая лежащее передо мной уже давно мертвое тело, - что нужно делать с остальными или если наткнусь на подобных тварей в будущем».
        Но расслабляться нельзя. Их тут еще четверо и тот непонятный. Так как с последним пока не понимаю как себя вести, то и разбираться придется сначала с ним, а остальных скелетов придется кончать по ходу дела.
        Два шага вперед. Срубаю потянувшуюся ко мне когтистую лапу и подрубаю шейные позвонки. Скелет падает, но все еще ползет в мою сторону. Пока он не опасен. Главное - не забывать о нем. Даже раненный противник все еще противник.
        Я приблизился к своей цели. Вот и тварь. Черт! Теперь я понимаю, чем он отличается от тех, что гонялись за мной по комнате. Это маг. И он быстрее остальных.
        Резко присесть, пропуская внезапно вылетевший из его глазниц сгусток сероватой энергии. Удар. Меч лишь соскальзывает с его костей. «Хреново», - констатирую я. Еще один сгусток энергии. Еле успел отклониться. И повторная попытка удара. Блин. Опять меч соскальзывает.
        Срезаю слишком приблизившегося ко мне скелета. Этого подловил удачно. На один череп на полу стало больше. Но что же делать с монстром? Бесконечно я так метаться вокруг него не смогу, а выход мне перекрыли. И тут я вспомнил встречу с еще одним огромным монстром в первое свое путешествие по лесу и его слегка укоризненный взгляд.

«А почему нет?» - спрашиваю у себя я. Ведь, по сути, их черепа в моем понимании ничем практически не отличаются от тех источников, у которых я отдыхал. Только вот тут тип энергии совершенно иной. Отбиваю новую атаку и уклоняюсь от новой порции энергетических выстрелов. Быстро заступаю за спину этой твари, которая за все время даже не сдвинулась с места, только крутилась вслед за мной. Подключаюсь к нему, так же как и к тем источникам Жизни, что встречал ранее, а потом резко расширяю канал.

«Черт, как же хреново-то», - подумал я, стараясь не поплыть и не свалиться на пол, и при этом уклониться как от удара, так и очередного выброса энергии. Ощущение такое, будто только что вылез из могилы. Но оно быстро уходит. Голова опять ясная, эмоций никаких.
        Удар. И я чуть не падаю. Рука даже не ощутила никакого сопротивления. По привычке вложив в последний замах всю силу, я разрубил тело этого монстра пополам с первой попытки. Осмотрел меч и заметил краем глаза слегка замедленное движение двух последних скелетов.

«Что-то со мной не так, - понял я, но сейчас не время для раздумий. Шаг навстречу первому и два быстрых удара крест накрест. И опять разрубаю тела, будто они из воздуха. - Непонятно». Разворот. И удар вбок. Он уже происходит значительно тише и медленнее, зато с ощущениями теперь все нормально. Я понимаю, что отстает тело, а не сознание. Что произошло до этого, пока понять не могу.
        Оглядываюсь кругом. Вижу последний шевелящийся скелет. Подхожу к нему и перерубаю его шею окончательно. Теперь понятно, что за соцветие энергий Тьмы и Смерти я тут видел. Это не только те, кого я встретил в этом помещении. Подо мной множество таких же источников магии, что и сейчас лежат рядом со мной. Скелеты, кто-то на них похожий и существа, подобные этому мертвому магу.
        Он оказался наиболее опасен. Не сильно понятно, почему он был так неповоротлив, хотя явно и сильнее, и быстрее остальных, но если бы я не догадался забрать его энергию, лежать бы мне тут хладным трупом. И если пятерка таких как они может доставить подобные неприятности - а убить того, кто и так мертв, оказалось сложнее, чем кажется на первый взгляд, - то когда их будет десяток-другой, они могут просто задавить числом.

«Надо думать на будущее, куда лезу», - попенял себе я. После этого осмотрел помещение, в котором оказался, более внимательно. До этого обращал внимание лишь на противников. Вижу дверь на противоположной стороне, но идти туда нет никакого желания. Тем более прямо за ней ощущаю еще как минимум один источник. Он или меня не чувствует, или мне нужно появиться в его зоне видимости; не знаю, но, похоже, еще один скелет просто стоит за теми дверьми и ждет. Чего ждет, не понятно. Но если бы захотел, то давно был бы здесь.
        В этой комнате нет ничего, кроме развалившихся костей. Подумав, что они могут заинтересовать кого-нибудь в Академии, собрал в отдельный мешок несколько. В крайнем случае, воспользуюсь ими сам - как я уже понял, мне, в отличие от местных, абсолютно все равно, с каким типом магической энергии работать. Только вот черепа с более сильными источниками магии положил отдельно. Во избежание, так сказать. И собрался уходить, когда взглядом наткнулся на странный небольшой магический контур в стене, который на общем энергетическом темно-сером фоне был практически не заметен.

«Хм, интересно», - подумал я, подойдя ближе. Аккуратно ножом потыкал в пластину на стене, которую прикрывал контур, но та никак не отреагировала на мое воздействие.

«Если исходить из того, что она похожа на магическую дверь, то ее нужно взломать, как делали те наемники в Академии», - вполне логичный вывод. Ведь руну, если таковая есть, открывающую его, мне никто не показал. Достаю артефакт. Как он активируется, я догадался достаточно быстро. Необходимо было мысленно перенести небольшую светящуюся точку, которая находилась в структуре артефакта, на магическую проекцию двери. Пошел перебор рун. Работал артефакт очень быстро. Я хоть и постарался запомнить хотя бы что-то, но это оказалось напрасным занятием, я даже рассмотреть руны не успевал.
        Артефакт работал очень долго. Я было подумал, что у меня ничего не выйдет, когда артефакт перешел на совершенно невообразимые символы. Не знаю, сколько их еще оставалось, но вдруг одна из рун обрела четкость и я увидел, как она медленно проявилась на поверхности небольшой энергетической плоскости, ограниченной контуром, который я и заметил ранее. Мерцание и поверхность стала практически незаметна.
        Теперь я обратил внимание на саму каменную пластину перед собой. Но ее не было. Вместо нее я увидел неглубокую нишу. В ней лежало семь кристаллов голубоватого цвета - и больше ничего. Ладно. Хотя бы это… Никакой магической энергии я в них не ощущаю, но на всякий случай складываю в одну из коробочек для особо ценных артефактов, после чего убираю к себе в сумку.
        Пора и наверх. Нечего больше испытывать судьбу. Разворачиваюсь и иду обратно.
        Выбирался тихо и осторожно. Но все было нормально. Меня никто не преследовал. Уже практически дошел до выхода, но что-то заставило меня насторожиться. У здания заметил четыре ауры, похожие на человеческие.
        Выглядываю в помещение. Никого нет. Выскальзываю из подвального хода, подхожу к окну и смотрю вниз. Там четыре человека, осматриваются кругом. Отсюда они похожи на типичных искателей, но что-то настораживает меня в их поведении… Ага. Понятно. Один ходит вокруг и читает следы, а потом показывает в направлении развалин, где сейчас находился я. Подходят ближе.
        - Эй, одиночка! - слышу я. - Мы знаем, что ты здесь! Можем договориться по хорошему, а можем и не договариваться. - И посмотрел в направлении выхода из здания, который уже перекрыли его люди. - Выходишь и отдаешь нам все, что нашел, а также все деньги и амулеты, что у тебя есть. Мы знаем, что ты не маг, а потому с нами лучше не шути. Если сделаешь все, как я сказал, и быстро, уйдешь отсюда на своих двоих, да еще и один кинжал разрешим тебе забрать!
        Никаких лишних слов и криков, насмешек и еще каких-то угроз.
        Уйти мне не дадут в любом случае. Осматриваю их. Один маг, но посредственный, до девочек или того же Грома ему очень далеко. Трое других с очень слабыми магическими способностями, и немного другими. «Искатели или рейнджеры», - догадался я.
        Хорошо, что сейчас ночь. Пусть даже все они в магических очках. У любой магии есть и оборотная сторона, и я уже научился ею пользоваться, когда уничтожал магическую структуру Лейлы или закрывал дверь своей комнаты. Стоит мысленно представить, как ты стираешь видимые руны, как они на самом деле уничтожаются. Этим и воспользуюсь.
        Банда Проса давно промышляла в этих местах. Они выслеживали одиночек или новичков и потом забирали себе их добычу и амуницию. Что потом происходило с их жертвами, было и так понятно. Оставлять свидетелей они не могли. Ведь наткнуться на свою бывшую жертву тут было плевым делом. Слишком мало искателей в округе. Так что с оставленными трупами дикие звери разбирались в два счета. Как и сам Прос с живыми.
        С намеченной жертвой им повезло дважды. Это был, судя по всему, и новичок, и одиночка. Ну, кто, скажите, без напарника или нескольких сунется в Древние развалины? Только полный идиот! И вот сейчас в развалинах перед ними засел как раз именно такой болван, который к тому же хотел, похоже, еще и заночевать в этом месте.

«Совсем не знает Леса, - констатировал Прос, - а таких Лес не любит». Хотя это больше было некое оправдание для себя. Ведь именно таким и везло больше всего. Все знали, что новичок часто полезет туда, куда бывалый искатель даже не сунется. Как раз поэтому Прос и его парни отлавливали и выслеживали именно таких любопытных начинающих искателей.
        Одиночка, засевший в развалинах, все молчал и никак не реагировал на его предложение. «Надеется что-то придумать, - ухмыльнулся главарь. - Пусть старается». Но они все просчитали. Здание окружено, все выходы из него перекрыты. Маг уже наложил сигнальную сеть. Так что незаметно уйти этот «счастливчик» не сможет. Темнотой он тоже вряд ли воспользуется, у них у всех есть хорошие магические фонари…
        Как только бандит об этом подумал, наступила тьма. Прос сразу понял, что где-то они ошиблись и это совсем не простой новичок, и в развалины тот полез не просто так. И, уже не думая о своих людях, он развернулся и побежал к темнеющему Лесу. Но далеко бандит уйти не успел. Ему в затылок ударился рукоятью кинжал, и Прос без сознания свалился вниз. Его подельники были не столь сообразительны и потому не пытались разбежаться. Во второго, того, что был их отрядным магом, полетел другой кинжал. А оставшихся очень быстро прикончила выскользнувшая из здания тень. Потом тень, оказавшаяся простым челом, неторопливо добила тех, кто еще был жив.
        Обойдя все трупы, этот неизвестный собрал свои ножи, потом снял о тел кошельки, а так же забрал все магические амулеты и оружие себе. После чего неторопливо и тщательно проверил заплечные и напоясные сумки и высыпал найденные в них артефакты в одну из напоясных сумок бандитов.
        Еще раз оглядев поляну, тень постояла, вгляделась куда-то вдаль и произнесла:
        - Переночевать лучше там.
        После чего сделала несколько шагов и исчезла в сумраке и тишине Леса, растворившись в нем, как порождение тьмы и ночи.
        Обратно к заставе я шел другим путем. Стычка в лесу научила меня тому, что человек человеку друг, товарищ и брат, о чем я всегда подсознательно догадывался. Так что осторожности я не потерял, а только прибавил. Как я понимаю, такие шайки, которые перехватывали искателей на обратном пути к дому, тут были не редкость.
        Ну, а вообще идя по лесу, я понял, что мне нравится путешествовать по нему. Даже если забыть о том, что я делал это не просто так, а для собственной наживы. А еще я заметил в себе кое-какие изменения. Я стал немного быстрее и сильнее. Конечно, не так, как тогда в подземелье, но все-таки. А вот сознание, или мое мышление, значительно ускорилось, и с чем это было связано, я объяснить не могу Но причиной однозначно была та стычка со скелетами. Вернее, то, что я поглотил магическую энергию этой странной твари - мертвого мага.
        Кстати, не знаю почему, может, все из-за той же стычки в развалинах, но звери мне вообще не докучали и не трогали. Раньше, когда я первый раз путешествовал по лесу, тут были хищники, которые старались на меня напасть, но в этот раз подобного не происходило. Даже был случай, когда я на бегу выскочил на целую стаю хищников, которых уже пару раз встречал раньше. Они неслись куда-то наперерез мне.
        Встретились мы в месте с сильным магическим фоном, я специально хотел проверить его, так как обнаружил, что в таких местах обычно очень много артефактов. Именно поэтому я и не заметил сразу бегущих мне на перерез зверей, и вместо россыпи камней нарвался на их оскаленные морды. Однако один из них, тот, что бежал впереди, лишь мотнул мне головой. Сложилось такое ощущение, что мне сказали: «Проваливай! Не видишь? Ты мешаешь». Я пожал плечами и побежал дальше, стая же проследовала своим путем.
        Вот так я и провел два следующих дня, возвращаясь обратно к цивилизации. В итоге, нагруженный артефактами и некоторыми другими вещами, я и притопал на заставу и был удивлен: на заставе не осталось ни одного искателя.
        - Ты что, парень, поторапливайся! - Принял меня за одного из поисковиков местный торговец, которому я решил сплавить найденные амулеты и оружие, захваченное у бандитов. - Все давно в поместье.
        И он рассказал мне следующее.
        Как оказалось, практически все искатели сейчас собрались в поместье рода Лересских, куда, со слов все того же торговца, должен прибыть какой-то крупный перекупщик из столицы, и если цены не задирать, то он собирался приобрести артефакты на значительную, по местным меркам, сумму. Зов бросил управляющий поместья, правда, по праву хозяина его товар должны скупить первым, но это не страшно, он мог бы вообще не сообщать о приезде столь важного гостя. Дальше перекупщик будет выбирать из того, что готовы предложить ему остальные поисковики.
        Что самое важное, по мнению торговца, - в торгах могут участвовать и свободные поисковики, за одного из которых он меня и принял. Только мне нужно поторапливаться и успеть оформить свои артефакты в поместье. Перекупщик будет здесь недолго, поэтому организацию торгов взяла на себя леди Лейла, владелица имения, где и должен будет подвиться покупатель. Именно поэтому сейчас тут никого и не было.
        Поняв, что ловить мне на заставе нечего и все, кто мне нужен, уже в другом месте - сам же попросил пригласить их во владения Лейлы, - я двинулся в направлении замка девушки. Через два часа, когда дошел, то не узнал его окрестностей. Перед замком вырос настоящий палаточный городок. Все, кто хотел что-то предложить этому загадочному перекупщику, уже давно собрались здесь.
        - О, новичок! - когда я шел к входу в замок, окликнул меня какой-то молодой парнишка, хотя на человека он походил не очень. - Не спеши. Туда все равно никого не пускают, иначе бы все уже давно были в замке.
        После чего он мечтательно закатил глаза и кивнул в направлении большого строения из огромных камней, которое Лейла именовала своим родовым гнездом.
        - Говорят, там такие красавицы, что сама хозяйка, что ее подруги… Только у них в телохранителях не очень сговорчивый тролль. Уже нескольких особо любопытных он вышвырнул за ворота.
        Парень подошел ко мне, явно настроившись поговорить.
        - Что-то я тебя тут не видел, - искоса поглядев на меня, сказал он, но, не дав мне ответить, сам же и продолжил: - Хотя тут много тех, кто не из наших владений. Даже несколько северян приехало, хотят что-то предложить этому перекупщику. Сам их видел. Многие говорят, что у них есть шансы с ним договориться, ведь и тот вроде, по слухам, откуда-то с севера… - он оглядел меня. - Хм. Впрочем, как и ты. Но ты уж прости, друг, однако на столичного хлыща ты точно не похож. Сразу видно, из наших. Так что слушай…
        И парнишка указал на палаточный городок:
        - Нужно устраиваться тут, ну или если есть лишние деньги, то можно найти комнатку в поселке. А регистрировать свои артефакты, которые готов выставить к продаже, нужно там, - и он ткнул пальцем в достаточно большую палатку. - Пойдем, провожу. Мне все равно по пути.
        Мне стало интересно, что тут устроили, и я направился вместе с ним. Парень по дороге много говорил, рассказывая различные байки из своей жизни. Было видно, что он любитель поболтать.
        - О, почти пришли! - сказал он и только тут опомнился: - Тебя, кстати, как зовут? - спросил он и добавил: - Меня Гирос.
        - Степан.
        - Хм… Знакомое имя, - входя в палатку, пробормотал он.
        И уже внутри:
        - Господин Лекис, я вам тут еще одного поисковика привел. Зовут Степан…
        И, похоже, только произнеся мое имя вслух, он, все-таки вспомнил, где мог его услышать. Однако я уже вошел вслед за ним. За небольшим столиком сидел управляющий Лейлы.
        - О, вы уже вернулись! - образованно произнес он. - У нас все готово.
        - Видел, - ответил я, кивнув головой в сторону выхода из палатки, - много народу приехало. Проблем-то особых нет?
        - Да нет, люди-то понимают, что тех, кто будет бузить, просто выпнут с торгов свои же. Вы уж простите, но такие оптовые скупщики, как вы, здесь редкость, а потому и приехало столько поисковиков или их представителей.
        - Понятно, - кивнул головой я. - Тогда я в замок. Переоденусь, помоюсь, да повидаюсь с нашими. Потом займемся делами, а то завтра нам нужно возвращаться в столицу.
        - Я понял, - ответил мне Лекис.
        Я вышел из палатки и направился в сторону замка. Пролом в стене был уже заделан. На это я обратил внимание сразу.
        - Господин Лекис, - обратился Гирос к местному управляющему, - так это и есть тот перекупщик из столицы, о котором вы говорили?
        - Да, - просто кивнул старик.
        - Как-то я себе его другим представлял, - честно признался парень.
        - Не переживай, - махнул рукой управляющий, - все о нем говорят то же самое. Так что не ты один в нем ошибся. - И, немного помолчав, он добавил: - Возможно, только его младшая сестра и может сказать, какой он на самом деле.
        И старик углубился в бумаги. Стоило быстрее закончить с поданными на рассмотрение заявками, ведь он должен сразу ответить на любой возможный вопрос этого странного молодого чела. Таких крупных торгов ему еще устраивать не приходилось. И почему-то Лекис был уверен, что если он не оплошает в этот раз, то эти торги могут оказаться далеко не последними. А если такие мероприятия будут постоянным, хоть и редким событием, значимость владений рода Лересских сильно возрастет в глазах приграничных владетелей и остальных свободных людей, которые потянуться сюда в поисках лучшей доли.
        Да еще и непонятные взаимоотношения его хозяйки и этого молодого парня…

«Интересно, что их связывает?» - в очередной раз подумал он. Слишком сильно от него сейчас зависело будущее как самой леди, так и ее поместья. Почему-то в этом пожилой маг был полностью уверен.
        Как только я вошел в помещение, меня снес маленький вихрь.
        - Братик, знаешь, как я соскучилась? - спросила у меня Дея, заглядывая в глаза. - А ты?
        И обняла меня крепко. Никогда у меня не было своей семьи, но оказалось, когда кто-то так сильно радуется твоему возвращению, это-до одури приятно.
        - И я очень рад тебя видеть; - искренне ответил я девочке
        - Хорошо, - кивнула она. - Ты знаешь, тут столько произошло! Столько народу понаехало. Все ждут какого-то перекупщика из столицы. А Лейла говорит, что это ты. А я этому очень удивилась. Дед всегда говорил, что скупщики это степенные и толстые торговцы. А ты совершенно на них не похож. А девочки тоже скучали. Я слышала, как они говорили о тебе. Но я не подслушивала, - сразу замахала Дея руками, - просто случайно услышала. Кстати, и Рения уже вернулась, и Гром. А твой Тиирчик тоскует. Мы с Селией выводили его погулять. Но на себя он никому садиться не разрешает. Просто летает, и все.
        У этой маленькой девочки было столько новостей, и ей все требовалось рассказать мне. Но внезапно она остановилась и к чему-то принюхалась. Я даже догадываюсь, к чему.
        - Братик, ты что, в лесу ночевал? - строго спросила она.
        - Вообще то да, - усмехнулся я в ответ.
        - Нет, - помотала она головой, - так не пойдет. Быстро дуй к себе в комнату, прими ванну, отмойся хорошенько и переодевайся. А я пока сообщу им, что ты вернулся.
        - Хорошо, спасибо, - улыбнувшись, поблагодарил я девочку.
        Дея подозрительно посмотрела на меня, а потом, взяв за руку, эта несносная егоза, видимо не поверив в то, что я действительно собираюсь дойти до своей комнаты, проводила меня туда и сама вызвала служанок, чтобы те приготовили мне ванну.
        Через полчаса я, уже отмытый и переодевшийся, спускался вниз. Не зря я один комплект одежды оставил именно на такой случай. Остальную одежду я передал молоденькой служанке, которая обычно убиралась в моей комнате, и попросил выстирать ее и постараться высушить до завтра.
        - Успеете? - уточнил я.
        - Конечно, господин, - ответила девушка.
        - Спасибо. - И я дал ей с десяток серебряных монет, мне не жалко, а ей радость. Я видел, как заблестели глаза этой молодой девушки-служанки, которая была лишь на пару лет старше Деи. Но потом она сначала оторопело посмотрела на свою руку, а затем испуганно перевела свой взгляд на меня.
        - Не нужно этого, господин, - тихо произнесла она, протягивая мне деньги обратно.
        - Это чтобы вы точно успели, - подмигнул ей я и вышел в коридор.
        Было несложно догадаться по испуганному лицу этой девочки-подростка, о чем она подумала в конце. Но что-то я даже не сомневаюсь в том, что жить мне, задумай я нечто подобное, останется ровно столько, сколько эта весть будет долетать до ушей любой из девушек. А такие новости обычно утаить не удается никогда. Грязное белье все равно рано или поздно вываливается из ящика. Так что и мысли подобной не было.
        В отношении этой девочки не было. Но сейчас предстояло увидеть как минимум трех, о которых я думал очень часто.
        - Всем добрый день!
        Девушки сидели в главном зале. М-да… Нельзя быть такими красивыми, что мозги отключаются и кровь отливает от головы и приливает к другому месту. Хоть в ледяную воду лезь.
        - О, Мелкий, ты вернулся! - Поприветствовал меня тролль в своей обычной манере. - А я думаю, чего это нас Дея всех срочно собрала?
        - Привет, - протянул я. «Фух. Немного отпустило. Воздержание не идет на пользу процессу». И повернулся к девушкам. - Рад вас всех видеть.
        Надо заняться делами, столько людей ради меня собралось… Хотя нет, не удержался и оглядел всех сидящих за столом девушек. Стройные, красивые, и каждая на свой манер. Черные как смоль волосы Рении. Огненная копна Лейлы. И белоснежные кудри Селии.
        Ниже взгляд опускать не стал - и так звездочки перед глазами пошли и в ушах набатом стучать стало. И только тут заметил, что улыбка Рении сошла на нет и она немного смущенно отвернулась в сторону, стараясь скрыть от меня свою высокую и полную грудь.

«Хм. И тебя зацепило», - почему-то это наблюдение разом позволило мне расслабиться и я уже гораздо спокойнее посмотрел на них.
        - Как наши дела? - спросил я, обращаясь к Грому и вампирше.
        - Твоя доля у меня в комнате. Идем, отдам, - ответил тролль.
        - Хорошо. А Рения?
        - С ней мы уже рассчитались.
        Рения опять была холодна и спокойна, как и всегда. Но я запомню те несколько мгновений, когда разглядел вторую половину ее натуры. Не будет она теперь для меня снежной королевой, есть в ней живой человек. И она его недавно случайно раскрыла.
        - Мой клан тоже выполнил часть своих обязательств перед тобой, - между тем тихо произнесла она.
        - Я рад этому, - ответил я и повернулся к залу, где оставались две другие девушки и моя названная сестра. - Простите. Дела не ждут. Но я надеюсь очень скоро закончить с ними. Лейла, с тобою, я так понимаю, мы еще увидимся.
        - Да, - подтвердила она.
        Я же после ее слов вышел вслед за уже ушедшими Громом и Ренией. Тролль и вампирша обогатили меня еще на пять с половиной тысяч. Итого суммарно у меня сейчас на руках было больше девятнадцати тысяч золотых, это вместе с теми двумя тысячами, что я захватил у четверки бандитов, постаравшихся прижать меня у развалин. Подсчитав свою наличность, я собрался к управляющему. Правда, по дороге заглянул в стойла. Мне и самому хотелось увидеть своего драга.
        Вот так незаметно люди и обрастают связями. Мне было непривычно, но я скучал как без своих таких разных девушек, так и без своей названной неугомонной сестренки, как без своего друга тролля, так и без своего драга. Немного поиграв со своим четвероногим подопечным, я все-таки пошел заниматься делами.
        Нужно было узнать у Лекиса, на какую сумму тут привезли артефактов, и понять, хватит ли у меня денег. Неплохо было бы заключить сделку об их дальнейшей покупке здесь. Я смогу сбыть их в Академии, в этом у меня не было никаких сомнений. Почему раньше туда никто не перепродавал артефакты, я не понимал, но именно там и был самый большой их потребитель во всей Империи. Так что нужно занять эту нишу, пока она свободна. Дополнительно я хотел на будущее договориться с местными о скупке артефактов через Лекиса и Лейлу у всех поисковиков раз в два месяца, примерно в тех же числах, когда сюда собиралась приезжать девушка.
        - …Ну что ж, я очень рад нашей столь плодотворной сделке, - сказал я ошарашено смотрящему на выставленные перед управляющим имением Лейлы мешочки с золотыми, где сейчас было чуть меньше пятнадцати тысяч золотых.
        Я скупил все артефакты, благо денег мне на это хватило. А копить их я особо и не собирался. После этого, мы с Лекисом договорились о том, что примерно в таком же формате он будет собирать и складировать у себя товар поисковиков, который те готовы будут выставить к продаже, я же буду забирать его раз в два месяца и приезжать за ним буду вместе с хозяйкой этих владений. Но на будущее он должен предупредить их, что кроме обычных артефактов мне еще интересны и артефакты Древних, и прочие диковинки, что они найдут в Лесу. Эта информация практически мгновенно разлетелась по лагерю. Сомнений в том, что я платежеспособен, ни у кого больше не было. А значит, в следующий раз поисковики наиболее интересный свой товар приберегут именно для меня, особенно если я гарантирую им некоторую стабильность закупок. Но как раз это мы с ним уже и обсудили. Дальше я выкупил права собственности на то поместье и прилегающие к нему земли у Лейлы. Заплатил запрошенные деньги и стал гордым землевладельцем. Правда, посетить свой небольшой загородный домик я решил в следующий раз, когда у меня будет чуть побольше свободного
времени.
        А уже под вечер этого дня практически все искатели получили причитающиеся им деньги и разъехались по домам, полностью довольные нашей общей с ними сделкой. Это был первый слет поисковиков приграничья, как мне потом рассказал говорливый парнишка Гирос, которого я встретил у палатки управляющего и распорядителя торгов. Он не очень торопился, так как был местным и потому сначала пропустил за причитающейся им долей тех, кому нужно было еще добираться до дома. Я думал, что на этом вечер и закончится, но оказалось, еще нет. Я забыл о своих предполагаемых сородичах.
        Северяне нашли меня вечером.
        - Добрый день, - поздоровался степенный, но еще крепкий старик, входя в палатку. - Можно с тобой поговорить?
        Почему нет, тем более, как я узнал, никаких артефактов они не собирались продавать и вообще тут на торгах появились, видимо, лишь с одной целью - о чем-то переговорить именно со мной. Ну, вероятно, не именно со мной, а с неким богатым человеком из Империи.
        - Пожалуйста, - и я указал на освободившиеся кресла.
        Пришедшие расселись. Их было шестеро.
        - Мы представители клана Ледяного Таора, - начал свой рассказа старик, - и мы рады встретить тут нашего собрата.
        После чего дед рассказал, что же привело их на территорию Империи.
        Все просто. Их земли накрыло ледяной пустыней, и клану просто некуда было идти. Для того, чтобы обосноваться тут, на окраине Империи, нужны были хоть какие-то подъемные. Но у северян никогда особо не было денег, чтобы можно было выкупить земельный надел, на котором они бы смогли разместиться. В качестве оплаты клан готов был пойти на службу к тому владетелю, что поможет им. Но пока желающих не было. Скоро в горах на севере Империи начнется период сильных ветров, и тогда через перевал вообще не пройдешь. А поэтому, чтобы успеть перевезти свои семьи, они были вынуждены обратиться к человеку из столицы, который, по крайней мере, смог бы обеспечить их деньгами для приобретения земли.
        Я понял, о чем они говорят, да и землю мог им кое-какую предложить. Мне Лекис рассказал о том, что их сосед, граф, неделю назад скоропостижно скончался (ну кто бы мог подумать!). Его дальний родственник откуда-то из столицы, пока есть такая возможность, распродает земельный надел графа по частям, не желая заниматься его обустройством и следить за ними. Меня вполне устроит, если соседями Лейлы станут северяне. Я попросил управляющего принести карту.
        - Вот, - ткнул я пальцем, указывая на определенный пятачок, - если вы согласитесь обосноваться там и возьмете под свою защиту владения леди Лейлы и вот этот небольшой земельный участок, - а именно там должен был находиться купленный мною дом, - я смогу вам помочь.
        Участок я выбрал не просто так. Как мне сообщил управляющий, где-то в том месте был серебряный рудник графа, но где он точно расположен, Лекис не знал. А вот если мы поселим там северян, они рано или поздно его найдут. Жить они будут на моей земле. Я ее выкуплю через них, дам подъемные на возведение домов и закупку провианта. Это я и пересказал сидящим напротив меня людям.
        - И это все, что ты хочешь от нас? - удивленно спросил у меня старейшина рода, тот самый старик.
        - По мне, так этого вполне достаточно. - И вытащил из сумки последний свой кошель. Там лежало четыре тысячи золотых. - Здесь деньги на покупку этой земли и на ваше обустройство там. Этого должно хватить.
        Старик пораженно смотрел на меня.
        - Это неравноценный обмен, - тихо произнес он, - мы не сможем вернуть тебе долг.
        И он твердым взглядом посмотрел на меня.
        - А я этого и не прошу, - пожимаю я плечами и пододвигаю к нему кошель с деньгами. - Помните, вы теперь несете ответственность за эти земли.
        - Да, - медленно кивнул головой старейшина, взял со стола кошель и молча вышел из палатки. Так же молча, за ним ушли и остальные северяне.
        Ну вот. Нужно уметь не только брать, но и отдавать. И какую-то мизерную часть своего долга этому миру я только что вернул.
        На следующий день мы отправились в Академию. Нас ждала учеба.
        - Отец, почему он поверил и помог нам? - спросил молодой северянин у старейшины.
        Тот ехал молча.
        - Отец? - окликнул старика его младший сын, подумав, что тот не услышал его вопроса.
        Старейшина все прекрасно слышал, однако сказал почему-то совершенно иное, казалось бы, не связанное с вопросом:
        - Он так никому и не назвал имени своего рода.
        - И что? - не понял его младший сын
        - Род не называют лишь те, кому этого и не требуется. Именно поэтому он нам и помог.
        И старик уже уверенно повернул своего боевого волка в направлении соседнего графства. У северян не требовалось полного представления лишь в одном-единственном случае. Определенно, этот немного странноватый парень был из рода Владык Ледяных Пустошей. Как его занесло сюда, в Империю, старейшина не знал, да и не его это дело. Дела Владык их не касались. Зато он теперь знал, кому с этого времени должен служить их небольшой род.
        Глава 11 Два дня спустя. Академия Магии
        - Добрый день, - сказал я, входя в помещение склада, приготовившись ко встрече с девушкой-кладовщицей.
        Первым делом я хотел закончить с продажей артефактов и договориться о постоянном договоре на скупку у меня поставляемого товара, иначе все мое начинание вылетит в трубу. Мне нужен постоянный контракт и на скупку у меня артефактов, без него такие объемы товара по нормальным ценам в породе я реализовать не смогу, разве что наиболее ценные и примечательные экземпляры. Именно сортировкой и выборкой самого интересного, на мой взгляд, я и занимался вчера вечером, подготовив все остальное к оптовой продаже. Особо мелкий мусор, который мне продали поисковики чуть ли не по весу, я хоть и прихватил с собой, но только для того, чтобы узнать: он вообще интересен кому-нибудь кроме меня или нет?
        Но войдя в помещение склада, меня ждало некоторое разочарование. Вместо ожидаемой молодой девушки, там сейчас находился какой-то не слишком пожилой маг, который, судя по такому же значку, что и у меня, был артефактором. Девушка, как я помню, была каким-то стихийником. По-моему, у нее символ на значке обозначал Разум и Воду, но тут я не уверен. Не все еще видел. Да и типов магии тут расплодили столько, что сразу и не разберешься. В общем, сейчас тут находился явно не тот, кто мне нужен. Глядя на этого мага - смотрителя склада, я понял, о ком говорил Кассий, когда намекал на то, что Академия скупает артефакты гораздо дешевле, чем их можно распродать в городе. Меня такой расклад полностью не устраивал. Гораздо лучше иметь дело с той самой девушкой, у которой явно меньше опыта в подобных делах. Скупка и оценка стоимости артефактов не является ее основной профильной деятельностью, тогда как этот мужчина был похож на опытного оценщика. Как они должны выглядеть на самом деле, я не знаю, но я видел его ауру. Она была не столь яркой и насыщенной, как у Деи или Селии, но очень структурирована, и
разнообразие различных магических потоков в ней было ничуть не меньше, чем у того же Кассия. Это меня и смутило. Слишком похожи были их ауры, и это наталкивало на мысль, что и способности, и умения у них будут если и не слишком одинаковы, то примерно одного и того же уровня. А с Кассием или магом-артефактором его уровня я бы такие махинации проворачивать не рискнул.
        - Что вы хотели, молодой чел? - спросил у меня маг, пока я обдумывал ситуацию.
        - Добрый день, - еще раз произнес я. - Простите, но примерно дней десять назад тут работала девушка. Я ее ищу.
        Тот пригляделся ко мне и усмехнулся.
        - Эх, молодость, молодость, - покивал маг, хотя и сильно дряхлым стариком он не выглядел, но кто их тут поймет. Может, ему уже лет триста или больше. Правда, тот же Кассий выглядел лет на шестьдесят. А этому мужчине не дашь больше пятидесяти. Видимо, что-то прикинув в своей голове, глядя на меня задумчивым взглядом, он ответил:
        - Гелла тут работала, пока в Академии был большой наплыв абитуриентов. Сейчас же она вернулась обратно, - и маг-кладовщик указал мне в окно. - Вон то здание зеленоватого цвета, видишь?
        Я кивнул в ответ.
        - Так вот, там находится архив. Обычно девочка работает там, когда не требуется помощь здесь. Так что где ее найти, я думаю, вы, молодой чел, теперь догадались.
        - Спасибо, - поблагодарил я этого говорливого старичка и, попрощавшись, вышел из здания склада.
        - Хм, - пробормотал маг, который был значительно старше, чем выглядел внешне, - неужели моя внучка смогла найти, наконец, себе нормального парня?
        Правда, сам дед в это не верил, не похож был этот северянин на тех молодых людей, с которыми обычно знакомила его Гелла. Не было в нем того шика, стати, напускной манерности и лоска, что так нравились девушке. Северянин был больше похож на растрепанного лесного зверя. Старому магу стразу на ум пришел старx. Тихий, неслышный и смертельно опасный. Зверь, с которым лучше не пересекаться даже хорошо подготовленному и вооруженному отряду. Вот именно против такого ухажера для своей внучки маг бы не возражал, но свои мозги внучке не вложишь, а жаль. Да и не говорила девушка ему ни о чем таком при прошлой встрече, и ведет себя как обычно. «Значит, тут что-то другое», - решил старый маг и горестно махнул рукой. Он любил девочку и хотел, чтобы у нее в жизни сложилось все нормально.
        Потом старый маг посмотрел сквозь окно на идущего к зданию архива чела, после чего пожал плечами, забыв об этой встрече. У него были и свои дела, которые требовали его внимания. Хотя кое о чем старый маг мог догадаться, если бы сопоставил известные ему факты. Правда, ему это было бы очень трудно сделать, ведь и сам старик просто не обратил внимания на слова своей внучки о том, как она удачно приобрела большую партию артефактов для Академии, и что продал их ей какой-то молодой северянин. Но дед не всегда внимательно слушал свою единственную внучку.
        В этот раз я попал по адресу. Девушка была тут и очень удивилась моему приходу.
        - Ну, - усмехнулся я, - ты же предлагала заключить с тобою контракт на поставку и скупку артефактов? Я обдумал твое предложение, и оно меня заинтересовало. Осталось только обговорить условия.
        - Но почему я? - не понимая, спросила Гелла
        - Наверное, потому, что ты первая предложила мне подобное соглашение, - ответил я полуправду. Ведь, как известно, это лучшая на свете ложь, которую никогда не раскрыть, - и я не хотел бы обидеть тебя, заключая подобный контракт для поставок в Академию с кем-то другим:
        Каждое слово по отдельности - чистая правда, но истинной причины в моем ответе нет.
        Мне нужен контракт с Академией заключенный именно через нее.
        - Я очень рада, - счастливо закивав головой, ответила мне девушка, - жаль, конечно, что под него нельзя подложить ту нашу предыдущую сделку, но если ты в скором времени доставишь хотя бы небольшую партию артефактов, действие договора закрепится окончательно.
        - Понятно, - кивнул я, - но меня больше интересует, будете ли вы готовы выкупить у меня все предложенное вам и какую стоимость вы сможете мне за это предложить. Вы должны понимать, что я лишь посредник и выступаю не только от своего лица. Хотя у меня есть одна команда, которая работает непосредственно на меня.
        А почему нет? Ведь я могу себя считать полноценной командой. По крайней мере, результаты у меня не хуже, чем у полностью укомплектованных групп поисковиков. А то, что я работаю сам на себя, не поддается никакому сомнению. Так что и в этот раз я говорил правду. Тут даже полумер не потребовалось. Сказал ей все как есть, и девушка это заметила.

«Похоже, маги разума умеют распознавать ложь», - сделал вывод я, глядя, как разглаживается лицо девушки и она кивает в такт моим словам.
        Гелла задумалась:
        - С оплатой проблем не будет, - задумчиво произнесла она. - Тут все достаточно просто. Мы закрепляем в договоре пункт о том, что все переданные нам артефакты проходят проверку на «определителе», чего обычно стараются избежать многие перекупщики. Ведь в этом случае будет точно оценена сила и направленность действия артефакта. В соответствии со стандартной оценочной таблицей - а она будет приложена к договору - будет высчитываться их стоимость. Правда, тут есть исключения, но они так же стандартны, и называются - «редкие или необычные артефакты», цену по ним нужно будет обговаривать отдельно для каждого случая.
        Я вопросительно посмотрел на нее.
        - Ну, это как те инфернальные камни, - пояснила она, - или артефакты Древних. Есть и еще несколько категорий, подпадающих под этот список, их перечень тоже будет в приложении к договору. Ну и там также будет фигурировать пункт о неопознанных артефактах. Такие Академия обычно не приобретает.
        - Хм, - протянул я, - с этим все понятно, а дальше?
        - А вот дальше возможны некоторые проблемы, - ответила Гелла. - Для заключения договора на постоянную закупку необходимо выполнение обязательного условия.
        И она посмотрела на меня.
        - Какого?
        - Артефакты должны доставляться в Академию хотя бы два раза в год. Тут даже размер партии не имеет значения, но на сумму не менее чем в четыре тысячи золотых.
        - И? - пытливо заглянул ей в глаза я.
        - Ну и все. Если поставщик соглашается на это условие, тогда Академия дает гарантии по закупке у такого торговца всего его товара. В данном случае этот поставщик будет слишком зависим от Академии и без каких-либо гарантий с ее стороны никто больше не заключит с ним договора.

«Странно, договор наоборот выгоден, - подумал я, - или я чего-то не понимаю. Тут, даже если судить по более низким ценам, что будет предлагать Академия, и то это предложение должно быть выгодно. А в нашем случае тарифы к тому же будут относительно фиксированны. Странно как-то. Ладно, нужно у нее уточнить кое-что еще».
        И я перевел взгляд на девушку-
        - Хм, - протянул я, - в этом случае подразумевается, что я должен буду весь свой товар полностью реализовывать у вас?
        - Да нет, конечно, - пожала плечами девушка, - просто минимум два раза в год на сумму не менее четырех тысяч золотых, или один раз в год, но не менее чем на восемь тысяч золотых. В этих случаях у тебя будут забирать весь твой товар. Ну, если он, конечно, соответствует названным выше условиям.
        - Теперь все понятно, - кивнул головой я и, посмотрев на девушку, сказал: - Тогда и меня все полностью устраивает.
        Девушка кивнула и стала что-то быстро заполнять в разложенных на столе бумагах. Вдруг подняла голову и немного смущенно спросила:
        - Прости, я ведь до сих пор не знаю, как тебя зовут?
        - Степан, - ответил я, - а ты Гелла. Мне маг на складе сказал, - пояснил я на ее вопросительный взгляд.
        - Дедушка? - еще больше удивилась она и посмотрела на меня гораздо более заинтересованным взглядом.

«Все-таки он гораздо старше, чем выглядит на первый взгляд», - между тем подумал я и сказал:
        - Ну, не знаю. Такой невысокий мужчина, маг-артефактор, на вид лет около сорока пяти.
        - Точно дедушка, - подтвердила девушка и пояснила свое удивление: - Обычно у него и слова не вытянешь, а тут даже разъяснил, где меня найти. Не похоже на него. Видимо, из-за того, что ты тоже артефактор. Он всегда сокрушался, что к вам на факультет поступает очень мало магов.
        - А, - протянул я.
        Между тем девушка закончила и сказала:
        - Ну все, теперь нужны твои подписи на обеих копиях договора. После чего я сниму твою аурную метку и вплету ее туда. И можно считать, что договор вступил в силу. Правда, окончательно он будет закреплен в реестре Академии только после следующей нашей сделки, подпадающей под начальные условия договора.
        - Меня все устраивает, - ответил я девушке и подписал документы. После чего понаблюдал за тем, как девушка прошептала короткое заклинание, и на пергаменте появился небольшой список рун.
        - Поднеси руку и приложи ее сюда.
        И девушка показала, что нужно сделать. Когда она поднесла к пергаменту свою ладошку, то в него перелилась небольшая частичка ее энергии. Руны, которые я видел, слегка померкли.
        - Теперь твоя очередь, - сказала она мне.
        Подношу руку, и от меня в сторону пергамента тоже переходит небольшой объем энергии, а руны меркнут и исчезают окончательно. Зато на их месте образуется новая, появившаяся из слияний наших энергий, переданных в документ.
        - Все, договор заключен, - произнесла девушка.
        Я удивился: как она это смогла понять? И только потом посмотрел на пергамент. А там как раз посредине, между нашими подписями, сияла эта магическая руна. Она была вполне себе видимой.
        - Магическая печать поставлена, - будто отвечая на мои мысли, тихо проговорила внучка строго мага, которая, похоже, до сих пор в это не верила. - Это ведь мой первый магический контракт, - тихо добавила она.
        Потом Гелла аккуратно передала мне мою копию договора и, видимо, вспомнив, о чем я говорил, спросила:
        - А о каких делах ты еще упоминал?
        - Это, - и я стал выкладывать перед девушкой извлекаемые из сумки антимагические мешки с артефактами. Было несколько коробочек с особо интересными и впечатляющими экземплярами, которые я оставил себе. Часть из них, если что, отдам девушкам, там как раз были камни с энергией, которой они могут управлять. Остальные же уникальные камни прихватизировал в свое личное пользование. Но другие-то мне зачем? Для экспериментов, буду использовать всякий мелкий мусор, которого у меня теперь навалом, а вот что-то более ценное следует продать. Так что сейчас перед Геллой я выставил целый штабель различных, рассортированных по типу энергии, артефактов.
        - Надеюсь, тебя не разочарует наше партнерство, - сказал я ей, кивнув на вытащенные мешки, - тут только обычные и средние, все рассортировано по типу используемой магической энергии.
        Девушка круглыми от изумления глазами смотрела на меня. Я же продолжил говорить:
        - Более интересные находки пока у меня с собой. Их значительно меньше. Есть пара уникальных экземпляров. Но ты пока занимайся этим товаром, а я подойду вечером, и мы займемся взаиморасчетами. Тогда же и оценишь то, что я приберег напоследок. Устроит?
        Гелла все еще пораженно смотря на штабеля выставленных перед нею мешков, медленно кивнула мне головой.
        - Ну, тогда до вечера, - махнул я ей на прощание рукой и направился к выходу.
        Уже практически у двери меня нагнали слова Геллы:
        - Но откуда?..
        Я усмехнулся.
        - Из Леса.
        Та лишь понимающе кивнула в ответ, а потом спросила:
        - Мне можно привлекать других сотрудников или это личный контракт?
        - Как тебе будет удобнее. Условия контракта составляла ты сама, так что, я думаю, тебе тут виднее.
        - Да, - все также слегка заторможенно ответила девушка.
        - Ну, я пошел? До вечера? - уточнил я.
        - Да, - похоже, Гелла все еще была в некоторой прострации.
        Ну да ладно, видимо, с такими большими партиями артефактов ей работать еще не приходилось. Как и мне, но ведь все когда-то начинается в первый раз. А потому, кивнув ей на прощание, я вышел из здания архива.
        - До вечера! - догнал меня ее звонкий голос.

«О, пришла в себя», - констатировал я, направляясь на свое первое занятие в Академии
        - Деда, - влетела Гелла на склад, - ну деда, где ты тут?!
        И она пробежала в конторку, где обычно и сидел ее дед, когда не было посетителей. Тот как раз там и оказался. Разбираясь с каким-то артефактом.
        - Деда, вот, - и девушка положила перед ним подписанный несколько минут назад договор.
        - Хм, растешь, внучка, - ухмыльнулся маг, глядя на нее, - смотрю, свой первый магический контракт заключила от имени Академии?
        - Да, - закивала та. Однако судя по возбужденному лицу и лихорадочному блеску глаз, не это было главной новостью.
        - Что-то еще? - заинтересовался поведением Геллы старик.
        - Деда, мне нужен «определитель», - сказала та.
        Тот кивнул. Это правильное условие. Он сам учил девочку всегда вписывать его в любой договор по закупке. Нужно знать, что приобретаешь для Академии. Но и это было еще не все. Его внучка все так же смотрела на мага.
        - И?
        - И мне нужна твоя помощь, иначе мне до вечера не справиться.
        Маг разочарованно посмотрел на девушку. Он всегда считал ее хорошей оценщицей и на следующем совете хотел порекомендовать ее на свое место, лет эдак через пять. А тут такое заявление! Но Гелла, заметив сразу посуровевшее лицо деда, подняла руки, в успокаивающем жесте и сказала:
        - Деда, ты не понял. Мне просто физически одной не успеть проверить столько артефактов до вечера.
        Эти слова удивили старого мага. Он заинтересованно поднялся со своего стула.
        - Ну пойдем, посмотрим, что у тебя там.
        - Идем, - и девушка рванула к выходу.

«Смотри-ка, как спешит, никогда не замечал за нею такого рвения», - подумал старый маг и пошел за своей внучкой следом. А через несколько минут и сам был поражен не меньше девушки.
        - Тут нам двоим не справиться, - наконец констатировал он и, посмотрев на свою внучку, добавил: - А теперь расскажи-ка мне об этом северянине!
        Не требовалось быть великим гением, чтобы связать эти несколько событий: появление у ее внучки первого магического договора, горы артефактов, которые требовалось рассортировать и оценить до вечера, и недавно проявленный интерес к ней со стороны одного странного северянина. Эта последняя мысль насторожила его. «Зачем парню понадобилась именно Гелла?» - задумался старик. И быстро посмотрел на девушку:
        - Дай-ка мне этот договор, - попросил он, уже догадываясь о том, что может там увидеть.
        - Ах ты ж, старх дикий! - Ругнулся дед и посмотрел на свою внучку.
        - Что? - спросила у него девушка.
        Она не понимала, что могло так расстроить ее деда. Но тот лишь читал условия договора и покачивал головой, а потом, в конце концов, улыбнулся и сказал:
        - А молодец парнишка, - и поглядев на свою хоть и не глупую, но наивную девочку, даже с каким-то сожалением спросил: - Ну почему тебя не интересуют такие как он?
        Эти слова ее деда застали девушку врасплох, она вообще не понимала, о чем сейчас идет речь, ведь он явно говорил не о договоре, а о северянине. И при чем тут был этот простой парень, она не понимала. Старый маг лишь горестно покачал готовой и, махнув на нее рукой, сказал:
        - Ладно, зови, давай, своего красавчика, - и взглядом указал на двери, - нам предстоит много работы.
        - Да, - радостно ответила ему девушка, но уже почти добежав до выхода, остановилась. - Прости деда, чуть не забыла, этот Степан обещал вечером принести самое интересное.
        - Так я и знал, что это еще не все, - даже с каким-то азартом ответил ей старик и добавил: - Я тогда зайду к вам, позовешь меня, когда он придет.
        Девушка кивнула и выбежала наружу, ну а старый маг остался, задумчиво осматривая явно рассортированные и подготовленные к продаже артефакты.
        - Эх, непрост этот загадочный парнишка, таскающий с собой артефактов больше чем на пятьдесят тысяч золотых. Чувствую, наплачется с ним наш Упырь, - пробормотал он.
        И усмехнувшись этой своей мысли, приступил к работе. Ведь ее и правда было очень много. При этом старый маг даже не догадывался, как близок он оказался к истине и что спокойная жизнь в их Академии закончилась еще десять дней назад. Как раз когда этот самый северянин впервые ступил на ее территорию. Тридцать минут спустя. Аудитория на факультете артефакторики и рунологии

«Вот и снова я студент», - подумал я, входя в аудиторию.
        Поискать ее пришлось изрядно. Даже не ожидал такой запутанности переходов и расположения зданий в этом вроде бы относительно логично выстроенном учебном комплексе. Правда, и учебное заведение тут несколько необычное, и учат тут очень странным вещам, но все равно - я вновь учусь. Как же давно это было в прошлый раз!.. Хотя на самом деле я никогда не переставал учиться и познавать новое, просто знания потом я получал уже самостоятельно.
        Народу, к моему удивлению, оказалось немного. Хотя я видел, какие толпы молодых магов направлялись к тем или иным факультетам и кафедрам. По сравнению с другими, полностью забитыми людьми аудиториями, тут у нас был сущий мизер. Однако студент, он и в Африке, вернее в другом мире, студент. И тут как раз сейчас собрались именно такие. Я к тому, что очень необычные студенты (а студенты ли?). В аудитории сейчас сидели уже знакомые мне личности. Шестеро гномов, двадцать вампиров, Дея, да мы с троллем. Из простых, обычных людей, тут присутствовала только моя скромная персона. Даже Дея была лишь наполовину человеком, ведь ее отец эльф.
        - О, Мелкий! - Первым меня заметил Гром, который как раз и смотрел в мою сторону. - Ты где был? Даже Дея не знала, где тебя искать!
        Проревел он это на всю аудиторию. Хотя, конечно, для него это означало, что он старался говорить чуть ли не полушепотом.
        - Делами занимался, - отговорился я и прошел к свободному месту рядом с ним. Усевшись, оглянулся не Дею, которая лишь махнула мне рукой, когда я зашел, а сейчас все так же продолжала сидеть и о чем-то болтать с Ренией и другими вампирами.
        - Чему хоть будут учить? - спросил я у тролля. - А то я даже расписание глянуть не успел…
        Но я не закончил задавать свой вопрос, как двери аудитории открылись и в них вошел Кассий, а с ним и какой-то молодой парень на пару-тройку лет постарше меня.
        - Добрый день, - строго произнес довольно-таки своеобразно выглядящий старый маг, одетый в какую-то разноцветную тогу - или мантию, я так этого и не понял. Все мгновенно успокоились и посмотрели в его сторону. Что удивительно, даже моя младшая названная сестренка стала совершенно серьезной и очень внимательно посмотрела на своего деда.
        Это же сделал и я.
        - Я - глава факультета артефакторики и рунологии, магистр Кассий. К тому же, я буду вашим непосредственным руководителем на все время вашего обучения в Академии Магии Империи Ларгот. Приветствую вас, молодые маги.
        И он слегка наклонил голову. В то же мгновение все, не вставая с мест, захлопали, стали топать ногами и свистеть. Дея просто визжала как сумасшедшая. Даже степенные гномы, улыбаясь сквозь свои густые бороды, стучали ладонями своих больших мозолистых рук о столы. Я оторопело огляделся кругом. «И это будущие маги? Да только мгновение назад все они были собраны, спокойны и серьезны! - подумал я. - Офигеть, в какой дурдом я попал?»
        Мое удивление заметил Гром.
        - Ты чего? - насмешливо спросил он. - Не тушуйся, поддержи традицию! Нас только что официально признали настоящими магами. - И он еще громче затопал ногами и заорал, чуть не оглушив меня.
        Этот гвалт продолжался минуты три, потом он постепенно спал, и все вновь стали серьезны и собраны, будто мгновение назад не пытались разрушить здание какофонией звуков, раздававшихся тут.
        - Ну, с вами я познакомлюсь поближе в будущем, а сейчас я представлю вашего непосредственного наставника на ближайшее время. Это куратор вашей группы, молодой, но очень талантливый маг-артефактор. - парнишка смущенно покраснел. - Зовут его Глен Рес. Не смотрите на его молодость. В свои годы для развития артефакторики как науки и нашей Академии он сделал гораздо больше, чем многие другие маги. Так что прошу его любить и жаловать. По всем вопросам, касающимся учебы, размещения, проведения практических занятий обращаться к нему. - Парень быстро кивнул головой и сел за отдельный стол, стоящий чуть дальше от кафедры. Видимо, это его персональное место, так как предполагалось, что преподаватель, то бишь Кассий, будет или стоять за кафедрой, или сидеть за столом, который располагался прямо возле нее. Так и есть. Старый маг прошел на свое место. - Это вводная лекция, и потому я вам расскажу о некоторых нововведениях, принятых с этого года. К тому же сообщу интересные новости, касающиеся события, которое в скором времени должно произойти в Академии.
        И тут он огорошил меня очередным известием, которое мне очень не понравилось. Я-то по своей наивности надеялся умереть тихо и мирно, и желательно в глубокой старости, а так получалось, что такие мои мечты кого-то из тех, кто следит за судьбами людей, не устроили.
        - Для нашего сугубо теоретического факультета была введена стандартная для остальных практических магических факультетов совместная магическая практика на магическом полигоне.
        И все бы ничего, но она оказалась смешанной. А хотите услышать самое смешное? Группы для практических занятий из пяти магов формируются из совершенно разных потоков, начиная с таких новичков, как мы, и заканчивая третьим курсом. Уровень магических сил и умений для курсов старше третьего настолько превышал начальный, что там даже не имело смысла пытаться выстроить какое-то взаимодействие или противостояние. А теперь самое плохое… Вот именно, самого плохого я еще не услышал. Часть групп уже оказалась сформирована по предварительной записи. Вернее, в нашем потоке это была всего одна группа. И меня начало грызть смутное предчувствие, чьи имена я сейчас услышу.
        - Степан, - произнес Кассий, посмотрев на меня, - как это ни удивительно, но твоя группа уже полностью сформирована. Хотя я, если честно, такого не ожидал. Ты, Рения, Селия - вы все с первого курса, - Лейла со второго и некто Ира, как я понял, последняя с третьего курса.
        Оглядываюсь назад и вижу хищный огонек в глазах Рении. Что-то очень уж он мне не понравился. «Ну да ладно. Выкручусь… наверное», - подумал я, глядя на нее. Но Кассий, оказывается, еще не закончил.
        - Во время таких практических занятий можно пользоваться лишь своими магическими способностями или созданными специально для них магическими артефактами.

«Кто-то точно хочет моей смерти», - понял я.
        И я даже с ходу могу назвать три имени, которые по какой-то неизвестной случайности оказались со мной в одной группе. Ну а дальше еще лучше. Предполагалось, что практические занятия начнутся через месяц, но это дело решили немного ускорить в связи с другим событием, о котором Кассий обещал рассказать чуть позже. И поэтому первая встреча с «моими» девочками состоится уже через день.

«Офигеть, - я удрученно посмотрел в крышку стола, - да они меня по стенке размажут, если мне не разрешено пользоваться теми умениями, в которых я уверен». Значит, нужно что-то срочно придумывать, ведь не выпустят такого неподготовленного новичка, как я, в клетку к трем разъяренным тигрицам?
        Между тем Кассий рассказывал о том, почему же сдвинули начало практик на столь ранний срок.
        - Через месяц начнется первый этап обязательных соревнований между магическими факультетами. И каждый факультет обязан с каждого курса выставить по два представителя каждого типа магических направлений, изучаемых там. В этом году на наш факультет набрано достаточное количество абитуриентов, и потому нас тоже включили в общий список. А значит, от вашего курса будут два рунных мага, - кивок в сторону вампиров и гномов, - и два универсала-артефактора. Но у вас в группе их всего два, так что они и будут выступать.
        Мы с Громом переглянулись.
        - Эм, - протянул руку тролль, - а там тоже полностью магический поединок? - уточнил он.
        - Естественно, - как само собой разумеющееся, ответил наш руководитель. - Но вы не переживайте, вам разрешат использовать для магических поединков любые артефакты, которые вы успеете сделать за час до его начала. Это будет контролировать один из судей противоположной стороны и я как глава факультета. Так что и на практических занятиях предлагаю вам не филонить, а отнестись к ним очень серьезно.
        - Простите, - задумчиво сказал тролль, - но даже я понимаю, что для меня это нереально, не говоря уж о Мелком, - и он похлопал меня по плечу. - За это время можно подготовить один, максимум два реально работающих артефакта, и то они, скорее всего, будут одноразовыми.
        И он посмотрел на меня:
        - Понятия не имею, - честно признался я. - Не сделал в своей жизни ни одного артефакта.
        И это была чистая правда.
        - Все верно, - кивнул Кассий, - именно для этого и нужна практика с магами, работающими в разных стилях, направлениях и с разным уровнем подготовки. Вы должны оценить ваших противников на предварительном знакомстве и приготовиться ко встрече с ними за отведенное для этого время. К этому мы и будем вас готовить. А то, что вы до сих пор наплевательски относились к своим способностям и никак не развивали их, - и старый маг неодобрительно смотрит на меня, - это ваши личные проблемы. И нечего в них винить никого иного. Вы прекрасно знали, куда поступали.
        Вот тут-то и есть небольшая проблемка. Далеко не все знали, куда они попадут. Похоже, этого не знал не только я.
        - Никогда не слышал о боевых артефакторах, - пораженно пробормотал тролль, но его бормотание услышал и старый маг.
        - Времена меняются, - хмыкнул он, - все когда-то случается впервые.

«Блин! Именно так я думал, когда заключал сделку с Геллой; явно мне кто-то мстит за то, что я обвел малышку вокруг пальца», - горестно усмехнулся я.
        Кассий же оглядел нас всех отеческим взглядом.
        - Есть ко мне еще какие-то вопросы?
        Все молчали, он уже хотел с нами попрощаться и предоставить слово своему помощнику, когда вдруг я, сам даже не знаю почему, поднял руку.
        - Да, Степан.
        - Э-э, - я посмотрел на него, - магистр, простите, а нам не нужно будет ходить в такой же простыне, как на вас?
        Он удивленно уставился на меня.
        - Что? - только и переспросил он.
        - Ну, одежда, - пояснил я, - нам не нужно носить такую же? А то и у вас, и у вашего помощника она похожая.
        - Не нужно, - оторопело ответил он.
        - Хорошо, - и я спокойно сел на место.
        - И только это тебя сейчас интересует? - глядя на меня, спросил маг.
        - Да, - и я пожал плечами.
        - И даже не смущает то, что ты попал в группу чуть ли не к самым сильным магам с каждого из трех курсов?
        - А должно? - посмотрел я на него. - Это они сами захотели попасть ко мне в группу, а не я к ним. Почему это меня должно волновать или беспокоить?
        Старик замолчал, не зная, что ответить.
        Зато из-за моей спины раздался спокойный, холодный и такой знакомый голос Рении:
        - Он просто еще не понял, чем ему это грозит.
        Я развернулся в ее сторону и увидел сияющую улыбку вампирши, от которой бросило бы в дрожь любого здравомыслящего человека. Но оглядитесь вокруг! Где тут хоть один такой?
        - Женушка, - усмехнулся я в редко сузившиеся глаза девушки, - может, это вы еще не поняли?
        И подмигнул ей, а потом повернулся обратно к кафедре и, моментально успокоившись и расслабившись, взглянул туда, где все еще стоял странно глядящий на меня дед Деи.

«Будет весело», - подумал я и огляделся кругом, рассматривая лица удивленно смотрящих на меня студентов. И впервые не пожалел о том, что попал сюда, в этот мир и в эту Академию, и оказался в такой занимательной компании.
        Это мой мир.

«Будет очень весело», - теперь уже мысленно усмехнулся я и после этого обернулся и посмотрел прямо в темные глаза Рении, и улыбнулся, глядя прямо на нее. Не знаю, что она увидела на моем лице, но девушка резко подобралась и настороженно, не сводя с меня взгляда, потянулась к клинку, висевшему у нее на поясе. Я отвернулся от нее, при этом чувствуя ее настороженный пристальный взгляд на своем затылке.

«Готова убить прямо сейчас, - подумал я, - но не старайся, женушка, ничего у тебя не выйдет». И я переключил свое внимание на нашего вещавшего с кафедры куратора.
        Рения ничего не могла понять. Эта мгновенная смена поведения. То перед ней сидит растерянный, не знающий, что делать, хуман, а потом - р-раз, и на нее смотрит сама смерть. Девушка никогда не понимала фразы: «заглянуть в глаза смерти». Но теперь она могла сказать, что она означает. Взгляд бездны, смотрящей тебе в душу. Бездны с собственной темной и страшной душой, душой сумасшедшего, безумного и кровавого маньяка. И она точно знала, где этот взгляд можно встретить. Что же это за непонятный и странный северянин, которого Совет клана поручил ей убить? Она не хотела думать о том, что будет, если она не справится. По условию, выставленному Советом клана, если она не сумеет за год убить его, она должна будет стать женой этого хумана.
        Наш куратор объявил наше расписание занятий на неделю вперед, рассказал, где мы можем узнать состав своих групп на практические занятия, номер магического полигона и время, закрепленное за нашей группой для занятий. На сегодня больше никаких мероприятий запланировано не было. Мы должны были посетить еще парочку вводных лекций, который прочитает мастер рунолог и классический артефактор.
        Кроме того, Глен выдал перечень внеклассных занятий, три из которых - на наш собственный выбор, остальные для факультета артефакторики были обязательными. Также он объявил о нашей повышенной загруженности в связи с введением у нас тренировок по владению холодным оружием и обучению стрельбе из лука. Однако, взглянув сначала на Грома, а потом и на вампиров, он подумал и добавил:
        - Я поговорю с мастером-мечником о разрешении для желающих сдать досрочные экзамены, тогда это время будет у вас свободным и вы сможете использовать его на свое усмотрение.
        На этом он и закончил.
        Следующим был рунолог. Он объяснил, по каким учебникам мы будем заниматься, какую дополнительную литературу следует получить в библиотеке. После чего, решив, что хватит с нас вводных лекций, остаток занятия этот пожилой маг (тут я уверен, что он пожилой, такой насыщенной и яркой ауры я еще не видел, кроме того, ее плотность была запредельной) рассказывал нам о различных типах рунных алфавитов. Он подробнейшим образом описал их преимущества и недостатки, скорость активации и простоту использования тех или иных типов рун, магическое энергопотребление (было тут и такое понятие) при составлении магических заклинаний на основе рун того или иного типа рунного алфавита. Ну и напоследок этот маг дал нам задание изучить самый простейший рунный алфавит, который использовался с древнейших времен. Всего порядка тридцати рун. Их он изобразил на доске. Я запомнил как сами руны, так и описание того, какие операции они выполняют.
        Этот алфавит в силу своей простоты оказался наименее требовательным к энергопотреблению при активации рун, а потому именно он использовался рунными магами для создания быстрых коротких заклинаний. Обычно руны этого алфавита были нанесены на костяшки и с помощью них выстраивались простейшие магические плетения. Дополнительной особенностью этого алфавита являлось то, что им могли пользоваться все маги, невзирая на их предрасположенность к управлению тем или иным типом магической энергии.
        Другие же рунные алфавиты были очень сильно энергозависимы и ими могли пользоваться не все маги. Под некоторые типы магии даже специально были созданы свои собственные рунные алфавиты. Ну и в конце своей лекции маг показал нам несколько связок магических плетений, созданных на основе этой рунной азбуки. Я все слушал, смотрел и запоминал. Это было действительно интересно.
        Закончилась лекция неожиданно. По крайней мере, для меня. Я даже втянулся, слушая мага, но он, попрощавшись с нами, поспешил к себе. Как сказал наш куратор:
        - Опять экспериментировать побежал.
        Наш лектор оказался действующим практикующим магом, занимающимся разработкой новых магических плетений и последующим их переводом в различные иные типы вербального, смыслового или ритуального оперирования.
        Мы даже наше первое домашнее задание получили, правда, практически никто, как я догадался, не понял, как его выполнять и что там нужно сделать, но лектор был уверен, что мы справимся. И, пожелав нам удачи, удалился.
        Глен рассказал, что до завтра, до восьми утра, мы свободны, потом нас ждет мастер-оружейник, потом мастер-мечник, и до этого времени он тоже прощается с нами.
        Когда наш куратор ушел, тролль спросил у меня:
        - Ну что, может, на обед?
        Я прикинул, что время уже давно перевалило за обеденное и потому я не против был нормально поесть, и согласился с ним.
        - Дея, - позвал я свою сестру через аудиторию, - ты как насчет обеда?
        - Хочу, - быстро кивнула она.
        - Рения?
        Та удивленно посмотрела на меня в ответ.
        - Обедать пойдешь, или ты со своими? - И я взглядом указал ей на других вампиров. Девушка оглянулась. «Неужели такой простой вопрос поставил ее в тупик? Ну, не хочешь - и не нужно, чего мучить себя?» - подумал я.
        И уже решил было, что она откажется, как, к моему изумлению, девушка ответила:
        - Я с вами, - и подошла ко мне.
        Посмотрев на нее все еще удивленным взглядом, я кивнул, и мы вчетвером вышли из зала.

«Это уже не смешно», - подумал я, когда к нашему столику, под удивленные и завистливые взгляды присутствующих в помещении парней, сначала подошла Селия, а потом и Лейла с еще одной девушкой. Я даже с именем не стал особо гадать.
        - Ира, я так понимаю? - спросил я.
        Она лишь кивнула и, поздоровавшись со всеми, сказала Лейле:
        - В общем, как ты и говорила, лесной дикарь. Никакого воспитания.
        Я же отметил другое. Девушка была очень сильным магом Земли. Они все были очень сильными магами, особенно на моем фоне. Вот, чувствую, послезавтра мне предстоит веселый денек… Между тем, Гром, быстро сметав обед, распрощался с нами и, сказав, что у него какие-то дела с дядей, убежал в город. Мы же остались. Я, если честно, тоже хотел пойти к себе, поэкспериментировать с тем, что сегодня узнал, когда, почувствовал, что по залу прокатилась какая-то напряженность.
        Шаги за спиной.

«Дождались ведь, гады, пока тролль уйдет, и только после этого подошли, - тут не требовалось быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться. - Шакалы не нападают на тех, кто выше них ростом». Это сравнение меня почему-то развеселило. И я расслабился.
        Игра началась. Отсчет.
        Идут трое. Все маги, и сильные. Уровня подошедшей Иры.
        - Леди, не желаете, чтобы компанию вам составили настоящие мужчины, а не этот дикарь, который не понимает, как ему повезло? Мы сможем вас развлечь гораздо лучше этого лесного олуха, только спустившегося с гор!

«Ну и где логика? Был я в этом Лесу, нет там таких высоких гор, чтобы с них спускаться».
        Но, похоже, говорившего логичность его высказываний не особо заботила. Он почему-то хотел задеть кого-то из тех, кто сидел за этим столом. И вряд ли это мог быть я. Я эту тройку в глаза ни разу не видел. Правда, и сейчас я их спиной тоже как-то не очень хорошо разглядел, но все же.
        Однако при всем при этом, похоже, обращаются именно ко мне. Видимо, стараясь кого-то из моих девочек достать через оскорбление, нанесенное мне.

«Аристократия, - ругнулся я, - один раз дашь слабину - и сожрут, как в крысятнике».
        Вижу несколько испуганный взгляд Лейлы, спокойный Рении, презрительный Селии и задумчивый Иры. Дея, как обычно, куда-то запропастилась. Ну и хорошо. Не нужно ей тут присутствовать. Зачем девочку пугать лишней кровью? А кровь, судя по всему, будет. Уж я об этом позабочусь. Особенно когда Лейла так испуганно смотрит на того, кто стоит за моей спиной. Я ведь не дикарь, я начитанный и образованный. Даже есть умею вилкой… Правда, и убить ею же могу, но им про это пока знать незачем. Так что игнорирую говорящего и все так же спокойно продолжаю есть. Ну, вернее, поел-то я давно, сейчас я просто делаю вид, что увлечен едой.
        - Дикарь, ты что, оглох? Повернись, когда с тобой лорд говорит, - и меня кто-то хватает за плечо и пытается, дернув, развернуть к себе.
        Это именно то, чего я ждал.
        Они и правда думают, будто я, как гордый и благородный, возьму и встану к ним лицом, чтобы словить все их оплеухи, а потом, отплевываясь кровью, буду благородно сражаться один против этих троих, таких всех красивых из себя и аристократичных? Сражаться буду благородно, распушив хвост, и потом так же благородно и красиво скопычусь тут? Не на того нарвались!
        Не знаю почему, но таких типов очень бесит, когда их игнорируют.
        Разворот. Перехватываю руку. Я же говорил, что вилкой хорошо умею не только есть.
        Удар. Убивать не буду. Мне нужно понять, зачем они начали давить на Лейлу, как только она появилась в Академии. Я помню, что произошло в ее доме, когда я только появился в городе. Заламывало руку и втыкаю вилку в кисть. Потом еще раз и еще. Очень больно, но ничего смертельного. Зато крови много и выглядит ну очень впечатляюще, особенно когда это делаешь с извращенным наслаждением на лице и во взгляде.
        Шок проходит. Придурок-лорд начинает орать. Его приятели тупо стоят и пялятся на происходящее.
        Шаг к ближайшему из них. Хотел развлечений? Получай! Удар вилкой в бедро. Тут немного опаснее, нельзя повредить артерию. Но боли и крови не меньше. И так еще несколько раз.
        Следующий шаг. Еще один любитель развлечений на халяву. Удар в плечо. Сюда вилку втыкать можно сколько угодно. Даже кость можно царапнуть. Но не имеет особого смысла. И так ощущения, будто руку отрезают по живому.
        Теперь орут уже все трое.
        На меня с ужасом смотрит вся столовая, все присутствующие тут студенты. И преподаватели, забыв, что они грозные маги, шарахаются от моего взгляда.
        Я же неторопливо подхожу к тому первому, что до сих пор лежит на столе и тихо подвывает. Так же неторопливо беру его вторую руку и, глядя прямо ему в глаза, начинаю медленно вдавливать в нее вилку, при этом расшатывая ее. Тот снова начинает орать. Его дружки со страхом глядят на меня.
        - Прекрати, - тихо просит меня Рения, - я думаю, они тебя уже поняли.
        Я посмотрел на нее и хищно усмехнувшись, ответил:
        - Мне нужно, чтобы они поняли другое, - и резко воткнул вилку, при этом пригвоздив руку мгновенно заверещавшего лорда к столу.
        - МОЁ трогать НЕЛЬЗЯ, - наклонившись к самому его уху, так тихо, чтобы никто кроме него не смог услышать, внятно произнес я.
        После чего спокойно пошел на выход. Нужно было сделать домашнюю работу, поэкспериментировать с рунами и потом зайти к Гелле чтобы закрыть сделку. Дел было много. Но главное, мне нужно было проследить за молодым оборотнем, что так злобно смотрел на эту расправу. Ведь это именно от его стола в нашу сторону направилась эта троица. И, в основном, все это представление было показано для одного-единственного зрителя.

«Что за дикаря прикормила эта девка?» - думал Даг Сейист, с нескрываемым страхом и бешеной злобой глядя на закрывшуюся за вышедшим северянином дверь.
        Такой животной ярости и бешенства он даже не предполагал увидеть. Молодой лорд по приказу отца должен был до смерти запугать Лейлу, пользуясь для этого всеми своими уловками, вплоть до физической расправы и ежедневного насилия. И Даг собирался это сделать. Особенно сейчас, когда нашел таких идеальных исполнителей. Лейла, эта тупая баба, всегда отказывала ему!..
        Это было необходимо, чтобы старший лорд смог додавить ее. Но теперь начал нервничать сам Даг. Он боялся даже подойти к этой девке. Ведь если она даст команду своему цепному старху, тот просто разорвет его на куски. Без дуэлей, без кодекса чести, без прочих аристократических заморочек - просто разорвет!

«И где эта дура его нашла? Наверное, именно за этим она и ездила в свое имение! Оно же находится где-то на границе Империи, - вспомнил он. - Без помощи отца тут не обойтись, - понял он, - нужно убрать этого дикаря». И через месяц представится идеальная возможность для этого. А он немного подождет.
        Слегка успокоив себя, лорд вышел на улицу. Он не заметил, как параллельно его движению перетекала еле заметная тень, которая и проследовала за ним до их резиденции во Внутреннем городе.
        - Любопытное совпадение, - произнесла тень, поглядев на городскую стену напротив окон резиденции.
        А потом развернулась и ушла обратно. Теперь тень знала, куда ей нужно наведаться предстоящей ночью. Времени на ответный ход никому и никогда нельзя оставлять.
        Глава 12 Вечер. Академия Магии. Помещение Архива
        Захожу в архив, где должна ожидать меня Гелла. Так и есть, она на месте, но кроме нее тут присутствует и еще пара человек.
        Какой-то молодой парень, на мага не очень похож, до этого я его не встречал. Крупный и хорошо сложенный, не сказал бы, что он смазливый, но судя по иногда бросаемым в его сторону взглядам Геллы, именно такие ей и должны нравиться. «Искатель», - догадался я. Другого бы они к себе в помощь не пригласили. Искатели по определению должны уметь разбираться в природных артефактах. Это их работа в будущем.
        Вторым был тот самый маг-артефактор со склада, предположительно дед девушки.
        - Еще раз добрый день, - пройдя внутрь, поздоровался я.
        - Так сейчас же вечер? - удивленно глядя в окно, произнес парень. «Хм… С сообразительностью у него, похоже, туговато», - констатировал я.
        - Здравствуй, - ответил мне маг, а потом и двое других. - Это Гелла, но ты ее и так, похоже, прекрасно знаешь, - парень искоса зыркнул в мою сторону.

«А дед-то, хитрец, - мысленно усмехнулся я, - играет словами на нервах у этого искателя».
        - Конечно, мы же познакомились с нею с вашей подачи, - ехидно ответил.
        - Чего? - теперь парнишка, уже раздув ноздри, смотрел на пожилого мага. Старик удовлетворенно кивнул головой и, чему-то улыбнувшись, ответил:
        - Этот молодой и горячий чел - Брагис, он жених моей внучки. Брагис начинающий искатель. Я специально пригласил его, чтобы он нам помог, ну и поднабрался опыта. Тут сейчас перед ним такое разнообразие артефактов, которые встречаются в Великом Лесу, что более наглядного практического пособия он не найдет больше нигде.
        Я лишь пожал на это плечами.
        - Ну а я Кеар. А то так получилось, что мы с тобой до сих пор не были знакомы.
        - Степан, - представился я в свою очередь и подошел к рассортированным артефактам.
        - Вот список того, что оставлено тобой для оценки товара. Проверять будешь?
        Я посмотрел на мага и ответил:
        - Вряд ли вы станете обманывать по мелочам, а слишком большую разницу я и так замечу. Примерную стоимость всего товара я уже знаю.
        Кеар кивнул, и мы подошли к стойке. Похоже, на ней отдельной кучкой лежали неопознанные или неизвестные артефакты.
        - Это Академия приобретать не будет.
        Я лишь пожал печами и сложил все в один из мешочков, лежащих рядом с ними. Хотя, на мой взгляд, все эти артефакты были магическими, почему они оказались неопознанными или не могли быть использованы местными магами, я пока не понимал. Разберусь позже. Они были гораздо большего размера, чем тот мусор, что я оставил себе для экспериментов. Кстати о мусоре, его тоже рассортировали и оценили. Кассий был прав - Академия готова приобрести все. Даже это. Цены, конечно, по тому списку, что я просмотрел, были гораздо меньше, чем за более весомые артефакты, но если оценивать в пересчете на то, за сколько я их приобрел и за сколько продал, то разница получилась чуть ли не как у самых дорогих артефактов.

«Торговать магическим мусором выгодно», - усмехнулся я.
        Были еще несколько небольших кучек. Они лежали отдельно ото всех остальных. Всего порядка десяти артефактов. Посмотрев на них, я перевел свой взгляд на Кеара.
        - Это то, что мы могли бы реализовать за небольшой процент от сделки магам, которые готовы приобрести подобные артефакты гораздо дороже, чем предложит Академия по условиям твоего договора или обычные скупщики в городе. Лично я через свои связи могу найти тебе таких клиентов за пару дней или чуть больше и постараюсь договориться с ними о сделке. Но решать тебе. - И он взглянул на меня.
        - Да без проблем, - согласился я с ним.
        Дед улыбнулся. Видимо, этот процент был не таким уж и маленьким.
        - Тогда по этим камешкам я тебе отвечу через пару дней, когда поговорю со всеми магами.
        - Хорошо, - подтвердил я свое согласие.
        Он кивнул мне в ответ и продолжил:
        - Тогда суммарно по всем выставленным к продаже артефактам тут товара на сумму пятьдесят девять тысяч восемьсот золотых.
        - Хм, неплохо, - пробормотал я себе под нос. И это даже без того, что я приберег на сладкое! - Расчет тебе придется получать в бухгалтерии, мы выпишем чек и обязательство по выдаче финансовых средств, заверенный Академией. У нас при себе нет такой наличности.
        - Да, я понимаю, - согласился я со словами мага. Сам бы не стал без особой надобности таскаться с такой суммой на руках. Надо бы озаботиться этим вопросом. Видел, тут в городе есть несколько банков. Нужно узнать, который из них наиболее надежен и где можно бы внести на сохранение свои деньги.
        Пока я думал, парень Геллы убирал артефакты, а сам маг заполнял какие-то бумаги. После чего закрепил чек своей печатью и снятым слепком ауры.
        - Ну, вот и все, теперь положенные тебе деньги ты можешь получить в бухгалтерии Академии, - сказал мне Кеар.
        Я лишь кивнул и молча, посмотрев выданные документы, убрал их к себе в сумку. Маг внимательно следил за моими действиями.
        - Интересная вещица, - указал он на мою напоясную сумку, - редкая. Я видел когда-то давно такую. Поделка Древних мастеров. Откуда она у тебя?
        - Семейная реликвия, - пожал я плечами в ответ. - Досталась как трофей.
        - Так я и подумал, - прокомментировал мои словам маг, - никто в здравом уме не будет продавать такую вещь. Тебе повезло.
        - Я знаю.
        Он кивнул, а потом, взглянув сначала на свою внучку, посмотрел на меня.
        - Гелла говорила, что у тебя есть еще пара интересных вещей?
        - Да
        И я начал вытаскивать из сумки коробочки с отобранными мною артефактами и инфернальными камнями. Последней вытащил контейнер с теми голубыми кристаллами, что нашел в подземелье мертвого мага. Сюда же я положил и останки тех скелетов.
        - Вот, - указал я на выложенные перед ними на прилавок предметы.
        - Ух ты, это же лич! - удивленно посмотрел на меня Барус. - И как только завалить смогли?
        На что я только пожал плечами. Лич, не лич, ну откуда мне знать? Он же повернулся к Кеару:
        - Все останки купит мой приятель, он темный маг. Могу сбегать за ним прямо сейчас!
        Дед Геллы согласно кивнул ему в ответ, и тот мгновенно вылетел на улицу.
        - Он быстро, - сказала мне девушка. - Я знаю, о ком он говорит. Странный парень, но некроманты другими и не бывают. Он всегда перекупает у нас или в городе темные артефакты. Без них ему никак.
        Старик кивнул и пояснил:
        - Гелла права, - после чего указал рукой на мешок с останками скелетов: - С темной энергией мало кто может совладать, особенно в таком сконцентрированном ее количестве. Так что и купить-то эти сильные артефакты у тебя вряд ли кто сможет. Но вот череп лича предлагаю оставить себе. Если найдешь хорошего и сильного мага Смерти или Тьмы, то с его помощью можно сделать неплохой атакующий амулет. В нем есть слабый источник магии, но для не слишком мощного плетения его вполне хватит. Он будет самовосстанавливаемым.
        Я поблагодарил мага за эту небольшую лекцию и убрал череп обратно в мешок, а потом и к себе в сумку. Кеар стал осматривать остальные артефакты, при этом поцокивая языком.
        - Тут не меньше чем на двадцать тысяч, - наконец сказал он мне, - но опять же, это если продавать все это Академии. Однако можно пойти и другим путем. За тот же процент я могу поискать покупателей среди своих знакомых и друзей. Тогда можно будет получить тысяч двадцать пять - двадцать шесть. - И он вопросительно взглянул на меня.
        Я, естественно, согласился, так как деньги мне были особо не к спеху, но и от лишних я не откажусь.
        - Хорошо, о результатах сообщу через неделю.
        - Конечно, - согласился я
        И вытащил еще одну коробочку. Тут были те самые инфернальные камни, которые я нашел в лесу.
        - Я так понимаю, это самое ценное? - спросил он у меня.
        - Посмотрите и сами поймете.
        Ну, другой реакции я и не ожидал. Дед лишь очень задумчиво посмотрел на меня, а потом тихо спросил:
        - И в какую же дыру вам пришлось за ними спуститься?
        - Не очень глубоко, - усмехнулся я.
        Девушка широко распахнутыми глазами посмотрела на россыпь темно-бордовых камней. Кеар быстро проверил их на определителе.
        - Двадцать семь тысяч, - глядя на меня, тихо произнес он.
        - Неплохо, - спокойно пожал я плечами, после чего стал дожидаться, пока дед заполнял новые документы.
        - Это все? - с каким-то даже затаенным желанием, чтобы я ответил ему «нет», спросил у меня старый маг. И я его не подвел.
        - Вот еще, - и выставил перед ним и его внучкой последнюю коробочку.
        В ней лежали как раз те самые голубоватые кристаллы, что я нашел в подземелье со скелетами в тайнике.
        - Это же инфокристаллы Древних!.. - пораженно глядя на мои находки, сказала Гелла.
        - Точно, - согласился с нею ее дед, - и если хотя бы на одном из них есть структура плетения Древних, то ты озолотишься, в противном случае за все тебе заплатят просто как за идеальную заготовку под артефакты. Порядка десяти тысяч. Ты их проверял?
        - Нет, - честно ответил я. Я в принципе не знал, что это такое и с какой стороны к ним следовало подступиться.
        - Правильно, - закивал Кеар, - иначе можно нарушить самое ценное - плетения, содержащиеся в кристалле.
        И дед осторожно сложил все кристаллы обратно в коробочку.
        - Тут без лаборатории не обойтись, - пробормотал маг себе под нос. - Если тут будут пустышки, то рекомендую их не продавать, а оставить для себя. Это самая лучшая материальная основа под будущие амулеты. И тебе, как магу-артефактору, такие заготовки необходимы.
        - Спасибо, я это учту.
        Потом дед дал мне еще несколько советов. Заодно я узнал у него, в какой банк лучше всего отнести свои деньги, чтобы сохранить там их на время. Он порекомендовал банк, принадлежащий гномам из клана Драконьих Гор. Вроде я даже видел его в городе.
        Пока мы разговаривали, вернулся искатель и привел с собой своего друга. Тот без разговоров выложил порядка трех тысяч за все останки скелетов, да еще предложил в случае появления у меня такого товара, сразу идти к нему. Я согласился. На этом мы и распрощались. Дед со своей внучкой и ее женихом остались в здании архива, продолжая дальше возиться с артефактами, я же пошел в административный корпус, чтобы получить свои деньги. Час спустя. Банк «Железный Дракон», принадлежащий клану гномов из Драконьих Гор
        - Добрый день! - услышал я молодой девичий голос. - Чем мы можем вам помочь?
        Повернувшись, увидел миниатюрную невысокую девушку, совершенно не похожую на тех гномов, что попали к нам в группу.
        - Простите, - даже немного растерялся я, - я бы хотел положить на сохранение к вам свои деньги.
        - Прошу вас, - и девушка проводила меня в небольшой отдельный кабинетик. - Подождите минуточку, сейчас я вернусь и принесу все необходимое. А также расскажу вам про наши условия и о тех гарантиях, что мы даем.
        И она быстренько выбежала в общий холл.
        Не знаю, то ли она действительно была рада моему приходу, то ли это у нее такая искренняя профессиональная улыбка. Приветливость девушки мне понравилась.
        Папа, - прибежала Дора в кабинет управляющего банком, - представляешь, у меня первый клиент! Можно, я сама все полностью ему оформлю? Там чел. Северянин. Хоть большого вклада он и не сделает, но мне же нужно набираться опыта!
        - Да, конечно, - ответил, улыбаясь ей, степенный и крупный гном, совсем не похожий на вбежавшую к нему девушку. - Это же твой первый день. Не забывай наше главное правило: даже если клиент не слишком богат, это не значит, что мы не будем ему рады. Тем более нельзя судить о гноме по его одежде.
        - Спасибо, папочка! - И быстро чмокнув отца в щеку, девушка забежала в соседний кабинет и взяла все необходимые бумаги.
        Посмотрев на стопку магических чековых книжек, она сначала взяла простую, но потом, подумав, положила в общую папку и еще две, одну - для жителей империи среднего достатка, и последнюю, «золотую» чековую книжку, - для их особых клиентов. Хотя, как девушка знала, таких клиентов в их банке было всего порядка семидесяти. Слишком большую сумму требовалось внести для ее получения. Но коль отец сказал следовать всем процедурам, то она обязана была захватить с собой все.
        - Простите за ожидание, - извинилась девушка, через минуту войдя в комнату, где спокойно сидел на одном из диванчиков северянин. - Я собрала все бумаги.
        И только сейчас более внимательно посмотрела на светловолосого парня. «Так он маг! - заметила Дора небольшой значок на лацкане его простой куртки. - Похоже, артефактор».
        У самой девушки были не очень сильные способности к магии, поэтому отец посчитал нецелесообразным отправлять ее в Академию. Она закончила небольшую частную школу, где и сумела развить данные ей природой способности практически до своего максимума. А потом отец предложил ей поработать тут, в банке, и параллельно изучать «Финансовое дело» в местном университете, что Дору вполне устраивало. Ей нравилась и работа, правда, это всего лишь ее первый день.
        Магом она никогда особо не хотела стать, в отличии от многих. Ее отец был рад этому. Как подозревала девушка, он целенаправленно готовил ее себе на смену, чтобы она смогла занять в будущем место главного финансиста в их клане. Однако чтобы достичь этого, ей нужно было очень постараться. И начинать придется с первого клиента, этого северянина, с интересом ее разглядывающего.
        Его взгляд смущал девушку. Она еще не привыкла к нравам Империи, более вольным, чем у них в королевстве, но собравшись, девушка села напротив молодого хумана и произнесла:
        - Здравствуйте еще раз, я ваш персональный менеджер, Дора.
        - Приятно познакомиться, Дора. Меня зовут Степан.
        И северянин искренне улыбнулся ей. Это девушка почувствовала сразу и, хотя подспудно собиралась держаться относительно официально со своим первым клиентом, невольно улыбнулась в ответ.
        - Вот так значительно лучше, - сказал Степан и указал на пачку листов, лежащих перед девушкой. - А теперь я вас внимательно слушаю.
        Девушка очень обстоятельно рассказала о том, какие услуги предоставляет их банк. Что гарантией надежности банка служит как система защиты его хранилищ и чековых книжек, так и личная ответственность одного из самых древнейших кланов королевства гномов.
        Филиальная сеть банка была очень велика, и положив свои деньги в этом отделении, я мог снять их в любом другом филиале. Банк имел разветвленную сеть филиалов - порядка нескольких сотен в самой Империи, Княжестве эльфар, королевствах северян и гномов и даже Ирийском царстве. Филиалы есть во всех крупных городах.
        На этом Дора закончила общий экскурс и начала расписывать услуги предлагаемые банком. Фактически тут ничего нового, отличного от услуг, предлагаемых и в нашей банковской системе, предложить не могли. Те же кредиты, вклады, только вместо банковских карт - чековые книжки.
        Были некоторые отличия по сумме вкладов. Чем выше сумма, тем выше набегающий на нее процент. Но и тут я, когда услышал те небольшие цифры «в пять или даже в шесть процентов», которые мне с расширившимися глазами предлагала девушка, то чуть не рассмеялся. Но, подумав об относительной стабильности местной валюты и, как я понял, практическом отсутствии искусственно вызванной инфляции, решил, что этот процент очень даже неплох. Поэтому последнее предложение девушки меня заинтересовало, и я уточнил условия.
        - О, тут все просто. Счет пополняемый, со свободным снятием и закрытием. Процент пересчитывается ежедневно, это тоже одно из преимуществ нашего банка. Но минимальная сумма при открытии такого счета должна быть не меньше тысячи золотых, - с грустью закончила девушка, поглядев на меня. - При открытии счетов на меньшую сумму мы предлагаем немного другие условия, - и она хотела продолжить, но я ее остановил.
        - Не стоит, - сказал я, - мне подходит.
        Дора радостно закивала и достала серебристую книжечку. Я заметил, что у нее там лежало еще две - белая и желтоватая.
        - А те две? - просто из интереса спросил я.
        - Первая, - и она показала на белую, - это для тех, кто открывает счета на сумму меньше тысячи золотых.
        - А последняя?
        - Это для очень богатых людей, - честно призналась девушка. - Чтобы я смогла вам ее оформить, вы должны внести в банк не меньше двадцати пяти тысяч золотых единовременно. Но тогда с вами будут заключены индивидуальные условия обслуживания и закреплен свой персональный менеджер, который и будет вести ваши дела. Так же за полтора процента от получаемого дохода мы можем оптимизировать ваши расходы или предложить долевое участие в финансовой деятельности нашей банковской сети. Но в этом случае сумма взноса должна быть еще больше, и должен быть некий неснижаемый остаток, который оговаривается отдельно.
        Заметив мой задумчивый и, видимо, со стороны кажущийся поплывшим взгляд, она быстро добавила:
        - Но при таком подходе и проценты, получаемые клиентом, значительно выше и его деньги уже не просто лежат у нас, а приносят стабильную и реальную прибыль. Но, как я и говорила, для этого нужно быть очень состоятельным клиентом.
        - И насколько велика должны быть эта сумма? - заинтересовался я.
        - Не меньше пятидесяти тысяч золотых только неснижаемый остаток. Ну а все, что выше, можно использовать по своему усмотрению. И уже через три года такой клиент полностью восполнит свою первоначально вложенную сумму.
        - Хм, - пробормотал я, - интересная система.
        Чем-то напоминает инвестиционное паи.
        - Один из ее создателей - мой отец, - с гордостью произнесла Дора.
        Я же обратил внимание на слова девушки по другой причине. Получалось, что дочь того, кто, возможно, был создателем одной из финансовых основ этой банковской империи, сейчас сидит и общается со мной. «Необычно, - подумал я, - в нашем мире она бы нежилась в роскоши, а тут работает простым менеджером в одном из филиалов банка, хоть он и находиться в столице Империи Парн». Доверие к этому банку у меня возросло.
        - Спасибо за такие подробные разъяснения, - сказал я девушке, - я вас понял и хотел бы заключить с вами этот контракт.
        Я стал вытаскивать из своей напоясной сумки мешочки с золотыми. Ровно девяносто штук по тысяче золотых.
        Видимо, Дора не поняла, о каком конкретно контракте я говорю.
        - Сколько тут? - удивленно спросила девушка.
        - Девяносто тысяч, - ответил я, - но это еще не все. Остальные я занесу вам не сегодня, если позволите.
        Чуть больше тысячи я оставил себе на мелкие расходы. Нужно Дее что-нибудь прикупить, да и так может пригодиться… Дора же тем временем ошарашенно кивала головой в такт моим словам. Она все еще была под впечатлением от произошедшего.
        - Простите, - наконец, отошла от удивления она и произнесла, - но мне придется вызвать главного управляющего.
        - Да без проблем, я подожду.
        Дел до вечера у меня не было, почему бы не посидеть тут?
        - Папа! - Дора вбежала в кабинет к своему отцу повторно в этот день, - идем! Там, это… - растерянность и изумление не давали девушке собраться. - Там особый клиент, - наконец на одном дыхании выпалила она, - он ждет в кабинете.
        Гном сначала не понял, о чем говорит его дочь. На сегодня никто из привилегированных клиентов не назначал с ним встреч. И только тут до него дошел смысл фразы Доры.
        - Так почему ты не пригласила его сюда? - удивленно спросил он.
        - Ой, забыла, - совершенно как в детстве, расстроилась девушка. - Когда он стал вытаскивать кошельки с золотом и выкладывать их на стол, я совсем растерялась и думала только о том, что этим клиентом нужно заниматься именно тебе. Поэтому я и прибежала за тобой.
        - А клиент? - поднимаясь из-за стола, спросил гном.
        - Ждет в кабинете, - пожала печами девушка.
        - Ты хоть двери закрыла, когда выбегала? - насторожился ее отец.
        В последние полгода было несколько случаев нападения на клиентов их банка, и гном подозревал, что руку к этому приложили ирийцы и их союзники. Девушка задумалась.
        - Не помню, - честно призналась она.
        Как выяснилось позже, второпях девушка забыла закрыть двери небольшого кабинетика, в котором и сидел северянин. Но тот, кто заметил это, больше обратил внимание не на одинокую фигуру, а на расставленные на столе перед ней мешочки с деньгами и на ту чековую книжку, что вертел молодой северянин в руках.
        - Долго они, - пробормотал Херан, поджидая молодого белобрысого парня у входа в банк.
        Ирийский шпион уже давно обосновался в столице Империи и выполнял поручения своего царя. Основной его задачей было подорвать доверие к Империи ее текущих союзников, чему Херан всячески старался способствовать. Он организовывал нападения на посольские кортежи и караваны, спонсировал разбойников, а сейчас он взялся за банки гномов.
        Гномы были исконными союзниками Империи Ларгот и основными финансовыми партнерами. И потому первоочередной его целью стало дискредитировать одну из крупнейших банковских сетей гномов в Империи. Херан для этого заключил договор с одним не слишком чистым на руку владельцем другого банка и теперь пытался силовыми методами подорвать доверие к предприятию гномов.
        Сегодня он был тут, подбирая себе очередную жертву. И тут такая удача в лице этого северянина! Если гномы из Драконьих Гор не смогут организовать защиту одного из их привилегированных клиентов, то это значительно пошатнет их позиции в финансовой сфере. А уж он и его хозяева постараются раструбить об этом на весь мир…
        Он прекрасно запомнил и того северянина, и то, сколько кошельков лежало перед ним. Наверняка это было еще не все. Ириец очень хорошо слышал из соседнего кабинетика, где делал вид, что проверяет содержимое своего сейфа, последнюю фразу парня, о том, что тот собирался принести еще. И коль сейчас они не у него, то, значит, деньги спрятаны где-то в городе. А раз тот оказался так глуп, что сообщил Херану об этом, хоть и не специально, то и он не упустит своего шанса.

«Дополнительные золотые мне не помешают», - усмехнулся шпион. Он уже послал своего чела за подмогой. Жаль, они не узнали о таком недоумке раньше. Но Херан даже не предполагал, что кто-то разгуливает с такими деньгами свободно по городу и при этом даже не задумывается о своей охране.
        Херан даже был готов пойти на открытое боестолкновение на территории города, лишь бы успеть перехватить такой лакомый кусок до прихода этого тупого чела в банк. А сейчас эти деньги безвозвратно потеряны.
        Шпион понимал, что каким бы олухом ни выглядел этот северянин, но абы кому такую сумму наличности никто не доверит. Он был уверен, что доверие этот деревенщина заслужил не своими красивыми глазками, а боевыми способностями и умениями, а потому следовало подготовиться.
        И еще ему нужны были люди.

«Мне нужен маг», - решил бандит. И он знал, к кому следует обратиться.
        - …Гроб, - сказал Херан, обращаясь к хмурому и отрешенному старику в темном балахоне и с накинутым на голову капюшоном, - работаем по стандартной схеме. Ты организуешь засаду и вырубаешь нашу цель, мы доделываем все остальное. Двести золотых и тело тебе.
        Раздается чуть ли не шипение, которое оказывается произносимыми совершенно бесцветным голосом фразами. Создается такое ощущение, что говорит череп, лишь обтянутый тонкой сухой и пергаментной кожей.
        - Триста, тело и все магические артефакты и амулеты.
        - Согласен, - Херану просто ничего не оставалось. Это был лучший из тех, кого он знал. На этот раз они не должны были ошибиться или упустить свой шанс.
        - Идем, - и маг поднялся из-за стола. И опять ощущение, что двигается скелет.
        - Он минут десять назад направился в сторону рыночной площади, - сообщил шпион. - Мои люди его ведут. Ходит, глазеет… Деревенщина! Нет бы запереться у себя дома, гулять ему вздумалось… На красоты города взглянуть захотел. Теперь увидит столицу во всей красе!..
        Они уже шли по улице.
        Херан говорил, но понимал, что собеседнику абсолютно не интересны его слова. Он с ним лишь из-за денег и обещанного тела. Ему нужна жизнь. Его люди часто доставляли Гробу пленников. Что с ними случалось потом, шпион знать не хотел. Никого из них потом никто не видел и никогда о них не слышал.
        Они прошли уже до конца улицы и вышли практически к городской стене, но тут Херан увидел одного из своих и резко свернул направо, двигаясь в его сторону. Маг следовал за ним.
        - Командир, - сказал один из подчиненных шпиона, - он там. - И указал на здание. - Не знаю, чего ему там понадобилось. Это какие-то заброшенные халупы. Я видел, на рынке он что-то спрашивал у местных попрошаек и воришек, а потом сразу направился сюда.

«Тут него тайник, - догадался шпион. Должен же был он где-то хранить свои деньги, если не притащил с собою всего. - Видимо в его магическую сумку все просто не влезло», - понял он.
        А значит, есть шанс, что тут у него хранится большая часть денег. Только вот зачем ему попрошайки? «Они должны контролировать улицу, чтобы никто сюда не совался? А ведь логично получается», - Херан сам для себя уже придумал историю. Главное, этот тупой хуман выбрал идеальный для них район и место.
        - Начали, - отдал он приказ своим людям и вместе с ними двинулся к виднеющемуся перед ним зданию. К этому времени подконтрольная ему банда уже успела окружить здание плотным кольцом. И сейчас они войдут внутрь.

«Странно, почему нет сигнала от Гроба», - подумал Херан.
        Какой-то шорох, раздавшийся чуть правее него, отвлек шпиона от его мыслей. Он сделал осторожный шажок, проникая на территорию какого-то старого заброшенного здания.

«Да где же сигнал мага?» - начал беспокоиться шпион.
        А в следующее мгновение позади него возникла смазанная тень и, резко стукнув его по затылку, произнесла:
        - Этот вроде у них за главного.
        После чего, присев на корточки, аккуратно связала лежащее на полу тело. Еще через мгновение тень растворилась в полумраке дома. Тут были еще те, с кем требовалось встретиться. Шпион не учел, что это здание очень удобно не только для них.
        Слежку я заметил, как только вышел из банка. Даже не так; еще в банке я почувствовал повышенный интерес к своей персоне со стороны одного типа, и сейчас именно он, стараясь остаться незамеченным, крался за мной. Потом к нему присоединилось еще несколько человек. Через несколько минут первый куда-то исчез, но его место занял целый отряд, который двигался от меня на достаточном удалении, но при этом не упуская из виду.
        Я старался понять, что им от меня нужно, ведь денег у меня с собой нет. Судя по тому, что мне рассказали в банке о выданной там магической чековой книжке, воспользоваться ею, кроме меня, никто не сможет. Значит, им нужно нечто другое, а ничего другого у меня нет, кроме моей жизни. Вывод вполне логичен. Жизнь я никому отдавать не собираюсь.
        Следов, явно ведущих ко мне, кроме последнего моего спектакля в Академии, нет. Да и эти господа не тянут на магов. Слишком слабые ауры. Правда, был еще мизерный шанс, что тот, кого я заметил в банке, слышал мой разговор с Дорой. Тогда ему нужно кое-что еще кроме моей жизни. Но общей сути это не меняет. Значит, исходим из предпосылки, что охотятся в любом случае они на меня. Это какой-то наемный отряд, в котором, возможно, есть маг или даже несколько одаренных.
        Дальше. Они преследуют именно меня. Это я понял, когда специально прошел через рынок. В такой толпе, если специально не следить за человеком, невозможно двигаться с ним в одном и том же направлении. А потому думаем.

«Так, а это еще что?» - резко опускаю руку вниз. Эту ауру я заметил давно. Она привлекла меня своей яркостью и тем, что тоже следовала за мной.
        Но вот на то, чтобы поймать за руку мага-воришку, пытающегося шарить у меня на поясе, я как-то не рассчитывал. Посмотрев в испуганное детское лицо, я понял, что этому чуду до полноценного мага как мне до дома. Очень и очень далеко. Зато по потенциалу этот ребенок не уступал Дее. План, вернее даже два, родились у меня мгновенно. Должно сработать.
        - Так, не ори, выходим с рынка, - спокойно говорка я в испуганное лицо, - я тебя отпускаю. Если хочешь заработать честно, дам десять золотых, но только по завершению дела. Если согласен, то пройдешь за мной.
        Мальчишка лет одиннадцати удивленно, смотрит на меня. Потом медленно кивает. Я отпускаю его. Он сначала рванул в сторону, но заметив, что я спокойно наблюдаю за ним, остановился.
        - Идем к ближайшему выходу, - говорю я и направлюсь в нужную сторону. По ауре вижу, что мальчишка, хоть и осторожно, но двигается следом за мной.
        Серк не понимал, что произошло. Какой то северянин, выглядящий абсолютным простофилей, поймал его, одного из лучших карманников, прямо за руку. А теперь он хочет предложить ему какую-то работу, да еще назвал нереальную сумму вознаграждения в десять золотых! Он медленно брел за этим странным незнакомцем. Северянин резко свернул в какой-то проулок. Серк по инерции следует за ним. В проулке тот уже стоит и смотрит прямо на него.
        - Молодец, - говорит этот относительно молодой парень, хотя поначалу Серк подумал, что этот чел значительно старше, - рад, что ты послушался меня. А теперь быстро. Мне нужен удаленный от центра, большой, заброшенный нежилой дом в безлюдном месте. Запомни - в безлюдном. Это означает, что людей там не должно быть, включая тебя.
        Серк долго молчал.
        - Есть один такой, - наконец вспомнил он какой-то старый склад.
        - Рассказывай, как до него добраться?
        И Серк все подробно объяснил, он даже сам не понял почему, но этому северянину он поверил.
        - Хорошо, - ответил тот, - жди меня через полтора часа у входа в магическую академию.
        - А вы и правда придете? - в нем опять проснулся уличный беспризорник, привыкший доверять только себе.
        - Если буду жив, то да, - пожал плечами незнакомец и вышел из подворотни. Серк хотел последовать за ним, но вспомнил слова этого странного чела: «никого не должно быть». И вместо того, чтобы вернуться на площадь, он пошел к той единственной улице, что вела в нужный район отсюда. Он постарается, чтобы там никого постороннего не было, кроме тех, кто должен туда попасть. А что такие есть, он не сомневался.
        Только что вслед за северянином прошли семеро. А буквально через несколько минут - еще двое. И одного из них Серк прекрасно знал. Это был некромант Гроб, который скупал детей у нищих и разных пьяниц. Что он делал с ними дальше, никто и никогда не спрашивал и не знал, но этих детей больше никто не видел. «Если буду жив, то да», - вспомнил Серк последние слова северянина, и впервые за свою короткую жизнь пожелал удачи кому-то кроме себя.
        Мальчишка подсказал мне идеальное место.
        Хоть здание и выглядит заброшенным и полуразрушенным, но реально быстро проникнуть внутрь можно только через дверь и заднюю стену. Так, у задней стены сгребаю мусор к окну. Нужен шум, когда они полезут тут. Проверяю окрестности, проверяю обзор. Ничего не видно, а главное, не контролирую улицу, где наверняка останутся маги. Уверен, что маг будет, потому что знаю: взять меня хотят живым. Им нужны мои деньги. А мертвые не говорят.
        Отсюда плохо видно. Оглядываюсь. О, лестница ведущая наверх. Вот со второго этажа прекрасный обзор. Туда и залез. Что еще?
        Маг или маги. Нужно дальнобойное оружие, и оно у меня есть, правда, пользоваться им с детства как-то не приходилось. Достаю арбалет и болты к нему. Оказалось - удобная штука, хоть и достаточно громоздкая. Можно зарядить в кассету четыре толстые стрелы и рукой при стрельбе просто оттягивать тетиву, а стрелы будут подаваться пружинным механизмом.
        Ну и где мои преследователи? Ага. Вижу. Стоят у подхода к зданию за углом. Не нападают. Кого-то ждут. Приготовил ножи. Меч за спиной. Что еще можно сделать? Взгляд непроизвольно наткнулся на лежащие в кассете болты, и тут мне в голову пришла интересная идея. Все равно ведь хотел поэкспериментировать. Наношу ножом на все болты простую руну усиления, а рядом такую же простую руну поглощения энергии.
        Кажется, идиотизм? Ведь в них нет энергии и взяться ей неоткуда. Но вспомним, что даже воздух создает эффект трения. А трение - это выделение энергии. Вот и посмотрим, получится ли. Все, пора заканчивать. Вижу, подошли основные действующие лица. Малой кровью не обойтись, придется всех сразу кончать. Бандиты пошли в наступление. Жду. Они должны оказаться около дома или войти в него. Темнота мне не помеха, я вижу их ауры.
        Все. Пора. Маг активирует какое-то плетение. «Хм, - глядя на ауру мага, удивленно подумал я. - Знакомый отпечаток». Слишком уж этот неизвестный напоминал мне встреченного лича. Если он так же силен, как и тот, могу не справиться.
        Маг начинает плести какое-то заклинание, но и я не сижу просто так. Мысленно начинаю стирать пару известных мне рун в его энергетическом поле, и заклинание распадается. Маг поднимает голову и смотрит в мою сторону. Слишком поздно. Нужно было сразу жахнуть чем-нибудь серьезным. А сейчас в его сторону уже летит один из болтов с нанесенными на него рунами.

«Ну ни черта себе я создал артефакт!» - подумал я. Возможно, такие уже были кем-то придуманы, но я-то делал такое впервые, и даже магией не пользовался. Все за меня сделали законы физики и простая логика. «Ну что ж, девочки, еще повоюем», - мысленно усмехнулся я, вспомнив о том, что мне предстоит послезавтра. Тело мага проткнуло и прилепило к стене рядом стоящего здания, но этот упырь все еще шевелился. Вспоминаю про головы скелетов, и следующая стрела летит именно туда. Вот теперь тело и правда упокоилось. Больше в нем нет ни энергии, ни жизни. Хотя последней, как я вижу, в нем и так уже не было.
        А теперь не дать разбежаться тараканам. И еще две стрелы находят свои цели. Убираю арбалет в сумку. Ножи в руки. Внизу меня ждет семь тел, одно из которых мне нужно живым. Тут удобное место, чтобы поговорить с ним…
        Через десять минут все было закончено. Стаскиваю все тела внутрь. Труп этого скелета в человеческом обличье со стены снимать не стал, только обыскал его.
        Все. С телами покончено, остался пленный. Скользкий тип, такое ощущение, что его так просто не разговоришь. Есть пара методов.
        Привожу его в чувство, включаю отморозка и зверя и приступаю…
        - Вставай тварь, - Херана кто-то пинает по голове.
        Он собирается поплыть, но следует новый удар в живот. Каждый новый удар вызывает новую вспышку боли, которая и не дает свалиться в такое желанное беспамятство.
        - Урод, я так могу хоть всю ночь, - кто-то рычит над его ухом.
        И новая порция ударов. Шпиону нужна хотя бы небольшая передышка, чтобы собраться с мыслями и заставить свое тело слушаться. Но этот прессинг сбивает всякий настрой. Ему нужно время.
        - Но вы ничего так и не спросили? - чуть ли не плача, сипит он. И ему даже не нужно притворяться.
        - Да? - несколько мгновений тишины, Херан только начал собираться, как новая порция ударов. - Так о чем же я хотел спросить?..
        И теперь бьют планомерно, будто стараясь таким образом заставить вспомнить. Только тут шпион понял, что попал в руки к самому плохому противнику, садисту и палачу. Ему не интересны его тайны. Ему доставляет удовольствие сам процесс. Он даже спрашивать ничего не собирается.
        Вот крошатся пальцы на его раздавленной руке. Вот он чувствует, как ему ломают колено и чуть ли не с мясом выбивают-вырывают коленную чашечку. «Где вопросы?» - мечется в его голове. Он уже ревет, не скрывая своего страха и бессилия. Этот дикарь и зверь, ему ничего не нужно и его ничего не интересует! Он видел его взгляд. «Почему он выбрал именно меня?» - вот единственный вопрос в его голове, но он мгновенно о нем забывает под новой волной боли и отчаянья.
        - О, чуть не забыл, - вдруг раздается довольный и счастливый голос, в нем так и чувствуется желание того, чтобы Херан ничего ему не рассказывал. - Где тайник, как его найти, что там лежит, какие ловушки?
        И не успел ириец и рта раскрыть, как его начинают избивать. «Ему не нужен ответ», - в отчаянии думает он. И тут он видит, как этот псих достает один из своих ножей.
        - Ну ты там, ты будешь отвечать? Я же жду, - и раздается довольный смех.
        И шпион, даже не осознавая, что делает, начинает говорить и про первый тайник, и про второй, и как их найти, и как они охраняются… Он спешит рассказать все, надежды у него нет. В конце Херан захлебывается плачем, но все еще продолжает говорить. Ему нужно просто, чтобы этот садист убрался отсюда. Он говорит и о тех тайниках, информация о которых попала в руки к нему, когда холодная сталь перебивает ему позвоночник.
        С напавшими на меня после допроса их главаря стало все более-менее понятно. Я - случайная жертва, подвернувшаяся под руку. Я не первый, и был бы не последним. А вот с магом непонятно. Похоже, этот некромант, из путаных объяснений главаря, проводил еще и жертвоприношения. Человеческие жертвоприношения. То-то от него так и тянуло мертвечиной и тухлятиной!
        Действовал этот шпион против Империи. Он сдал нескольких своих собратьев, которые работали на территории Империи, а также достаточно много местных князьков, возомнивших себя императорами. Но главное, он сдал свои тайники. Куда я сейчас и направлялся.
        Тайники были в двух разных местах, но относительно недалеко друг от друга. И уже через сорок минут у меня было дополнительно двадцать тысяч золотых и полно оружия, чтобы вооружить им маленькую армию. Переложив все это в свою безразмерную сумку, я двинулся в Академию. Ночью мне предстоит навестить лордов Сейист, которых тоже упомянул шпион. Он даже сказал, кто организовал те два покушения на Лейлу, от которых я ее уберег. Полезный, в общем, у нас получился разговор.
        Подхожу к зданию Академии. «Хм. Пришел все-таки», - подумал я. И махнул мальчонке рукой, немного отойдя в сторону. Когда он подошел ко мне, я сказал:
        - Идем. Я тут видел небольшой трактир. Поешь, заодно поговорим. Там же получишь свои деньги. Только не свети ими сильно, а то есть у меня такое подозрение, что ты даже до своей ночлежки не доберешься.
        Парень быстро огляделся и кивнул.
        Трактир оказался неплох. Не слишком большой, но уютный и недорогой. Тут можно было снять комнату, недостатка в них сейчас, после завершения приема, не было.
        - Тебя как звать? - спросил я у парня.
        - Серк, - глядя на меня исподлобья, ответил он.
        - Как я понимаю, сирота. Родственников нет. Живешь на улице, хотя тут за это гоняют нещадно.
        Серк на это лишь пожал плечами.
        - Ладно, - согласился я с ним, - это сейчас не так важно. Получи. - И пододвинул к нему небольшой кошелек. - Можешь не пересчитывать, там ровно столько, сколько я и обещал.
        Парень молча кивнул и убрал кошель за отворот своей штопанной-перештопанной и от этого еще более просвечивающей рубахи. Немного помолчал, посидел на стуле, и, вздохнув, он начал выбираться из-за стола.
        - Сядь, - попросил я, - я еще не договорил. - После чего вгляделся ему в лицо, - В моем имении когда-нибудь понадобится хороший маг, - глядя на парня, сказал я. - Я готов оплатить твое обучение в магическом интернате, а потом, если ты попадешь в Академию, то и там. Но ты должен будешь стать нормальным, стоящим хуманом, а не тем отребьем, каким являешься сейчас.
        Я практически слово в слово повторил фразу Петровича, когда он встретил меня. Только переиначил я ее на несколько иной лад, более подходящий под местные условия. Жестко, очень сильно ранит, но если он сможет подняться, то с выбранного пути уже не свернет никогда. Главное, дать тот нужный пинок, который и направит полет ежика, превращая его в птицу.
        Мальчишка удивленно сидел и смотрел на меня.
        - Придешь сюда завтра вечером в семь, если, конечно, ты согласен. Ты должен быть вымыт, нормально одет и обут. Деньги на это у тебя теперь есть. Можешь переночевать тут. Думай. Но помни: мне нужен умный и обстоятельный чел, а не мелкий клоп с гнилой душой, заботящийся только о себе.
        После этого я поднялся из-за стола и ушел в Академию, до самого последнего момента ощущая на своей спине неверящий взгляд мальчика, которому только что предложили совершенно иной путь и, возможно, другую жизнь. Ну а мне нужно подготовиться к ночной вылазке.

«Кто он? - Серк не понимал, что это за чел и чего он от него хочет. - Почему?..»
        И тут он удивленно посмотрел на свою правую руку.
        Когда-то давно, когда он был еще совсем маленьким, его мама говорила, что у нее был младший брат. Еще до того, как ее захватили ирийцы. Но она утверждала, что ее брат погиб. Так вот. У ее брата на правой руке было необычное родимое пятно. И он его только что увидел. Мальчик закатал рукав и взглянул на другое, точно такое же.

«Неужели?..» И он пораженно посмотрел на закрывшуюся за северянином дверь.

«Но он же мертв!» - сам у себя спросил он. И вспомнил другую историю матери. Она всегда говорила, что если кто-то и сможет выбраться из преисподней, то только ее брат. Ведь он живучий, словно старх.

«Интересно, а как зовут этого северянина?» - задался вопросом мальчик.
        Глава 13 Вечер, ночь. Особняк Сейистов

«Ну вот я и на месте, и что?» - Передо мной знакомые кусты, позади знакомая стена, а перед глазами уже надоевший особняк. Моя цель.
        Сижу и жду. Но, как назло, никто не входит и не выходил. Само здание накрыто какой-то защитой. Я уже пробовал ее сломать, но у меня ничего не вышло.
        Вернее, немного не так. Артефакт хоть и подобрал нужную руну, и она даже отключила магическую защиту или сигнализацию этого дома, но та восстановилась практически через мгновение. Хорошо, что я решил немного подождать и не поторопился в нее пролезть, а то не знаю, что бы она со мной сделала, но точно ничего хорошего. Видимо, откуда-то из самого особняка ее и контролировали.

«Ключик-то у меня не от всех дверей», - грустно констатировал я, вспоминая артефакт. Теперь, в случае чего, он мне не нужен, руну-то я смогу воспроизвести и так. Сейчас мне нужно было понять, как отключают эту самую защиту снаружи. Ну или, в крайнем случае, как кто-нибудь вообще попадает в здание.
        Я сидел и ждал. Уже прошло больше часа. Начало темнеть. Это хорошо, что я решил прийти сюда заранее и изучить обстановку. А то сюрприз ожидал бы меня ночью. «О, кто-то идет!» - наконец обрадованно подумал я.
        Со стороны особняка вышло четверо. «Зараза! Защита отключается изнутри здания», - я заметил канал, протянувшийся к ней откуда-то со стороны одного из окон на верхнем этаже, и как только четверка бойцов покинула пределы особняка, канал оборвался и магическое поле восстановило свою плотность.
        Скорее всего, это даже какой-то тип энергии, теперь-то я в этом уверен, особенно после моих суперболтов для арбалета, а руны - это простые преобразователи и потребители. Мы в своем мире работали с энергией по-своему, тут умудрились найти такие закономерности, которые позволяют работать с ней совершенно другим способом.
        Это наталкивало на очень большое количество идей и гипотез. Не знаю, возможно, мои домыслы уже давно тут реализованы и доказаны или, наоборот, опровергнуты, но мне-то об этом неизвестно! Ладно. Этим буду заниматься не сейчас, хотя свои знания можно уже начать применять. Правда, пока не понятно как.
        Как раз в этот момент я вновь обнаружил сияние приближающихся аур. «Что-то быстро вернулась эта четверка». Правда, теперь их было пятеро, да и идут они не к самому зданию. А вот это уже интересно. Следую за воинами, они сопровождают какого-то человека. Вернее, эльфара. Я его среди уходящих точно не видел. По ауре новенький очень похож на сородичей Селии.
        Иду за ними. Благо надобности двигаться вблизи от них у меня нет, а на таком расстоянии меня практически невозможно засечь.
        Прошли особняк. «Неужели ошибся?» - удивился я. Но нет. Они свернули в небольшой проулок примерно в сотне метров от дома. «Жаль, не видно, что там у них происходит». Но вижу, что фигуры на некоторое время замерли на месте. А потом резко двинулись в мою сторону. Быстро метнулся в сторону, даже не ожидая от себя такой прыти, заскочил на какой-то невысокий балкончик. Повезло, что он не был защищен магическим полем, как особняк Сейистов.

«А где же мальчики? - тупо глядя на проходящие подо мной ауры, но при этом совершенно пустой проулок, смотрю я вниз. - Вроде и не под землей идут…»
        Это что, какой-то магический проход? Спускаюсь и, присмотревшись, замечаю небольшую энергетическую трубу, направленную со стороны этого самого проулка и идущую прямо к особняку. И труба эта проходит прямо сквозь другие здания.
        Вот почему я ее не заметил! В проулок-то я не заглядывал, а она в открытую шла только тут, ну а дальше уже сквозь дома и особняки знати. «Удивительно», - я пошел к тому месту, где в проулке останавливались фигуры.
        Искать его не требовалось. Прямо в воздухе висела энергетическая поверхность, и являющаяся магической дверью, ведущей в этот приход. Судя по следам на земле, пятерка стояла по другую сторону от нее. Туда я и переместился.
        Магов, кроме эльфа, среди тех, кого я видел, не было. Значит, дверь открывается магическим ключом, или этот ключ спрятан где-то тут, в проулке. Но второй способ ненадежен. Значит, ключ в виде амулета был у одного из воинов. А у меня есть прекрасный его заменитель. Вытаскиваю артефакт и запускаю перебор символов.
        Работа закончилась быстро. Артефакт руну нашел практически мгновенно, и магическая дверь открылась. А за нею я увидел обычный каменный туннель.
        Перебираюсь в него и крадусь. Закрываю за собой проход. Туннель впереди совершенно пуст. Иду недолго, та же сотня метров, что и снаружи. На другом конце туннеля такая же магическая дверь, что и на входе. Логично сделать два ключа для повышения безопасности, но для пробы стараюсь открыть его той же руной, что и позволила мне попасть сюда. И вновь она подошла. Видимо, таких параноиков, как я, тут немного. Быстро выглядываю, в коридор. Это какое-то подвальное или складское помещение. Скорее склад. Выскальзываю внутрь и двигаюсь на звук голосов.
        Так. Я внутри, но действовать еще рано. Возвращаться или спрятаться тут? Мой вопрос разрешился сам собой. Кто-то еще направлялся сюда из магического туннеля. Мгновение, и из туннеля выскальзывает еще одна тень. Прячусь за какими-то штабелями коробок. Странно, что мы друг друга не видели. Эта тень ведет себя точно так же, как и я до этого.
        Судя по ауре, тень является еще одним эльфом. «Что-то много вас тут на квадратный километр», - думаю я, следя за действиями конкурента или коллеги, пока не знаю. Тот выглядывает в коридор, но сам не выходит, а выпускает туда странного небольшого жучка. Натурального жука, но при этом так и светящегося магией.
        Потом этот неизвестный, оглядевшись кругом, залезает на ящики с противоположной от меня стороны прохода. Я вижу, как тянется от него магический канал к тому самому жучку. Вот этот жук приблизился к какому-то кабинету, где и находился второй эльф и еще два человека, а потом и пролез туда. Эльф с противоположного ящика что-то прошептал, и от него к энергоканалу прицелилась очень необычная витиеватая руна; воспроизведя ее в сознании, я будто своими глазами заглянул в ту комнату, где сейчас находился жучок. И, кроме того, слышал я все тоже замечательно…
        Между прочим, если это и был эльф, то странный. Цвет его кожи был практически черным, больше никаких отличий я не заметил. Начало разговора мы с моим случайным напарником похоже пропустили, но это не имело значения. По всей видимости, переговаривающиеся стороны к самой сути подошли только сейчас.
        - Господин Закас, - обратился один из людей к неправильному эльфу, - вы просите невозможного. Как мы сможем уничтожить дочь главы Магического Совета эльфар на территории Академии?
        - Нас это не интересует, - ответил эльф, - мы давно сотрудничаем с вами и вы всегда знали, что рано или поздно мы попросим вас об ответной услуге. Иначе наша связь с вами будет обнародована, и вы сами понимаете, какая участь вас ждет. Казематами Тайной стражи вы точно не отделаетесь.
        - Вы нам угрожаете? - истерично заверещал другой, какой-то толстеющий человек.
        - Нет, просто предупреждаю, - спокойно ответил эльф и потом жестко закончил: - Срок у вас месяц. Нам нужна ее смерть. - И, презрительно улыбнувшись, он добавил: - Ваши старания будут вознаграждены.
        - Эликсир бессмертия, - благоговейно произнес этот писклявый.
        - Да, если все будет выполнено в срок.
        После чего необычный эльф поднялся и вышел из комнаты.
        Я уже хотел стереть свою руну, но тот второй, что следил со своего места за переговорами, поднял голову и посмотрел прямо в мою сторону.
        - Оставляю его тебе, - прозвучал приятный женский голос.
        После чего эта неизвестная слегка наклонила голову, кивнув мне на прощание (она еще и издевается, похоже!) и, быстро спустившись, скрылась в магическом проходе. Я же смотрел на ставшую опять монолитной стену.
        В слабом отсвете лампы, пробившимся из коридора и упавшем на лицо шпионки, я успел его прекрасно разглядеть. Кожа у нее была такого же цвета, что и у говорившего с людьми. «Не один я такой тут самый умный, оказывается», - констатировал я, понимая, что эта девушка (пусть будет девушка) заметила мое присутствие здесь, наверное, тогда же, когда и я ее.

«Кто она? И вообще, кто они?» Я отполз дальше вглубь помещения, так как со стороны коридора приближались тихие шаги. Вот в обратную сторону прошел странный эльф, которого сопровождала все та же четверка.
        Между тем в кабинете продолжался разговор.
        - Ты думаешь, им можно доверять? - спросил толстый.
        - Им? - И второй, даже не задумываясь, ответил: - Нет, конечно. Но пока мы им нужны, они будут делать все, что мы хотим.
        - А когда будем не нужны? - спросил толстяк.
        - Необходимо сделать так, чтобы мы были нужны им все время.
        Толстяк мелко затряс головой.
        - Хорошо, - кивнул второй и переключился на рабочие вопросы. - Ты узнал, как наши люди смогут проникнуть на территорию Академии?
        - Да, - радостно ответил первый, - мой сын проведет их через одну из магических дверей.
        - А он не выдаст этим своей причастности к делу?
        - Нет, - затряс головой толстяк, - наоборот, это отведет от него большинство подозрений. Он случайно узнал запирающее плетение от одного служебного прохода. Никто не подумает на него.
        - Понятно, принимается, - согласился второй и задал следующий вопрос: - А что по твоей собственной проблеме? Удалось дожать дочку лорда Крайга, последнюю из рода Лересских?
        На этом месте я насторожился. Заговорили явно о Лейле.
        - Нет, - мгновенно взъярился толстяк, - эта девка умудрилась спеться с каким-то неадекватным дикарем с севера, который ни во что не ставит наши устои, порядки и правила… да он даже не понимает, чем благородный отличается от простолюдина! И поэтому, как только дружки моего балбеса попытались чуть поднажать на него, он просто расправился сразу со всеми. Моего парня до сих пор трясет от ярости и страха. Пусть успокоится.
        И он посмотрел куда-то направо.
        - А разве с нею не должны были разобраться раньше? - удивился второй человек. - Я же дал тебе выход на гильдию убийц!
        Тут толстяк явно занервничал и быстро рассказал о моей невинной шутке.
        - Любопытно, - пробормотал собеседник владельца особняка; по крайней мере, кем был тот толстяк, я уже разобрался. - Так и было написано - «Я знаю»?
        - Да, - подтвердил лорд Сейист.
        - Значит, Крайг жив и вернулся?
        - Нет, это не он, - нервно потряс головой толстый лорд. - Я сразу же проверил эту версию. Мои люди были в Великом Лесу и удостоверились в том, что он купился на нашу ловушку и угодил в западню. Тело лорда все еще там, где на него и напал костяной дракон. Но его друга, этого проклятого корнола Лениавеса, они нигде найти не смогли. Никаких следов. Возможно, это он?
        И лорд вопросительно посмотрел на второго.
        - Старый рунный маг… - сказал второй. - Нет, это не он. Иначе бы Упырь уже знал о нем и о том, что он в городе. А сейчас в Академии его место занял какой-то старик. Но…
        И этот самый неизвестный замолчал.
        - До меня доходили слухи, что Крайг разыскивал кого-то на севере. Очень долго.
        - Кого?
        - А ты догадайся, - усмехнулся второй.
        - Так у него есть наследник? - посмотрел на этого неизвестного хозяин особняка. - И он с севера? - А потом, будто его только что осенило: - Так этот дикарь, что отделал дружков моего парня, может быть наследником Крайга?!
        - Не знаю, - пожал плечами второй, - но я пару дней назад наводил справки. В доме Лересских, как раз в ночь организованного тобой нападения, останавливался какой-то северянин. Их соседи об этом до сих пор судачат. Эти факты я смог сопоставить только сейчас, когда ты рассказал свою часть истории.
        - Не может быть… - затрясся толстяк. - Как так?! Ведь мы вырезали всю его семью…
        - Значит, твои шпионы кого-то пропустили или кого-то не нашли. Ведь Крайг около двадцати лет назад провел некоторое, достаточно продолжительное время на границе.
        - Да-да, я помню это. Тогда они прикрывали прорыв с севера, когда с Пустошей поперли ледяные твари. Но…
        И толстяк замолчал, а потом взглянул на двери и заорал:
        - Эй, там! Пригласите сюда моего сына!
        Через некоторое время перед ними предстал тот самый парень, которого я видел в Академии и который привел меня к особняку.
        - Расскажи нам о северянине, - попросил его лорд.
        Тот насупился, но под взглядом второго вздохнул и начал рассказывать:
        - Молодой, скорее всего, первогодок. Близко знаком с дочерью лорда Лересского.
        - Почему так решил?
        - Они ели за одним столом.
        И тут он немного оживился.
        - А вообще странная у них компания. Благородная эльфа, вроде ее зовут Селия (на этом месте второй посмотрел на толстяка), какая-то вампирша и тролль, ну и этот псих-северянин. Плюс рядом с ними постоянно крутится какая-то мелкая девчонка. Как мне рассказали, она сестра северянина.
        - И в чем странность? - не понял его отец.
        - Так они держатся не со своими группами, а как бы отдельно.
        Но лорд спросил совсем не то, что следовало:
        - Что за эльфарка? - резко спросил второй
        - Да тоже из последнего потока. Но я не знаю кто она. Только по слухам. Говорят - дочь какой-то шишки у них в княжестве. Но что странно, она - темный маг!
        - Это же… - хотел сказать лорд, но его остановил второй.
        - Да, - кивнул он.
        Получается, им нужна, кроме Лейлы, еще и Селия. Вернее, не именно этим двоим, а тому непонятному эльфу. Причины меня не особо интересуют. Скорее всего, эти двое о них и не знают. А врагами Лейлы являются они сами. Так что, устранив этих троих, одну проблему я смогу закрыть сразу, а со второй мне придется разбираться позже, когда наберу больше фактов. Значит, действуем, пока все они собрались в одном месте.
        Сейчас очень удачный момент. Выхожу в коридор. Дом огромный, но большинство помещений пустые. Кроме тех троих в кабинете, в особняке находится только охрана и прислуга. Да и то, последние все время сидят где-то на первом этаже дома.
        Иду по коридору. За углом воин. Я его заметил. Он движется в мою сторону. Беру кинжал. Шаг ближе к повороту. Жду. Отсчитываю шаги. Резкий удар и зажать рот. Охранник беззвучно обмякает на моих руках. Затаскиваю его в ближайшую комнату. Иду дальше. На этом этаже больше никого нет. Но мне - выше. Между этажами засело сразу трое. Там тихо отработать будет очень сложно… но я справился. Тела оттащил в какой-то непонятный гардероб.
        Все, тут больше нет людей, кроме моих жертв. Иду прямо к их кабинету. Мне для разговора понадобятся толстяк и второй. Тем более, парень, сын лорда, маг. Лишние проблемы мне не нужны.
        Вот она, та самая дверь. Встаю за нею. Оружие в руки. Пора…
        Лорд Сейист сидел в своем кресле и слушал рассказ и доводы сына, когда внезапно распахнулась дверь, ведущая в его кабинет. Он даже понять ничего не успел, как его сыну сильным ударом практически отрубили голову. Дальше - хуже: тело его мальчика было отброшено в сторону вскочившего графа Агура, его постоянного делового партнера. Секунда, вторая - и Агур вслед за налетевшим на него телом падает вниз. Еще мгновение, и прямо напротив лорда материализовалась фигура светловолосого северянина с холодным стальным взглядом голубовато-серых глаз. «А ведь и вправду похож», - это было последней мыслью лорда перед тем, как он потерял сознание от сильного удара.
        Лорда поднял сильнейший пинок под ребра. Били ногой. Сейист постарался оглядеться кругом, насколько это позволяли сделать стянувшие его путы, и в ужасе заметил тело своего сына, валяющееся прямо напротив него, а чуть дальше - избитую и истерзанную фигуру графа Агура.
        - Он не хотел отвечать на мои вопросы, - раздался спокойный голос над его головой.
        Лорд затравленно посмотрел на говорившего. Молодой северянин так же спокойно продолжал говорить:
        - Тайники тут в кабинете и в соседней комнате я уже нашел. Я знаю, что у тебя есть сбережения в банке, зарегистрированные на анонимного получателя или на подставные имена, и схроны в городе и за его пределами. Деньги переводи сюда, - после чего северянин протянул ему золотую чековую книжку одного из банков, - и рассказывай про схроны.
        Заметив желание лорда запереться и промолчать, лишь пожал плечами и кивнул в направлении лежащего и сипящего в углу комнаты тела графа.
        - Он тоже сначала ничего не хотел рассказывать, но после непродолжительного общения со мной, - лицо северянина озарил хищный оскал, однако вместо удара он просто показал на одну из страниц, - он все сделал, как я и просил.
        Лорд испугался еще больше, чем если бы его начали избивать или мучить. Он знал графа очень давно и не представлял, каким зверем и садистом нужно быть, чтобы разговорить графа.
        - Я все сделаю, - быстро закивал он.
        Парень развязал ему одну руку. Для книжки больше и не требовалось. Сейист перевел на поданную ему банковскую чековую книжку все деньги с левых счетов, которых у него было множество. Сейчас лорд не думал о том, что с ним будет. Он лишь видел тело сипящего и умирающего графа. Лорд до дрожи в коленях хотел избежать такой участи. А потом он найдет этого дикаря, и тот поплатится за все…
        - Теперь о тайниках в городе и за его пределами, - сказал молодой парень после того, как проверил отметки в книжке.
        Сейист забыл даже о том, что можно закричать и позвать на помощь. Он рассказал все, что знал. Сейист не понимал, зачем он все это сделал, но он говорил, в глупой надежде на то, что северянин бросит его тут.
        - Хорошо, - спокойно кивнул головой молодой парень и холодно посмотрел на лежащего на полу лорда.
        А потом наклонился и резко воткнул свой нож прямо ему в глазницу. Никто не собирался давать этому трусливому подлецу шанса отомстить в будущем.
        Потом этот же парень подошел к сипящему телу и прекратил его мучения. Нужный эффект полумертвый граф на своего партнера уже оказал. Он должен был до полусмерти напугать трусливого лорда, заставить отключить его разум и работать только рефлексы и инстинкты.
        Из дома я ушел тем же путем, что и попал туда.
        Правда перед выходом я нашел того странного жучка и, положив в одну из коробочек, убрал к себе в сумку. Полезный артефакт. Вроде и живой, но приглядевшись, я понял, что это лишь искусно сделанная кукла. Однако на всякий случай вытаскивать я ее буду только в том месте, где меня не смогут отследить. Буду ее изучать.
        Потом прошелся по верхнему этажу дома. Тут было еще несколько тайников, а людей не было. Это дало мне достаточно времени, чтобы взломать и опустошить их. Ну и только потом я покинул дом лорда.
        После этого я прогулялся по городу и проверил все тайники, о которых сообщили мне мои жертвы. Дом второго, которого звали граф Агур, я решил обыскать завтра ночью или послезавтра. У него была семья, но сейчас они были где-то в предместьях и должны были вернуться только к зиме, поэтому я особо не спешил.
        В итоге у меня в результате обыска тайников в городе и в доме у Сейистов набралось очень много денег, около ста двадцати тысяч золотых, плюс тут были магические артефакты и большое количество оружия, в том числе и магического. Тоже следует в будущем заняться его сортировкой.
        Я уже понял, что мой длинный меч не для города. Мне больше подошла бы пара коротких клинков, тем более теперь мне будет из чего выбрать. Свое оружие я оставлю как вариант для открытого боя на открытом пространстве. Как это ни прискорбно, но оно не предназначено для помещений и узких улиц.
        Дополнительно я понял, что в этом мире хорошо бы иметь хотя бы легкую кольчугу для скрытого ношения под одеждой. Этим я тоже решил заняться завтра, до или после разговора с Серком. Ночь. Академия Магии
        В Академию я добрался только через пару часов. Тайники были сильно разбросаны по городу, да к тому же приходилось скрываться от патрулей. Естественно, ворота в нее были закрыты, ведь сейчас глубокая ночь, и поэтому мне пришлось продвигаться вдоль стены к ближайшей магической двери.

«Видимо судьба у меня сегодня такая», - подумал, я. Напротив входа в одну из дверей сидели и копошились трое, и они явно пытались ее взломать.
        Эти трое - опять эльфы, ну или как вариант, неправильные эльфы. Ауры у них выглядят совершенно одинаково. А в темноте лиц, тем более под капюшонами, я разглядеть не мог. Поэтому я быстро спрятался в тени ближайших кустов. Неизвестные не заметили моего появления, они работали с чем-то похожим на мой артефакт. Правда, и осуществлял перебор рун он у них гораздо медленнее, и символы там были не все. Но для вскрытия магической двери им этого хватило. Нужную руну они нашли.
        Как только дверь открылась, они по одному проникли внутрь. Быстро пробегаю вперед и, открыв следующую дверь уже знакомой мне руной - я через нее как раз и попал в первый раз в Академию, - осматриваюсь. Вижу тех троих. Следую за ними на достаточном удалении, они двигаются к административному зданию. Там единственное светящееся окно. Видимо, это и есть их цель. Крадусь следом.
        Они проникают в здание. «Черт, оставили одного у входа», - заметил я ауру за дверью, еще до того, как успел к ней приблизиться. Оббегаю здание. Точно помню, что в него есть еще один вход. Днем, когда заходил сюда за деньгами, видел, как через эту дверь выходила пара преподавателей. Повезло, что она закрыта магическим ключом. Запустил артефакт на перебор рун и проверил те из них, что мне уже известны. Одна подошла. Как раз та самая, что отпирала магический проход в стене Академии.
        Быстро открываю дверь и прохожу внутрь. По задней лестнице поднимаюсь на третий этаж. Свет в одном из окон горел именно на этом этаже. Примерно ориентируюсь и двигаюсь в нужную сторону. Вот черт. Это кабинет ректора!
        Прислушиваюсь. Шума драки нет. В кабинете шесть аур, хотя войти должны были двое. Значит, тут уже было четверо. Присматриваюсь. Две ауры похожи, это вампиры. Если рассудить логически, то обоих я видел. Ректор и куратор, который сопровождал Рению и ее отряд по дороге в Академию. Вроде его зовут Гарх. А вот два других опять эльфы. И одна аура мне очень хорошо знакома. Это тот самый командир группы эльфов, которого я встретил в лесу. Второго не знаю.
        Приглядевшись, понял, что ауры вошедших, хоть и похожи на эльфийские, но совсем другие. «Опять тут неправильные эльфы», - вывод вполне логичен.
        Как я понял, коль они стоят и болтают с ректором и нормальными эльфами, то они явно из команды той девушки, что оставила мне жучка, и играют они против того, что сделал заказ на Селию.

«Ты гляди-ка, а она, оказывается не из простых девушек, - усмехнулся я, - дочка аж самого главы Магического Совета Княжества, то-то ее так коробит мое обращение. Видимо, привыкла, что все вокруг нее на цыпочках бегают. Хм… А тот, что ее брат, тоже, значит, из знати. Но, кстати, у Селии аура большие похожа именно на этих, вторых, чем на ауру ее брата или других нормальных эльфов. Хотя вроде Гром говорил, что среди них есть какие-то особенные. И она, похоже, из их числа. Ведь попала на темный факультет. Значит, и дальше буду вести себя с ней, как с обычной девушкой. Нет ничего лучше, чем пакость ближнему своему, тем более с утра», - и улыбнулся этой последней мысли.
        Пока я размышлял, в комнате произошли небольшие перемещения, и неправильные эльфы двинулись на выход. Тут мне пришла в голову интересная идея, на волне моего озорного настроения. Все равно принципов работы такого сложного артефакта-жучка мне пока не понять, а вот подшутить он может помочь изрядно. Да и местных заставит усилить меры безопасности. А то у них тут бродят всякие, трупы в парке находят, а видимых результатов - никаких.
        Тем более я больше за развлечения и смех, особенно в нынешних условиях и если они в учебно-познавательных целях. Ведь мне очень хочется получше рассмотреть этих неизвестных эльфов. А им за коробочкой придется наклониться. Поэтому достаю из своей сумки контейнер, в котором лежит жук. Выбираю хорошо освещенное место в коридоре, мимо которого они в любом случае пройти не смогут. И прямо на середину освещенного участка ставлю эту коробку. «Так, а по деньгам мне сколько не жалко? Ну, пусть будет тысяча».
        Чего мелочиться, и они подумают, что оказали неоценимую услугу. Ведь та девушка мне и правда помогла немного разобраться в ситуации и в том, что отец Лейлы наверняка мертв, а не просто пропал, как надеется девушка. Правда, говорить об этом я ей все равно не буду, но постараюсь ее оградить от бесполезных попыток его разыскать. Теперь-то я знаю, что это наверняка будут ловушки. Ставлю так, чтобы с другого конца коридора мне все было хорошо видно, и убегаю туда.
        Все, я готов. Место в первом ряду занял. Ждем.
        - Ректор, мы надеемся на вас и ваше содействие, - сказал дроу. - И на то, что вы примете нашу помощь и небольшую группу у вас в Академии. Они смогут осуществить охрану Селии, - кивок в сторону Кераноса и Лерака, - ну и заодно поднаберутся опыта. Только Нею, - указывает он на свою спутницу, - нужно будет зачислить в группу девушки, как на факультете, так и на боевых занятиях. И поселить ее где-нибудь поблизости.
        - Я понял, - ответил Старс. - Группы, конечно, уже сформированы, но мы что-нибудь придумаем. А с проживанием вообще проблем не будет. Там, насколько я понял, как раз одна из комнат не занята. Мне только сегодня доложил об этом наш хозяйственник.
        - Хорошо, мы надеемся на вас, - кивнул дроу, - от этого зависит мир как между нами и Империей, так и между нами и Княжеством. Спасибо.
        И темный эльф слегка поклонился.
        - Да не за что, - фыркнул ректор, - это же вы предупредили нас о возможном покушении на девушку.
        Эти слова немного удивили дроу, и они переглянулись между собой.
        - А вы разве еще не знали об этом? - и Нея посмотрела на Гарха, который присутствовал при разговоре. - Там же был один из ваших.
        Гарх впервые проявил живой интерес к разговору:
        - Мне не сообщали о проведении какой-либо операции силами Тайной канцелярии.
        - Странно, - протянула девушка дроу, - я готова была поклясться, что там кто-то был, и этот кто-то - точно вампир!
        - Почему вы так решили? - удивился ректор.
        - Он работает с рунами напрямую, а на такое способны только ваши соотечественники.
        - Хм, - протянул Гарх, - действительно… Я постараюсь узнать, кто там был и почему нам об этом не доложили.
        - А расскажите-ка поподробнее, что там произошло? - заинтересовался ректор.
        - Я следила за Закасом, - начала сбой рассказ Нея, - и когда проникла в особняк, куда он пришел, пустила ему по следу небольшого голема. Ничего необычного я не замечала, даже никаких аур поблизости не было, я проверила. И так было до тех пор, пока к каналу управления големом не подключился кто-то еще. А на такое способны только вы, - девушка посмотрела на вампиров. - И источник магического посыла был настолько близко от меня, что я даже поразилась, как не смогла почувствовать его. Теперь я понимаю, почему ваш народ считают лучшими в этом деле. - И девушка в уважении склонила голову, а потом продолжила: - Когда разговор моей цели прекратился, я оставила голема тому, кто там был, и ушла. Меня так же удивило то, что он смог удержать канал управления. Видимо, этот вампир действительно сильный маг. Наша энергетика различна, а он все равно справился.
        Было заметно, что этот неизвестный заинтересовал девушку-дроу, хоть она его даже не видела.
        - Потом я покинула здание и, проследив за целью, присоединилась к нашей группе. Мы схватили ренегата, а потом направились сюда к вам. Мы уверены, что он не единственный. Закас был тем, кого нам удалось отследить и перехватить. Но наверняка есть и другие.
        - Спасибо, - поблагодарил девушку Cтарс. - Действительно, похоже на работу одного из теней, - и он посмотрел на своего сына.
        - Это не мы, - отрицательно качнул головой тот.
        - Ладно, разберемся, - и уже обращаясь к дроу: - Сколько вас прибудет завтра?
        - Восемь. Но контроль будет осуществлять только Нея, остальные дроу на подхвате и выступают как резервная группа на случай действительной опасности. Однако вам нужно будет продумать вопрос, чтобы группа всегда держалась в полном составе.
        - Да, - встрепенулся Керанос, - желательно эльфар держать вместе.
        С этим же согласился и Гарх.
        - Озадачили вы меня, - посмотрел на них ректор, - такому крупному отряду нам нечего предложить. Хотя…
        И он посмотрел на всех присутствующих.
        - Я могу устроить их всех одной группой, например, на границу. Там и контролировать их будет легче, и подобраться к ним будет сложнее. Докину туда еще нескольких студентов-северян с разных факультетов, и будет полноценный боевой практикум для них. Никто и ничего не заподозрит. А для всех объясню, что вы сами просили сделать для них условия пожестче. Про северян же вообще никто и ничего не спросит, они всегда тренируются именно там. Так что легенда будет хорошая. Первый такой боевой выход у них намечается уже через три месяца. Там и проверим, как это сработает.
        - Подойдет, - кивнул дроу.
        Остальные промолчали, но идея Старса и у них не вызвала возражений.
        - Значит, завтра наша группа прибудет к вам, - подтвердил их договоренность дроу.
        - Да, будем ждать, - ответил ректор.
        На этом они распрощались и направились к выходу.
        Старс открыл двери своего кабинета, пропуская этих необычных ночных гостей, которые ему назначили встречу в столь неурочный час, и уже собрался вернуться обратно, как раздался удивленный голос Неи:
        - Это что?
        Все с интересом выглянули в коридор. Прямо посередине стояла небольшая коробочка, а на ней лежал туго набитый кошелек.
        - Все интереснее и интереснее, - протянул ректор, приближаясь к лежащим на полу вещам.
        - В кошельке только золото, - сказал Лерак, который уже просканировал предметы, - а что в коробке, не понятно. Она предназначена для переноса магических предметов.
        Старс спокойно наклонился и поднял как кошелек, так и коробку.
        - Осторожно, - воскликнул Керанос.
        - Если бы этот неизвестный хотел нас убить, - спокойно констатировал Гарх, - то уже сделал бы это. Что там? - спросил он у Старса.
        Тот усмехнулся.
        - Кажется, это твое. - И он протянул открытую коробочку девушке.
        Нея посмотрела внутрь.
        - Мой голем! - пораженно произнесла она и посмотрела на ректора, который уже протягивал ей кошелек.
        - Зачем? - не поняла Нея.
        - Как зачем? - улыбнулся тот. - Ведь тут все и так ясно. Тебе вернули твою вещь, - потряс он коробкой, - и поблагодарили за пользование ею, - чуть приподнял кошелек, - так что бери, это все твое!
        После этого задумчиво оглядел коридор.
        - Там был точно не вампир, - тихо произнес он.
        - Почему? - удивилась девушка.
        - У нас нет такого своеобразного чувства юмора, - и он вновь оглядел коридор.
        - А кто тогда? - спросила та.
        - Например, хуманы, точнее северяне, - пожал плечами Старс. - У них очень своеобразное отношение к жизни. Что-то слишком часто в последнее время я стал слышать про этих буйноголовых с севера…
        - Угу, - кивнул внезапно подошедший к нему сын. - Твоя внучка каждый день только и твердит: убью этого тупого дикаря! Так что я тоже о них наслышан.
        - Ха, - усмехнулся Лерак, - у нас то же самое. Селия готова одного из них на месте при встрече разорвать.
        - Ты теперь поняла, о чем мы? - спросил у девушки ректор.
        - Не очень, - честно помотала головой Нея.
        - Не удивлюсь, если и ты скоро захочешь прибить кого-нибудь из них, - пожал плечами тот, - а шанс познакомиться с ними у тебя будет прекрасный. В этом году даже к магам сумел попасть какой-то парнишка.
        Нея немного подумала, а потом лишь кивнула головой:
        - Буду иметь ввиду.
        Хотя чем раздражают остальных эти северяне, что многие готовы убить их, она так и не поняла.
        О том, что это может быть один и тот же персонаж, почему-то эти достойные и умудренные громадным опытом господа так и не подумали. Хотя могли бы и догадаться. Ведь каждый из них встречался с ним как минимум однажды.
        А этот самый северянин, о котором сейчас шла речь, сидел в конце коридора и наблюдал за темнокожей девушкой. В свете лампы стало понятно, что ее кожа не черная, а темно-коричневая, а в остальном от обычных эльфар девушка ничем не отличалась.
        - Пора домой и спать, - произнес этот самый северянин и тем же путем, что и проник в здание, покинул его. Утро, день. Академия Магии
        Следующий день начался забавно. Позавтракав, мы пришли к оружейнику. Нам сказали, что обучить нас владеть всем существующим оружием не смогут, поэтому мы должны были принести с собой то, с чем привыкли работать. Когда оружейник увидел состав нашей группы и принесенное с собой вооружение, то просто сел на табурет и изрек:
        - Валите отсюда давайте! Они что, издеваются? Мне сказали: первогодки-юнцы с факультета артефакторики. А тут стоит шайка каких-то вооруженных до зубов головорезов!
        - Дяденька, а я? - как обычно вылезла моя сестренка.
        - А тебе тут что нужно, детка? - удивился гном
        - Ну, я тоже из их шайки, я с ними учусь! - счастливо сообщила ему девочка.
        - Не, они там с ума, что ли, посходили, ребенка в Академию принять удумали?.. - пробурчал гном и, подойдя к Дее, сказал: - Ты приди ко мне вечером, я тебе какую-нибудь игрушку сделаю.
        - Правда, правда? - расцвела моя названная сестренка.
        - Конечно, - кивнул гном.
        - Я обязательно прибегу, - сообщила ему Дея и, попрощавшись от нашего имени, потянула меня и Рению за руки: - Идемте, нам еще к мастеру-мечнику нужно успеть!
        Вот так мы и побывали у оружейника. Примерно такая же сцена ожидала нас и у мечника - крупного орка.
        Тот оглядел нас хмурым взглядом и, выбрав самого безобидного по его мнению - а им оказался я, - подошел ко мне и спросил:
        - Как быстро ты сможешь меня вырубить?
        - Убить, или вы мне нужны живым? - уточнил на всякий случай я.
        - Живой, естественно, - удивился он.
        - Ой, а это что там? - и я удивленно смотрю за спину орку. - Дея, ты знаешь, что это?
        Все заинтересованно начинают вглядываться за спину мечника. Тот непроизвольно, поддавшись стадному инстинкту, разворачивает голову.
        - Где? - спрашивает он.
        То, чего я и добивался. Резкий шаг и удар в затылок. Наш мастер валится под ноги.
        - Э-э, - протянул я, глядя на лежащее у ног тело, - кажись, перестарался.
        Тролль усмехнулся, вампиры стоят молча, гномы неодобрительно качают головами.
        - Нет, ну а как я мог узнать? - глядя на них, произнес я.
        - Степан, а что ты там увидел? - так и не поняв, что произошло, подскочила ко мне Дея.
        - Да улетело уже, увижу в следующий раз, обязательно позову тебя.
        - Хорошо, - кивает девочка и только сейчас обращает внимание на лежащее тело орка. - А что с господином мечником?
        - Да, что с ним? - поддержал ее вопрос ухмыляющийся тролль.
        - Солнечный удар, мне кажется, - искренне ответил я.
        - Так сегодня пасмурно, - удивилась моя сестренка.
        - Вообще-то солнце никуда не делось, просто оно за облаками, - и я показал на небо.
        - А-а, - задумчиво глядя вверх, протянула девочка. Я же тем временем похлопываю орка по щекам. Тот через пару минут приходит в себя.
        - Это что такое было? - и он осторожно трогает свой затылок, а потом оглядывается назад, но там ничего нет. Рефлексы и память, он еще не осознал, что успел обернуться, когда я его ударил.
        - Чуть меньше секунды, - невинными глазами глядя на него, рапортую ему.
        И только тут до него доходит:
        - А если бы я не уточнил? - спросил у меня орк.
        - Ну, вы на то и мастер, что всегда знаете, что сказать, - серьезно ответил я.
        - Понятно. - И, посмотрев на всю остальную толпу, он резюмировал: - Остальных проверять, я так понимаю, будет себе дороже, - и он осторожно потер свой затылок. - Тролль. Когорта гномов, с боевыми молотами. И отряд прирожденных убийц.
        - И я, - робко поднял свою тонкую ручку Дея.
        - А ты вообще кто? - удивился орк.
        - Его сестра, - и она указала на меня.
        - Сочувствую, - сказал он Дее и, посмотрев на Рению, сказал: - Надеюсь, вы сможете позаботиться о девочке.
        - Поняла, мастер, - кивнула в ответ та.
        - Ну, тогда проваливайте отсюда и не позорьте больше меня.
        Таким макаром закончилась наша боевая подготовка в Академии. Благо Петрович уже давно приучил меня заниматься гимнастикой, сведя с отличным мастером, стариком-китайцем, жившим у нас в городе. И, как оказалось, китайцы не зря считали свое у-шу и тай-чи полезным занятием. Мне это тоже шло на пользу. Ну и еще йога, правда, ею я занялся гораздо позже и самостоятельно.
        Главное - все это не забивает мои рефлексы и не вырабатывает определенной привычки действовать так, а не иначе. Идеальное средство поддержания своего тела и духа в должном порядке и состоянии. Особенно для такого зверя в человечьем обличье, как я. Себя нужно держать в руках и контролировать.
        Потом начались общие лекции.
        Сначала была теория магии. Ее читал сам Кассий. Тут было много чего интересного. Он отписал различные школы и типы магии. Возможности ее использования в тех или иных условиях и случаях. Сильные и слабые стороны. И прочая, прочая, прочая.
        Как оказалось, рунология и артефакторика - это один из самых мощных и наименее энергоемких типов использования магической энергии. Первое было результатом второго. И как результат, этот тип магии - самый долгий в плане подготовки и применения. Рунологи и артефакторы могли оперировать плетениями двенадцатого, максимального уровня, что в принципе не возможно для всех остальных магов. Для архимага предел девятый-десятый уровни плетений, но и тут были свои исключения. Этим исключением являлись вампиры. Они врожденные рунные маги и маги Крови, в отличие ото всех остальных рунных магов, они могли мысленно оперировать рунами. Им не нужно было физическое воплощение рун и последующее наполнение их магической энергией.
        Вот именно тогда я и понял, чем отличаюсь ото всех остальных магов и почему они не работают с энергией тем способом, что и я. Я могу управлять рунами напрямую, мысленно. Точно так же, как это делают вампиры. Но они могут работать с магической энергией только одного типа, у меня же таких ограничений не было в принципе. Я это проверял. И это огромное преимущество. Перед всеми.
        Но светить такую свою способность нельзя. Слишком много вопросов ко мне возникнет. А потому я пока слушал и запоминал.
        Дальше Кассий нам описал основные наши обязанности и сферы деятельности. Подготовка артефактов, магических свитков, установка и взлом защитных плетений и самое главное - то, без чего бы не смогли существовать никакие другие маги: перевод рунных магических формул в любые другие типы их воспроизведения. Этим занимались только рунные маги. Ну и напоследок он дал нам самостоятельное задание ознакомиться с основными типами магического взаимодействия тех или иных стихий и типов магии.
        Следующая лекция была у рунолога. Он закрепил материал прошлого занятия. Поговорил с нами о нашем завтрашнем практическом занятии и выдал несколько простых рунных формул, которыми мы могли бы воспользоваться. Это было несколько простых щитов и пара атакующих плетений. После обеда эстафету нашего учебного марафона перенял артефактор и показал, как воплотить эти самые простые формулы в действующие артефакты.
        Казалось, никому кроме меня это особо не интересно. Как потом выяснилось, это действительно было так. Все уже давно знали настолько элементарные основы. Каждый студент в нашей группе как минимум уже умел работать с несколькими рунными алфавитами, даже Дея и тролль. Не говоря уж о гномах. Те были полноценными мастерами-магами. Что они забыли в Академии, сказать не мог никто.
        Так и получилось, что я, единственный из всех, был таким неучем.
        Кстати, именно поэтому никого особо не смутили практические занятия и будущий турнир. Наоборот. Как я понял, студенты младших курсов радовались возможности попасть на турнир. Он позволял им обратить на себя внимание. Меня же такая перспектива, в общем-то, не привлекала.
        Но вот случайно услышанная фраза о том, что те, кто пройдет отборочный и первый тур, получат свободный доступ в библиотеку в любое время, мне очень понравилось. Теперь хотя бы был какой-то смысл постараться не слиться в первом раунде, как я того желал. После занятия я отловил нашего куратора, нужно было кое-что узнать у него.
        - Глен, - обратился к молодому магу-артефактору северянин с первого курса, - можешь мне помочь?
        Хоть тот и должен был обращаться к нему «господин маг» или «куратор», Глен решил не обращать на это внимания, он слышал, что северяне - немного диковатые люди и просто не понимают подобных условностей. Уже то, что он не заорал «эй, ты!», было хорошо.
        - В чем дело? - посмотрел он на молодого светловолосого парня, тщательно скрывая свое удивление. Его подопечная группа была очень спокойной и не трепала своего куратора по пустякам, как это происходило на всех остальных факультетах. «Видимо, в силу своего состава, - подумал он, - из реальных новичков там только этот парень и есть, и то в маги он попал, судя по всему, по счастливой случайности. Наверное, спросит сейчас о завтрашней практике. Переживает», - решил он.
        Но северянин опять его удивил.
        - Мне тут нужно одного родственника с магическими способностями в какую-нибудь школу, с возможностью постоянного проживания там, устроить. Можешь что-то порекомендовать? Я видел одно объявление, но насколько оно соответствует действительности - не знаю.
        - Эм, - куратор немного растерялся, - даже не знаю, чем тебе помочь… - Однако заметив, что северянин слегка расстроился, добавил: - Зато я точно знаю, кто сможет. Пойдем.
        И, развернувшись, направился к выходу из факультета.
        - Декан по учебной части наверняка должна быть в курсе этого, - пояснил он идущему рядом северянину. - Она нормальная женщина, так что, думаю, подскажет хорошее учебное заведение. Она отслеживает лучшие из них, заключает с ними контракты на льготное поступление. Те ей рекомендуют лучших своих выпускников. Так что она точно должна знать ту информацию, что тебя интересует. Это ведь ее прямая работа.
        - Спасибо, - искренне кивнул северянин.
        - Да не за что, - Глен впервые почувствовал себя тем, кто действительно смог помочь решить хоть какой-то, даже такой необычный вопрос. - Обращайся, если что, - добавил он.
        Парень, идущий рядом, лишь кивнул. «Не из болтливых», - понял Глен.
        Через десять минут они были на месте. Правда, пришлось немного подождать. Но достаточно скоро их пригласили войти.
        - А, Глен, - сказала Резалия, красивая статная женщина, - с чем пришел? И кто это с тобой? У него какие-то проблемы?
        - И да, и нет - ответил Глен и пояснил: - Он хочет одного своего родственника устроить в какой-нибудь приличный интернат. Вот и обратился ко мне, чтобы я что-то порекомендовал. Но я в этом вопросе полный ноль, а лучше вас никто в этом не разбирается.
        И молодой маг посмотрел на женщину. Та же перевела свой взгляд на северянина.
        - Мне, чтобы тебе что-то порекомендовать, нужно знать несколько вещей, - и вопросительно посмотрела на него. Тот кивнул ей в ответ. - Хорошие ли у него способности к магии и какой тип?
        - Огонь, Земля и Разум, - ответил, не задумываясь, северянин. - Способности гораздо выше моих. Как говорил маг, который определял его способности, он может претендовать на магистерское звание как минимум в Огне и Разуме, Земля чуть слабее.
        - Хм. Интересное сочетание, и редкое. Обычно, там, где есть Огонь, редко бывают какие-то иные сильные магические способности. Потенциально три сильных направления. Он способный?
        - Не знаю. Но уверен, стараться будет.
        - Хорошо, - кивнула женщина. - Теперь часто самый неприятный вопрос: насколько богата его семья? Есть одна частная школа, но там могут позволить обучать своих детей действительно только очень богатые семьи. А как я понимаю, он тоже северянин…
        - Да, - кивнул в ответ подопечный Глена, - но с деньгами проблем не будет.
        Женщина задумчиво посмотрела на него.
        - Ты меня удивил, - и, подойдя к столу, написала что-то на пергаменте. - Тут адрес и имя того, кого тебе необходимо спросить. Письмо передашь ему. Он знает мой почерк.
        - Спасибо, - взяв листок, поблагодарил ее северянин и, попрощавшись, ушел.
        - Он маг? - спросила Резалия у все еще стоящего в ее кабинете Глена.
        - Да, он с нашего факультета, - ответил тот.
        - Странно, я не чувствую в нем никакой магии, - задумчиво произнесла женщина и, подойдя к окну, посмотрела в спину идущего к воротам Академии северянина. Тот остановился, оглянулся назад, посмотрел на ее окно и пошел дальше. - Интересный экземпляр. Он явно учится не на том факультете.
        Через руки этой женщины прошло огромное количество дел абитуриентов. Но она не помнила ни одного, где бы указывалось, что какой-то северянин собирается поступить на магический факультет.
        - Интересно, - и она вновь взглянула в окно, но северянин пропал. Вечер. Внутренний город
        И вот я снова в той самой таверне.
        Серка долго искать не пришлось. Правда, и узнать в этом, хоть и растрепанном, но приличном пацаненке вчерашнего беспризорника было очень сложно.
        - Смотрю, хоть на человека стал похож, - сказал я, глядя на него. Он промолчал. - Ладно, тут все в порядке. Сколько комплектов одежды купил?
        - Пять, и то мне кажется много.
        - Нормально, на первое время пойдет. Сумку собрал?
        - Да, - и он кивнул на стул рядом с собой. - Все, что может понадобиться, от предметов личной гигиены до белья. Даже пару полотенец.
        - Молодец, - согласился с ним я. - Умеешь обращаться с оружием? Меч, кинжал?
        - Только если просто помахать, - немного смущенно ответил он.
        - Не проблема. Думаю, этому научат. Хорошо, идем. - Я поднялся из-за стола. - Знаешь, где это находится? - после чего продиктовал написанный женщиной адрес.
        - Да, это Внутренний город, но я там ни разу не был.
        - Значит, побываешь. Идем.
        И парень повел меня. Через тридцать минут мы оказались на месте.
        - Это тут, - сказал он.
        - Да я уж понял, - усмехнулся я.
        Во-первых, сильный магический фон, а во-вторых - неброская табличка у входа: «Школа магии архимага Каа». Как в Маугли! Мудрый Каа… Имя архимага мне уже понравилось. Посмотрим, что будет дальше. Дергаю шнур звонка.
        - Входите, открыто, - раздается женский голос из ниоткуда.
        - Идем, - и я подтолкнул парня в спину, открывая двери.
        Войдя внутрь, я обнаружил достаточно просторный холл и больше ничего. Хотя я увидел, как отключилась защита здания.
        - Ну и куда нам? - пробормотал я.
        - Сюда, - раздалось справа.
        Там стоял очень сильный маг. Похоже, нас встретил сам основатель школы.
        - Архимаг, - вежливо склонил я голову. Серк, с удивлением посмотрев на старика, повторил все в точности за мной. Маг удивился.
        - Мы встречались?
        - Нет.
        - Хм, - и, приглядевшись ко мне, он сказал: - Артефактор, да еще с небольшими задатками видящего… Неплохое сочетание.
        После чего перевел свой взгляд на моего подопечного.
        - Теперь понятно, почему вы здесь. - И указал на двери рядом с собой: - Проходите.
        Мы с мальчиком вошли внутрь.
        - Кто вам рассказал о нашей школе? Рекламы мы не даем.
        - Декан по учебной части в Академии, - и я протянул ему переданную записку.
        - Понятно. Обучаем мы до поступления в Академию. Сколько мальчику?
        - Тебе сколько? - спросил я у Серка, ведь и правда, не знал. Мой вопрос удивил и старого мага, но он никак комментировать его не стал.
        - Десять недавно исполнилось, - ответил парнишка.
        - Хороший возраст, вы вовремя его привели, - и маг перевел свой взгляд на меня. - Есть три программы обучения: простая, усложненная и многопрофильная, но она и самая дорогая.
        - Последняя, - сразу сказал я.
        - Вы даже не узнали стоимость.
        - Не важно, - ответил я и показал себе за спину: - Порядка двадцати охранников в здании, и все хорошо-вооружены. На меня сейчас смотрят семь арбалетов. У вас под столом кнопка. И никакой магии. Вы разумный человек, полагаетесь не только на свои способности. Если вы и своих учеников учите тому же, то вы нам подходите.
        - Неужели, - усмехнулся архимаг, - вам не интересно, подходите ли вы нам?
        Я пожал плечами.
        - Подходим, иначе нас бы не встретил сам глава школы.
        Старик очень внимательно всмотрелся в мое лицо.
        - Обучение будет стоить по тысяче за каждый год. Плату за первые семь лет вам придется внести предоплатой. Последующее обучение можно оплачивать ежегодно, но обычно этого не требуется, все наши выпускники без исключения проходят отбор и самостоятельно поступают в Академию.
        - Это я и хотел услышать, - кивнул я и выложил на стол семь мешочков.
        Маг кивнул.
        - Навещать своего подопечного можете по выходным. Каждые два месяца - каникулы на неделю.
        - Я понял, спасибо.
        Поднимаюсь из-за стола, смотрю на пораженно смотрящего на меня мальчика:
        - Не подведи. Навещу через неделю.
        Разворачиваюсь и ухожу. Не люблю прощаться и не умею.
        За странным северянином закрылась дверь.
        - Кто он тебе? - спросил архимаг у растерянно смотрящего на двери мальчика.
        - Дядя, - тихо ответил тот.
        Маг лишь кивнул на это головой. Он никогда не понимал северян. И вот очередное тому доказательство. Но ученика этот странный северянин привел к нему очень необычного. Такой силы у хумана он давно не чувствовал. Теперь маг понял, что сможет подготовить себе достойного преемника. Школу нужно было кому-то передавать, но кандидатов не было. И тут появился этот странный парень.
        - Посмотрим, - пробормотал он себе под нос и, улыбнувшись, добавил, обращаясь к мальчику: - Пойдем, познакомлю тебя с твоим классом.
        А чуть позже, вечером, с архимагом связалась Резалия.
        - Здравствуйте, учитель!
        - Здравствуй, смотрю, не забываешь старика, - улыбнулся тот и добавил: - Спасибо.
        - Так этот северянин уже приходил? - почему-то удивилась девочка… ну это для него она все еще была девочкой.
        - Да, привел своего племянника. Никогда не видел в челе таких способностей! Это уровень архимага.
        И старик улыбнулся.
        - А что скажете о парне?
        - О северянине? - уточнил старый маг.
        - Да, - кивнула женщина.
        - Слабенький маг и посредственный, - спокойно ответил он. Резалия расстроилась, но архимаг на этом не закончил. - Но он вырежет всю мою охрану и меня вместе с ними, даже глазом не моргнув.
        - Вы думаете, он настолько опасен? - удивилась девушка.
        - Я думаю, ты даже представить не можешь, насколько, - и маг спокойно пожал плечами.
        - И что нам делать?
        Каа усмехнулся.
        - Ничего. Не будите спящего дракона.
        - Я поняла, спасибо, - серьезно кивнула женщина и, попрощавшись со своим старым учителем, разорвала магическую связь.

«Лучше будет, если ты послушаешься, девочка», - усмехнулся старик, допивая бокал хорошего эльфарского вина. Но его это особо не беспокоило, главное, чтобы к следующему приему они успели восстановить Академию. Иначе где будут учиться его будущие выпускники?
        Глава 14 Вечер. Столица Парн
        Коль я все равно оказался в городе, то по пути обратно в Академию решил зайти к единственному своему знакомому оружейнику, тем более что других я не знал. Я надеялся, что Сериул поможет мне рассортировать оружие и, возможно, купит большую его часть. Хранить у себя арсенал чуть ли не на двести воинов было не очень разумно. К тому же я еще не проверил схроны, которые были за пределами города. На ближайших выходных возьму Тиира и слетаю их осмотреть.
        Мечей двадцать из тех, что получше, я хотел оставить себе и потом отвезти их на границу, в имение Лейлы. Теперь там есть на них спрос в связи с наплывом искателей и прочего люда, которым оно нужно в плане элементарнейшего выживания в лесу.
        Еще я сразу выделил мечи с магической начинкой, но мне ни один из них не приглянулся. Продавать с общей кучей я их не собирался. Покажу кому-нибудь, тому же мастеру-мечнику в Академии. Его они должны заинтересовать. Ну или тому же троллю, только потом. Пока я их попридержу. Возможно, будет вариант обмена. В Академии, как и в городе, было множество досок, где можно было найти подобные объявления. Я уже заметил, что обмен тут многие предпочитают купле-продаже, а столь ходовой товар, как магическое оружие, тут должен расходиться влет. Но пока особо не разбирался с тем, что предлагалось в самой Академии. Совсем не было времени.
        - Привет, - поздоровался со мной Сериул. - Ты ведь приятель моего племяша, Грома?
        - Добрый день, - в ответ произнес я. - Да, мы с ним учимся в одной группе.
        - Ну, он только про одного придурковатого северянина, которые умудрился настроить против себя мага Тьмы, вампира и мага Воздуха, рассказывал, - пожал плечами тролль, - так что, я думаю, это ты и есть.
        - По описанию совпадает, - усмехнулся я. - Особенно с придурковатым, в точку попал.
        Тролль хитро глянул на меня и лишь улыбнулся, потом, присмотревшись уже внимательнее, сказал:
        - Я, кажется, и сам тебя уже видел. Это же ты тарлокские мечи тем пацанам впарил?
        - Да, - подтвердил я его догадку.
        - И я так понимаю, что ко мне ты пришел не просто так?
        - Все верно, - согласился я и стал вытаскивать из сумки и выкладывать на прилавок перед троллем оружие. С каждым новым мечом и так огромные глаза тролля делались еще больше.
        - Вот, хотел бы продать, - наконец, вытащив последний, произнес я.
        - Э-э, - Сериул даже немного растерялся, - все это?
        - Нет, штук двадцать из тех, что покачественнее, хотел бы оставить. Пригодятся.
        - Понятно, - кивнул тролль и, притащив какие-то баночки, тряпочки и небольшие щеточки, начал быстро проверять оружие.
        Судя по запаху, у него в баночках были какие-то травяные настои. Легкий магический фон намекал на то, что приготовлены были настои не совсем простым способом. Тролль сноровисто брал небольшую капельку того или иного настоя одной из щеток и проводил ею по лезвию меча. Если требовалось, он это делал несколько раз.
        Я заметил, что в определенных случаях появлялась даже какая-то магическая реакция на уровне энергий. Такие мечи он откладывал отдельно. Как тролль замечал реакцию, я не понимал, но наши с ним результаты полностью совпадали. Он проверил все оружие достаточно быстро.
        - Это, - и он указал на самую большую из куч, - средние или не очень качественные мечи. Если брать все скопом, то готов забрать по пять золотых за штуку.
        - Пойдет, - согласился я.
        - Это, - и он показал на двадцатку отложенных лезвий, - то, что ты просил оставить, качество стали и изготовления чуть получше, чем у остальных.
        Тут я просто кивнул и убрал мечи в свою безразмерную сумку, благо под них у меня было выделено специальное отделение.
        - А вот это - самое интересное, - и он показал на отложенные в сторону ото всех остальных четыре клинка. - В эти мечи можно вложить простейшие плетения первого или второго уровней. Конечно, потребуется вставить накопитель магической энергии и договориться с каким-нибудь магом, что сможет сделать это, но по факту, они могут служить заготовками для магического оружия.
        - Да? - удивился я и осмотрел лежащие клинки. Ничем на первый взгляд они не выделялись, разве только слегка отдавали слабейшими токами магической энергии.
        - Угу, - кивнул тролль, - это точно. Видимо, их и создавали как заготовку под магическое оружие. В них есть какие-то примеси, которые могут удерживать внутри себя плетения.
        Хм, интересно. Я-то думал, что магию можно впихнуть в любой материальный объект, но, похоже, это не так. И все же мои болты работали нормально. Было понятно, что я чего-то не понимаю. Как раз сегодня на лекции о чем-то таком упоминал артефактор и, кажется сказал, где это можно прочесть. Речь шла о свойствах материалов и чем-то, связанном с возможностью удержания и накопления магической энергии. Нужно срочно почитать то, что там говорилось. А пока эти мечи я тоже заберу, будет на чем эксперименты ставить. Ведь фактически это те же самые заготовки под артефакты, только искусственного происхождения.
        - Я кое-кого знаю, - сказал я, - покажу ему. Если потребуется организовать накопитель, поможешь?
        - Да конечно, - пожал тот плечами. - Даже больше, если что-то получиться, могу найти клиента или сам приобрести, если будет что-то стоящее.
        - Хорошо, я понял.
        И собрался уже уходить, когда заметил на стене два слегка изогнутых клинка сантиметров пятидесяти в длину. Удивил меня материал изготовления. Он казался полностью черным.
        - О, а это что такое? - спросил я, указывав на оружие. - Вроде в прошлый раз их тут не было.
        - Смотри-ка, наблюдательный! - кивнул мне в ответ тролль-оружейник. - Все верно, не было. Это мне тут один знакомый лорд с окраины Империи подогнал для продажи. Ему срочно потребовались деньги, а в банке заем получить не удалось. Вот он и выставил семейные реликвии.

«Хм… Интересно, чьей?» - было у меня подозрение на одного безвременно почившего графа. Но сейчас меня больше интересовало само оружие.
        - А что за мечи? - подойдя поближе к закрытой и застекленной полке, уточнил я.
        - Из ада, - просто ответил мне Сериул.
        - Откуда? - удивленно повернулся я в его сторону.
        - Из ада или преисподней, - пожал тот плечами, - мне точно не известно. Но это наверняка инфернальная сталь, или, как ее еще называют, адамантит.
        - И как они здесь оказались? - пораженно посмотрел я на клинки.
        - Да как и все оттуда, - сказал мне тролль. - Был прорыв инферно, и предки этого лорда, скорее всего, закрывали собою образовавшийся портал. Если кому-то удается выжить, то в таких случаях они первые и получают право выбора трофеев, даже отодвигая императорских наместников. Вот я и думаю, что именно тогда в качестве трофеев семье этого лорда и отошло это оружие.
        Меня мечи очень заинтересовали.
        - Что-то они даже не потертые? - глядя на рукояти, спросил я.
        - А с чего бы им такими быть? - вновь пожал тролль плечами. - Чтобы работать с таким оружием, в тебе должна быть Тьма, не меньше чем в самих демонах, а таких жителей в Империи очень мало.
        - Позволишь? - уточнил я, указывая на оружие.
        - Да, пожалуйста, - ответил он, - только на многое не рассчитывай. Не ты первый ими заинтересовался, но все с сожалением отказывались. Силу они откачивают - будь здоров! Я их еле до шкафа донес. Так что поосторожнее.
        Я аккуратно взял оружие со стойки, ожидая этого самого невероятного оттока сил, и ничего не почувствовал. Железки как железки, только чуть тяжелее, чем должны быть для своего размера. И все.
        - Эй, ты чего застыл, - произнес тролль, - ложи их на место!
        Но я не понял его волнения, спокойно простоял с мечами в руках еще несколько минут, прикинул их балансировку и приложил к своей руке. Проглядел чуть длинноватые рукояти, заточенные под двойной хват. Внимательно всмотрелся в навершие рукояти одного из клинков и заметил вделанный в нее длинный кристалл наподобие того, что я нашел в подземелье со скелетами. Оглядел рукоять второго клинка. Там был такой же.
        Так это и есть, как я понимаю, накопитель. В сам клинок можно вложить какое-нибудь плетение, и оно будет брать энергию из этого кристалла, а его структура удержится в самом клинке. Теперь-то я понял, о чем мне рассказывал несколько минут назад тролль. Лучше всего аналогии строятся на прямом примере. Мне понравился адамантит. Он абсолютно не отсвечивал магической аурой. Хотя, судя по всему, был полноценным проводником и накопителем.
        Сериул между тем стоял и удивленно смотрел за моими манипуляциями.
        - И сколько за это все просят? - спросил я.
        - По две тысячи золотых за каждый клинок. - ответил он
        - А они стоят таких денег? - уточнил я у него.
        Тролль еще раз удивленно посмотрел на меня, будто проверяя, стою я или уже лежу. Но я как разглядывал и держал клинки в руках, так и стоял до сих пор.
        - Беру, - сказал я.
        А чего колебаться, если мечи мне идеально подходят?
        - Э-э, - произнес Сериул, - подожди, тогда, может, глянешь и еще кое-что… - И ушел куда-то в заднюю комнату, а потом вернулся. - Мне вместе с мечами принесли еще вот это.
        И выложил на прилавок кольчужную куртку и несколько кинжалов, а также перевязь.
        - Я так понимаю, что все это принадлежало одному и тому же демону, - сказал он. - Только если кольчуга тебе не подойдет, то тебе ее вряд ли кто-то сможет тут у нас подогнать.
        Про остальное было и так понятно. Ножи, чуть длиннее моих, вопросов не вызывали. Перевязь тоже, ее можно было подогнать под себя, хоть она и была сплетена из темных стальных нитей. «Неужели и тут адамантит?» - пораженно подумал я. На ней были и кольца под крепление мечей и кинжалов. Даже пара скрытых нагрудных кармашков, где уже лежало два метательных ножа.
        А вот с кольчугой было непонятно. Даже на мой, не слишком профессиональный взгляд она была очень большой. Хотя это странно: клинки-то мне по руке подошли. А так - эластичное мягкое плетение, кольчужная сетка так и струится по руке. Очень удобный был бы для меня вариант. И по весу не слишком тяжелая. Но вот размер…
        Просто из интереса, чтобы посмотреть, как бы она на мне сидела, я снял меч со спины, куртку и накинул кольчугу.
        - Да, - констатировал я, - висит, как балахон.
        Тролль, подтверждая мои слова, согласно кивнул головой. Я же, чтобы было чуть удобнее, слегка дернул плечами, поправляя сползающую вниз кольчугу, и произошло удивительное. Кольчуга стала утягиваться, плотно обжимая мое тело. Звенья цепочки начали скручиваться, уменьшаясь в размере, и за счет этого кольчуга тоже стала значительно меньше. Теперь она сидела на мне просто идеально. Только вот одна небольшая проблема…
        - И как ее снять? - пробурчал я.
        Тролль почесал затылок.
        - Да я удивляюсь, как ты ее вообще сумел надеть, ведь на ней нет застежек.
        И тут я сопоставил факты. Такое своеобразное подергивание плечами было не очень типичным для меня жестом, да и, думаю, для других тоже, а потому я повторил его.
        И на мне опять висит тот самый балахон, что я надевал.
        - Беру, - даже не задумываясь, произнес я и опять дернул плечами. Кольчуга плотно обхватила мое тело.

«Нормально», - решил я и, накинув куртку, стал нацеплять на себя остальной обвес.
        - За все владелец просил семь тысяч, - кивнув головой, ответил мне тролль.
        - Хорошо, - и я выложил на стол семь кошельков.
        Сериул усмехнулся и, покачав своей большой курчавой головой, насмешливо глядя на меня, пододвинул один обратно.
        - Ты забыл о том, что сам принес, - и он указал на лежащие мечи.
        - Точно, - согласился я с ним и, высыпав золотые на прилавок, передвинул ему сто двадцать пять монет.
        После этого, я собрал оставшиеся деньги и другие предметы и убрал их в сумку.
        Я попрощался с Сериулом и покинул его заведение. Пора было возвращаться в Академию. Необходимо было кое-что изучить и проверить. Мои наблюдения натолкнули меня на очень интересную мысль, но нужно было с этим разобраться. Вечер, ночь. Академия Магии
        Вечер был насыщенным. Мне нужно было прочесть и усвоить огромное количество материала. Я уже пожалел о том, что не сделал этого раньше. Учебники-то я получил давно, а вот хотя бы по диагонали ознакомиться с ними мозгов у меня не хватило. И теперь в очень сжатые сроки приходилось восполнять этот недостаток. Благо или я читал очень быстро, или теоретического материала, если отбросить различные представленные в учебниках уже готовые примеры магических плетений, было немного. От силы набралось чуть больше сотни страниц цельной теории. Конечно, без представленных в учебниках примеров с нею разобраться было сложновато, но и такого огромного их количества не требовалось. Хватало одного-двух, максимум трех примеров. Ну а дальше уже явно начинали вырисовываться закономерности использования того или иного постулата. И вот что у меня получилось.
        Магия - это своеобразное управление разнообразными типами существовавших в этом мире энергий посредством тех или иных способов воздействия на них.
        Способов воздействия на магическую энергию существовало несколько. Первый, самый быстрый, простой и при этом самый расточительный - это прямое перенаправление и преобразование энергии в магические схемы, которые тут назывались плетениями или структурами. Доступен этот способ был абсолютно всем. Ну, в пределах того типа магической энергии, с которой ты можешь работать. На меня это ограничение не распространялось.
        Уровнем сложности доступных плетений определялась сила и возможности мага. Чем более высокого уровня плетения ты мог воспроизвести напрямую, работая только с его структурой, или чем большим объемом магической энергии ты можешь управлять, тем выше твоя магическая сила. Понятия эти равнозначны.
        Более сложное плетение, но при этом меньшее приложение сил. Тот же результат можно получить гораздо большим приложением сил, но при этом используя более простое плетение. При поступлении определялся лишь магический потенциал мага в целом. Ты или силовик - маг, который может оперировать огромными объемами магической энергии, или волшебник - это маги которые могут удержать в своем сознании и активировать как более сложные плетения, так и плетения более высокого уровня. Такие маги были относительно равны. Но считалось, что силовики на то и силовики, что могут провести активацию плетения гораздо быстрее. Но и волшебники часто доказывали ошибочность этого суждения. Так что споры на эту тему, как я подозреваю, продолжались и сейчас.
        Преимуществом этого способа воздействия на магическую энергию являлась очень высокая скорость применения. Мысленно выстраиваешь магическую конструкцию, заполняешь ее энергией, после чего происходит ее активация. А дальше передаешь энергию в уже работающее плетение для поддержания его дальнейшего функционирования. Но был и огромный такой минус. Этот вариант использования управлением магической энергией был очень расточителен и требовал огромного запаса накопленной или преобразуемой магической энергии. За это отвечала или плотность ауры, которую я видел, или ее общий объем. Был еще дополнительный параметр, но он подходил только для мест силы или тех мест, где находился источник магии. И пользовались им маги, которых называли колдунами. Они могли напрямую преобразовывать магию, подключившись к ее источнику. Чем выше была скорость преобразования и откачки магии из источника, тем выше была сила колдуна. Считалось, что колдуна на его территории практически нереально победить, если не перекрыть ему доступ к его источнику магии.
        Частично в той или иной степени этими тремя способами работы магической энергией обладали все маги. Просто у одних были сильны какие-то одни определенные направления, у других - другие. Потому на втором курсе к первому значку студентом получался и второй значок, который указывал его превалирующую способность по управлению магической энергией. Силовик, волшебник, колдун.
        Но это было только самое начало.
        И вот тут начиналось наиболее интересное. Не обязательно было воздействовать на магическую энергию напрямую. Заклинания, ритуалы, воспроизведение магии проводилось различными способами. Были и другие способы - руны и артефакты. То есть воспроизведение магических формул для построения магических структур.
        И тут вторыми по скорости воздействий считались заклинания. Я не говорю про сложность и эффективность, а именно про скорость и получение желаемого результата. Этот способ управления магическими энергиями был менее расточителен, чем управление силой напрямую, но требовал достаточного вливания магической энергии в само заклинание для активации формулы и преобразования ее в уже готовый магический конструкт.
        Дальше шли ритуалы. Здесь вообще сам черт ногу сломит, но, например, ведуны и шаманы были чистыми ритуалистами, при этом работа с элементалями тех или иных стихий была доступна только им.
        Ну и рунным магам. Последние были действительно универсальны. Они могли делать абсолютно все. Даже работать с плетениями, читай рунными формулами, недоступными всем остальным магам. Но в этом и заключалась их основная проблема. Они больше времени тратили на воспроизведение самой формулы, чем на ее активацию.
        Артефакторы - это были те же самые рунные маги, только рунные формулы они наносили на материальные заготовки, создавая различные магические предметы. Этим они ускоряли воспроизведение, заранее изготавливая необходимый артефакт для необходимого случая.
        Фактически, как нам и говорили на лекции, рунные маги были самой сильной категорией магов, если им дать время на подготовку. Но в скоротечных магических схватках этого времени как раз обычно и нет. И потому рунные маги или артефакторы чаще всего относились больше к теоретикам и исследователям.
        Хотя были и свои исключения. Это Рения и ее родня.
        Вампиры были рунными магами и работали с рунами напрямую, выстраивая рунную формулу мысленно, а потом активировали ее. Такой тип работы всего на несколько мгновений отставал по скорости воздействия от магов, оперирующих силой напрямую, но зато был гораздо эффективнее.
        Вампир в отличие от любого другого мага мог вести такое магическое сражение чуть ли не несколько суток напролет, при этом не выдыхаясь и значительно медленнее истощая свои силы. Ведь в его случае потерь и утечек магической энергии практически не было.
        Единственным ограничением для вампиров стало использование одного типа магической энергии. Ее называли магией Крови. На самом деле это своеобразная смесь Воды, Жизни и Огня. Вследствие этого, во-первых, их рунный алфавит был достаточно ограничен, и во-вторых, плетениями они могли оперировать не выше шестого-седьмого уровней. Для остальных магов это лишь магистерский уровень. Зато любой вампир, если хотел, мог его достичь без каких-либо внутренних ограничений. Главное, чтобы у него были хоть какие-то способности к магии.
        А теперь появилось второе исключение из этого общего правила. Которым собственно был я.
        Все мои манипуляции с рунами тянули на первый уровень магических плетений. Но я пока не хотел демонстрировать эти свои возможности, а потому обратил внимание на еще один тип рунной магии, вернее, это даже отдельная своеобразная ветвь.
        Работать с рунным алфавитом можно и, используя реальные отображения рун, писать на практическом поединке мне точно никто не даст, но вот пользоваться такой заготовкой, как костяшки с рунами, никто не запрещает.
        Я даже специально сбегал на факультет и перечитал правила проведения практических занятий. После этого я и принялся за их изготовление. Плетения первого и второго уровней были относительно просты, и самое главное, руны, в них используемые, встречались и повторялись максимум по три раза, чаще два или вообще один.
        Я сделал шесть комплектов рун и разложил каждый из них по отдельным мешочкам, которые развесил у себя на поясе. Сейчас я не знал, что конкретно мне может пригодиться, но, по крайней мере, рун у меня было много.
        К тому же, как я понял, есть очень неприятная особенность, о которой почему-то многие не думают. Часто одна или две неверно написанные и активированные руны могут сорвать работу всего плетения. И в этом было мое, наверное, самое главное оборонительное преимущество. Мне практически не нужны защитные плетения. Единственное, я должен успевать вовремя реагировать на активацию плетения моим противником. Ведь я видел то, что собирались применять остальные, а потому мог не уничтожать плетения или защищаться от них, мне достаточно было постараться нарушить его работу или деактивировать какой-либо из его компонентов. Но и от защиты полностью тоже отказываться не следует.
        И тут я плавно перешел ко второму своему плану.
        Я артефактор. В этом, как ни странно, еще одно мое преимущество. Мне дадут время подготовиться к битве. То есть я смогу вооружиться, тогда как мои противники туда придут только с тем, чем наградила их природа.
        Я кое-что понял. Не обязательно заранее готовить артефакты. Артефакты - это тот же набор рун, только они уже оформлены в единое целое.
        Вот от этого я и буду отталкиваться. Я не смогу за час приготовить большое количество артефактов, но в этом и нет необходимости. Мне нужны одинаковые модульные компоненты, которые есть в различных плетениях. Я точно видел, что все плетения защиты, которые нам выдал рунолог, отличаются лишь на одну-две руны. Примерно та же ситуация и с атакующими плетениями. Но, что еще более важно, полностью идентичные последовательности рун есть как в тех, так в других рунных формулах.
        А потому мне не нужно изготавливать уже готовые артефакты. Мне нужны заготовки, которыми я смогу воспользоваться как конструктором. Сами заготовки я сейчас буду выбирать из тех учебников, что лежат прямо передо мной. Мне нужны рунные формулы с максимальным количеством совпадающих элементов. Уровень плетений меня в данном случае не волновал, главное, чтобы те последовательности, что были в одном плетении, встречались и в других.
        В результате достаточно продолжительных поисков я нашел порядка тридцати пяти подобных плетений. Запомнил их формулы. Вызубрил, можно сказать. Работать придется чуть ли не на автоматизме. Поэтому я должен понимать, что делаю.
        Как ни странно, модульных конструкций под эти тридцать пять плетений потребовалось всего семь штук. Тренируюсь их изготавливать. Потратил практически два часа. За сорок минут смогу сделать четырнадцать модулей. Неплохо.
        Дальше. Необходима, какая-нибудь конструкция, где бы я мог выкладывать свой составной артефакт. Подойдет даже коробочка, куда буду складывать заготовленные перед боем модули для построения магического конструкта. Она должна быть с изменяемой длиной и рассчитана на самое большое по количеству модулей плетение. С этим проблем не оказалось. Просто воспользовался одной из тех, что позволяли хранить артефакты. Проверил. Если использовать без крышки, то все прекрасно работает.
        Параллельно, пока искал плетения и изучал теорию, понял, что же я сотворил днем с болтами для арбалета, когда они действовали с многократным поражающим эффектом. У меня получился все тот же самый составной артефакт, только последняя руна или модуль, кому как хочется, была заменена на силу в ее чистом виде. Именно поэтому и сработали мои болты. Они были только частью артефакта, второй его частью был сам воздух, который и послужил катализатором для правильной работы рун, нанесенных на арбалетный болт. И это еще одно преимущество. Таких ударников за десять-двадцать минут я успею настрогать чуть ли не двадцать штук, главное, чтобы там были камешки или предметы поувесистей. «Вы уж простите, девочки, но вы меня там по стенке размазывать собрались, а мне это не нравится», - усмехнулся я. Еще поразмышлял над этим вопросом и перерыл обе книги.
        Нашел кое-что поинтересней.
        На подобной основе можно создать реальную бомбу. Но тут нужны были немного другие руны. Пришлось поковыряться, но нашел и их. Эти формулы создавались сложнее. Но и эффект от получившихся разрывных гранат был гораздо существеннее. Осколки разлетаются чуть ли не на пару метров, и если на девочках не будет щитов, то я им не завидую. Оба этих артефакта не требовали совершенно никакого вливания магии для своей активации.

«Ну, поиграем завтра», - зевая, улыбнулся я и завалился спать. Хотя стоило ли ложиться, если мне уже вставать через час?.. Главным сюрпризом для моих девочек завтра станет то, что со стороны я буду выглядеть совершенно неподготовленным и безоружным. «А кольчугу стоит надеть», - уже закрывая глаза, подумал я: не хотелось бы самому сильно пострадать от своих же артефактов. Утро. Академия Магии, магический полигон
        - Доброе утро! - поздоровалась прибежавшая Дея. - Вот, пришла посмотреть, как у вас будет занятие проходит. - И огляделась кругом. - А что, Степан еще не пришел?
        - Угу, - кивнул внезапно появившийся из-за спин девушек тролль, - твоего брата еще нет.
        - Наверное, решил обратиться к своим богам за помощью, - усмехнулась Селия и огляделась кругом, тоже высматривая северянина.
        - Думаешь, все так плохо? - спросила у эльфарки Лейла.
        - А ты посмотри на нас, - и эльфарка обвела рукой собравшихся девушек. - Вампир, темный маг, маг Воздуха, маг Земли - и против нас не слишком сильный артефактор. Как ты думаешь, что с ним будет?
        - Думаю, что вы его недооцениваете, - тихо произнесла Рения, которая как раз в этот самый момент смотрела куда-то им за спины. - А это кто?
        - Где? - и все обернулись в нужную сторону.
        - Целая делегация, неужели все они пришли на нас посмотреть? - Лейла обернулась к другим девушкам.
        - Возможно, - сказала Селия, по крайней мере своего дядю с братом она точно узнала, да и ректора тоже. - Вон та девушка, - указала она в центр группы, - она дроу. Появилась на нашем потоке вчера. И ведут ее, похоже, именно к нам. Нам что, состав группы изменили?
        Все девушки переглянулись. У многих из них на сегодня - вернее, на этот бой - были определенные планы, и эта новость их разом перечеркивала. А подошедшие люди действительно впечатлили своим составом.
        - Добрый день, - поздоровался со всеми присутствующими ректор Старс, - у вас в группе произошли небольшие изменения.
        Девушки недовольно переглянулись. «Опять ушел», - услышала Рения тихий голос Селии у себя из-за спины. Сама она подумала примерно о том же. Но дальнейшие слова ректора развеяли их страхи:
        - Этой девушке не хватило своей группы, и мы решили присоединить ее к вашей пестрой компании.
        - Так состав не поменялся? - уточнила Селия.
        - Нет, просто вместо пяти практикантов теперь шестеро.
        Это заставило расслабиться. И девушки с интересом оглядели подошедшую. Она в свою очередь посмотрела на них, а потом уточнила:
        - А кто шестой?
        - Вон он появился, красавчик, - ухмыльнулась подруга Лейлы.
        Все посмотрели в указанную сторону, где со стороны общежития факультета артефакторики шла одинокая фигура. М-да… Было видно, что парень всю ночь не спал, но, по-видимому, так ничего хорошего в его голову и не пришло. Был он как обычно растрепанным, да к тому же еще и помятым, будто так и заснул в той одежде, что была на него надета.
        - Осознал, наконец, во что вляпался, - довольно произнесла Селия, глядя на бредущего в их сторону северянина. Он же, даже не останавливаясь и не обращая ни на кого внимания, хмуро осмотрел стоящую толпу.
        - У меня час, - буркнул Степан и направился дальше к небольшому столику, который как раз и был приготовлен для артефакторов.
        Все с удивлением посмотрели вслед идущему парню, который по дороге, постоянно наклонялся и что-то подбирал.
        - Кто его контролировать-то пойдет? - спросил опомнившийся Старс, пока остальные устраивались на скамейках и наблюдали за странным поведением северянина-артефактора.
        Такого абсолютного равнодушия никто не ожидал увидеть. Тут на их бой собралась посмотреть такая делегация - вообще-то все это только из-за девушек, но все же, - а никакой ответной реакции или любопытства,
        - Ну, давай я, - сказал Лерак и пошел вслед за парнем.
        Через час эльфар вернулся, удивленно поглядывая в сторону северянина.
        - И что там?
        - Он ничего не умеет, - пораженно протянул Лерак, - видимо, старался сделать какие-то артефакты, но у него ничего не вышло. Испортил двадцать с лишним простых заготовок. При себе у него только набор простейших рун. Оружие снять отказался, но обещал не пользоваться. - И, усмехнувшись, добавил: - Он сказал: «не убивать же я их пришел».
        - А что он собирал? - поинтересовался Гарх.
        Сегодня на первую практику допустили всех руководителей групп - эльфар, вампиров и дроу. И сейчас они сидели в небольшой ложе, наблюдая за полигоном, куда выходили девушки.
        - Да камни, как я понял, - пожал плечами Лерак.
        - А зачем они ему? - заинтересовался Старс.
        - Не знаю, - пожал плечами тот. - Он и на них что-то наносил, но, похоже, и там не очень преуспел.
        - Так у него что, при себе нет ни одного рабочего артефакта? - наконец-то сообразил ректор.
        - А я о чем пытаюсь вам сообщить! - кивнул Лерак. - Сочувствую ему.
        - Почему? - глядя на очередного пациента лазарета, спросил Старс.
        - Так это его Селия все время прибить грозится, - ответил его друг.
        - Хм, тогда там будет целая очередь, - протянул Гарх. - Рения тоже на него зуб точит.
        Они приготовились к быстрой и скоротечной схватке и не ошиблись в своих ожиданиях. Схватка и правда была скоротечной. Только вот результат был совершенно не тем, что они ожидали увидеть.
        Прозвучал сигнал начала поединка. А дальше практически с первых мгновений началось сумасшествие, никто ничего не успел сообразить.
        Были редкие всплески магии, но исходили они в основном от девушек. А с северянина все стекало, будто вода. Ректор в удивлении сидел и смотрел на молодого растрепанного парня, в котором практически не было силы, и на разлетающихся от него в разные стороны девушек с огромным магическим потенциалом.

«Что-то мы упустили», - глядя на это светопреставление, понял он.
        Весь бой закончился менее чем за несколько минут. Такого не ожидал никто.
        - И это у него, ты сказал, с собой не было ни одного артефакта? - удивленно глядя на разнесенный вдребезги полигон - как будто тут тренировались ученики старших курсов, притом все разом, - и одиноко стоящую на нем фигуру, спросил ректор у эльфара.
        - Э=э, - оторопело оглядывая устроенное побоище, протянул Лерак, - да.
        - А теперь представь, что бы он тут устроил, будь у него хотя бы один артефакт, - ректор хотел пошутить, но слишком уж зловеще это прозвучало, поэтому Старс просто задумчиво посмотрел на ставшего обходить едва шевелящиеся тела девушек парня.
        После этого ректор обернулся к остальным:
        - Кто-нибудь понял, что тут сейчас произошло?
        Все удивленно посмотрели на Старса.
        - Нам только что наглядно продемонстрировали, как сильно мы полагаемся на силу и потенциал мага, - и уже гораздо тише: - И как мало мы знаем о северянах. Полигон, Селия
        - Ну вот ты и попался! - Жалости к этому северянину, Степану, выводящему ее из себя только своим существованием, она не испытывала. Она должна доказать всем, что их ничего не связывает. Что она ничего к нему не испытывает. Хотя эта ее ненависть сама за себя все должна была сказать!
        Она весь вчерашний день и всю ночь ждала этого момента. И вот он, ее час! Убить на полигоне не получится, но покалечит она этого дикаря изрядно.

«Полог смерти», - мысленно произносит она и направляет в сторону северянина активированное плетение. «Что за тарх?» - удивленно думает девушка - заклинание не сработало. «Почему?!» Но додумать она не успела. Сильнейшая боль в груди, и ее с силой отбрасывает к стене полигона. «Что такое?» - еще не придя в себя, пытается разобраться девушка в происходящем, и тут новый удар. Ее силовой щит разносит вдребезги, и она теряет сознание… Полигон, Лейла
        Что-то идет не так. Она уже четвертый раз атакует Степана, однако ее силовой удар бьет куда угодно, но только не в этого проклятого северянина. Хотя он и стоит на месте. «Нужно что-то более мощное и бьющее по площади», - решает девушка. Идеально подойдет «Штормовой ветер». Она начинает читать заклинание, концентрируя его на северянине. В этот самый момент Селия, будто от мощнейшего силового удара, отлетает к стене.

«Нельзя терять концентрации», - старается удержать свое внимание на нужной точке девушка. «Готово!» - радостно думает она. Но с плетением происходит странное: только она его успела активировать, как то распалось.

«Что случилось?» И тут она поняла, что чувствовала эльфарка. Сильнейший удар приподнял ее в воздух. Щит выдержал, но удары последовали один за другим.

«Откуда?!.»
        Ответ напрашивался только один. Степан. Но что он сделал? Ответить на этот вопрос она не успела. Последний удар окончательно пробил ее щит, и девушку очень сильно приложило о стену. «Как так?» - пораженно подумала она перед тем, как потерять сознание. Никаких всплесков магии девушка не чувствовала. Полигон, Ира
        Этот северянин уже вывел из строя Лейлу и ту эльфарку. А ему никакого вреда нанести не удалось.
        Пока этот северянин, Степан, отвлекся на Лейлу, Ира подготовила плетение, вызывающее «дрожь земли», которое потом перейдет в плетение «каменный кулак» и прихлопнет этого непонятного Степана, чьи умения и сила явно не соответствуют демонстрируемому уровню. Комбинированные заклятия - этому не обучали даже на третьем курсе. Она сама изучила эту тему, готовясь к будущему турниру. Девушка не заметила несколько костяшек с нанесенными на них рунами, неожиданно оказавшихся у ее ног.
        Активация! Однако вместо ожидаемого плетения девушку подбрасывает сильнейшим взрывом в воздух. Ее защита не выдерживает столь мощного воздействия, тем более направленного ей в спину. Она пролетела большую часть полигона и на землю упала бессознательной куклой. Полигон смягчил удар и спас девушку от большинства повреждений. Но и она выбыла из боя. Полигон, Нея
        Девушка удивленно следила за происходящими событиями. Это был не магический поединок, а бойня. Она понимала, что кто-то очень сильно ошибся, особенно когда ее подопечную поставили противостоять этому монстру.
        Нужно было что-то делать. Хоть никто и не предупредил ее, что тут все будет настолько серьезно, однако на подобный случай у нее были свои заготовки.

«Стрелы жизни». Одна. Вторая. Третья…
        Но они не задевали спокойно стоявшего у своего края полигона парня. «Да что происходит?» - удивилась девушка. Нужно было что-то, чтобы отвлечь этого странного чела. «Каренийский захват», - пришло ей на ум одно из очень необычных плетений магии разума. Оно заставляло жертву замереть и отключало полностью все его мыслительные функции. Но при этом его нужно вовремя деактивировать, иначе могли наступить необратимые последствия.
        Правда, дочитать заклинание Нея не успела.

«Он бросил в меня булыжник», - усмехнулась девушка, приняв поведение противника за жест отчаянья, и поставила на пути летящего камня силовой щит. А потом принялась вновь воспроизводить плетение.
        Удар. И щит рухнул.
        Как такое может быть?
        Вслед за первым камнем летит второй. Нея просто не успевает поставить новый щит, а потому уклоняется. «Мимо», - констатирует она. И тут раздается грохот, а ей в спину врезается множество каменных осколков.

«Если выживу, я тебя достану», - это было ее последней мыслью.
        Хотя нет. Она вспомнила обещание ректора, что девушка тоже захочет смерти какого-нибудь северянина. Так вот, она уже выбрала этого счастливца. Ректор оказался прав. Полигон, Рения
        Теперь они остались с ним один на один. Как она и предполагала, такие люди, как Степан, просто так не сдаются.
        Девушка уже испробовала на нем несколько плетений, но они почему-то не срабатывали. Он бросался своими камнями. Она не могла понять, что происходит. Северянин не давал ей сосредоточиться.

«Да сколько же их у него?» - подумала она. И как раз в этот момент сообразила, что стояла практически открытой, а броска так и не последовало. «Закончились, наконец!» - и она у сделала шаг вперед, собираясь направить в него очередное плетение. И вдруг ее скрутила резкая и сильная боль.
        Она опустила взгляд.

«Вот в чем дело», - поняла она. Весь полигон был усеян костяшками с рунами. Они так были поглощены своей местью и целью, что не обратили внимания на такие мелочи, как то, что лежит у них под ногами.
        Вот почему плетения девушек не срабатывали, он просто сбивал их настройку или последовательность! А дальше сильнейший удар в грудь…

«Правильно, зря я расслабилась. Никто не говорил, что камни у него закончились. Это была лишь моя догадка, и в который раз я ошиблась».
        Ее тело относит на несколько шагов назад. Щит выдержал. Осталось только встать. Но этого ей не суждено было сделать. Еще один удар застал ее со спины.

«Как он смог все это рассчитать?» - пораженно подумала девушка, глядя на одиноко стоящего парня.
        А потом ее глаза закрылись. Это полигон. И она проиграла поединок. Они все его проиграли. И сделали это еще до того, как он начался. Они очень сильно недооценили этого необычного северянина. Полигон, Степан
        Я еле успевал выставить щит под нужным углом, чтобы отражать силовые атаки, а не блокировать их, как это делали девушки. Именно отразить. Позволить одной энергии плавно стечь по другой.
        Идея с рунами неплохо работала. Сложные плетения переставали держать свою структуру, нужно было только успевать подкидывать свои руны в момент активации плетений.
        Кстати, у их силовых щитов есть слабые места. Это я тоже заметил сразу и стирался бить именно туда.
        Первая подставилась под удар Селия. Ее подвела жажда мести и ее несдержанность. Она так хотела меня наказать, что забыла об осторожности и замешкалась.
        Следующей была Лейла. Она отвлеклась на Селию и тоже подставилась. Хотя если бы она сумела воспроизвести то свое плетение, то мне был бы конец. А так я его разрушил и пробил щит.
        Этим думала воспользоваться Ира. Но я заметил кое-что, что можно перенять. Вот она, модульность в действии! Часть создаваемого девушкой плетения идеально подходила для того, чтобы создать большую бомбу. Что я и сделал, подбросив ей несколько рун.
        Нея попалась на простой уловке, ну и на том, что свои разрывные камни я до этого еще не использовал.
        Сложнее всех оказалось с Ренией. Она учла все ошибки остальных девушек. Пришлось придумывать новую тактику.
        Массированная атака, и параллельно я выстраивал для нее ловушку. Вернее, даже две. Но вторая не потребовалась.
        Вот даю ей понять, что я упускаю хороший момент для броска, девушка думает о том, что у меня закончились снаряды. Делает шаг вперед и попадает в первую рунную ловушку. Взрыв. Ее отбрасывает назад. Там еще одна.
        Последняя ловушка так и осталась не активированной.
        Вроде все.
        Оглядываюсь вокруг, все девушки хоть и пострадали, но не сильно. Я так понимаю, этот полигон не просто так называется тренировочным. Пора выбираться. Но не оставлять же их здесь одних! Вижу машущего мне рукой тролля. Киваю ему на выход, а сам подхожу к Ире. Ей досталось больше всех.
        Поднимаю ее на руки и отношу к Рении. Она лежит на наиболее чистом участке. Потом, так же по одной, переношу сюда остальных девушек. Последняя Селия. Она приходит в себя у меня на руках.
        - Все еще хочешь меня прибить? - тихо спрашиваю я у нее.
        - Теперь еще больше, - так же тихо отвечает мне эльфийка.
        - Жаль, - произношу я, - мне не нравится делать вам больно.
        - Но у тебя это неплохо выходит, - раздается голос Рении с того места, где она до сих пор лежит. И правда, пришла в себя очень быстро.
        - Это единственное, что я умею делать хорошо, - спокойно отвечаю я.
        - Делать больно, - усмехнулась вампирша.
        - Нет, - все также спокойно отвечаю я. - Убивать.
        Девушка медленно кивнула мне в ответ.
        Это все-таки тренировочный полигон, в любом другом месте исход нашего противостояния был бы печален, и она это прекрасно поняла.
        В этот самый момент к нам подошел тролль и подбежала Дея, которая начала хлопотать около девушек.
        - Ну ты и зверь, - констатировал Гром. - Повезло, что я не попал к тебе в группу. И еще больше повезло, что на турнире ты на нашей стороне. Не завидую я нашим противникам.
        И тролль пораженно оглядел полуразрушенный полигон. Черт, за всеми этими делами я как-то совсем забыл о турнире…
        Глава 15 Следующие три с половиной недели до начала турнира. Разные места
        Такого триумфального боя, как в первый раз, у меня больше не получилось. Тогда существенную роль сыграли расслабленность девушек, их пренебрежительное отношение ко мне и эффект неожиданности. Это в совокупности и выдало такой разгромный результат. Девушки просто не отнеслись ко мне, моим возможностям и предстоящему бою достаточно серьезно. Я специально постарался создать у них именно такое обо мне впечатление. Нужный результат был мною достигнут, хоть и пришлось жестоко наказать девочек за ошибку.
        Я остался относительно целым и здоровым. Мои знакомые высокородные дамы наконец переосмыслили свои способности и умения и значительно снизили самооценку. Это им было только на пользу. Проблем с оценкой своих собственных возможностей и возможностей противника у них теперь не было. Я перестал быть для них живым покойником или куском мяса для битья, как они воспринимали меня с самого начала нашего знакомства. Желание прибить меня у них будто рукой сняло. Видимо, этот мир не только слишком странный и непонятный, но и достаточно жестокий и не прощающий ошибок. А потому мое поведение на нашей первой боевой практике было истолковано ими правильно. Если бы мы встретились в реальном бою, то живых среди них не было бы.
        Все они это прекрасно поняли, как поняли и то, что я представляю существенную угрозу, даже если не размахиваю кулаками. Ну а дальше пошла учеба.
        На полигоне у нас повелось, что сначала девушки всей остальной группой пытались вынести меня, а уже потом разбирались между собой. Правда, до этого они дошли не сразу, но все-таки дошли. Зато мне это дало столько практики, что хоть одним местом жуй. Из девочек буквально за месяц наших совместных тренировок получилась одна хорошо сработанная команда. Хоть они и не замечали этого сами, но я-то столь явный прогресс со стороны видел очень четко.
        Пока шел месяц теории и учебных боев и всеобщего ожидания турнира. Все мы невольно должны были стать его участниками. Хотя как сказать, невольно… Некоторые добровольно на это подписались, некоторых заставили их обязательства, ну а мне просто деваться было некуда. Артефакторов-то было всего два. Вечер после практики. Столовая
        Я пришел поужинать. Никогда не любил готовить и потому был рад при поступлении в Академию узнать, что этого и не требуется. Сегодня, как я понимал, буду обедать в гордом одиночестве.
        Девочки должны были отлеживаться, Дея хлопотала возле них, а у Грома опять появились какие-то дела в городе и он сразу после занятий убежал к Сериулу в магазин. Я сидел и анализировал результаты сегодняшнего боя.
        Этим я и так прозанимался весь день, так как никаких других лекций или занятий на сегодня нам назначено не было. Расписание получалось такое: два дня теоретических занятий, один день практики на полигоне, а потом отсыпной до конца дня с практическими занятиями, для особо переусердствовавших. Или анализ проведения боя, можно в группе, можно по отдельности. Чем я и занимался, так как устать-то я особо не успел. Разве что когда относил девушек в их комнаты. Но это не было особо сложным.
        А если вернуться к анализу, то у меня получалась не очень радостная картинка. Во-первых, если бы девушки действовали хотя бы согласованными парами, то у меня не было бы никакого шанса. Поэтому стоило пересмотреть тактику работы с ними и их собственного взаимодействия. Кроме своей собственной безопасности, я хотел позаботиться еще и о них.
        Во-вторых, во время боя я выяснил, что мне обязательно нужно хотя бы одно плетение, которое я могу воспроизводить без рун и артефактов. Тот же самый простейший щит, на создание и поддержание работы которого мне и пришлось потратить все свои составные артефакты. А это очень расточительно и непродуктивно. Если на турнире я встречусь с кем-то белее подготовленным, то меня просто разделают под орех.
        И в-третьих, я понял, что дополнительно мне нужно что-нибудь атакующее, даже самое элементарное, но при этом воспроизводящееся мгновенно. Именно на это я наткнулся, когда пытался пробить щит Лейлы. Мне на последний удар не хватило самой малости.
        Четвертое - последнее и, пожалуй, самое главное. Мне срочно нужно расширять тот арсенал доступных модульных плетений, которые у меня есть в запасе. Те тридцать пять штук рунических формул, которые я вычислил на основе всех своих учебников, что у меня были на руках, оказались относительно однобоки. Эти рунные формулы не перекрывали всего спектра требуемых мне направлений во время боя.
        Это я понял прекрасно. Поэтому мне необходимо найти, и желательно побыстрее, такие новые рунные магические формулы, которые бы позволили закрыть огромные дыры и пробелы в подготовке. Еще я собирался почистить тот список плетений, что уже знал, и убрать из него аналогичные по своему действию и воспроизводимому эффекту.
        Мне нужны были наиболее быстрые в воспроизведении, наиболее эффективные и наименее энергоемкие формулы.
        Это был бы идеальный вариант, но я понимал, что такого добиться практически нереально, а потому у меня есть еще целый месяц для различных экспериментов и выбора наиболее подходящих комбинаций.
        Лучше работать с ограниченным списком хорошо изученных и опробованных плетений, чем пытаться выбрать из десяти одинаковых, теряя на это время. За один день этого не сделать, но теперь-то время у меня появилось! К тому же, мне очень понравилась схема работы Иры, когда она организовала некую связку из двух плетений. Это было вполне логично. Однако я о таком не читал и подобной информации в учебниках не находил. Хотя по сути это все та же модульность, но уже более высокого порядка. Тут происходило объединение не отдельных модулей одного плетения, а различных плетений.
        И кстати. Если у меня получилось встроить в ее плетение свои модули, то и на этом можно сыграть. Только над этим нужно думать и понимать, что я делаю. Мне катастрофически не хватало знаний. Выданные мне учебники я за день перелопатил уже не один раз. И получалось, что мне нужны были новые книги, учебники, и другие пособия.
        Тут было три варианта. Вернее, четыре, но один из них уже отпал. Я просто пришел в библиотеку и допросил выдать мне кое-какие книги. На что меня вежливо послали. Все, что мне можно было получить по своему ученическому допуску для своего факультета и на текущий момент, я уже получил. Ничего другого мне пока не полагалось.
        Новая порция знаний в виде учебников будет доступна мне только через три месяца. После прохождения первой учебной практики. Вот так я мимоходом узнал еще и о какой-то учебной практике.
        Второй вариант. Криминальный. Просто влезть в библиотеку ночью. Правда, тут нужно понять, где и что искать. Да и пока не хотелось особо нарываться.
        Третий вариант. Тут были магические и обычные лавки, торгующие различной книжной продукцией. Нужно сходить и посмотреть, что там есть. Можно, как я понимаю, нарваться на очень интересные труды. Обычно продавались книги сугубо практической направленности, типа справочника заклинаний или инструкции по проведению тех иди иных ритуалов. Книг с рунными формулами, предназначенных для артефакторов и рунных магов, было мало. А уж с изложением теории магии вообще было не найти, они были невероятной редкостью. Впрочем, я же нашел свои доспехи и вооружение, так что и тут можно было попробовать.
        Был еще один вариант, последний. У меня было пять или даже шесть знакомых девушек и один тролль, у которых можно было эти самые учебники попросить. Только вот согласятся ли они? Хотя с Деей и Громом вопросов не возникнет. Уж на пару вечеров книги они мне дадут. А вот остальные под вопросом.
        После ужина я как раз хотел пройтись по городу да посмотреть, что мне могут предложить магические лавки на торговой площади в этом отношении.
        Я так задумался, размышляя над этой проблемой, что заметил подошедшую к моему столу девушку только в тот момент, когда она уже садилась за наш - похоже, теперь это действительно наш - столик. Похоже, за ним, кроме нас, никто никогда не сидел.
        - Как самочувствие, Рения? - вежливо поинтересовался я.
        - Жить буду, - ответила она и приступила к ужину.
        По ней сейчас не было заметно, как девушке досталось на полигоне утром. А ведь она и продержалась дольше всех, и хуже нее было только Ире. Вот что значит повышенная регенерация! Рения уже относительно нормально выглядела даже в тот момент, когда я относил ее к ним в комнату. Тогда она ничего мне не сказала, только зыркнула на меня исподлобья. Я решил не заморачиваться и считать это выражением ее огромной благодарности за мою помощь. И вот сейчас она пришла сюда.
        - Расскажи, что произошло на полигоне? - попросила неожиданно она.
        Ну конечно, что ее могло еще интересовать! Хотя я и так собирался с ними поговорить на эту тему. Если они не поймут своих ошибок, то и я не смогу научиться ничему большему, а потому нужно проделать работу над ошибками. Однако поговорить нужно не только с нею.
        - Как себя чувствует Селия?
        - Получше. Обещала спуститься, хоть я ее и отговаривала. Но и у нее к тебе те же самые вопросы.
        - Догадываюсь, - и сразу уточняю: - Лейла? Ира?
        - Лейла нормально. Она оборотень, так что ее регенерация ничуть не хуже, чем у меня. А вот Ира обычный хуман, не вампир и не оборотень, да и досталось ей гораздо больше, чем нам всем. Но и она обещала подойти. Ей хочется поговорить с тобой. Так что они все скоро придут.

«Так, девочки уже договорились между собой, - понял я. - Ну, значит, мне будет гораздо легче, не нужно их собирать».
        - Да, кстати, - сразу не спросил, а сейчас есть время, почему бы не поинтересоваться? - Не знаешь, почему нас было на одного больше, и что это была за девушка? А то на полигоне я не смог ее рассмотреть, а сразу не обратил внимания.
        - Она дроу, зовут Нея. Учится на факультете вместе о Селией. Ее приписали к нашей группе.
        - Странно это, - пробормотал я.
        Хотя мелькнула у меня одна мысль, но я не уверен, что она соответствует действительности. Мне показалось, что эту дроу я уже видел. Однако ее лица я не успел рассмотреть, только зацепил краем сознания. А вот на что я обратил внимание, так это на то, что она - неправильный эльф.

«Интересно», - это заставило меня задуматься. Если я прав, то вырисовывалась любопытная картина. Рения на мои же слова лишь пожала плечами, так как никаких своих предположений у нее не было, да и ничего странного она в этом не видела.
        В зале появились остальные мои знакомые.
        - Обалдеть, - поглядев на них, пробормотал себе под нос я, - не зря меня Гром назвал зверем.
        Относительно нормально выглядели лишь Рения и Лейла. А вот остальные девушки будто только выбрались из камеры пыток. Дея подбежала ко мне и попыталась начать воспитывать:
        - Как так можно? - сказала она и постаралась строго посмотреть на меня. - Ты что с ними сотворил, дикарь ты лесной?
        Будто до этого она их уже не видела. Еще утром, на полигоне. Видимо, пройдя свою практику, девочка поняла, что у нас с девушками все было гораздо жестче и серьезнее и там даже не пахло теми детскими играми, о которых она до этого говорила. Но меня это не тронуло.
        - Так нужно, солнышко, - сказал я ей. - Для них же нужно.
        Дея удивленно взглянула на меня, я же вновь осмотрел девушек.
        - Им хватит двух дней, чтобы восстановиться? - переведя взгляд на Рению, спросил я у нее.
        - Должно, - немного подумав, ответила вампирша и добавила: - Маги Жизни уже начали колдовать над ними, но это все равно потребует времени. Ты хорошо подготовился и утер нам нос, поставив на место.
        Рения вполне взвешенно оценила прошедший учебный бой. После чего она немного грустно улыбнулась. «А она ведь очень красивая», - пришла мне в голову мысль. Но это вряд ли скажется на нашем следующем поединке. Зверю внутри меня все равно, кого убивать. Ему все равно, каким способом и как он будет это делать. На то он и зверь. На то я и есть я.
        - В следующий раз постараюсь быть аккуратнее, - наиболее искренне произнес я, глядя на нее. Я и правда собирался себя сдерживать. Эти девушки, как бы они ко мне ни относились, не были мне врагами. Рения же посмотрела на меня как на идиота.
        - Если ты так сделаешь, я тебя возненавижу и не смогу простить никогда.
        И такая сталь проявилась в ее голосе, что мои мысли о прекрасной девушке, сидящей рядом, как ветром сдуло. Все-таки и она та, кто она и есть. Вампир. Истинный вампир. Прирожденный убийца и охотник.
        - Эм… - только и протянул я. - Хорошо, я понял.
        Говорю же, они тут все ненормальные! Как и я сам. Так что я идеально вписываюсь в местное общество.
        Видимо, ни Селию, ни остальных девушек остальные с утра еще не видели, и потому все сейчас пораженно смотрели на них. Брат эльфийки подскочил из-за стола и подбежал к ней.
        - Что с тобой? - удивленно спросил он.
        - Проиграла на полигоне, - спокойно ответила эльфийка и, отстранив его в сторону, прошла к нашему столу.
        Tот так и остался стоять на месте, изумленно глядя вслед своей сестре. За Селией и остальные подошли к нам. И только сейчас мне удалось хорошо рассмотреть девушку-дроу, которая пришла вместе со всеми.

«Нея, значит», - так вот как, оказывается, звали ту неизвестную шпионку! И теперь пазл сложился. Сначала она следит за заказчиком, потом разговаривает с ректором Академии, а уже на следующий день оказывается на факультете Селии и в нашей группе. «Значит, она приставлена ее охранять», - чтобы дойти до этой мысли, не нужно выстраивать длинную логическую цепочку, достаточно и тех разрозненных фактов, что у меня были.
        - Мы еще не начинали, - даже не дав мне поздороваться, сказала девушкам Рения, те лишь кивнули и расселись вокруг столика.
        - Рассказывай, - тихо обратилась ко мне Селия, при этом даже не поднимая глаз от стола.
        - Может, не здесь? - спросил я у них. - Не думаю, что это разумно.
        И обвел рукой вокруг нас, где все только и делали, что с разной степенью интереса наблюдали за нашей компанией.
        - Ты прав, - согласилась Рения, - пусть девушки поедят, и пойдем.
        Я поглядел на них и, быстро все поняв, поднялся из-за стола. Узнал, кто что хотел бы себе заказать, а потом сбегал к раздаче. Можно и поухаживать немного за ними, по моей же вине страдают! Закончили с ужином девушки быстро. После этого нам нужно было найти относительно пустую аудиторию, и так как наш факультет был ближе всего, мы там и обосновались. Ну а дальше меня завалили вопросами. Кто где ошибся? Почему я поступил так, а не иначе? Пошел полноценный разбор полетов, и именно тогда я понял, что следующая практика мне так просто не дастся.
        Так прошло практически два часа; мы бы и дальше сидели, но нас вежливо попросили освободить аудиторию, так как здание на ночь закрывалось. Я проводил девушек до их общежития. Как оказалось, живут они в трех соседних комнатах, что меня, в общем-то, не удивило. На прощание я попросил у девушек разрешения пользоваться их учебниками.
        К моему удивлению, как только я сказал им о том, что мне это нужно для подготовки к практическим занятиям, то все без особых возражений или дальнейших вопросов и уточнений согласились. На этом закончился наш первый день и первый разбор полетов. Неделя спустя. Город, торговая площадь
        К моему глубокому сожалению особой пользы от книг девушек я не получил. Им преподавали те же теоретические основы, что и мне. Только учебники Лейлы и Иры принесли мне кое-какую пользу. И то у Иры уже началась ее специализация и сведения о теории в ее учебниках были фрагментарны.
        Хуже оказалось с рунными формулами. Их у девушек в книгах не было в принципе. Что и неудивительно, это не их специфика. Им выдавались готовые заклинания и плетения, а это мне не подходило. Мне пригодился лишь учебник Рении, в котором были вампирские рунные формулы и их рунный алфавит. Я изучил и их, на всякий случай.
        Последним преимуществом, которое я смог получить из литературы девушек, это управляемое плетение силового щита - лучший вариант из всего того, что я нашел, и «удар ветра». Силовой щит был у Селии и Неи, а плетением «удара ветра» со мной поделилась Лейла. Они даже не задумывались, зачем мне плетения чужих школ, но после пары тренировок, где я воспользовался заклинанием силового щита, изучая его возможности и определяясь со степенью его использования, даже не пытались заговорить со мной на эту тему.
        За это время я отсортировал и перегруппировал уже найденные мною комбинации рунных формул, выделив те из них, что реализуют один и тот же функционал. Уже среди них выбрал наиболее эффективные и подходящие мне, чем значительно сократил общий список. Теперь у меня было всего пятнадцать плетений, и для их реализации требовалось всего четыре различных модуля. Скорость воспроизведения плетений возросла неимоверно.
        Фактически, я сейчас мог оперировать тремя одновременно работающими артефактами, плюс у меня были заготовки под два рунных алфавита и два боевых плетения, которые я мог реализовать самостоятельно. Сегодня я узнал от нашего куратора о том, что на рынке есть не очень известный в широких кругах магический магазинчик, где можно поискать не только магические предметы, но и определенную, причем достаточно редкую, литературу. Сейчас я направлялся туда.
        Как мне и сказали, никакой вывески или рекламы на этой магической лавке не было. Просто небольшое здание и вход в него. Да и вход не с самой торговой площади, а откуда-то со стороны ближайшего проулка. Если и захочешь, то не найдешь.
        - Добрый день, - услышал я приятный женский голос, прозвучавший откуда-то слева, когда вошел внутрь. - Чем мы можем вам помочь?
        Разворачиваюсь и смотрю на заговорившую со мной женщину. Почему-то я ожидал увидеть тут какого-нибудь пожилого или не очень мага, но никак не молодую женщину - ну или девушку - оборотня. Правда, и она была магом, и судя по ее ауре, неплохим. Маг Жизни, насколько я понимаю. Что среди оборотней, как я уже выяснил, редкость. Они больше работают со стихийной магией.
        - Добрый день, - отвечаю ей. И, немного помолчав, продолжаю: - Мне сказали, что у вас тут есть достаточно интересный выбор разнообразной магической литературы, вот я и хотел посмотреть. Что вы можете предложить?
        - Ой, - и она взмахнула рукой, указывая куда-то себе за спину, - по книгам вам лучше переговорить с моим отцом. - А потом добавила: - Минутку, я сейчас позову его.
        Потом резко развернулась и упорхнула куда-то за стойку, я же с улыбкой наблюдал за нею. На примере Лейлы я уже выяснил, что практически все оборотни были именно такими. Гибкими, игривыми, неспокойными. Быстрыми и стремительными. С жаждой деятельности. И мгновенно поддающиеся общему порыву. Взбаламутить их не составляло никакого труда, только подкинь идею - и они уже готовы. Легки на подъем, однако при этом они всё схватывали на лету. Правда, долго одним и тем же делом заниматься не любили.
        Лейла была одним из немногих исключений из этого общего правила. А вот оборотни, те, что учились на рейнджеров или искателей, как раз и были типичными представителями этого племени. Как и встреченная сейчас мною девушка. Буквально через несколько секунд она вернулась.
        - Вы лучше пройдите в книжный зал. - И указала туда, откуда только что вышла. - Книги, свитки, пергаменты и прочая литература представлены у нас именно там.
        И пропустила меня мимо себя.

«Что за черт», - удивленно подумал я, проходя рядом с нею, останавливаясь и смотря в ее смеющиеся и лучащиеся озорством глаза. Девушка, когда я проходил рядом, просто наклонилась вперед и лизнула меня в районе шеи. «И это взрослая женщина? - ошарашено подумал я. - Ну или не взрослая, но лет на пять-шесть она точно старше меня».
        При этом я непроизвольно приложил руку к тому месту, где язычок девушки прикоснулся к моей коже. «Блин. Надо что-то делать», - я не каменный и мне давно была нужна девушка, тем более в окружении таких красавиц это ощущаешь особенно остро. Но наши с ними отношения как-то не очень располагают к какой-либо близости. Хотя, что странно, судя по пересказам Деи или моих новых приятелей, для всех остальных мы чуть ли не живем вместе.
        Между тем эта молодая магиня стоит и с хитроватым прищуром смотрит на меня. Смешинки и какое-то притягивающее огненное озорство не уходят из ее карих глаз.
        - Дара, отстань от посетителя! - раздается из комнаты спокойный и ровный мужской голос.
        - Да, папа, - отвечает девушка и, вроде как случайно (ага, как же, поверю я в это; да тут слон спокойно может пройти и никого не задеть), прижимается ко мне своей упругой и такой притягательной грудью.

«Тьфу ты, черт!» - встряхнул головой я.
        - Ой, простите!.. - Стоит и невинно хлопает глазами, будто только что ничего не произошло. Я в шоке, если честно. Даже не знаю, как поступить. Ничего такого про оборотней я не слышал. Да и Лейла ведет себя вполне адекватно. А тут прямо выброс гормонов и адреналина. Меня даже слегка потряхивать начало. «Что происходит?»
        Я, от греха подальше, под озорной взгляд и ту же невинную улыбку девушки прошмыгнул туда, откуда и раздавался мужской голос. А то уже чувствовал, что кровь начала в висках стучать и сердце заходило ходуном, чуть ли не выпрыгивая из груди.
        Меня тянуло к этой Даре. Ничего не понимаю. Явная реакция организма на эту девушку. Но инстинкты какие-то животные. Не мои. Она хоть и симпатичная, но я бы предпочел любую из своих знакомых. Или всех вместе, о чем я не раз уже мечтал. Не было у меня такой непреодолимой тяги именно к этой девушке-оборотню.

«Что за фигня?» - Я до сих пор ощущаю ее манящий и притягательный запах. Сделав несколько шагов вперед, остановился и успокоился. Посчитал овечек и слоников, привел свое возбудившееся тело в порядок и уже с адекватно соображающей головой прошел дальше по коридору.
        - Проходите сюда.
        Блин. Голова хоть и соображает, но не полностью. Как я мог пропустить такую сильную ауру поблизости, даже не знаю! Если бы не подсказка, я бы прошел мимо нужного поворота. «Вот оно, очарование ведьм в истинном их обличье. Разум отключается напрочь. Остаются только голые инстинкты». Явно же мое состояние - проделки этой девушки. Только сейчас стал соображать чуть получше, будто вырвавшись из какой-то пелены и странного состояния притягательной красоты этой незнакомки.
        А здание-то гораздо больше изнутри, чем выглядит снаружи. Почти как моя комната, но тут масштабы гораздо более впечатляющие. Вхожу в небольшую круглую комнату. Вся она по окружности обставлена шкафами с книгами. Сотни книг и свитков. Какие-то дощечки. Пергаменты. Что-то еще, что разглядеть сразу не удалось. В общем, здесь было много всего. И все это разложено явно в каком-то порядке, хотя никакой определенной системы я пока не увидел.
        В середине комнаты небольшой столик. Вокруг несколько кресел. В одном из них сидит мужчина. Тоже оборотень. Именно его ауру я и видел. Теперь понимаю, что Дара - очень молодая девушка, и сомнений в этом у меня абсолютно никаких, по сравнению с вот этим представителем оборотней.
        - Добрый день, - здороваюсь я с этим патриархом.
        Власть и влияние, которыми обладает этот оборотень, ощущаются на физическом уровне. «Кто он, интересно?» Пиетета перед ним никакого нет, просто действительно интересно, откуда в какой-то захудалой лавочке может оказаться наделенный такой властью корнол. Мужчина поворачивается. У него явно волчий взгляд. Это взгляд истинного оборотня, когда глаза навсегда приобретают животную форму. У девушки в лавке, кстати - я хоть и обратил на это внимания, но не придал значения, - глаза такие же. Вероятно, в их жилах течет сильная кровь. Мужчина явно держатель своего собственного тотема. «И какого?»
        Обучение в Академии не проходит зря. Да и общение с другими оборотнями, которые оказались компанейскими ребятами, тоже. Так что и об этом мире, и о тех, кто его населяет, я узнал немного больше. Но, судя по сегодняшней встрече, далеко не все, очень далеко и очень не все.
        - Добрый.
        И вижу, как от оборотня в мою сторону потянулась тоненькая энергетическая линия.
        - Простите мою дочь, - насмешливо говорит он, - ей уже давно пора рожать детей, да и мне хочется увидеть внуков, но подходящего отца для них она пока не встретила. Вот ее и клинит иногда.
        - Ага.
        Мужчина без особой паузы спрашивает:
        - У тебя в роду были корнолы из северных долин?
        - Вряд ли, - отвечаю я, так как оборотней в моей родне наверняка не должно быть. Я-то из мира, где их в принципе нет.
        - Странно, - протянул он, - такое ощущение, что были. Иначе бы ты не почувствовал ее зова.

«Зов, - задумался я, - так это из-за него меня так тянет к этой девушке? Она что, детей от меня захотела? Просто так? Даже ничего не узнав и не спросив?» Я в обалдении смотрю на оборотня. А от него в мою сторону вновь протягивается тоненькая линия энергии.
        - Хотя да, примесей нашей крови в тебе нет. Странно. Хотя…
        Я так понимаю, мужчина разговаривает сам с собой, так как ответов он от меня не требует.
        - Это, вероятно, очень старое наследие. Но тогда твой род должен быть древним.
        И вот сейчас он вопросительно посмотрел на меня. Тут мне скрывать нечего.
        - Не знаю, - пожимаю плечами и совершенно искренне отвечаю, - я сирота.
        - Все понятно, - кивает он, будто это ответ на все его вопросы. Я же, наоборот, в тупике.

«Чего ему понятно-то?» - задался я вопросом, но ответа я так и не получил, потому что этот странный маг-оборотень переключился уже на другую тему:
        - Так что тебя привело к старику Груулу?
        Ну да ладно, я пришел сюда по своим делам, пора бы сосредоточиться на них.
        - Мне порекомендовали вашу лавку как одну из тех, где можно найти хорошую литературу по магии, - ответил я.
        - И что же тебя интересует? - вопросительно посмотрел на меня Груул.
        - Все, что касается теории магии, рунной магии и артефакторики.
        Остальные разделы мне пока были не нужны, так как из них приходилось выколупывать мизерные крупицы в ворохе хоть и полезной, но не имеющей пока для меня значения информации.
        - Хм, - впервые удивленно взглянул на меня оборотень. - Признаюсь, я ожидал от вас совсем другого.
        После этого он поднялся из кресла и подошел к одному из шкафов.
        - Книги по теории магии у нас стоят тут, - он указал на пару полок. - По рунной магии у меня есть всего пять книг, одной из которых является полный справочник плетений и рунных формул, но не думаю, что он вас заинтересует. Ведь, насколько я понимаю, вы ученик первого потока и до такого уровня вам еще расти и расти? Эти книги стоят тут.
        И он показал на несколько стоящих рядом книг. Зря он думает, что меня это не заинтересует; как только я услышал название, то даже мысленно облизнулся.
        - Это - книги по артефакторике.
        Они стояли на той же полке, и было их чуть больше. Штук семь.
        - Можно посмотреть? - спросил я у мага.
        - Пожалуйста, - ответил он, - но я должен предупредить вас, что все книги дорогие, самая простая, - и он указал на одну, относящуюся к теории магии, - стоит двести золотых.
        - Хорошо, я понял, - кивнул ему я и под его несколько удивленный и задумчивый взгляд подошел к полкам с книгами. Похоже, он ожидал, что названная цена меня отпугнет. «Блин, по названиям ничего не поймешь», - огорченно подумал я. Начал с книг по рунологии. Тут все было просто. Справочник я сразу отложил в сторону. Действительно, очень большая книга, да еще и магией от нее разит за километр.
        Маг сам себе кивнул головой на мои действия, видимо подумал, что я отказываюсь от нее. Но для меня ее просто не имело смысла смотреть. Она мне и так подходит. И я это прекрасно знал. «Что у нас тут еще?» Две книги по общему построению рунных формул, но одна из них более полная и объемная. Вторая более краткая, и мне кажется, что не весь материал в ней полностью освещен, будто специально урезан.
        Уточняю у Груула. Так и есть. Это просто краткий справочник основного синтаксиса. Мне он не интересен. Данный материал именно в таком виде нам будут преподавать в Академии. Это я узнавал, когда пытал Глена, нашего куратора, о будущей программе нашего обучения.
        Следующая книга была гораздо интересней. Чей-то авторский трактат, такого точно не найти в Академии. Беру не глядя.
        Последней книгой оказался странный учебник по рунологии.
        - А это что? - спрашиваю у мага.
        - Насколько мне известно, - она переписана кем-то из учеников Древних магов. Если ты заглянешь внутрь, то увидишь, что там используется совершенно непонятный рунный алфавит. К тому же книга зашифрована.
        Я открыл книгу и полистал страницы. Да, читать ее невозможно. Особенно если не понимаешь, что там написано и на каком языке. Но тут мой взгляд зацепился за одну из рун.

«Черт, я ее точно видел, когда работал мой взломщик магических дверей, и именно тогда, когда он открывал тайник в подземелье со скелетами…» Значит, это и правда какая-то копия одного из трактатов Древних! Будем разбираться. Беру.
        Следующими были книги по артефакторике. Тут все оказалось еще проще. Это были сплошные справочники. Два с различными рунными алфавитами. Что мне не понятно, так почему они не относились к рунологии? Я выбрал тот, где было описано большее количество рунных групп. Еще три - это справочники материалов. Я выбрал наиболее полный.
        А две последние книги я даже не понял, о чем были, поэтому пока оставил их без внимания. Маг, сидящий рядом, сначала не слишком обращал на меня внимание, а занимался чтением какого-то трактата, но заметив, как я сортирую его книги, все с большим интересом следил за мной. Ему уже стало понятно, что я нацелился именно на ту стопочку, где было сложено гораздо меньше книг.
        - Молодой хуман, - спросил он, - вы хоть примерно представляете себе общую стоимость выбранных вами экземпляров?
        Я пожал плечами и просто ответил:
        - Жизнь, знаете ли, дороже.
        Тот странно посмотрел на меня в ответ, но промолчал.
        Я же приступил к сортировке книг по теории магии. Там я выбрал всего семь трактатов, но они охватывали все направления магии чуть ли не полностью. Уже убирая книги обратно, мой взгляд зацепился за пару отдельно стоящих экземпляров.
        - Простите, а это что? - спросил я, указывая на книги, чтобы не лезть за ними наверх.
        - Элементарная алхимия, в двух томах, - просто ответил Груул, и потом с не меньшим удивлением, чем раньше, спросил: - Тоже заинтересовало?
        Я же вспомнил небольшую лабораторию Сериула и его точное определение свойств тех или иных материалов. Найти небольшую переносную алхимическую лабораторию, думаю, не составит труда. А работать с нею можно, даже не будучи магом. Тролль-оружейник как-то обходился без дара.
        - Да, - уверенно кивнул я и показал на выбранные книги. - Сколько за все?
        Груул подсчитал что-то в уме и, судя по всему, ожидая моего изумления, ответил с ехидной улыбкой на лице:
        - Сорок восемь тысяч золотых.
        Ну а что я говорил, никто и не думал, что магия - это дешевое занятие. Я спокойно полез в свою сумку и стал по одному вытаскивать кошельки с золотыми монетами.
        - Сорок восемь, - закончил считать я, выставив последний из них на стол. Не одному мне сегодня удивляться. Маг был в не меньшем обалдении, чем я после короткого общения с его дочерью. «В расчете», - усмехнувшись, я стал убирать купленные книги к себе в сумку.
        Денег становилось все меньше. Ну да ничего. Как раз сегодня я собирался навестить особняк того самого графа Агура и тайники за городом, о которых мне было известно. Собрав книги, я поднялся.
        - Спасибо. Вы мне очень помогли, - сказал я оборотню, так и оставшемуся сидеть в кресле. - У вас и правда можно найти все, что нужно.
        И, склонив голову, я вышел из небольшой комнатки. Были еще дела на сегодня, да к тому же сейчас предстояло еще одно страшное и практически невыполнимое испытание. Следовало как можно спокойнее пройти обратно мимо Дары.
        Черт! Опять ничего не вышло. Как только я оказался в пределах ее видимости, то потерял голову. Как, похоже, и сама девушка. Я готов был взять ее прямо тут, и меня не волновало, что в десятке метров находится ее отец или сюда в любой момент могут войти. Если бы так не вовремя не открывшаяся дверь и не вошедший очередной клиент, пожаловавший к ним, были бы у Груула внуки, я даже не сомневаюсь. Не получилось бы с первого раза, так с пятого или там с шестого точно бы все срослось.
        Я как из какого-то плена вырвался из этой странной и необычной лавки и хотел поклясться себе, что сюда больше ни ногой. Но что-то меня остановило. Наверное, усмехающееся лицо Груула, наблюдавшего за мной из окошка. Кивнув ему еще раз, я, встряхнувшись, дал себе такого мысленного пинка, что практически за десять минут добрался до стойл Академии.
        А потом уехал за город. Тииру нужно порезвиться, а мне, наоборот, проветриться.
        Эту ночь я не спал. У меня перед глазами были огненные волосы Дары, и ее карие волчьи глаза.
        - Отец! - вбежала Дара в небольшую комнату, а потом подошла к сидящему в кресле оборотню. - Это же он! - тихо произнесла она. - Я такого никогда не испытывала. Это ведь точно он?
        И она вопросительно посмотрела в глаза чуть ли не старейшему существу в их мире, а потом спросила:
        - Он оборотень?
        - Нет. Но в парне точно течет Древняя кровь. Ты не переживай, он нам подходит. Даже больше, чем все остальные смертные.
        - Ты о чем, отец?
        - На этой планете был всего один род с такой сильной наследственной памятью, однако я думал, что их представителей уже больше нет. А оказывается, один все-таки есть. Нужно почаще наведываться сюда.
        - Папа, да о ком ты говоришь? - девушка посмотрела на оборотня. А оборотень ли он?
        - Помнишь мужа своей старшей сестры, Деария?
        - Конечно. Красивый такой и добрый. Это же от них ведут свой род оборотни, я знаю. Мне мама и сестра рассказывали. Он мне всегда нравился. Но он выбрал Тараю. Тем более, я и зова к нему не чувствовала. Но его давно нет в живых. Его же убили во время войн Древних с теми чужаками…
        Девушка удивленно посмотрела на отца:
        - Так ты думаешь, этот парень - прямой потомок Деария? Вот если о нем Тарая узнает!.. - и Дара непроизвольно улыбнулась. Она всегда немного завидовала своей старшей сестре. Тарае сразу повезло встретить того, кто откликнулся на ее зов. А она все еще ждала этого момента. И вот он, наконец, наступил. Правда, так неожиданно! Пришел какой-то парень, и она потеряла голову.
        - Так. Папа, - напомнила о себе девушка, - он что, потомок Деария?
        - Нет, - усмехнулся ее отец, - он тот, кого не должно быть в нашем мире. Он потомок тех, кто тогда убил мужа твоей сестры.
        - Но как? - удивленно спросила девушка.
        - Ты же понимаешь, что даже я не могу знать всего? Но он тут, и этого не изменишь. И моя младшая дочь наконец нашла того, кто откликнулся на ее зов. Мне даже стало интересно, кто может получиться от такого странного союза. В последний раз это стали вампиры. Чем сможешь ты наградить этот мир?
        И Груул посмотрел на девушку, а потом растворился в воздухе, как впрочем, и она.
        Дара очень долго ждала. Но больше она ждать не хотела. И на следующий день в Академии появилась новая ученица. Необычная ученица. Та, которая эту самую Академию когда-то (две тысячи лет назад) и основала. «Видите ли, девочке было скучно», - именно так говорил ее отец.
        Очень немногие сейчас уже помнили о том, что основателем Академии Магии в Империи Ларгот был вовсе не первый Император Парн, он лишь стал ее первым учеником. За день до турнира. Академия Магии
        - Слушайте меня внимательно, - это я говорил девушкам, сейчас сидящим напротив меня. - Завтра будет проводиться турнир, и на отборочном туре мы с вами точно не встретимся.
        - Почему? - удивилась Лейла.
        - Потому, что я посмотрел списки на распределение, - пожал я плечами.
        - Но они же находятся в кабинете декана по учебной работе! - удивленно посмотрела на меня Нея.
        - Я знаю, поэтому мне и удалось их посмотреть.
        - Не буду даже узнавать, как ты это провернул, - тихо произнесла Нея и подозрительно покосилась… хотелось сказать, что в мою сторону, но нет. Она смотрела на нового члена нашей группы.
        Все правильно. К нам присоединился еще один человек. Вернее, оборотень. Оборотень-девушка. Я когда ее в первый раз увидел на полигоне, то чуть там на землю не сел. Это была Дара. Она, оказывается, в силу семейных обстоятельств не смогла пройти зачисление вовремя, но ее отец, Груул, подсуетился. И вот она с нами. Да не просто с нами, а в нашей группе по практическим занятиям.
        В тот первый раз, когда она появилась, меня вынесли первым простейшим плетением, и я даже не сообразил, как это было сделано, так как мои мысли были заняты другим. Эта пакостница еще и вырядилась так, что от нее глаз невозможно было отвести, по крайней мере, мне. Я не то что не мог сосредоточиться, я соображать перестал. И это заметили все девушки. Им хоть и было интересно, что же это со мной случилось и почему появление Дары на меня так повлияло, но не воспользоваться этим они просто не могли.
        До сих пор кости болят. Меня не размазало по стенкам полигона только благодаря относительной антимагической защите оного. Я не вампир и не оборотень, а потому восстанавливался медленнее остальных. Вернее, я делал вид, что все еще восстанавливаюсь. Как оказалось, с регенерацией, особенно если ее подтолкнуть парой плетений, которые я теперь знал, у меня было все в полном порядке.
        И так продолжалось практически четыре занятия. А потом мне это надоело. И я решил все кардинальным способом. Как это делали наши предки. Уверен, что Дара не просто так появилась в моей жизни и в нашей Академии, а с определенной целью. И выполнил все, чего от меня ждали. И не единожды.
        В один из вечеров, просто перехватил ее и, закинув на плечо, утащил к себе в комнату. Она даже не думала сопротивляться или возражать. Наоборот, ей понравился такой способ приглашения. О чем она мне потом и рассказала. К тому же, как оказалось, с самоконтролем проблемы были не только у меня. То, что произошло потом, нужно было нам двоим. В тот вечер она сама накинулась на меня как изголодавшаяся дикая кошка. В общем, зверь встретил другого зверя, и в ту ночь мы не спали. Как впрочем, и наши соседи, если такие были.
        На следующий день все было относительно нормально. Меня, конечно, тянуло и влекло к ней, но в значительно меньшей степени. Я уже вполне мог себя контролировать. Правда, это длилось недолго. Видимо, были свои периоды или какие-то пределы. Но теперь я знал, как с этим бороться. Да и девушка этого хотела не меньше меня.
        Хорошо, что я жил один и другие не знали о наших таких отношениях. Я, по крайней мере, очень на это надеюсь. Страсть страстью, но хотел я почему-то их всех и сразу. Ну или по отдельности, но все равно всех. Как собака на сене. И самому не съесть, но и любого, кто покусится на них, загрызу. Вот она, жадность человеческая!
        Зато с тех пор я, как мне кажется, и соображать стал даже чуть живее и лучше. Видимо, что-то на мозги стало давить чуть меньше. И вот сейчас наш последний инструктаж и разбор полетов. Вернее, я хотел сообщить девочкам кое-что насчет завтрашнего турнира.
        - Да, я видел списки, - кивнув, подтвердил я свои слова, - так что в отборочном туре, да и, скорее всего, на первом этапе нам с вами не встретиться. С Лейлой и Ирой уж точно.
        - А кто наши соперники? - сразу спросила понявшая, в какую сторону я клоню, Рения.
        - Леди Резалия - опытный маг и потому каждому из вас она поставила мага-антагониста, того, с кем вам наиболее тяжело будет сражаться. Так что готовьтесь именно к этому. Насколько я понял, новичков будут ставить против более опытных магов, стараясь сразу выделить наиболее перспективных и неординарно работающих. Чтобы еще на этапе отбора отсеять основной шлак и выбрать самородки. Ну а теперь главное.
        И я вытащил шесть небольших амулетов. Одна из первых и наиболее продуманных моих поделок. Каждой девушке отдал именно тот, что предназначался для нее.
        - Это вам. При проверке они не засветятся, поверьте. Амулеты одноразовые, два раза подряд использовать их не получится. Ко второму бою я, если будет нужно, приготовлю еще. Никто на запрещает приносить с собой немагические предметы. А они такие и есть. Зато они, - я посмотрел на внимательно слушающих меня девушек, - отобьют первую атаку вашего противника. Так что на один-единственный удар о защите можете не беспокоиться. Ваш оппонент ее выстроить не успеет. Вы должны создать видимость того, что замешкались, заставить его нанести вам удар первым и потом сразу контратаковать. В этом ваш шанс. Так вы вырубите своего противника с первого раза. Если он начнет строить защиту, то сбивайте ее. Заставьте его атаковать вас. На вашем противнике не должно быть никакого щита, когда вы активируете свое атакующее плетение. Мы с вами неплохо поработали, и потому я уверен в вас.
        Девушки молча слушали. Наконец Селия спросила:
        - Почему ты рассказываешь нам это?
        - Потому, что рано или поздно на полигоне я встречусь с кем-нибудь из вас. И проиграю. Не хочу причинять вам боль еще раз по такому никчемному поводу. С меня хватает и тренировок. Но вы должны понимать, это ничего не скажет о вашей силе. Это просто даст одной из вас пройти дальше немного проще, чем всем остальным.
        - Но зачем тебе это? - пораженно смотрит на меня Нея.
        - Мне это не нужно, неужели вы еще не поняли? - И жестко посмотрев ей в глаза, я сказал: - Мне нужно пройти первые два этапа, дальше меня этот турнир совершенно не интересует. Тех целей, что я поставил, я добьюсь уже этим. Ну а вы, - и я поглядел на девушек, - должны показать всем, что являетесь лучшими из лучших.
        И, улыбнувшись, добавил:
        - Тем более я хочу, чтобы мне завидовали еще больше. - После чего, не удержавшись, рассмеялся, подмигнул им и начал собираться. Завтра должен состояться турнир.
        Северянин проводил девушек до самого общежития. Дальше его не пускали. Вроде как не того калибра птица. Хотя с его состоянием ничего понятно не было. То Лейла ляпнула, что он скупил артефактов на очень крупную сумму денег, то Дара сказала, что он купил магические книги у них в лавке практически на пятьдесят тысяч кредитов. И Дея все время болтает о том, что братик ей купил то одну вещь, то другую. Да и девушкам он в последнее время постоянно делает подарки. То кольца необычные магические всем подарит, то ожерелья… Где он их только брал, такие странные?
        Но вещи были красивые и, что обычно очень редко сочетается, полезные. Будто кто-то под каждую девушку делал специальный артефакт, закрывающий ту или иную ее слабую сторону.
        Это было очень странно. Впрочем, как и сам Степан.
        Вот и сегодня. Как он смог проникнуть в магически опечатанный и защищенный кабинет? Он сделал для них очередной, хоть и такой странный, сюрприз. Узнал о том распределении, что им предстоит. Да и какие-то необычные артефакты подготовил. Они и правда никак не выделялись магически. Еще и эта новость, что ему, оказывается, на этот турнир глубоко плевать.
        - Почему? - спросила Селия у собравшихся у них в комнате девушек. - Зачем он так поступает?
        - Знаешь, - ответила Дара, пытаясь высмотреть Степана в окно, - мой отец сказал, что таких, как он, не должно быть в этом мире.
        Все давно знали, что между нею и северянином что-то есть, но как относиться к этому, пока не могли для себя решить. Ведь ни одна из них до этого особо не претендовала на парня. А Дара практически с первых мгновений их знакомства выказала к нему явный интерес.
        - Почему? - удивилась Селия.
        - Потому, что мир может не выдержать этого, - задумчиво глядя на одиноко бредущую фигуру, протянула девушка. Хоть зова сегодня не было, но она почему-то хотела сейчас оказаться рядом с ним. «Хочу к нему», - решила Дара.
        Глава 16 Утро. Полигон, ложа для судей и почетных гостей
        - Добрый день, учитель, - обратился Старс к поднявшемуся в ложу архимагу Каа. - Решили все-таки принять мое приглашение?
        Остальные маги тоже поднялись и поприветствовали старика, предыдущего ректора Академии Магии. Ведь некоторые из них и сами являлись его учениками, другие же учились уже у его воспитанников, или у воспитанников их воспитанников. Все присутствующие с уважением относились к этому спокойному и всегда смотрящему на них, словно на маленьких детей, степенному магу.
        Ему это было простительно. В его-то возрасте, который перевалил уже за семь сотен лет.
        - Да, мне одна птичка напела, - все непроизвольно повернули головы в сторону леди Резалии, которая очень часто общалась со старым магом, - что сегодня у вас будут перспективные первогодки, да и среди старших выпусков есть неплохие кандидаты в Совет Магов. Вот я и пришел посмотреть на них.
        И он внимательно осмотрел находящихся в ложе людей.
        - И, судя по тем, кого я тут вижу, эта птичка не очень-то и ошиблась, - и повернулся к сидящим отдельной группой гостям, опекунам и кураторам прибывших для обучения отрядов, жителей Империи и соседних государств. - Мое почтение, господа, - склонил он голову в приветствии.
        После чего прошел на свое, практически все время пустующее, место, которое за ним было закреплено пожизненно.
        - Так чем вы нас сегодня хотите удивить? - перевел он взгляд на действительного ректора Академии.
        - Удивить? - вопросительно произнес Старс, взглянув на него, а потом посмотрел на полигон, и как в былые времена (как же давно это было!), будто отвечая на лекции, сказал: - В этом году все внимание в основном привлекут новички.
        И ректор указал на отдельно стоящую группу студентов младших курсов.
        - Слишком неординарные и разные по своим возможностям и способностям личности к нам поступили в этот поток. Да и два предыдущих тоже были богаты на самородки. А если выделять кого-то особо, то тут есть несколько интересных магов. Эльфары прислали своих представителей. Среди них и дочь главы Совета Магов Княжества.
        - Да? - заинтересованно взглянул на группу молодых людей пожилой архимаг. - А, вижу. Так это правда, что его дочь темная! Я, честно говоря, думал - слухи. Слишком неоднозначное и редкое событие. Нет бы кто-то из родителей имел предрасположенность к магии Тьмы. A ты гляди ж, как получилось! Любопытно. И как она вам?
        И он перевел взгляд на главу соответствующего факультета.
        - Сильный и перспективный маг. Знания схватывает на лету, усваивает любой материал с такой же легкостью и скоростью. К тому же, не знаю, что с ней произошло за последнее время, но ее сила гораздо возросла где-то за пару этих недель. Прогресс налицо. Она по силе уже явно превосходит адептов первого и второго курсов. И этого она смогла добиться всего лишь за месяц. Рекомендую обратить на нее внимание. Она, конечно, не пройдет дальше третьего или четвертого круга, слишком большая там будет наблюдаться разница между нею и учениками старших курсов, но среди своих сверстников она будет явно выделяться.
        Архимаг кивнул на слова декана и вновь посмотрел на Старса. Тот продолжил рассказывать.
        - Были еще гномы, - Каа удивленно поднял брови, но «молодой» ректор лишь махнул рукой в направлении судейских кресел, - однако они участвовать в турнире отказались, не их уровень. С этим даже спорить никто не стал: не каждый магистр с ними соперничать сможет. Зато глава их представительства, - продолжил Старс, - согласился стать одним из судей на турнире.
        Архимаг посмотрел на крепкого невысокого гнома, который с интересом наблюдал за кем-то находящимся на полигоне.
        - Вполне разумно, - согласился он со словами ректора. - Что еще?
        А сам подумал: «Что это так его заинтересовало?» - но ничего необычного он не увидел. Стояла толпа молодых людей, среди которых выделялась только спина высоченного и огромного тролля. «Тролль среди магов? - удивился пожилой архимаг. - Интересно, не зря пришел».
        Видимо, гнома заинтересовало то же самое, так как и он смотрел в направлении тролля. Ректор Академии между тем рассказывал дальше, знакомя его, да и других присутствующих, с интересными на его взгляд претендентами, участвующими в турнире.
        - Есть представитель дроу. Девушка. Вон она. Будет представлять темный факультет.
        Декан, недавно говоривший о дочери главы Советов Магов Княжества, согласно кивнул:
        - Да. Но там ничего особенного. Обычные средние способности. Просто она сама изъявила желание поучаствовать в турнире. Сказала, что хочет попробовать свои силы. Так как количество участников, которых может выставить факультет по верхней планке, не ограничено, то я отказывать ей не стал.
        - Понятно, - кивнул в ответ Каа и посмотрел на стоящую рядом с эльфаркой девушку.

«Странно, они же враждуют и находятся чуть ли не в состоянии перманентной войны! Непонятно».
        Вроде обе стояли и вполне себе мирно и спокойно разговаривали. Что было очень странно, особенно если знать, кто они. Рядом с этой двойкой стояло и еще несколько девушек и какая-то невысокая девочка.

«Девочка, а она-то что тут забыла?» - архимага сложно было удивить, но у Старса это прекрасно получилось. И остановив рассказ ректора, Каа спросил:
        - Кто это там? - и он указал на обратившую его внимание группу девушек. - И что это с ними за девочка? Кто ее вообще сюда пустил?
        - Архимаг, - сказал пожилой декан, как понял Каа, заменяющий пропавшего недавно корнола Лениавеса на факультете артефакторики и рунологии, - это моя внучка. Она тоже учится тут, в Академии. Вступительную проверку она прошла наравне со всеми. А сюда она пришла поддержать своих одногруппников и брата. Вон они, - и пожилой маг указал как раз на группу девушек. - Сама Дея, так зовут мою внучку, естественно, в турнире участвовать не будет. Но, тем не менее, все практические занятия она посещала.
        Архимагу послышалась гордость деда за его воспитанницу. Что было вполне оправданно и - закономерно. Если девочка в таком возрасте может, наравне со взрослыми, выполнять назначенные им общие задания, то ее ждет неплохое будущее.
        - Понятно, - согласился он со словами этого пожилого декана. - А кто там еще?..
        И сам пригляделся к ним.
        - Так это же… - и он повернулся в сторону Старса. - Ну да… - будто подтверждая свои мысли, проговорил он, смотря сначала на ректора, а потом и на сидящего позади всех вампира. - Твоя дочь? - спросил он у ректора и кивнул в направлении одной из девушек.
        Многие деканы с удивление посмотрели на Старса. Похоже, не все догадывались о родственной связи девушки и ректора Академии. Тот покачал головой.
        - Нет, - ответил тот, - у меня только два сына, а это его дочь, - и он указал на спокойно сидящего вампира, и немного помолчав, добавил: - И моя внучка. Она на факультете рунологии.
        - Хм, - кивнув, протянул архимаг, а потом спросил: - А остальные девушки в этой компании кто?
        Ректор пригляделся:
        - Девушку-оборотня я не знаю, но сочетание необычное. Маги Жизни среди них большая редкость. Вторая - это дочь Крайга, вы их род должны помнить.
        - Из рода Лересских? - вопросительно посмотрел на него архимаг.
        - Да.
        - Хм. У них в семье, насколько я знаю, женщины обычно очень сильные маги Воздуха или Воды. Она кто?
        - У нее сильны оба направления, - ответил один из сидящих рядом магов. - Странно, - и говоривший посмотрел на декана темного факультета. - Лейла, как и ваша ученица, значительно выросла за последние пару недель в своих возможностях. Меня это тоже очень удивило. Как, кстати, и ее подруга, - и говоривший указал на последнюю девушку. - Ира, она маг Земли, тоже с нашего же факультета, но она с третьего курса.

«Необычная компания, - подумал Каа. - Вроде все такие разные, но почему-то стоят не со своими, а держатся вместе». И он посмотрел на держащуюся немного обособленно компанию. «Что-то же меня еще привлекло в этой группе, - задумался архимаг и вновь посмотрел на стоящих отдельной кучкой молодых магов. - Точно, сразу же хотел это узнать!» - вспомнил Каа и обратился к сидящим рядом:
        - А что это за тролль, он с какого факультета?
        - С моего, - ответил тот самый маг-рунолог.
        За него закончил Старс:
        - В этом году мы сумели набрать достаточное количество студентов, даже нашли двух универсалов, которые и будут представлять факультет артефакторики. Один из них как раз этот самый тролль, а второй… - И ректор вгляделся куда-то вниз. - А где он?
        - Да вон он, как обычно, пропадал где-то. - И декан факультета артефакторики показал на идущего к полигону растрепанного светловолосого парня.
        - Интересно, - пробормотал себе под нос архимаг.
        Он сразу узнал того самого северянина, что привел к нему Серка, мальчика, обладающего неимоверным магическим потенциалом. Тогда как этот его родственник смотрелся довольно-таки бледно на фоне всех остальных находящихся на полигоне студентов.
        - Ну, посмотрим, так ли ты хорош, как я о тебе думаю, - глядя на северянина, тихо сказал Каа.
        И буквально через несколько минут начался турнир. Хоть архимагу и был интересен северянин, но артефакторы должны были выступать одними из самых последних. Это было сделано с учетом того, что тем, по условиям турнира, давалось небольшое время на подготовку. Им отводился один час. Хотя на практике за это время можно было изготовить лишь один действительно рабочий артефакт. И это понимали все присутствующие. Так что артефактору в реальном поединке, даже если ему дать время на подготовку, ничего не светило.
        Но Каа поразило странное ожидание Старса и остальных, ждущих выступления именно этого паренька.

«Чего-то я не понимаю», - догадался он, но и его самого интуиция заставляла следить именно за ним. Однако сейчас его внимание привлекли и все остальные.
        В данный момент выступала первая девушка из той необычной компании. Эльфарка, дочь главы Совета Магов Княжества.
        Ей противостоял достаточно сильный маг Света, да еще и со старшего курса. Резалия опять постаралась и не давала спуска никому. Уровень сил у магов был примерно одинаков, у девушки даже несколько выше, но парень, стоящий напротив и готовящийся к магической схватке, был учеником третьего курса.
        - Что думаете? - спросил Каа.
        - Сильные соперники, - ответил один из сидящих рядом магов, - но Тран - перспективный маг, тем более у него очень высокая скорость, как активации плетений, так и преобразования магической энергии в плетения. К тому же он потомственный священник и у них есть собственный родовой алтарь. Ему не требуется присутствия места силы, частичка их рода всегда при нем. Он может сразу закачать достаточно большой объем магической энергии в свое плетение. Мы прорабатывали с ним тактику боя на первых этапах. Здесь он должен взять скоростью и силой. Поэтому он постарается пробить защиту девушки первым же ударом
        После чего кивнул на полигон, где как раз началось создание плетений.
        Парень работал по строго разработанной и отработанной схеме. Он и правда был хорош. Высокая скорость активации давала ему неоспоримое преимущество.
        Девушка, похоже, сначала хотела ударить на опережение, но теперь поняла, что не успевает. Однако она не сдавалась. Все было тщетно. Светлый маг уже подготовил и активировал свое плетение. Мгновение. И…
        Вместо того, чтобы увидеть поверженное тело девушки, все с удивлением смотрят на отлетающего к стене парня.
        - Она успела раньше? - пораженно спросил тот маг, что с таким вдохновением только что рассказывал о своем подопечном.
        - Похоже на то, - с не меньшим изумлением глядя на уходящую с полигона эльфарку, ответил ему кто-то другой.
        Что-то странное было в этом поединке, но архимаг пока не мог понять, что. «Посмотрим», - решил он и заметил, как девушка подошла к парню-артефактору, села рядом с ним и что-то сказала. Тот лишь кивнул ей в ответ.
        - Они что, - задал он вопрос остальным, - знакомы?
        - Ну да, - подтвердил его догадку ректор, - они из одной группы по практическим занятиям.
        - Любопытно, - посмотрел архимаг вниз.
        Кое-какие догадки у него уже возникли. Сказывался опыт. Да и отсутствием внимания и логики он никогда не страдал. Особенно его подозрения усилились, когда выступили и все остальные девушки из этой компании.
        Они всегда успевали на пару мгновений раньше противника активировать свое плетение. Хотя казалось, будто у них совсем нет на это времени.
        Больше всего его удивило не слишком правильное в плане тактики поведение вампирши, которая упорно сбивала защиту противника до тех пор, пока тот не решился атаковать ее. Но именно этот ее прием привел ее к победе. И дальше родственница Старса работа по все тому же сценарию. Казалось бы, финальная атака противника, но на самом деле победителем оказывается девушка.

«Это что-то нереальное», - подумал архимаг, разглядывая их. И не находил никакого подвоха. Все было в порядке. Он даже не мог понять, в чем же дело, но именно это непонимание его и раздражало. Он несколько раз перед боем, сообразив, что все девушки из этой группы, хоть и стараются это скрыть и не показывать в явной форме, но работают примерно по одной и той же схеме, проверял их на наличие магических артефактов. Однако у них при себе абсолютно ничего не было. И, в конечном итоге, они все побеждали, а потом так же, как и первая, подходили к северянину и садились рядом с ним.
        И он понимал, что ключ этой загадки кроется в этом странном и непонятном парне.
        - Что происходит? - в конце концов спросил он у Старса, который, казалось, хоть и знал что-то, но не говорил. Тот как раз подошел ближе к краю ложи.
        - Сейчас увидите, - довольно ответил тот и указал на полигон, где как раз и появился северянин. - Лерак, твой протеже вышел!
        Все стали с интересом наблюдать за происходящим. Архимаг по привычке проверил артефактора на наличие магических предметов. И пораженно замер. Северянин совершенно не светился магией. У него при себе не было ни одного магического артефакта или амулета!
        - Он что, ничего не стал делать? - удивленно переспросил Каа, однако его никто не услышал, так как все обратили внимание на воскликнувшего эльфара:
        - Тарков дикарь, - неожиданно произнес тот, - он опять с этими камнями!
        И радостно стал тыкать в площадку на полигоне.

«Ну прямо как дети», - усмехнулся Каа.
        А дальше он стал очень серьезен. Происходило невероятное. Против северянина выставили мага с четвертого курса. И появление этого новичка заставило расслабиться его противника, за что тот мгновенно и поплатился. Архимаг наконец понял, что парень был набит непонятными артефактами под завязку. И это было то, чему так радовался эльфар. Порядка пяти камней, и молодого парнишку-четверокурсника буквально припечатывает к стене полигона.
        - Все, - удовлетворенно произнес ректор, - в этот раз даже быстрее, чем в предыдущий.

«Предыдущий?» - удивленно подумал старый маг и очень серьезно посмотрел на своего бывшего ученика.
        - Объясняй, - сказал он.
        - Первый раз мы на него наткнулись на самой первой практике их группы, где надеялись посмотреть на работу девочек. В расчет его никто не брал. Ну что, спрашивается, мог им сделать артефактор, да еще и не особо наделенный силой? Но не тут-то было! Буквально за минуту или чуть больше этот совершенно не обладающий магией парень вырубил всех до одной. И при том даже не получил никаких повреждений. Мы не понимаем, что он делает. Но он выходит на магический поединок совершенно не вооруженный артефактами, а потом их у него появляется гораздо больше, чем даже господа гномы или вон Кассий, - кивок в сторону мага-артефактора, - могут вместе сделать за этот же час.
        Эльфар кивнул, подтверждая слова ректора.
        - Мы наблюдали за ним. В одном поединке он, кроме этих своих камней, может использовать еще и несколько совершенно различных по действию артефактов. Тут, конечно, мы этого не увидели, его противник сам допустил непростительную ошибку и недооценил его, но вот дальше все участники уже поняли, насколько опасно относиться к нему столь наплевательски, и поэтому я думаю, там будет гораздо интереснее.
        И практически сразу, без остановки, переключился на полигон.
        - О, моя сестрица вышла! Посмотрим, что у нее получится. За несколько минут до второго тура. Полигон, Селия
        - Запомни, все думают о тебе только как о маге Тьмы. И в этом твое самое главное преимущество, - сидел рядом с ней и объяснял Степан. - И практически никто не знает, что ты маг Смерти.
        Селия сморщила носик.
        - Не морщись, видел я их творения. И потому держи. - И северянин вытащил из своей сумки небольшой костяной жезл.
        - Откуда? - только и спросила девушка.
        - Сам сделал, - с гордостью сказал он и добавил: - Тебе как магу Смерти, ритуалисту по определению, разрешен магический жезл. Ну не зря же я у вас учебники просил, или вы думали, я позволю вас мучить кому-то кроме себя? Так нет, это только мое любимое занятие, - и странный северянин с его не слишком понятным многим девушкам юмором усмехнулся: - Так что вот. Мощный жезл пронести не дадут. Но этот - простой. Он выполняет всего одну функцию.
        И показал пару рун, начертанных на нем.
        - Он в два раза усиливает твои плетения. Хватит его на три использования. И тут мы поговорим о главном. Забудь о том, что ты - маг Тьмы. Для этих плетений жезл бесполезен. Помнишь то плетение, которое ты использовала тогда в лесу? Оно ведь относится к магии Смерти, я прав?
        - Да, - кивнула Селия.
        - Вот и используй именно его. Но бей не по площади, а сфокусируй на определенном участке. Тогда и концентрация удара усилится, и сила воздействия возрастет. Плюс сработает усилитель. Но сначала ты должна воспользоваться плетением защиты на основе магии Смерти, я видел, в учебнике было такое. Усилитель вытянет его на пару уровней вверх. Это даст тебе время создать два атакующих плетения. Поняла?
        Эльфарка кивнула.
        - Ну, тогда удачи, - усмехнулся парень, и когда девушка поднялась, подтолкнул ее в сторону полигона.
        Девушке показалось, что этот дикарь просто взял и погладил ее там, где ему захотелось. Но почему-то что-то сказать этому северянину она не захотела. Наоборот. Даже немного притормозила, чтобы подольше ощутить его касание. «Да я с ума схожу! - решила девушка. - Наверное, это все дурное влияние Дары».
        И она посмотрела на девушку-оборотня, которая подозрительно поглядела на нее в ответ.
        Между тем этот наглец продолжил, будто ничего не замечая:
        - Покажи им там, - кивнул он на трибуны, где сидели все участники турнира, - что маг Смерти ты еще более опасный, чем маг Тьмы. К следующему разу они должны бояться тебя еще больше.
        - Смотрите-ка, этот более осмотрительный, - произнес кто-то из магов. - Он неплохой стихийник. А что это у нее с собой?.
        - Жезл, - спокойно констатировал архимаг и повернулся к декану темного факультета: - Она маг Смерти?
        - Эм… да, - оторопело ответил тот, - но я даже как-то и позабыл об этом.
        - Похоже, как и все остальные, - указал Каа на удивленно смотрящего на девушку молодого мага. - Интересно, кто ей-то об этом напомнил?
        И он перевел свой взгляд на спокойно сидящего на краю скамейки северянина, который перед самым поединком что-то втолковывал эльфарке. Этот северянин, казалось, был совершенно уверен в исходе предстоящего противостояния.
        На полигоне происходило необычное. Девушка отошла от своей стандартной тактики и перешла только на плетения из школы магии Смерти. Хоть они и не были мощными, но жезл однозначно выступал в роли усилителя. Теперь это стало понятно. Простая работа. Но кто-то ее для девушки должен был сделать.
        - Хитро придумано, - пробормотал архимаг и, повернувшись, спросил: - Так говорите, стала показывать лучшие результаты, начав работать в группе?
        Декан задумался.
        - Скорее всего, да, - медленно ответил он.
        - Понятно, - кивнул архимаг.
        Девушка между тем двумя концентрированными атаками разнесла щит стоящего напротив нее мага-стихийника. Дальше исход боя был уже предрешен.
        - Опять победа, - удовлетворенно констатировал ректор и посмотрел на своего учителя.
        Тот усмехнулся и тихо пробормотал:
        - Не туда ты смотришь Старс.
        Вампир обладал очень острым слухом и потому удивленно взглянул на архимага.
        - Проследи за своей внучкой, - сказал одними губами Каа, ведь именно она сейчас и должны была выступать. За несколько минут до второго тура. Полигон, Рения
        - Сильный соперник, - сказал северянин, поворачиваясь к Рении, - но ты сильнее. Он просто еще не знает об этом.
        Девушка непонимающе посмотрела на него.
        - На, - и парень вытащил небольшой пояс.
        - Что это? - спросила вампирша.
        - А ты загляни внутрь.
        Рения послушно заглянула в один из мешочков.
        - Руны.
        - Все верно. Ваши руны. Ты же все-таки рунный маг.
        Девушка согласно кивнула, но понимания в ее глазах так и не было.
        - Помнишь наш первый бой, как ты попалась? Как я подстроил тебе ловушку?
        До девушки стало доходить.
        - Воспользуйся ими на втором уровне атаки. Противник будет следить в основном за тобой. Этим и воспользуйся, а метать незаметно нужные снаряды и в нужное место, я думаю, тебя учить не следует. Только продумай ловушку основательно. Второго шанса этот силовик тебе не даст.
        - Я все поняла, - кивнула девушка и поднялась, но, не пройдя и двух шагов, остановилась напротив Степана.
        Она впервые мысленно назвала этого необычного чела по имени. До этого он для нее был всегда или хуманом, или северянином.
        - Погладь меня, как Селию, - тихо попросила она. - На удачу.
        Похоже, ее просьба огорошила не только ее саму. Парень посмотрел на нее широко открытыми глазами, но медленно кивнув, мягко приложил руку ей к пояснице и провел по ней. Степан уже хотел убрать ее, но Рения сама перехватила руку и еще раз прижала ее. А потом девушка неожиданно улыбнулась.
        - Теперь я тебя понимаю, - сказала она Даре и, уже не оборачиваясь, прошла в сторону площадки магического полигона.
        А ей вслед смотрел удивленный взгляд одного не слишком сообразительного северянина.
        - И опять победа, - тихо произнес архимаг, глядя на ректора. - Что скажешь?
        - Она работала как настоящий рунный маг, пользуясь именно их техникой, совмещая ее с тем, что умеет сама, - ответил ректор.
        - Все верно, - кивнул Каа, - и это дало такой впечатляющий результат. Они выносят старшекурсников, будто это дети малые. На эту компанию смотрят уже как на каких-то нереальных богинь!
        - Да я заметил.
        - А что еще ты заметил? - спросил у Старса архимаг.
        - Что мы все смотрим не на тех, - и он глазами указал на северянина, который как раз в этот момент говорил с девушкой-оборотнем, магом Жизни.
        - Все верно, - согласился с ним, пожилой маг, - будем спорить на результат, или он тебе и так ясен?
        - Можем не спорить, пока мы с тобой говорили, девушка уже справилась.
        И правда, на полигоне уже все завершилось. Оборотень воспользовалась вместо своей собственной магии призывом к своему тотему и через него влила в активированное плетение неимоверную мощь. Девушку-мага, ей противостоящую, просто вынесло на край полигона. Оборотень, кстати, первая и прибежала ей на помощь, а потом провела малое исцеление. После чего, похоже, очень долго извинялась перед сидящей на площадке магиней. Помогла ей подняться и увела вниз.
        - Кто там у них следующий? спросил Старс у Лерака.
        - Дроу. Вроде говорили, что она не очень сильный маг?
        Глава темного факультета кивнул в ответ.
        - Ну вот сейчас и посмотрим, насколько мы все в ней ошибались.
        А в том, что они ошиблись, сомнений почему-то уже не было. За несколько минут до второго тура. Полигон, Нея
        - Победить хочешь? - спросил этот непонятный северянин у Неи.
        Та лишь кивнула. Она вообще-то понимала, что предыдущий тур она прошла только благодаря уловкам этого странного парня-артефактора, и чем он мог помочь ей сейчас, девушка не представляла.
        - Смотри, - и Степан указал на нее будущего противника. - Кого ты видишь?
        - Оборотня, хорошего силовика. Мага-стихийника, - пожала плечами девушка.
        - Хорошо, - сказал он, - но ты не замечаешь главного. - И северянин указал на лацканы стоящего молодого мага: - Его стихии очень требовательны к концентрации и контролю. Огонь и Воздух.
        Девушка не понимала, к чему тот клонит.
        - Нея, - упрекнул ее северянин, - ну начни же соображать! Ты прирожденный маг разума. Так пользуйся этим! Разум контролирует сознание. Сознание оперирует плетениями. Если отключить разум, то и никаких плетений не будет. Плетения без сознательного контроля ничто. И главное. Работа с разумом не требует применения плетений. Можешь работать с ним напрямую. Обмани его. Заставь думать о том, что он уже победил. Пусть он поварит в это, расслабится и снимет свою защиту. И тогда ты нанесешь свой единственный удар.
        Дроу странным взглядом посмотрела на сидящего напротив нее парня.
        - Я запомню.
        Тот ей кивнул в ответ.
        А потом был магический поединок, где дроу применила свои природные таланты.
        - Что она сделала? - спросил один из сидящих в ложе магов.
        - Все просто, - задумчиво произнес архимаг, - она заставила его поверить в иллюзию, а потом воспользовалась этим.
        Каа сидел и смотрел, как этот странный северянин что-то объясняет девушке - магу Земли. Несколько минут - и новая победа. У него уже не было никаких сомнений в том, кто же является истинной причиной побед девушек, естественно, кроме их способностей.
        Вот сейчас должна была выйти на полигон последняя из них… За несколько минут до второго тура. Полигон, Лейла
        - Тебе достался очень сложный противник. Но это он так думает. Смотри. - Парень показал на мага Тьмы, стоящего у другой стороны площадки. - Ты обладаешь уникальными стихиями, чтобы победить любого, всегда и везде. Как ты думаешь, можно ли использовать тут воду?
        И Степан обвел рукой вокруг себя.
        - Тут нет ее источников, - помотала головой девушка.
        - А вот тут ты ошиблась. Вода, как и воздух, встречается везде. Ее микроскопические частички есть в каждом глотке воздуха. Но не это главное. Все тело хумана состоит из воды. Там ее очень много. Вот твой главный источник. Воспользуйся им. Путь этот маг и станет источником твоей силы. Ты будешь черпать ее из него, а он - из своих запасов. И ты его иссушишь. Тебе даже делать ничего не нужно. Просто, как только он поставит щит, начни с постоянным непрерывным усилием продавливать его, а источником энергии выбери самого мага. Увидишь, продержится он немного.
        - Да, - пораженная такой мыслью, кивнула ему девушка. Но уходить не собиралась.

«Я ничем не хуже их, - думала она, - почему они могут себе это позволить, а я - нет?» Тем более это приносит удачу…
        Девушка, конечно, понимала, что обманывает себя и причина совсем не в этом, но так ей было проще и спокойней. Она медленно протянула руку и взяла ладонь удивленно глядящего на нее северянина в свою. А потом просто приложила ее к своей щеке.
        - Пожелай мне удачи, - попросила Лейла.
        - Удачи, - тихо произнес парень.
        - Вы видели?! Как она смогла дойти до такой мысли? - удивленно смотрел на площадку декан факультета стихийников. - Это же новый тип плетений! Нужен патент, плетение необходимо описать!..
        Каа мог бы сказать, как и кто был автором столь оригинального способа нападения, но этот «кто» именно сейчас стоял на площадке и сам старался не ударить в грязь лицом. И у северянина это прекрасно вышло. Он использовал руны, артефакт и свои громовые камни, разносящие все вокруг.
        А потом был третий тур. И девушки проходили. Не все. Одну выбил очень сильный пятикурсник. И одержал победу он не только за счет своей силы, но и неординарного мышления и умения.
        Потом был еще один бой и еще одна победа девушек. И только сейчас архимаг увидел следующую пару. Встретились вампирша и этот самый северянин. Такое должно было рано или поздно произойти.
        Каа не сомневался в успехе. И ошибся. Северянин проиграл. Девушка подловила его на очередном броске и выкинула на стену полигона.

«Значит, он не так умен, как я о нем подумал? Или это все-таки существенная разница в силе?»
        Но его удивило странное поведение девушки. Она, понурив голову, сошла с площадки. Ей не понравилась эта победа. Почему?

«А может, это было потому, что это не она победила, а именно северянин проиграл? Сам проиграл», - эта мысль заставила его задуматься и посмотреть на все так же спокойно севшего на свое место парня. Нет, он не переоценил своих возможностей. Он не стал ничего и никому доказывать. Он добился той своей непонятной цели и дал другому в своем окружении добиться своей.
        Турнир между тем подходил к концу. Девушки выдержали третий и, некоторые, четвертый тур. Но дальше пятого не прошла ни одна из них. Для новичков и студентов младших курсов это и так было уже невероятное достижение. Однако главное заметил лишь один старый архимаг да, возможно, еще ректор Академии. Тот единственный, кто бы смог пройти весь турнир, почему-то остановился на втором туре. Почему?
        Ответ напрашивался единственный. Ему этого не нужно.
        Он и так добился, чего хотел. Он получил доступ в библиотеку Академии.

«Зачем ты так туда стремишься?» - задал мысленный вопрос северянину Каа. Но ответа естественно не получил, а потому обернулся к ректору.
        - Что их ждет дальше? - И он показал, на рассевшихся на скамейке и что-то обсуждающих молодых магов.
        - Сначала учеба, а потом практика, - подумав, ответил Старс.
        - И куда вы их хотите отправить? - поинтересовался архимаг.
        - Ледяные Пустоши, - посмотрев на северянина, даже не задумываясь, ответил ему ректор.
        - Ты уверен, что они справятся?
        - Я уверен, что он справится, - и Старс показал на внезапно посмотревшего в их сторону молодого северянина с копной светлых волос.

«Старс прав, этот точно справится», - согласился с ним архимаг.
        Значит, впереди их ждут Ледяные Пустоши Севера…
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к