Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
  Константин Муравьёв
        Нейтральные миры
        Где-то там #3
        
        Один из нижних планов реальности. Планета Аррах.
        Анклав Нураз. Дворец лорда-повелителя Нураза.
        Большой зал
        Если бы кто-то незнакомый сейчас со стороны увидел старейшего правителя планеты, лорда Нураза, то он допустил бы крамольную мысль. Ему показалось бы, что этот многотысячелетний демон чем-то недоволен или о чём-то переживает.
        И неудивительно.
        Многострадальный вход в этот тронный зал украсило ещё одно мокрое кровавое пятно, усыпанное крошевом из костей и сероватых ошмётков мозга. И в который уже раз не повезло очередному мелкому демону-лизоблюду. Его размазали по стене, не успел он и рта раскрыть, войдя в зал, где сейчас пребывал повелитель. А ведь лорд даже не знал, какие новости тот принёс.
        Какому уже по счёту неудачнику не повезло в этом зале, повелитель Нураз не мог сказать точно и сам. Да и не интересовало его это. Эти демоны были для него как пыль. Исчезновение любой такой мелкой сошки он даже не замечал. Буквально через несколько секунд его место уже займёт кто-то другой, в надежде, что его минует участь предшественника.
        То, что повелителя что-то беспокоило, было не совсем верно. Этого демона уже больше трёх тысяч лет не беспокоили никакие чувства. Временами он испытывал что-то отдалённо на них похожее, но уж точно это было не сегодня.
        Сейчас этот самый старый демон и один из самых могущественных правителей планеты Аррах, да и нескольких ближайших нижних и срединных планов реальности, был просто очень задумчив и отрешён. Ну и ещё он был очень не в духе. А этот прощелыга совершенно не вовремя влез к нему со своими новостями.
        «Нужно было хотя бы выслушать, что он хотел мне сказать, - как-то с ленцой подумал старый демон, - и только потом его убить».
        Но эта мысль его даже не побеспокоила. Он так же с ленцой взмахнул рукой, и дверь в его тронный зал приоткрылась, и в образовавшуюся щель притиснулся худощавый и высокий демон в странном длинном одеянии, которое тянулось за ним по полу.
        «Ну вот, уже нарисовался преемник, - подумал Нураз, рассматривая новую демоническую падаль у подножия своего престола. А потом зло усмехнулся: - Этот-то, интересно, как долго продержится?» - Но эта мысль была мимолётна и ничего не решала, поэтому лорд практически мгновенно забыл о ней и спросил у вошедшего:
        - Что хотел мне сказать этот? - И демон указал на новое кровавое пятно рядом с дверью.
        С опаской покосившись на то, что осталось от его бывшего начальника, младший демон ответил:
        - Повелитель, к вам посыльный от генерала Кана, и, зная их нравы и своеобразные приказы генерала, мы не стали силой отбирать у него письмо, чтобы передать его вам. А решили лишь доложить о его прибытии, чтобы вы сами решили участь этого наглеца, - понимая, что несёт какую-то чушь, проблеял новый младший слуга повелителя.
        Сначала Нураз не понял, о чём лепечет этот шаркун, но достаточно быстро у него перед глазами всплыло лицо молодого демона-воина, принёсшего предыдущие известия от генерала.
        «Неужели опять он?» - удивился повелитель и улыбнулся.
        Ему понравился тот немного нагловатый и смелый воин, готовый пожертвовать своей жизнью, лишь бы с точностью выполнить отданный ему приказ.
        - Зови, - приказал он.
        Было заметно, какое облегчение испытал этот придворный интриган, когда понял, что участь предшественника в это посещение тронной залы повелителя миновала его. И он исчез за тихо закрывшейся за ним дверью, кое-как протиснувшись в небольшую щёлку.
        Пока не появился гонец, Нураз задумался над тем, что же хочет сообщить ему генерал. Ведь никаких новых приказов или поручений лорд ему не отдавал, но, зная характер Кана, можно предположить, что его сведения имеют первостепенное значение.
        И он вновь вернулся к тому, от чего его отвлёк первый посетитель, теперь так живописно украшающий стену напротив.
        Что-то пошло не так в его планах. И старейший лорд на планете пытался разобраться в причинах произошедшего и понять, когда же он мог совершить ошибку. Но самая главная мысль, которая мучила его, была о том, кто же тот неизвестный, что затеял игру против него. А то, что удар был направлен именно в сторону могущественного лорда анклава Нураз, сомневаться не приходилось. Старый лорд давно перестал верить в судьбу и удачу. И цепочка, казалось бы, не связанных между собой событий, произошедших за последнее время, слишком уж выбивалась из общей картины привычного мира интриг, заговоров и подлости, окружающего этого коварного и опасного демона.
        «Если что-то где-то произошло, значит, это было кому-то нужно», - подумал лорд.
        И вот сейчас он старался понять, кому были выгодны и кто мог организовать те «случайности», что произошли недавно в одном из соседних срединных миров, где так тесно сплелись интересы, судя по всему, нескольких могущественных магов, демонов и, возможно, ещё кого-то. Произойди все они поодиночке или в какое-то другое время, он бы даже не обратил на них внимания, но все эти происшествия случились в строго определённый и, несомненно, нужный кому-то момент.
        Сначала этот нелепый провал с поисками ценнейшего артефакта, Слезы утренней звезды в расположенном недалеко от их плана срединном мире. Это был только первый сигнал, на который следовало обратить внимание. Лорд поверил в то, что ему сообщил осведомитель, и поэтому не предпринял никаких мер, чтобы удостовериться в правдивости полученных сведений и оградить свои поиски от излишне пристального внимания. Вернее, в том, что эти сведения являются правдой, никто не сомневался. Этому была порукой и его репутация, шутить с ним никто бы не осмелился. Ну и не так сильно он обезумел от счастья, чтобы по косвенным причинам не удостовериться в присутствии артефакта на указанной территории. И только после того, как его подчинённые смогли разобраться в происходящем и предоставили ему ряд неопровержимых доказательств, он организовал полномасштабную экспедицию-вторжение в тот мир с вынесением туда капитального постоянного форпоста для территории поисков и на случай возникновения непредвиденных обстоятельств. Благо место поисков находилось в глухой чаще магического Леса одного из материков той планеты, являющегося
наследием войн древних магов.
        Но главное он упустил из виду. Лорд не смог скрыть своего интереса как к этому срединному миру, так и к тому, что он там разыскивает нечто. А в их придворном котле уже одного этого было достаточно, чтобы кто-либо заинтересовался его деятельностью. И судя по всему, кто-то очень вовремя это заметил и подсуетился. Слишком многие хотели подсидеть его, особенно если можно загрести жар чужими руками, ну или, по крайней мере, подставить своих конкурентов, сделав так, чтобы все нити вели к кому-то конкретному.
        Как сейчас понимал лорд, первой и наиболее критичной его ошибкой стало то, что он вовремя не позаботился о том, что информацией о месте нахождения ценнейшего артефакта будет обладать только он. Правитель Нураз слишком поздно устранил единственный источник этих сведений, своего осведомителя, но, похоже, тот успел уже кому-то перепродать полученную информацию.
        Последовавшие же за этим события стали следствием его первой ошибки.
        Хотя был ещё более интересный вариант, и лорд Нураз даже хотел, чтобы именно он оказался верным. Слишком скучно было ему последнее время. А как оказалось, скука убивала не хуже того же кинжала. И ему нужно было срочно её развеять. Но слишком уж невероятным выглядело это второе предположение. Однако где-то внутри старого повелителя разгорался огонёк интереса, когда он начинал рассматривать именно этот вариант развития событий. Очень уж необычным и интригующим он выглядел со стороны.
        «Кто-то затеял игру именно со мной, - в который раз думал старый лорд, рассматривая одно из последних донесений, пришедших из мира Ареаны, - и этот кто-то начал её ещё задолго до того, как всё завертелось вокруг этого артефакта».
        И у лорда уже стали вырисовываться подозрения, кто бы это мог быть. Слишком много улик, хоть и не прямых, указывало на длинную загребущую руку какой-нибудь из гильдий магов одного из нейтральных миров. Ведь именно они имеют в своём распоряжении достаточные для осуществления такого многоходового плана ресурсы, а главное, возможность, чтобы совершить подобное. И что немаловажно, эти гильдии готовы пойти на многое ради достижения своей цели. И если предположить, что их целью было заполучить действующий источник бессмертия, то ради такой цели можно и пожертвовать таким ценнейшим артефактом, как Слеза.
        Лорд совершенно не сомневался, что глава любой такой гильдии пойдёт на многое ради обладания подобным источником, как, впрочем, и сам лорд. Ведь он бы поступил точно так же. Уж слишком хорошо он знал одного из глав подобных гильдий, своего брата, чтобы какие-то сомнения зародились в его душе.
        Не многие живущие знали, что лорд Нураз не самый старейший житель их планеты. Был и более старый демон, его старший брат Нуракос, глава гильдии тёмных магов нейтрального мира Ролан. Только вся правда заключалась в том, что он практически всё время проводил в своей резиденции.
        Читая последние донесения, доставленные ему буквально несколько часов назад, Нураз всё больше убеждался в том, что он невольно влез в чью-то крупную игру, слишком хорошо всё было обставлено и спланировано.
        «Брат или кто-то подобный ему что-то затеял, - понимал лорд. - Но что?»
        Это пока оставалось для него загадкой.
        До поступления последних сведений в этой истории было слишком много загадок, но постепенно все эти разрозненные картинки стали складываться в единое полотно.
        В деле артефакта оставалось несколько открытых вопросов, на которые никто до сих пор не мог дать достойного ответа. Но и они сейчас стали обретать хоть какие-то более осязаемые очертания.
        Хотя для лорда так и осталось неизвестным, куда делся сам артефакт?
        А ещё его очень интересовал вопрос: куда исчезли его похитители, уведшие эту необычную магическую аномалию прямо из-под носа ищеек лорда? И вообще, кто они такие?
        На любителей эти неизвестные были похожи очень мало. Как стало известно из последних донесений, у них всё было спланировано значительно лучше, чем его демоны могли предположить, когда организовывали оцепление зоны поиска. И кто бы смог это понять сразу? Таких специалистов у него в анклаве и на подконтрольных территориях не так и много, и их он задействовал лишь после того, как получил сведения об источнике.
        Ведь, по сути, не было ни следов присутствия неизвестных на месте проведения поисков, ни каких-то иных доказательств, что эти похитители вообще существовали. Но факт активации и привязки артефакта к кому-то говорит сам за себя. Эти неизвестные были там.
        В зону поиска похитители пришли своим ходом, и на это указывало множество косвенных улик и доказательств. От стычки демо-драка, нёсшего вахту в охраняемом им секторе, до уничтоженного в зоне поиска сильного отряда лесных рейнджеров-ралов (крысоподобных демонов) лорда. Правда, время и ход их последнего боя хотя и совпадает с тем, что пытались восстановить по показаниям отряда, нёсшего сторожевую вахту и ведшего преследование, но как-то не вяжется их рассказ с тем, что потом доложили ему доверенные следопыты-демоны, раскопавшие ещё кое-что.
        Его следователи уверены, что отрядов было как минимум три. Один подставной, набранный из жителей той планеты. Были найдены останки одного из местных оборотней, возможно, был и ещё кто-то, но их обнаружить не удалось. И именно этим отрядом пожертвовали, когда устроили (на этом следователи делали особый акцент) стычку с демодраком, уж очень напоказ она была организована. Всё выглядит так, будто этот отряд должен был отвлечь внимание от чего-то более серьёзного. В результате демо-драк был снят с боевого дежурства и отправился в форпост на доклад, и именно тогда в зону поиска проникла основная группа похитителей.
        Вот тут следователи практически в один голос утверждают, что этот второй отряд состоял из двух групп, в обязанности которых входили совершенно разные задачи. Обе эти группы небольшие. Та, что осталась и ждала зарождения источника, состояла из двух существ, а та, что ушла со Слезой, вообще могла состоять всего из одного или тоже двух разумных. Слишком мало было следов их присутствия, но они всё-таки были. Они были очень нечёткие и говорили о том, что в той группе, что впоследствии исчезла со Слезой, был какой-то субъект, который держал себя в лесу так, будто оказался там впервые, так неаккуратно и беспечно он себя вёл. Этот выбивающийся из второй группы своим поведением объект явно указывал на присутствие кого-то ещё, бывшего на месте инициации источника и потом внезапно покинувшего эту местность.
        На месте зарождения источника бессмертия же осталось всего два существа, это было известно и ранее. Опытных лесовиков. Профессионалов. И отменных бойцов.
        Один из них - это сильный рунный маг. Специфическая специализация, которая очень мало подходит для путешествия по опасной местности. Но именно эти маги наиболее подготовлены для укрощения и активации различных источников магии, особенно если им дать немного времени на подготовку. А время у них там было в избытке. Именно поэтому многие гильдии специально готовят подобных магов для проведения ритуалов привязки и инициации источников. Слишком ценны в нижних мирах доступные и вовремя обнаруженные, ещё не привязанные к кому-либо источники магии.
        Поэтому лорда не удивило появление именно рунного мага. Наоборот, это ещё больше укрепило его уверенность в достоверности одной из его версий.
        «Гильдии, куда же без них», - утвердился лорд и переключился на второго члена этой странной группы.
        Второй. Скорее всего, рейнджер, наёмник и хороший боец. В этом сходились абсолютно все. А вот дальше мнения разделялись. Одни настаивали на том, что это кто-то местный. Профессиональный рейнджер. Мастер-оборотень или огр. Как подтверждение своих слов, они приводили найденные там останки одного из членов первой группы. И, судя по всему, он тоже был сильным мастером-оборотнем.
        Но вот один молодой, но очень амбициозный и, надо признать, талантливый следователь утверждал, что это должен был быть демон, и не из слабых. Например, метаморф или саркал. Слишком уж неординарные трюки выделывал этот, так сказать, «рейнджер». И в доказательство он приводил те два боя по зачистке местности, на которые остальные следователи не обратили особого внимания. Так вот, в сообщении говорилось, что этот «рейнджер» без посторонней помощи, в одиночку, разделался с брухтом, очень опасным монстром, обитавшим как раз где-то в той области и доставившим немало проблем их боевым отрядам. В дополнение, восстановив ещё одну иллюзию, по остаточным следам, было видно как этот «рейнджер» с одного удара расправился с «летающим змеем». А это смог бы сделать только кто-то подобный по скорости реакции саркалу. Ну и кроме того, была пара косвенных улик, указывающих на демоническое происхождение второго похитителя. То, как он очень качественно разделал тушки уничтоженных монстров и использовал их магические элементы в качестве дополнения к своей амуниции, было слишком уж в стиле наёмников с нижних миров,
миров, где каждая вещь, заряженная магией, ценится на вес золота. Или то, что он ел сырое мясо. Ведь это совершенно не вяжется со вкусами жителей срединных земель, но вполне в характере многих демонов из очень диких нижних планов.
        Ещё как аргумент этот молодой следователь приводил одну немаловажную причину того, что это обязательно должен быть демон с естественной ипостасью, характерной для жителей срединного мира. Ведь в нём очень много сильных и средних магов, которые с лёгкостью могут распознать любую наведённую личину или даже заглянуть за неё, а вот ипостась они рассмотреть не могут, разве что примут подобное существо за какого-нибудь тёмного мага, и всё. Это было необходимо продумать и реализовать для того, чтобы набрать третий отряд и какое-то время прожить в этом мире. А таких демонов не так и много, но самые сильные бойцы из них - это саркалы, метаморфы, обнийцы, рекиды, ну и еще несколько подобных им рас.
        Прочитав рассуждения молодого следователя, который осмелился их вписать в основное послание в обход своего начальника, лорд Нураз стал доверять его суждениям гораздо больше, чем расследованию всей остальной группы. Особенно его убедили предположения о происхождении спутника мага.
        Об этом неизвестном «рейнджере», как его пока решил именовать повелитель, он подумал: «Наш он, до мозга костей, я это чувствую».
        Эта мысль доставила старому лорду какое-то мстительное удовольствие. Может, потому, что его подозрения и догадки обретали всё более ясные и чёткие очертания.
        «Саркал, метаморф или кто-то им подобный», - диапазон подозреваемых сузился ещё больше.
        Особенно тех, у кого была возможность нанять кого-то из этих демонов.
        «Если это метаморфы, то он вообще только один. - Повелитель Нураз в бешенстве сузил свои отсвечивающие мглой и тленом смерти глаза. - Релак, если это ты, то зря ты в это влез, мальчик». - Когти старого демона в каменную пыль стерли подлокотники трона, но он не обратил на это внимания.
        Такого приступа бешенства у Нураза не вызывал никто. И дело было даже не в нахальном повелителе анклава Релак, а в его семье, в их так называемых тайнах, о которых старому лорду было давно всё известно.
        По сути, до этого мелкого лорда и его семьи повелителю Нуразу не было никакого дела, ему нужен был только один их член. Дочь Релака. Его Тея. Девочка-оракул. И Нураз уже не раз пытался через подставные браки вытащить её из их семьи, но пока все его планы срывались из-за нежелания как родителей, так и самой девчонки покидать пределы родного анклава.
        К тому же эта странная история с её политическим браком, о котором мало кто помнит, но законности которого никто не отменял. И поэтому у них всегда есть возможность дать вполне обоснованный отказ: девчонка-то замужем.
        Но повелитель был уверен, что это не их рук дело, слишком плотное кольцо его осведомителей было стянуто вокруг этой семьи, тем более двое из неё ещё совсем недавно были здесь, во дворце.
        «Поэтому не метаморфы», - сделал он вывод.
        А вот саркалы подходили идеально. Эти всегда были наёмниками. Их с детства готовят только для одного: убивать. Они идут на службу к любому. Но при этом до каждой запятой следуют кодексу наёмника и никогда не предают своего работодателя до тех пор, пока контракт не будет выполнен полностью.
        Только вот и их нанять достаточно проблематично, так как работают эти демоны лишь через гильдию наёмников нейтральных миров.
        Тут Нураз замер.
        «Опять в моих рассуждениях выплыла версия причастности нейтральных миров к этому делу, - подумал он и сделал себе в памяти заметку. - Ну да ладно».
        Отставив недодуманную мысль на потом, слишком мало было улик, указывающих на нейтральные миры, лорд принялся изучать донесения дальше.
        А дальше выходило так, что тот, кто забрал Слезу, практически сразу исчез из зоны поиска, даже не передвигаясь по Лесу. И на это следователи тоже указывали особо.
        Ведь обе эти группы вначале двигались в одном направлении, а потом, добравшись до какого-то строго определённого места, что-то там забрали, предположительно артефакт, дошли до места зарождения источника и только потом разделились. Маг и рейнджер остались там, а остальные, или, что вероятнее, остальной, со Слезой куда-то отбыли.
        И вот тут началось самое интересное.
        Как этот второй отряд смог незамеченным вырваться из кольца оцепления, сразу же организованного стражей портала, и избежать встречи с поисковыми группами, так и осталось загадкой. Хотя теперь у лорда появилось одно предположение, но слишком уж оно не нравилось старому демону. Правда, сложив все известные ему факты, именно такой вывод и напрашивался. Слишком уж многое стало указывать на него.
        Неизвестные воспользовались «возвратным камнем», чтобы попасть в один из нейтральных миров. И если эта его гипотеза была верной, то, получается, тот, кто всё это подготовил, имел связи с нейтральными мирами. Что было очень плохо. Всё могущество лорда разбивалось о гильдейских магов этих перекрёстков дорог, переполненных магией. И одной из таких гильдий руководил как раз его старший брат.
        «Что бы я задумал, будь на их месте? - ещё раз задался вопросом лорд Нураз. - Что мне могло там понадобиться? И что вообще было нужно?»
        То, что он сам бы рискнул одной из неинициированных Слёз ради обладания источником бессмертия, не вызывало у него никаких сомнений и было вполне в его духе, но зачем было привязывать её после всего этого, оставалось под вопросом.
        «Зачем?»
        Лорд опять впал в задумчивость.
        И внезапно он понял, что отвлёкся от основного вопроса на второстепенные вещи, забыл о главном. Источник бессмертия. Ведь всё, что произошло, имело своей первопричиной именно захват этого источника. Так что с ним?
        Лорд не знал ни процедуры инициации источника, ни того, как, где и когда он может возникнуть. Но эти сведения наверняка могли попасть в руки его брата (или любой другой гильдии, они ничем не лучше и не хуже), и тогда многое становится на свои места.
        Если гильдия умеет находить или предугадывать место зарождения источника, то она постоянно должна контролировать его.
        Повелитель Нураз опять замер.
        «За мной с самого начала следили, - понял он. - Нужно принять меры».
        Лорд тут же связался с главой своей внутренней стражи, единственным демоном, которому он доверял, и то лишь потому, что тот ему принёс клятву служения на крови и если он ослушается, то даже ничего не успеет сделать, как умрёт он и вся его семья. Такова жизнь, хочешь быть вторым демоном в анклаве после повелителя, имей мужество и смелость поставить на кон всё, включая свою жизнь и жизни своих близких. И его главный помощник, цепной пёс и палач, ещё ни разу за более чем семьсот лет его не подвёл.
        «Нужно усилить систему безопасности и незаметно проверить всё возможное наблюдение, которое могут вести за нами. Я знаю, что за нами следят те, кто сейчас этого делать больше уже не должен. И уверен, что у нас есть их осведомители. Нужно провести чистку и поиск среди приближённых и слуг. И сделать это нужно быстро и незаметно. Понял?»
        «Да, повелитель», - ответил тот.
        И лорд Нураз был полностью уверен, что его цербер моментально начал действовать, и к вечеру, максимум завтра утром, у него будут все имена как тех, кто начал работать на сторону, так и тех, кто является их хозяевами и заказчиками. А то, что слежки не будет уже через час-полтора, он вообще не сомневался.
        «Что там дальше?» - сам у себя спросил лорд и, вспомнив, что остановился на мысли о том, что наверняка за местом зарождения источника уже давно следят, продолжил размышлять.
        Появление Слезы в том же районе, вероятнее всего, как-то связано или с формированием самого источника, или с его будущей инициацией. Слеза ведь не только накапливает магическую энергию в огромнейших количествах, она ещё и стабилизирует некоторым образом магический фон вокруг себя. Именно это и явилось признаком того, что где-то в зоне поиска был этот артефакт. И тут артефакт нужен или как стабилизатор для будущего появления источника бессмертия, или, судя по проведенной активации, для инициации самого источника.
        Тогда становится понятным и странное проникновение в зону поиска, и активация с привязкой артефакта, и последующая инициация источника, которые были проведены в одно и то же время в одном и том же месте.
        «Так это получается, я со своими поисками влез в чью-то игру, - вдруг дошло до лорда Нураза, - и осведомителя тогда я убрал совершенно зря. Он принёс мне абсолютно достоверные и правдивые сведения. Вот только он не знал, чьи они и что это всего лишь часть всей намечающейся операции. Вот они были удивлены, когда я развернул там полномасштабные поиски. Похоже, и артефакт им приходилось время от времени перепрятывать, иначе мы его точно нашли бы. Интересно…» - Эта мысль очень позабавила старого демона, давно он не вляпывался, сам того не зная, в чью-то игру.
        Сегодня лорду была свойственна задумчивость. И его любопытство, дремлющее уже годами, начало просыпаться. Он понял, что зря наговаривал на кого-то и эти неизвестные действовали не против него, а охраняли свою территорию и тайну. Но вот именно его поиски и послужили причиной того, что, возможно, кто-то старается переместить его интерес в другую плоскость. Вернее, старался. Сейчас, судя по всему, ничего интересного происходить не должно.
        «По крайней мере, ближайшую тысячу лет, - решил демон, но вдруг встрепенулся и с азартом, которого, как и любопытства, давно не испытывал, продолжил свою мысль: - Хотя почему? Источник теперь находится под моим контролем, пусть он и привязан. Но это значит, и другие к нему подобраться не смогут. Там уже выстроен такой кордон, через который даже мошка не пролетит! - Но тут он вспомнил о тех, кто однажды ушёл из подобной ловушки, и уже менее оптимистично констатировал: - Ладно, сейчас я просто контролирую как сам источник, так и территорию вокруг него. Но ещё более важным для меня на данный момент является то, что тот, кто инициировал источник, всё ещё скрывается где-то в Лесу. И у меня есть прекрасный шанс стать полноправным хозяином этого источника бессмертия. Нужно всего лишь найти того, кто его инициировал, и убить».
        Однако это и было тем совершенно непонятным для повелителя шагом, который совершила вторая группа. Ведь из-за этого лорду становился совершенно неясен дальнейший ход событий.
        Почему они не телепортировались с помощью того же «возвратного камня», как это сделала группа, захватившая Слезу?
        К кому привязан этот источник? Кто этот странный маг? Нураз не мог припомнить ни единого мага - главу хоть одной известной ему гильдии, всерьёз работающего с рунной магией. А никому другому подобный источник бы не отдали.
        Или это тот, второй? Нет, это невозможно. Для инициации нужно быть сильным магом, умеющим работать с большими объёмами магической энергии, а все его следователи в один голос утверждают, что второй - не маг, а если и маг, то очень слабый.
        Тем более оставался ещё один вопрос: что они забыли в этом городе мёртвых магов? А именно туда они и направились. Следы второго отряда вели именно туда. Об этом говорили как и следопыты, обнаружившие место стычки с ралами, так и его следователи.
        Да и эта стычка с рейнджерами-ралами была достаточно странным событием. Складывалось впечатление, что против отряда, устроившего засаду, работал отряд более сильный и подготовленный.
        Но тогда получается, что отход к городу древних у этой группы был организован заранее и там был ещё один отряд. Тот, о котором до этого никому не было известно. Но именно на него указывают все следы. Ведь несмотря на то, что на первый взгляд могло показаться, будто часть ралов была выведена из строя заклинанием «Удар ветра», как докладывали преследовавшие вторую группу следопыты, его следователи уверены, что это лишь имитация и ралы были выведены из строя какими-то снарядами, сходными по своему эффекту с этим заклинанием, а вот добил их уже явно охранник мага.
        Получается, этих двоих всё время сопровождала некая группа прикрытия, которая вступила в бой в самый решающий момент.
        «А я-то всё удивлялся, как это двое могли пройти идеально подготовленную западню, устроенную десятком демонов одной из самых сильных рас нижних миров?»
        Оказывается, их было больше двух. Но сколько? Сказать никто не мог. Этот отряд, как только выполнил свою миссию, также испарился.
        «Наверняка опять „возвратный камень”», - подумал Нураз.
        Кстати, маг тоже участвовал в битве, и был ранен именно он. Это было установлено точно. И это говорит о двух вещах: что этот маг хотя и хороший специалист, но всё же не очень сильный боец, а значит, он действительно присутствовал в этой группе для обеспечения инициации и привязки источника бессмертия. Или сам являлся объектом привязки. А значит, он был очень слаб после проведения ритуала, что больше всего похоже на правду и с чем согласились абсолютно все.
        А дальше этот небольшой отряд без поддержки тех, кто помог остановить ралов, ушёл в город древних.
        И теперь самый старейший повелитель планеты Аррах пытался понять, что могло оказаться в этом городе мёртвых магов такого, что перевесило ценность источника бессмертия?
        Ответа на этот вопрос у старого демона не было. И он надеялся получить его у гонца, принёсшего какую-то срочную весть от генерала Кана.
        Один из нижних планов реальности. Планета Аррах.
        Анклав Нураз. Дворец лорда-повелителя Нураза.
        Большой зал
        Несколькими минутами позже дверь в зал, где сейчас находился лорд, опять распахнулась.
        «Неужели и вправду он», - подивился повелитель и посмотрел на вошедшего вестового генерала Кана.
        Но нет, в этот раз послание генерала доставил какой-то другой демон. Но, что странно, ни повадками, ни манерой своего поведения он совершенно не отличался от того, который несколько дней назад стоял на его месте. Этот, так же равнодушно скользнув взглядом по мокрому пятну на стене, прошёл на положенное ему для аудиенции место, поклонился и стал спокойно ждать разрешения начать разговор.
        Получив отмашку лорда Нураза, этот вестовой с границы его владений начал доклад.
        - Повелитель, - обратился без особого подобострастия, выразив лишь своё уважение и почтение, воин к лорду, - у меня послание для вас. Лично в руки. Генерал также просил на словах передать, что, если у вас возникнут какие-то вопросы по прочтении его письма, вы можете озвучить их мне. Я буду рад ответить на них, так как сам являюсь очевидцем и свидетелем последних событий, по всей видимости описанных в письме.
        - Хорошо, жди здесь. - Нураз решил не отсылать гонца в соседнее помещение и, если у него всё же возникнут вопросы, сразу озвучить их и получить ответы или необходимые пояснения.
        «Кан, как обычно, умеет напустить туману и заинтриговать», - подумал лорд.
        Потянувшись силой, подхватил письмо из рук посланника и перенёс его к себе.
        - Интересно, - прошептал Нураз и, сломав личную печать генерала, пробежал глазами по строчкам послания.
        Да, вопросы у него возникли вместе с желанием отправить палачей к Кану за его шуточки, но сначала решил всё-таки выяснить все подробности у гонца и только потом определиться насчёт Кана и его гонца. Слишком странным оказалось присланное ему сообщение даже для своенравного и взбалмошного генерала.
        Вот что прочёл старый Лорд в письме:
        «Лучше, чем я, обо всём произошедшем вам, повелитель, расскажет присланный с письмом вестовой. Выслушайте его. Я уверен, это вас очень заинтересует. Генерал К.».
        Вот и всё содержимое послания.
        «Не зря я его держу подальше от столицы, - с сарказмом подумал старый демон, - с такими-то выкрутасами и характером. Опять выкинул что-то в своём стиле. Ну что ж, послушаем. Но если он ошибся, гнить ему на этой границе до конца его дней. - Хотя лорд Нураз хорошо помнил, что Кан не ошибся ещё ни разу. - Но всё когда-то случается впервые. - И лорд переключил внимание на стоящего перед ним молодого демона-воина, охранявшего границы одного из самых удалённых участков его владений. - Ну и что интересно он может рассказать мне?» - задался вопросом Нураз и обратился к ожидающему его вопросов вестовому генерала.
        - Ты знаешь о содержимом письма? - спросил он у гонца.
        - Нет, мой повелитель, - ответил тот. - Я могу лишь догадываться о его содержании.
        - И что же? - усмехнувшись, уточнил у молодого демона местный правитель.
        - Там должны быть описаны события, произошедшие за последние пять дней, - предположил вестовой.
        - Хм, интересно, - проговорил Нураз. - Там нет ни слова о произошедших событиях. Там сказано о тебе.
        - Обо мне? - удивился гонец.
        - В основном да, - подтвердил лорд и протянул письмо вестовому. - Прочти. Думаю, тебе будет интересно.
        Хотя, если честно, Нураз просто хотел посмотреть на реакцию этого воина. И она его порадовала.
        Гонец, совершенно спокойно, без суеты, с поклоном принял из рук повелителя привезённое ему же послание, быстро пробежал глазами по строчкам, что в нём содержались, и, повернувшись к лорду, ответил:
        - Я полностью в вашем распоряжении, господин.
        «Такие бойцы мне и нужны. Жаль, что их так мало и, как ни странно, почти все они находятся в подчинении генерала. Вот где сосредоточена основная сила и мощь моего анклава! - с гордостью подумал лорд и понял, почему именно его прислал к нему Кан. - Такого не запугаешь. - И, усмехнувшись, ещё раз констатировал: - Точно, не запугаешь».
        - Хорошо, - неторопливо сказал лорд, - тогда расскажи мне то, что не стал описывать в письме генерал, но что, как он считает, заинтересует меня. - И перевёл тяжёлый взгляд на молодого воина.
        Но тот, казалось, будто даже не заметив обратившего на него внимание лорда, так же обстоятельно, как и во время предыдущего короткого доклада о доставке послания от генерала, начал новый рассказ.
        «Нахал, ещё больший, чем предыдущий посыльный». Старый демон даже не понял, нравится ему это или нет, но то, что все подчинённые Кана были его полнейшей копией, как по характеру, так, судя по всему, и по выучке, Нураз совершенно не сомневался.
        - Я думаю, начало истории не представляет для вас интереса, тем более, скорее всего, вы о тех событиях осведомлены гораздо лучше меня. - И воин сделал небольшой полупоклон в сторону повелителя. - В зону проведения операции по поиску и зачистке местности мы с моим отрядом прибыли, когда беглецы уже скрылись за стенами города древних. Нас, всех новоприбывших, адъютант генерала Кана ввёл в курс дела, распределил между нами зоны ответственности, и мы приступили к дежурству на определённом для каждого нового отряда подконтрольном участке. Нам достались небольшой кусок стены и достаточно массивная часть парковой зоны, примыкающей к городской окраине. На момент наступления нашего дежурства было известно, что беглецов двое и они скрылись где-то на территории города. Проведя рекогносцировку подконтрольной моему отряду территории, мы удостоверились, что город полон нежити, которая постоянно ведёт патрулирование всего нашего участка. Переговорив с командирами соседних отрядов, дежурящих на смежных участках, мы выяснили, что и у них картина складывается примерно такая же. Кроме того, две разведывательные
партии, отправленные в глубь города, доложили, что с продвижением к его центральной части количество и плотность патрулей увеличивается. Также с приближением к центру города были замечены личи. Не исключалась возможность присутствия в городе и более сильной и опасной нежити. Поэтому генерал отдал приказ лишь контролировать все подходы и выходы из города и не соваться внутрь. - Патрульный, прибывший из срединного мира, ненадолго замолчал, что-то обдумал и продолжил: - И буквально через несколько часов после начала нашего третьего дежурства мы убедились, что приказ генерала был абсолютно справедлив. В середине ночной смены ко мне прибежал один из младших демонов и доложил, что наш отрядный маг запеленговал сильную магическую активность на дальнем краю паркового комплекса, того, что граничил с зоной, которую контролировал мой отряд. Я связался с генералом и командирами соседних отрядов, чтобы удостовериться в правдивости этих сведений и провести разведку проявленной магической активности. Оба мага из смежных отрядов также запеленговали сильную магическую активность. Один из них, более опытный и умелый
маг, утверждал, что там был бой, но длился он буквально несколько минут. Когда прибыл генерал и мы получили разрешение на проведение разведывательного рейда в глубь территории города мёртвых, наш сводный отряд и оба прикомандированных к нему мага выдвинулись в путь. Туда, где была замечена наибольшая магическая активность. - Подумав и будто восстановив последовательность происходивших событий, молодой воин стал рассказывать дальше: - Продвигаясь по территории города, мы стали замечать некоторые странности. Вся нежить будто испарилась. Нам попалась всего одна небольшая группа скелетонов. С ней мы разделались в одно мгновение, благо наши маги заранее смогли предупредить о приближении этой группы. Дальше мы стали пробираться по следам уничтоженного отряда нежити, так как они вели не напрямую к месту сражения, куда мы и так уже опоздали, а заворачивали и проходили через некогда жилой район. Примерно через два квартала мы обнаружили разрушенный старинный семейный склеп. В нём был труп верхового пегаса, очень дорогой породы, и амуниция рейнджера эльфаров. Это одна из рас того мира, - пояснил воин.
        - Я знаю, - хмыкнул лорд.
        - Да, мой повелитель. - И воин склонил голову, а потом продолжил: - Так вот, ни трупа самого всадника, ни каких-либо иных следов того, что его захватила нежить, мы обнаружить не смогли. Но вот следы присутствия на этом месте одного существа, ребёнка или женщины, мы заметили. Этот неизвестный прожил там несколько дней, а потом ушёл прямо по направлению к тому месту, где наши маги заметили сильную магическую активность. Дополнительно проверив найденное убежище, маги, воссоздав иллюзию присутствия, вычислили, что прятавшийся здесь разумный всё-таки женщина, причём молодая. Хотя она и не была новичком в Лесу, но против нежити ничего противопоставить не могла. Поэтому и пряталась там. Однако по каким-то причинам дальше она была вынуждена двигаться в сторону парка. Что её побудило к этому, нам неизвестно, но нежить была в курсе её пребывания здесь. При проверке близлежащих зданий было обнаружено несколько постов наблюдения за ней. Она зачем-то была нужна нежити. И на этот вопрос вскоре смог ответить один из демонов-магов с врождённой способностью работы с аурами живых существ. По остаточным её следам он
смог понять, что эта девушка - сильный адепт магии жизни. Именно поэтому ей нужно было попасть в парк. Она хотела восполнить свой запас магической энергии. А для мага жизни парковая зона была единственным местом, где это можно было сделать в этом городе. Разобравшись с причинами, почему эта магиня отправилась в нужную нам сторону, мы пошли уже по её следам. Когда мы уходили, я обратил внимание на то, что один из магов, прикомандированных к нашему отряду, связался с кем-то и передал какую-то информацию, запаковав её в локальное магическое сообщение. Я видел подобные артефакты здесь, в столице, и поэтому сразу смог понять, что он сделал. Его поведение вызывало подозрение ещё на месте обнаружения мёртвого пегаса, но бросилось в глаза это только сейчас. Никому из нас не выдавали переговорных устройств, и это могло означать только то, что этот маг поддерживал связь с кем-то ещё. Я попросил одного из своих глазастых подчинённых понаблюдать за этим магом. Но пока решил ничего не предпринимать, взять тихо его не получилось бы, а вот выдавать своё местоположение не имело никакого резона. Всё равно этот маг не
смог бы самостоятельно выбраться из оцепленного города. Мы продолжили двигаться по следам девушки. И остановились только тогда, когда стало понятно, что нежить усиленно ведёт чьи-то поиски. Мы успели укрыться на чердаке одного полуразвалившегося здания и затаились там, выставив лишь скрытые посты наблюдения, так как к поиску подключились различные летающие умертвия. Мы заметили даже нескольких костяных драконов. И просидели там несколько часов, пока внезапно всё наблюдение с той части города, где мы находились, не было снято и не переместилось куда-то в центральную его часть. - Тут молодой демон сунул руку за пазуху и вытащил какой-то пергамент. - Простите, сразу не сообразил, - пояснил он, - это карта города древних, на ней я отмечал места столкновений с нежитью и основные точки маршрута, когда давал пояснения генералу Кану. Можно? - спросил воин, показывая на карту.
        Правитель сначала посмотрел в лицо этого вояки, а потом махнул рукой, и между ним и посланником генерала материализовался чёрный стол из очень дорогого и ценного мраморного дерева. Редчайший артефакт, доставшийся лорду случайно. Его маги-эксперты утверждали, что этот стол был специально кем-то разделён на две части и вторая его часть придала бы этому артефакту небывалую мощь. Но поиски так ни к чему и не привели, об утерянной половине его агенты не смогли найти никакой информации.
        - Показывай, - кивнул он на появившийся предмет меблировки.
        Воин подошёл и расстелил на нём карту.
        - Так вот, - начал более уверенно говорить он, дублируя свои слова указанием различных мест на карте, - здесь был обнаружен перебитый засадный отряд рейнджеров-ралов. - Гонец ткнул пальцем недалеко от границы города. - Эта область являлась зоной ответственности моего и двух соседних отрядов. - И он обвёл небольшую часть города рукой. - Примерно здесь маги обнаружили сильную магическую активность. - И воин указал на крошечную полянку, расположенную как раз посреди маленького парка. - Здесь мы встретили отряд скелетонов и прошли по их следу досюда, - указал солдат на одно из зданий. - Именно здесь были найдены следы присутствия эльфарки, магини жизни. Дальше по её следу мы дошли практически до места стычки, граничащего с парковой зоной. - Это место уже было обведено на карте. - Там мы, укрывшись в здании, провели несколько часов, пока не заметили перемещение патрулей нежити и стягивание их куда-то в район центральной части города, - продолжил рассказывать воин. - Это было подозрительно и несколько необычно, за время наблюдения мы заметили, что умертвия очень техничны и постоянны. Они не меняют ни
времени патрулирования, ни своего маршрута. А тут такое внезапное и резкое изменение режима их функционирования. - Немного помолчав, гонец стал рассказывать дальше: - Решив воспользоваться предоставленной возможностью, мы хотели быстро разведать место боестолкновения нежити с неизвестным противником и лишь потом возвращаться обратно. Поэтому мы двинулись в глубь парка. Уже подходя к месту битвы, а теперь было точно понятно, что тут нежить воевала с неизвестным противником, мы начали встречать множественные останки уничтоженных умертвий. И тут у нас сложилось странное впечатление, будто нежить, устроившая засаду на эльфарку, сама оказалась в окружении. Нами было обнаружено порядка тридцати пяти - сорока останков умертвий. И среди них было несколько личей. Кроме того, на поляне, где и были зафиксированы самые сильные магические выбросы, мы обнаружили останки одного из младших владык. Получается, что кто-то использовал эту магиню, как приманку, чтобы разом очистить выбранную область города от всей присутствующей там нежити. А потом пропал или где-то на время затаился. Поняв всё это, мы выдвинулись
обратно в лагерь, так как добытые сведения говорили о том, что в городе мёртвых сейчас находится очень опасный отряд, способный буквально за несколько минут боя разделаться с большой группой нежити, которую поддерживают несколько личей и один Владыка. Такие противники были очень опасны, и генералу следовало знать об этом. И опять я обратил внимание на странное поведение замеченного ранее мага, его эти сведения совершенно не удивили, он будто бы догадывался о чём-то подобном или, что тоже вполне возможно, даже ожидал этого. Но в этот раз он на связь не выходил, это уже доложил мой наблюдатель. Уходить мы решили немного севернее, чтобы не наткнуться на тех, кто, возможно, идёт по нашим следам, и двинулись в обратный путь. Но не прошли и одного квартала, как один из магов сначала зарегистрировал активацию какого-то мощного артефакта, а потом и повсеместный отток магической энергии. - Наклонившись к карте, воин ткнул в небольшую площадь, находящуюся практически посреди города мёртвых. - Источник возмущений находился на этой площади. Тот же маг, что связывался с кем-то, вытащил ранее мной не виденный
артефакт, провёл с ним какие-то манипуляции и сообщил, что это произошла активация портала. Портал - это было уже серьёзно. Всем известен ваш приказ о немедленном захвате любого найденного работающего портала. Этот портал точно работал и даже был активирован. Поэтому мы решили разделиться: часть отряда была срочно отправлена с докладом к генералу, а вторая пошла по направлению к обнаруженному порталу. Мы собирались постараться удержать портальную площадку до подхода основных сил. Но явно переоценивали свои силы. Никто не мог и предположить такого скопления нежити в этом городе. За время подхода мы заметили, что туда же прошло несколько десятков отрядов нежити, но они совершенно не обращали на нашу группу внимания: нам повезло, умертвиям был дан совершенно другой приказ, и они, не замечая нас, проходили мимо. Во время нашего движения тот же маг сообщил, что портал сработал четыре раза. И ещё через некоторое время, после особо сильного выброса магической энергии, маг сообщил о последнем срабатывании портала. Видимо, это уходил последний из тех, кто им хотел воспользоваться. Получается, их всего пятеро.
- Указав на карту, воин провёл линию от парка к площади и сказал: - Мы с особой осторожностью направились в сторону портала, нужно было понять, что же там произошло и кто ещё может его охранять. Ведь судя по всем признакам, там опять был бой неизвестных, вернее, того, кто прикрывал их отход, и нежити. Но мы прошли не больше нескольких десятков шагов, как в центре города прогремел сильнейший взрыв. А потом ударная волна от взрыва накрыла и нас. Я одним из первых пришёл в себя. И так как в городе стало находиться крайне опасно - не понимаю, как нас не нашла нежить, - я принял решение отходить в лагерь. И уже совместно с основными силами продвигаться в сторону портала. Но перед этим я решил обезопасить нас и на свой страх и риск обезвредил и арестовал подозрительного мага, надев на него сдерживающий его силу браслет. Я был уверен, что его необходимо допросить. А если я ошибался, то готов принести извинения и понести заслуженное наказание. Но я не ошибся. - Молодой демон слегка улыбнулся. - Обратно тихо уйти не удалось. Весь наш путь к лагерю пришлось отбиваться от будто взбесившейся нежити. Нам ещё
повезло, что мы относительно недалеко отошли от границы города. Однако в этот раз нежить вырвалась вслед за нами и за его пределы. Раньше подобного никогда не случалось. Но раньше никогда в городе древних, похоже, не было такого мощнейшего взрыва, который практически полностью сровнял с землёй его центральную часть. Преследующую нас нежить быстро остановили и уничтожили передовые отряды охранения. Как оказалось, подобные прорывы нежить тогда пыталась совершать по всей территории оцепления города и особо опасными считались участки, на которых были расположения наиболее сильной нежити. На этом заканчивается история нашего короткого похода в город. Но начинается другая - история расследования случившегося там. - Молодой воин посмотрел на карту и стал рассказывать дальше: - Как только я прибыл в лагерь, меня сразу вызвали к генералу. Я ему рассказал ту же историю, что сейчас рассказываю и вам, правда, возможно, в ней было чуть меньше подробностей. Однако они ему были особо и не нужны. Генерала очень заинтересовал тот маг, что вёл с кем-то переговоры во время нашего разведывательного рейда. Мой арест этого
мага сочли вполне обоснованным. Во время его допроса я не присутствовал, но с его результатами меня ознакомили. Мне не сообщили, кем на самом деле был этот маг, похоже, это выведать у него так и не смогли, но вот что это за магиня жизни была в городе, сказали. Оказывается, этот маг каким-то образом участвовал в организации нападения на дочь одного из местных правителей буквально несколько дней назад. Как мне сообщили, это была младшая дочь правителя Лесного княжества княгиня Эрея. И генерал Кан особо упоминал, что вы прекрасно поймёте и о ком идёт речь, и что может означать это нападение. Видимо, он уже тогда решил меня отправить к вам с докладом, так как меня почти сразу после этого перевели в следственную группу. Маг до сих пор находится у Кана. Он готов переправить его к вам по первому вашему требованию. Ещё он просил сообщить, что это относится к гильдии тёмных плащей. Больше мне ничего не известно из того, что касается этого вопроса.
        А лорду эти слова сказали многое. Он знал, во-первых, о каком правителе срединного мира идёт речь и, во-вторых, что это за гильдия.
        Правитель - это тесть лорда Релака, отец Ассай и дед их дочери Теи. Но зачем похищать младшую дочь правителя Лесного княжества, он, честно говоря, пока не понимал. Слишком мало сведений было у него для этого.
        Но что интересно: следы этого похищения вели в один из нейтральных миров. Ведь в организации его участвовал кто-то из членов гильдии тёмных плащей, гильдии магов, контролирующей ещё один нейтральный мир - Проген, также относящийся к нижним планам реальности. Не зря же Кан упомянул именно эту гильдию. Хотя маг и не признался, но генерал мог это понять и по другим признакам, например по используемому магом артефакту, его ментальной защите или ещё как-то.
        «Необходимо срочно доставить мага ко мне, - понял Нураз. - Но он должен выжить до нашего разговора».
        А это было неимоверно сложно. Маг при необходимости мог убить себя сам, и вряд ли бы кто-то смог ему в этом помешать. Разве что другой подобный маг.
        Одна идея стала прорисовываться в голове старого демона, но стоило её хорошенько обдумать.
        И, уже вернувшись к тому, с чего и началась вся эта история, лорд подумал: «Всё-таки это одна из магических гильдий нейтральных миров. - Рассказ молодого демона лишь ещё больше подтверждал догадки лорда. - И не самая слабая из них. - Многое становилось понятным. - Тогда не удивительны и наёмники, и остальные странности. Но зачем им понадобился город мёртвых?» - этот вопрос всё ещё мучил Нураза, и при чём тут девчонка, попавшая в город, он тоже понять не мог.
        Ведь не просто так она оказалась там.
        И тут он зацепился за определённую мысль.
        «Маг жизни. Нежить. - Что-то не вязалось в этом раскладе. - Маг жизни. Город, полный умертвий… - Что-то крутилось в голове старого демона, что-то до идиотизма простое. - Так ведь она одна из сильнейших магинь жизни!» - вдруг дошло до Нураза. Нет лучшей приманки для нежити, чем она. Эльфарка и маг жизни в одном лице. Неужели она нужна была им лишь как простая, но идеальная приманка для нежити? Но тогда кого они хотели привлечь? Или от чего хотели отвлечь остальных?»
        Нураз всей своей душой прожжённого интригана почувствовал, что он прав, что сам бы именно так и поступил, если бы хотел достать что-то более ценное, чем бессмертие.
        В этом случае напрашивался только один ответ:
        «Телепорт. Им был нужен телепорт».
        Они разыграли очень сложную многоходовую операцию, которая во многом зависела от слаженности действий основных участвующих в ней лиц. Но она сработала, хотя и частично. Они унесли Слезу, получили бессмертие. Но вот упустили телепорт. Ведь, со слов посланника генерала, в городе был мощнейший взрыв. Или нет?
        - Что было дальше? - спросил у молодого демона правитель, впервые за долгое время почувствовавший, как оживает кровь в его жилах, как душу наполняет ощущение азарта и интриги.
        Воин сделал несколько шагов вперёд, лорд даже не заметил, как тот некоторое время назад немного отошёл, дав возможность Нуразу спокойно обдумать только что полученные сведения.
        «И не глуп к тому же», - констатировал лорд, хотя другие на границе долго не живут.
        Гонец начал говорить вновь:
        - Дальше стали планировать вторжение в город, чтобы провести его планомерную зачистку и разобраться с тем, что произошло в его центральной части. Но самое главное, генерала интересовал портал, он хотел понять, остался он цел после такого взрыва или нет. Хотя шансов на это было не много. Но мы должны были убедиться в этом лично. Нас на время подготовки опять вернули на закреплённый за нами участок города. Со стены было прекрасно видно, что центральная часть города практически полностью перестала существовать, в том числе и портальная площадь. Подготовка к вторжению в город продлилась два дня. Но наутро вторых суток одним из разведотрядов было выяснено, что вторжение как таковое больше не требуется. Город вымер в буквальном смысле этого слова. Вся нежить, ещё сутки назад с упорством и тупостью бездушных тварей штурмовавшая стены города, сейчас частично еле передвигалась по городу или вообще уже не могла шевелиться и просто валялась на земле, не подавая признаков жизни. Маги сообщили, что город фактически полностью лишён магической энергии. Её очаги ещё ощущались в нескольких местах, но в основном
создавалось ощущение, что из города и его окрестностей её полностью откачали. Начали разрушаться здания и обваливаться стены. Перестали функционировать укрепляющие и прочие ранее работающие заклинания. И сейчас город из более-менее целого и узнаваемого стал превращаться в полнейшие развалины. Тут вспомнили мой доклад и то, что я сообщал о подобном эффекте, зафиксированном магами ещё два дня назад во время нашего рейда. Поэтому, чтобы не копаться в развалинах и не выкапывать из-под обвалившихся зданий своих солдат, было принято решение пройти в центр города усиленной магами боевой колонной и проверить состояние находящегося там портала. Сам генерал отправился с нами и взял своего личного мага. Пока мы добирались до центра города, было несколько стычек, но это даже не сражение, а шинкование нежити, которая не могла уйти с нашего пути. Так что до площади мы добрались очень быстро. И вот тут выяснились интересные вещи. Во-первых, эпицентр взрыва был достаточно сильно смещён от центра города и находился несколько в стороне, со стен этого разобрать не получилось. Поэтому площадь оказалась практически не
затронута взрывом, разве что её замело пылью от обвалившихся зданий. Это обрадовало генерала, но ненадолго. Ведь, во-вторых, никакой портальной арки на площади не было.
        - Молодцы, - невольно проворчал старый правитель.
        Хотя он и не был доволен вырисовывающимся результатом, однако разыгранная предположительно гильдией тёмных плащей партия его впечатлила. Он и подумать не мог, что кто-то умудрится в такой непростой ситуации уйти не просто при своих, но ещё и победителем. Опасные и сильные ребята. Не побоялись пойти против него самого, других гильдий и местных правителей того мира.
        Лорд умел уважать достойных противников, правда, предпочитал их всё же видеть мёртвыми.
        - Что-то ещё? - спросил он у ожидающего, пока он обратит на него внимание, гонца.
        А это «что-то ещё» обязательно должно было быть, это старый демон чувствовал своей печёнкой.
        - Да, - кивнул посланник. - После того как мы прибыли на площадь и перенесли туда временный лагерь, наши следопыты и следователи смогли более тщательно осмот реть место последней битвы и территорию портальной площадки. И как мы поняли, нежить там противостояла тому же отряду, что и на поляне в парке. Всю её так же быстро и качественно упокоили, включая пару деми-личей и очень сильного, судя по остаточному следу его ауры, Владыку нежити. К тому же было выяснено несколько подробностей. На портальной площади располагался источник силы, который и поддерживал жизнь этого города. Так вот, кто-то - по версии следователей, это всё тот же рунный маг - полностью его опустошил и основательно разрушил его внутреннюю структуру, фактически уничтожив этот источник магии, тем самым прекратив генерацию магической энергии и отрезав город от её дальнейшего поступления. Видимо, это и послужило причиной такого странного поведения нежити в последние дни. В городе не осталось магической энергии, которая раньше поддерживала их. По предположению следователей и мастера мага, сопровождающего генерала Кана, это мог сделать
лишь мастер или магистр, возможно, архимаг. Этот же маг, скорее всего, активировал и портал. С ним ушло ещё двое. Это, как мы предполагаем, захваченная в плен эльфарка и его телохранитель. Однако потом через портал из подземелий города, о которых мы узнали, лишь попав на площадь, прошло ещё несколько существ. Хотя маг, допрошенный генералом, и утверждал, что было всего две последующие активации, но наши маги и следователи опровергают эту версию и уверяют, что на площади действовал отряд из не менее пяти бойцов при поддержке одного мага-прыгуна. И именно этот небольшой отряд, скрытно перемещаясь лишь под землёй, организовал прикрытие основной группы, ликвидировав отряд нечисти на поляне в парке, зачистив портальную площадь и, возможно, уничтожив наших рейнджеров-ралов в Лесу. К тому же наши маги проверили и убедились, что портальная арка раньше точно присутствовала на этой площади, но как сбежавшие через неё же нарушители умудрились захватить её с собой, никто сказать не может. После того как полностью была обследована площадь, мы выяснили, что маг-прыгун, скорее всего, демон, тёмный, вероятно,
частично стихийник. По группе прикрытия удалось выяснить только то, что они хорошо экипированы, есть как минимум один отличный стрелок, все отменные бойцы. Не гнушаются подбирать трофеи. Все мало-мальски ценные предметы с нежити на площади были сняты. Это всё говорит о стиле работы наёмников. Если это так, то можно попытаться разыскать их отряд через гильдию, а уже через них выйти на заказчика. Конечно, если мы сможем с ними договориться.
        «А он и правда не глуп, я об этом не подумал, - лорд с интересом посмотрел на молодого воина, - и мага-шпиона заметил именно он. Нужно предложить его кандидатуру церберу, пусть пообщаются».
        Молодой же демон, не подозревая, что его дальнейшая судьба уже практически решена, продолжал рассказ:
        - После того как маги, следопыты и следователи ничего нового из портальной площадки выудить уже не могли, мы закончили работать с ней и приступили к обследованию места взрыва. Однако там мы добились ещё меньших результатов, вернее, не узнали совершенно ничего. Там всё было полностью уничтожено и затёрто магическими возмущениями. Магам и следователям не удалось найти никаких остаточных следов хоть чьей-то ауры, и, как результат, они не смогли выстроить ни одной магической иллюзии. Во всяком случае, было понятно, что взрыв - дело рук группы прикрытия, так как его эпицентр находился под землёй, скорее всего в одном из туннелей. Причины его были не очень понятны, так как отряд на тот момент уже покинул город. Разве что они этим взрывом старались скрыть следы ещё какой-то своей деятельности, но теперь это узнать нет никакой возможности. Мы зачистили места средоточия остатков магической энергии, которые маги запеленговали в городе. Эти аномалии оказались резиденциями Владык нежити этого города или других сильных умертвий. В результате проведённой операции город был полностью очищен от нежити, а нам в
качестве трофеев досталось восемь накопителей магической энергии огромнейшего объёма. Их должны доставить уже сегодня. Плюс в городе обна ружено множество артефактов древних, которые собирает трофейная команда и через несколько дней будут переправлены сюда, в столицу. - Гонец выдохнул. - Повелитель, у меня всё. - И, поклонившись, стал ожидать вопросов или распоряжений, которые могли появиться у лорда за это время.
        - Иди устраивайся и жди дальнейших приказаний, - распорядился Нураз и отпустил посыльного.
        Ему понравился этот молодой демон своими умом, смекалкой и смелостью. Поэтому он решил пока оставить его при дворе и передать в помощники своей правой руке и главе внутренней стражи.
        И старый демон задумался. Хотя ему и не перепало ничего из того, о чём доложил посыльный, но то, что к нему попала столь ценная информация, значило очень многое. Теперь следовало хорошенько обдумать, кто в ней настолько заинтересован, чтобы дать за неё наибольшую цену.
        Один из нижних планов реальности. Планета Аррах.
        Анклав Нураз. Дворец лорда-повелителя Нураза.
        Большой зал
        Через несколько часов
        Обдумав все полученные сведения, Нураз пришёл к определённому и совершенно не к тому выводу, который так и напрашивался первоначально.
        Старый демон даже подумал, что в этом и был замысел того, кто разработал столь хитроумный и запутанный план. Если уж он решился на такое, то почему бы не пойти дальше и не обезопасить себя ещё больше или как минимум отвлечь внимание от себя, по крайней мере на первое время. Даже при удачной реализации вырисовывающейся задумки, автор этой головоломной операции хотел подставить вместо себя кого-то другого и скрыться в его тени.
        И этому комбинатору почти удалось реализовать свой замысел. Но он не подумал о том, что его дело заинтересует столь изощрённый интригами и многоходовыми операциями ум.
        Как теперь предполагал лорд Нураз, дело было даже не в гильдии тёмных плащей. Они, скорее всего, ширма этого кукловода и так же, как и он, лорд Нураз, урвали (или, что вероятнее, получили от самого автора этой многоходовки) часть информации и старались раскопать, кто же пытается реализовать этот план. И вполне возможно, подумали именно на него, правителя анклава Нураз. Слишком много нитей сходилось в его руки. Не зря же их агент внедрился именно в его окружение.
        Но, как обычно, ответ на столь важный вопрос лежал на самой поверхности. Ведь проще всего дерево спрятать в лесу, как говорят на одной из подконтрольных лорду планет. И что самое важное, этот ответ там никто не станет искать. Ведь всё до элементарного просто. И поэтому лорду нужен был чей-то совет.
        Он разгадал большую часть замысла того пройдохи, что так умело разыграл эту комбинацию, но у него не было никакой возможности как-то воздействовать или повлиять на её продолжение. А поняв замысел этого комбинатора, Нураз и сам был не против воспользоваться плодами его трудов. Но для этого ему требовалась определённая помощь. Нужен был кто-то, имеющий обширные связи в нейтральных мирах.
        Тут особо размышлять не над чем. Лишь один демон подходил на эту роль. Нуракос. Его старший брат. Демон. Глава гильдии магов тёмных стражей из нейтрального мира Ролан. Тем более, как понимал повелитель анклава Нураз, это будет выгодно как и ему самому, так и его брату.
        К тому же и противостоять одной гильдии магов может лишь другая гильдия.
        «Нужно связаться и встретиться с ним», - решил старый демон.
        Но это не так просто было сделать, ведь его брат почти постоянно обитал в своей резиденции. Однако у Нураза была одна возможность осуществить задуманное. У него был придворный, который работал на его брата, по сути, шпионил для него здесь, в цитадели. А так как это давно было известно, то глава его службы безопасности успешно сливал через этого демона различную необходимую правителю дезинформацию.
        «Вот и сейчас он послужит полезному делу», - решил Нураз и распорядился, связавшись с главой своей внутренней стражи:
        «Привести начальника второй караульной башни Трубака».
        «Будет исполнено, повелитель», - буквально в то же мгновение пришёл ответ.
        И через несколько минут перед лордом Нуразом предстал требуемый демон. Невысокий, крепкий, обычный демон-служака. Чуть располневший на своей не слишком обременительной должности. Но всё ещё в хорошей форме. Однако мало кто знал, что за этим увальнем скрывается чуть ли не лучший фехтовальщик в их столице. Нураз видел иллюзию того, как этот полноватый вояка, когда исполнял какое-то поручение его брата, в мгновение ока разделался с тремя демонами в боевой ипостаси, сам даже не перевоплотившись. А ведь лорду было точно известно, что этот его подданный не саркал и не метаморф, которые и в своей повседневной ипостаси представляют серьёзную угрозу. Это был типичный демон-краам с двумя личинами: обычной, похожей на медведеподобное существо, и боевой, в несколько раз увеличивающей его силу, ловкость и прочие возможности.
        Краам хоть и был удивлён и взволнован - это было прекрасно заметно по изменениям в его ауре, - но внешне никаких признаков беспокойства не подавал. Хотя и старался выглядеть несколько более озабоченным и напуганным, чем это было на самом деле.
        «Ведь не каждый день его вызывают на аудиенцию к правителю, - усмехнулся лорд про себя, - а этот ведёт себя так, будто для него это обыденная вещь».
        И спросил, обращаясь к Трубаку:
        - Ты знаешь, почему оказался здесь?
        Похоже, тот сначала хотел повалять дурака и постараться как-то выкрутиться, но, видимо заметив опасный блеск в глазах лорда, уже особо не скрываясь, ответил:
        - Догадываюсь, повелитель.
        - Ты забыл добавить «мой», - выделил последнее слово Нураз, и тьма закружилась в зале, обволакивая стоящего перед ним демона.
        - Да, повелитель.
        Было не очень понятно, смирился ли Трубак со своей дальнейшей судьбой, или ему действительно нет никакого дела до своего будущего.
        «Странно», - подумал Нураз, но в общем-то реакция этого шпиона ему понравилась.
        Это говорило о том, что тот вполне понимает, в каком положении оказался, а поэтому есть все шансы организовать переговоры с братом. Поэтому лорд сказал стоящему перед ним демону:
        - Мне нужно встретиться с Нуракосом, я знаю, что у тебя есть возможность связаться с ним. Организуй нам эту встречу, и я забуду о твоём существовании. Но из моего анклава ты должен убраться. Безопасность встречи я со своей стороны гарантирую. Передай, что у меня есть информация, которая может заинтересовать «твоего» повелителя, - выделил интонацией последние два слова Нураз.
        - Я всё сделаю, повелитель, - ответил ему шпион его брата. - Как мне сообщить вам о месте и времени встречи?
        Старый демон немного подумал и улыбнулся:
        - С тобой пойдёт мой демон, передашь информацию с ним.
        «Вот и первая работёнка подвернулась для нашего глазастого и шустрого гонца», - подумал лорд.
        - Хорошо, повелитель. Где мне его найти?
        - Подождёшь его у входа в замок. Он подойдёт через несколько минут. Иди.
        Поклонившись, теперь уже бывший шпион его брата и бывший подданный самого старого демона вышел из зала.
        Нураз же вызвал своего слугу и отослал его за гонцом генерала. А буквально через сорок секунд лорд в слегка приоткрытую дверь заметил подтянутую фигуру посланника Кана, пробежавшего к выходу из его замка.
        Осталось только ждать.
        Один из нижних планов реальности. Нейтральный мир.
        Планета Ролан. Резиденция главы магической гильдии
        тёмных стражей. Личный кабинет главы гильдии
        Два часа спустя по времени планеты Аррах
        - Ну, здравствуй, брат, - обратился выглядящий не слишком старым демон, уж по сравнению с Нуразом точно, который сидел в глубоком кресле у стола, к вошедшему в небольшое, но хорошо обставленное, правда, несколько темноватое помещение лорду.
        Трудно было представить, что демон, сейчас спокойно сидевший в кресле перед повелителем, был старше лорда почти на две тысячи лет и приходился ему родным старшим братом.
        - Здравствуй, - с поклоном ответил ему Нураз, выражая тем самым почтение и уважение этому могущественному демону, по сравнению с которым он сам казался беспомощным ребёнком.
        - Не будем ходить вокруг да около, - сразу перешёл к делу Нуракос, - я уже давно отказался от любых претензий на наследие наших родителей. Так что твоё дело не может иметь никакого отношения к нашей семье, принадлежащим нам владениям или любым другим делам, непосредственно или косвенно связанным с нами и нашей семьёй. Ими, пребывая в анклаве нашего рода, ты в основном и занимаешься. Но мне сообщили, что у тебя есть информация, которая может меня заинтересовать. Так как в последнее время мои интересы сосредоточены только вокруг нейтральных миров в общем и моей магической гильдии в частности, то мне стало интересно: что же ты хочешь мне сообщить? Ведь ни к тому ни к другому у тебя нет прямого доступа. А самое главное, что ты попросишь взамен? Так я слушаю тебя, брат. Говори.
        Честно говоря, лорд не ожидал такого быстрого перехода к деловому разговору и хотел сначала поторговаться, но это он был инициатором переговоров и условия на них выдвигал его брат, поэтому Нуразу пришлось сразу приступить к делу.
        - Что ты скажешь, - обратился он к Нуракосу, - на то, что кто-то собирается обосноваться на одном из нейтральных миров, но кроме этого открыть там свою собственную гильдию.
        - Ничего, - спокойно ответил ему глава гильдии тёмных стражей, - кроме того, что ты меня разочаровал, брат. Здесь ежедневно открывают десятки гильдий. Эта информация не представляет никакого интереса. - И Нуракос закрыл глаза, показывая своему младшему брату, что аудиенция закончена.
        Однако тот не собирался так просто сдаваться, ведь самый главный козырь он приберёг напоследок.
        - Ты не выслушал меня до конца, брат. Кто-то собирается открыть свою собственную новую магическую гильдию или, как вариант, расширить уже существующую гильдию на ещё один нейтральный мир.
        А вот эта информация вызвала у главы гильдии магов нейтрального мира Ролан неподдельный интерес.
        - Откуда у тебя могут оказаться такие сведения? - быстро спросил он.
        - Случайно, - как нечто само собой разумеющееся ответил Нураз. - Ко мне эти сведения могли попасть только совершенно случайно.
        Нуракос задумался, а потом, открыв глаза, в упор посмотрел на своего младшего брата.
        - Прежде чем ты выдвинешь свои условия, мне необходимы веские доказательства, что твоя информация достоверна.
        Нураз усмехнулся, он знал, что может заинтересовать его брата, и подготовился именно к такому его требованию. Ведь он бы и сам не начал действовать без веских на то причин и стопроцентных доказательств.
        - Я знал, что ты попросишь об этом, и потому мои маги подготовили для тебя магическую иллюзию, сделанную в одном из срединных миров. Ты легко можешь проверить её подлинность. - И передал брату информационный кристалл, на котором была сохранена эта иллюзия.
        - Ты прав, - согласился глава гильдии. - Так что я увижу на ней?
        Нураз подумал пару мгновений, а потом ответил:
        - Остаточный магический след захваченного телепорта.
        - Ты уверен? - спросил Нуракос и упёр мгновенно ставший тяжёлым и опасно поблёскивающим взгляд своих тёмных глаз в морщинистое и практически иссохшее лицо своего младшего брата. - Ты точно в этом уверен? - повторил он вопрос.
        - Да, - ответил Нураз, - мои маги и следователи проверили это несколько раз. Наличие действующего телепорта было зафиксировано ранее. Но когда мои демоны прибыли на место, телепорта не было. Удалось восстановить лишь остаточный след его работы, активации и убедиться в его присутствии там раньше. Кто-то захватил и унёс с собой действующий портал.
        Демон, выглядевший молодым, поднялся из кресла и стал прохаживаться по комнате. Через несколько минут он остановился и спросил:
        - Что ты хочешь получить взамен?
        - Ты знаешь, - усмехнулся демон, выглядевший более старым по сравнению с тем, что задал вопрос, - мне нужен прямой постоянный доступ в любой из нейтральных миров. Я готов оплатить все расходы на создание резиденции в таком мире, но мне не получить разрешения на своё присутствие там, и, как следствие, я не смогу приобрести артефакт по созданию возвратных камней. А если у меня его не будет, то я буду привязан к этому нейтральному миру или буду вынужден приобретать постоянно эти камни у кого-нибудь. Этот вариант не для меня. Мне нужны гарантии моей автономности, - закончил повелитель анклава Нураз.
        Нуракос снова прошёлся по кабинету, а затем, немного постояв у окна и посмотрев в него, сел обратно в своё кресло.
        - Мир будет отдалённый, - начал он, - скорее всего, оконечный на какой-либо тёмной, возможно, срединной ветви миров. Тебя это устроит? - И, не дождавшись ответа, исправился: - Хотя нет, у середняков моя позиция не так сильна. Мир будет располагаться в тёмных планах. Да. Есть один такой на примете. Хоть мир и оконечный, но расположен на достаточно плотно усеянной ветви миров.
        - Почему именно оконечный? - спросил Нураз, хотя в душе понял, что если брат начал предлагать и рассматривать хоть какие-то варианты, то сделка ему интересна, и дело, можно сказать, решено и уже сдвинулось с мёртвой точки.
        Доступ в нейтральные миры был его, наверное, самой заветной целью. Ведь эти миры являлись средоточием любых артефактов, в том числе редких и уникальных. Там была единая гильдия наёмников, с которой сотрудничали сильнейшие отряды и наиболее сильные бойцы. Те же саркалы. Это был кладезь ресурсов и всего того, что можно было раздобыть лишь в том огромнейшем соцветии миров, созданном некогда богами на заре лет. И главное, попав в любой из этих миров, даже самый отдалённый и заброшенный, он всё равно получит возможность перемещаться по сети внутренних порталов, связывающих все нейтральные миры между собой. И так он сможет приобретать артефакты, доступные немногим. Например, достать так необходимую ему живую воду или то же воскрешение. В общем, всё то, чем славятся верхние планы реальности.
        Прекрасный внешний вид его брата был во многом заслугой не его магических талантов, на это не хватило бы всех его сил, а именно этих доступных немногим демонам артефактов из закрытых для них верхних планов.
        Но к нейтральным мирам это не относится. Ведь на то эти миры и нейтральные, что там нет разграничений по расе и принадлежности к какому-то плану реальности.
        Пока Нураз размышлял, Нуракос поторопил:
        - Ну, не расстраивай меня, брат. Все центральные миры находятся под плотным контролем нескольких магических гильдий. Старейшим из этих гильдий по нескольку сотен лет. На оконечных же мирах чаще всего присутствует максимум одна-две магические гильдии или вообще открыты лишь их филиалы и даже нет полноценных резиденций. И в результате там нет такого плотного контроля над регистрацией новых жителей, как в других мирах, ведь он возложен именно на магические гильдии. Вот потому проще всего тебе развернуть свою резиденцию в одном из таких миров. С этим я тебе смогу помочь. Тем более в выбранном мире у меня нет никаких прямых подчинённых, и твоё появление там никто не свяжет со мной. Это хорошо, не нужно афишировать нашу родственную связь.
        - Ладно, - согласился Нураз и перешёл к следующему вопросу: - Что насчёт артефакта по созданию возвратных камней?
        Нуракос опять задумался.
        - С этим сложнее. Их выдают только тем, кто регистрирует действующий портал. Но у меня есть два предложения на выбор, правда, оба они, возможно, не очень придутся тебе по вкусу. Но что есть. - И, посмотрев на младшего брата, глава гильдии тёмных стражей продолжил: - Во-первых, поставкой для тебя возвратных камней могу заниматься я или одна из подконтрольных нам гильдий.
        - Сразу нет, - сказал старый лорд.
        - Я почему-то так и подумал, - усмехнувшись, прокомментировал его слова Нуракос. - Тогда второй вариант.
        И, выдвинув один из ящиков стола, который, по всей видимости, был неким аналогом сейфа и подпространственного кармана, он выложил на его поверхность какой-то предмет.
        - Это то, о чём я подумал? - спросил Нураз.
        - Не знаю, о чём подумал ты, - ответил ему брат, - но это как раз то, о чём ты просил меня несколько минут назад. Артефакт по созданию возвратных камней.
        - И в чём подвох? - насторожился старый демон, почувствовавший явную ловушку.
        - Он есть, - честно, без обиняков ответил Нуракос, - такой артефакт не достанешь просто так. Но иногда на внутренний рынок сети нейтральных миров кто-нибудь выбрасывает в продажу такие бракованные экземпляры. Другого «создателя» тебе вне стен гильдии просто не удастся найти.
        - И что с ним не так? - спросил Нураз.
        - Во-первых, он создаёт камни гораздо медленнее, чем остальные подобные артефакты, один раз в полгода, тогда как другие создают по камню в два месяца.
        - Это не страшно, - согласился Нураз.
        - Но это было только во-первых. Теперь во-вторых. Созданный им камень может перенести лишь одно разумное существо с грузом не больше десяти килограммов, считая одежду или прочую амуницию. У других возвратных камней никаких ограничений на перенос груза нет. Только на количество переносимых разумных. Не больше трёх.
        - Приемлемо, - уже не так оптимистично проговорил старый лорд.
        - Да, но ты думаешь, я согласился бы тебе его отдать, если бы это было всё? - усмехнулся Нуракос. - В-третьих, сам камень, созданный этим артефактом, заряжается что-то около четырёх дней, точнее выяснить не удалось, тогда как обычному требуется не больше двадцати четырёх часов. В-четвёртых, камни, созданные при помощи этого артефакта, гарантированно срабатывают где-то всего десять - одиннадцать раз, после этого нужно пользоваться новым. Ну и последнее, пятое. Самое вкусное. Этот артефакт нестабилен. Он может полгода создавать возвратный камень, но создаст пустышку. Или создаст камень, который будет забрасывать тебя в любой из нейтральных миров. Конечно, большая часть камней работает с привязкой именно к этому артефакту, но иногда попадаются и такие, которые могут забросить тебя незнамо куда. Нам пока везло, и все наши экспериментаторы попадали в нейтральные миры. Правда, это не установлено до конца, слишком долго он работает и слишком мало производит камней. Возможно, он создаст когда-нибудь камень, который будет переносить его владельца в один из обычных миров. Этого никто сказать не может. Но в
остальном артефакт полностью рабочий. - Нуракос снова усмехнулся. - Лучшего тебе тут никто не предложит, брат. Тем более дав настолько полное описание его недостатков. В качестве бесплатного бонуса могу дать тебе совет, как обезопасить себя и практически не зависеть от внешних поставщиков камней.
        - Я слушаю. - Весь энтузиазм старого демона пропал, слишком неопределённым был последний вариант его брата.
        Этот артефакт таил в себе огромную угрозу, и лорд это прекрасно понимал. Если в тёмных и нейтральных мирах старый демон был в полной безопасности, срединные миры его тоже особо не испугали бы, но вот окажись он где-то в верхних планах, и жить бы ему оставалось ровно столько времени, сколько потребуется страже ангелов на его обнаружение. Слишком рискованно. Но в то же время это был наиболее предпочтительный вариант из того, что мог предложить его брат. И Нураз это также прекрасно осознавал. Лучшего предложения здесь ему никто не сделает. Ну а брат, по крайней мере, рассказал ему обо всех недостатках этого артефакта без утайки.
        - Так что ты мне хотел посоветовать? - ещё раз спросил старый демон у «молодого».
        - Бери артефакт и создавай камни, но заранее закупи партию камней в том нейтральном мире, где обоснуешься, и всегда носи один из них с собой: если не сработает созданный тобой камень или сработает как-то не так, то ты всегда сможешь воспользоваться вторым камнем. Правда, работай только с проверенным поставщиком. В качестве последней услуги могу разыскать для тебя там такого поставщика. Это всё, что я могу сделать для тебя.
        Нураз задумался. С этим решением открывалась новая страница в его и так уже довольно долгой жизни. Он забыл, как это рисковать всем и соглашаться на что-то, не оглядываясь назад. Но это шанс. Шанс закрепиться в нейтральных мирах и обосноваться там.
        - Я согласен. - И Нураз протянул руку, чтобы заключить магический договор с братом, скрепив его собственной печатью и отпечатком ауры.
        - Всё готово, - сказал ему Нуракос, - артефакт можешь забирать уже сейчас, но активировать тебе его будет нужно в твоей новой резиденции, в том мире, что мы тебе подберём. Этим мой помощник уже занимается, может, ему удастся найти что-то получше того варианта, что хотел предложить тебе я. Он парень расторопный, так что вполне есть шанс. Дальше. - Глава гильдии помолчал. - А дальше с моей стороны всё. Разрешение, артефакт и поставщик. Теперь я весь внимание и готов выслушать твой рассказ.
        Нураз вслед за братом обдумал ситуацию, перебрал в голове, не забыли ли они чего, и только после этого начал говорить:
        - Я думаю, ты в курсе моих поисков Слезы утренней звезды в одном из срединных миров. - Заметив небольшой кивок на свои слова, лорд продолжил: - Так вот, последние несколько дней там наблюдалась значительная активность. - И Нураз полностью пересказал историю, поведанную ему как стражей портала и следопытами, так и следователями с магами, направленными туда. Дополнил он свой рассказ изложением событий, представленных ему посланником генерала. В завершение он протянул кристалл: - Вот информационный кристалл со всеми аналитическими выкладками и выписками, сделанными следственной группой, слепками обнаруженных там следов ауры и восстановленными иллюзиями. - И пояснил: - Основные постулаты в расследовании были сделаны двумя молодыми демонами, следователем и стражником из города древних. Оба этих демона независимо друг от друга пришли к почти одинаковым выводам и дальнейшим следственным мероприятиям. - И, подумав, сказал: - Я также считаю их версию развития событий основной и наиболее вероятной. Так вот, оба они уверены, что руководитель группы - магистр или архимаг рунной магии, наиболее вероятно, что
он также является специалистом и ещё в какой-то области магии. Скорее всего, разумник. А не только стихийник, как считают остальные следователи и маги. Слишком многое он умеет и знает. Поэтому, как вариант, он очень похож на слабого универсала, развившего только часть своих способностей. Но тогда это не демон. Вероятно, именно он собирается организовать новую магическую гильдию, так как является сильным и амбициозным магом. Ведь как-то он смог выкачать действующий источник магии, поддерживающий жизнь целого города нежити. Умеет работать с колоссальными объёмами магической энергии и имеет в своём распоряжении огромнейший накопитель энергии. Он же организовал похищение портальных врат. Способ так и остался неизвестен. Имеет доступ к нейтральным мирам. Возможно, бывший наёмник или член одной из магических гильдий. Слишком он силён и информирован для обычного мага. Хороший организатор, тактик и стратег. Вероятно, есть помощник или ученик. Всё, по нему больше никакой информации нет. Дальше. Его телохранитель. Саркал. Теперь в этом нет сомнений. Не использовал никакую иную ипостась, кроме основной. Выглядит
как хуман. Не маг. Нанят мог быть только через гильдию наёмников нейтральных миров или в родном мире этих демонов. Доступ к их плану реальности есть всего с нескольких нейтральных миров, один из них контролируется вашей гильдией. Этот демон-телохранитель, видимо, является капитаном отряда наёмников. Предположительно кроме него в команде ещё шесть разумных. Сначала мы думали, что все они должны иметь основную ипостась, привычную для срединного мира, но тогда не очень понятна их тактика постоянного неявного присутствия. Получается, среди них были те, кому нельзя показываться на глаза местным. Выходит, что это должен быть смешанный отряд из шести разумных существ, среди которых есть как минимум один демон с нетипичной для срединного мира внешностью, один хороший стрелок, предположительно лучник, и как минимум один маг-прыгун. По составу группы всё. Теперь по её вычислению и локализации. Я знаю, у тебя есть свои шпионы в гильдии, и поэтому для тебя это не должно составить большого труда. Контракт был заключён на длительный срок для небольшой группы наёмников, не меньше чем на несколько сотен лет, шестьсот
точно. Именно столько продолжаются мои поиски в том срединном мире. Но, вероятно, ещё больше. Ведь нужно время на подготовительные мероприятия и прочее. Думаю, тут можно отследить разовое поступление значительной суммы ваших кредитов в гильдию наёмников, в оплату услуг небольшого отряда. Тем более гильдия не принимает оплату в рассрочку, так что весь контракт должны были проплатить сразу. - Передохнув и выпив бокал какого-то терпкого, но приятного на вкус вина, которое налил ему брат, заметив, что Нураз начал похрипывать (давно лорд так много не говорил), он продолжил: - К тому же есть небольшая дополнительная информация, касающаяся этого дела. Не знаю, как ты сможешь ею воспользоваться, но она однозначно должна помочь в идентификации и поиске этого отряда. Во-первых, нам достоверно неизвестно, как выглядит хоть кто-то из этой группы существ. Но мы точно можем узнать одного разумного, который перемещается вместе с ними.
        - Хм, интересно, и кто это? - заинтересовался Нуракос.
        - В плену у этого отряда находится младшая дочь одного из правителей того срединного мира. И её внешность нам хорошо известна. Мы смогли достать несколько оригинальных слепков её ауры и воссоздать её полную иллюзию. Иллюзия её внешности также есть на том кристалле, что я тебе передал. Эта девушка - эльфарка, и она очень красива. Разыскать её не составит особого труда, слишком примечательная у неё внешность. К тому же она очень сильный маг жизни. Не знаю, зачем они забрали её с собой, но теперь, как бы они ни поступили с этой девушкой, в любом случае ниточка будет вести к ним. Поэтому через неё, возможно, получится выйти как на эту группу, так и получить какие-то преимущества при переговорах с её отцом, если вдруг ваши интересы будут распространяться на тот мир и удастся спасти её. - На мгновение Нураз замолчал. - По этому вопросу, пожалуй, всё.
        - Хм, - пробормотал его старший брат, - я так понимаю, ты рассказал ещё не всё.
        - Да. Есть и во-вторых. Мы захватили лазутчика, работающего на одну из магических гильдий. Предположительно гильдию тёмных плащей. И он также интересовался событиями, происходящими в том мире. Вернее, он заранее знал о предполагаемом похищении эльфарки и действующем в городе древних отряде наёмников. Возможно, у него есть и ещё какая-та информация. Но как маг он очень хорош, поэтому моим мозголомам не удалось разговорить его. Чтобы твои специалисты могли допросить его, мы оставили его в покое, только постоянно держим в бессознательном состоянии. Я его привёз вместе с собой, знаю, что он должен также заинтересовать тебя. Роль этой гильдии мне не очень понятна, так как они, похоже, лишь следили за мной и, возможно, даже не догадывались о том, кто мог реализовать весь этот план. Но есть все шансы на то, что это они и стараются расширить своё влияние на ещё один нейтральный мир, открыв там полноценную дочернюю гильдию. И реализация этой многоходовки была лишь вступительным взносом в их гильдию. - Вздохнув, в завершение Нураз сказал: - Вот теперь у меня действительно всё.
        Нуракос всё так же сидел в кресле. Было совершенно непонятно, какое у него отношение к полученным сведениям, однако то, что они его очень заинтересовали, лорд догадался.
        - Да. Твоя информация оказалась действительно полезной и интересной для меня. Наш обмен равноценен. - И брат протянул руку Нуразу. А когда тот пожал её, то сказал: - Добро пожаловать в нейтральные миры. - И уже более формально продолжил: - В приёмной тебя уже ждёт помощник. Мир тебе выбрали поближе к срединным, чтобы у тебя было больше путей к центральным системам. Это предоставит тебе большую мобильность. Он выдаст тебе все необходимые документы и проводит к тому порталу, что приведёт тебя в твой новый дом. Отсюда, кстати, до него всего один прыжок, а мы находимся практически на границе со срединными планами, так что цени. Дальше тебе нужно будет пройти в регистрационную палату твоего нового мира и передать документы тому существу, что назовёт тебе мой секретарь. И уже он всё оформит самостоятельно. Дальше будешь работать с ним, заплатишь за покупку земельного надела и разрешение на строительство. Весь тот хлам, что считается деньгами на планетах, тут не особо ценится. Местных интересуют магические артефакты, раритеты, уникальные и необычные диковинки, а также различные ресурсы, которые ты
сможешь им предложить. Обговоришь с ним ту форму оплаты, которую будешь готов ему предоставить и которая заинтересует его. Кстати, обрати внимание на продовольствие, оно хоть и не приносит особо большой прибыли, но необходимо во всех мирах, а у нас с этим, насколько я помню, никогда никаких проблем не было.
        - Да, - кивнул ему в ответ Нураз.
        - Так вот. Продумай варианты перехода на Аррах. В том мире может не быть прямых порталов в твой план. Поэтому, вероятно, тебе придётся изучить соседние нейтральные миры, через которые будет возможно попасть к тебе домой. Наша планета довольно известна тут, и поэтому у многих нейтралов^ [2] есть прямые порталы туда. К сожалению, это не относится к оконечным мирам. Там сам крост^ [3] ногу сломит, что и куда может привести, поэтому перемещайся только проверенной дорогой. Рекомендую приобрести магическую карту сети миров и разведанных порталов. Но этот артефакт очень дорог, стоит столько же, сколько вся твоя будущая резиденция плюс ещё парочка их. Однако ты можешь найти обычные карты, которые расскажут тебе, куда ведут ближайшие порталы. Но они не всегда верны. Поэтому рекомендую также нанять проводника, того, кто уже изучил большинство порталов ближайших миров. Именно с его поиска и предлагаю начать, когда ты закончишь со своей регистрацией и получением разрешения на строительство резиденции. Вроде всё. Удачи тебе, брат. - И Нуракос усмехнулся. - Домой ты, кстати, вернуться можешь и через этот мир, я
приказал секретарю, он покажет тебе нужный портал.
        Демон, казавшийся молодым, сел обратно в кресло и прикрыл глаза.
        «Всё, аудиенция окончена», - понял Нураз и, поднявшись, вышел из комнаты.
        В приёмной его и правда уже ждал молодой демон с пакетом документов.
        «Вот я и тут, - подумал он, беря в руки заветную стопочку пергаментной бумаги, от которой так и разило сильнейшей магией, - не всё так просто у них», - вздохнул он и направился за секретарём своего брата.
        А в кабинете, который только что покинул старый лорд, остался сидеть его молодой старший брат. И мысли его были не так спокойны и радужны, как он старался показать.
        Их гильдия теряла своё влияние, и на совете гильдий они уже не могли вести свою политику, не считаясь с другими. Нужен был красивый и эффектный выпад, и открытие полноценной дочерней гильдии было идеальным ходом в этой ситуации. Но для этого ему нужно было перехватить этот отряд и заставить их выдать ему телепорт. При этом у Нуракоса сложилось такое впечатление, что его брат сказал далеко не всё, какую-то важную часть информации он утаил.
        - Ну что ты скажешь? - обратился сидящий в кресле демон в пустоту.
        - Нам нужен этот телепорт, - произнёс материализовавшийся посреди комнаты демон, похожий на огромное насекомое, ходящее на четырёх ногах, - или тот, кто смог его увести. Такими кадрами не следует разбрасываться. Надо дать им возможность открыть свою гильдию. Но сделать это они должны в рамках нашей протекции.
        - Да, согласен, - поддержал идею насекомого молодой демон, - но как их найти?
        - Очень просто, - ответил ему собеседник, щёлкнув клещами, что означало выражение смеха, - нужно лишь слушать. Команда с такими талантами обязательно должна засветиться в скором времени. Ну и по возможности взять под контроль все вновь открывшиеся гильдии. И околомагические тоже. Ведь наш уникум может быть несколько умнее, чем мы о нём думаем, и зарегистрировать не магическую гильдию, а любую другую, предоставляющую магические услуги. Телепорт же, по сути, нужен исключительно для получения артефакта по созданию возвратных камней, монополия на которые только у магических гильдий, и то по той лишь причине, что только они регистрируют новые телепорты. Но ведь это может сделать любой. Не только маги.
        - Да, я об этом не подумал, - согласился Нуракос, - сделаем. Ещё что-то?
        Его собеседник задумался, а потом помотал своей массивной головой и сказал:
        - Нет, только ждать. Но как мне кажется, ждать нам долго не придётся.
        И этот непонятный гость главы гильдии тёмных стражей так же, как и появился, внезапно растворился в воздухе.
        - Будем ждать, - протянул демон, оставшись в одиночестве.
        Глава 4
        Один из нижних планов реальности. Планета Аррах.
        Анклав Релак. Дворец лорда-повелителя Релака.
        Малый зал советов
        - Ну как, ты переговорила с отцом? - спросил Релак у своей жены спустя несколько часов после предыдущего их семейного совета. - Он не откажется нам помочь?
        - Он поможет, тем более он хочет увидеть меня и детей, - ответила она. - Жаль, что все не сможем съездить к нему. Последний раз мы встречались с ним десять лет назад, и то он тогда не видел наших мальчиков, с нами была только Тея. - Ассай погрустнела, вспоминая события, произошедшие в то их прошлое посещение Лесного княжества.
        - Хорошо, что их не было с нами, - жестко произнёс её муж. - Никто не знает точных целей напавших на посольство империи Ларгот. Возможно, не поздоровилось бы и остальным принцам королевских кровей, присутствовавшим там. Ведь напали только на того единственного мальчика, который на момент церемонии был в столице. Ни твоего старшего брата, ни старшего брата пропавшего принца, ни наших парней там не было. - И Релак сам задумался о случившемся.
        Супруги старались не вспоминать тех странных, жутких и непонятных событий, что произошли тогда. И это было не только потому, что они хоть и косвенно, но достаточно сильно отразились на их прохладных и настороженных отношениях как с самим Лесным княжеством, так и с империей Ларгот, но и потому, что эти события каким-то неестественным образом повлияли на способности Теи. Именно после них и проявился в полной мере её дар оракула. Но как точно это было связано и насколько те события могли подействовать на хрупкую психику девочки, никто сказать не мог.
        Тея после произошедшего почти на два года замкнулась в себе и не говорила ни с кем. И только год и одиннадцать месяцев спустя она вышла из своей спальни к обычному ежедневному и ничем не примечательному завтраку, посреди недели, притом сделала она это вовремя, что поразило всю её семью, как раз присутствующую в трапезной. И ещё больше она удивила их своей первой произнесённой фразой за это долгое время молчания.
        - Он жив, - всё, что сказала тогда Тея.
        Но именно с того дня прежняя весёлость стала возвращаться к ней. И тогда же начали проявляться её необычные способности. Ведь до того дня никто в семье так и не мог разобраться, чем наградила её судьба.
        Кроме того, Тея стала очень рассудительным и вдумчивым демоном. Чем не раз поражала Релака и Ассай. Иногда её, казалось бы, совершенно бредовые рассуждения или предсказания сбывались с точностью до каждой запятой. И достаточно часто это отнюдь не было заслугой её открывшегося дара. Тея стала смотреть на мир несколько другим взглядом, что позволяло оценивать ей все происходящие события с совершенно иной стороны. Что, по сути, и превратило её в главного аналитика и советника их семьи. Никакие значимые решения теперь практически никогда не принимались без вдумчивого анализа ситуации, сделанного девушкой.
        К примеру, организация собственной магической гильдии и открытие магической школы в их анклаве было именно её идеей, а не Суора, как думали многие вне стен их цитадели. И таких примеров было множество. Во многом процветание и достаточно устойчивое положение их анклава в окружении не слишком дружелюбно настроенных соседей было и её заслугой. Как, впрочем, и слаженной работой всей их дружной сплочённой семьи.
        И вот сейчас предстояло расстаться с их бесценным сокровищем, цветком, который они вырастили и без которого не представляли теперь своей жизни.
        - Может, мы сможем как-то обойтись без её отправки в твой мир? - в сомнении спросил Релак.
        - Ты же знаешь, что нет, - грустно улыбнувшись, ответила жена, - она никогда не ошибается. А значит, для нашего будущего, не только процветания, но и элементарного существования и выживания, нужно прислушаться к словам Теи. И она сама это прекрасно понимает. - Ассай немного помолчала. - Мне кажется, она что-то начала подозревать ещё задолго до сегодняшних известий. Ты заметил изменения в её поведении в последнее время? - спросила она у мужа.
        - Да, - наморщив лоб, видимо что-то припоминая, ответил тот, - я обратил внимание на то, что она стала посещать тренировки моих гвардейцев вместе с Тиором. И как сообщил мне наш сержант, что натаскивает молодняк, девочка делает неплохие успехи. Он говорил, что если бы ему дали несколько больше времени и возможность хотя бы по паре часов в день заниматься только с ней, то он за полгода сделал бы из Теи неплохого бойца. Жаль, что она ничего не сказала нам раньше. Ты же знаешь меня, - улыбнулся Релак, посмотрев на жену, - мне всегда нравились девушки, которые могут постоять за себя. - И демон рассмеялся.
        Ассай первые мгновения ещё старалась сдерживаться, но потом тоже рассмеялась. Оба вспомнили свою первую встречу и обстоятельства, которые ей способствовали.
        Эти воспоминания несколько разогнали тоску в их душах, после чего Релак и Ассай опять вернулись к обсуждаемому вопросу. Однако теперь он не казался им таким угнетающе тяжёлым.
        Для них обоих родной мир Ассай стал тем местом, где кардинально и неожиданно резко изменилась линия судьбы каждого из двоих сидящих сейчас рядом разумных, демона и высокородной эльфарки. И никто никогда из них не жалел о том, что тогда произошло. Ведь последствиями тех событий стали их брак, любовь и семья, которую они стараются всеми силами защитить и оградить от опасностей.
        Но дети растут, и с этим ничего не поделаешь. Вон их старший сын в скором времени должен привезти к ним домой свою невесту. Среднего и младшего они тоже уже который год подталкивают к этому шагу, но те пока упорно сопротивляются. А их младшенькая вообще официально считается замужней девушкой уже практически год, с того момента, как ей исполнилось восемнадцать и она стала совершеннолетней.
        Правда, её мужа никто не видел последние десять лет, но это совершенно другая история, которая, впрочем, не мешает им отбиваться от особо назойливых предложений.
        - Ну и что вы с ним решили? - вернулся к прерванному разговору Релак, обращаясь к красивой и эффектной женщине, поднявшейся с кресла и сейчас подошедшей к окну.
        Та немного полюбовалась на суету за стеклом и ответила:
        - Он без проблем организует обучение Теи и Тиора в Академии магии империи Ларгот. Нам очень повезло в этом отношении. Как раз в этом году они отправляют туда большое посольство для обмена опытом и направления на учёбу в их Академию пары десятков молодых эльфаров, подданных княжества. Так что в этом отношении у нас всё в порядке. К тому же за посольством в этот раз будет организован достаточно хороший внешний контроль и усиленное независимое прикрытие, проходящее по ведомству внутренней стражи княжества.
        - Да? - удивился демон. - И что так? Серьёзные ведь ребята. Ими заведует, насколько я помню, твой дед.
        Релак говорил это не просто так. Именно он был одним из тех немногих, кто на своей шкуре ощутил эффективность работы эльфаров из закрытой структуры Лесного княжества, когда впервые попал на территорию этого государства много лет назад. И теперь он с полным пониманием мог оценить всю значимость последних сказанных его женой слов.
        - И почему предприняты такие беспрецедентные и впечатляющие меры безопасности? - уточнил он.
        - Наверное, потому, - ответила Ассай, - что среди молодёжи, отправляемой в имперскую Академию магии, будут ещё моя младшая сестра и дочь главы совета магов. Поэтому пригляд за нашими детьми отец обещал устроить достойный, как за Эреей или её подружкой Селеей. Куда же они денутся друг без друга, - в шутку закончила его жена.
        Релак знал, как та любит свою младшую сестру и как тяжело ей было расстаться с юной принцессой, дочкой Элея Третьего, её отца и правителя Лесного княжества. Однако Ассай всё время старалась поддерживать связь с Эреей и по возможности быть в курсе происходящих на её родине событий. Именно поэтому она выпросила у отца один из древнейших артефактов, который хранился в их сокровищнице, - переговорный камень, который позволял им поддерживать связь, даже находясь в разных мирах и реальностях.
        - Это хорошо, - кивнул лорд, - теперь я буду более спокоен за нашу девочку.
        - Что-то я не слышу ни слова о том, что ты беспокоишься за Тиора, - с усмешкой сказала жена.
        - За этого пройдоху я буду всегда спокоен, нет такой ситуации, из которой он не сможет выкрутиться, - шуткой на шутку ответил Релак, хотя на самом деле то, что за этим неугомонным демоном будет установлен такой неусыпный контроль, его очень устраивало и успокаивало.
        - Вот и хорошо, - улыбнулась супруга и начала рассказывать дальше: - Мы с отцом договорились, что я также приеду с детьми. У него есть ко мне какой-то разговор. Правда, он хотел повидаться с тобой, но коль ты приехать не сможешь, то он через меня передаст тебе какие-то бумаги, которые изложат суть его делового предложения тебе. Он также сказал, что ты должен быть в курсе этого, что для меня несколько удивительно, - подмигнула ему Ассай, - ведь у тебя нет от меня секретов?
        - Нет, что ты, это как раз из области тех советов, что ты мне дала. - И Релак пояснил: - Ты же знаешь, что у нас в анклаве на границе с нидийцами недавно обнаружили достаточно большое месторождение адамантита.
        - Да, я помню об этом, - кивнула Ассай.
        - Так вот, - продолжил лорд, - хотя этот металл очень ценен и дорог у нас, но в мире твоего отца он ценится ещё больше, даже выше, чем в нейтральных мирах, куда обычно я его сбывал. А сейчас я хотел договориться с твоим отцом о поставке ему части выработки в обмен на ваше замечательное снаряжение лесных рейнджеров, которое скрывает любого, будто на него наложено мощное маскирующее заклятие. Этими снаряжением и экипировкой я хотел снабдить разведывательные и пограничные отряды Лера, которые патрулируют наши границы. Предварительные условия я переслал ему с гонцом буквально несколько дней назад, он же, видимо, хотел передать с тобой свой ответ.
        - Понятно, - сказала женщина, - ну это, я думаю, вы обсудите с ним более подробно, артефакт связи я оставлю тебе. Отец обещал перенастроить его на тебя, чтобы вы могли переговорить по этому поводу. - На секунду Ассай задумалась. - Встретить нас должен мой брат, Ресалус будет ждать по ту сторону портала весь завтрашний день. Если что-то пойдёт не так или у нас что-то изменится, то нужно будет связаться с ним. Отец на время передаст амулет связи ему. Что ещё? - И женщина задумалась над тем, о чём так долго говорила с отцом.
        Но как она сейчас вспоминала, большую часть времени у них занял обычный разговор о делах семьи и прочих семейных и не очень новостях. По делу они говорили недолго, решив подробности обсудить по их прибытии в княжество.
        Такая спешка с их переходом на Ареану была вызвана тем, что вторую партию будущих студентов Академии магии из княжества должны были отправить через два с половиной дня и Элей хотел включить в неё также Тею и Тиора.
        Поняв, что по существу добавить ей больше нечего, она сказала:
        - Меня не будет примерно месяц. Так что не скучай тут без меня. Приглядывай за мальчиками, хотя, конечно, самое большое наше беспокойство уедет со мной, как первое, так и второе. Но я надеюсь, всё будет хорошо и мы быстро разберёмся со всеми нашими делами.
        - Да, - согласился муж, - с вами поедет Сорк, наш сержант, и несколько наиболее толковых его ребят. Большой отряд сразу же привлечёт внимание, а группа из десяти всадников вряд ли вызовет хоть какой-то интерес. Вы поедете налегке. Возьмёте с собой только зачарованные сумки и личные вещи, которые вам понадобятся в дороге. Особые ценности такой маленький отряд сопровождать не отправят, поэтому и остальные будут думать, что у вас ничего нет. Так что для вас это оптимальный вариант. - Подумав ещё, лорд перешёл к тому, ради чего, по сути, и затеял весь этот разговор: - А теперь о главном. - И он пристально посмотрел в глаза Ассай. - Ты же знаешь, что я до сих пор поддерживаю связь с нейтральными мирами?
        - Да, - тихо ответила та.
        - Это всё потому, что последнее время вокруг нас и нашего анклава развилась какая-то слишком уж повышенная активность, и она мне очень не по душе. Меня беспокоят какие-то непонятные предчувствия. - Лорд зябко и даже несколько по-детски передёрнул массивными плечами. - Поэтому я отдам тебе это. - Релак вынул из кармана и положил на стоявший между ним и женой столик небольшой камень, отдающий оранжево-красным цветом. - Знаешь, что это? - спросил он у Ассай.
        - Дорогой, - ответила та, - я живу с тобой уже боги знают сколько лет, и, конечно, я догадывалась, что ты не пешком ходишь в свои нейтральные миры. Поэтому у меня есть подозрение, что этот камешек как-то связан с ними. Я не раз видела, как ты, дорогой, уходил в свой кабинет, неся его в руках, а потом возвращался к нам через некоторое, хотя и не слишком длительное время, но уже из-за стен замка. При этом я как-то не замечала, чтобы ты покидал свой кабинет.
        - Всё верно, дорогая, - погладил жену по руке Релак. - Ты всегда была очень наблюдательной. - И, помолчав, продолжил: - Это возвратный камень. Он привязан к ближайшему от нас нейтральному миру Гранкат. Это тот самый мир, откуда в нашу реальность есть прямой портал. Я тебе никогда не рассказывал, но тот портал, о котором знаю я и который ведёт напрямую на Ареану из нашего плана реальности, односторонний. По нему можно перейти только в ваше Лесное княжество, в обратную сторону он почему-то не открывается. Маги твоего отца бьются над этой проблемой уже много лет, но пока никакого ответа дать не смогли. Так вот, этот портал лежит на ничейной земле, ближе к владениям нидийцев, чем к нам, но та территория им ничем не интересна. Там одни скалы и камень. Горное дело их привлекает мало, зато пастбища, лежащие у подножия горного хребта, заинтересовали их всерьёз. И я, стараясь не выказывать особого интереса, немного затягиваю решение этого вопроса, но в итоге достаточно скоро собираюсь разделить с ними эти земли: горный хребет и небольшая часть предгорий отойдёт нам, это как раз та область, где и находится
портал. А остальные земли перейдут к нидийцам. - Лорд немного помолчал. - Однако это всё относится к нашему делу лишь косвенно. Для вас важно то, что этим же путём обратно вы пройти не сможете. Поэтому, чтобы вернуться назад, вам нужно будет воспользоваться возвратным камнем и пройти через нейтральный мир. Это не сложно. Я тебе всё досконально разъясню и нарисую подробную схему где, что и как. По идее вы должны будете появиться в приёмной комнате, к координатам которой привязан портальный камень. Из неё вам нужно будет дойти до портальной площади, выбрать нужный портал и перейти в наш мир. Здесь вы появитесь недалеко от внутренней границы нашего анклава. - Усмехнувшись, он добавил: - Я не просто так выбрал именно эту территорию для его основания. Есть ещё кое-что. Портальный камень может перенести только троих разумных, поэтому, думаю, в мир твоего отца пойдёте ты с детьми, Сорк и кто-то из его подчинённых. Обратно вы будете возвращаться уже без Теи и Тиора, поэтому портальный камень сможет перенести вас троих. К тому же мне будет спокойнее за тебя, если рядом с тобой будет кто-то из моих воинов.
        Релак посмотрел на свою руку, в которой продолжал держать руку своей жены. Та, проследив за его взглядом, лишь мило улыбнулась уголками губ, наклонилась и провела пальцами другой руки по его щеке. Но лорд-правитель всё ещё оставался очень серьёзен, он так и не сказал самого главного, того, о чём хотел поговорить с Ассай.
        - Это то основное, что я хотел рассказать тебе о благоприятном переходе в мир твоего отца. Но ты же знаешь старого служаку-наёмника, нужно всегда быть готовым к разным неожиданным неприятностям. Поэтому я тебе сейчас дам ещё пару советов. Повторяю, этот камень, - Релак подбросил артефакт, - способен перенести только троих, поэтому в случае любой угрозы уходите через портал. Солдаты прикроют вашу телепортацию, а уже из нейтрального мира переходите сюда. Артефакт отдай Тее, но сама уходи первой, дети гораздо быстрее тебя и поэтому успеют телепортироваться в любом случае. Второй после тебя пусть уходит Тея и последним Тиор. Он также остаётся прикрывать ваше отступление, если этого потребуют обстоятельства. Вы все сильные маги, в отличие от меня, поэтому после телепортации вам нужно обязательно при появлении в приёмном зале отойти от точки материализации за третий круг. Вы, только оказавшись там, сразу обнаружите эти круги. Это сделано специально, чтобы ваша магическая сила и насыщенная магической энергией аура не смогли внести никаких помех в перенос следующего за вами. Это же касается и перехода
через обычный портал. Постарайтесь отойти от него метров на пять… Так, что ещё? - Релак ненадолго задумался. - Вроде по переходу всё. Теперь как действовать в нейтральном мире. Попав туда, постарайся найти демона по имени Длон. Он хозяин таверны «Жирный боров» в Гранкате. Мой хороший друг и побратим. Мы с ним из одного клана. К тому же оба состояли когда-то в гильдии наёмников и начинали в одном отряде. Только я нашёл свою судьбу в одном из срединных миров, а он открыл маленькую таверну, как и мечтал. Именно через него я веду всю свою торговлю в нейтральных мирах. Так что мы до сих пор поддерживаем как дружеские, так и деловые отношения. Вот тебе наша старая условная фраза. - И лорд, наклонившись к уху жены, прошептал пароль.
        Та, не сдержавшись, прыснула в кулак.
        - Нет, этого я Тее и Тиору говорить не буду, - отсмеявшись и переведя дыхание, сказала Ассай мужу.
        - Ну, тогда мы были молодые и глупые, - будто оправдываясь, произнёс лорд, - зато, услышав эту фразу, он точно поймёт, что ты пришла от меня, и окажет тебе всю помощь, которую будет в силах предоставить, и даже немного больше. Он же может помочь вам с возвращением в этот мир. Он прекрасно знает, где меня найти. К сожалению, если вы попадёте в нейтральные миры, то не сможете попасть на Ареану, мне не известен путь туда. Мы так и не смогли найти рабочий портал, ведущий на эту планету, но он точно где-то есть. Я как-то вскользь слышал об Академии империи Ларгот и их обширной коллекции артефактов древних магов, ещё до знакомства с тобой и твоим отцом. - Релак замолчал, вспоминая что-то ещё. - Вроде бы всё. - И вздохнул. - Но мне всё равно как-то не по себе от вашего отъезда. Может, отложить поездку на какое-то время? - спросил он у жены.
        - Нет, - мотнула она головой, - слишком многое поставлено на карту.
        - Да, я понимаю, - покивал лорд и прижал к себе жену. - Но всё равно что-то не даёт мне покоя.
        - Всё будет хорошо, дорогой, - постаралась успокоить мужа Ассай, но и у неё сердце было не на месте из-за этой поездки. - Я скоро вернусь, а детей мы увидим, когда у них будут каникулы. Я постараюсь уговорить отца выделить нам пару завязанных друг на друга артефактов для связи. И один оставлю Тее и Тиору. Тогда у нас будет возможность пообщаться с ними в любое время.
        Но даже это обещание не выгнало из глаз Релака беспокойство и сожаление. Единственное, что поддерживало его и придавало сил, - это недавние слова Теи: «Не беспокойся, папа, поверь, так будет лучше для всех. Вас наконец оставят в покое, а я там буду в большей безопасности, чем здесь».
        Правда, он так и не смог понять, кто это их должен оставить в покое? Где это «там» и почему она именно в этом гипотетическом «там» будет в большей безопасности, чем в родном доме?
        Один из нижних планов реальности. Планета Аррах.
        Анклав Релак. Предгорья близ границы
        с ничейными землями
        Несколько часов спустя
        - Госпожа, - тихо обратился к Ассай сержант, ехавший рядом с ней на тёмном гуорле^ [4] .
        - Да? - откликнулась она, стараясь не подставлять ветру лицо.
        Сегодня было ветрено, моросил мелкий, очень противный дождь. Хотя чему удивляться: такая погода была характерна для данной местности. Эти горы и называли туманными или мокрыми. Густой туман и шедший сутками напролёт моросящий дождь были обычным явлением на этих склонах.
        - За нами следят, - доложил он. - Один из дозорных заметил группу всадников, передвигающихся параллельно нам строго по лесу. Похоже, там есть какая-то тропа. Они не отстают, но и не обгоняют. Такое впечатление, что они хотят узнать, куда мы направляемся. Или, как вариант, они сопровождают нас, чтобы успеть перехватить, если мы постараемся уйти от погони или подготовленной засады.
        - Понятно, - задумчиво произнесла женщина, едущая верхом, и уточнила: - Сколько их?
        - Точно определить не удалось, - ответил Сорк. - Они лишь на мгновение показались в просвете между деревьями недалеко от реки. Но то, что этот отряд следует за нами, дозорный уверен. Он приметил их необычные плащи ещё в столице. Такого совпадения быть не может. Им определённо нужны мы.
        - Это не может быть группой прикрытия Релака? - высказала предположение Ассай.
        - Нет, госпожа. Лорд бы обязательно предупредил о ней меня или вас. Так что, я думаю, нам нужно готовиться к тому, что эти неизвестные преследуют именно наш отряд.
        - Хорошо, распорядись быть наготове и отправь несколько демонов проверить ущелье.
        - Да, госпожа, - кивнул сержант, но, не успев отъехать, осмотрел оставшихся всадников и практически сразу отчитался: - Патруль уже уехал в ту сторону, и с ними снова ваш сын.
        Младший сын Ассай довольно часто вместе с дозорными исчезал в лесу или уезжал вперёд, чтобы разведать дорогу. Вот и сейчас они ускакали к тому месту, которое Релак отметил на карте как портал. Этот естественный портал был найден её мужем, когда он скрывался в этих горах со своим отрядом давно, ещё будучи наёмником, и располагался тот в конце небольшого ущелья, к которому вёл узкий проход в скалах.
        Эльфарка повернулась к Сорку:
        - Я предупрежу Тею, чтобы она никуда не удалялась от отряда.
        Так как поговорить с Тиором прямо сейчас не было никакой возможности, хотя зов ему Ассай всё же отправила, она подозвала к себе дочь.
        - Тея, ты ничего не чувствуешь? - первым делом спросила у неё Ассай.
        - Нет, мама, - ответила та. - А что?
        - Странно, - будто про себя тихо промолвила женщина, а потом ответила Тее, при этом стараясь разглядеть что-то в глубине леса, идущего вдоль дороги: - За нами следят. - И, порывшись в своей зачарованной сумке, точная копия которой висела и на плече девушки, протянула ей артефакт. - Вот, возьми. Это портальный камень. Твой отец называет его возвратным. Надеюсь, пользоваться им не придётся, но всё же послушай и посмотри. Активируется он так. - И Ассай показала процедуру активации артефакта, которой обучил её муж.
        Ничего сложного в ней не было: верхнюю половину камня нужно было немного отщёлкнуть вверх, высвобождая резьбу, и повернуть относительно нижней по часовой стрелке три раза, а потом в обратную сторону два и ещё один раз по часовой. После этого открывался портал. И всё, им можно пользоваться. Открытым он продержится всего полминуты. Поэтому нужно всё делать быстро.
        - Он может перенести всего троих разумных, - закончила Ассай и уже хотела перейти к рассказу о том, куда этот камень должен перебросить путешественников, как и с кем нужно встретиться в нейтральном мире, куда приведёт камень и как вернуться обратно в этот мир, если вдруг она окажется там.
        В общем, сжато пересказать весь её длинный разговор с мужем. Но не успела. В этот самый момент к ним подскакал Сорк:
        - Госпожа Ассай! За нами гонится ещё один отряд. Он гораздо больше замеченного дозорным в лесу, и, что более важно, их гуорлы более свежие, чем наши. Они очень скоро нагонят нас. Поэтому нам следует поторопиться. Я думаю, они уже догадываются, куда мы направляемся, так как первый замеченный нами отряд ускорился именно по направлению к входу в ущелье.
        - Я поняла, - кивнула та и пришпорила своё животное.
        Вслед за ней двинулся и весь отряд. А буквально через несколько сот метров они встретили несущегося к ним во весь опор разведчика, и он был один. Всей остальной группы, выдвинувшейся вперёд, видно не было. Это вызвало беспокойство у Ассай и Теи.
        - Госпожа! Сержант, - обратился разведчик сразу к обоим своим начальникам. - На нас у входа в ущелье напали какие-то странные субъекты. Внешне похожи на тролков, только чуть крупнее и не такие сообразительные. Однако их было около двух десятков. Правда, они не ожидали увидеть здесь высшего демона, и поэтому господин Тиор в боевой ипостаси был для них полной неожиданностью. Мы быстро осмотрели их место стоянки и выяснили, что засада была устроена не на нас или они не ожидали встретить тут столь сильный отряд. Сейчас ущелье находится под нашим контролем, но господин Тиор почему-то уверен, что встреченные противники лишь передовой отряд неизвестных демонов. Слишком неухоженный и неподготовленный у них лагерь для долгого ожидания. Мы решили, что они здесь всего несколько часов. Поэтому господин Тиор предлагает поторопиться и потом закрыть портал с той стороны, а чуть позже связаться с отцом через артефакт связи и сообщить ему о случившемся. Подробности своего плана вам хочет изложить сам господин Тиор при встрече. - Разведчик склонил голову и отъехал в сторону.
        - Ну, что скажете? - обратилась Ассай к дочери и Сорку. - Есть какие-нибудь предложения.
        - Идти надо всем, - сразу ответила Тея. - Когда окажемся на стороне дедушки, блокируем телепорт, и вы возвращаетесь уже тем способом, что предусмотрел отец. Не все, конечно, а ты, мама, и Сорк. А дальше отец уже разберётся с теми, кто хозяйничает здесь. Но делать это нужно быстро, пройти портал и оказаться на той стороне, что-то не нравится мне тот отряд, что сопровождает нас по лесу, он может оказаться у телепорта быстрее нас.
        Ассай обдумала предложение дочери и, повернув голову к пожилому сержанту, спросила:
        - Что думаешь? Опыта в таких делах у тебя гораздо больше, чем у нас всех, вместе взятых.
        - Опыта, говорите… - И он посмотрел на девушку. - Не уверен. Тея просчитала всё верно. Самым опасным для нас сейчас является отряд, который передвигается по лесу. Он может здорово помешать нам на границе ущелья, если вклинится между нами и Тиором. Конечно, нас это не остановит, но задержит на некоторое время. А это даст возможность нагнать нас тем, кто следует позади нас. И я уверен, что ту группу сопровождает несколько очень сильных демонов. Нужно спешить. - И он пришпорил своего гуорла.
        За ним это сделали и все остальные.
        Тридцать минут бешеной скачки - и вот ущелье.
        Но их практически успели перехватить. Уже влетая в его узкую горловину, Тея заметила, как им вслед летят несколько заряженных сильной огненной магией стрел. Поэтому она на автомате позади влетевших последними Тиора и Сорка поставила самый мощный щит тьмы, на который была способна, перекрыв им вход в ущелье. И почти мгновенно за их спинами разлилась огненная стена.
        Щит выдержал, и попавшие в него стрелы не нанесли их отряду никакого вреда. Но Тея видела: ещё три-четыре таких попадания - и щит падёт. Поэтому она крикнула Тиору:
        - Меня хватит ещё максимум на три таких щита, это минуты три боя!
        - Ставь их! - откликнулся тот и подъехал к куче камней, лежащих справа от выхода из ущелья. - Активируйте портал! - крикнул он Тее и матери, после того как его сестра поставила дополнительную защиту в виде ещё трёх закупоривших вход в ущелье щитов. - И как только он откроется, уходите первыми, мы сразу за вами!
        Он занял оборону у горловины ущелья, беря её на прицел своего лука. Это же самое сделали и Сорк со своими воинами, укрывшись за беспорядочно разбросанными по ущелью крупными камнями.
        Как раз в это время противники снесли первый щит, выставленный Теей, и девушка увидела преследовавший их отряд. Это были ралы, огромные крысоподобные демоны невероятной силы и ловкости. И что самое скверное, они служили только одному правителю на их планете, лорду Нуразу.
        - Это ралы. Ты не сможешь сдержать их в прямом столкновении! - крикнула она брату. - Как только откроется портал, уходите вместе с нами!
        - Да! - кивнул тот. Хоть Тиор и слыл донельзя безрассудным, но дураком и самоубийцей не был. С такой толпой ралов не справился бы и его отец на пару с Лером, не то что он. - Вы только откройте его! - И выстрелил сквозь щит в первую, ясно видимую цель.
        В этом было преимущество щита, созданного Теей: он был односторонний, сквозь него можно было атаковать противников, находящихся с его внешней стороны.
        Но Тиор промахнулся. Вообще мало кто мог похвастаться таким выдающимся достижением - попасть из лука или любого иного стрелкового оружия в рала, слишком быстро те передвигались. Поэтому неудивительно, что стрелу рал просто отбил мечом.
        - Тиор, ты болван, - во время боя Сорк не особо церемонился со своим бывшим, хотя и самым лучшим учеником, - у тебя разрывные стрелы, стреляй им под ноги в скалу. Осколками их задеть больше шансов.
        Молодой демон лишь кивнул на это вполне уместное замечание, и его следующий выстрел был уже куда более эффективен. Рала снесло взрывной волной, да к тому же и основательно иссекло осколками камня.
        - Хороший совет, - улыбнулся Тиор.
        Всё-таки он тоже не простой парень из пригорода, а метаморф. И его реакция почти ничем не хуже, чем у того же рала.
        «Однако как там дела у мамы и Теи?» - подумал он, видя, что нападающие снесли уже второй щит.
        А дела, похоже, шли не очень. Они до сих пор не смогли активировать портал.
        - Что случилось?! - крикнул он им, делая очередной выстрел.
        Но ралы после его первого и такого впечатляющего успеха стали более осторожны и теперь мгновенно перемещались за ближайшее укрытие, как только замечали выпущенную в их сторону стрелу или болт, даже не стараясь их отбивать.
        - Создаётся такое впечатление, что кто-то блокирует активацию портала, постоянно сбивая его настройку в момент инициации плетения, но мы не можем понять, кто это и где он, - ответила ему Тея.
        А вот Тиор мгновенно понял, что происходит.
        Задачей того отряда, что они встретили у входа, было не перехватить их, а доставить сюда мага, способного прикрыть портал хотя бы на время.
        «Похоже, Нураз знает этот маленький секрет нашего отца, - с грустью подумал он. - Интересно, что ещё известно этому старому умертвию?»
        - Сейчас, - быстро сказал Тиор и обратился к своему дару. Магу, который должен блокировать портал, необходим хотя бы слабый источник силы. Так как для того, чтобы сбить настройку портала при многочисленных его активациях, особо большого умения и не требуется, но необходим неплохой запас магической энергии. Поэтому у Тиора с его даром был неплохой шанс вычислить этого мага.
        Обратившись к внутреннему зрению, Тиор осмотрел близлежащие скалы. Нужно такое место, с которого открывается прямой вид на активируемый портал.
        «Вот он, - заметил молодой демон слабый отсвет сил как раз над порталом, там была какая-то неглубокая ниша, способная скрыть одного не слишком крупного представителя демонов. - А маги почти всегда не слишком крупный народ», - с усмешкой подумал Тиор, резко переводя лук в центр замеченной ниши и выпуская туда стрелу.
        Маг даже не успел отреагировать, как его маскировка слетела и стрела вошла куда-то в область живота.
        - Ну как? - спросил Тиор, обращаясь к сестре.
        Ответом ему послужило ярко светящееся вихревое облако активированного портала.
        - Молодец, сынок, - похвалила его Ассай и первой шагнула в портал.
        Дальше к порталу двинулась Тея и, оглянувшись в сторону брата, махнула ему рукой, а потом сделала шаг в как-то странно моргнувшее зарево портальных вихрей.
        Никто на это не обратил внимания, но маг из народа малых ралов на последнем издыхании ещё раз попробовал сбить настройку активированного портала, чтобы постараться отключить его. Однако его сил хватило только на то, чтобы внести лишь временные помехи, которые мгновенно устранились стабилизировавшейся структурой плетения портальной арки. Но именно они вызвали те странные, никем не замеченные вихревые образования, когда Тея проходила через портал.
        - Теперь вы, - отдал приказ подчинённым Тиор, махнув рукой в сторону портала.
        Те по одному стали исчезать за его необычной облачной поверхностью голубоватого цвета.
        Последним, оглядев ущелье, через портал прошёл сам Тиор, сделав ещё один удачный выстрел, поразивший сразу двух ралов, которые наконец прорвались сквозь последний рухнувший щит, выставленный Теей.
        - Блокируйте его! - закричал Тиор, вываливаясь из портала спиной вперёд, с луком, наведённым на портальную арку, располагающуюся прямо в стволе огромного дерева.
        «Что за крахт!^ [5] - удивился демон, смотря на странно расположенный портал. И тут заметил направленные на него луки существ, своей внешностью очень напоминающих его мать. - Эльфары! - понял он. - Надо же говорить на эльфаре», - вспомнил он наставление Ассай и прокричал ещё раз, но уже на языке этого мира:
        - Блокируйте портал быстрее, они прорвались.
        В это время поверхность портальной арки заколебалась, и Тиор, не раздумывая, выстрелил прямо в своё дрожащее зеркальное отражение. И ему под ноги вывалился рал с застрявшей в его туловище стрелой.
        - Скорее! - прокричал демон.
        Видимо, до стоящих рядом разумных стал доходить смысл его фраз, и один из них, резко кинувшись к какому-то чёрному камню, лежащему у подножия портала, постарался вытянуть из него, видимо, накопитель магической энергии.
        Однако его отбросило мощным разрядом молнии.
        «Ну не идиот ли?» - подумал Тиор, выпуская ещё одну стрелу во вновь заколебавшееся отражение.
        И второй рал вывалился из портала, в этот раз с простреленной головой.
        - Не трогайте накопитель голыми руками, выбейте его чем-нибудь, камнем, например, или выстрелите в него! Портал-то активен!
        И выпустил третью стрелу.
        Но в этот раз прицел его подвёл, и очередной рал вывалился из портала лишь с оцарапанным черепом. Однако Сорк с парнями совместно с соотечественниками матери мгновенно нашпиговали его стрелами.
        Наконец портал свернулся в точку и исчез. Молодой демон заметил, что стрела, выбившая камень, прилетела откуда-то из-за его спины.
        - Всё, - облегченно вздохнул Тиор и посмотрел на мать, стоявшую позади него с каким-то молодым на вид парнем и смотрящую на него испуганным и обречённым взглядом.
        - Что? - предчувствуя большую беду, спросил он.
        - Где Тея? - спросила она.
        И только сейчас Тиор увидел, что девушки на поляне перед порталом не было.
        * * *
        Тея вывалилась из портала и ничего не могла понять. «Где все? Где мама? Где те, кто должен был их встретить?»
        Хотя нет, встречу ей подготовили, и вполне качественную. Девушка даже не успела обернуться, чтобы осмотреться кругом, как её накрыло заклинание, подавляющее магические способности.
        «Что происходит? - только и подумала она, как её схватили чьи-то холодные, но очень крепкие руки. - Наверное, латные рукавицы, - догадалась она. - Это подчинённые деда, они просто не узнали меня».
        Решив так, девушка обернулась в сторону удерживающих её рук. И вот тут ей стало по-настоящему страшно.
        Тея была домашним цветком, и поэтому встретиться лицом к лицу с нежитью, тем более рыцарем тьмы, оказалось для неё крайней неожиданностью. Узнала она этот тип нежити по специфической ауре смерти, что окружала его, да и образование кое-какое она уже успела получить. И не самое плохое, между прочим.
        Она в ужасе осмотрелась.
        «Развалины какого-то города и одни умертвия».
        Её без особых усилий, как держали несколько секунд назад, приподняли над землёй и понесли в сторону какого-то тёмного входа в непонятный туннель.
        «Куда же я попала?» - вся серьёзность ситуации стала доходить до девушки, и она очень испугалась. Мериться силами с нежитью было полной глупостью с её стороны, тем более без поддержки её магических способностей. Если с одним она ещё и справилась бы, то перебить десяток вряд ли бы смогла. Она всё-таки не её братья. Хотя и сильнее большинства обычных девушек-демонов. Но ей всё равно не сравняться в силе с мужчинами, особенно демонами высших рангов и уровней. Например, таких, как её отец или Лер. А только они смогли бы противостоять на равных рыцарям-нежити.
        Но никого из её родственников, кто смог бы ей сейчас помочь, здесь не было. А вот нежить, и в больших количествах, была.
        Брат как-то рассказывал ей, что особо сильные некроманты в качестве собственной охраны используют нежить, но не высшую, ту невозможно контролировать.
        Обилие этой высокоуровневой нежити, включающей и нескольких личей, которые встретились ей на пути, её очень насторожило. И, как ни странно, умертвия вели себя вполне организованно, что напугало девушку ещё больше.
        «Это уж точно не владения какого-то сумасшедшего некроманта, - поняла она. - Неужели это один из тех легендарных городов, полных нежити, о которых так много рассказывал отец? А я ему ещё не верила, - с сожалением подумала она. - Но нужно взять себя в руки», - начала настраивать себя Тея на поиск выхода из сложившегося положения.
        Благодаря своим способностям она предчувствовала будущее и заранее готовилась, правда, не к тому, что в результате произошло, но к чему-то подобному.
        «Что там говорил отец о таких некрополях?» - сосредоточившись, постаралась вспомнить Тея.
        А говорил он очень мало, и то, что он рассказал, ей очень не понравилось.
        Первое: такие города, с организованной нежитью, большая редкость.
        Второе: обычно такими городами управляют невероятно сильные тёмные маги смерти, перешедшие за грань жизни. Они становятся Владыками.
        Третье: её наверняка ждёт встреча с кем-то подобным. Отец не знал, что с пленниками делает нежить. Но её пока не убили. Возможно, её постараются допросить. И так как нежить практически не может общаться голосом, это будет сделано ментально.
        «Нужно спрятать сознание», - решила девушка и, войдя в полумедитативный транс, который хоть немного отгородил её от реальности, перенесла сознание в самую сильную часть своей демонической сущности, поместив его в боевую ипостась.
        От капитального промывания мозгов это, конечно, её не спасёт, если за неё примется по-настоящему сильный ментальный маг, но поверхностное или чуть более глубокое зондирование мыслей ей теперь не опасно и не сможет повредить её разум.
        Защитив таким способом своё сознание, девушка перешла к анализу ситуации дальше.
        Если её не убили сразу, значит, она для чего-то нужна нежити.
        Тут особо не нужно было размышлять, для чего она могла понадобиться. Любое существо само по себе является достаточно мощным источником силы. Этот город должен существовать за счёт какой-то магической энергии. Значит, и она нужна им, как этот самый источник магической энергии. Как они её будут получать - за счёт жертвоприношения или какого-то иного обряда, - для Теи это не имело значения. Результат будет один. Её смерть.
        Тоска накатила на девушку от этих мыслей, но она постаралась взять себя в руки и не раскисать ещё больше.
        «Ещё есть шанс, - постаралась утешить она себя и, чтобы отвлечься, вернулась к тому, что говорил ей о подобных местах отец. - На чём я остановилась? - выкинула остальные мысли из головы Тея. - Да, встреча с кем-то из Владык».
        Четвертое: как говорил отец, в такие места минимум чем без десятка сильных некромантов соваться не следует. Особенно если эти зоны очень древние. Никогда не знаешь, насколько могущественными могут оказаться местные умертвия. А данные развалины выглядят очень старыми. Следовательно, и нежить, просуществовавшая такой большой срок, набралась сил и опыта.
        «Будет нелегко выбраться из города», - поняла Тея.
        И последнее, что говорил отец о подобных местах, но что очень не хотела произносить даже про себя девушка, - это то, что попасть в такой город без должной подготовки - верная смерть.
        Однако в рассказах её отца был один хоть и маленький, но светлый момент. Такие города любят искатели древностей и достаточно часто посещают их, правда, они очень редко продвигаются в глубь таких некрополей, обшаривая окраину города, но случается всякое. Поэтому некая зыбкая и нереальная надежда не покидала Тею.
        Пока девушка размышляла и анализировала ситуацию, рыцарь тьмы спустился с ней в подвал, который напоминал старое и запущенное тюремное помещение. Ничего примечательного, кроме нескольких распахнутых дверей камер, здесь не было.
        Не особо церемонясь, рыцарь-нежить сорвал с неё оружие, зачарованную сумку и, даже не проверив её содержимое, положил всё на стол, стоявший тут же. После этого он небрежно затолкнул девушку в первую попавшуюся камеру и закрыл дверь.
        Тея, потирая спину, быстро подбежала к ней и попробовала выбить. Однако, хотя помещение и выглядело старым и запущенным, дверь оказалась массивной и крепкой, к тому же удерживалась коваными запорами. А вот нежить закрыла эту дверь не особо и напрягаясь, на это девушка успела обратить внимание. Рыцарь был очень силён, как поняла она. Нельзя встречаться с ним в прямом поединке.
        Тея уже почти час старалась хоть что-то сделать с этой проклятой дверью, когда в коридоре послышались многочисленные шаги. Судя по звукам, там было не меньше шести существ, если, конечно, все они передвигаются на четырёх ногах.
        Девушка быстро отошла от двери и упёрлась спиной в заднюю стену. Нужно было быстро продумать линию своего поведения на допросе.
        «Если они поймут, что я демон или во мне течёт их кровь, то сразу применят другую тактику при допросе», - поняла она.
        Значит, это нужно как можно дольше скрывать. К тому же, возможно, ей повезло, ведь, перед тем как шагнуть в портал, Тея почти полностью опустошила свой магический резерв на создание нескольких заклинаний щита тьмы и активацию портальной арки. Поэтому можно постараться скрыть ещё и то, что она маг. Это тоже может дать ей небольшое преимущество в будущем. Хотя какое, она пока сказать не могла.
        Дверь в камеру легко распахнулась, и в неё, не проявляя никакого интереса к девушке, вошёл все тот же рыцарь тьмы, который захватил её и доставил сюда. Она его узнала по небольшому сколу на боковой кости выглядывающего из-под старого шлема черепа.
        Вот он стоит у входа, мгновение - и его когтистая лапа опять удерживает Тею на месте.
        Больше пока в помещение никто не входил, однако девушка слышала, что кто-то возится у стола, куда рыцарь положил её снаряжение.
        Так прошло несколько минут. Рыцарь тьмы равнодушно стоял, крепкой хваткой заблокировав её руки, и больше ничего не делал. Создавалось такое впечатление, что он заснул. Однако Тея прекрасно понимала, что это лишь видимость. Стоило ей пошевелиться, как рыцарь оживал и сильнее стискивал её руки.
        Минуты текли неторопливо и казались вечностью взволнованной и напуганной девушке. Она, конечно, догадывалась, что это всего лишь игра её воображения, но не могла отделаться от ощущения, что они ждут прихода этого неизвестного уже несколько столетий.
        Наконец в дверь камеры прошёл он. Ауры тьмы и смерти прямо-таки кричали, что перед ней демилич, вероятно, один из тех, кто управлял этим городом.
        - Кто ты? - на высоком эльфаре, которому обучала их в детстве Ассай, спросил он, при этом говорил он вполне нормальным голосом. - Почему ты оказалась тут? Что тебе нужно в нашем городе?
        Видимо, то удивление, смешанное с испугом, которое произвели на Тею произнесённые вслух слова лича, совокупно со всеми произошедшими событиями, отразилось на её лице и было воспринято умертвием совершенно неверно. Так как после этого он спросил:
        - Ты меня понимаешь?
        «Нужно притвориться, что нет», - догадалась девушка.
        И выдавила из себя ещё больше испуга, стараясь как можно больше запутать нежить. Тем более сделать это было несложно. Тея и так сейчас была до жути напугана.
        Тот постоял пару мгновений, а потом девушка внезапно поняла, что в её голове кто-то копошится. Не было никакой боли или иных ощущений. Просто чувство некоего присутствия. Противного, скользкого и мерзкого. Это ощущение заставило сознание Теи сжаться в непробиваемый кокон, который она укрыла так глубоко внутри своей демонической сущности, как только смогла.
        - Ничего не выходит, - вслух проговорил демилич и, влепив ей оплеуху, развернулся к выходу. - Ах да, - проговорил он, уже стоя на пороге.
        И Тея почувствовала, что её накрыло какое-то плетение, сдерживающее её силы. Это заклинание девушка не знала. Но оно было намного эффективнее того, что набросили на неё, когда она только появилась в этом мире.
        Рыцарь тут же, как какую-то куклу, отбросил пленницу к стене и, выйдя из камеры, закрыл дверь.
        Будь Тея обычно девушкой, этот бросок просто размазал бы её по камере, а так она отделалась лишь множественными ушибами и синяками, в том числе и на лице, которое не успела прикрыть рукой, когда её припечатало о камни.
        Так потекли её дни в заключении.
        Около её камеры появилось четверо скелетонов и давешний рыцарь, которые просто замерли по разным углам подвального помещения, превратившись в предметы меблировки. Это Тея увидела через небольшое окошко в двери камеры. Периодически каждый из умертвий делал небольшой круг по комнате, после чего опять замирал на своём месте, дожидаясь повторения своей очереди обхода тюрьмы.
        Тея обрадовалась, что у камер, кроме этой пятерки нежити, никого не было. Она надеялась дождаться, когда заклинание, наложенное на неё нежитью, пройдёт и она сможет воспользоваться своими способностями.
        Но, как обычно, судьба повернулась к ней своей не очень привлекательной стороной. Примерно через шесть часов ещё первых суток в подвал снова спустился демилич и прямо через дверь повторно наложил на неё заклинание удержания.
        И так продолжалось уже третьи сутки. С периодичностью в шесть часов её навещал мертвый маг, накладывал на неё сдерживающее её силы заклинание и уходил. Скелетоны и рыцарь тьмы всё время находились здесь, ни разу не покидая своего поста. Её даже не кормили. Хорошо, что она всё-таки демон и может продержаться без еды и воды практически неделю, не сильно ослабев при этом, жаль только потом ей будет очень плохо. Её амуниция всё также лежала на столе посреди комнаты и всё больше манила и притягивала Тею. Там было множество предметов, которые пригодились бы ей сейчас. Особенно часто в последнее время она вспоминала о том, что внутри сумки хранится недельный запас провианта и питьевой воды.
        Тея перестала стараться сломать или повредить дверь, когда после очередной её попытки та распахнулась и на пороге она увидела ногу в латном ботинке, которая со всей силы впечаталась ей в лицо. Девушка успела наклонить голову так, чтобы удар пришёлся вскользь, но это не особо уберегло её. Она отлетела к противоположной стене камеры и потеряла сознание.
        Провалялась она порядка семи часов. Поняла это по тому, что пропустила очередной приход мага. И после этого случая уже просто сидела, стараясь разработать хоть какой-то приемлемый план побега или дождаться, когда нежить сделает хоть какую-то ошибку. Сбежать - это сейчас было её единственным шансом выжить, но без магии она не сможет справиться с рыцарем тьмы.
        Девушка была уже в той степени отчаяния, что готова была пойти на риск. Правда, тогда раскроется её истинная сущность демона, но ей было уже всё равно. Она чувствовала: другого шанса вырваться отсюда у неё не будет. И поэтому она приготовилась и ждала очередного прихода мага. Если постараться напасть на него в тот момент, когда он активирует плетение, то есть шанс, хоть и небольшой, застать их врасплох, и при этом, возможно, относительно скоро восстановятся её магические способности, что значительно повысит её шансы против рыцаря. Ведь не зря же выбрана такая периодичность прихода нежити-мага.
        До посещения тюрьмы этим личем оставалось ещё порядка трёх часов. Однако в коридоре послышался какой-то странный шорох. Потом ещё и ещё.
        «Неужели за мной пришли раньше?» - в испуге подумала она.
        Но с тем, что происходило за стенами камеры, что-то было не как обычно.
        Девушка осторожно подошла к двери и выглянула в окошко. И не поверила своим глазам.
        Останки некогда грозного рыцаря лежали посреди коридора. Кости, по-видимому бывшие некогда двумя скелетонами, виднелись недалеко от него. Двух других же Тея отсюда рассмотреть не могла, но почему-то не сомневалась, что их постигла та же участь.
        Вдруг девушка заметила практически невидимую тень, проскользнувшую от стены коридора к столу, на котором лежали её вещи.
        Вот этот-то неизвестный первым делом осмотрел как её мечи, так и зачарованную сумку, подаренную ей отцом.
        Он постоял, держа их в руках, несколько секунд, а затем сразу развернулся к её камере, будто точно знал, что она сейчас здесь и наблюдает за ним.
        «Любопытство несвойственно нежити, - подумала Тея, - а вот живые существа обладают этим качеством повсеместно. - Эта мысль вселила в её душу маленькую надежду. - Кто это? Неужели отец прав и такие места пользуются спросом у различных искателей? Неужели мне повезло?» - Девушка боялась верить в свою удачу.
        Неизвестный стал открывать дверь.
        На всякий случай Тея отошла подальше от неё. Теперь-то она не сомневалась, что сможет вырваться. Главное, завладеть сумкой и сбежать.
        Но сначала нужно разобраться, кто это.
        «Демон, - предположила она, так как и этот неизвестный, практически не прикладывая усилий, открыл дверь в её камеру. - Хотя кто же ещё может так быстро разделаться с пятеркой нежити, среди которой была одна достаточно сильная особь?» - уже более уверенно рассудила Тея.
        И вот дверь открылась. В темноте прохода появился силуэт неизвестного. Он остановился на пороге. Странно, на демона не похож. Скорее, это какой-то хуман. Даже не маг. Одет в одежду рейнджера или поисковика. Вообще многие носят подобные костюмы, и не поймёшь, кто перед тобой. Тёмная куртка с капюшоном из плотной ткани, брюки, сапоги, вернее, какие-то полуботинки. У этого, кстати, со странной шнуровкой. Но, может, ему так удобнее или привычнее. Всё остальное скрыто плащом. В общем, ничего особо выдающегося. Даже купцы из тех, что предпочитают торговать в отдалённых районах, носят очень похожую на эту одежду.
        Вот с вооружением не очень понятно, не разобрать, то ли его так умело скрывает плащ - видно лишь рукояти нескольких мечей да лук и колчан со стрелами, - то ли это всё, что есть при себе у этого рейнджера.
        «Интересно, зачем ему столько мечей?» - задалась вопросом Тея.
        Она насчитала четыре рукояти, о таком она ещё не слышала. Может, отец или Сорк разъяснили бы такую особенность.
        Присмотревшись повнимательнее к открывшему дверь хуману, Тея, рассматривая несколько удивлённое лицо молодого парня, отметила: «Видимо, сам удивлён, встретив меня здесь. Получается, он ожидал увидеть кого-то другого?»
        Потом, похоже, тот решил для себя какой-то вопрос. Тея это поняла по тому, что он произнёс непонятную фразу на каком-то певучем, немного прищёлкивающем языке, явно обращаясь к ней и протягивая её амуницию.
        «Наверное, он спрашивает, моё ли это?» - услышав вопросительные интонации в голосе парня, подумала демоница, но при этом осталась стоять не шевелясь. Она ещё не приняла никакого решения и не могла понять, что же всё-таки от неё хотят.
        Однако этот неизвестный долго рассусоливать не собирался. Он бросил к ногам девушки её вещи и опять что-то произнёс, махнув рукой в направлении выхода. Девушка поняла, что он предлагает сматываться отсюда. Но как-то всё это было странно. Поэтому она, медленно присев, резко выхватила из общей кучи мечи и отскочила в дальний угол тюремной камеры.
        На стоящего в дверях хумана это не произвело ровным счётом никакого впечатления. Он лишь что-то пробормотал и снова махнул рукой, будто поторапливая её и одновременно давая какое-то снисходительное одобрение её действиям.
        «Да кто он такой?!» - возмутилась Тея.
        Поняв, что по крайней мере сейчас этот неизвестный не представляет никакой угрозы, девушка осторожно подошла к своим оставшимся вещам и собрала их. Первым делом она незаметно от стоящего парня проверила, в сумке ли находится возвратный камень, что передала ей мама. Он был на месте. Теперь Тея могла исчезнуть в любой момент. Ну, не особо в любой, но шансы на это у неё значительно возросли.
        Посмотрев и убедившись, что она готова к выходу, неизвестный развернулся и направился к виднеющемуся впереди туннелю. Его, похоже, не особо интересовало, идёт девушка следом за ним или нет, он лишь раз, остановившись, обернулся и удостоверился в этом.
        Подойдя к туннелю, ведущему куда-то вдаль, парень притормозил и задумчивым взглядом осмотрел Тею с ног до головы. Выглядело это так, будто он приценивался к какому-то товару. Тею это до невозможности взбесило, но она постаралась сдержаться. Что-то странное было в этом парне.
        И вдруг совершенно неожиданно для девушки он произнёс на чистом реалме:
        - Привет. Я Баг.
        Удивлению Теи не было предела, она, забывшись, даже спросила об этом:
        - Привет. Ты говоришь на реалме?
        - Видимо, - ответил её собеседник. - Как называется этот язык, я не знаю.
        - Странно, - произнесла Тея и спросила: - А почему ты заговорил именно на нём?
        - Наверное, потому, что ты пришла оттуда. - И молодой хуман кивнул в направлении портала.
        «Интересно, откуда он мог это узнать? Неужели мои вещи, которые он успел рассмотреть, ему сказали об этом?»
        А дальше этот необычный парень предложил ей бежать с ним и его товарищами, которые оказались в этом городе совершенно случайно.
        Получается, что и этот хуман, и его друзья были местными, как поняла Тея из рассказа парня, а она почему-то решила, что они такие же гости этого мира, как и она сама.
        Дальнейшие слова Бага лишь убедили её в верности выводов. Оказалось, Баг и его команда думали укрыться здесь от каких-то демонов, по описанию очень похожих на ралов. Когда Тея услышала о них, то подумала, что приспешники лорда Нураза разыскивают именно её, и, здраво рассудив, предположила, что, возможно, она оказалась в этом городе нежити совсем не случайно.
        Между тем хуман, видимо не заметивший её секундного замешательства и небольшой вспышки страха, рассказывал дальше.
        Так получилось, что он и его друзья, уйдя от одной опасности, попали в ещё более серьёзную передрягу. И теперь Баг говорил о том, что они с его отрядом хотят сбежать из города древних, воспользовавшись для этого тем порталом, через который она и попала сюда.
        При этом сам Баг не слишком верно оценил ситуацию и, похоже, подумал, что девушка знает о том, что находится по ту сторону этой портальной арки. Но Тея не имела ни малейшего представления об этом. Она хотела предупредить хумана о его заблуждениях, но тот очень быстро в своём рассказе переключился на описание тех возможных трудностей, если девушка самостоятельно захочет покинуть этот город, и она как-то позабыла о своём желании всё ему рассказать.
        Напирал Баг в основном на то, что ей самой будет сложно выбраться из города в одиночку в окружении такого огромного количества нежити. Да Тея и сама осознавала этот риск, ведь она была не до конца уверена в том, что портальный камень, выданный её отцом, сработает. Но и план этого парня был какой-то странный.
        По сути, всем рисковал только он один и, возможно, ещё какой-то маг. Но риск этого парня был вполне очевиден, он отвлекал на себя внимание как от своих друзей, так и от неё. Ей же требовалось лишь добежать до портала и пройти сквозь него. А дальше этот хуман должен был каким-то образом отключить этот портал.
        И Тея почувствовала, что он точно сможет это сделать, хотя она и не понимала как. Ведь этот парень не был магом, по крайней мере сильным.
        За свою помощь ей как в освобождении, так и в побеге он просил поделиться с ним лишь информацией о том месте, куда они попадут.
        «Если ничего не знаешь, то и делиться нечем», - подумала девушка, всё же она была дочерью демона - правителя целого государства и поэтому чувствовала своё преимущество на этих переговорах, зная несколько больше, чем её оппонент.
        В результате Тея согласилась, ведь у неё был один дополнительный козырь, о котором не знал Баг. Ну а в самом крайнем случае она постарается воспользоваться возвратным камнем.
        Закончив с обсуждением плана и его деталей, они двинулись к выходу из туннеля. Хуману, похоже, понравилось, как повела себя Тея, прикрыв его спину, однако его несколько покровительственный взгляд задел гордость девушки, которую Сорк, их сержант-наставник в замковом гарнизоне, считал одной из лучших своих учениц. И конечно, теперь она не могла ударить в грязь лицом перед этим неотёсанным дикарём и подвести своего наставника.
        «Почему вдруг меня интересует мнение этого хумана?» - неожиданно поймала себя на мысли о Баге девушка и посмотрела ему в спину.
        Тот, словно почувствовав её взгляд, обернулся.
        Тея постаралась сделать каменное, непроницаемое для эмоций лицо, чем, похоже, немного рассмешила парня.
        «Странный он какой-то, - вновь подумала Тея о нём, - способен веселиться даже в такой обстановке», - и немного ускорила шаг, стараясь не отставать от крадущегося впереди хумана.
        Только сейчас Тея заметила, насколько плавно и незаметно может перемещаться Баг. Девушке даже показалось, хотя она не была в этом уверена, что среди рейнджеров и пограничников её отца не было ни одного демона, похожего на этого непонятного хумана.
        Уже приблизившись к выходу, парень вдруг резко застыл, дал ей отмашку замереть и стал к чему-то сосредоточенно прислушиваться.
        «Общается с кем-то, - догадалась она. - Но он же не маг! - А потом до неё дошло: - Так он говорит с тем магом, что скрывается где-то здесь… Тогда всё понятно».
        А в следующее мгновение Тея увидела, как активировалась портальная арка.
        «Если это сделал один маг, то он очень силён», - поразилась девушка, о чём и сказала хуману.
        Тея уже была готова бежать, но этот странный парень с не менее странным именем Баг остановил её. Он почему-то медлил, упорно присматриваясь к чему-то на площади.
        Это же постаралась сделать и девушка. Но ничего, кроме находившейся на площади нежити, не увидела.
        Вдруг парень встрепенулся и, нахмурив брови, ещё раз осмотрел площадь, а потом, как-то тяжело вздохнув, оглянулся на Тею.
        - Небольшое изменение. Наш план разгадали, но, как видишь, портал мы активировать смогли. Осталось только пройти сквозь него.
        Тея видела, что это ещё не всё, и поэтому уточнила:
        - Что не так?
        - Один из Владык этого города мёртвых устроил нам ловушку, - объяснил хуман. - Я постараюсь с ней разобраться, но тебе придётся немного поработать в паре со мной. Вернее, как только я тебя скажу, надо бежать со всех ног в сторону активированного портала и уходить через него. Мне придётся остаться здесь и прикрыть ваш отход. Ты же постарайся успокоить моих друзей с той стороны и, главное, не дай никому из них пройти сквозь портал обратно. Это и есть та ответная услуга, о которой я тебя прошу. Сделаешь?
        Тея с удивлением и недоверием посмотрела в лицо спокойно говорящего о своей смерти парня. А то, что он предлагал, было обречено на провал, скоропостижную и, возможно, очень мучительную смерть, даже без малейшего шанса на выживание. Такое не делают просто так. И поэтому девушка спросила:
        - Зачем ты всё это задумал, ведь ясно же, что твой план - это явное самоубийство? Зачем?
        Баг, даже на мгновение не задумавшись, просто ответил ей:
        - Они все - кто у меня есть. Они моя семья.
        «Семья, - таким родным и тёплым прозвучало это, казалось бы, банальное слово из уст этого столь странного и не очень понятного ей хумана, готового отдать свою жизнь за каких-то совершенно незнакомых ей разумных. - Видимо, он и правда любит свою семью, у них всё, как у нас дома», - почему-то сравнила Тея тех, о ком говорил Баг, со своими родными, отцом, мамой и братьями.
        Они всегда стояли горой друг за друга. Именно эта забота и защита делали их по-настоящему сильными.
        И вдруг неожиданно даже для себя самой спросила, при этом не надеясь получить честный ответ. Но всё равно она не могла не задать этот вопрос.
        - А для меня? Ведь ты можешь попросить меня остаться, чтобы спасти своих друзей? Моя помощь может оказаться тебе полезной. - И замерла, ожидая ответа от этого непонятно откуда появившегося здесь парня.
        - Мне не нужна чужая жизнь, чтобы прикрыть свою. Тем более твоя, - всё так же просто, даже не задумываясь над словами, ответил он.
        И, что странно, говорил он чистую правду, Тея уже достаточно пополнила свой внутренний резерв за эти дни, чтобы без труда рассмотреть ауру любого. Этот странный парень не лгал. Он не собирался использовать её, чтобы выкрутиться из той передряги, в которую они все угодили. Даже больше: он старался спасти её. И это поразило её ещё больше. Хуман, которого она видит впервые, готов отдать свою жизнь, чтобы спасти её.
        Это было необычно. Тея всё поняла бы, если бы он это делал для тех, кого считал своей семьёй (опять тёплое, щемящее чувство пробудилось в груди девушки), но он делает это для совершенно чужого для него существа.
        «Почему?» - завертелась мысль у неё в голове.
        - Понятно, - тихо ответила она и, махнув чёлкой слегка взъерошенных волос, добавила: - Я постараюсь.
        Баг лишь наклонил голову, подтверждая, что понял её, и снова посмотрел на площадь. А затем прошептал:
        - Пора, - и указал девушке в направлении портала.
        Когда она стала подниматься, готовясь к маленькому забегу на несколько десятков метров, то сзади раздались тихие и совершенно неожиданные для неё слова:
        - Спасибо тебе, Тея.
        Девушка в удивлении раскрыла свои огромные глаза и уставилась на спокойно посмотревшего ей в лицо парня.
        - Беги, - сказал он и подтолкнул её в направлении портала.
        «Он знал, кто я» - это была единственная мысль, с которой она понеслась к порталу и которая набатом билась в её голове.
        Почти приблизившись к вихревому облаку активированного портала, она заметила, что тот сработал три раза.
        «Те, ради кого он готов умереть, ушли, - поняла она. И только тут до неё дошло: - Он готов это сделать и для меня. Почему?»
        Именно в этот момент она перешагнула портальную арку.
        Один из нижних планов реальности. Безымянная планета
        Я вывалился из портала в поле, похожем на обычную голую степь, тянущуюся от горизонта до горизонта.
        Хотя мгновением позже, обернувшись, увидел, что позади меня располагается ещё одна портальная арка, аналогичная той, что я экспроприировал в городе древних.
        «Какое замечательно слово! - восхитился я и заметил, что голубоватая гладь портала покрылась какой-то рябью, а потом она просто исчезла, растворившись в воздухе. При этом, что интересно, сам портал был неактивен. Получается, второй выход из портала, создаваемого аркой, был привязан не к другому аналогичному артефакту, а неким координатам, зафиксированным в самом портале, создающем переход. - Это интересно, - подумал я, - теперь у меня есть даже два предположительно рабочих портала для экспериментов, а два - это гораздо лучше, чем один».
        Правда, один из них ведёт в город древних, но я думаю, что если подождать некоторое время, то там станет вполне безопасно. И его можно будет использовать в дальнейшем для перехода в Гигантский Лес.
        А если посмотреть в детальном разрезе моих общих задач и планов на будущее, то приобретение этих порталов говорит о том, что я на сотую долю миллиметра приблизился к своему возвращению домой. Ведь у меня появилась отправная точка.
        Правда, теперь у меня были смутные сомнения: а хочу ли я этого? Нужно ли мне это? Ведь только находясь здесь, я ощутил состояние спокойствия, счастья и мягкой неги, растекающейся по всему телу, увидел всю красоту и прелесть этого и других миров, только рядом с этими, такими разными и не похожими друг на друга существами почувствовал себя по-настоящему живым.
        А ещё меня, как откат от всех произошедших ранее событий, накрыло ощущением безопасности, которого я не испытывал с тех пор, как мы с Лениавесом оказались в городе мёртвых магов. И я непроизвольно потянулся, раскинув руки в стороны, будто пытался обнять весь этот такой новый и неизвестный для меня мир и, неожиданно для всех присутствующих здесь и смотрящих на меня существ, произнёс:
        - Хорошо-то как!.. - И счастливо рассмеялся, вбирая в себя всю силу и мощь этого нового мира, переполняясь его энергиями и токами жизни, понимая его суть и стараясь познать его.
        «Перегрузка нервной системы оператора! - заверещал Искатель. - Ментальная атака двенадцатого уровня! Попытка захвата сознания оператора! Включаю фильтры, ограничивающие внешнее воздействие».
        И мгновенно чувство эйфории и счастья испарилось. Однако где-то глубоко внутри меня остался какой-то нереальный след небывалой свежести и бодрости. Создавалось такое ощущение, что весь мой организм обновился и стал более молодым и здоровым. Хотя Искатель ничего подобного не заметил.
        «Что это было?» - спросил я у ментоинтерфейса и кластера.
        «Атака неизвестного типа», - отрапортовал Искатель.
        «Нет данных», - прокомментировал случившееся кластер.
        А вот у меня сложилось впечатление, что эта планета была до безумия рада видеть первое живое существо на своей поверхности за несколько сотен тысячелетий, а возможно, и миллионов лет, способное порадоваться ей и тому, что она может дать. И моя интуиция упорно твердила, что я прав. Планета хотела жизни и была рада видеть нас.
        И я ответил ей:
        «Я постараюсь придумать что-нибудь для того, чтобы жизнь опять пришла к тебе».
        «Спасибо», - прошелестела трава вокруг.
        «Я буду ждать», - пропел мне ветер, играющий моими волосами.
        «Мы не забудем тебя», - отпечатались в моём сознании переливы магических энергий.
        И, что странно, мне показалось, что отпечаток моего родового знака эти растёкшиеся в различные стороны энергии унесли с собой.
        «Что здесь происходит? - Я с удивлением смотрел на какие-то нереальные и непонятные события. - Эта планета живая?» - сам у себя спросил я.
        Но ответа мне никто дать не смог. Только всё та же моя интуиция всё твердила, что я не очень далёк от истины.
        «Что это за мир?»
        А вот этого не знала даже она.
        Но опасности, направленной лично на нас, я совершенно не чувствовал, и это меня несказанно радовало. Да и что говорить, если, как я понимаю, на этой планете нет вообще ни одного живого существа, кроме меня и моих спутников. Так кого нам здесь опасаться?
        Вспомнив о своих спутниках, я развернулся и оглядел замерших в нескольких метрах от меня и от портальной арки моих друзей, подруг, товарищей и родственников в одном лице, вернее, во многих лицах.
        «Я же говорил, что он странный», - неожиданно прозвучали слова Мука, обращённые ко всем присутствующим здесь существам, включая и меня.
        - И не говори, - хмыкнул корнол и, посмотрев на несколько оторопело смотрящую на нас Тею, спросил: - Что за демоницу ты отправил к нам сюда, стараясь не пустить нас обратно к тебе на помощь?
        - Мне и самому это интересно. - И я в упор посмотрел на Эрею.
        Лениавес удивлённо перевёл на неё взгляд и поднял бровь.
        - Я чего-то не знаю? - спросил он у неё.
        - Да, - ответил я за девушку. - Знакомьтесь, это милое создание зовут Тея.
        По крайней мере две пары глаз ошарашенно уставились на неё. Эрея смотрела на свою племянницу и не могла произнести ни слова, застыв в немом изумлении. Лениавес же отнёсся ко всему более спокойно и лишь прокомментировал услышанное:
        - Ну а что ещё можно было ожидать, если за дело берётся этот сумасшедший северянин. - И произнёс он это на реалме, который, как ни странно, поняли все, включая Мука и Эрею.
        - Похоже, проблем с общением у нас не будет, - как-то даже слишком спокойно констатировал я.
        А ещё я занёс себе в копилку несколько дополнительных вопросов на засыпку. Откуда корнол, Эрея и Мук знают этот язык? И как он понял, что его знаю я, или он не знал этого? И почему сейчас он заговорил именно на нём?
        - Тея?! - Наконец и Эрея пришла в себя, обратившись к девушке, всё ещё смотрящей на нашу компанию в полном изумлении.
        - Да, - ответила та. - Мы знакомы?
        - Ты не помнишь меня? - с непониманием в голосе спросила у неё эльфарка. - Посмотри, я никого тебе не напоминаю? Говорят, мы очень похожи.
        Тея несколько мгновений вглядывалась в лицо девушки, а потом с удивлением воскликнула:
        - Эрея?!
        - Да, это я. Мы не виделись с тобой десять лет. Поэтому я и сама тебя не узнала, пока Баг не представил тебя нам. Прости. Но я как-то не хочу называть тебя племянницей, - сказала ей Эрея на эльфаре. - Я знаю, сестра должна была обучить вас нашему родному языку. Мы с тобой практически ровесницы, по возрасту как сёстры. Ты не против, если я буду называть тебя сестрой?
        - Нет, конечно. Но почему мы говорим на эльфаре? - И демонесса приподняла вопросительно брови.
        - Баг не знает этого языка, - просто ответила ей Эрея. - И поэтому не понимает нас.
        Девушки и корнол, который тоже прислушивался к их разговору, не заметили, как в этот момент удивлённо посмотрел на них Мук, а затем перевёл свой взгляд на хумана, о котором как раз сейчас шла речь.
        «Нет, пусть и дальше не знают», - сказал я ему.
        «Хорошо», - согласился наш маленький демон.
        Между тем разговор девушек продолжался.
        - А при чём тут ваш рейнджер? - ещё больше удивилась Тея.
        - Ну как тебе сказать?.. - И она задумалась на пару мгновений. - О, ты видела его ауру?
        - Конечно, я хотела убедиться, что это не подставная кукла нежити и не какой-нибудь обман зрения. Также я контролировала его ауру, когда разговаривала с ним, хотела убедиться, что он говорит правду, - честно созналась девушка.
        - Понятно, - кивнула Эрея. - И ты не заметила ничего необычного в ней?
        - Нет, - ответила та.
        - Посмотри ещё раз внимательнее, - посоветовала ей девушка, - и ты сразу поймёшь, почему нужно, чтобы он пока не понимал, о чём мы говорим.
        Тея несколько секунд всматривалась в ауру спокойно стоящего около портальной арки парня.
        «Что должно мне всё объяснить? - старалась понять она. Но никак не могла заметить ничего необычного, за что мог бы зацепиться её взгляд. - О, смотрите-ка, а он оказывается женат, - удивленно отметила Тея, и ей почему-то эта мысль не доставила удовольствия. - Интересно, на ком? - И только тут различила, на что просила обратить её внимание Эрея. На клановую метку. И она была до безумия похожа на ту, что можно было рассмотреть в её собственной ауре. - Не может быть!» - поразилась Тея и уже совершенно новыми глазами посмотрела на о чём-то раздумывающего хумана.
        - Вижу, ты заметила, - улыбнулась Эрея.
        - Это Ар’Тур драконойд. Но как такое возможно?! Он же пропал больше десяти лет назад! - И тут Тея поняла, что спрашивает совершенно не о том, что следовало бы узнать в первую очередь. И потому задала тот единственный вопрос, который имел сейчас для неё самое большое значение: - Он знает?
        - Нет, - ответила Эрея. - Я думаю, нужно сначала всё обговорить с нашими и его родителями. Но, по сути, он наш муж. Любой маг, увидевший нас вместе, поймёт это. И… - Девушка запнулась и немного смущённо посмотрела на Тею. - Я, если честно, просто не знаю, как ему это сказать.
        - Да уж… - тихо проговорила демонесса и тут заметила, что к их разговору прислушивается Лениавес.
        - Простите, но мне тоже не безразличен этот молодой хуман, и я хотел бы знать, какое решение вы примете. - И корнол указал им кивком на Бага. - А так я полностью в курсе ваших затруднений.
        - Хорошо, но что-то ты сказать ему уже успела? - спросила Тея у своей названой сестры.
        - Да, я сказала ему, что он младший сын правителя империи Ларгот, и всё. Баг практически не помнит своего прошлого. По крайней мере, той его части, что касается его детства.
        - Понятно. Это уже что-то. - И тут будто сознание Теи переключилось. Что-то было не так, что-то не сходилось в рассказанном эльфаркой и тем, что чувствовала сама демонесса. Но Тея не могла разобраться, в чём дело. Всё было слишком размытым и непонятным. Поэтому она, чтобы пока не заморачивать себе и другим голову, быстро приняла временное решение: - Всё оставляем по-прежнему, только нужно сказать, что мы родственницы. Сёстры. Этот вариант как раз подойдёт, тем более и мы с тобой достаточно похожи, естественно, это будет заметно, только если я сниму личину. Кстати, как говорила мама, мы с тобой похожи друг на друга даже ещё больше, чем ты и она.
        - Хорошо, принимается, - ответила Эрея, тем более, по сути, это решение Теи никак не влияло на то, о чём они договаривались с корнолом.
        - Я тоже не против, - откуда-то из-за их спин прозвучал голос Лениавеса.
        «Ну, куда же мы без его веского мнения», - усмехнулась про себя Эрея.
        На этом девушки решили пока закрыть эту тему и обернулись к ожидающим окончания их разговора мужчинам.
        - Позвольте вам представить, - почти официально произнесла Эрея и указала на стоявшую рядом с ней девушку: - Это моя младшая сестра Тея.
        И только тут Тея вспомнила, что Баг ещё там, в городе мёртвых, знал, кто она.
        «Как такое может быть?»
        - Рад, что вы закончили секретничать, - подшутил я над мгновенно покрасневшими девушками.
        «Похоже, подтрунивать над ними войдёт в одну из моих любимых привычек», - так мило и очаровательно они выглядели в этот момент.
        - И рад официально познакомить тебя, Тея, с нашей такой разношёрстой компанией. - И я обвёл всех присутствующих рукой. - Этого молчаливого и немного угрюмого малыша, - я указал на нашего небольшого демона, - зовут Мук. Он силён в магии тьмы и смерти. Но, я так понимаю, ты это и так видишь. Он теперь наша основная боевая единица в плане магической поддержки.
        Видимо, сам Мук был не такого высокого мнения о себе, но я его успокоил, сказав:
        «Не переживай, фактически, как я понимаю, ты чуть ли не самый сильный и древнейший маг, которого мне приходилось встречать, да и всем остальным, думаю, тоже. А то, что ты недоучка, об этом никому особо знать и не следует. Согласен?»
        «Да». - И он мотнул в подтверждение своих слов головой со смешными ушами.
        «И почему я сначала принял его за чебурашку, он же больше похож на гремлина из одноименного фильма», - теперь, при свете дня, это стало более заметно.
        Те тоже были невысокими и лопоухими, как он. От чебурашки у него осталось всё же немного округлое лицо с практически кукольными детскими чертами.
        «Ведь точно, похож на необычного демона из какого-нибудь костяного мира», - подумал я.
        «Отлично», - ответил я уже ему и вернулся к нашему с Теей более тесному личному знакомству.
        Даже не знаю, что это и было. В общем, к нашему взаимному представлению.
        - С Эреей вас, я так понимаю, знакомить не нужно. - И я не удержался, подмигнув обеим девушкам.
        - Да, - смутившись, кивнула мне в ответ Тея.
        «Обожаю», - наблюдая за её смущением, подумал я.
        - Она наша главная целительница и к тому же неплохая лучница.
        А про себя добавил:
        «Умница, красавица и вообще замечательная во всех отношениях девушка. Только вот врушка. Но, похоже, это у них семейное». - И я непроизвольно улыбнулся.
        Обе девушки с каким-то подозрением посмотрели на мою лыбящуюся рожицу и переглянулись.
        - Так, дальше. Это Лениавес. Он магистр магии разума и рунологии. По сути, он и есть вся мудрость и рассудительность нашего отряда. К тому же этот степенный джентльмен - оборотень. А ещё он неплохой воин, следопыт, лесовик и, в заключение, непревзойдённый лучник.
        Лениавес отвесил галантный полупоклон в сторону Теи.
        - Ну и последний в этом отряде - я. Как я уже говорил, зовут меня Баг. Я что-то вроде принеси-подай местного разлива.
        - В смысле? - удивился даже невозмутимо стоявший корнол.
        - Ну, в смысле, принеси нам на блюде голову того монстра или подай жареную печень этого. - И я улыбнулся им самой честной и невинной улыбкой, на которую был способен.
        - В общем, как обычно: он ничего не знает, не помнит и сказать не может, - закончил за меня Лениавес и несколько мстительно произнёс: - Да, кстати, его более полное имя Баг Ар’Тур из рода Лесных, если вам это интересно. Этот хуман - дикий варвар. Северянин. - И заржал, при этом своим голосом как-то сумев разрядить ставшую несколько напряжённой обстановку.
        Правда, я, если честно, так и не понял, что в этом было такого смешного. Но его шутка почему-то пришлась по душе обеим девушкам, так что я был не в обиде. Тем более сам не видел в ней ничего плохого.
        - Ну а теперь ваша очередь. - И я посмотрел на Тею и Эрею.
        Те немного помялись, но затем Тея, сделав небольшой шажок вперёд, сказала:
        - Моё имя вам уже известно. - И она осмотрела нас своими огромными глазами, как бы спрашивая подтверждения этому. Заметив мой кивок, она продолжила: - Я тёмный маг. Надеюсь, неплохой боец, обучал меня мастер-мечник, начальник нашего гарнизона, а также мои отец и старшие братья. В основном это всё. - И девушка с вопросом посмотрела почему-то именно в мою сторону.
        - Не верит она, что ты являешься мальчиком на побегушках в нашем небольшом отряде, - прокомментировал её взгляд Лениавес.
        - Странно, а я так старался, - попытался отшутиться я и вернулся к прерванному разговору. - Тогда давайте начнём более предметный разговор. Но сначала неплохо бы подкрепиться. Правда, запасов еды у нас с собой не так и много, но что есть. Располагайтесь, - и я указал нашей дружной компании на траву вокруг, - сядем, перекусим. А на сытый желудок и разговор лучше пойдёт.
        И, подавая пример, первым по-турецки уселся на землю. После этого, делая вид, что полез в сумку медведя, а сам, забирая со склада, достал те остатки еды, что у меня ещё были. К сожалению, их оставалось чуть больше чем на один раз, и то если не особо шиковать.
        Сняв со спины щит, я выложил на него выуженные со склада остатки вяленого мяса.
        Посмотрев на наш с Лениавесом достаточно скудный рацион, которым мы питались последнее время, обе девушки полезли в свои сумки, и на импровизированном столе появились с десяток каких-то галеток, сушёные фрукты, ещё что-то, не слишком понятное на вид, и две небольшие фляги. Как оказалось, в них была вода.
        - Точно, сёстры, - пробормотал я, чем вызвал невольный смешок у Лениавеса, который услышал эту мою фразу.
        Я с грустью переглянулся с ним.
        От стаканчика горячительного я бы сейчас не отказался. Но, как сам сказал несколько мгновений назад, будем радоваться тому, что есть. И для себя решил, что в первом же продуктовом магазине, или что тут у них вместо него, сделаю приличный НЗ на такой вот непредвиденный случай и закину его в «инвентарь». Ничего с ним не случится.
        Галеты оказались каким-то видом эльфарского сухого хлеба для путешествий, очень сытного. Я съел одну из них, умял пару полосок мяса и горсть сухофруктов, запив всё достаточно большим объёмом прохладной воды из небольшой с виду фляги.
        Кстати, о фляге. Она хоть и не отсвечивала переизбытком ментоэнергии, но я, немного повысив свою чувствительность, смог разглядеть всю систему встроенных в неё ментоструктур.
        «Опять магия, - подумал я и задал вопрос Искателю: - Скопировал видимые структуры?»
        «Выполнено», - отчитался он.
        Коль я начал осматривать своих спутников магическим зрением, то решил: можно присмотреться к ним получше, может, ещё что интересного замечу.
        Вещи корнола я уже давно изучил.
        У Эреи были лишь её амулет, который она носила на шее, мои подарки да её аналог моей сумки путешественника. Ментоструктура, составляющая основу этой сумки, тоже попала к нам в базу.
        У Теи ничего особенного не было, даже никаких амулетов и прочего, что меня несколько удивило.
        «Интересно, почему?»
        Её сумка была изготовлена из того же материала, что и моя, и, похоже, по той же самой технологии. Так как никаких плетений в её основе я разглядеть не смог. Это меня смутило и в прошлый раз, сейчас же мне стало ещё более любопытно, и я принялся изучать сумку более внимательно. Однако ничего нового разглядеть в ней не смог.
        Но я не сдался и решил: что если делать, то до конца, и поэтому, усилив свою чувствительность в восприятии магических энергий до доступного мне максимума, принялся с треском и болью в голове рассматривать структуру уже самой сумки. И наконец понял, в чём тут дело.
        Плетения, привязанные к сумке, присутствовали в ней. Но их было не одно, как у Эреи, а два, и задачей второго было замаскировать собой основное плетение, как раз и делающее из обычной сумки некий небольшой подпространственный карман.
        Но меня заинтересовало и первое плетение. Оно создавало внешний равномерный фон распределения ментоэнергии по всей поверхности материального носителя, что при любом, даже самом тщательном взгляде на него магическим зрением создавало иллюзию отсутствия любых плетений, и в результате невозможно было ничего заметить. И работало оно за счёт ментальной структуры, которую это плетение и скрывало.
        «Интересная идея, нужно взять её на вооружение», - подумал я и поинтересовался у ментоинтерфейса результатами сравнения полученных структур.
        Искатель доложил, что плетение, которое было скопировано у Эреи, имеет несколько более простую в реализации, но при этом более стабильную форму. Зато то, что было внедрено в материал ткани сумки Теи, хоть и было менее стабильным, однако это плетение давало более качественный и эффективный результат. Соотношение внешнего и внутреннего объёмов сумки возрастало практически в десять раз, тогда как у Эреи оно было порядка шести-семи. Но для внедрения столь нестабильного плетения требовался гораздо более плотный и надёжный материал, чем тот, из которого была изготовлена эльфарская сумка. Дополнительно на сумки было наложено нечто вроде моего нетления, правда ограниченного по времени, и плетение, снижающее вес положенных туда предметов.
        «Одна - для массового производства, - решил я, - а вторая - для индивидуальных заказов».
        Пока я рассматривал эти предметы, то обратил внимание, что, общаясь с Искателем, получаю данные, которые обычно характерны и для ответа кластера.
        «В чем дело?» - спросил я.
        «Начата синхронизация баз знаний с виртуальным аналитическим аппаратом оператора, - доложил Искатель. - Сейчас проводится соответствие и сопоставление имеющегося материала. Закончено построение канала прямого доступа от ментоинтерфейса индивидуального использования к внутренней базе знаний пользователя».
        «Это, наверное, та база, что перенёс во внутренний накопитель кластер», - догадался я.
        «В связи с этим ментоинтерфейс получил доступ к уже обработанным и синхронизированным данным».
        «И как долго продлится слияние баз, их сопоставление, поиск соответствий и приведение данных в базе знаний к единообразному виду?» - спросил я.
        «Уточнённое расчётное время работ - сто девяносто семь часов», - сообщил уже кластер.
        «Примерно восемь с половиной дней, - подсчитал я в уме. - Не так и плохо».
        И переключился на самого последнего нашего спутника. Вот тут был ходячий кладезь артефактов. Начиная от его сумки, кстати, с таким же плетением, как у Теи, только без маскировки поверх него.
        «Значит, не разработано, а честно у кого-то скопировано (читайте, украдено), а потом замаскировано», - рассудил я. Но это не суть важно.
        А дальше у него были в основном различные смертоубийственные игрушки, построенные на основе магии тьмы и смерти.
        Все обнаруженные структуры Искатель скрупулёзно скопировал и идентифицировал. После чего отправил их пока в свою базу знаний.
        «Ну что ж, неплохой результат для начала», - сориентировался я.
        И только сейчас заметил, что все уже давно наелись и с ожиданием смотрят в мою сторону. За исключением разве что Мука, который вообще не притронулся к еде, да и зачем она ему-то, и Рыкуна, догрызающего последний вяленый кусок мяса.
        - Похоже, все ждут только меня, - усмехнулся я и сел так, чтобы мне было видно всех, а особенно девушек. И заговорил: - Историю появления в городе Эреи мы знаем, Лениавеса и Мука тоже. Осталось спросить об этом только у вас, красавица. - Я посмотрел на Тею. - Так как получилось, что ты выпала из того злополучного портала и попала в плен к нежити?
        Тея как-то по-детски поджала под себя ноги, обняв колени и положив на них подбородок, и начала свой не слишком короткий рассказ.
        - Стечение обстоятельств, случайность, возможно, наведённые помехи, в общем, не знаю, что произошло и почему я очутилась там, - вздохнула девушка.
        - А если поподробнее? - спросил я.
        - В этом году отец решил меня и моего старшего брата Тиора отправить на обучение в Академию магии империи Ларгот. Находится она в том же мире, что и княжество, откуда родом моя сестра. - Тея кивнула в сторону Эреи. - Её отец, после того как с ним переговорила моя мама, обещал устроить это, тем более, как я поняла, из Лесного княжества в этом году должно было быть организовано посольство в империю как раз с этой целью. Они собирались отправить нескольких своих подданных на обучение в эту же академию. Среди них, как я понимаю, должна была быть и Эрея. - И только сейчас что-то сообразив, Тея удивлённо посмотрела на неё: - Да, а что, собственно, ты здесь делаешь?
        Эрея, усмехнувшись, ответила ей её же словами:
        - Стечение обстоятельств, случайность, возможно, наведённые помехи, в общем, тоже не знаю этого точно, - и как-то непосредственно пожала плечами.
        Не понял, что смешного было в этих словах, но обе девушки одновременно рассмеялись. Даже Лениавес улыбнулся.
        Отсмеявшись, Тея заговорила, внезапно погрустнев:
        - Причины спешки, с которой отец организовывал наш отъезд, мне неизвестны. Но уже во второй половине дня после принятия решения, что мы поедем туда на обучение, наш отряд был в дороге. Ехали мы к тому месту, где отец обнаружил портал, ведущий в мир Эреи. - Девушка на несколько мгновений замолчала, но вдруг, всхлипнув, повернула лицо в сторону, чтобы его не могли видеть остальные, и продолжила: - Уже когда мы стали приближаться к нужному ущелью, а портал находился как раз на другом его конце, мама подозвала меня и передала мне один необычный артефакт, и я так поняла, что сделала она это на случай возможной опасности. Однако ничего не предвещало беды. Да и я не чувствовала ничего особенного. Внезапно приехал один из дозорных и доложил, что нас преследует какой-то отряд, потом уже мама сказала мне, что второй отряд был замечен в лесу. А ещё через некоторое время прискакал посыльный от брата, который отправился с передовым дозором в ущелье, чтобы разведать его. Он сообщил, что там они попали в засаду, однако смогли справиться с ней. После этого мы ускорили темп и прорвались в ущелье буквально за
мгновение до того, как нас могли отсечь от него. Активировать портал у нас никак не получалось, нам постоянно мешал один маг противника. Но Тиор нашёл его и убил. Только после этого мы сумели активировать портал и начали переход. Первой пошла мама. Второй - я. Но вместо княжества я выпала из портала посреди этого города мёртвых. Это всё, что я могу рассказать.
        И девушка, не выдержав, разревелась. Похоже, она только сейчас задумалась о судьбе своих близких.
        - С ними всё в порядке, - неожиданно даже для самого себя сказал я, и, что удивительно, я точно знал, что это так и есть. - Они попали туда, куда и должны были. И теперь они так же сильно переживают о тебе, как и ты о них.
        Девушка подняла на меня своё несколько опухшее лицо:
        - Правда?
        - Правда, - кивнул я и сам поверил в свои слова.
        - Но откуда ты знаешь?
        - Поверь, просто знаю, и всё. Все они живы и здоровы. Так что, девочки, у нас есть теперь в четыре раза больше причин попасть домой к Эрее.
        - А почему четыре? - вдруг спросила Эрея. - Нас же всего двое.
        - А Лениавес? Или вы думаете, у него больше нет там никаких дел? Или я? Единственный, кому нет особого дела до нашего мира, - это Мук, но даже у него с ним связаны кое-какие планы. Так что будем искать дорогу туда. Думаю, шанс на это есть, и неплохой, ведь сюда же мы как-то попали. - И я обвёл руками вокруг себя. - Только у меня к тебе вопрос, - обратился я к Тее. - Если мы попадём к Эрее домой, ты как-то сможешь связаться со своей роднёй?
        - О, тут всё ещё проще! - обрадованно проговорила девушка. - Всё равно, в чей мир мы попадём, к ней или ко мне. У нас в любом случае будет возможность связаться с нашими родными.
        - Ну, тогда наша задача упрощается в два раза: мы ищем не какой-то конкретный один мир, а два. - И я улыбнулся двум этим милым девушкам.
        Неудивительно, что они искренне ответили на мою улыбку, хотя бы на время забыв о своих потерях.
        - Всё это хорошо, - вклинился в наш разговор корнол, - я, честно, не хотел бы нарушать вашу идиллию, но есть один немаловажный вопрос. Что же нам делать дальше? - И он вопросительно посмотрел на нас.
        - Дальше? - Я задумался на пару минут, что-то крутилось в моей голове, что-то вскользь сказанное Теей.
        «Ах да. Артефакт».
        - Тея, а что это за артефакт у тебя, который ты получила от мамы на случай опасности?
        - А, это… - И девушка, покопавшись в своей сумке, вытащила камень, лишь слегка отдающий магией.
        Однако в ментальном плане этот камень прямо был набит множеством сложнейших плетений. И было их порядка сорока.
        «Сорок четыре структуры, - поправил меня ментоинтерфейс. - Частично распознаны только двадцать три, - продолжил докладывать он. - С вероятностью шестьдесят семь процентов этот артефакт создаёт телепортационный канал к прошитым в структуру одного из неопознанных плетений координатам точки привязки».
        «Так это что, артефакт, создающий куда-то портал?» - удивлённо уточнил я.
        «Предположение оператора имеет высокую степень достоверности», - ответил Искатель.
        «Невероятно, портал, который умещается в руке. Ладно, послушаем, что скажет Тея». - И я обратился к девушке:
        - И что это?
        - Портальный камень, - сразу сказала она. - Ой, простите, мама называла его возвратный камень.
        - Возвратный камень! - встрепенулся корнол и подошёл ближе.
        «Чую, что сейчас мы о Лениавесе узнаем нечто новое», - усмехнулся я про себя.
        - По-моему, так, - кивнула Тея.
        - Интересно, - проговорил он и взял его в руки. - Действительно, возвратный камень.
        Лениавес что-то сделал с ним, и камень разделился на две половинки.
        - Смотри-ка, действующий, - ещё больше удивился он и вернул артефакт в предыдущее состояние.
        При этом - не знаю, обратили ли внимание на это остальные, - но я заметил, как часть плетений камня активировалась.
        «Искатель, вы регистрируете всё это?»
        «Копирование структур артефакта закончено. Последовательность активации плетений зафиксирована», - отчитался тот.
        «Хорошо, - с удовлетворением отметил я. - Это что-то полезное и слишком уж не похожее на всё, до сих пор встреченное нами».
        - Что ты ещё знаешь о нём? - между тем спросил у Теи Лениавес.
        - Мама говорила, что этот артефакт после активации должен создать портал, ведущий в безопасное место. И он… - девушка запнулась, - может перенести лишь троих. Чтобы портал сработал, камень должен находиться у последнего проходящего через него. Это всё, - уже с некоторой печалью в голосе закончила говорить она.
        - Всё верно, именно так этот камень и работает. Ты знаешь его точку привязки?
        - Нет, - мотнула головой девушка. - Знаю только то, что там должно быть какое-то безопасное место.
        - Ну, это уж слишком преувеличено, - хмыкнув, сказал корнол, а потом спросил: - Откуда он у вас?
        - Я не знаю, его передала мне мама, - вспоминая, ответила девушка. - Правда, она, по-моему, говорила что-то насчёт того, что изначально этот артефакт принадлежал нашему отцу. Возможно, это какая-то реликвия его рода. Он хоть и не из слишком богатого, но зато очень древнего рода воинов. Или он нашёл его, когда был наёмником. Мама хотела что-то рассказать мне ещё, но не успела, в тот момент к нам как раз прискакал первый дозорный.
        - Говоришь, был наёмником? - заинтересовался корнол. - А ты не знаешь его боевого прозвища?
        - Конечно, знаю, - кивнула девушка. - Но чем оно вам поможет? Вы же совершенно из другого мира.
        - А всё-таки? Вон, как я понимаю, и твоя мама из другого мира, не того, где родилась ты, - настаивал Лениавес.
        - Действительно, - согласилась с ним Тея и ответила: - Ну, сам отец мне мало что рассказывал о своей прошлой жизни, а вот мой старший брат всегда суёт свой любопытный нос во все щели. Это как раз тот, с которым мы и должны были отправиться на учёбу. Так вот, он говорил, что Сорк, это наш сержант, иногда называет его Пересмешник. И он предположил, что наш наставник когда-то его знал исключительно под этим прозвищем.
        - Пересмешник, - улыбнулся корнол. - И как это я сразу не догадался? - И Лениавес совершенно другими глазами посмотрел на Тею. - Рад познакомиться с дочерью капитана Пересмешника.
        - Вы знали моего отца? - удивлённо спросила девушка.
        - Давно, ещё в юности. Если ты захочешь, я расскажу тебе немного. Но потом, - остановил он уже открывшую рот девушку.
        Та лишь согласно кивнула.
        А мне вот стало интересно, где это наш скрытный друг мог пересечься с демоном, капитаном наёмников, как я понимаю? И похоже, сейчас есть прекрасный шанс вытянуть из него эту информацию. Поэтому я повернулся к Лениавесу, взял у него из рук возвратный камень, как его называли все тут присутствующие, и спросил:
        - Друг мой, похоже, ты осведомлён об этом артефакте гораздо больше нас всех. А ещё у меня почему-то складывается стойкое убеждение, что ты имеешь представление, куда может вести этот портал. Но сначала я хотел бы услышать ответ немного на другой вопрос. - Посмотрев на всю нашу пёструю компанию, я потребовал: - Расскажите-ка мне, откуда вы все знаете реалм? - И пояснил для Эреи, с непониманием посмотревшей на меня: - Это тот язык, на котором мы все сейчас говорим.
        Девушка удивилась и ответила:
        - Этот язык нас всех, меня, брата и сестру, в принудительном порядке заставил выучить наш дед. Он говорил, что это поможет нам понять тех, кто, возможно, когда-нибудь захочет наладить какие-либо отношения с Лесным княжеством. Да и вообще, он говорил, что нам это полезно для общего развития. Правда, до сих пор я ни разу не слышала ни одной фразы на этом языке ни от кого, кроме него самого.
        - Понятно, - кивнул я и посмотрел на нашего Маленького Мука.
        «Я понимаю любые мысли, если разумный не старается их скрыть, - сразу отреагировал он (в общем-то я так и думал), но потом демон добавил: - Только этот язык я знаю и так. Раньше его преподавали в магических учебных заведениях, ведь на нём писали пояснения к магическим формулам, чтобы их никто, кроме посвящённых, не мог понять».
        «Значит, книги по магии могут быть зашифрованы, - сделал я себе заметку на память, - и часть текста в них может быть на реалме».
        «Принято», - отреагировал на мою мысль Искатель.
        Потом, не дав никаких пояснений, ответила Тея:
        - А нас этому языку обучил отец.
        - Хорошо. А теперь самое интересное. - И я повернулся к корнолу: - Расскажи нам сказку, большая черепаха.
        - Кто? - не понял он.
        - Не важно, - махнул я рукой. - Рассказывай давай. - И в ожидании уставился на него.
        - Я знаю этот язык, - начал он, - потому что меня обучил ему один маг в отряде наёмников, куда меня взяли к нему в помощники. И учил я этот язык не как все, а с помощью артефакта, который называется лингвор.
        - Ну что ж, - проговорил я, - можно сделать один любопытный вывод.
        - И какой? - удивлённо посмотрел на меня Лениавес.
        - А такой, что некоторые из здесь присутствующих, а также их родители или родственники были в одном и том же месте, где говорят на одном и том же языке, которому вас всех потом и обучили тем или иным способом. Но вот что интересно: этот язык был известен ещё девятнадцать тысяч лет назад. Отсюда вопрос: чей он? Но на него мы ответим как-нибудь потом. А теперь попросим Лениавеса рассказать об этом месте, где он, судя по всему, когда-то был.
        Оборотень несколько потрясенно посмотрел на меня, а потом, видимо, из чистого интереса спросил:
        - И как ты думаешь, что это за место?
        Я решил ткнуть пальцем в небо и ответил то, что первым пришло мне в голову:
        - Похоже, это какой-то нейтральный мир, где демоны, жители срединных миров и, возможно, жители верхних, могут сосуществовать в относительном спокойствии, не стараясь при встрече сразу снести голову друг другу.
        Впервые видел такое удивление на лице корнола.
        - Всё верно, кроме одного. Это не единственный нейтральный мир. Это целая система нейтральных миров. Сеть, пронзающая насквозь все планы реальности и разбегающаяся по ним, словно связывающая их шёлковая нить.
        Его слова поразили и меня. Целая система миров, лежащая, вероятно, в несколько другой плотности к остальным планам реальности.
        «Она не может быть естественной, - сразу забилось в моей голове, - её кто-то должен был создать».
        Но кто? Кто может создать целый мир? Не говоря уже о нескольких.
        Тут мысли сами поворачиваются в сторону Творца или творцов.
        И отгадки на эти вопросы, возможно, я смогу найти там, куда, по всей видимости, и лежит наш дальнейший путь.
        В нейтральные миры.
        Глава 5
        Один из нижних планов реальности.
        Безымянная планета
        Немного отойдя от так поразившей меня новости о наличии во вселенной целой сети неких нейтральных миров, никак не связанных с другими планами реальности, я решил узнать о ней как можно больше и поэтому обратился к Лениавесу с просьбой:
        - Расскажи нам про эти необычные миры немного подробнее.
        Оборотень не стал долго мариновать нас и, расположившись более удобно, начал своё повествование:
        - Попал я туда в юности и совершенно случайно, как в общем-то и многие из тех, кто сейчас обитает там. Я тогда только закончил своё обучение в Академии магии, которая на тот момент была ещё не так широко известна, как сейчас. Я говорю об Академии магии империи Ларгот. По контракту я должен был несколько десятков лет работать на один древний род, что оплатил мою учёбу. Однако они предложили мне несколько иные условия на выбор. И мой выбор состоял в том, что они попросили меня об услуге. Мне необходимо было разыскать их сына, который ушёл в наёмники. А затем, как я найду его, передать ему запечатанный конверт. О его содержимом мне неизвестно до сих пор, но сразу по его получении этот молодой на тот момент оборотень вернулся домой. - Корнол ненадолго примолк, а потом продолжил: - Ну так вот, как я и сказал, задача не казалась особо сложной. Мне дали несколько его вещей, немного его крови и даже слепок ауры, который был сделан за несколько дней до его исчезновения. Это было всё то, что необходимо для реализации ритуала поиска по крови или заклинания магического поиска, а также опознания любого
существа, даже если он скрывается под личиной. Но в самый последний момент выяснилось, что это ещё не всё. Искать этого парня нужно было не в нашем мире. Оказывается, он спелся с какими-то странными личностями, и они вместе упорхнули куда-то за пределы нашей реальности. То, что он жив и с ним всё относительно в порядке, семья знала наверняка. Ведь он периодически связывался с ними через артефакт дальносвязи, который и переслал им с одним из своих приятелей. И вот тогда-то я первый раз и услышал о нейтральных мирах. Этот неугомонный юноша вступил в их гильдию наёмников. Несколько лет я искал способ попасть туда, но, как мне позднее удалось выяснить, это возможно сделать лишь двумя путями. Во-первых, это может произойти через случайные естественные порталы, которые время от времени возникают в различных мирах и связывают обычный мир с каким-то из нейтральных. Этим способом туда попадают совершенно случайные существа. Но у него есть два существенных недостатка. Все порталы, ведущие в нейтральные миры, временные. Они могут просуществовать столетия, а могут всего несколько мгновений. И что самое плохое, с
помощью обычного плетения поиска магических порталов их обнаружить нельзя. На них действительно можно лишь просто наткнуться. Обычно такие порталы двусторонние, но бывают и однонаправленные, ведущие только в сторону нейтральных миров или обратно. И второй способ, который позволяет оказаться там, - это как раз с помощью возвратных камней. Но чтобы получить такой камень, сначала всё равно каким-то образом необходимо попасть в нейтральный мир. Сын моих покровителей оказался в нейтральных мирах с помощью своих новых друзей. Один из членов их отряда решил осесть на нашей планете (именно через него я и узнал обо всём, что произошло и как мне его найти в будущем), и поэтому у них образовалось одно вакантное место. А наш оборотень идеально подходил им как неплохая боевая единица. И они, достаточно быстро подписав договор о сотрудничестве, приняли его к себе в отряд. Насколько я понимаю, потом зарегистрировали его в гильдии наёмников нейтральных миров, оплатив вступительный взнос. - Корнол снова замолчал и отпил немного воды из фляги.
        Я заметил, с каким вниманием и интересом все слушают его историю. Ведь это было то, о чём до сих пор не знал никто. Даже Мук не был в курсе того, о чём рассказывал корнол. Единственное, что он смог вспомнить, так это то, что пару раз встречал какое-то упоминание о нейтральных мирах в книгах. Но там почему-то говорилось о неразгаданном парадоксе времени. Это мы с ним выяснили, переговорив мысленно в начале рассказа Лениавеса.
        В базах кластера и ментоинтерфейса никаких упоминаний о нейтральных мирах не было в принципе.
        Возможно, что-то было в книгах и кристаллах из библиотеки города древних магов, ведь Мук нашёл там небольшое упоминание о них, но к их разбору мы пока ещё даже не приступали. Не было на это времени, да и не очень понятно хотя бы то, как подступиться к этому вопросу. Ведь нужно каким-то образом обработать огромный объём информации, который хранился в этих книгах и информационных кристаллах.
        Пока я размышлял, Лениавес, поёрзав на своём месте, продолжил:
        - Выяснив эти данные, я повёл уже узконаправленный поиск. Мне нужны были странные личности, необычные артефакты и предметы, которые были нетипичны для нашего мира. Если у нас появились одни, то это говорит о том, что могли появиться и другие, как разумные существа, так и различные вещи. Поэтому я завёл множество связей и знакомых среди скупщиков, держателей ломбардов и магических лавок, контрабандистов и просто искателей приключений. И моя тактика принесла некоторые достаточно интересные плоды. Я нашёл множество незарегистрированных и мало кому известных порталов, которые вели в различные другие измерения. Но так и не приблизился к своей главной цели. Среди них не было того, что вёл в нейтральные миры. Однако я не сдавался. Хотя мои поиски на тот момент уже продолжались практически четыре года. Но, как говорится, упорству сопутствует успех. - И корнол обвёл всех нас гордым взглядом. - Мне в руки попал странный и необычный метательный кинжал, очень похожий на один из тех, что есть у тебя, Баг. Необычным в нём являлся материал его изготовления. Ни один из знакомых мне гномов-рудознатцев не смог
определить, что это за металл и откуда он взялся. А вот один маг сообщил мне, что совсем недавно видел нечто подобное в одной из магических лавок Парна. И тогда я понял, что это, возможно, ещё одна из ниточек, ведущих в нужную мне сторону. Поэтому я несколько следующих месяцев пытался отследить источник происхождения этой своей находки, а также поступления подобного оружия в ту самую лавку. И в конце концов вышел на того, кто поставлял эти товары на продажу, на одного странного контрабандиста, который занимался контрабандой, по сути не выходя из своего поместья. Откуда он доставал товары и куда сбывал приобретённые в городе артефакты, оставалось для меня полной загадкой. И тогда я устроил ему ловушку: приобрёл очень дорогой артефакт древних непонятного назначения. И прикрутил к нему простое, но хорошо замаскированное плетение маячка. И буквально через несколько дней мой артефакт привлёк внимание этого хумана, по крайней мере, он так выглядел на тот момент. Я подумал, что этот хуман просто достаточно сильный маг тьмы. Но всё оказалось несколько сложнее. Придя в лавку, куда этот хуман поставлял оружие
из необычного металла и где я оставил на продажу свой артефакт, я узнал, что он приобрёл его за достаточно крупную сумму денег, даже не торгуясь. При этом, как пояснил мне продавец, покупатель тоже не знал, что это за штуковина. Его привлекли сама древность артефакта и то, что его создали маги прошлого. После того как он купил мой артефакт, я смог отследить его только до поместья того неизвестного. А дальше он просто будто растворился в воздухе. Выгадав одну из ночей, я вспомнил свою беспризорную молодость и проник в дом к этому хуману. Он оказался совершенно пуст. Однако след артефакта вёл в подвал. Туда я и пошёл. И там в самой дальней его части, в потайной комнате, которую мне удалось вскрыть, я и нашёл то, что так долго искал. - И, сделав многозначительное лицо, Лениавес сказал: - Портал в один из нейтральных миров. Решив, что другого такого шанса судьба и удача может мне больше и не предоставит, я прошёл через этот самый портал. Тогда я ещё не знал, что этих миров множество, но, оказавшись даже в этом оконечном, как они их называют, мире, впал в культурный шок. Демоны, ангелы, прочие разумные
сновали во всех направлениях, даже не обращая на меня внимания. Я оказался в портальной приёмной комнате единственной магической гильдии этого мира. И так как ничего особо не понимал и не знал, то решил сделать то единственное, что мог сейчас. Пошёл вслед за тем таинственным покупателем. И что неудивительно, его след привёл меня в одну небольшую магическую лавку, где как раз какой-то неизвестный мне демон выставлял мой артефакт на одну из витрин. Так я познакомился с Резом, моим будущим другом и наставником. Это он под качественной личиной обычного хумана скупал различные артефакты в нашем и других мирах, пытался идентифицировать их свойства и принципы работы, а потом продавал в своей небольшой лавке.
        - Постой, - остановил я корнола, - так получается, ты знаешь, где находится портал, ведущий на Ареану?
        - Да, - ответил корнол, - только есть одна маленькая поправка.
        - Какая? - уточнил я.
        - Я знал, где был этот портал. Помнишь, я говорил, что они временные. Так вот, того портала больше нет. Но обо всём по порядку.
        - Хорошо, я понял. Прости, что прервал. - И я посмотрел на Лениавеса, ожидая продолжения его рассказа.
        - Ну а дальше было уже не так интересно. Этот демон, оказывается, приметил меня ещё в нашем мире, но подумал, что я из местной воровской гильдии. Однако я убедил его, что просто старался разыскать хоть какую-то дорогу в нейтральный мир, чтобы найти там одного оборотня. И рассказал практически всю свою историю от начала до конца, утаив только имена. Резу понравилась моя смекалка и особенно та ловушка, которую я для него устроил. Мне вообще повезло, что я встретил этого мага. Во-первых, он говорил на эльфаре и имперском, поэтому мы сразу смогли с ним общаться. И во-вторых, ему нужен был помощник. Это именно он научил меня реалму при помощи одного необычного артефакта. Он может иметь совершенно различный вид, к примеру, вид браслета, серёжки, кулона или заколки, да того же самого простого камня. Поместив этот артефакт в область своей ауры или магического поля, ты начинаешь понимать окружающих, при этом обучаясь их языку. И где-то за месяц его можно освоить на вполне хорошем уровне. Особенно если побольше общаться с местными. Чем я и занимался в лавке этого мага. Я стал его помощником, раньше ему
приходилось закрывать лавку на тот период, пока он искал диковинки в различных мирах, а теперь я стал приглядывать за его магазином, параллельно разыскивая сына моих работодателей. Мы то вместе работали в лавке, то он исчезал на некоторое время, а потом неожиданно появлялся с очередным артефактом. Иногда мы подряжались на работу в гильдии наёмников, выполняя разовые миссии. У меня появились и свои знакомые там. И именно в одной из таких миссий я познакомился с капитаном Пересмешником. Ну а потом я через гильдию наёмников всё же смог отыскать того, ради кого и оказался в нейтральных мирах. И передал ему пакет, а потом через портал Реза отвёл его в наш мир, к его родне. Того неугомонного оборотня, если вам интересно, звали Руп. Уже через много лет в нашем мире он получил прозвище Однорукий. В нейтральных же мирах его знали под другим именем. - И, усмехнувшись, он сказал: - Руп Растяпа.
        Что-то шевельнулось в моей памяти, что-то о том, что когда-то рассказывал мне корнол.
        - Маршал Руп Лересский Однорукий, - пробормотал я, восстановив при помощи ментоинтерфейса тот наш давний разговор с Лениавесом, который состоялся, казалось, уже целую вечность назад под кронами Гигантского Леса.
        - Маршал империи Ларгот? - уточнила Эрея. - Знаменитый военачальник, стратег и тактик, непревзойдённый боец, впоследствии ставший мужем младшей дочери императора? Да, это был он?
        - Да, это он, - подтвердил корнол.
        - Это один из немногих неграждан Лесного княжества, который упоминается на уроках истории сопредельных государств в наших школах, - сказала девушка.
        - А ещё, - хмыкнув, кивнул в мою сторону оборотень, - это его дальний родственник. Мне кажется, скоро ещё один из рода Лересских получит какое-нибудь не слишком благозвучное прозвище в нейтральных мирах.
        - Посмотрим, - пожал я плечами и уточнил: - Если что, это о благозвучности.
        Взглянув на меня, корнол лишь покачал головой и снова ухмыльнулся.
        - Так вот, - продолжил рассказывать Лениавес, - отведя Рупа домой, я решил вернуться в нейтральные миры. Но не учёл только одного: что портал в поместье может закрыться. С тех пор я постоянно путешествую по нашей планете, стараясь найти или гостей оттуда, или порталы, ведущие туда, но вот уже несколько столетий не могу этого сделать. В тот раз мне, по-видимому, действительно улыбнулась удача, и больше шанса оказаться в нейтральных мирах у меня так и не появилось. Теперь же мы можем воспользоваться вторым из известных мне способов попасть в нейтральные миры. Использовав для этого возвратный камень. Но с ним связаны определённые проблемы. И о них уже успела упомянуть Тея. Камень может перенести только троих. - Лениавес замолчал, задумчиво оглядывая нас.
        - Троих, говорите? - И я вновь покрутил в руках так и оставшийся у меня небольшой, но очень ценный артефакт.
        «Что ж, будем думать, что можно с этим сделать, - решил я, - по крайней мере, троих мы сможем спасти от голодной смерти в этом безлюдном мире».
        А пока я попросил Лениавеса рассказать нам ещё что-нибудь об этих мирах.
        - Что ещё? - переспросил он и, увидев мой кивок, продолжил говорить: - Эти миры пронзают все планы реальности, от самых верхних до самых нижних. В них можно встретить совершенно разных существ из множества миров. Как я говорил, там демоны и ангелы могут сидеть за одним столом или нежить может сражаться плечом к плечу с живыми. Это миры контрастов и противоречий. Но самое главное назначение этих миров - это межмировая торговая площадка. Это основной поставщик высококлассных наёмников и мастеров. Это система миров, где находятся лучшие учебные заведения, как магические, так и вполне обычные. Например, та же школа следопытов или рейнджеров. Нейтральные миры переполнены магией, и поэтому основную их силу и мощь составляют магические гильдии. Именно они и контролируют практически все известные нейтральные миры. Магические гильдии контролируют также все учебные заведения, связанные с магией или даже вскользь касающиеся её, академии, университеты, школы. Развитие магии в этих мирах намного опередило то, что изу чается в обычных планах реальности. За те два года, что мне привелось прожить там, я узнал в
десятки раз больше, чем за всё время обучения у нас в академии. Нейтральные миры - это кладезь артефактов и различных диковинок, что находят искатели, наёмники и другие авантюристы во всевозможных мирах. Оборот артефактов и магических амулетов, а также свитков и всей остальной магической продукции - это одна из главных статей дохода магических гильдий. Второй статьёй их доходов является наём магов для выполнения различных миссий. Ну и третья - это вступительные взносы и оплата обучения в учебных заведениях. Если у разумного есть хотя бы мизерные способности к магии, то лучшего места для своего обучения он не сможет найти. Там есть возможность подобрать и развить любые способности, там обучают по любой программе, только знай плати кредиты. Это, кстати, единая валюта нейтральных миров. Конечно, можно пройти обучение и на договорной основе с какой-либо магической гильдией, но это практически всегда добровольное рабство в этой самой гильдии. Но многие согласны и на такое. - На некоторое время Лениавес задумался. - Однако это не основная обязанность, которую возложили на себя магические гильдии. Также они
контролируют и регистрируют новых граждан нейтральных миров. И вот тут есть несколько моментов. Каждый новый житель этих миров должен быть чем-то полезен, не для них лично, а вообще, в принципе. Я, честно говоря, не знаю, откуда пошло это правило. Но его очень строго соблюдают. И поэтому каждый новоприбывший должен вступить в любую гильдию по своему вкусу, возможностям и умениям. Маги, наёмники, торговцы, искатели, разведчики порталов, поисковики, проводники, лекари, трактирщики, гиды, ремесленники, мастера… Существуют и многие другие гильдии. Всех не упомянешь. Главное, найти себя и вступить в одну из них. На это даётся месяц. Временный житель должен за это время оплатить вступительный взнос в любую из гильдий, найти себе жильё и приступить к работе. И самое необходимое условие - чтобы не было мошенничества на почве более мелких взносов, например, таких, как в гильдию курьеров (туда они одни из самых низких, так как и работа эта одна из самых низкооплачиваемых), вступить в гильдию можно лишь единожды. Если какое-то из этих условий будет не выполнено, то обычно такого разумного отправляют обратно.
Если оказывается, что путь до его мира неизвестен, то его отправляют в первый попавшийся портал, на выбор самого нарушителя. Выйти из гильдии можно лишь в одном случае - если ты хочешь основать свою собственную гильдию. Основание своей гильдии также даёт право без вступления в любую другую стать жителем нейтральных миров. Пожалуй, это всё, что касается проживания в нейтральных мирах… Хотя нет, у родившихся там жителей есть небольшое преимущество перед теми, кто попал туда тем или иным способом. Им дана фора в несколько лет, чтобы подготовиться к выбору своей будущей профессии и гильдии. До их совершеннолетия, а это восемнадцать лет, им не нужно вступать ни в какую гильдию. Но до этого возраста они должны чётко определиться со своей будущей специализацией и пройти начальное обучение в одной из школ. Кстати, про обучение совсем забыл рассказать. Коль мы там можем застрять на достаточно долгий срок, это и для нас может стать актуальным вопросом. Так вот, учиться можно всегда и везде, в любом мире можно найти ту или иную школу, университет или академию. Однако сложность заключается в том, что эта самая
учёба достаточно дорогое удовольствие, если это, конечно, можно так назвать. Его нужно оплачивать, и тут есть два пути. Первый - это гильдии. При вступлении в любую из них она часть расходов берёт на себя, а если вы являетесь очень перспективным объектом вложения денег, то вам могут оплатить обучение полностью. Но, как я и говорил раньше, это практически рабство на несколько десятков, а в случае обучения магов, может, и сотен лет. Теперь вы можете представить, насколько дорогое обучение в учебных заведениях нейтральных миров. Второй путь - всё оплатить самому. И в том и в другом случае вы можете быть уверены, что получите наилучшее образование из того, что вообще возможно получить. Но и здесь есть выбор. Многие гильдии, да и просто частные лица готовы нанять специалистов, прошедших обучение в одном из учебных заведений нейтральных миров. Да и в жизни запас знаний, полученных там, может очень пригодиться. И я являюсь живым примером этого. Пройдя даже общий курс рунной магии и попав обратно к нам в мир, я без особых проблем получил магистерское звание в нашей Академии магии. Вроде это всё, - хотел
закончить своё повествование корнол, но потом всё-таки добавил: - По сути, это обычная жизнь. Живи, учись, выполняй работу, что тебе больше всего нравится и лучше всего удаётся, и не мешай при этом жить всем другим. Конечно, случаются споры, драки, поединки, даже локальные войны у особо агрессивно настроенных существ с привлечением наёмников и магов, но это единичные и достаточно редкие случаи, - усмехнулся он. - Обычно такие споры решаются заявкой в гильдию убийц. Да, есть и такая, - кивнул корнол на округлившиеся глаза девушек, - и достаточно уважаемая, между прочим, как и гильдия воров, кстати. Так вот, если такого кардинального решения не требуется, то могут обойтись и просто наймом небольшого отряда наёмников, чтобы проучить или объяснить оппоненту всю глубину его заблуждений. Всё это следствие того, что слишком уж разные по характеру, воспитанию и своему образу жизни собрались на одном небольшом участке земли существа. Но в целом это достаточно интересные и пёстрые миры, таящие в себе множество тайн и загадок, которые только и ждут того, кто захочет прикоснуться к ним. - И, пожав плечами, уже
без прежнего пафоса Лениавес закончил: - Эти миры сложно описать. Нужно просто пожить там некоторое время, чтобы понять их. И чувствую, шанс на это у нас есть, и неплохой.
        - Ладно, разберёмся. Если, конечно, у нас будет такая возможность, - махнул я рукой и спросил: - А твой друг Рез, тот, который помог тебе, как ты думаешь, он не пытался разыскивать тебя, когда ты пропал?
        - Наверное, пытался, но коли я за всю свою последующую жизнь так и не встретил его, то он, скорее всего, так и не нашёл нужного портала, что ведёт в наш мир.
        - А мы сможем попросить его помощи, по крайней мере на первое время, чтобы устроиться в этих мирах? - задал я следующий беспокоящий меня вопрос, который возник у меня в результате его последних слов. Таких вопросов накопилось множество, но, как я понимал, мы пока никуда не спешили. - Я почему это спрашиваю, - сразу пояснил я, - коль коренной житель, как ты говоришь, мог так долго разыскивать портал в наш мир и пока так и не нашёл его, то у меня есть подозрение, что мы можем там пробыть неопределённое время. Поэтому от твоих знакомств и связей была бы достаточно большая польза.
        - Хм, - пробормотал Лениавес, - с этим могут быть некоторые проблемы. - И он как-то странно начал загибать пальцы, будто что-то подсчитывая в уме.
        - А что не так? - спросил я.
        Как мне казалось, корнол очень ответственно относился к выбору своих друзей, чтобы те так просто отказались от него. Значит, за его словами кроется какая-то другая причина. И его следующие слова как раз и подтвердили эти мои подозрения.
        - Я боюсь, что все те мои знакомые и друзья, кто хотел остаться в нейтральных мирах, сейчас уже мертвы.
        - Как так? - не понял я.
        - Не знаю научного объяснения этому факту, говорят, что это следствие их внепространственного нахождения или чего-то в этом роде, но время в нейтральных мирах бежит гораздо быстрее, чем во всех остальных планах реальности. Предположительно в среднем один час биологического времени в обычных мирах приравнивается к сорока двум часам пребывания в нейтральном мире. Последний раз я там был триста сорок четыре года назад. Вот поэтому я и не уверен, что хоть кто-то из тех, кого я знал, остался там в живых. Разве что эти разумные, так же как и отец Теи или, насколько я понимаю, дед Эреи, осели в каком-нибудь плане реальности.
        - Понятно, - пробормотал я. - Невероятно! Четырнадцать тысяч лет… Конечно, там мало кто смог бы сохраниться.
        «Спроси, не было ли у него знакомых драконов или нежити? - предложил мне Мук. - Они бы точно прожили или просуществовали всё это время».
        «Интересно, сейчас».
        И я переадресовал вопрос нашего маленького демона оборотню.
        Тот покачал головой:
        - Нет. К сожалению, я не знаю ни одного дракона и среди моих знакомых не было умертвий. Хотя… - задумался Лениавес, - был один мёртвый маг-некромант в том мире, где я жил. Надо будет, если появиться такая возможность, посетить его лавку, может, он, если ещё существует, как-то сможет нам помочь. Но это пока лишь только замки на песке, которые не стоят и выеденного яйца.
        - Не для всех, - сказал я и незаметно кивнул на девушек.
        - Да, - одними губами подтвердил корнол.
        И тут мне вспомнилось то, что говорил мне Мук о нейтральных мирах.
        «Так вот он этот парадокс времени! Получается, древние маги знали о нём, а значит, как минимум хоть раз тоже бывали в тех мирах».
        Стало уже гораздо интереснее и веселее. Ведь в их городе был только один портал, и он вёл явно не туда. Значит, должны были существовать и другие.
        «Нужно искать», - понял я.
        - Лениавес, а ты ни разу не встречал в нейтральных мирах какие-нибудь вещи, которые можно было бы хоть как-то соотнести с Ареаной?
        - Знаешь, да, встречал, - быстро ответил тот. - Я пару раз на рынке и в межмировой информационной сети видел в продаже паучью ткань, которую производят только эльфары. Так же, кроме лавки Реза, я несколько раз видел инфокристаллы, такие как мы находим в развалинах древних, и ещё несколько их артефактов.
        Сначала я просто зафиксировал информацию, что товары из мира Эреи там встречались, и, только перечитав заметку в окне ментоинтерфейса ещё раз, понял, что очень сильно мозолит мне глаза.
        - Прости, какая сеть? - в удивлении переспросил я.
        - Ах да, ты же, наверное, не знаешь. Это такая магическая информационная сеть, которая связывает между собой все нейтральные миры. Маги могут размещать в ней различные свои объявления в виде иллюзий или письменных сообщений, а потом их может посмотреть любой житель нейтральных миров. Если он маг, то у него есть возможность подключиться к этой сети напрямую и просмотреть объявления сразу, а если простой разумный, то воспользоваться магическими информационными щитами или консолями, на которых все эти объявления дублируются.
        «Ничего себе, аналог магического интернета!» - в удивлении подумал я и уточнил:
        - А ещё эта сеть что-то позволяет делать?
        - Простым людям не много, только просмотр объявлений, и, пожалуй, всё. По крайней мере, я о большем не слышал. А вот маги через неё могут ещё и общаться.
        «Что-то маловато. Или Лениавес не хочет рассказывать нам всего, во что верится очень слабо, или местные просто не знают всех возможностей подобных информационных систем, или кто-то очень умный умело скрывает всё это, - решил я. Ладно, с этим тоже будем разбираться чуть позже, тем более, похоже, корнол-то и сам не сильно в курсе принципов работы этой сети. - Так, что ещё хотелось бы мне узнать перед тем, как что-то предпринимать?» - задумался я и завёл следующую интересующую меня тему:
        - Ты много говорил о различных гильдиях и вступлении в них, о работе, жилье и взносах, я думаю, существуют и некие гильдейские пошлины. К тому же ты упоминал местную денежную единицу - кредиты. Верно?
        Корнол кивнул.
        - Но я так понимаю, деньги обычных миров там не особо в ходу, разве что они сделаны из различных драгоценных металлов, и тогда они идут по весу обычного лома, я прав?
        Лениавес снова кивнул.
        - Значит, в этих мирах ценятся любые ресурсы, которые можно достать в различных планах реальности, но особенно ценны там должны быть, наверное, магические артефакты, уникальные предметы и прочие диковинки, которые невозможно достать нигде, кроме как в каком-то определённом мире?
        - Ты абсолютно прав, - согласился со мной корнол. - Все финансовые расчёты там происходят в единой денежной валюте, которую называют кредит. Кроме того, там есть множество банков, которые выдают тебе небольшую универсальную магическую карту, в которую помещают слепок твоей ауры, и тогда, поместив свои кредиты в любой банк любого из миров, ты сможешь использовать эти деньги в каждом нейтральном мире через эту карточку. Эта услуга стоит сущую мелочь, и банки даже выплачивают небольшой процент при размещении у них своих денежных активов.
        - Небось ещё и ссуды выдают, - пробормотал я, вспомнив банки нашей родины.
        - Верно, - удивлённо проговорил Лениавес. - А ты откуда это знаешь?
        - Просто предположил, - отмахнулся я.
        Тот лишь хмыкнул на мои слова и будто про себя тихо сказал:
        - Его даже фраза «денежные активы» не смутила. И не попросил никаких пояснений об этой их банковской системе, хотя я чуть ли не месяц старался разобраться в ней. И ещё мне кто-то тут говорит о дикаре-северянине.
        Правда, на эти слова никто не отреагировал.
        «Возможно, Лениавеса услышал только я», - подумал я и перешёл к допросу нашего обширного и неиссякаемого источника информации дальше:
        - Расскажи поподробнее о возвратных камнях. Кто их производит? Как и где их достать? И что ты имел в виду, когда сказал, что каждый из них привязан к какому-то определённому миру? Про ограничение трёх существ я уже понял.
        - Ну, тут всё относительно просто. Это тоже одна из привилегий магических гильдий. Хотя нет, не так, вроде и у наёмников есть подобный артефакт. - Задумавшись на некоторое время, корнол продолжил: - Точно, у наёмников на Аркадии точно есть свой камень, - пробормотал он и уже достаточно уверенно стал рассказывать: - Я не сообщил вам всего, как-то не подумал об этом. Возвратные камни можно приобрести через торговые лавки и магазины магических гильдий, именно они их производят на продажу. Однако подобные камни, но уже для своих собственных нужд, могут производить и другие гильдии. Уж наёмники точно. Один из их камней как раз этот. - Лениавес указал на артефакт в моих руках. - Возможно, есть и ещё кто-то, создающий подобные камни. Ведь их можно приобрести на рынке или найти объявления об их продаже в информационной сети. На окраинных мирах эти камни достать значительно сложнее, так как основные резиденции большинства магических гильдий сосредоточены в центральных мирах. Точками привязки для каждого такого возвратного камня считаются координаты, зафиксированные в артефакте, производящем их. По сути,
два с виду одинаковых камня могут быть привязаны к совершенно различным мирам и к совершенно различным приёмным залам на них. На окраинных мирах таких точек может оказаться всего пара. Тогда как в центральных их можно насчитать до нескольких сотен. Но самым интересным является появление подобных артефактов, создающих возвратные камни. Этот артефакт можно получить лишь в обмен на регистрацию активированной рабочей портальной арки, которая будет расположена в любом из нейтральных миров. Эта же регистрация без каких-либо дополнительных бюрократических препон позволяет зарегистрировать абсолютно любую собственную гильдию, включая и магическую. К сожалению, более подробно об этом я рассказать ничего не могу. Не мой уровень. Однако я точно знаю, что в любом окраинном мире для открытия полноценного представительства, а не маленького дочернего филиала какой-либо гильдии нужно зарегистрировать свой собственный портал, получить артефакт по производству возвратных камней и начать их производить хоть для себя, хоть на продажу. Главным условием становится производство возвратных камней, привязанных именно к этому
миру.
        - Интересно, - проговорил я.
        «Одна портальная арка у меня уже есть, вторая вон возвышается за спиной, - потекли в моей голове мысли совершенно определённого направления и содержания, - так что если когда-нибудь окажусь там, то могу создать свою собственную гильдию».
        - Слушай, - вспомнил я то, что хотел спросить ещё немного раньше и о чём он напомнил как раз сейчас, - а чем отличаются эти портальные арки от тех порталов, о которых ты говорил и через который попал в нейтральные миры?
        - Портальные арки - однонаправленные, то есть ими можно пользоваться только в одном направлении. Для того чтобы вернуться после такого перехода, и нужен возвратный камень, привязанный к нейтральному миру. Арки - это артефакты стабильного и непрерывного действия, при установке и активации которых будет получен постоянный прямой доступ в тот план реальности и тот мир, к которому они привязаны. Однако вся сложность заключается в том, что такие портальные арки очень сложно найти и доставить в нейтральные миры. Порталы же, о которых я говорил, не стабильны и могут возникнуть и исчезнуть в совершенно любом месте, привести неизвестно куда и просуществовать неизвестно сколько времени. Да, кстати, исследование и дальнейшее использование подобных порталов - в основном работа разведчиков и искателей, через них они попадают в разные миры, и в неизвестные, и в уже разведанные, разыскивают там что-то интересное и стараются это доставить к себе на базу. Хотя этими порталами пользуются и многие другие категории существ, но все знают, что делают это на свой страх и риск и что при этом необходимо обзавестись
собственным возвратным камнем. А он очень дорог. Обычно этот артефакт есть только у командира группы или отряда. Например, я за всё время пребывания в нейтральных мирах так и не накопил денег на приобретение возвратного камня. Поэтому не смог и вернуться туда… Что ещё я могу сказать о порталах? - И корнол постарался вспомнить, всё ли он рассказал. - Да, как обычно, главное-то я и забыл. Все нейтральные миры связаны сетью внутренних порталов, которые работают в двух направлениях. И, по сути, попав в один из нейтральных миров, рано или поздно можно добраться до любого из них. Поэтому если мы когда-нибудь окажемся там, то, перебравшись поближе к центральным мирам, где установлено достаточно большое количество портальных арок, привязанных к различным мирам, сможем начать поиск необходимого нам портала.
        - Замечательно, - прокомментировал я этот развёрнутый ответ корнола на мой вопрос.
        И задумался над тем, что ещё нужно бы знать нам, чтобы обосноваться в тех мирах. Но ничего конкретного мне пока в голову не приходило. Поэтому я задал последний вопрос, на который сейчас хотел получить ответ.
        - Лениавес, а в какой гильдии состоял ты?
        - А ты догадайся, - усмехнулся он.
        - Маги, - убеждённо ответил я.
        - Да, - кивнул он. - Наша гильдия магов называлась гильдией Тёмных плащей. Жили и работали мы в нейтральном мире Проген. Почему у нашей гильдии было такое странное и немного непонятное название, мне так никто ответить и не смог, но никаких особенных тёмных или иных плащей мы не носили. Мой друг был достаточно обеспеченным демоном, и поэтому частично за свой счёт оплатил мне начальный курс на факультет рунной магии, который я посещал в периоды между выполнением различных миссий. Большему я, к сожалению, обучиться не смог, так как потерял связь с нейтральными мирами.
        - М-да… - протянул я, - история…
        И постарался проанализировать всё то, что услышал. А вывод напрашивался один.
        Нейтральные миры, мы идём к вам.
        Но как это сделать? Возвратный камень только один, и нам никак его не скопировать.
        Хотя - стоп, почему это нам его не скопировать? Может, местные маги это сделать не могут, но мне-то со своими помощниками вполне по силам.
        - Тея, дай мне, пожалуйста, ещё раз посмотреть на твой артефакт, - попросил я у девушки камень, который уже успел вернуть ей.
        Та вынула из сумки камень и передала мне.
        Лениавес в этот момент как-то очень подозрительно посмотрел на меня.
        - С ним мне лучше думается, - отмахнулся я от его вопрошающего взгляда и стал размышлять над тем, что же у меня в руках.
        «Искатель, как там со структурной моделью этого артефакта, она готова?»
        «Готовность сто процентов», - доложил тот и вывел укрупнённую виртуальную модель возвратного камня, который я держал в руке.
        По сути, ничего особо трудного не было. Ну, плетение, правда, до безумия сложное. Но если внедрять его по новой технологии, разработанной кластером, полностью заместив менто-информационное поле материального носителя на его уже подготовленную кластером копию, то никаких особых сложностей с этим не должно быть. Мне же теперь, в сущности, не потребуется создавать никакие каналы передачи ментоэнергии или связывать структуры этого сложнейшего плетения с многочисленными точками привязки, что по идее и является наиболее трудным и маловыполнимым моментом при ручном самостоятельном внедрении этого плетения в любой материальный носитель. Так что стоит попробовать этот вариант.
        «Похоже, артефакты, создающие возвратные камни, должны работать по аналогичной технологии, хотя кто его знает, это же не живое существо, и он не испытывает тех же трудностей, что и обычный маг. Что в него заложено, то он и делает. А кстати, как качественно он это делает?» - задался я вопросом и вновь приступил к анализу созданной ментоинтерфейсом модели.
        Параллельно я стал более подробно разбирать и свойства самого артефакта. Оказывается, в него было встроено два индикатора, один из которых показывал заполнение магической энергией возвратного камня и готовность его работы, а второй, как я понял, был неким графическо-визуальным счётчиком срабатываний, основанным на цветовой градации - от полностью рабочего артефакта до его критического состояния. Индикация этого второго счётчика зависела от многих параметров, таких как материал изготовления артефакта, количество его срабатываний, работа плетения, синхронизация и взаимное наведение помех различных его структур.
        И это говорило о многом. Например, артефакт Теи был полностью заряжен и готов к работе, но его общее состояние достигло критического уровня. Этого артефакта хватит, по расчёту кластера, всего на четыре срабатывания.
        Мне стало интересно уточнить этот вопрос, и потому я спросил у корнола:
        - Лениавес, а этому камню после открытия портала нужно какое-то время, чтобы восстановиться перед его следующим использованием?
        Хотя я и знал ответ на этот вопрос, но мне было любопытно, что ответит корнол по этому поводу.
        - Да, естественно. Это же магический артефакт, и ему для работы требуется магическая энергия.
        Обе девушки на мой вопрос усмехнулись. Видимо, такие основы знал даже ребёнок, но я-то не ребёнок, и мне это нужно для другого, чтобы подтвердить кое-какие свои выводы.
        Посмотрев на них, я лишь ухмыльнулся им в ответ и продолжил слушать Лениавеса.
        - После срабатывания артефакт заряжается около суток до полного восполнения магической энергии. То, что он готов к работе, заметно по вот этому участку камня. - И оборотень, взяв у меня камень, указал на тёмное пятно, расположенное на одной из его сторон. - Если оно появилось, это означает, что артефакт полностью зарядился.
        - Понятно, - кивнул я и задал следующий вопрос: - А что ты можешь сказать об износе этого артефакта? На сколько срабатываний его хватит? Или должно хватить?
        - В смысле? - удивился корнол.
        - Ну, сколько ещё раз можно воспользоваться этим возвратным камнем?
        - Не знаю, - честно ответил оборотень, - да и никто не ответит тебе на этот вопрос, но, как мне говорили, обычно такого артефакта хватает на пятьдесят - сто переносов, а потом необходимо покупать новый, или останешься в каком-либо из обычных миров.
        - Хм, интересно, - пробормотал я. - А цвет камня? Он имеет какое-то значение?
        - Рез мне как-то рассказывал, что в основном он зависит от производящего эти камни артефакта. В общем-то и всё… А, - видимо, корнол вспомнил что-то ещё, - забыл, эти камни со временем меняют свой цвет, но отчего это зависит, я не знаю.
        - И что? Никаких предположений? - спросил я.
        - Нет, а что?
        - Ну, это, конечно, пока не подтверждённая доказательствами гипотеза, но в случае чего старайтесь приобретать камни синего, голубого или фиолетового цвета. А вот такие, как этот экземпляр, можете сразу выбрасывать, - указал я на камень Теи, - его хватит ещё максимум на четыре раза.
        - Откуда знаешь? - сразу уцепился за мои слова оборотень. - Ты же и не видел до этого его ни разу.
        - Догадался, - ответил я, но потом объяснил: - Опасность обычно обозначают красным или тёмно-красным, даже бурым цветом. Все остальные цвета только приближаются к нему. В этом случае голубой - самый безопасный цвет. Цепочка такая, от самого опасного к безопасному: красный, оранжевый, жёлтый, зелёный, голубой, синий, фиолетовый. Камень Теи - красный, уходящий к бурому, значит, жить ему осталось не так и много.
        Лениавес, да и все остальные смотрели на меня с таким изумлением, что мне стало смешно.
        - Да это же простая логическая цепочка, - сказал я всем и добавил, обращаясь уже к корнолу: - Ты и так всё знал, просто не сопоставил эти факты. - Видя всё ещё непонимающие глаза окружающих, я пояснил: - Разные артефакты создают камни разного цвета, соответственно с разным количеством срабатываний, но, видимо, каждому артефакту рекомендуют выполнять не больше пятидесяти переходов, чтобы потом не попасть впросак. Со временем, как ты и сказал, камни меняют свой цвет. По внешнему виду камня Теи заметно, что им часто пользовались. Значит, делаем вывод, красным он стал со временем. А дальше уже простой ассоциативный ряд. Красный - опасность. И раскручиваем цепочку в обратную сторону к самому безопасному цвету. Всё же просто!
        «Я же говорил, что он странный, - уже в который раз повторил Мук. - Я даже половины его рассуждений не понял», - как-то очень уж грустно вздохнул он.
        - Не переживай, похоже, его рассуждений вообще, кроме него самого, никто не понимает, - с сарказмом ответил ему корнол. И потом, просто констатировав сказанное, обратился ко мне: - Значит, говоришь покупать только голубые, синие и фиолетовые.
        - Ну да, - подтвердил я свои слова.
        - Я так понимаю, особых возражений против этого ни у кого нет. А будет возможность, мы обязательно проверим твою теорию.
        - Да, проверим, - согласился я и задумался.
        Модель менто-информационного поля возвратного камня у меня есть, структура внедрённого в него плетения тоже. Что ещё мы можем сделать?
        «А можем мы как-то восстановить работу этого артефакта. Так сказать проапгрейдить его? - посетила мою голову новая мысль. - А почему, собственно, нет? - Идея была вполне здравая. - Что мы видим? Пока ничего».
        - Лениавес, дай мне, пожалуйста, камень, - попросил я.
        Тот протянул артефакт.
        И что теперь?
        А то, что даже невооружённым глазом видно, что он изношен. На нём есть какие-то мелкие трещинки и маленькие царапинки. Возможно, есть и внутренние повреждения или разрушение его кристаллической решётки, не заметные при внешнем беглом осмотре. Но у меня есть замечательный инструмент, который сможет составить его полную виртуальную модель.
        «Искатель, просканируй камень и составь полную виртуальную модель материального носителя, поверх наложи модель менто-информационного поля. А потом и структуру внедрённого плетения. Когда сделаешь, посмотрим, что получилось».
        «Приступаю», - сообщил мне тот.
        Буквально через несколько секунд всё было готово. И посмотреть было на что. Часть узловых точек приходилась на разрушенные сегменты кристаллической решётки этого камня. Некоторые каналы передачи ментоэнергии сместились в результате деформации как самого камня, так и различных его внешних повреждений. Получается, структура, некогда оптимальная и специально подогнанная под этот материальный носитель, сейчас уже таковой не являлась.
        Как только стала известна причина разрушения, кластер приступил к построению более оптимальной и эффективной структуры внедрённого в камень плетения, предназначенной именно под его текущее состояние. В результате этой оптимизации кластером было разгадано назначение ещё одной структуры, в которую были прошиты координаты точки привязки данного камня. Они делились на три группы матриц символико-цифровых координат радиального типа. По крайней мере, так считал кластер. Но вот какая координата в какой системе отсчитывала своё положение, он пока сообщить не мог. Для этого как минимум был необходим ещё один подобный камень с известной точкой привязки, а лучше бы их было несколько.
        Работать он закончил достаточно быстро.
        Никаких особых изменений делать не пришлось, нужно было лишь учесть внесённые в модель данные о разрушении материального носителя и его микронной внутренней деформации. И в соответствии с этим уже произвести переориентацию плетения таким образом, чтобы эти разрушения привносили наименьшее отрицательное воздействие на работу структур плетения. Конечно, полностью их влияние устранить не удалось, но частично нивелировать и сгладить их присутствие в структуре материального носителя у кластера получилось. Правда, для этого он, кроме переориентации плетения, сместил некоторые точки привязки и добавил дополнительные каналы передачи ментоэнергии.
        Но в целом, по его уверению, теперь мы на семьдесят восемь процентов избавились от помех, привносимых в работу плетения постепенным разрушением материального носителя. Кроме того, кластер внёс в плетение небольшие изменения уже от себя, которые должны были гарантированно обеспечить стопроцентную синхронизацию всех структур плетения. Это также повышало надёжность работы возвратного камня.
        Последний пункт в первоначальном варианте плетения отсутствовал, но кластер в виртуальной среде и при помощи технологии холостого срабатывания, используемой Искателем, убедился в полной работоспособности нового варианта плетения, и, по его расчётам, надёжность его функционирования повысилась как минимум на двадцать процентов.
        С помощью Искателя сделав копию менто-информационного поля возвратного камня Теи - а вдруг придётся откатываться назад, - я решил поэкспериментировать. Всё равно мы ничего не теряли. Как мы с кластером поняли, воспроизвести этот камень в его первоначальном варианте по нашей новой технологии замещения менто-информационных полей мы сможем в любом случае. В крайнем случае самостоятельно создадим свой возвратный камень, для этого у нас уже тоже всё было подготовлено. Так что можно пробовать.
        И мы попробовали.
        Такого эффекта я, если честно, не ожидал. Как только я провёл слияние менто-информационного поля камня с новым полем, специально подготовленным и оптимизированным кластером под его текущую физическую структуру и внешнее состояние, и привязал его к этому материальному носителю, то есть к камню, влив мизерный объём энергии, произошло следующее.
        Во-первых, громко закричала Тея, заметившая происходящие с камнем изменения:
        - Ты что наделал?!
        Она не видела, что я непосредственно делал с самим камнем, а просто заметила, что тот ярко моргнул. И посмотрела на меня как на сущего идиота.
        «Но я ведь не идиот, - утешил я себя, - копию-то сделал».
        Во-вторых, на меня хмуро посмотрел Лениавес и сказал:
        - Доверили … (что-то непонятное, но, видимо, очень ругательное) ценный артефакт, и он его сломал.
        «Это было прям как из анекдота о странном русском: один сломал, второй потерял»^ [6] . - Тут я еле удержался, чтобы не рассмеяться, очень уж забавно выглядел взбешённый оборотень.
        Заметив мои попытки сохранить серьёзность, корнол лишь покачал головой и в сердцах сплюнул себе под ноги.
        В-третьих, своими красивыми, но до нельзя печальными глазами на меня посмотрела Эрея. И только пожала плечами в ответ на мой вопросительный взгляд, а затем отвернулась.
        И в-четвёртых, похоже, единственным, кто хоть что-то понял, был наш маленький демон, потому как, заглушив в моей голове взбешённые голоса всех остальных, быстро и с нажимом спросил:
        «Баг, как ты это сделал?»
        И видимо, это его спокойное и при этом подавляющее своей силой внушение заставило всех оставить свои негодование и гнев и с удивлением посмотреть в мою сторону.
        - Как он сделал что? - тихо спросил у Мука Лениавес.
        «Восстановил этот артефакт», - просто ответил тот и показал рукой на ставший светло-голубым камень, который до сих пор лежал у меня в руке.
        «Процедура слияния завершена. Текущее внедрение ментоструктуры в материальный носитель оптимально. Готовность к работе - сто процентов. Работоспособность артефакта в пределах нормальной погрешности. Эффективность работы артефакта повышена на три процента», - как раз в этот момент доложил мне ментоинтерфейс.
        И что самое главное, камень претерпел значительные внешние изменения, на которые не обратить внимания было достаточно сложно. Он кардинально сменил свою окраску и из тёмно-красного превратился в светло-голубой камень.
        «Н-да, надо заканчивать со своими фокусами», - решил я, рассматривая распахнутые изумлённые глаза всей нашей компании, ну, разве что за исключением Рыкуна и Мука.
        Одному было абсолютно всё равно, он наелся и дрых без задних ног, а второй просто не умел так выражать свои эмоции, как все остальные.
        «Так как ты это сделал? - вновь спросил Мук. - Я не почувствовал никакой магической активности». - И он вопросительно посмотрел на меня, как, впрочем, и все остальные.
        И как мне всё это объяснить?
        Наверное, лучше просто сказать им часть правды, сейчас они поверят любым моим словам.
        - Ну, у меня есть предположение, что я не такой слабый маг, как вам кажется, - ответил я им. - Никакого другого объяснения у меня пока нет.
        - Это невозможно, - в один голос заявили все.
        Но, посмотрев на зажатый в моём кулаке камень, Лениавес сказал:
        - Хотя кто его знает, что вообще возможно, а что нет, - и, уже немного более расслабленно усмехнувшись, добавил: - Зато как много твоих странностей теперь можно списать на это твоё объяснение, тебе не кажется?
        Я, усмехнувшись, ответил:
        - А может, в этом и был мой план? - И, подмигнув ему, рассмеялся в полный голос, наблюдая за ещё более удивлёнными лицами своих спутников.
        Этот замечательный момент своим вопросом испортил Мук:
        «Но он так и не сказал, что он сделал? - И обвёл своими большими круглыми глазами всех нас. - Не сказал же?» - повторил он.
        - Ты всё ещё не понял? - спросил у него корнол.
        «Что?» - не понял наш маленький демон.
        - Он никогда и никому ничего не скажет. - И, усмехнувшись, Лениавес обратился уже ко мне: - Я ведь прав?
        - Ну, я бы не был столь категоричен, - ответил я. - Всё может быть в этой жизни.
        - Ну-ну, посмотрим, - хмыкнув, произнёс тот и, подойдя ко мне и попросив камень, стал вертеть его в руках. - Действительно, я видел такие же экземпляры. Интересно, работает? - И опять раскрыл артефакт на две половины. - Похоже, да, - сам себе сказал он, вернув мне его. И обратился ко мне: - Я так понимаю, у тебя уже есть какой-то план, как нам не остаться в этом мире, а перейти в нейтральные?
        К моему ответу, похоже, прислушались все, включая, казалось бы, дремавшего мгновение назад Рыкуна.
        - Да, есть у меня одна идейка, - ответил я.
        - И что это за идея? - спросила Эрея, озвучив прямой интерес к нашему разговору, не только свой, Теи и Лениавеса, но и Мука, который постоянно старался всё услышать и понять.
        - Ну, как вам сказать?.. - И, обдумав свои слова, спросил у корнола: - Лениавес, что бы ты ответил, если бы узнал, что у меня есть ещё один точно такой же камень?
        - Хм. Интересно. Сказал бы, что это наш шанс. - Однако подозрительно посмотрел на меня. - Но как-то не верится в такое совпадение или стечение обстоятельств. Слишком уж оно вовремя произошло. Особенно с учётом того, что ещё полчаса назад ты даже понятия не имел, что этот камень существует в природе и представляет собой хоть какую-то магическую или иную ценность. Да и его назначение для тебя должно было оставаться полной загадкой. Однако вот оно, доказательство того, что я совершенно ничего не понимаю в этом мире. - И оборотень приподнял мою руку с зажатым в ней камнем Теи. - В результате всего этого я в последнее время как-то начал сомневаться в своей способности реально оценивать происходящее вокруг. К тому же я перестал, вернее, это ты вынудил меня своими постоянными загадками, обращать внимание на все странности, связанные с тобой. Особенно это актуально потому, что я знаю: ты просто проигнорируешь мой вопрос насчёт их и пойдёшь себе дальше как ни в чём не бывало. Хотя, заметь, это не очень вежливо с твоей стороны, - вроде как в шутку упрекнул он меня. - Так что я просто приму на веру эти твои
слова. Будем считать, что у тебя тоже есть свой возвратный камень. И если принять за правду всё вышесказанное, то у меня к тебе всего один-единственный вопрос. Ты знаешь, куда он ведёт, к какому миру этот камень привязан? Или нет? - Он было замолчал в ожидании ответа, но, видимо вспомнив ещё что-то, пояснил свою и так длинную речь: - Это я спрашиваю для того, чтобы определиться с нашими дальнейшими действиями. Мне приходилось бывать в нескольких нейтральных мирах, я знаю их названия и знаю пути, которые ведут к ним. Поэтому логичным было бы разбиться на две группы и встретиться в одном из них. Правда, чтобы это сделать, придётся пользоваться внутренними порталами. А для этого нам потребуются кредиты. Хотя за каждый переход взимают всего по двадцать пять кредитов, но я не знаю, сколько таких переходов в принципе потребуется сделать. Однако можно купить абонемент на пользование внутренними порталами для каждого из нас, и если окажется, что нам потребуется совершить множество переходов, это будет значительно дешевле и выгоднее. Такой абонемент стоит двести кредитов для каждого. Правда, придётся учесть и
твоего зверька. - Он указал на вновь задремавшего Рыкуна. - Оплата происходит за каждого живого или разумного, воспользовавшегося порталом. Но это не так и много, поверь мне, в центральных мирах за эти деньги даже в самой захудалой гостинице или таверне комнату на ночь не получится снять. Но это пока не очень актуально. Главное - сейчас всё же определиться с тем, известна ли тебе точка привязки возвратного камня? - И он прямо посмотрел на меня.
        «Смотри-ка, - поразила меня его искренняя и честно произнесённая речь, - а он ведь действительно полностью доверяет мне. - Это я понял по тем изменениям в его ауре, что смог рассмотреть и которые сумел зарегистрировать и расшифровать Искатель. - И он полностью уверен в том, что если я упомянул возвратный камень, то этот самый камень наверняка у меня есть. - А затем посмотрев на девушек и Мука, понял, что и они верят каждому моему слову. - Неужели я успел заслужить их такое непоколебимое доверие и наработать себе такой весомый и неоспоримый авторитет, - удивился я, - ведь ещё совсем недавно Эрея не хотела даже прислушиваться к моему мнению, а Тея так вообще знает меня чуть меньше часа».
        Понять я мог только Мука и корнола, один из них был моим вассалом, а второй знал меня уже, похоже, достаточно хорошо, чтобы не усомниться в правдивости моих слов.
        «Теперь осталось не подвести их и не разбить надежд моей такой разношёрстной, но сплочённой компании, у которой совершенно нет секретов друг от друга. - Я усмехнулся. - Точно прямо все так и изливают душу друг другу».
        В то, что Тея рассказала нам не всю предысторию своего появления в городе, я не сомневался. Эрея - дочь правителя очень сильного государства в одном из срединных миров, да у неё по определению должна быть целая куча секретов в загашнике. Корнол с Муком - это вообще две ходячие загадки. И хотя они кажутся простыми и открытыми парнями, но копни чуть глубже - и тут же выяснится ещё что-то, как в случае с Лениавесом.
        Даже Рыкун и тот оказался не так прост, как выглядел. Это его преобразование и практически мгновенное развитие и увеличение умственных способностей, которое можно было наблюдать сейчас, не похожи на какие-то заурядные возрастные изменения. Тут что-то, напрямую связанное с магией преобразований.
        «Интересно, кто его таким создал и как давно?» - задумался я.
        Но сейчас это мало относилось к теме нашего разговора, поэтому я оставил этот вопрос на потом. И решил, что мне ещё многое придётся узнать о нашей компании. Как, впрочем, и им обо мне. Поэтому будем понемногу приоткрывать свои тайны, хотя бы скрывая одну правду за другой.
        - Лениавес, ты не понял, - сказал я ему, - у меня точно такой же возвратный камень, как у Теи. И хотя я не знаю, куда они привязаны, но полностью уверен, что попадём мы в одно и то же место.
        - Как так? - не понял оборотень.
        - А вот так, внутренняя структура камня полностью идентична тому, что нам показала Тея, - пояснил я и полез в сумку за одним из найденных в подземелье, вернее, в потайной комнате драгоценных камней, которые я обнаружил во внутреннем отделении сумки того мёртвого медведя.
        Я подумал об этом ещё перед началом нашего разговора с корнолом. Было вполне логично предположить именно такой исход этого нашего с ним разговора. Поэтому я заранее извлёк один из них, выбрав из тех, что был размером побольше, и дал задание ментоинтерфейсу построить виртуальную модель менто-информационного поля этого камешка и модель его физической структуры. Кластер же должен был подготовить оптимизированное именно под этот камень плетение, найденное в артефакте Теи, и внедрить его в виртуальную модель менто-информационного поля камня. Для ускорения работ кластер с Искателем заранее совместили менто-информационную модель поля и модель физической структуры камня.
        Теперь мне просто оставалось заместить реальное ментоинформационное поле камня на преобразованное и модернизированное кластером и Искателем виртуальное поле. Мне даже не нужно было учитывать хоть какие-то точки привязки. Нужно просто совместить поля в рамках единой границы и влить толику ментальной энергии для их закрепления и окончательного слияния-замещения. И как результат в новом менто-информационном поле структура необходимого плетения уже присутствует по умолчанию. Минимум работы - максимум результата.
        Всё это я умудрился проделать, пока доставал из своей сумки драгоценный камень, который по идее теперь также стал и возвратным.
        Однако оказалось, что я не учёл сущую мелочь: получившийся артефакт был полностью разряжен.
        «М-да, - подумал я, - придётся подождать».
        Об этом же сообщил мне и ментоинтерфейс, как только я завершил слияние:
        «Примерное время полной зарядки артефакта составляет двадцать часов пятнадцать минут».
        Камня до этого я не видел и поэтому, когда взглянул на него первый раз, поразился: он имел тёмно-фиолетовый окрас. Ещё я обратил внимание на то, что кластер внёс какие-то свои дополнительные изменения, разработанные на основе имеющейся у него базы знаний и её постепенной обработки, которые позволили несколько уменьшить время зарядки артефакта.
        Но, как оказалось, я думал совсем не о том, о чём следовало. Что артефакт совершенно пуст, понял не только я, на это обратил внимание и Лениавес, который попросил у меня его посмотреть. А взяв камень в руки, он заметил и другую его странность. И сейчас в упор смотрел прямо мне в лицо.
        - Откуда у тебя этот камень? - спросил он, как только я обратил на него внимание и повернулся в его сторону.
        - А в чём дело? - сразу поинтересовалась Эрея.
        Все остальные прислушались к его серьёзному и напряженному голосу.
        - В том, что этот артефакт полностью разряжен, - пояснил корнол.
        - И?.. - Девушка всё ещё не до конца понимала, что же произошло.
        «Камнем недавно воспользовались, - за Лениавеса ответил Эрее Мук, но, посмотрев сначала в мою сторону, а потом переведя взгляд на Лениавеса, добавил: - Вы не учли того, что камень мог пролежать именно в таком состоянии и очень долго».
        - Но где? - в недоумении развёл руками корнол.
        «Например, в его необычной сумке, в которой он носит столько предметов», - ответил Мук, придумав за меня такое элегантное решение, о котором сам я почему-то не подумал.
        «А ведь и правда, это выход. Он же спросил, откуда у меня этот камень, а не артефакт, - сообразил я и мысленно поблагодарил нашего маленького демона: - Спасибо тебе, Мук, сам бы я до такого красивого ответа не додумался».
        - Этот камень, - и я указал на артефакт, который корнол сейчас держал в руке, - я нашёл в одном из отделений именно этой сумки. - И я похлопал по котомке, перекинутой через плечо.
        - Он не лжёт, - практически в один голос сказали обе девушки и одновременно взглянули прямо мне в лицо, а потом несколько смущённо переглянулись.
        - Странно было бы, если бы он им воспользовался, - сразу всем нам ответил, постаравшись объяснить, оборотень, - но в последнее время происходит такое множество слишком уж выбивающихся за рамки обыденного вещей, что я не стал бы отбрасывать и самой бредовой идеи. Тем более что именно такие планы у нас почему-то с подачи одного неугомонного хумана и срабатывают. А потому другого предположения, каким бы глупым оно ни показалось, почему камень может быть разряжен, у меня нет. Прости, Баг, - сказал он уже мне, - и я объясню сейчас, почему это меня так насторожило.
        Я в ответ лишь кивнул, но про себя усмехнулся.
        «Не доверяете, - пролетела у меня в голове шальная мысль, и я посмотрел на вмиг покрасневших девушек. - И правильно делаете. В сумке я нашёл лишь камень, никакого артефакта там не было. Так что неудивительно, что вы не рассмотрели лжи. Я говорил чистую правду. Никто же не спросил меня об артефакте».
        И ещё раз улыбнулся им чистой лучезарной улыбкой, чем вогнал эти два симпатичных личика в ещё большую краску.
        Лениавес же сказал:
        - Я почему проявил такой интерес к этому камню. Он немного отличается от того, что есть у Теи. Её экземпляр - это совершенно обычный возвратный камень, который продают всем, у кого хватит средств, чтобы его приобрести. А этот совершенно иной. Во-первых, фиолетовых камней я в продаже и правда никогда не видел и теперь понимаю почему. И во-вторых, мне как-то о подобных камнях рассказывал Рез. Правда, он и сам, похоже, не знал обо всех их особенностях. Так вот, некоторые особо могущественные магические гильдии могут производить специальные возвратные камни, созданные исключительно для их магов. Их называют уже не возвратными, а телепортационными камнями. Подобные экземпляры невозможно приобрести где-то на стороне, их в принципе нет в свободной продаже. Ими пользуются только сами члены этой гильдии, и то не все. Отличием же телепортационных камней от возвратных является их более стабильная работа, более высокая надёжность, большее количество возможных срабатываний. Но самым главным их отличием является то, что данный камень сможет активировать только маг. У него нет такого же пускового механизма, как
в обычном камне, когда он раскрывается и поворачивается определённое количество раз в разные стороны. Камни магов нужно активировать при помощи переданной в него магической энергии, как и в обычный артефакт, правда, и там есть какие-то свои хитрости. Я так понимаю, необходим определённый тип магической энергии, и направить его нужно в строго установленную точку артефакта. Это, так сказать, защита от дурака и чтобы камнями, принадлежащими одной гильдии, не смог воспользоваться какой-то иной маг. Но это не страшно, время до его полной зарядки у нас есть, и я уверен, что смогу разобраться с этим. Вся же суть подобных камней заключается в том, что ими не могут пользоваться простые жители. Поэтому эти камни распространены только среди магов, в основном гильдейских, ну или тех счастливчиков, кому подобный камень попал в руки. Так что прежний владелец твоей сумки был определённо маг, - сказал он уже мне, - и не из последних. К тому же он состоял в какой-то достаточно влиятельной и могущественной магической гильдии. - Так Лениавес закончил своё разъяснение столь странной реакции на появление моего уже не
возвратного, а телепортационного камня.
        «Всё интереснее и интереснее у них там, - улыбнулся я и здраво рассудил: - Самое ценное гильдии оставляют себе. Но это и неудивительно, так делают абсолютно все. Было бы очень любопытно сунуть свой нос в остальные их секреты. Думаю, там есть и что-то не менее значимое, чем эти камни. Но для этого нужно оказаться там».
        А поэтому идем дальше.
        - Так, теперь, если ты сможешь разобраться с камнем, у нас есть шанс попасть в нейтральные миры. Всем вместе.
        - Не вместе, - поправил меня корнол, - а двумя группами по трое разумных.
        - Да, я это и имел в виду, - согласился я. - И тогда всё в твоих руках. - Я кивнул на камень, лежащий на его ладони.
        Лениавес кивнул и отошёл немного в сторону, а потом, осмотрев нашу дружную компанию, обратился к оставшимся стоять Муку и девушкам.
        - Вы вроде как тоже маги, так что давайте ко мне. - И он махнул им рукой. - Думаю, ваша помощь будет небесполезной.
        Я же остался не у дел, корнол как-то даже не подумал о том, чтобы привлечь меня к этому делу.
        «Наверное, в его понимании я ещё не дорос до того, чтобы называться магом». И, усмехнувшись, я подошёл просто так, чтобы понаблюдать.
        Ведь, по сути, это было не очень нужное занятие, как активировать этот артефакт я прекрасно знал, так как его создал я сам. Но нужно же было чем-то занять моих друзей, и это было не худшее времяпрепровождение до того, как артефакт зарядится полностью.
        «Пусть развлекаются, - решил я, - может, и правда разберутся, как запустить его, и тогда не придётся объяснять им, откуда я знаю, как активировать телепортационный камень. Так что это мне только на руку».
        Немного понаблюдав за ними, я не увидел, что они делают что-то новое или необычное. Лениавес, быстренько выбрав и расчистив достаточно большой участок голой земли, начал выводить на ней необходимые руны. В этом активно помогал ему Мук, который, оказывается, знал их не меньше и давал корнолу вполне уместные советы.
        Это была подготовка некоего полигона для проведения экспериментов и защита нас от неудачного выброса магической энергии.
        Когда я услышал об этом, то побеспокоился, не разнесут ли они и артефакт на части. Однако оборотень уверил меня, что всё им предусмотрено.
        Закончив, они активировали полученную пентаграмму с рунами, расположенными в различных её частях и сегментах. В её центр эта парочка не очень юных экспериментаторов поместила мой телепортационный камень. А потом они перешли к бурному обсуждению своих будущих действий.
        В процессе обсуждений Лениавес просил того или иного из окруживших его магов проделать какие-либо операции с камнем, при этом вливая в него минимум магической энергии, и, когда что-то, по его мнению, шло не так, просто блокировал артефакт в пентаграмме, полностью закрывая его от внешнего воздействия.
        На всякий случай скопировав созданную Лениавесом и Муком пентаграмму и её менто-информационную модель, я ещё немного потоптался рядом с этой не замечающей ничего вокруг кучкой магов-энтузиастов. Посмотрев на результаты их первых экспериментов, сделал для себя немного не утешительные для них выводы.
        По сути, дальнейшее меня после этого и уже третьего цикла повторений их неудачных попыток как-то заставить начать работать телепортационный камень интересовать стало в гораздо меньшей степени, чем в первые минуты. Тем более на тот момент я уже с уверенностью и стопроцентной гарантией мог сказать, что они не смогут активировать данный артефакт самостоятельно. По крайней мере, сейчас. Для него требовался совершенно иной формат поступающей ментоэнергии, то есть маг иного типа, чем те, что присутствовали здесь. Похоже, нужен был кто-то, умеющий работать с энергиями стихии земли. А такого среди моих друзей не было.
        «Придётся привинчивать к артефакту преобразователь ментоэнергии, - решил я. - Но сделать это необходимо в конце или в середине их работ, чтобы это не выглядело слишком подозрительно».
        И тогда первый, кто постарается активировать этот артефакт, сможет запустить его. Они подумают, что нашли решение, а мне так будет гораздо комфортнее и спокойнее, а главное, не придётся выкручиваться или лгать.
        Ну а пока можно заняться чем-то иным. И я огляделся вокруг.
        Как ни странно, впервые за всё время моего появления в этом неизвестно где располагающемся мире или целой вселенной миров у меня образовался небольшой отрезок свободного времени, когда можно отдохнуть и наконец-то нормально выспаться. Тем более и остальные, косо поглядывая на мою праздно шатающуюся вокруг них фигуру, почти в один голос рекомендовали не маячить и занять себя чем-нибудь полезным. А сон и отдых - это как раз то занятие, что мне сейчас и требовалось.
        Но перед своим отбытием в мир снов и сладких грёз я, на свою беду, решил поинтересоваться, как шли дела у кластера с объединением баз знаний, их синхронизацией и приведением к общему стандарту. И как выяснилось, дела у кластера шли не очень. Слишком разноплановой, неоднородной, а у ментоинтерфейса ещё и неструктурированной была хранящаяся в них информация.
        С Искателем вообще складывалось такое впечатление, что к нему в базу слили всё подряд, лишь бы чем-то забить его память. Как оказалось, данные, хранящиеся в его базе знаний, даже не были хоть каким-то образом проиндексированы и оптимизированы для возможного дальнейшего поиска. Именно это значительно снизило скорость проведения работ и отодвинуло их окончание на несколько дней, а возможно, и на ещё больший срок.
        Меня заинтересовала эта проблема. Желание поспать сдуло как ветром, и я задумался над тем, а есть ли возможность хоть как-то помочь в этом кластеру. Хотя как можно помочь специально созданному для выполнения именно такой работы ментально-виртуальному компьютеру, я не понимал. Любую подобную операцию кластер выполнял в разы быстрее ментоинтерфейса, не говоря уже обо мне. Но я чувствовал, что упустил что-то, лежащее прямо на поверхности, что-то такое, во что не раз уже тыкался носом.
        И тут до меня дошло. Кластер. Я же не просто так назвал этот непонятный виртуальный компьютер именно так. Сделал я это только после того, как он смог оптимизировать свою работу за счёт подключения к своей структуре модулей, позаимствованных из хоть и не полностью рабочего, но аналогичного конструкта, ментально-виртуального компьютера.
        «Вот оно, - понял я, - нужно развить эту мысль. Возможно, у нас получится как-то дополнительно повысить вычислительную мощь и производительность этого виртуального агрегата. - Поняв это, я задумался над ещё одним вопросом: - А можно ли нечто подобное проделать и с ментоинтерфейсом? Ведь, по сути, тот, так же как и кластер, некий ментальный модуль, просто очень навороченный и построенный по совершенно иному принципу».
        И коль эти мысли родились в моей голове и их дальнейшее развитие могло принести достаточно большую пользу мне как сейчас, так и в будущем, то я временно приостановил работу кластера и ментоинтерфейса над слиянием баз и озадачил их таким вопросом:
        «Кластер, Искатель, возможно ли проведение оптимизации вашей структуры или используемого для общего управления и функционирования конструкта и других составных ментомодулей с целью повышения вашей текущей производительности?»
        И с интересом стал ожидать их ответа.
        Похоже, я удивил своим вопросом даже их виртуальные мозги, или идея самосовершенствования изначально по какой-то причине не была вложена в них.
        Первым пришёл в себя Искатель и отчитался, подтвердив мою мысль об искусственно наложенном на эту опцию в его работе запрете.
        «Функция оптимизации работы и повышения производительности самого ментоинтерфейса как отдельно взятого модуля отсутствует. Есть только функция оптимизации работы ментоинтерфейса под конкретно взятого оператора».
        «Да, это немного не то», - понял я.
        В этом случае улучшалось взаимодействие Искателя и оператора, то есть меня, а не самостоятельное повышение производительности его работы как отдельного модуля. Что, по сути, выполнял кластер с обычными плетениями. Хотя, конечно, и та функция, что присутствовала в Искателе, косвенно, но должна была влиять на его работу в сторону повышения его производительности.
        И тут я обратил внимание на ту ассоциативную цепочку понятий, что сформировалась в моей голове: Искатель - ментоинтерфейс - ментоструктура - плетение - конструкт - кластер - оптимизация конструктов - оптимизация плетений - оптимизация ментоструктур - оптимизация ментоинтерфейса - оптимизация Искателя.
        Получается, есть шанс, что работу по оптимизации и повышению производительности ментоинтерфейса может выполнить кластер. Главное, ментоинтерфейсу каким-то образом создать свою собственную виртуальную модель.
        «Интересно, ты сможешь это выполнить и воссоздать её?» - поинтересовался я у него.
        «Да, - сразу ответил тот и добавил: - В базе знаний присутствует ментоструктура стандартного ментоинтерфейса моего класса, это обязательная резервная копия, которая создана на случай восстановления или разрушения основной структуры».
        «Понятно, тогда сделаем так: ты сейчас создаёшь копию и виртуальную модель своей текущей ментоструктуры. Потом мы сравним её со стандартной, той, что хранится в твоей базе знаний. Что-то есть у меня подозрения, что там будут значительные различия. И когда это всё будет проделано, кластер поработает уже с созданной тобой моделью. И если у него что-то получится, он предложит нам свои варианты».
        «Приступаю к выполнению первого этапа работ», - отрапортовал Искатель.
        Не знаю, показалось мне или нет, но мне послышались в его мысленном отклике какие-то слабые отголоски радости, ожидания и предвкушения.
        «Что-то странное со мной происходит, - решил я и задумался. - Ну какие могут быть эмоции у компьютера, хоть и ментального?»
        От этих мыслей меня отвлёк кластер, как раз в этот момент подготовивший отчёт по своей возможной оптимизации и модернизации. Он был несколько более радужным и перспективным, чем у Искателя.
        «Общая текущая производительность всей системы составляет сто шестьдесят три процента от стандартного значения расчётной величины производительности эталонной системы. Этот показатель в индивидуальном порядке для текущей реализации можно увеличить до трёхсот восьмидесяти семи процентов от стандартного значения производственной мощности».
        И кластер перечислил те изменения, которые необходимо внести в его структуру для оптимизации его работы и общего повышения производительности.
        Первым делом необходимо нарастить мощность его основного вычислительного конструкта за счёт его максимального дублирования. В текущей реализации кластер мог поддерживать распараллеленную работу ещё трёх аналогичных структур. Это сразу повышало его общую производительность на сто пятьдесят процентов от его текущего параметра. Ещё тридцать семь процентов добиралось оптимизацией и внедрением некоторых вспомогательных конструктов, выполняющих дополнительные функции и разгружающих основные вычислительные ресурсы кластера. Ну и оставшиеся тридцать два процента были получены за счёт общей синхронизации работы всех составляющих основу кластера конструктов, структур и модулей, а также в результате внесения изменений в работу управляющего контура кластера, подогнанного именно под его текущую реализацию.
        После подготовительного плана работ кластер составил график внесения изменений и подготовил все необходимые структуры и конструкты.
        Тем временем ментоинтерфейс создал его текущую виртуально-ментальную модель. Сам кластер уже после этого внёс в неё все необходимые изменения. И только сделав на всякий случай его резервную копию, которую мы с ментоинтерфейсом смогли бы развернуть в случае нашей неудачи, я приступил к слиянию менто-информационного поля кластера и его виртуальной модели, созданной Искателем.
        С кластером работал очень аккуратно, на время проведения нашей операции его пришлось временно деактивировать, и поэтому контроль совмещения узловых точек плетения перешёл ко мне и Искателю. Но мы не могли так точно и с такой невероятной детализаций и масштабированием позиционировать их, как это делал наш компьютер. Однако, провозившись немного дольше, чем хотелось бы, мы полностью совместили виртуальную модель менто-информационного поля кластера и его реальный прототип. И буквально через несколько секунд он ожил. Самодиагностику он провёл буквально за несколько мгновений. Даже физически ощущалось ускорение в его работе. В этот раз я даже отреагировать не успел, как он после момента активации сразу выдал отчёт о своём текущем состоянии:
        «Общая эффективность работы и производительность конструкта увеличена на двести девяносто три процента от стандартного расчётного параметра. Расчётная мощность увеличена в три целых девяносто три сотых раза за счёт внедрения дополнительных вычислительных конструктов и дополнительного вероятностно-аналитического модуля. Скорость обработки и выполнения операций увеличена на двести восемь процентов. Эффективность управляющего контура повышена на сто девяносто три процента. Эффективность работы периферийных модулей увеличена на двести шестьдесят семь процентов. Стабильность работы кластера превышает стандартную за счёт внедрения дополнительных стабилизирующих работу конструкта модулей и оптимизации работы управляющего контура и составляет сто тридцать семь процентов от стандартного значения. Расширение интерфейсного модуля - сто шестьдесят девять процентов. - Закончив с перечнем результатов проведённых изменений, кластер выдал: - Готовность к продолжению прерванных работ сто процентов. Текущее время завершения синхронизации и слияния баз знаний составляет сто сорок шесть часов».
        «Хм, теперь он даже точно определился со временем, когда закончится слияние баз, хотя до этого он выдал лишь приблизительное время», - заметил я.
        И тот результат, что он мне выдал сейчас, был для меня гораздо более интересен, так как на эту операцию кластеру требовалось гораздо меньше времени, чем было названо даже в первый раз.
        «Удачно получилось, - подумал я, - но это было немного не то, что я хотел услышать от своего компьютера. Ведь он же кластер, так почему он не работает подобным образом, и это нужно выяснить».
        Стабильность работы кластера много выше обычного компьютера, да и выполнение операций в его исполнении должно быть несколько быстрее, чем при работе обычного компьютера. И поэтому я спросил:
        «Есть ли у тебя возможность объединения нескольких подобных тебе структур в единое вычислительное пространство, систему, сеть?»
        Кластер задумался на долгий срок. Видимо, шерстил доступную ему базу знаний.
        «Такая возможность существует», - через некоторое время сообщил компьютер, похоже только сейчас расценив все преимущества подобной многокомпонентной системы.
        Или же просто нашёл её описание в своей базе знаний.
        Что странно, такого варианта, когда я его спрашивал об оптимизации и повышении производительности, он не рассматривал и не предлагал. Похоже, и кластеру частично закрыли доступ к некоторым его функциональным возможностям.
        «Интересно, зачем это сделано?»
        «Конструкт на текущий момент собран в максимальной своей реализации, - между тем продолжил докладывать мой виртуальный компьютер. - Дальнейшее наращивание индивидуальной мощности и производительности отдельного компонента только ухудшит стабильность его работы и может привести к необратимым разрушениям в системе. И как следствие это напрямую может повлиять на жизнедеятельность пользователя из-за плотного и постоянного взаимодействия и глубокой интеграции конструкта в структурную модель пользователя».
        «Да, я понял, дальнейшая твоя оптимизация и повышение производительности только сделают хуже мне. Но мне интересно немного не это. Нас сейчас интересует объединение нескольких подобных тебе конструктов-компьютеров в единую систему. Она, кстати, кластером называется», - сообщил я ему.
        «Именно определение такой технологии с аналогичным названием найдено в базе знаний».
        «Ничего себе, - поразился я. - Совпадение названий нетипичных для обычной повседневной жизни - это что-то новенькое».
        Компьютер же, оказывается всё ещё и бывший просто обычным вычислительным ресурсом, продолжил докладывать о том, что он выяснил по созданию объединённой системы, которая и являлась в его понимании и по определению его создателей истинным кластером.
        «Найдена подробная информация о конфигурировании и создании подобных систем. Однако все расчёты приведены для вычислительного конструкта стандартной конфигурации. Проведя предварительные вычисления, получено следующее соотнесение. В связи с возросшей мощностью и производительностью вычислительно-аналитического конструкта количество сегментов, собранных в единую систему, уменьшилось из-за многократного повышения нагрузки на интерфейсную шину».
        «Похоже, это из той же оперы, что лучшее - враг хорошего», - усмехнулся я и вернулся к отчёту кластера.
        «В связи с этим можно рассмотреть два варианта реализации данной системы.
        Первый. Построение кластера на основе смешанной технологии, головным выбрать уже реализованный аналитико-вычислительный конструкт, и к его интерфейсной шине подключить шестнадцать конструктов стандартной реализации. Общая производительность составит тысяча девятьсот девяносто три процента. Преимущества: простота реализации. Остаётся небольшой запас по использованию основной интерфейсной шины. Недостатки: технических нет. Пояснение: нет ограничений по использованию вторичных сегментов. Возможно единовременное максимальное ускорение выполнения вычислительных операций, расчётов и отработки аналитических функций конструкта в девятнадцать целых девяносто три сотых раза.
        Второй. Построение кластера на основе текущей версии аналитико-вычислительного конструкта. В этом случае к его интерфейсной шине возможно провести подключение четырёх аналогичных модулей. Ограничение подключений вызвано повышением нагрузки на индивидуальный интерфейс, а не общее количество сегментов в системе. Общая производительность составит тысяча девятьсот шестьдесят пять процентов. Преимущества: большая надёжность реализации за счёт использования в качестве сегментов объединённой системы оптимизированной версии вычислительного конструкта. Остаётся большой запас по использованию основной интерфейсной шины. Недостатки: небольшое снижение общей производительности (некритично), усложнение реализации за счёт использования нестандартных интерфейсов подключения (изменены в ходе проведённой ранее оптимизации конструкта). Пояснение: нет ограничений по использованию вторичных сегментов. Возможно единовременное максимальное ускорение выполнения вычислительных операций, расчётов и отработки аналитических функций конструкта в девятнадцать целых шестьдесят пять сотых раза».
        «Смотри-ка, вроде как и мощная производительность, а суммарная мощность немного снизилась, но тут и неудивительно с учётом того, что в первоначальном варианте используется такое громадное количество ведомых систем».
        Я задумался над тем, что сообщил мне кластер. Вроде во втором варианте он упомянул о том, что там ещё остался достаточный запас подключений на интерфейсную шину.
        «Интересно, а можно ли к ней подключить ещё и те стандартные системы и сколько?»
        Этот вопрос я и озвучил компьютеру.
        «Подключение в этом случае очень сильно перегрузит общую интерфейсную шину. Будет затруднена или практически невозможна балансировка нагрузки на кластерную систему. Значительно снизится стабильность работы кластера. Вплоть до отключения отдельных его сегментов во время резкого увеличения нагрузки или переключения задач между сегментами кластера».
        «Понятно. Кластер нестабилен. Его узлы отваливаются при любой нелинейной нагрузке или переключении задач. Это очень плохо».
        Однако что-то подобное было и в моём мире. И там такие системы были реализованы на основе небольшого управляющего компонента, который и контролировал общую работу кластера. И как результат мы получаем равномерное распределение общей нагрузки, балансировки и задач между нодами, узлами или сегментами кластера.
        Пересказав это виртуальному компьютеру (как длинно, будет если не кластером, то просто Виртом), я стал ждать очередного его ответа, пока он сам ищет его в недрах своей объёмной базы знаний.
        В этот раз поиск был действительно долгим, я даже успел немного задремать. Зато в итоге Вирт нашёл на него ответ:
        «Подобная схема рассматривалась при построении очень сложных кластерных систем большого объёма. Для частной реализации эта технология была закрыта. Но так как теперь у нас есть полный доступ к базе знаний, мы можем получить эти данные».
        «И?..» - в нетерпении спросил я.
        «Третий, ранее неучтённый вариант, - начал отчитываться Вирт, - гибридная реализация. Управляющая система, в работе кластера не участвует, рекомендуется собрать её на основе двух стандартных сегментов для общего снижения нагрузки на интерфейсную шину, повышения её производительности и отказоустойчивости. Далее реализация по второму варианту, подключение к общему кластеру пяти сегментов, построенных по текущей конфигурации аналитико-вычислительного конструкта. Оставшиеся десять подключений использовать для внедрения в систему конструктов стандартного типа. Общая производительность конструкта третьего варианта реализации составит две тысячи девятьсот шестьдесят пять процентов. Преимущества: значительное повышение общей производительности, надёжность реализации за счёт внесения управляющего мини-кластера. Все ещё остаётся небольшой запас по использованию основной интерфейсной шины. Недостатки: сложность реализации из-за переконфигурации текущей реализации и внедрения управляющей системы. Пояснение: нет ограничений по использованию вторичных сегментов. Возможно единовременное максимальное ускорение
выполнения вычислительных операций, расчётов и отработки аналитических функций конструкта в двадцать девять целых шестьдесят пять сотых раза».
        «Ничего себе! - поразился я. - Впечатляющий результат! - И уже хотел дать кластеру команду на начало реализации этого плана, когда подумал ещё кое о чём. - А насколько велик остаётся запас по интерфейсной шине?» - спросил я.
        «Запас дополнительных подключений на интерфейсную шину исчерпан, но имеется семидесятипроцентный запас по наращиванию индивидуальной мощности по стандартным подключениям».
        «Так это получается, что мы можем вместо тех десяти стандартных конструктов прикрутить к кластеру твою предыдущую версию вычислительного конструкта?» - уточнил я.
        Кластер, даже ни на мгновение не задумавшись, ответил:
        «Да, запас производительности интерфейсной шины превышает производительность предыдущей версии вычислительного конструкта на семь процентов».
        «Так поменяй в реализации кластера все стандартные конструкты на свою предыдущую версию».
        «Выполнено, - сообщил Вирт и выдал новый отчёт, сгенерированный уже после внесённых изменений: - Четвёртый модернизированный вариант. Полностью гибридная реализация. Управляющая система, в работе кластера не участвует, рекомендуется собрать её на основе двух преобразованных сегментов первой версии аналитико-вычислительного конструкта. Дополнительной нагрузки на интерфейсную шину не будет, реализация выполнена в пределах текущего запаса по производительности шины. Повышение её производительности и отказоустойчивости. Далее реализация по второму варианту, подключение к общему кластеру пяти сегментов, построенных по текущей (второй) конфигурации аналитико-вычислительного конструкта. Оставшиеся десять подключений использовать для внедрения в систему конструктов предыдущего типа построения (первая версия). Итог: общая производительность составит три тысячи пятьсот девяносто пять процентов. Преимущества: значительное повышение общей производительности, надёжность реализации за счёт внесения управляющего мини-кластера. Недостатки: наибольшая сложность реализации за счёт пере конфигурации текущей
реализации и внедрения управляющей системы. Пояснение: нет ограничений по использованию вторичных сегментов. Возможно единовременное максимальное ускорение выполнения вычислительных операций, расчётов и отработки аналитических функций конструкта в тридцать пять целых девяносто пять сотых раза».
        «Похоже, это тот максимум, который мы сможем выжать из его текущей конфигурации, - понял я и задал своевременный вопрос кластеру: - Сколько времени тебе потребуется на подготовку?»
        «Два часа, - быстро сообщил он и отчитался: - Подготовка всех необходимых конструктов, объединение их в единую систему, настройка управляющего кластера. Общая синхронизация».
        Ну а дальше, как я понимаю, моя работа. Мне нужно будет заместить его менто-информационное поле тем, что он сейчас создаст.
        «Приступай», - скомандовал я.
        Потом посмотрел на своих товарищей, которые всё ещё бились над телепортационным камнем, и решил, что незачем мне эти два часа просто так сидеть, нужно всё же отдохнуть перед будущими свершениями. Поэтому я попросил Искателя усыпить меня и разбудить через два часа.
        Время пролетело незаметно. Я даже не понял, что спал. Однако тело отдохнуло и набралось сил и бодрости.
        «Ну как там у нас дела?» - спросил я, обращаясь, по сути, ко всем, кто тут был и мог меня услышать.
        «Ментомодель подготовлена, - отрапортовал Искатель, сообщая о том, что сделал виртуальную копию самого себя. - Проведено её сравнение со стандартной реализацией ментоинтерфейса. Текущий ментоинтерфейс не относится к ментоинтерфейсу класса „Искатель-1”, - сообщил он вполне очевидную для меня вещь. - Несовпадение структур превышает сорок два процента. Это совершенно разные системы».
        «Что и требовалось доказать, - подумал я и спросил: - Копия сделана?»
        «Да».
        «Хорошо, теперь ждём того, что сможет сказать о ней кластер, ой, Вирт». - И я обратил внимание на его ответ.
        Тут тоже всё было готово и ждало только моего активного участия. То есть провести замещение ментополей и влить толику ментоэнергии.
        Ну и последним на мой вопрос ответил Мук:
        «Всё ещё не можем разобраться с камнем. Мы выяснили, что камень активируется не доступным никому из нас типом магической энергии. Сейчас думаем над тем, что делать дальше».
        «Смотри-ка, догадались. Молодцы! - Может, и придумают чего без моей помощи, не зря же тут собрались такие сильные маги, к тому же достаточно образованные и очень даже не глупые. Так что всё может быть. - Ладно, работайте, - мысленно похлопал я демона по плечу. - Не буду вам мешать».
        «А ты и не мешаешь, - удивился тот. - Ты ведь спал». - И, похоже, вернулся к работе, отвечая на какой-то вопрос, заданный ему Лениавесом.
        Оглядев нашу компанию, я не увидел Рыкуна. Понятно, этот пострел где-то гуляет. Так сказать, разведывает местность.
        «Ну что ж, вернёмся к нашим собственным делам. - И я посмотрел на ментомодель, подготовленную Виртом и Искателем. - Н-да, - понял я, - ребята на славу постарались».
        Ну, значит, всё сработает.
        И я, лишь проверив, что всё необходимое кластером зарезервировано, приступил к созданию реального кластера, который подготовил Вирт.
        Ментомодель. Наложение на неё подготовленной копии. Аккуратная подача ментоэнергии. И - слияние.
        Всё. Я свою работу выполнил. Я же говорил, что без меня они не справятся. И теперь ждал, пока кластер активируется.
        Прошла минута, вторая, третья, а кластер всё не проявлял никакой активности.
        Неожиданно у меня перед глазами возникает надпись:
        «Восстановление настроек.
        Загрузка последней активной операции.
        Загрузка управляющей системы.
        Активация системы».
        И буквально через мгновение:
        «Система активирована. Работоспособность сто процентов».
        «Кластер, как ты?» - Звучит глупо, но мне интересно, что он ответит.
        «Все системы в норме. Самодиагностика завешена.
        Общая эффективность работы и производительность кластера составляет три тысячи пятьсот девяносто пять процентов от стандартного расчётного параметра. Расчётная мощность увеличена в тридцать пять целых девяносто пять сотых раза. Скорость обработки и выполнения операций увеличена в тридцать девять раз. Эффективность управляющего контура повышена на девятьсот три процента. Эффективность работы периферийных модулей увеличена на семьсот девять процентов. Стабильность работы кластера достигла максимального значения. Интерфейсная шина используется оптимально».
        Всё очень красиво и впечатляюще, однако хотелось бы понять на практике, что же мы тут сотворили.
        «Кластер, сколько потребуется времени на завершение слияния баз знаний и их дальнейшую обработку?» - спросил я у Вирта, чтобы определиться как с этим вопросом, так и с тем, насколько лучше стал работать кластер, так сказать, с сугубо практической точки зрения.
        «Четыре часа», - ответил тот.
        «Круто. - Сказать мне было больше нечего. - Приступай, - дал я ему новую команду на продолжение работ, - потом перейдёшь к вопросу оптимизации и увеличения производительной мощности ментоинтерфейса».
        «Принято», - сообщил тот и переключился в фоновый режим.
        А так как мне опять было нечего делать, а до полной зарядки камня ещё оставалось семнадцать с половиной часов, то я распорядился снова усыпить меня и разбудить, когда кластер что-то придумает насчёт структуры Искателя или будет готов к переходу телепортационный камень.
        И опять уснул, как сурок.
        Похоже, спал я часов пять.
        «Конструкт симбиотического модуля пользователя оптимизирован», - сообщил мне Вирт, как только я пришёл в себя.
        Перед моими глазами предстала многомерная структура не менее сложная, чем тот же кластер.
        «В результате исследования структуры конструкты выявлены заблокированные к использованию сегменты. Их предназначение неизвестно, но во многом снижение общей производительности работы конструкта связано именно с этими заблокированными участками его структуры. Помимо восстановления работы заблокированных участков в виртуальную модель внесены дополнительные изменения, повышающие скорость общей обработки информации, передачи энергии или поступления сигналов из внешних источников, а также перестроены некоторые участки, значительно влияющие на работу системы в целом. Помимо этого проведена общая синхронизация разнородных модулей, влияющих на общую работу конструкта. Устранена незначительная утечка ментоэнергии через открытые каналы энергии».
        По мере пояснения внесённые изменения подсвечивались на созданной модели менто-информационного поля Искателя. И хоть эти изменения или дополнения были не особо большими и значимыми, но их оказалось достаточно много. Было видно, что Вирт проделал огромную работу при разборе и исследовании структуры ментоинтерфейса.
        Мне стало интересно, что это за заблокированные участки, о которых говорил кластер. Кстати, все они и были теми отличиями, что обнаружил Искатель при сравнении своей структуры со стандартным ментомодулем аналогичного ментоинтерфейса класса «Искатель-1». И в этот раз я решил, что дело не стоит откладывать в долгий ящик. А потому проверив, что всё готово и все копии на случай коллапса и неудачного эксперимента созданы, я по уже проверенной схеме начал совмещение ментоструктур и провёл их наложение друг на друга. Затем влил ментоэнергию для их будущего слияния.
        И буквально в следующее мгновение отключился.
        Сколько я пробыл без сознания, сказать не могу. Чувство времени отключилось напрочь. И ещё меня не покидало странное ощущение, что чего-то не хватает.
        Наконец я обратил внимание, что не вижу окна ментоинтерфейса.
        Но вот то, что вся наша компания, когда я открыл глаза, собралась вокруг меня, включая Рыкуна, который сидел прямо у меня на груди, и с огромным беспокойством смотрела на моё лежащее тут тело, говорило о многом.
        - Что произошло? - спросил я у Лениавеса.
        - Это мы хотели спросить у тебя, - ответил он.
        - Я сидел, а потом вроде как уснул, - сказал я. - Ну, мне так кажется.
        - Странно, - прокомментировал мои слова корнол. - Представь, что видим мы. Сидим мы, занимаемся своим делом, как мимо нас проносится верещащий и пищащий комок шерсти и прыгает тебе на грудь. Кусает за нос. А потом, свернувшись калачиком у тебя на груди, горестно начинает скулить. Мы все, естественно, сначала оторопели от такой картины, но быстро подбегаем к тебе, и что же видим? А видим мы практически хладный труп хумана, ауры нет, сам не дышит, в теле еле теплится, непонятно как удерживаясь, последняя капля жизни. Мы попытались как-то повлиять на тебя, восстановить. Эрея вон практически весь свой запас магических сил истратила, вливая в тебя силу жизни. Но энергия уходила, будто в бездонную яму. Ничего тебе не помогало. Мы уже отчаялись, но тут Мук обратил внимание, что ты должен быть уже как несколько минут мёртв, а ты всё ещё балансируешь на этой тонкой нити между жизнью и смертью. И так как сделать больше мы уже ничего не могли, стали просто ждать. Ждали и не верили своим глазам. По всем законам магии ты должен был умереть пятнадцать часов назад. Но вот ты внезапно открываешь глаза и как ни в
чём не бывало спрашиваешь у нас, в чём дело. И что нам прикажешь ответить? Так ты знаешь, что с тобой произошло? - ещё раз спросил у меня Лениавес. - И часто с тобой такое случается?
        - Ну, было нечто подобное как-то пару раз, - вспомнил я те моменты, когда отключался, находясь ещё в Лесу, - но о причинах происходящего я сказать ничего не могу. Сам не знаю, с чем это связано.
        «С теми изменениями, что в тебе произошли, - вдруг произнёс Мук и указал всем: - Вы разве не обратили внимание, что его аура немного увеличилась в объёме? - Он помолчал и стал рассказывать: - Я читал о таком. Подобное отключение сознания вызвано резким увеличением магического потенциала любого существа. Организм так защищается от перегрузок, а сознание от перенапряжения».
        - Но он ведь практически не изменился, - приглядываясь ко мне, сказала Эрея, а Тея в подтверждение тряхнула своей густой копной шелковистых волнистых волос нереально тёмного, даже иссиня-чёрного цвета.
        Я залюбовался ею, так прекрасна она была в этот момент.
        «Какой иссиня-чёрный? - вдруг поразился я. - На ней же была личина, волосы должны быть, как у Эреи, светлыми, слегка серебристыми. Да и лицо её изменилось, - заметил наконец я и недоуменно огляделся вокруг. - Не понял, что произошло?»
        Мир вокруг преобразился. Не было степи. Всё пространство от горизонта и до горизонта было сплошным океаном. Океаном энергий. Но я раньше не видел такого их количества и объёма.
        Или изменился сам мир, во что мне верится очень слабо.
        Или что-то настолько сильно изменилось во мне самом. Но почему я тогда так чётко вижу своих друзей? Кстати, Тею я вижу всё-таки без личины, в её ипостаси нереально красивой эльфарки.
        «Так, стоп, - остановил я галоп мыслей, пронёсшихся в моей голове. - Раньше я уменьшал свою чувствительность, тем самым совмещая реальный мир с энергетическим. А сейчас я почему-то вижу только ту часть реального мира, которую хочу видеть».
        Зацепившись за эту мысль, я прикрыл глаза и приказал себе вернуть всё на тот уровень, что был до последних моих манипуляций с Искателем.
        Мгновение - и я опять вижу мир таким взглядом, к которому уже привык. Однако стоило мне пожелать, и пошли различные переключения. Сначала были те, которыми я мог пользоваться и раньше, но вот постепенно пошло что-то нереальное, чего раньше я наблюдать никак не мог. Переливы, реки, моря, океаны и целые миры вокруг. И всё это - энергия. Её оказалось такое множество, что я диву давался. Но почему я раньше не видел ничего подобного.
        «Это магическая составляющая каждого мира, - неожиданно пришёл ответ непонятно от кого. - Это то, что скрыто за гранью реальности. Это то, откуда берут и черпают настоящую силу».
        После этих слов я вдруг понял, что могу мгновенно пополнить свой внутренний накопитель, забив его полностью, лишь пожелав это сделать. Но понял и другое, то, что лучше этого не делать, поэтому я заполнил его лишь наполовину.
        Ко мне пришло осознание того, что эти моря, реки и океаны, разлитые вокруг нас, - это и есть магическая основа вселенной, а то, чем пользуются местные маги, - это лишь крохи, просочившиеся в нашу жизнь, в нашу обыденную реальность.
        «Вот они, неисчислимые запасы энергии», - дошло до меня.
        И главное, я понял, что именно сквозь эту оборотную сторону мира я и смогу вернуться домой, если пожелаю. Теперь осталось понять, как это можно сделать.
        А в следующее мгновение ожил Искатель.
        «Работа всех ментомодулей в норме», - доложил он.
        И всё внезапно вернулось на тот уровень восприятия, которым я оперировал ещё несколько часов назад. Но теперь я знал и другое. Я знал, что могу воспользоваться и оборотной стороной этой вселенной, только пожелай этого.
        А ещё я чётко понял другое: «Пора в путь».
        Резко встрепенувшись и вскочив, я стряхнул с себя налипшие пыль и мусор.
        - Всё, я в норме, - сообщил я своим друзьям, вассалам и жёнам, что сейчас окружали меня. - Видимо, те изменения, о которых упомянул Мук, лишь для вас кажутся незначительными, а для моего организма это ого-го! - И я показал руками размер этих изменений, разведя их в стороны.
        Те посмотрели на меня кто как, но явно пожалев больного и хворого.
        А я задал главный интересующий меня вопрос:
        - Как там у вас дела с камнем?
        - Да никак, - обречённо махнул рукой Лениавес. - Как раз перед тем, как ты впал в этот свой странный сон, мы хотели попробовать одну подброшенную Теей идею, но тут промчался твой зверь и всполошил всех. Ну а дальше уже никакой речи о продолжении экспериментов не возникало. - И, повернувшись в сторону пентаграммы, добавил: - Так что коль ты пришёл в себя, то мы её и попробуем.
        Не став затягивать, решив, что, возможно, потом не успею этого сделать, я быстро внедрил в камень один из найденных в базе простейших и незаметных преобразователей ментоэнергии с достаточно плохим КПД. Но зато он работал с любыми типами ментоэнергии, преобразовывая их в заранее запрограммированный выходной поток.
        «Чёрт, я сам вытащил и нашёл это плетение, будто всегда знал его», - запоздало поразили меня проделанные действия.
        Ничего себе интеграция и ускорение работы, будто из собственной памяти извлёк, такого раньше точно не было, и непонятно, какие из последних изменений послужили тому причиной! Но эффект мне понравился.
        Потом я внедрил в камень плетение и параллельно запрограммировал ментомодуль на преобразование любого входящего типа ментоэнергии в стихийную энергию земли. Получилась стабильная энергия шестого уровня градации.
        «Блин, а это откуда? - И сам же себе ответил: - Да всё оттуда же».
        Я незаметно активировал это плетение. Всё, теперь ждём продолжения.
        В этот раз эксперимент должна была проделывать Тея, как автор, выдвинувший идею.
        Не знаю, что она там делала, но я заметил, как девушка направила в камень небольшой объём ментальной энергии. И неожиданно для всех, ну, кроме меня, камень начал активацию.
        - Сработало! - обрадованно закричала Тея и начала отплясывать какой-то необычный, но невероятно завораживающий танец.
        - Неожиданно, - пробормотал Лениавес и почему-то покосился в мою сторону.
        А я и сам был удивлён, к тому же как-то не представлялось мне возможности видеть прыгающих и скачущих демониц.
        «Видимо, действительно намучались с ним, - подумал я о телепортационном камне, - вон как все радуются».
        Тея почему-то сейчас предстала для меня в своей явно самой опасной ипостаси. А их, похоже, всего три: эльфарка, обычная демоница и та, что я вижу сейчас. Интересно, она сама-то знает, что преобразилась, или не понимает этого? Хорошо, от остальных её скрывает личина, но всё-таки нужно предупредить девушку.
        - Тея, - прошептал я, при этом почему-то был полностью уверен, что она сейчас услышит каждое моё слово, - симпатичный хвостик. - И замолк, глядя на неё.
        Девушка остановилась и с непониманием посмотрела в мою сторону, а потом, вероятно, до неё дошёл смысл сказанных мной слов. Она испуганно осмотрелась вокруг, но остальные не заметили в ней никаких изменений. Слишком качественная на ней личина. Об этом я и прошептал:
        - Твоя личина на месте, но неплохо бы тебе снова стать вполне обычной девушкой.
        Она гордо вскинула подбородок и с ехидством и даже некоторым вызовом спросила:
        - Что, не нравлюсь?
        Я усмехнулся:
        - Нет, не нравишься.
        Она фыркнула и пробормотала что-то похожее на «тупой хуман».
        Я же добавил:
        - Я в тебя влюбился.
        Она опешила:
        - Ты нормальный?
        - А где ты тут видишь нормальных? - И я обвёл руками всю нашу компанию. - Здесь только такие, как я. Но ты всё-таки давай перевоплощайся обратно, или как это у вас называется. Не знаю, как на это отреагируют остальные, да ты и сама, судя по твоей личине, не спешишь это афишировать.
        - Хорошо, - просто кивнула она, и буквально через мгновение передо мной стоит опять прекрасная эльфарка. - Так лучше? - уточнила она с каким-то странным блеском в глазах.
        - Не знаю, - честно ответил я ей, - ещё не определился.
        Она лишь снова кивнула и отошла к Эрее, что-то прошептала ей на ухо. И обе посмотрели в мою сторону.
        В этот момент ко мне подошёл обрадованный Лениавес.
        - Ну что, - сказал он, - оба камня рабочие, и оба мы сможем активировать. Теперь можно выдвигаться. Что и как будем делать дальше?
        Кивнув, что понял его, я подозвал всех:
        - Поздравляю, нас ждут нейтральные миры. Идём двумя группами. Девушки и Лениавес - в первой. Я, Рыкун и Мук - во второй.
        - Почему так? - удивился корнол.
        - Ты единственный из нас, кто был в нейтральных мирах и поэтому сможешь позаботиться о них, - я мотнул головой в сторону наших красавиц, - не влипнув при этом ни в какую историю. Девочки самые главные наши сокровища, и мы доверяем их самому опытному из нас.
        Тот кивнул на мои слова:
        - Согласен.
        - Хорошо, тогда вы забираете телепортационный камень. Его, как я понял, может активировать Тея. Всё верно?
        - Да, - подтвердила девушка.
        - И вот ещё что. - Я посмотрел на неё. - Тея, дай, пожалуйста, твою руку.
        Та, ничего не подозревая, протягивает её мне, при этом Эрея хочет ей что-то сказать, но не успевает. Я вытаскиваю из сумки второй браслет защиты, такой же, как и у Эреи на руке, и одеваю его на запястье Теи.
        - Всё, теперь я за вас спокоен. Это защитный браслет. Он генерирует силовой щит. Спроси у Эреи, она расскажет, как он работает и как им пользоваться. - И, стараясь не замечать возмущённого взгляда девушек - кстати, а Эрея-то чего возмущается? - поворачиваюсь к Лениавесу, который, наоборот, веселится от всей души. - Веселье закончено. Вот, возьми это на всякий случай. - И я протянул ему несколько бриллиантов, найденных в одном из мешков магических стражей. - Думаю, где обналичить эти камешки, ты знаешь гораздо лучше нас. Это на случай, если вам понадобятся деньги, например, если мы всё-таки попадем в разные миры и придётся добираться до какого-то определённого мира. Теперь нужно договориться о месте встречи. - И я посмотрел на корнола: - Слово за тобой.
        Тот немного подумал и сказал:
        - По времени нейтральных миров я там не был очень давно, но уверен, что центральные миры основных ветвей всё ещё процветают. Поэтому назначим две точки встречи: основную и резервную. Основная - это мир, где я прожил большую часть времени своего пребывания там, я о нём уже говорил. Это Проген. Обычно недалеко от портальной площадки есть информационное табло, я оставлю сообщение для вас о том, в какой гостинице мы остановились. Разыскать нас будет несложно. Это первый вариант. Вторым давайте назначим один из старейших миров тёмного сектора. Это Ролан. О том, где нас найти в нём, я вам сообщу точно так же. Пожалуй, всё. Единственное, я сомневаюсь, что тебя можно оставлять без пригляда. Но тут я точно ничего поделать не могу.
        - Не беспокойся, ты же сам говорил, что это миры магов. А думаю, косо смотреть на мага с таким потенциалом, как у Мука, поостережётся каждый. Уверен, нам даже дорогу уступать будут, если я скромненько притулюсь за его широкой спиной. Они ведь не знают, что мы милые и тихие парни, которые и мухи не обидят, - усмехнулся я.
        Однако моя шутка, похоже, не очень развеселила компанию.
        - Посмотрел бы я на того идиота, кто захочет обидеть кого-то из отряда демонов-мух, - вполне серьёзно отреагировал корнол, а Тея лишь согласно кивнула.
        Ну, вот и понятно, в чём дело, как я и подумал, мы говорим о совершенно разных вещах. Однако объяснять друзьям я ничего не стал. Не хотелось тратить на это время.
        «Ну да ладно, такое и раньше не раз случалось», - махнул я рукой, а слышать от Мука или от кого-то ещё, что я странный, я привык.
        - Хорошо, - подводя итог, сказал я, - с этим мы разобрались. Вы идёте первыми, и через пару минут идём мы.
        - Тут есть небольшая загвоздка. Так как ты утверждаешь, что наши камни одинаковые, то они будут работать по одной схеме, а это значит, что между переходами нужен небольшой перерыв, минут десять.
        - Да без проблем, - согласился я, а потом до меня дошло.
        «Парадокс времени, как я мог о нём забыть?»
        - Проблема есть, - подтвердил мои мысли и опасения корнол.
        - Уже догадался, - сказал ему я, - это тут у нас десять минут, а в нейтральных мирах это семь часов. Ну, тогда действуем по твоему плану. Вы обмениваете камни на деньги, устраиваетесь в гостинице, и ты оставляешь для нас сообщение. Сообщение пиши Рыкуну от Лэта, так проще. Мы поймём, что это сообщение оставлено именно вами для нас.
        - А почему писать Рыкуну? - удивился корнол.
        - Ну, его-то об имени спрашивать никто не будет, и вряд ли кто догадается, что сообщение предназначено нам.
        - А что за Лэт? - спросила Тея.
        «Лениавес, Эрея, Тея. Это аббревиатура, составленная по первым буквам ваших имен», - сообщил ей Мук.
        - Понятно, - кивнула девушка.
        - Значит, с вами решили, - задумчиво пробормотал себе под нос я. Однако оглядев корнола и девушек, вспомнил ещё кое о чём: - Да, чуть не забыл! - Я полез в «инвентарь» за найденными кольчугами. - Надевайте, они вам должны быть впору. - И протянул мифриловые брони Тее и Эрее.
        Девушки стали натягивать необычные, отдающие масляным блеском и растекающиеся по их стройным фигуркам кольчужные рубашки.
        «Блин, так они привлекут к себе ещё больше внимания», - понял я.
        Как-то мне в голову не пришло, что броня может настолько подчеркнуть женственность и красоту этих и так до безумия прекрасных девушек.
        - Надевайте их под куртки, - исправил я свою ошибку.
        Через пару минут девушки были полностью готовы выдвигаться в поход.
        Посмотрев на корнола, я протянул ему кольцо невидимости.
        - Ты единственный, кому оно действительно может пригодиться, - сказал ему я, после чего объяснил, что это за артефакт и как он активируется. И, посмотрев на Тею с Эреей, попросил: - Позаботься о них, друг, - и хлопнул его по плечу.
        - Сделаю, - коротко ответил оборотень.
        Ещё раз оглядев этих трёх ставших мне за столь короткое время очень дорогими существ, я сказал:
        - В путь. И удачи вам, - и протянул Тее телепортационный камень.
        Она немного покатала его по руке. А потом влила в него огромнейший объём ментоэнергии.
        - Так я и знала, - тихо произнесла девушка.
        Что она хотела этим сказать, я, если честно, не понял, но её какой-то подозрительный и мельком брошенный на меня взгляд наводил на определённые размышления.
        - Я первый, вы за мной, - сообщил девушкам Лениавес и, не колеблясь, сделал длинный шаг в окно раскрывшегося портала.
        Немного замешкавшись, вслед за ним шагнула Эрея. Последней шла Тея. Уже перед самым порталом девушка вдруг обернулась и сказала:
        - Я ведь ничего не делала с камнем, но он почему-то заработал. Не знаешь почему?
        Я лишь пожал плечами на её вопрос.
        - Так я и думала, - проговорила она и ушла вслед за Лениавесом и Эреей.
        Постояв с минуту и дождавшись закрытия портала, я повернулся к Муку:
        - Ну что, ты готов к большому путешествию?
        «Да», - кивнул он.
        - Хорошо, тогда ждём немного и выступаем.
        Десять минут пролетели неожиданно быстро, хотя в таких ситуациях всё, казалось бы, происходит наоборот. Но в этот раз ожидание будто подстёгивало время, заставив его сжаться до размера нескольких мгновений. Мне показалось, что я лишь один раз лениво прикрыл глаза, как Искатель сообщает мне, что десять минут прошло.
        - Ну, вот и наша очередь, - говорю я. - Мук, ты первый, Рыкун, ты за ним и даже не спорь, - прервал я начавшего верещать зверька, - ты идёшь за ним. Я последний.
        И, должным образом раскрыв артефакт Теи, повернул его необходимое количество раз в ту и другую сторону.
        - Портал готов. - Я указал на небольшое вихревое окошко, возникшее перед нами. А затем скомандовал: - Мук, пошёл.
        Как только пропал наш маленький демон, подтолкнул зверька:
        - Теперь ты, Рыкун.
        Когда Рыкун исчез в очередном завихрении, я, не забыв, как и хотел, забрал портальную арку, переместив её в «инвентарь», и сделал шаг к тому вихревому облаку, что создал телепортационный камень.
        Осмотревшись на прощание перед тем, как покинуть эту гостеприимную, но безлюдную планету, я сказал ей:
        «Спасибо за всё. Я помню своё обещание. - И скомандовал себе: - В путь», - а затем шагнул вперёд.
        И уже на самой грани слышимости, находясь по ту сторону портала, я почувствовал отклик этой одинокой и жаждущей жизни планеты, маленькой частью которой стал и я сам:
        «Я буду ждать».
        Глава 6
        Нейтральный мир Гранкат
        Вышел, появился или вывалился я из созданного возвратным камнем портала в каком-то небольшом, но достаточно хорошо освещённом зале с тёмно-серым, отдающим металлом или чем-то на него похожим покрытием.
        «Наномодифицированный композитный материал», - сообщил мне Искатель после того, как я обратил внимание на странный окрас стен этого помещения.
        «Ничего себе», - удивился я выданному ментоинтерфейсом ответу. Как-то не вязался он с тем, что я мог подумать о реальности этих миров.
        Но не успел я даже обдумать этой мысли или сделать хотя бы один шаг за границу круга, начертанного на полу, как Вирт завалил меня различными сообщениями:
        «Обнаружена локальная сеть класса „Исследовательская станция”.
        Обнаружена глобальная сеть класса „Галактика”.
        Произвожу подключение. Получен запрос на авторизацию. Авторизация пройдена.
        Уровни доступа. Локальная сеть: полный. Глобальная сеть: доступ ограничен. Ограничения вызваны типом передаваемых данных на уровне системных настроек доступа к глобальной сети.
        Произвожу сканирование локальной сети. Обнаружено семь серверов. Сервер авторизации. Информационный сервер хранения и передачи данных. Сервер проведения торговых операций. Сервер контроля и управления станцией. Два научно-исследовательских сервера. Вспомогательный, резервный сервер.
        В текущий момент задействованы четыре сервера. Сервер авторизации. Информационный сервер хранения и передачи данных. Сервер проведения торговых операций. Сервер контроля и управления станцией».
        «Четыре из семи, и то те, что по идее должны работать в полностью автоматическом режиме, - почему-то подумал я, хотя это было вполне логичным выводом. - Значит, если три оставшихся никому не нужны, будут моими».
        Но это так, нереальные планы на будущее. Конечно, имущество карман не тянет, но пока даже непонятно, как к ним подступиться и что с ними делать.
        «Регистрирую наличие станционной копии базы знаний. Произвожу её копирование и синхронизацию с локальной базой пользователя.
        Поступил запрос на регистрацию пользователя в местной и глобальной административных системах. Произвести регистрацию?»
        «Так, стоп, - притормозил я развившего бурную деятельность Вирта. - Какая регистрация в административной системе? Что это такое?»
        «Регистрация является стандартной процедурой и производится при первом посещении станции любого типа и назначения. После регистрации данные пользователя реплицируются по всем автономным объектам данного сектора, передаваясь также и на более высокий уровень административно-правового управления. Регистрация даёт пользователю право на свободное перемещение как по территории самой станции, так и по всем остальным объектам в секторе и за его пределами, не превышающем уровня его доступа. Эта процедура предоставляет полный доступ ко всем торгово-информационным серверам всех станций, даже тех, куда доступ пользователя ограничен. Помимо этого в данный перечень услуг входит неограниченное пользование объединённой торговой площадкой. Подключение к системе управления и контроля локального и глобального уровней ограничивается уровнем доступа пользователя. При регистрации пользователя определяется его уровень доступа в соответствии с постановлением совета Объединённого содружества миров и планет. Текущий уровень доступа пользователя в соответствии с директивой Военного совета о введении военного положения в
секторе является максимальным. Пользователю выданы административные права на контроль и выполнение текущих операций и заданий на изменение политики безопасности станции. Текущий уровень доступа также позволяет проводить регистрацию новых пользователей и осуществлять управление уровнем доступа уже зарегистрированных учётных данных. - И, посчитав, что объяснений достаточно, Вирт вновь повторил свой вопрос: - Произвести регистрацию пользователя?»
        «Постой», - ещё раз притормозил я этого торопыгу.
        Если мне не изменяет память, да и обычное благоразумие, осторожность, паранойя и логика, все подобные операции должны каким-то образом контролироваться и обязательно должен вестись некий системный лог изменений. Об этом я и спросил у кластера.
        «Такая опция присутствует, - сообщил он. - Аудит работы системы безопасности станции, к которой и относится функция аутентификации и регистрации новых пользователей, включён. В системе не предусмотрена возможность отключения данной опции».
        «Ну вот, тихо и незаметно влезть в работу станции не сможет никто, - подумал я. - Интересно, а как часто просматривают этот лог местные администраторы? Ведь кто-то же должен регистрировать тут новых пользователей?»
        Ответ Вирта меня несколько удивил.
        «Последний раз лог просматривался полтора миллиона лет назад», - огорошил меня он.
        Ничего себе. Даже по времени обычных миров это было очень давно, где-то тридцать пять тысяч лет.
        «Обалдеть! - поразился я. - Кто же создавал все эти системы?»
        И решил, коль уже примерно полтора миллиона лет туда никто особо не заглядывает, то и сейчас проверять вряд ли будет. Потому дал команду Вирту на регистрацию всего нашего отряда на административном ресурсе этой станции и дальнейшее распространение этих данных по остальным нейтральным мирам.
        «На одну проблему меньше, - порадовался я и усмехнулся. - Будем чувствовать себя здесь как дома».
        А затем подумал, что тут, на станции, должно быть много интересного и любопытного, а я всё ещё, как болван, торчу на одном месте. Кстати, как я понимаю, именно её Лениавес называл миром.
        На самом деле, видимо, когда корнол говорил о нейтральных мирах, то я почему-то думал о них именно как о каких-то отдельных мирах-планетах. Скорее всего, нечто подобное тут есть наверняка. Однако это не наш случай.
        Только оказавшись здесь и проанализировав то, что мне сообщил кластер, я сделал вывод, что это не какой-то созданный природой или творцом этой вселенной мир. Нет, все эти нейтральные миры, о которых упоминал Лениавес, как мне кажется, больше похожи на какие-то искусственные объекты, созданные когда-то давно неизвестной разумной расой или расами. Возможно, это небольшие космические станции, доки, к примеру, военные, исследовательские, научные, спасательные или пересадочные, не знаю, какие они могли там быть. Или есть ещё вариант, что это могут быть очень большие корабли или что-то аналогичное, похожее на них. В кино и книгах показывалось и описывалось множество таких космических сооружений, на которых сотнями тысяч проживали различные жители.
        Вот и то место, где я оказался сейчас, было некогда «Исследовательской станцией».
        И, посмотрев вокруг, я заметил про себя:
        «Не очень это похоже на то Средневековье, которое описывал корнол. Хотя тут с последнего посещения Лениавеса уже прошла такая уйма лет, что и нанокомпозитам можно не удивляться. Но вообще-то это всё равно странно. Почему Лениавес ни разу не упомянул, что и развитие технологий и общества здесь шагнуло далеко вперёд? Ведь даже тогда, когда здесь должен был быть он, этого нельзя было не заметить. А он говорил лишь о том, что здесь значительно вперёд шагнула только магия по сравнению с его миром. И то, как я понимаю, разница всё равно была не слишком значительной, коли в его мире были маги много сильнее Лениавеса. Как-то не вяжется это даже с тем, что первым делом бросается в глаза».
        Эта мысль немного отвлекла меня, и я чуть не врезался в странно одетого господина, материализовавшегося буквально в нескольких десятках сантиметров от меня.
        «А я думал о шагнувшем далеко вперёд прогрессе», - провожая его глазами, усмехнулся я.
        И было от чего задуматься. Под верхней одеждой он был облачён во вполне приличные доспехи. К тому же он был вооружён мечом, кинжалом и ещё чем-то странным, находящимся в чехле у него за спиной, но это наверняка также было оружием, такая угроза и тёмная пламенная аура стихии огня исходила от этого предмета.
        «Артефакт, - определил я, - какой-то артефакт стихии огня».
        «Ментоструктура (конструкт, плетение) седьмого уровня. Свойства: генерация плазмы и левитация её со сверхзвуковой скоростью по направлению генерирующего модуля. Скорость генерации: выстрел в минуту. Дальность выстрела: три километра. Восполнение ментоэнергии: через встроенный накопитель. Объём накопителя: пять тысяч энеронов. Количество выстрелов с одного заряда: семь».
        «Ну, вот и первые огнестрелы, только полностью магические», - понял я. Так что увиденное хоть как-то вязалось с тем, что рассказывал нам об этих мирах Лениавес.
        Но не успел я додумать это своё предположение, как появился ещё один путешественник, по виду простой человек, ну или хуман, в совершенно обычном костюме, похожем на рабочий комбинезон.
        Действительно, мир контрастов, слишком уж разнился внешний вид этих двоих встреченных мной разумных.
        Посмотрев на этих появившихся почти сразу за мной в центре портального круга существ, я решил, что не буду рисковать и топтаться посреди портальной площадки, и отошёл в сторону, оглядывая зал в поисках своих друзей.
        «Опасно здесь просто так разгуливать», - пришла ко мне немного запоздалая мысль.
        «Баг, мы здесь», - в этот момент позвал меня стоявший у дальней стены Мук. Его было практически не видно на тёмном фоне.
        Я пошёл по направлению к нему и только сейчас заметил своего маленького друга, ринувшегося ко мне прямо сквозь небольшую группу существ явно демонического происхождения, двигавшихся мне навстречу. Мук же дожидался меня на месте. К тому моменту, когда я пробрался к демону, радостно проверещавший зверёк уже забрался мне на плечо и обустроился там.
        «Рыкуну не понравилось», - сообщил он мне, явно намекая на опыт телепортации.
        «Надеюсь, больше и не потребуется, - приободрил я его. - Ты теперь будешь старшим стражем девушек», - добавил я.
        Правда, я не сказал ему, что он будет и единственным их охранником, по крайней мере пока.
        «Я смогу», - гордо ответил мне он.
        «Хорошо, уверен в тебе», - похвалил я его и повернулся к демону.
        - Пошли поищем это информационное табло, - сказал я, - глянем, что оставил для нас там Лениавес.
        «Нужно только понять, как оно выглядит», - ответил тот.
        - Разберёмся, стоя здесь, в зале, мы уж точно ничего никогда не узнаем, так что двинули.
        И мы стали пробираться к выходу из этого небольшого помещения, на полу которого было нанесено восемь комплектов колец, по три штуки в каждом, в центральном из которых, как я уже понял, появлялся прибывающий.
        Покинув зал, мы увидели, что он, оказывается, соединялся с ещё одним, но несколько большего размера, и тут уже было гораздо больше существ. К тому же из него вело несколько дверей в соседние залы, такие же, как и тот, из которого мы только что вышли. Заглянув в одну из дверей, я заметил несколько активированных портальных арок.
        «Видимо, это и есть те порталы, о которых так много рассказывал корнол. Одни внутренние. - Их я почему-то выделил сразу, они были оформлены в виде больших дверей, вырезанных прямо в стене помещения. И сквозь них, прикладывая руку или какую-то непонятную пластинку, довольно часто проходили всевозможные разумные, некоторые, даже не покидая зала, выходили из одной арки и сразу же проходили в другую. Многие несли различные тюки или вели с собой животных, возможно, даже верховых. - Другие же - это порталы, которые явно ведут на планеты». Они все во многом походили на те две арки, что находились в моём рюкзаке. Так что с ними тоже особых проблем с узнаванием не возникло.
        Методом исключения третий тип помещений был идентифицирован мной как приёмные залы для возвратных и телепортационных камней. Тем более я и сам появился в одном из таких и знал, как они выглядят.
        Поняв, что место, куда вышли, - это какой-то зал ожидания или нечто на него похожее, я осмотрелся.
        Да, действительно, кого здесь только не было! Хуманы и демоны были превалирующим большинством, несколько оборотней, эльфары и кто-то похожий на них, несколько существ из явно светлых планов, наверное, ангелы или кто там у них ещё есть. Были и какие-то невысокие, сутуловатые, но, судя по всему, до жути сильные создания, тащившие огромные баулы. Бороды у них отсутствовали, но я почему-то решил, что это гномы. Наличествовали и какие-то сероватые гиганты, в дальнем углу стояла пара существ, похожих на больших насекомых, мимо меня проскользнул кто-то, напоминающий варана, идущего на задних лапах. В общем, рас тут можно было насчитать предостаточно.
        Искатель сразу постарался занести их всех в нашу базу знаний, классифицируя и идентифицируя их, а также их физический потенциал и магические способности.
        Вон маги, это тоже маги, это несколько простых разумных. Дальше парочка воинов. Какие-то торговцы. Группа гномов. Это несколько демонов. За ними два светляка, ангелы они там или кто. Кто-то непонятный, по предположению Искателя, какая-то форма разумного дерева. Что это или кто, я не разобрал. Тот - прямоходящий ящер. Посмотрев на него, я заметил ещё одного, следовавшего за ним. Какой-то мелкий хлипковатый демон.
        «О, этот тип явно маскируется, следя за вараном», - комментировал я про себя увиденное.
        «Но не с целью убить, - стал утверждать ментоинтерфейс, проанализировав его ауру, - ему всего лишь что-то от него нужно».
        Ещё раз посмотрев на него, до меня дошло:
        «Так это всего лишь мелкий воришка!» - И я постарался глазами указать на него как раз проходящему мимо меня варану.
        Тот посмотрел на меня в ответ и странно приоткрыл свою пасть, слегка кивнув мне.
        «Никогда бы не подумал, что этот хищный оскал у кого-то может называться улыбкой, но для него это похоже так и есть, - догадался я. Посмотрев вслед этой парочке, я подумал: - Бедный демонёнок, - от этой мысли мой рот сам расплылся в ехидной усмешке, - даже не догадывается, что варан превратился из жертвы в охотника и теперь просто играет с ним. Видимо, скучает дядька, вот и решил немного порезвиться и размять косточки». Этот вывод напрашивался сам собой, когда я смотрел, как этот непонятный рептилойд, лавируя между небольшими кучками существ, гоняет воришку из одного конца зала в другой.
        Неожиданно что-то поменялось в атмосфере ожидания, царящего здесь. Стали ощущаться настороженность и опасность, будто витая в воздухе вокруг нас.
        «Это что?» - удивился я такой резкой смене эмоционального фона.
        При этом на нас справа стало надвигаться какое-то облако тоски и скорби. Даже непробиваемый Мук повёл плечами.
        «Что-то намечается», - произнёс он.
        Я кивнул ему и повернулся в ту сторону.
        Да, мы сразу выделили эту небольшую группу из шести демонов, среди которых как раз и были те серокожие гиганты. Именно они и излучали то сильное чувство настороженного отношения, к тому же от них так и тянуло силой и угрозой. И ещё, когда я посмотрел на них, в душе возникало что-то странное и немного непонятное мне, то, что я никак не мог объяснить.
        «Они идут умирать», - вдруг чётко осознал я. Непонятно, что заставило меня сделать именно этот вывод, но я теперь точно знал, что не ошибаюсь.
        А ещё во всём этом была какая-то неправильность. Что-то тут не так.
        «И ведь не по своему желанию они это делают, - было моей следующей мыслью, - их кто-то подставил, и они прекрасно понимают это, только по какой-то причине не могут ничего изменить».
        Нечисто было что-то в этом деле. И у меня прямо руки зачесались от желания влезть в него по уши. Раньше я вроде за собой никаких таких странных привычек не замечал. Но раньше у меня многого не было, что есть теперь. Вот, видимо, и любопытство в неуёмном количестве проснулось.
        И авантюризм никогда не был моей второй натурой, ну или что тут заставило меня сделать шаг вперёд, по направлению к этой группе. Тем более и интуиция чуть ли не вопила, правда, где-то глубоко внутри меня, что это просто необходимо сделать, как-то повлиять на происходящее, изменить эту ситуации, срочно исправить.
        «Время есть, - решил я, - значит, постараюсь им хоть чем-то помочь». И я вновь взглянул на приближающихся воинов.
        Странно то, что в них совсем не было страха. Они были готовы к той участи, что их ждёт. Лишь какая-то печаль и горькая обида на то, что они так глупо попались в расставленную им ловушку.
        - Непонятно, - пробормотал я и пригляделся к ним повнимательнее.
        Это явно группа наёмников, и неплохих, судя по их отточенным и при этом каким-то пластичным движениям охотящегося хищника. Однако в них была одна странность: ни у кого из них не было никакого оружия, даже доспехи были не у всех. Вернее, они были лишь у одного и какие-то непонятные, будто собранные из разных комплектов. Больше похожие на сборную солянку, чем на один цельный комплект брони. Будто собрали с миру по нитке, у кого что было, и постарались хоть как-то увязать это в единое целое. И надели в этот непонятный защитный костюм самого худого и стройного, по-видимому, лучника. Большего понять по этому закутанному в этот странный стальной винегрет существу у меня пока не получилось, но это точно не мечник, не было в нём той смертоносной текучести идущих рядом с ним бойцов. Он вообще был какой-то непонятный, не очень-то похожий на воина. Хотя и был закутан в доспехи с ног до головы. Даже лицо и фигуру рассмотреть не получалось.
        Не знаю, почему я это сделал, но когда они проходили мимо, я в приветствии склонил голову и произнёс на немного грубом и резковатом на слух наречии, обращаясь почему-то к одному из серокожих:
        - Удачи в вашем деле.
        Отряд остановился, и один из наёмников посмотрел на меня долгим оценивающим взглядом.
        - Спасибо, - просто поблагодарил он, и обречённые двинулись дальше. Никаких эмоций в ответе, простая вежливость и абсолютно никакого интереса.
        «Негусто», - подумал я.
        Однако меня это вполне устроило. Хорошо, что я не засветился тут перед всем обществом, можно сказать, по своей глупости. Не было у меня желания высовываться.
        А вот желание помочь этому отряду почему-то только окрепло.
        «Мне нужно как-то проследить за ними», - понял я.
        И поэтому, когда они проходили мимо меня, Искатель успел сделать слепки их менто-информационных полей, а я прилепил метки к каждому из них, даже сделал так, чтобы можно было различить, кто из них кто по этим самым моим меткам.
        Это было несложно, особенно теперь, когда я практически напрямую вытаскивал данные из базы знаний, минуя как кластер, так и ментоинтерфейс. Это оказалось очень удобным и быстрым. Но что самое важное, поиск теперь срабатывал почти мгновенно.
        Вот и сейчас, стоило мне подумать о некоей возможности градаций меток по определённому параметру, как сразу выскочила сотня вариантов. Я, естественно, выбрал самый простой и надёжный из них в реализации.
        «Так, группа направилась в ту же сторону, что хотели идти и мы», - увидел я, что воины собираются покинуть этот зал ожидания.
        Я подхватился следом за ними, по дороге инструктируя Мука.
        - Сейчас быстро идём к информационному стенду, - к тому моменту я уже понял, что это такое, многие приезжие подходили к нему и что-то там смотрели, - находим сообщение, что оставил для нас Лениавес, и вы с Рыкуном идёте туда.
        «Почему только мы?» - спросил тот.
        Я кивнул ему в направлении идущего несколько впереди нас отряда и сказал:
        - Не дают они мне покоя. Нужно разобраться.
        «Понятно», - произнёс демон.
        Нравилась мне эта немногословность нашего «самого младшего» товарища.
        - Хорошо. Так вот, вы идёте с Рыкуном. Сообщите нашим, что мы прибыли нормально и я скоро буду. Если меня не будет часа через четыре, то пусть отправят по моему следу его, - и я указал на зверька, - он сможет найти меня в любом случае. До того момента пусть пока ничего не предпринимают.
        «Да», - кивнул, подтверждая, что понял меня, Мук.
        «Рыкун с тобой», - резко вклинился в наш разговор мой пушистый маленький друг.
        «Нет, - ответил ему я, - во-первых, на тебе охрана девушек, а во-вторых, если со мной что-то случится, то разыскать, кроме тебя, меня никто не сможет. Так что ты иди с Муком».
        «Хорошо, - согласился зверёк, - но мне это не нравится».
        «Прости, но так нужно». - И я успокаивающе погладил его по спине.
        Одному мне и правда будет проще как следить, так и предпринимать какие-то действия.
        Мы подошли к информационному табло.
        «Как оно, интересно, работает? - задумался я. - Как мне тут найти сообщение от Лениавеса?»
        И как только эта мысль промелькнула в моей голове, ментоинтерфейс сообщил:
        «Обнаружено слабое сканирующее ментальное поле».
        А на экране высветилось:
        «Поиск по ключевому слову. Отправитель: Лениавес. Поиск завершён. Нет результата».
        Так, всё понятно.
        Но ещё мне стало интересно другое. Кластер абсолютно ту же информацию по поиску продублировал и в своём интерфейсном окне. Поэтому я, уже обратившись к системе поиска через его интерфейс, задал в поиск: «Сообщение от Лэта для Рыкуна».
        И ещё даже быстрее, чем на информационном табло, от которого я пока не отошёл и которое всё ещё, видимо, продолжало получать мои команды, оно появилось в окне сообщений кластера.
        «Поиск по ключевому слову. Отправитель: Лэт. Получатель: Рыкун. Поиск завершён. Найдено одно сообщение. Вывести?»
        «Да», - согласился я.
        «Мы остановились в таверне „Жирный боров”. Владелец - демон Длон. Таверна недалеко. Находится на границе между кварталом наёмников и мастеровых. Три квартала вперёд по улице, что сейчас прямо перед вами, и потом один квартал налево. Адрес: переулок Старших Стражей, дом один. Это первый дом справа по направлению движения. Яркая красная вывеска с каким-то коричневым зверем, под ней название таверны. Мимо пройти сложно. Ждём вас. Лэт».
        - Ну вот, - показал я Муку на появившееся на информационном стенде сообщение, оставленное для нас, - это от Лениавеса. Понял, как найти?
        «Да, - ответил Мук, - но я не разобрался, как ты смог разыскать его письмо».
        - Ну… - и я задумался, - просто захотел найти письмо от Лэта, оставленное Рыкуну. И он нашёл одно сообщение.
        «Странно. Я тоже об этом думал, но реагировал он только на твои команды. Может, для этого нужно встать сюда?» - сделал он вполне логичный вывод, указав рукой на какой-то небольшой полукруг жёлтого цвета, находящийся перед информационным стендом.
        - Наверное, - кивнул я.
        И хотел было передвинуться в сторону, уступая ему место, чтобы он мог попробовать ещё раз, как заметил, что группа наёмников перешла на другую сторону улицы и свернула в какой-то проулок.
        - Ладно, сейчас не время. Разберёмся с ним, - и я попинал стенку около консоли ногой, - потом. А сейчас идите и предупредите наших. Я пошёл за наёмниками.
        И, кивнув Муку и Рыкуну, побежал в сторону того проулка, где скрылся небольшой отряд.
        «Мы на военном положении, - сам себе дал я указание, - так что действуем так же, как и в городе мёртвых».
        Осторожность, незаметность, разведка и слежение. Я не знал, во что ввязываюсь, и поэтому мне нужно было понять, как себя вести, а следовательно, это были наилучшие постулаты на данный момент.
        Поэтому я постарался слиться с толпой и исчезнуть. Правда, я даже не представлял, как сейчас выгляжу со стороны, но мне почему-то казалось, что вроде как ниндзя или кого-то подобного. Как-то я подумал, что буду красться или передвигаться вдоль стен, перебегая от одного затемнённого участка к другому, пробираться тёмными переулками и прочее. В общем, разная такая шпионская дребедень в голове, почерпнутая из современного кино. Хотя краем сознания я и понимал, что со стороны это должно выглядеть, наверное, очень глупо.
        Однако Вирт продублировал мне картинку, переданную с интерфейса управления костюмом. И я увидел, что выгляжу вполне нормальным человеком, прогулочным шагом идущим куда-то по своим делам. Как я понял, в городе это как раз таки вполне обычное и нормальное поведение, на которое вряд ли кто-то обратит особое внимание. Это же не жутко таинственный идиот, поведение которого заинтересует очень многих.
        Так что непонятно кем привитые мне и внедрённые навыки не дали сбоя и в этот раз. Я вполне нормально сливался с толпой, не привлекая к себе внимания.
        Плюс ещё активировалась способность скрыта, об этом мне сообщил Искатель. Ей в Лесу или городе древних не находилось особого применения по той простой причине, что там на меня внимания и так особо никто не обращал или не видел, а здесь, в толпе разумных существ, она заработала в полную силу.
        Двигаться за группой наёмников было нетрудно. Держался я от них на достаточно большом расстоянии. В этом мне помогло немного модернизированное моё сторожевое плетение, совмещённое с моим магическим зрением. Я прекрасно видел всю магию, окружающую меня. Эта станция была буквально перенасыщена ею. Также я видел огромное количество всевозможных плетений, амулетов, артефактов и иных магических или околомагических вещиц, которые регистрировал, а если успевал, то и делал копию их ментоинформационного поля, а затем идентифицировал с помощью Вирта и заносил в нашу базу Искателя.
        Поначалу я старался отслеживать весь этот процесс, но в конце концов понял, насколько это бесполезное занятие при таком количестве магии вокруг. Поэтому за дальнейшее пополнение и идентификацию обнаруженных магических предметов и прочего барахла сейчас полностью отвечал ментоинтерфейс, благо его производительности в текущем обновленном варианте в связке с кластером на это хватало с лихвой.
        Кластер оптимизировал работу сторожевой сети и моего зрения так, что они стали более точно определять местоположение любого существа или предмета, я же дополнял полученную картинку тем, что видел сам. Вдобавок мы соотнесли зарегистрированные данные и наложили их на виртуальную модель, создаваемую ментоинтерфейсом при постоянном сканировании окружающего пространства.
        Теперь я с точностью буквально до миллиметров мог определить местоположение любого существа, предмета, комнаты, какого-либо объекта или здания, мог разглядеть его менто-информационное поле и иные магические составляющие, запросить его параметры, биохимический состав или структурную физическую модель, если это, конечно, требовалось, у Искателя. При этом сам ментоинтерфейс параллельно составлял объёмную модель-карту города, синхронизируя её с найденной кластером аналогичной, но, видимо, очень устаревшей картой станции в местной базе знаний и внося в неё соответствующие изменения. Он также заполнял её данными о расположении тех или иных встреченных нам на пути существ и различных объектов, внося их текущие координаты и пометки на карту.
        По сути, так мы могли отслеживать перемещение различных существ или смещение тех или иных предметов. Не знаю, зачем это могло понадобиться, но такая функция присутствовала, и мы решили от неё не отказываться.
        Вот так, следя за движением группы наёмников, которые двигались где-то в сорока метрах передо мной, я и шёл за ними.
        Я мог точно определить, куда в том или ином случае направляются те, кто вызывал мой интерес, соотнеся их маршрут с данными на карте. К тому же для большей точности я постоянно контролировал окружающее нас пространство. Этот контроль ограничивался радиусом и моего сторожевого контура, и сканирующих мощностей ментоинтерфейса. Однако теперь, после многочисленных модернизаций и оптимизаций, он значительно возрос и достигал как у меня, так и у Искателя трёхсот метров. Получается, я мог с уверенностью контролировать площадь диаметром где-то шестьсот метров вокруг меня. Что давало мне неоспоримое преимущество.
        Правда, были и такие участки, куда я не мог пробиться ни сканером ментоинтерфейса, ни сам исследовать эти места отдельно, ни сделать это совместно с Искателем. И подобные места вызывали у меня повышенный интерес, сразу притягивая моё внимание, вдобавок подстёгнутое интуицией. Она упорно твердила, что во многих таких аномалиях скрыты достаточно ценные вещи. Во многих, но не во всех.
        Чтобы не забыть о них в будущем, все эти аномальные области вносились Искателем в созданный специально для этого раздел карты, где сохранялись их координаты и то описание, которое удавалось получить ему из тех или иных источников. Его сканеры, моё сторожевое плетение или видение, база знаний кластера и базы, карта города и, конечно, моя интуиция в некоторых случаях давали довольно интересный результат. Например, отойдя от телепортационной площадки на пять кварталов, я нашёл какое-то небольшое здание, даже можно сказать, каморку с вывеской о продаже, которая, однако, в ментальном плане имела настолько сложную менто-информационную модель, что мы из интереса прошерстили базу знаний кластера и базы.
        И как оказалось, сделали мы это не зря. Выходило, что это небольшое помещение, бывшее раньше, судя по данным, полученным из базы станции, лавкой какого-то мага, представляло по своей структуре немаленький такой пространственный карман, попасть в который можно было, лишь выполнив какую-то цепь манипуляций внутри самого помещения.
        - Любопытно, - пробормотал я, проходя мимо него.
        Этот объект вызвал такой пристальный интерес у меня и Искателя, что мы особо пометили его, и уже через регистрацию, оформленную кластером в местной информационной сети, на торговой площадке заморозили эту продажу, кстати неактивную уже несколько сотен лет, назначив меня как потенциального покупателя.
        Что меня удивило: мельком проглядев этот раздел объявлений, размещённых в сети, я понял, что бывшая лавка мага сбывалась по прямо-таки бросовой цене. Но я решил не заморачиваться пока этим вопросом, так как предварительный заказ ни к чему не обязывал, да и местных денег-кредитов в наличии у меня не было. А время разобраться со всем у меня ещё появится.
        Кстати, я обратил внимание, что мне предлагалось два способа оплаты. Безналичными на указанный счёт в местном банке, который можно было выполнить, указав какие-то свои реквизиты. Вирт сразу же провёл мою регистрацию в местной банковской системе, оставалось прийти в их местное отделение и закончить её. Там нужно было подписать какие-то документы, сдать слепок своей ауры и получить их вариант местной магической кредитной карточки. В общем, я так понимаю, там предоставляли полный перечень услуг любого современного банка моего мира.
        И второй вариант оплаты - наличными при встрече с продавцом и последним владельцем. Тут называлось время и место, где его можно будет найти: каждый вторник и пятницу с шести до девяти вечера. Звали продавца Торлик Прыгун, он был поисковиком. Местом встречи была указана таверна «Жирный боров».
        В общем, запомнив все это, я отложил пока решение этого вопроса на будущее и вернулся к моей текущей проблеме. Наёмникам. И сейчас так получалось, что они продвигались прямо в направлении одной из таких вот замеченных мной аномальных зон, расположенной, по-видимому, в заброшенной части станции, как раз на её окраине. Но что-то аура, окружающая эту аномалию, мне совершенно не нравилась. Боль, смерть, какая-то внутренняя гниль. И потоки, океаны мучений и пыток.
        «Куда это вас несёт?» - спросил я сам у себя.
        К этому моменту мы с ними прошли уже почти двадцать девять кварталов.
        «Далековато я забрался, но не отступать же теперь», - решил я и двинулся дальше вслед за наёмниками.
        С удалением от центральной, как я понимаю, части станции обстановка несколько поменялась. Хоть строения и не потеряли своего высокотехнологичного лоска, но вокруг сейчас наблюдались сильное запустение и какая-то общая деградация. Стали во множестве мелькать какие-то подозрительные личности, странные магазинчики и лавки, от которых периодически так и тянуло смертельной опасностью и жаждой обогащения.
        На дверях таких магазинов я прочёл названия. Это были магические или алхимические лавки, но, судя по тому, что я чувствовал и пару раз видел, имели они строго специфическую направленность, в большинстве своём связанную с убийствами себе подобных существ и прочим в том же духе.
        Первые мгновения, передвигаясь по этому царству криминала нижнего мира станции, я ещё чувствовал какие-то волны внимания, направленные в мою сторону, но независимо от меня самого в голове произошёл некий резкий щелчок, и моё сознание переключилось.
        «Активирована ситуационная модель. Хищник. Дикий зверь. Криминал. Авторитет. Убийца», - появилось сообщение на интерфейсном окне Искателя.
        После этого я догадался, что там произошло, и мне стало понятно, что это всего лишь одна из способностей, доставшаяся мне от ментоинтерфейса, - умение перевоплощаться, становиться кем-то иным, умение натягивать, вживаться, полностью перевоплощаться в некий образ или тип личности. Вот сейчас я и стал какой-то смесью из перечисленных Искателем моделей поведения.
        Но главное, что после этого местные совершенно потеряли ко мне хоть какой-то интерес. Я стал одним из них. Стал тем, кто сам рыщет в поисках наживы тёмными вечерами по мрачным и узким закоулкам этой станции. Стал крысой этого города. И крысой, с которой опасаются связываться не только другие такие же смертельно опасные грызуны, но и местные коты-боссы.
        К наёмникам же обитатели грязных кварталов (это название мы выяснили в базе знаний станции) хоть и присматривались очень тщательно, но тоже не спешили слишком уж обращать на них внимание и заводить близкое знакомство. Видно, даже тут прекрасно понимали, кто перед ними и с кем придётся иметь дело.
        Только совершенно не понимал я, что могли забыть эти демоны из разных миров именно здесь, да ещё с таким заупокойным настроем.
        Смысла следовать за наёмниками больше не было, конечную точку их маршрута я выяснил, как сверившись с картой, так и доверяя своей интуиции. А потому ускорился и обходными путями прокрался к этой непонятной аномалии.
        Я опередил группу где-то на пять - семь минут.
        Их целью являлось некое здание с охраной из двух существ, выставленной на входе. Кроме того, просканировав пространство вокруг него, я обнаружил ещё четыре скрытых поста, и они прекрасно контролировали подходы к этому небольшому сооружению со всех сторон, перекрывая как пути наступления, так и возможного побега. Кстати, вооружены все они были кроме обычных луков ещё и плазмомётами, это те самые артефакты, один из которых я видел на портальной площадке у одного из путешественников.
        Составив карту, я нашёл небольшую лазейку в здание. Часть крыши с небольшой дверью выходила за пределы наложенного на здание охранного контура, и именно через неё можно было попытаться незаметно проникнуть внутрь его.
        Единственное, что меня смущало, - я не мог понять, что находится внутри здания и почему его окружает такая мрачная и гнилостная атмосфера.
        Но нужно было идти дальше. А поэтому - прыжок - и я нахожусь у нужной мне двери на крыше здания. Конечно, на неё было наложено слабое защитное плетение, но Вирт практически мгновенно разработал алгоритм его деактивации и небольшой модернизации, что я и проделал с помощью Искателя. Самое прекрасное в этой его последней затее было то, что охранная система полностью восстановится через тридцать минут. Меня такой период вполне устраивал, ведь убраться отсюда я должен был значительно раньше, ещё до прихода наёмников.
        Так, я внутри. Никакого освещения. Но меня это не пугает. В подземельях города древних был сплошной мрак, и то я себя чувствовал там вполне комфортно. Ну а здесь светлее. Но зато теперь, попав внутрь этого здания, я понял, что именно сама постройка и мешала мне удалённо заглянуть внутрь её. Вернее, охранное плетение, которое закрывало это строение, никак не влияло на внешнее сканирование, а вот материал, из которого построили это здание, как раз таки очень сильно этому препятствовал. Он полностью поглощал в избытке разлитую внутри дома энергию. Тёмную энергию смерти.
        И судя по всему, домом этим пользовались очень долго. По расчётам Вирта, не меньше нескольких тысяч лет. Выводы такие он сделал по той утечке ментоэнергии, которую мы регистрировали снаружи, и той её концентрации, что была зарегистрирована нами сейчас. И утечка эта была следствием очень долгого использования этого дома, коль даже такой надёжный способ маскировки магической деятельности дал сбой и ментоэнергия настолько пропитала его, что стала потихоньку просачиваться наружу.
        Поэтому, попав внутрь охранного периметра здания, я смог полностью его просканировать. И увиденное мне очень не понравилось.
        Во-первых, здание было переполнено магией смерти. Тут её было ещё больше, чем в городе мёртвых.
        Во-вторых, Вирт идентифицировал источник столь сильного магического фона. Это какой-то древний алтарь. Настолько древний, что он не только сам пропитался болью и мучениями жертвоприношений, что приносили на нём, но и пропитал ими все здание изнутри.
        «Как его только не заметили раньше?» - удивился я.
        В-третьих, алтарь был настоящий. Именно такие алтари и были истинными источниками получения магической энергии, через жертвоприношения, а также могли призвать то могущественное существо, которому служили. И как раз этот самый алтарь был привязан к какому-то живущему за счёт падали или мертвечины древнему демону или тёмному богу. Вот эта самая связь и давала такой сильный гнилостный противный дух этому месту.
        «Пиявка, - почему-то подумал я о том, кому служили и приносили жертвы местные жрецы. - Насколько я помню, объединения людей, поклоняющихся таким богам, назывались тёмными ковенами», - почему-то вспомнилось мне. Не знаю, где я это умудрился вычитать, но теперь примерно представлял, с кем мне придётся иметь дело.
        Правда, я до сих пор так и не понял роли наёмников во всём этом деле.
        В-четвёртых, в здании было около сотни существ. С десяток охранников, они кучковались в основном около выхода из здания, там была небольшая комнатка, видимо, караульная. Периодически двое из них перемещались по периметру первого этажа. Тридцать магов. Вернее, жрецов тёмного бога. Они были прямо пропитаны силой этого алтаря. Сильные и древние существа. Не слабее того же Мука. И эти маги собрались не в зале с расположенным там алтарём, а несколько выше. И последние оставшиеся шестьдесят разумных были сосредоточены в одном помещении, расположенном рядом с залом, где находился алтарь.
        «Слишком они разные, потерянные и напуганные, - понял я, - и среди них нет магов».
        Вернее, инициированных магов, как подсказал мне кластер.
        «Так, что имеем. Толпа напуганных разумных. Шестьдесят штук. Сюда по какой-то причине идёт ещё шестёрка с пониманием того, что они умрут. Шестьдесят шесть. Интересное число. Дальше. Алтарь тёмного бога или очень сильного демона. Куча жрецов».
        Вывод напрашивался один. Жертвоприношение. И жертвами будут те шестьдесят.
        Но так и непонятно участие наёмников, не в жертву же они собрались сами себя принести?
        И я вновь присмотрелся сначала к магам, а потом к тем, кто ожидал своей участи на алтаре.
        - Так. Это уже интересно, - пробормотал я.
        Несколько существ, скорее всего дети, имели менто-информационное поле очень схожее с тем, что я видел у серокожих, шедших сюда вместе с отрядом.
        «Похоже, весь сыр-бор из-за них», - подумал я о детях.
        Тем более как раз трое из них и были теми несколькими неинициированными магами, о которых сообщил мне Вирт.
        Но что они собирались делать, я не понял. Обменять свои жизни на их? Так детей было пятеро. Или тот субъект в странных доспехах должен был их увести? Вполне возможно. Но тогда не решается моё предположение о шестидесяти шести.
        «Хотя… - я вновь осмотрелся вокруг, - всё решается».
        Если отряд войдёт в небольшой дворик перед домом, то выйти назад он уже не сможет. Это ловушка. Сначала я не мог понять предназначения этого сдерживающего и парализующего плетения, что было вложено в него, но теперь всё встало на свои места.
        «Ждут только их, - догадался я. - И коль собрались, судя по всему, все местные шишки, то сегодня будет не рядовое жертвоприношение, а что-то более значимое. Например, раздача силы или призыв их покровителя».
        Но есть у меня идейка, как немного нарушить их планы. Самое простое - это элементарно украсть их алтарь, но как-то мне даже прикасаться к нему не хотелось. Поэтому первое, что нужно сделать, - это разрушить его.
        Второе: такие пиявки наверняка не нравятся не только мне, но и всем остальным. А если я ошибаюсь, то это уже их дело. Отрезав магов и жрецов от источника их силы, нужно уничтожить, стереть с лица земли прислужников этой тёмной гнили.
        Ну а с остальным, я думаю, разберутся сами наёмники.
        Так, первый шаг. Я планомерно расставил все метки. Это необходимо было сделать заранее для дальнейшей оперативности. Потому как, отрезав магов от источника, я почти в громкоговоритель заявлю о своём присутствии здесь.
        Дальше. Магов слишком много, и на всех есть какой-то тип индивидуальной защиты.
        «Не слишком они доверяют друг другу в этом гадючнике» - эта мысль меня немного порадовала.
        Я не смогу всех их уничтожить или покалечить. На ком-нибудь споткнусь. Поэтому нужно что-то убойное, что сможет накрыть разом всю эту толпу.
        Есть, нашёл я одно вполне подходящее плетение. Крови, конечно, будет много, но я не собираюсь убираться в этом доме, так что не страшно.
        «Плетение „Вихревое лезвие” (я же назвал это заклинание просто - „Циркулярка”). При помощи его происходит сжатие объёма воздуха в тончайшую плоскость, её дальнейшее уплотнение и раскручивание вокруг своей оси. Скорость вращения и плотность плоскости воздуха регулируется объёмом поступления ментоэнергии в плетение. По своим свойствам этот воздух сначала напоминал обычный лёд. Постепенно превращаясь в металл или алмазы. Скорость оборотов: от пяти тысяч в минуту до нескольких десятков тысяч в зависимости от объёма поступления ментоэнергии. Диаметр окружности: семь метров. Работает удалённо. Сила и дальность воздействия варьируется в зависимости от энергии, вложенной в структуру. Рекомендация к использованию: дополнительно с данным модулем применять и какой-либо защитный модуль (оператором изучен и активирован ментальный модуль защитного поля второго уровня). Вывод: данный модуль рекомендован к использованию оператором в нестандартном применении. Расход ментоэнергии: от тысячи пятисот до десяти тысяч энеронов. Условие: обязательно указать точку привязки плетения. Предупреждение: особо опасно в
замкнутых помещениях».
        «Вот оно, - понял я, как только увидел последнюю надпись, - это именно то, что мне и нужно».
        Развлекаться, так по максимуму.
        Кроме двенадцати точек привязки плетения для «Циркулярки» в зале с магами (здесь будет один мясной фарш), я ещё одну кинул в комнату к охранникам и по одной привязал к каждому замеченному мной секрету. Не у дел останутся только те, кто сейчас стоит на посту и, возможно, пойдет в очередной обход.
        «Ну, пусть этим повезёт, - принял я решение, - не маньяк же я, да и дурные вести кто-то должен разнести. Те, кому надо, поймут, а те, кому не надо, испугаются. Главное, нужна пара свидетелей».
        Так что, если кто-то выживет из охраны, не страшно.
        А вот жрецов я собирался пустить под нож всех, дюже они мне не понравились. Не представляю, сколько жертв должно было пройти через этот алтарь, чтобы это здание могло так пропитаться смертью и ужасом.
        Вроде всё. С этим разобрались. Теперь алтарь. С ним всё намного сложнее. Я сначала хотел просто его разрушить, но потом решил, что этого будет недостаточно. Нужно не только наподдать жрецам, но и хорошенько прищемить нос тому, кто развёл весь этот клоповник.
        Поэтому я стал искать что-то подходящее, при этом дав команду Вирту разработать дополнительную структуру, которая сможет разрушить алтарь изнутри.
        С самой процедурой разрушения проблем не было, я так уничтожил уже один источник-алтарь, так что и этот, скорее всего, можно разрушить подобным образом. Тем более что система циркуляции тёмной ментоэнергии у меня была, и работа с этим алтарем не доставит мне никаких проблем или неприятностей, разве что моральных.
        «Хотя нет, не доставит даже их». - Я вспомнил, для чего это делается.
        После чего даже не усомнился в том, какие средства можно и придётся для этого использовать.
        «Поглощение сущности - и этого алтаря больше нет», - решил я.
        Но шанса воспользоваться такой прочной связью, что за всё время существования этого алтаря образовалась между ним и той тёмной сущностью, которой он служил, я просто не мог упустить, как и отправить ему маленький подарок из нейтральных миров.
        «Так, что у нас есть?» Но, как ни странно, ничего подходящего в принципе не было. Удалённые атаки с использованием сети почему-то никто никогда здесь не рассматривал как серьёзное оружие и не применял, хотя некая система, связывающая все эти разрозненные миры в единую сеть, существовала. Тогда как у нас в мире подобное практиковалось повсеместно.
        «Неужели ничего нельзя сделать?»
        Ведь вирусы, трояны и прочие хакерские штучки идеально подошли бы в этом случае.
        Кластер сразу уцепился за эту идею. Как создать вирус, он пока не понял. Но прицепить к одному потоку ментоэнергии любое дополнительное плетение для него не составило особого труда. Главное, этот поток каким-то образом промаркировать, чтобы создать для ментоструктуры какую-то определённую точку привязки.
        А вот тут-то как раз было множество вариантов, и один из них мы использовали, внедрив плетение прямо в структуру алтаря.
        Теперь следовало как-то подать на него ментоэнергию, желательно побольше, чтобы наш маленький сюрприз не заметил получатель. А когда он начнёт поглощать и использовать её - вдруг она попадёт не сразу к нему, а в накопитель ментоэнергии, - то это плетение активируется. В него я поместил некий аналог вакуумной бомбы, которая сработает изнутри.
        И если я правильно понял и всё рассчитал, то после активации моего ментомодуля от головы этого непонятно кого не останется и следа. Как, впрочем, и от него самого. Радиус действия - три метра. Надеюсь, он будет один, когда наш подарок рванёт.
        Пакостить оказалось не так и сложно.
        Или это я уже привык работать с ментоструктурами, или мне так здорово помогли в этом Искатель с Виртом, но сделал я всё практически мгновенно.
        «Ну, всё готово. Осталось только начать», - удостоверился я и дал себе мысленную отмашку.
        Прыжок.
        Я в алтарном зале. Гнилостный дух, смерть и мучения тут ощущались ещё сильнее, чуть ли не на физическом, материальном уровне.
        Беру под контроль алтарь. Разрушать его пока рано.
        Накидываю на зал с магами мощное плетение по поглощению ментальной энергии. А она там скоро будет в избытке. Прокладываю канал от этого плетения к алтарю. Закрепляю его. Теперь всё готово для отправки посылки с сюрпризом.
        Размещаю плетения и создаю единый узел для их активации.
        «Надеюсь, ментоэнергии мне хватит», - думаю я и начинаю ругать себя всякими нехорошими словами. Зачем использовать свою, когда её вокруг разлито целое море.
        Поэтому уже на алтарный зал накладываю аналогичное плетение по сбору свободной ментоэнергии и перенаправляю её в точку активации, распределяя её так, что большая часть уходит в зал к магам, а остатки поровну делятся между заклинаниями, закреплёнными за постами с охраной.
        Так, что ещё?
        Ничего. Ну, значит, поехали.
        Активирую плетение по сбору ментоэнергии и сам вдобавок вливаю часть собственного запаса в узловую точку распределения.
        И тут начался праздник души и тела.
        Охранники погибли мгновенно. Оказалось, что я немного переборщил с «Циркулярками» для них.
        Быстро деактивировал плетения, предназначенные для охраны, и всю энергию перенаправил на магов.
        Защита магов было много лучше, но многократное дублирование «Лезвий» из сжатого до состояния сверхпрочного металла воздуха она выдержать не могла. А тут я активировал ещё и откачку ментоэнергии из их зала. Они и до этого были на голодном пайке, основной канал поступления ментоэнергии мной был перекрыт заранее, так ещё теперь стали терять и свою собственную. Сначала магическую, а потом и жизненную. Они ещё сопротивлялись, но в конце концов многочисленные пилы из сжатого воздуха добрались до каждого из них, разрезая их в мелко нарубленный фарш. И буквально через несколько секунд всё было закончено.
        Во всём доме и за его пределами в живых остались только два охранника, стоящие на посту у входной двери. И естественно, пленники.
        После того как я откачал энергию из зала с магами, то весь её объём, накопленный в алтаре, я отправил по той нити, что связывала его с хозяином.
        «Приятного аппетита, - пожелал я неизвестному и мысленно произнёс: - Поглощение сущности».
        Как оказалось, в алтаре оставалось ещё очень много ментоэнергии. Благодаря ей я пополнил затраченный на создание заклинания «Циркулярки» свой запас энергии.
        Было видно, как с поглощением сущности начала разрушаться и структура алтаря из-за отсутствия удерживающей её ментоэнергии.
        «Всё, теперь он мёртв, - подумал я о и так уже мёртвом камне. - Но теперь он мёртв ещё магически», - поправил я себя.
        И в это время заметил появившихся у входа на площадь перед домом наёмников.
        Пора делать ноги.
        Прыжок.
        И я исчез из уже теперь мёртвого зала с алтарём какого-то слишком уж жадного до энергии бога.
        Но из дома сразу уходить я не стал.
        Хотя в комнате магов ничего интересного после того, как там поработали «Циркулярки», найти было невозможно, но я заметил в доме несколько тайников, которые нельзя было оставить необследованными.
        Первый тайник был защищён несложным плетением, которое мы разобрали на раз. Но он оказался заполнен какими-то бумагами, разбирать которые я не стал, а просто все закинул к себе в «инвентарь».
        Второй тайник оказался более сложен, но тоже не доставил особых проблем. В нём были, видимо, местные деньги - кредиты, порядка семидесяти тысяч, пара амулетов и мешочек с каким-то непонятным песком. Всё это тоже отправилось в мой загашник.
        И последний, третий тайник был самым сложным. С наскока его вскрыть не удалось. Поэтому мы сделали ментокопию его плетения, потом откачали из оригинала энергию и только тогда открыли тайник.
        Опять деньги, бумаги, похоже, более ценные, чем те, что я нашёл в первом сейфе, и шкатулка с каким-то мощным артефактом. А также несколько возвратных камней разной степени изношенности, однако с одинаковым встроенным в них плетением.
        «Привязаны к одной точке», - понял я.
        Забрав их, я, заглянув ещё раз в тайник, не поверил своим глазам. Внутри его лежал ещё один артефакт древних, напоминающий широкий бронзовый браслет без украшений, подобный тому, что я использовал в городе мёртвых. Однако с этим в паре шёл ещё какой-то инфокристалл, который лежал рядом. Почему я подумал, что они вместе? Наверное, потому, что кристалл был прицеплен к браслету некоей цепочкой.
        Оба этих предмета также оказались у меня.
        «Ну, теперь точно всё», - решил я, но опять не ушёл.
        Было ещё кое-что, мелочь, но нужно было пошарить и там. Комната охраны и секреты.
        Появившись среди трупов охранников, я не слишком удивился, встретив там крысомордых демонов из Леса.
        Сканирование комнаты выявило наличие нескольких артефактов разного уровня, оружие, броню и деньги, распиханные по разным местам.
        Я быстренько собрал все трофеи, теперь уже незаметно, так же как и вошёл, выбрался на улицу и пробежался, при помощи прыжка, по секреткам охраны, пополнив трофеи четырьмя плазмомётами.
        Всё, теперь точно всё.
        И даже не оборачиваясь, так как полностью был спокоен за дальнейшую судьбу наёмников и пленников этих жрецов, направился в сторону таверны.
        На место я добрался без приключений уже буквально через час.
        Капитан Грон клял себя всеми ругательствами, которые мог вспомнить, а за свою долгую жизнь и тем более службу он узнал их немало.
        Уже давно ходили слухи, что Хлост, глава отделения гильдии наёмников в мире Практ, работает на сторону. Капитан слышал истории о пропавших отрядах и прочем, но в их жизни и работе это случалось часто, поэтому он не связывал эти слухи в единую цепочку.
        Как оказалось, зря. И теперь Грон убедился в этом на собственной шкуре.
        После очередной миссии глава их отделения экстренно вызвал его к себе. Нужно было доставить срочную посылку в один из внешних миров. Хлост утверждал, что, кроме них, с этой миссией не справится никто так быстро, чётко, без проволочек и лишних проблем. Что поделать, Грон поверил сладкоречивым обещаниям Хлоста. Тем более заказ и правда выглядел не слишком сложным, так что можно было подумать, что глава действительно нашёл для них не слишком пыльную работёнку - сопровождение груза.
        На следующее утро они готовы были выступать, забрали выданный им антимагический контейнер и направились в тот мир, где было назначено место встречи с заказчиком.
        Их отрядный маг был молодым, но талантливым парнишкой, волею случая оказавшимся в нейтральных мирах. Он недавно окончил по протекции гильдии одну из не очень популярных и, как следствие, не слишком дорогих магических академий, готовившей, как ни странно, достаточно грамотных специалистов. И в качестве оплаты своего обучения теперь должен был проработать на гильдию наёмников порядка сорока лет, что в результате и привело этого мага в отряд Грона. Он был прикомандирован к нему. Это была уже их третья совместная миссия.
        Мага звали Лирас, был он эльфаром из одного срединного мира, при этом, что удивительно, достаточно спокойно относился ко всем остальным расам, чего нельзя было сказать о его сородичах. Они почему-то считали себя выше и мудрее всех. Хотя по сравнению с теми же демонами или ангелами даже не могли похвастаться особой естественной продолжительностью жизни или магическими способностями. Правда, они были гораздо выше, чем обычные разумные. Но и среди других рас встречались свои уникумы.
        Главным недостатком, или, наоборот, достоинством, этого их нового мага было любопытство, причём неуёмное. Он готов засунуть свой не слишком длинный нос в любую дырку.
        Вот и в этот раз только они выехали за пределы здания гильдии и направились к телепортационной площадке, как Лирас просканировал их ящик.
        - Шеф, там что-то очень мощное, - сказал он, подскакав к нему на своём репуне.
        Это было распространённое среди наёмников верховое животное, похожее на очень худого носорога с хищной пастью и мощными костяными наростами на спине. Совершенно неприхотливое и спокойное, а главное - выносливое и сильное, завезённое в нейтральные миры откуда-то из нижних планов. При этом оно может жить практически в любых мирах. И в отличие от магически сотворённых или выведенных химер и созданий оно не нуждалось в сильном магическом фоне планеты, как прочие. Поэтому наёмники, часто работающие во внешних мирах, предпочитали именно их, хотя многие ездили и на других животных.
        Например, Грон любил грифонов. Он ещё с детства бредил этими созданиями. В его родном мире они были большой редкостью, и владели ими только правители анклавов и очень богатые вельможи. Что уж говорить о демонёнке-беспризорнике, который как раз и убирался в стойле одного из них, работая за еду! И который однажды, переборов свой страх, вслед за парой каких-то странных демонов метнулся в не успевший закрыться за ними портал. Так Грон оказался в нейтральных мирах больше пятисот лет назад по местному времени.
        Но его опять увело в сторону. Воспоминания… Они накатывали на него волнами. Он старался проститься с такой долгой и насыщенной жизнью. Сейчас главное было в другом. Спасти их семьи.
        Так он опять отвлёкся.
        Сообщение мага заставило насторожиться старого наёмника, ведь он прекрасно представлял, насколько мощным должен был быть артефакт, чтобы даже сквозь этот контейнер просачивалось фоновое излучение. Поэтому он сразу же связался с Хлостом и напрямую спросил у него:
        - Это контрабанда?
        - Нет, что ты, - заверил его тот, - всё законно, - и переслал ему магическую иллюзию копии документа, подписанного магической гильдией Практа о продаже содержимого контейнера некоему Плюрду с планеты Фларкос. Хотя при этом у него как-то странно забегали глазки.
        Проверив вместе с Лирасом полученную иллюзию, они убедились в её подлинности. Всё внешне было в полном порядке, но какой-то осадок остался в душе капитана.
        Сама по себе контрабанда не так страшна, Грон и сам промышлял ею по мелочи. Например, доставая в обычных мирах артефакты и переправляя их в нейтральные или наоборот и делая всё это в обход магической гильдии или гильдии поисковиков, что было значительно выгоднее.
        Но тут явно было что-то не то.
        «Разрешение на руках, так почему Хлост занервничал?» - эта мысль не давала Грону покоя, но и отказаться от контракта, уже подписав его, без особых на то оснований было нельзя.
        И поэтому дальше они действовали уже более осторожно.
        Маг теперь постоянно сканировал всю окружающую местность.
        Прибыв на Фларкос, капитан заподозрил неладное ещё больше. Проводника, обещанного их гильдейским главой, не было. Благо один из членов его отряда был местным, и, чтобы не сорвать срок выполнения контракта, они не стали дожидаться проводника и отбыли на место встречи.
        И вот это небольшое изменение, внесённое в чьи-то планы, спасло хотя бы немногих.
        Как потом догадался Грон, на них должны были напасть по дороге от портала к месту встречи, однако они выбрали иной путь и поэтому обошли устроенную на них засаду стороной.
        Они скакали к месту встречи боевым походным строем. Передовые и боковые дозоры, арьергард и небольшой авангард, всё как положено. Грон не хотел неожиданностей и неприятностей. Тем более у него на душе было неспокойно.
        По дороге, правда, случилась незначительная задержка. Их попытался пощипать один местный лорд, но они быстро объяснили ему, что он не на тех напал. В общем, разошлись без крови.
        В результате до места встречи они добрались на несколько часов раньше назначенного времени и, соответственно, раньше заказчика. По условиям договора наёмники должны были ожидать его тут ещё один день, и если он не появится, договор аннулируется, считаясь выполненным, и можно возвращаться домой.
        «Действительно, прогулка, - думал тогда кэп, - парни хоть отдохнут».
        Ведь последние пару месяцев они, завершая одну миссию, сразу приступали к другой. Видимо, это напряжение и постоянная занятость притупили его природную осторожность и внимательность. И теперь он об этом горько сожалел.
        Как впоследствии оказалось, и работа была достаточно пыльной, и вернуться с неё живыми они не должны были. И тому было две причины. Во-первых, всё-таки это была контрабанда, но не простая, которой занимались многие, а контрабанда запрещённых артефактов, источников силы или частиц бога. А во-вторых, похоже, глава их филиала сотрудничал с какой-то запрещённой магической гильдией или, что ещё хуже, ковеном. Этого старый демон-трелак^ [7] не знал. Но самые плохие предчувствия не покидали его, слишком уж это было похоже на их почерк.
        Заказчик прибыл на место встречи под конец следующего дня. И был он чем-то очень недоволен.
        Лирас со своим любопытством незаметно пробрался к контейнеру, когда тот стал проверять его содержимое.
        У Грона был небольшой отряд, и многие его бойцы в той или иной степени имели способности к магии, стараясь их развивать, ведь они давали хоть и небольшое, но преимущество.
        Вот и сейчас большинство почувствовало сильнейший выброс энергии смерти и хаоса.
        - Это алтарь! - закричал Лирас, накрывая основную часть их отряда магическим щитом.
        Дозорных он спасти не мог, слишком далеко они были.
        «Западня, - подумал капитан, видя летящие со всех сторон в них стрелы и выбегающих на поляну воинов. - Сколько их? - И, быстро оценив общую численность нападающих, Грон сделал неутешительный для себя вывод: - Раз в пять больше нас. К тому же ещё и в лесу, судя по количеству стрел, попряталось лучников не меньше».
        Заклинание щита, созданное магом, и спасло их от первого и потому неожиданного удара.
        Со всех сторон в его ребят полетели стрелы, начинённые магией. Потом послышались взрывы, и он увидел, как пошатнулся Лирас, стараясь сдержать этот огненный град обрушившихся на них разрывных стрел. А затем в дело вступил заказчик, сам оказавшийся магом. Он вмиг снёс остатки щита, выставленного Лирасом, ударив чем-то наподобие заклинания «Чёрный смерч» из области магии тьмы.
        Но и его парни не оплошали: как только защита была уничтожена, они ударили в ответ. Пока держались индивидуальные щиты, но их хватит буквально на несколько секунд такого массированного обстрела. Мечникам даже доделывать ничего не придётся. Останутся лишь одни трупы.
        Да ещё этот неизвестный, но очень сильный маг.
        Нужно было прорываться.
        Для этого капитан имел вариант, который сам называл последним шансом.
        У Грона была пара артефактов, которая могла сейчас помочь.
        - Ко мне! - скомандовал он и, как только все, кто ещё был способен держаться на ногах и перемещаться, оказались в десяти шагах от него, активировал один из них.
        Остатки отряда накрыл странный щит, создавший подобие защитного купола.
        - У нас двадцать минут, но из-под щита мы не можем возвратиться в нейтральную зону (так местные жители называли свои нейтральные миры). Нужно отступать. Всем держаться вблизи меня!
        И Грон, подавая пример, вскочил на своего грифона. Сегодня его скакуну придётся перемещаться по земле, а не по воздуху. Хотя, конечно, там он был бы гораздо быстрее. Но и на земле его Клюв не подведёт, особенно если будет видеть обгоняющих его репунов.
        Но это было ещё не все, нужно отрезать или задержать погоню хотя бы на полчаса. И поэтому он осторожно извлёк свой второй артефакт, который хранил в специальном боксе.
        Лирас, который всё ещё не очень уверенно держался на ногах и не отошёл от последнего удара вражеского мага, с удивлением посмотрел на то, что сейчас было в руках Грона и вопросительно поднял брови.
        - Да, - одними губами прошептал капитан и кивнул.
        Это был один из лавовых камней, запрещённый артефакт, который попал к Грону совершенно случайно и который он не стал сдавать гильдии. И сейчас он собирался воспользоваться им.
        Капитан размахнулся и выбросил тёмно-красный камень за пределы поля действия защитного артефакта.
        Всё пространство вокруг них, поляну и часть леса залило морем огня.
        - Простите, парни, - прошептал капитан, обращаясь к тем, кто мог остаться за пределами защитного купола, который создал первый артефакт. - Поехали, - отдал приказ он своим и двинулся прямо сквозь стену огня.
        Его подчинённые двинулись вслед за ним.
        Грон осмотрелся.
        Этот скоротечный и неожиданный бой потрепал его отряд. Из пятнадцати наёмников сейчас ехало девять. Троих дозорных убили сразу, это капитан рассмотрел очень хорошо. Ещё троих расстреляли из луков до того, как он успел активировать свой щит. Ведь они не стали обращаться к магам и подзаряжать свои амулеты, хотели сэкономить. И теперь остались там, на поляне.
        Мчался его отряд до тех пор, пока не спал защитный купол. Они благодаря выносливым скакунам смогли немного оторваться от преследователей. Но те были недалеко. Лирас прекрасно чувствовал их мага. Однако минут шесть или семь у них было, и этого времени должно было с избытком хватить на переход.
        Поэтому как только они остановились, то сразу же стали активировать возвратные камни. У них они специально были закуплены и привязаны к разным портальным площадкам в их нейтральном мире, поэтому бойцы могли уходить по две группы сразу.
        Первыми ушёл Лирас с двумя воинами. И им как раз повезло. В тот момент, когда активировался второй портал, отряд вновь обстреляли. Похоже, маг сам не поскакал, а отправил вперёд лучников. Грон потерял ещё четырёх воинов. Сам капитан и стоящий рядом с ним наёмник, его сородич по имени Прон, правда, из другого нижнего плана, в этот момент были скрыты от стрелков деревом, с очень широким и мощным стволом, и поэтому выстрелы только сотрясли его крону своими многочисленными взрывами.
        - Пошёл! - толкнул Грон своего подчиненного в окно портала и, не дожидаясь положенного времени, ринулся следом за ним.
        Уже на границе портала его достала одна из стрел. К счастью, обычная. Она лишь проткнула его ногу.
        Вывалившись из портала, капитан ещё некоторое время держал его на прицеле своего небольшого плазмомёта.
        - Нужно идти в гильдию и разобраться с Хлостом, - смотря на своего собрата произнёс он, желая очень накоротке перекинуться парой слов с главой гильдии.
        - Да, - кивнул ему тот, - но сначала нужно найти наших.
        - Они должны ждать у меня дома, - сказал капитан и начал подниматься. Боли в простреленной ноге он не почувствовал. - Идём. - И Грон, прихрамывая, направился в квартал наёмников, не обращая внимания на застрявшую в его ноге стрелу.
        Пока шли, капитан осознал, насколько сильно пострадал его отряд. Вернее, не так. Наёмного отряда капитана Грона больше не существовало.
        А подходя к своему небольшому домику, находящемуся на границе квартала наёмников и мастеровых, капитан понял, что их неприятности только начались.
        Двери дома и одно окно были выбиты.
        Грон осторожно подошёл к зияющему пустотой косяку и заглянул внутрь.
        Вся мебель была перевернута и частично поломана, из кухни к запаху приготовленной еды примешивался сладковатый, очень хорошо знакомый капитану запах крови.
        Резко вбежав туда, он застал Лираса и тех двоих, что ушли с ним, стоящими рядом с распростертым растерзанным телом женщины. Было видно, что она сопротивлялась, и ее ранили ударом меча, пробив грудь, а потом добили, воткнув его в сердце.
        Это была жена Грона.
        - Мы проверили весь дом, твоих дочек и сына нет, - очень тихо сказал ему маг и отчитался: - Работал хоть и профессионал, но не убийца, тому бы хватило одного удара, и сработал бы он более чисто, значит, это был наёмник, действующий не очень аккуратно. Возможно, это кто-то давно отошедший от дел.
        Все поняли, о ком говорил маг.
        Грон, казалось не слушая его, стоял и смотрел в остекленевшие глаза женщины. Его жена была местной и намного младше его. Лирас даже не знал, пока не встретил их, что демон может настолько сильно привязаться к обычному челу (хуману, так их называли в нейтральных мирах).
        Капитан опустился на колени перед своей женой и аккуратно закрыл ей глаза. Затем всё-таки медленно кивнул на слова мага. И остекленевшим взглядом осмотрев своих оставшихся друзей, тихо произнёс:
        - Селая сейчас должна быть в академии, так что здесь её не было. - Его слова звучали как-то бесчувственно и монотонно. - Надо проверить дома всех наших, займитесь. Я подожду здесь.
        Капитан уже чётко представлял, чьих рук это дело. Была у Хлоста своя команда для тёмных делишек.
        Нужно идти к нему.
        Через сорок минут все вернулись. Было страшно смотреть на лица его товарищей.
        Подобная здешней картина наблюдалась и у них дома. А также у всех бывших членов его отряда.
        Дома у собрата Грона они обнаружили труп его старшего сына, молодого наёмника, который старался защититься и, похоже, сам ранил или убил кого-то. Остальных его троих детей не было.
        У Лираса похитили его невесту, девушку из тёмного мира, с которой он познакомился уже здесь.
        У одного из наёмников не убили никого, но вся их квартира в одном из дальних кварталов была в крови.
        У другого наёмника похитили его приёмную дочь, больше у него никого не было.
        Цель была вполне понятна: Хлост не знал, кто выжил из отряда Грона, и поэтому они похитили всех. Это гарантия того, что капитан с выжившими наёмниками точно придёт к нему.
        Час спустя. Приёмная начальника отделения гильдии наёмников мира Практ
        - Пришёл. - Хлост даже не пытался скрыть своего презрительного отношения или как-то прикрыть своё участие во всём этом. - Зачем ты влез не в своё дело? Не нужно было ничего спрашивать у меня или связываться со мной. - Он явно лгал, судьба их отряда была предрешена, их должны были уничтожить в любом случае. И сейчас от этого не уйти. Это подтвердили и дальнейшие слова Хлоста. - За этим делом стоят очень серьёзные существа, и они не захотят огласки. Ты понял, о чём я говорю? - Заметив холодный кивок капитана, он продолжил: - Мне нужны только вы. Приходите через час полностью безоружные по этому адресу. - И он выдал адрес места, находящегося на планете Гранкат. - Там вам отдадут ваши семьи. - И гадко улыбнувшись, поправился: - Вернее, тех из них, кто ещё жив, а вы останетесь.
        - Какие гарантии? - сдерживая гнев, спросил Грон.
        - Никаких, - так же гадко улыбнувшись, ответил его собеседник. - Хотя нет, одну гарантию я дать могу. - И, посмотрев в лицо капитана глазами законченного подонка и садиста, он сказал, растягивая слова с особым наслаждением: - В течение часа больше не умрёт ни один из заложников, однако если вы не придёте, то я обещаю: они будут очень сильно и долго мучиться. Очень сильно и очень долго, - повторил он, - и потом они пожелают участи тех, кто уже не сможет испытать этого «удовольствия». Они будут умолять меня об этом. - И глаза Хлоста маслянисто заблестели.
        Грон еле сдержал себя, чтобы не сорваться. Капитан понимал, что тронь он сейчас этого ублюдка, и у семей его и его товарищей не останется ни малейшего шанса выжить.
        Он не знал, что у них и так этого шанса нет.
        Но надежда и вера не покидали его.
        «Дай только добраться до тебя», - подумал он.
        Видимо, его мысли очень чётко читались на его лице, так как Хлост, усмехнувшись, сказал:
        - Не забудьте сдать все доспехи и вооружение на склад. - И будто про себя добавил: - Возможно, я смогу выручить за них что-нибудь, - и заржал.
        Капитан не стал реагировать на эту его дебильную шутку и просто открыл дверь.
        - Эй! - крикнул ему вслед этот подонок. - И передай там своим, что я позабочусь о будущем их деток. - И опять заржал.
        Выбора у капитана не было. Нужно было смириться с требованиями этого гада. И постараться выполнить их все. Поэтому он направился на условленное место встречи со своими друзьями.
        Грон, как вышел из здания, сразу заметил одного из той особой группы Хлоста для специфических поручений. Тот, особо не скрываясь, пошёл следом за ним и буквально каждые несколько минут что-то передавал кому-то в переговорное устройство.
        Встретившись со своим отрядом, капитан узнал неприятную новость. Его старшая дочь, пока он был в гильдии, вернулась с учёбы домой и застала там всё то, что наблюдали и они. Повезло, что Лирас оставался у него дома и перехватил её до того, как она успела наделать каких-нибудь глупостей.
        Дальше была встреча, которая не прибавила радости Грону. Дочь собиралась пойти с ними, чтобы хоть как-то помочь им, и ничего не хотела слышать. Это и бесило Грона. Однако он прекрасно понимал, в кого у неё такой характер, сам имел счастье лицезреть эту личность довольно часто в зеркале. Как капитан ни уговаривал её, как ни угрожал, всё было без толку. К тому же у девушки была одна способность, о которой мало кто знал, но которая могла спасти её. И именно из-за этого старый демон скрепя сердце согласился с её решеним.
        Его старшая дочь Селая была врождённым прыгуном, и поэтому в случае опасности она сможет ускользнуть из расставленной на них ловушки. К тому же кто-то должен был позаботиться о детях и раненых после того, как обмен состоится, если он состоится, а она маг жизни, и сильный.
        Конечно, на сам обмен они её не возьмут, там она будет только помехой, особенно если придётся продать свою жизнь подороже, ведь даже без оружия они были опасными бойцами. Она будет ждать где-то в стороне, но так, чтобы видеть всё, что происходит. У неё будет задача встретить тех, кого отпустят, она с этим прекрасно справится.
        Но главное, она сможет сбежать в случае опасности. Им нужен был кто-то, кто потом должен будет прибыть в главный офис и рассказать о том, что произошло. И доверять они могли только ей, той единственной, кто в любом случае должен всё увидеть собственными глазами и затем ускользнуть. Ведь следователю потребуется ментальное сканирование её памяти. Иначе всё остальное будет лишь голословным обвинением.
        Решив так, тем более девушка всё равно обещала проследить за ними, если они её не возьмут с собой, они приготовились к последнему своему походу. Все понимали, что они идут умирать, и никто не надеялся на какие-то эфемерные слова «удача» или «везение». Это были люди той профессии, которые всегда знали, что их следующий шаг может быть последним.
        Единственное, о чём они сожалели, что не были уверены в будущем своих семей. Но если они не сделают того, что должно, будущего у них не будет.
        Грон видел лицо этого негодяя и верил его словам, по крайней мере последним.
        А посматривая на Селаю, он горевал ещё больше: если что-то пойдёт не так, он может потерять и её.
        «Пусть боги уберегут хотя бы тебя», - молился он.
        Зло сплюнув под ноги, старый капитан наёмников поднялся.
        - Идём, - сказал он всем.
        Они собрали всё вооружение и доспехи и принесли их на склад хранения в гильдию. Маг сделал последнюю пакость, наложив на их складской бокс убойное плетение, которое сможет снять только он. Если туда кто-то вздумает залезть, произойдёт такой взрыв, что разнесёт половину здания гильдии.
        Потом они зашли к одному знакомому Селаи, магу-артефактору, и облачили девушку в какой-то нелепый, больше похожий на клоунский, но от этого не ставший менее эффективным доспех. Зато он не блокировал её способность к локальной телепортации и обеспечивал неплохую защиту от внешних магических и физических атак, давая возможность совершить прыжок. И главное, эта его особенность практически не была заметна. К тому же из-за своего нелепого клоунского вида он никем не воспринимался как серьёзная защита. Грона это устраивало и делало хоть немного спокойнее за безопасность дочери.
        «Она должна успеть», - уже в который раз думал он.
        - Босс, - обратился один из подручных Хлоста, связавшись с ним по переговорному устройству, - там это… К наёмникам какая-то девка пристала. Они её взяли с собой. Предупредить их, чтобы никого постороннего, или не надо?
        - Что за девка? - спросил глава гильдии наёмников. Ему сейчас никакие неожиданности были не нужны. - Перешли её иллюзию, - распорядился он. Увидев изображение девушки, он улыбнулся: - Нет, ну ты скажи, не идиот ли?
        «Ещё и дочку с собой прихватил», - подумал он.
        - Кто, босс? Я? - не понял его личный порученец.
        - Нет, болван, я не о тебе, - ответил Хлост и приказал: - Пусть они эту ряженую куклу оставят здесь.
        - Хорошо, сейчас передам, - покорно согласился тот и направился к наёмникам.
        Однако Хлост успел его тормознуть:
        - Постой, я свяжусь с тобой через несколько минут.
        У него возникла одна идея, как можно подзаработать на этом деле.
        Насколько помнил глава гильдии, дочка этого тупого наёмника вроде магиня, и достаточно сильная. Правда, она не боевой маг, а маг жизни, но всё-таки.
        «Вроде покупатель говорил, что ему ещё нужен товар, интересно, это всё ещё актуально или девчонке, в отличие от всех остальных, повезло? - задумался этот полноватый лоснящийся демон, по которому и не скажешь, что когда-то он был одним из самых опасных и отчаянных рубак. Хотя опасным он быть не перестал, внешний вид его был слишком обманчив. Просто сейчас все свои дела он обделывал чужими руками, не высовываясь на передний план. - Надо связаться с ним, - подтолкнул он себя к разговору с магом, как ни хотелось ему этого делать. Слишком непредсказуемыми и смертельно опасными были те существа, с которыми сейчас вёл дела глава гильдии, и любой просчёт мог стоить ему не то что места, но и жизни. А жить Хлосту нравилось, особенно сейчас, когда он стал проворачивать дела, которые не только приносили огромный доход, но и давали такую же огромную власть. - Надо», - сказал он себе и вызвал главу тёмного ковена, на который начал работать чуть больше года назад.
        - Да, - ответил на том конце установившегося магического канала совершенно обычный спокойный мужской голос.
        Хлост никогда не видел своего собеседника, но почему-то всегда думал, что тот должен быть родом откуда-то из верхних миров, столько благолепия было в его, можно сказать, ангельски пленительном голосе.
        - Это Хлост, господин, - представился местный барыга и проныра.
        - Я узнал тебя. Ты что-то хотел? Или возникли какие-то проблемы? - Вроде голос совершенно не изменился, но Хлост физически почувствовал, будто кто-то провел клинком по его горлу.
        - Нет, что вы, всё идёт по плану, как и было условлено. Они направляются к вам. Будут у вас уже минут через двадцать. Мой демон следит за ними.
        - Ладно. - И связь начала пропадать.
        - Господин! - Испугавшись, что не сказал того, из-за чего и вышел на связь, Хлост прокричал обращение несколько громче, чем было нужно.
        - Что тебе? - Благолепия в голосе не убавилось, но вот клинок от его горла не убрался.
        - Господин, - повторился Хлост, - я просто хотел узнать, возможно, вам нужен ещё один маг?
        - Хм… - Тот, с кем говорил глава гильдии, задумался. - Мне нужен только маг жизни.
        «Повезло», - облегченно подумал про себя Хлост и сообщил:
        - Она маг жизни, и, насколько я слышал, достаточно сильный. Прибудет вместе с теми наёмниками. Она дочь одного из них.
        На том конце помолчали, а потом голос произнёс:
        - Ты меня порадовал. Если ты не солгал, - опять клинок у горла, - то твой гонорар удвоится. - И маг отключился.
        Глупо было бы просить предоплату у этих существ. Но Хлост был уверен, что не ошибся.
        «Эти, - и он боязливо посмотрел куда-то вверх, - обо всём позаботятся».
        Нейтральный мир Гранкат
        Грон со своим маленьким отрядом прибыл в Гранкат. Никто из них тут раньше не был, и поэтому он и Лирас отправились к информационному стенду, чтобы узнать, куда им сейчас идти. Это не заняло много времени, и наёмники молча направились к выходу.
        Неожиданно чел, мимо которого они проходили, по внешнему виду поисковик, произнёс, явно обращаясь к капитану, на его родном наречии:
        - Удачи в вашем деле, - и спокойно посмотрел прямо ему в лицо.
        «Кто он? Что ему известно?» - этих ответов у капитана не было, но почему-то он почувствовал, что этот странный незнакомец не лжёт и действительно желает им удачи в деле.
        Его друзья остановились вслед за Гроном. А тот постарался понять, кто сейчас стоит перед ним. Боец, по-видимому, не маг, только что прибыл из внешних миров. Знает их язык. Быстро сориентировался и выделил главного в их отряде, хотя его соплеменник, демон Прон, выглядел гораздо более внушительно.
        Наверное, раньше, к примеру, ещё вчера, этот непонятный чел и заинтересовал бы его, возможно, он бы даже пригласил его к себе в отряд. Было в нём что-то такое, что заставляло поверить в то, что шутки с ним могут закончиться плачевно. Да и вооружён он неплохо, это Грон заметил первым делом. Даже более чем неплохо. Хотя и постарался скрыть большую часть своего арсенала. Но всё это вызвало бы его интерес в любой другой день, только не сегодня. А поэтому он просто сказал:
        - Спасибо, - и двинулся дальше.
        Всю дорогу Грона не покидало ощущение, что за ними кто-то следит, но никого, кроме подручного Хлоста, он так заметить и не смог. О том, что за ними следят демоны главы гильдии, сообщили и остальные наёмники. Правда, те отстали, когда они приблизились к нужному адресу.
        А вот дочка, когда они почти дошли до места, сказала кое-что другое.
        - На нас магические метки, - тихо произнесла она. - Похоже, были прицеплены, как только мы появились в этом мире. Но они такие слабые, что я заметила их лишь на этом ужасном тёмном фоне.
        - Да, действительно, есть, - удивился Лирас и обратился к Грону: - Прости, не заметил ни когда их повесили, ни того, кто это мог сделать. - И он грустно пожал плечами.
        В этот момент они дошли до конца улицы. Перед ними было четырёхэтажное здание, которое подспудно вызывало чувство какого-то дискомфорта и страха.
        - Это здесь, - ещё даже не увидев, что за дом перед ними, сказала Селая.
        - Да, - подтвердил Лирас.
        Грон постоял рядом с дочерью, стараясь запомнить черты её лица. А потом, не прощаясь, развернулся к своим воинам и скомандовал:
        - Пошли.
        И они вышли на небольшую площадь, лежащую перед этим проклятым смертью домом.
        На дверях у входа стояла пара часовых, но капитан был уверен, что тут была как минимум ещё пара секретов. Сам бы он сделал именно так. Было несколько очень удобных мест, с которых можно было контролировать площадь и все подходы к ней.
        Он слегка качнул головой, парни в ответ лишь прикрыли глаза, подтверждая, что тоже обратили внимание на скрытые посты охраны.
        Подойдя к двери, Грон сказал одному из охранников:
        - Мы за заложниками.
        - Знаю, - буркнул тот и выставил перед собой плазмомёт. - Пошли, вас уже давно ждут.
        Эти двое охранников действовали относительно грамотно, только не учли, что перед ними бывалые бойцы. Для обычных пленников их мер предосторожности хватило бы, а вот вздумай уйти от них Грон с командой, эти двое вряд ли бы смогли их удержать. Да ещё и оружием снабдили бы.
        Но наёмники не собирались сбегать. Они пришли не за этим.
        - Налево, - скомандовал охранник и приложил отставшего на шаг одного из наёмников прикладом по спине.
        - Стоять, - ощущая свою значимость и воинственность, скомандовал тот, что помоложе, второй же просто стоял и контролировал их строй.
        Молодой охранник постучал в двери. Из-за неё никто не отвечал. Он удивлённо посмотрел на своего напарника и, приоткрыв дверь караулки, проговорил, заглядывая туда:
        - Сержант, там эти… - да так и застыл, не договорив фразы до конца.
        Грон начал действовать на автомате, только почувствовав знакомый запах крови и трупов, повеявший из приоткрытой двери. Три резких и быстрых шага.
        Второй охранник, отвлёкшийся на восклицание и странное поведение своего напарника, отворачивает дуло немного в сторону. И этого уже достаточно. Капитан проскальзывает вдоль его оружия, заблокировав его рукой, и, размахнувшись другой, кулаком ударяет охранника в челюсть, в последний момент на каком-то интуитивном уровне решив его не убивать, а лишь вырубить. И сразу же командует своим:
        - Живым брать.
        Те отреагировали сразу, как только Грон начал действовать.
        - Ты что? - спросил у него Лирас.
        - Загляни - и поймёшь, - мотнул головой в сторону караулки капитан, садясь на корточки и снимая всё оружие с охранника.
        - Как ты узнал? - весь побелевший, выглянул оттуда маг. - Даже я не почувствовал ауры смерти.
        За капитана ответил его сородич:
        - Зато запах крови можно учуять за километр. - Он как раз разоружал второго охранника.
        Плазмомёты они оставили себе, а мечи отдали двум другим наёмникам, Лирас остался с чем был, то есть полностью безоружен.
        Наконец Грон подошёл к входу в комнату, заполненную трупами охранников, и заглянул в неё.
        - Интересно, - пробормотал он.
        - Что? - не понял Лирас.
        - Похоже, мы опоздали.
        - Куда? - всё ещё не мог понять маг.
        После капитана караулку осмотрели остальные наёмники, и один из них пояснил магу:
        - Нет никакого оружия и вещей, лежащих на виду и представляющих хоть какую-то ценность. А чтобы собрать трофеи, требуется время.
        Тот, наконец поняв, в чём дело, согласно кивнул.
        - Думаете, и остальные так же?
        - Сейчас проверим. - И Грон, взяв на изготовку оружие, пошёл по коридору, заглядывая во все комнаты подряд.
        На первом этаже ничего не было.
        - Вы, двое, вниз, - указал он на Лираса и второго серокожего. - Вы со мной наверх, - кивнул он оставшимся наёмникам.
        Долго бродить не пришлось. Ориентируясь на сильный запах крови, Грон быстро нашёл нужную дверь.
        - М-да… - протянул он, открыв двери, - кого-то они сильно разозлили. - И отошёл в сторону.
        Наёмник, заглянувший следом за ним, весь покраснел и спешно отбежал к окну, ведущему на улицу. Его рвало.
        Второй оказался более крепким на желудок, но и он выглядел неважно.
        - Что здесь произошло? - спросил тот у капитана.
        - Понятия не имею, но, если честно, и знать не хочу, это уж точно не наше дело.
        И это было верно. Поработал явно маг, и сильный. Чтобы весь пол немаленького зала покрыть двадцатисантиметровым слоем мелко нарубленного из некогда живых существ мяса, это нужно постараться и приложить немало сил.
        Как постараться сделать это, так и постараться кому-то до такой степени насолить.
        - Здесь поработал кто-то из гильдейских магов чистильщиков, - сказал один из наёмников, - больше некому.
        - Это не наше дело, - откликнулся Грон и, развернувшись, сказал: - Проверьте посты на улице, думаю, там будет то же самое. А потом позовите Селаю. Я пока вниз. Нужно найти пленников и узнать, что с ними. - Но тут он услышал радостный крик, раздавшийся с первого этажа. - С пленниками, похоже, разобрались. - И он кивнул в направлении лестницы, от которой к ним нёсся Лирас.
        - Они живы, все живы! - прокричал радостно он. - Все!.. Все!.. С ними остался Прон, мы пока не выводим их наружу. Но я просканировал местность. Кроме Селаи, я никого не чувствую. - И, остановившись у приоткрытой двери, он вдруг спросил: - А тут что? - Но не успел ему хоть кто-то ответить, как он сунул в приоткрытую дверь свою любопытную голову. И, пошатываясь, весь бледный отошёл назад. - А я всё думал, какую месть можно им устроить. Но до такого бы даже я не додумался. - И упал в обморок.
        - Таскай его теперь, - проворчал один из наёмников, поднимая мага и направляясь с ним к лестнице.
        Все спустились на первый этаж.
        Тут уже толпилась часть пленников, и капитан увидел, как Пран идёт к нему, ведя своих и его детей. Как у тела мага хлопочет его девушка. Как один из наёмников обнимает раненную в руку свою жену и двоих сынишек. Как последний его воин наконец разыскал свою приёмную дочку, помогающую не упасть на пол какой-то женщине.
        Увидел слёзы на щеках разумных, демонов, эльфаров, челов и многих других, которые верили в чудо и дождались того момента, когда оно придёт.
        И чудом для них стали эти пятеро наёмников, что сейчас стояли перед ними.
        И только Грон и его друзья понимали, что за их освобождением стоит кто-то другой.
        Но сейчас это никого не волновало, они были здесь и были живы.
        В этот момент в здание ворвалась Селая и сначала подлетела к отцу, а потом, увидев спрятавшихся за его спиной своих сестрёнок и прикрывающего их своей щуплой грудью младшего брата, упала перед ними на колени и разревелась, обняв сразу всех троих.
        Наступил отходняк. Они живы, их родные живы.
        Такого не ожидал никто.
        «А я не поверил тому челу, - вдруг непонятно почему вспомнил пожелание встретившегося им по дороге поисковика Грон. - А нам повезло». - И он, привалившись к стене, сполз по ней спиной на пол.
        Так он просидел следующие несколько минут.
        Пран и остальные парни организовали бывших пленников и разместили их на первом этаже. Пока нельзя было покидать это здание. Селая помогала тем, кому требовалась медицинская помощь.
        Грон наконец очнулся из того состояния апатии, в которое впал.
        - Не пускайте никого наверх и в алтарную комнату, а также заприте караулку и куда-нибудь припрячьте тех двух стражей, - распорядился он.
        Один из наёмников, который сидел недалеко от него, кивнул, поднялся и пошёл выполнять отданный приказ.
        Грон же стал закипать. У него было одно незаконченное дело, и с этим нужно поторопиться. Но сначала сюда нужно вызвать следователей из какой-нибудь магической гильдии.
        Лирас, который уже успел прийти в себя, рассказал о найденном в подвале рядом с камерой, где держали пленников, алтаре. А поэтому Грон связался со своим знакомым, дело было слишком серьёзным, чтобы пускать его на самотек и доверить кому-то со стороны, тому, кто может тебя предать.
        Второй раз в эту же ловушку капитан попадать не собирался.
        Час спустя
        - Дела… - протянул, выслушав историю капитана, Тарак, пожилой демон, всю жизнь проживший в нейтральных мирах.
        Это был старинный друг Грона, который был уже достаточно стар, чтобы отойти от оперативной работы, ещё когда только капитан попал в эти миры. А теперь этот старый демон занимался такими вот расследованиями. Как это ни удивительно, но этот пожилой демон был следователем из гильдии магов синих драконов мира Ролан.
        - Да, - согласился Грон.
        Он уже трижды пересказал всё произошедшее с ним как до, так и после. Но Тарак всё переспрашивал и переспрашивал.
        Многие могли бы подумать, что пожилой следователь морочит голову или у него проблемы с памятью. Но капитан знал, что более толкового и въедливого следователя, чем Тарак, не найти.
        - Ну, так что ты думаешь? - спросил Грон.
        Рядом, в одной из комнат, сидела и вся его команда, а также помощники следователя, прибывшие вместе с ним.
        Дом оцепила внутренняя стража гильдии, и теперь проникнуть внутрь или покинуть это здание можно было лишь с разрешения этого пожилого демона. А он пока никак не поймёт, что же здесь произошло, и вряд ли кого-то выпустит.
        Да никто и не роптал. Все понимали, от чего их уберегла судьба, и поэтому жаждали мести.
        Конечно, гильдейские принесли с собой запасы провианта и тёплые вещи, чтобы раздать пленникам, но этого надолго не хватит. Правда, как оказалось, это особо и не понадобится.
        Выяснять или рассказывать было особо нечего.
        - Так что удалось узнать? - повторно спросил капитан. А старый демон всё сидел, насупив брови, и что-то обдумывал.
        Неожиданно он встрепенулся и обратился к одному из своих:
        - Расскажи, что ты обнаружил, - и пояснил уже специально для наёмников: - Мой внук неплохой маг, вот, натаскиваю его помаленьку, - кивнул он Грону в направлении его дочери: «Присмотрись. Неплохой парень».
        Однако Селаю сейчас волновало совершенно иное, хотя, конечно, рассказ до сих пор молчавшего молодого демона она начала слушать с интересом.
        - Мы проверили весь дом и окрестности. Теперь по порядку. В караульной комнате десять охранников, ещё восемь в секретках, все мертвы. Убиты одинаково. Тип заклинания - что-то режущее, возможно, на базе воды или воздуха. Из-за сильнейшего магического фона тут нереально что-то разобрать более точно. - Он посмотрел на деда.
        Тот усмехнулся и кивнул ему.
        Маг, видимо вспомнив своё впечатление от увиденного, передернул плечами и позеленел. Наёмники и Лирас тоже немного напряглись и побледнели, догадавшись, о чём пойдёт речь.
        Только Селая посмотрела на них с недоумением и вопросом во взгляде.
        - Поверь, тебе этого лучше не видеть, - просто сказал ей отец. Та покорно кивнула ему, но Грон, видимо не очень поверив ей, повторил: - Не нужно, поверь, худшей казни для них не сумел бы придумать и Лирас с его буйной фантазией.
        Тот в подтверждение лишь кивнул и вдобавок к своей возросшей бледности ещё и позеленел.
        Между тем молодой следователь продолжил:
        - Остальные трупы в большом зале на третьем этаже. Точного количества убитых установить не удалось, о причинах, почему этого не сделать, говорить не буду. Думаю, все догадываются. - И он обвёл всех вопрошающим взглядом, проигнорировав покачивание головы Селаи. - Судя по тем остаткам ауры, что мы смогли обнаружить и идентифицировать, убитых не меньше двадцати пяти, но, скорее всего, больше. Абсолютно все маги. Сильные. Аура очень развита и насыщена магической энергией. Сильнейшие амулеты, правда, все разряжены. Много возвратных камней, видимо, у некоторых их было по нескольку. Богатые разумные. Много денег и прочих драгоценностей. Но никто их не тронул. Причина смерти неизвестна, по крайней мере, я даже представить не могу такого плетения, способного за несколько секунд уничтожить такое количество очень сильных магов, прикрытых защитными амулетами. Явно одна из спецразработок какой-то из гильдий. И не обязательно магических. Убийцы способны и не на такое. - Что-то уточнив у одного из сидевших рядом с ним демонов, он разочарованно вздохнул и продолжил: - Количество нападавших неизвестно. Ни одного
остаточного следа магии или ауры. Но с учётом уничтожения охраны и магов не меньше двух команд, то есть это шесть существ, возможно, была и группа прикрытия. Способ проникновения внутрь здания неизвестен. В охранной системе нет ни одной бреши, и она полностью работоспособна. Проверили все помещения. Найдено три тайника, все вскрыты, содержимое изъято напавшими на здание. На одном из вскрытых сейфов было сложнейшее защитное плетение, подобное мы вскрывали в прошлый раз три с половиной часа командой из девяти магов. Внутри этого сейфа заметны остаточные следы какого-то артефакта древних. Что ещё? - И маг на мгновение задумался. - Да, о главном забыл. - И он посмотрел на деда. - В подвале очень мощный алтарь, из запрещённых. Настоящий алтарь какого-то бога Хаоса. Был. Его внутренняя структура полностью разрушена неизвестным плетением. Но что странно, перед тем как его уничтожить, через него, это точно установлено, пропустили огромный поток магической энергии, только зачем, мне неизвестно. - Посмотрев на наёмников, он дополнил свой рассказ: - Теперь по вашим магическим меткам. Странная и невероятно
интересная вариация, простая и на удивление стабильная. Я скопировал её структуру. Встретил подобное первый раз. Что-то похожее я видел у Тёмных плащей, но оно фонило так, что эти метки можно было вмиг обнаружить. Те же, что прицепили к вам, практически не обнаружимы. Повезло, что вы попали в зону со столь мощным магическим полем и смогли заметить их. - И, немного подумав, он добавил: - По магической части у меня всё. Но есть пара вопросов, не касающихся магии. - И он посмотрел на пожилого следователя.
        - Давай, - кивнул ему тот.
        - Мы допросили двух схваченных охранников, выходит какая-то неувязка по времени. Они утверждают, что заступили на свою смену за полчаса до вашего прихода, но этого никак не может быть. Только чтобы выполнить хотя бы часть того, что сделали здесь, нужно не меньше часа, а вскрыть защиту одного сейфа вообще проблематично, плюс сбор трофеев, это тоже время! Как такое возможно? И по этим охранникам тоже не все ясно, если убили всех, то зачем оставили этих двоих?
        На что пожилой следователь усмехнулся и ответил молодому демону:
        - Вот теперь и представь, что за спецы здесь работали и до какого уровня тебе нужно расти, чтобы заслужить хоть какое-то уважение.
        Это представил не только молодой следователь, но также и Селая и Лирас.
        - Ничего себе, - тихо пробормотал он.
        - Вот и я говорю о том же, - сказал самый опытный демон. - Что и как они сделали, я вам вряд ли расскажу, но вот для чего это было сделано, у меня есть одна догадка.
        Все в ожидании посмотрели на Тарака.
        - Не томи, - поторопил его Грон.
        - Я так понимаю, сегодня тут должна была состояться церемония принятия силы, и поэтому собралась вся верхушка этого ковена. Скорее всего, неизвестные вышли на вашего главу, отследив его связь с этими заморышами, - и старый демон махнул рукой куда-то наверх, - но точного их местоположения они выяснить не смогли. Всё-таки ваш «друг» хорошо подчищает за собой следы. И тут нарисовались вы, все такие красивые и симпатичные. Вот они и не упустили своего шанса. А через вас они вышли на них. - И следователь обвёл рукой вокруг себя. - А тех двух охранников они оставили специально для нас. Ну не нас конкретно, - поправился следователь, - а тех, кто придёт разбираться с этим делом. И что-то подсказывает мне, если бы кто-то решил спустить это дело на тормозах, на несколько трупов стало бы больше. Но это не про нас, парни. - И старый демон подмигнул своим молодым помощникам.
        Неожиданно встрепенулся маг наёмников.
        - Подождите, но тогда на всю операцию у них было меньше десяти минут, - поражённо проговорил Лирас, видимо только сейчас соотнеся рассказ демона с тем, что происходило и чему он был свидетелем.
        - Всё верно, молодой эльфар, всё верно, - покивал Тарас.
        Эти слова поразили всех.
        «Кто эти неизвестные?» - этот вопрос так и повис в воздухе, но никакого ответа на него не было.
        - Но зачем им это было нужно? - всё так же ничего не понимая, спросил Лирас.
        - А что не понятно? - Следователь недоуменно посмотрел прямо на молодого мага. - Они зарвались, и им показали их истинное место. - И он сплюнул на пол. А затем обратился к капитану наёмников: - У тебя, кажется, есть одно дело?
        - Думаешь? - спросил тот.
        - Посмотри, - и Тарак опять обвёл рукой вокруг себя, - по-моему, тебе однозначно кто-то дал карт-бланш. - И, посмотрев прямо в глаза Грону, он медленно провёл ребром ладони по шее.
        - Понял. - И губы капитана растянулись в злой и жёсткой усмешке.
        А Селая наконец догадалась, или, скорее, увидела, почему её отца называли Грон Оскал Смерти.
        И неожиданно даже сама для себя в точности повторила его улыбку.
        - Смотри-ка, она и правда твоя дочь, - сказал старый демон.
        Глава 7
        Нейтральный мир Гранкат
        Таверну «Жирный боров» я нашёл без особого труда. Хотя добрался туда и не так чтобы очень быстро и не без приключений.
        На обратном пути у меня была возможность более внимательно рассмотреть станцию и её жителей, а то, пока я следил за наёмниками, как-то не уделял этому особого внимания.
        Как и в телепортационном зале на самой станции, в основном превалировали демоны и хуманы, но были и многие другие сущности как из срединных, так и из верхних миров. Среди них можно было с лёгкостью опознать наёмников и воинов, магов и лекарей, торговцев и оценщиков, охранников караванов и заведений, телохранителей, каких-то тёмных личностей, видимо занимающихся не очень законной деятельностью, и вполне законопослушных жителей, дам одной из самых древнейших профессий, мастеровых и прочих граждан понятных и не совсем понятных профессий. В общем, это были обычные разумные, характерные для города, в основном ориентированного на торговлю и являющегося некоей опорной точкой, которую используют как перевалочную базу или постоянное место обитания отряды, промышляющие где-то за территорией нейтральных миров.
        В общем, типичный фронтир, или окраинный мир. Если, конечно, здесь такое понятие существует.
        Об этом говорила как специфика контингента, проживающего и встреченного тут, так и замеченные мной торговые лавки, магазины, какие-то развлекательные балаганы, небольшие блошиные рынки, бары, таверны и иные заведения неизвестного назначения.
        По дороге к таверне, где меня должны были ждать друзья, я обдумывал наше положение и присматривался к тому, что можно будет сделать одной из статей доходов нашего небольшого отряда.
        Место жительства, если удастся договориться с продавцом, я уж присмотрел, и оно должно было вполне нам подойти. Это было то самое небольшое двухэтажное здание, которое я заметил, следя за наёмниками. Судя по описанию, данному в объявлении, оно раньше принадлежало какому-то магу и было его небольшой торговой лавкой и магической лабораторией, второй же этаж оставался жилым. Этот домик идеально подошёл бы для нашего отряда.
        Жильё, лавка и лаборатория для экспериментов - и всё в одном наборе. Да ещё и какие-то странности с внутренним пространственным объёмом того здания. Всё это очень привлекало.
        Однако достаточно сильно смущала почти в три раза меньшая стоимость, чем на любые другие аналогичные предложения, особенно если обратить внимание на все вышеперечисленные достоинства. Что-то с этим домиком было не так. Но с этим придётся разобраться по мере поступления дополнительной информации и после разговора с продавцом.
        А сейчас, идя в нужную сторону, я глазел по сторонам и размышлял над тем, чем же нам лучше заняться в будущем. Ведь, по сути, нашей целью будет розыск порталов, ведущих в миры девочек, а для этого придётся много путешествовать и, возможно, закупать необходимое снаряжение или, как результат поисков, продавать какие-то найденные нами раритеты и ценности.
        Частично это условие перекрывается приобретением, постройкой или арендой подходящего здания. Что, как я понимаю, смотря на цены вокруг, требует немалых предварительных затрат как на организацию любой экспедиции, так и на самостоятельный поиск. Всё это, конечно, актуально, если мы хотим снизить риски до минимума. А другого варианта с участием Теи и Эреи я даже не рассматриваю. Хватит с них приключений в городе древних.
        И тут практически сразу вырисовывалось несколько наиболее предпочтительных вариантов. Наёмники. Поисковики. Разведчики порталов. Собиратели ценностей, раритетов и прочих артефактов. Конечно, идеальным было бы сидеть и не высовываться, но так мы точно ничего не найдём. Поэтому мне нужно было подобрать идеальную во всех отношениях, золотую середину. Или в крайнем случае все риски перетянуть на нас с Муком и Лениавесом.
        Идея присоединиться к какому-то уже сработанному, слаженному отряду поисковиков или наёмников меня не особо устраивала. Слишком велик в этом случае риск подставы в виде живого щита или наживки. Да ещё и наши девушки во многом слишком лакомый кусочек, это если смотреть с сугубо утилитарной точки зрения.
        Поэтому если и рассматривать подобный вариант, то тогда нужно будет искать отряд с действительно отменной репутацией, а ещё лучше работать через очень хороших знакомых. Но таковых пока на этой станции у нас не было.
        Да и вообще сама идея податься в наёмники, которые соответствуют основному пункту - много путешествовать, восторга и желания у меня не вызывала. Слишком велик риск. Да и не уверен я, что подобный вид деятельности придётся моей «миролюбивой» натуре по душе.
        Ну, последнее было явной шуткой, однако девочками я рисковать не собирался, поэтому нужно было найти что-то такое, что позволило бы вести нашу деятельность в рамках нейтральных миров, при этом минимизировав посещение опасных внешних областей.
        Поисковики и разведчики привлекали меня гораздо больше, но и среди них риск был достаточно велик. Хотя тут я как раз таки готов был рисковать, особенно если это будет касаться только меня, ну, в крайнем случае ещё и Мука.
        Лениавес же будет приглядывать за девушками и осуществлять общий контроль.
        Однако всё равно, на душе у меня было состояние, говорившее, будто я упустил нечто значимое.
        И именно стараясь распознать это самое нечто, я осматривался в попытке понять: а чем, собственно, живут люди этого нейтрального мира в частности и остальных миров в целом?
        Вот здесь-то на первый план и вышли мои наблюдения, которые в итоге и натолкнули меня на одну вполне любопытную, а возможно, и жизнеспособную идею.
        По пути мне попалось множество магазинчиков и мастерских. Были небольшие рынки и маленькие торговые улочки и перекрёстки. Также я увидел часть явно огромной рыночной площади, в которую упиралась соседняя улица той, на которой располагалась наша таверна. Находилась она как раз за кварталом мастеровых, между наёмниками и магами, и, судя по тому, что утверждала скачанная из сети карта, она занимала никак не меньше пяти или шести кварталов и доходила практически до того края этого уровня станции.
        Да, кстати, на станции были и другие уровни. В более густонаселённые районы нейтральных миров (аналогичных подобной станции) внедрялись и смежные уровни. Иногда все вплоть до нижнего и верхнего, но такое можно было наблюдать только в центральных мирах, к примеру, того же мира Ролан, который был одной из узловых точек нижнего сектора тёмных планов.
        Наш же мир был окраинным на одной из ветви нейтральных миров и назывался Проген.
        Всё это мы почерпнули из общедоступных материалов, размещённых в сети. Оказывается, там были не только торговые объявления, но и секретные и не очень данные, принадлежащие различным организациям, предприятиям, конторам, гильдиям и учебным заведениям.
        И благодаря нашим административным правам на уровне локальной сети станции мы получили неограниченный доступ ко всем материалам, размещённым отдельно на информационном сервере станции.
        Думая о возможности заработать и сделать маскирующую одежду для Эреи и Мука, в данный момент меня особенно интересовали кожевенные и оружейные мастерские, кузницы, правда, при этом нужно было найти неплохих умельцев, и тут мне очень хорошо помогала интуиция.
        Ну и ювелирные или иные лавки, торгующие драгоценностями. Всё-таки главными моими сокровищами были доспехи магических стражей и те камни, что я нашёл в городе древних и которые собирался выставить на продажу.
        Однако пока ещё ничего особо выдающегося я здесь не заметил. Но в глаза мне бросилась иная странность, которая и подтолкнула ход моих мыслей в совершенно ином направлении.
        Я собирался ходить и искать порталы в родные миры девушек. Но ведь можно было поступить и совершенно иным способом. Не было необходимости посещать иные миры самим. Нужно сделать так, чтобы эти самые миры в виде тех, кто однажды их посетил, сами приходили к нам. В этом случае и выборка будет гораздо больше, и скорость поиска возрастёт многократно. Правда, в этом плане был один маленький, но существенный недостаток.
        Как заставить тех или иных поисковиков, разведчиков и наёмников появиться у нас и рассказать нам о том, где они побывали?
        И ответ на этот вопрос я увидел, осматриваясь.
        Почему-то магических магазинов или лавок на своём пути я заметил не очень много, всего три штуки. Возможно, были и другие, но они не бросались в глаза или находились в совершенно другом месте. Хотя я как раз практически пересёк квартал магов по диагонали, и где им ещё находиться, кроме как здесь, я представить не мог. Разве что на рыночной площади.
        Но что меня особо поразило, так это цены, которые я разглядел сквозь витрины подобных магазинов.
        Однако проверив стоимость подобной продукции в сети и в остальных нейтральных мирах, к торговым площадкам которых я благодаря деятельности Вирта уже получил доступ, то удивился ещё больше, когда понял, что подобная ситуация была характерна не только для этого мира.
        Получалось, что здесь, на станции, всю эту магическую бижутерию продают чуть ли не по самой максимальной цене, такой же, как, впрочем, и везде. Это было пока не очень понятно, ведь магия в нейтральных мирах развита, похоже, лучше всех остальных наук. Да и со слов Лениавеса чуть ли не лучше, чем в любом внешнем мире, хотя я пока ничего особо выдающегося и выпадающего за рамки возможностей того же корнола, девушек или Мука не видел.
        Как-то незаметно было особого прогресса науки и техники в этих мирах за то время, что тут отсутствовал Лениавес. Это было непонятно, но было. И пока для меня этот странный нонсенс оставался без ответа. И именно это, похоже, влияло и на всё остальное.
        Как мне кажется, вся суть крылась в том, что этот окраинный мир, как и все другие, полностью контролировался всего одной или несколькими магическими гильдиями, и оборот всех магических товаров полностью шёл через их дельцов, и, как результат, вся стоимость этих товаров диктовалась ими же.
        Но как было видно из тех же объявлений, часть продукции сбывалась по гораздо более низким ценам, но в таких уценённых предложениях всегда стояло одно немаловажное условие: «только для членов гильдии» - и дальше шло название той магической гильдии, которой, видимо, и принадлежала торговая лавка.
        Правда, были и исключения, магические артефакты и товары можно было найти и в других магазинах, ломбардах или у скупщиков, а также, как я понял, у дельцов, работающих на какие-то наёмные отряды, поисковиков и, как мне показалось, гильдию воров. Вот у них-то эти же товары были в несколько раз дешевле, но тоже присутствовала своя специфика. Никто из них не давал никакой гарантии работы того или иного артефакта, амулета или зачарованного предмета.
        И это была явная контрабанда. Похоже, подобные товары шли в обход гильдии магов. По крайней мере, в воровской гильдии именно так и было.
        Кстати, с пятерку их торговых точек мы с кластером обнаружили и идентифицировали достаточно быстро и могли утверждать это практически со стопроцентной вероятностью. Дешёвые товары, часто даже без описания свойств, совершенно разные по качеству и внешнему виду. Оценщик в основном назначает цену товара, исходя из своих личных предпосылок и основываясь на своем жизненном опыте да на внешнем виде того или иного предмета.
        Меня особо поразила одна такая лавка, где какой-то очень мощный артефакт - я не стал особо заморачиваться с ним, но, скорее всего, это защитный амулет для целого дома с ещё несколькими дополнительными функциями - стоил всего десять тысяч кредитов (местная валюта). Тогда как рядом лежала совершенно бесполезная железяка непонятного назначения, по виду вообще похожая на бутафорский меч, с ценником в сорок тысяч кредитов.
        Вот тогда-то я и понял: «На этом неплохо можно поживиться». И что самое важное, без особого риска. Ну, если не учитывать того, что придётся иметь дело вот с такими немного скользкими и оборотистыми дельцами. Однако именно это меня пугало в последнюю очередь. Им-то нам как раз есть что противопоставить, если смотреть на наш небольшой отряд в совокупности как на отдельную боевую единицу.
        Для Эреи в этом случае наиболее правильным будет стать лекарем или магом жизни при нашем отряде.
        «В стоимость контракта входит обучение и повышение квалификации», - пошутил я.
        Все остальные в большинстве своём - это, по сути, достаточно неплохие автономные бойцы различной степени опасности, угрозы и боевого опыта, как я понимаю, начиная от Рыкуна с Теей и заканчивая Лениавесом с Муком.
        «Ну и плюс я из категории „принеси-подай”», - проснулась во мне какая-то весёлость.
        Интуиция прямо-таки кричала мне, что я на верном пути.
        Когда же эта мысль окончательно сформировалась в моей голове, я уже более целенаправленно, стараясь не пропускать мелочей, стал обращать внимание на такие вещи. И вот что заметил. Практически везде по бросовым ценам, чуть ли не по весу за кучу, сбывались неопознанные артефакты и прочие магические вещи, тогда как точно такие же, но уже идентифицированные магические амулеты стоили в разы дороже.
        И похоже, это было связано с тем, что артефакторы, или рунные маги, способные качественно и точно провести опознание и идентификацию любого магического предмета, были лишь в магических гильдиях, так как их описание товара в большинстве случаев полностью соответствовало действительности. Остальные, как я понял, пользовались или их же услугами, или ими же производимыми и продаваемыми амулетами опознания. Подобные амулеты я заметил в одном из магазинов.
        Поэтому стали понятны столь высокие цены именно в их магазинах. Реальных конкурентов у магических гильдий как таковых не было.
        Более внимательно присмотревшись к товарам, выставленным в обычных лавках, я заметил, что артефакты, к которым было приложено достаточно полное описание, по своей цене не слишком отличались от таких же, но продаваемых различными магическими гильдиями.
        Получалось, что особой разницы, у кого приобретать тот или иной идентифицированный артефакт, не было. Конечно, и из этого правила были исключения, но это лишь частности, подтверждающие общее правило. Все действительно качественные магические предметы, вещи, изделия, артефакты и амулеты можно было приобрести лишь через представителей гильдий, напрямую или косвенно связанных с различными организованными сообществами магов.
        Правда, некоторые маги работали не только на магические гильдии, но их было не так много, к тому же их изделия или работа стоили не меньше, если не больше, чем те же услуги, оказываемые гильдейскими магами.
        Помимо этого, я заметил и другую особенность. Огромное значение в разнице стоимости артефактов имел их уровень. С повышением сложности и силы артефакта, а соответственно, и с повышением его магического уровня в различных градациях так же практически на порядок, а иногда и больше прыгала цена на предмет. Правда, относилось это в основном к магическим предметам уровня выше пятого.
        К примеру, какое-то колечко второго уровня защиты от внешнего физического воздействия стоило порядка десяти - двенадцати тысяч кредитов, тогда как точно такой же амулет, но уже пятого уровня перевалил по своей стоимости за сотню тысяч.
        «Ничего себе тут цены», - прибалдел я от разлёта того ценового диапазона, что увидел здесь.
        После этого я перестал удивляться и такому огромному количеству амулетов среднего и ниже уровней, они ещё были по вполне приемлемым ценам, тогда как артефакты более высоких уровней стоили баснословных денег.
        Например, за то небольшое время пребывания здесь единственным артефактом, чей уровень превышал пятый, был тот самый защитный артефакт, который я как раз и видел в той самой воровской лавке.
        Видимо, все наиболее мощные артефакты, как и в любой более-менее централизованной системе, рано или поздно стекались в центральные миры или оседали в руках тех, кто мог позволить себе приобрести их или понимал их действительную стоимость и ценность.
        А в нейтральных мирах под все эти критерии подпадали как раз таки магические, околомагические или иные наиболее влиятельные гильдии, ну и, как исключение, отдельные маги и, возможно, торговцы.
        Так что, по сути, никакой контрабанды, даже мнимой, не было. Рано или поздно все самые ценные артефакты оказывались в руках и так контролировавших всё и вся гильдий, ведь, кроме них, никто не мог даже опознать эти предметы.
        Окраинные же миры выполняли роль некоего первоначального фильтрующего буфера. На таких станциях поисковики и прочие искатели приключений сбывали свой товар по невысоким ценам скупщикам, которые потом перенаправляли их по цепочке дальше, пока те не доходили до нужного адресата. А уже там, в гильдиях, производили идентификацию тех магических предметов, что попадали к ним, и обратно они уже возвращались по тем ценам, что я мог наблюдать в витринах гильдейских магазинов или объявлениях в сети.
        Меня поразило, что идентификацию артефактов почему-то полностью отдали на откуп гильдиям, хотя никаких ограничений в этом отношении, кроме как открытие своей собственной, занимающейся подобным промыслом, не было.
        Данный вопрос мы специально проштудировали с кластером, и он не нашёл никаких внешних ограничивающих факторов, кроме официальной регистрации собственной гильдии с разрешением заниматься магической деятельностью и подтверждённой сертификацией.
        Однако, как оказалось, сертификацией в этом случае являлась не какая-то сдача экзаменов для подтверждения своих навыков и умений, а дополнительная регистрация новой действующей и активной портальной арки в каком-то из нейтральных миров. После этого следовал ряд формальностей, связанных уже с более детализированной регистрацией подобной организации, её устава и описания рода деятельности. Ну и ещё каких-то дополнительных привилегий.
        Я пока оставил этот вопрос на потом, решив обсудить его более подробно с Лениавесом и нашей командой.
        Возможно, были и какие-то иные пути, которые мы с кластером и ментоинтерфейсом просто не догадались рассмотреть, но что-то я в этом сомневался.
        Ну а пока, поняв общую ценность высокоуровневых артефактов, я решил постараться не упустить столь потенциально выгодной покупки, как защитный амулет седьмого уровня, и поспешил вернуться в воровскую лавку, пока моя драгоценная вещь не осела в чьём-либо хранилище.
        * * *
        Торговая лавка воровской братии представляла собой небольшой одноэтажный домик. Был он полуподвального типа, с уходящей немного вверх, по направлению к прозрачной стеклянной витрине, лестницей. По ней я и поднялся, войдя внутрь помещения.
        И как это ни удивительно, но площадь этого крохотного снаружи магазинчика изнутри оказалась раза в три больше, чем можно было предположить.
        Да, здесь было на что посмотреть. Представлены были не только магические товары, но и различные ценные вещи, украшения и драгоценности, кроме того, было много оружия, доспехов и брони, присутствовала и дорогая одежда. Позади же здания располагалось нечто вроде скотного двора.
        «Похоже, здесь продают абсолютно всё», - подумал я, учуяв запах каких-то странных, немного сладковатых благовоний, на которые Искатель отреагировал как на сильное наркотическое вещество и заблокировал их воздействие на мой мозг и сознание.
        Когда я заходил в магазинчик, туда же зашла и группа наёмников из трёх демонов. Как я понял, они хотели приобрести подешевле защитные амулеты четвёртого уровня на весь свой отряд. А это пятнадцать существ, и собирались они заплатить за всё вполне приличную сумму наличными. Кроме того, им было нужно несколько атакующих артефактов и кое-что из бытовой магии. Также они заказали десяток свитков опознания и по пятьдесят свитков лечения средних и лёгких ран, к которым в дополнение взяли ещё одно воскрешение и три восстановления после тяжёлых ран. Ну и по мелочи. В целом же закупились практически сотней различных боевых низкоуровневых свитков.
        Наблюдая за их торговлей и тем, что говорил им продавец, я заподозрил неладное, когда он попытался спихнуть им в качестве сильнейшего атакующего артефакта непонятную железяку в виде бутафорского меча, рассказывая о его необычных режуще-колющих свойствах, которые проявляются только во время боя, о том, насколько полезен может оказаться этот артефакт, когда понадобится взломать строй врагов. В общем, говорил он много и красиво, но правды в его словах было чуть меньше нуля. Этот предмет и на меч-то походил с натяжкой.
        Однако наёмники внимали ему с большим интересом. В результате вместо артефактов четвёртого уровня, которые ему заказали пришедшие демоны, он чуть ли не половину из них подменил на третьеуровневые амулеты.
        В остальном заказ наёмников он выполнил в полной мере.
        Пока продавец общался с наёмниками, мне с покупками помогала молодая девушка - хуман, которая была кем-то вроде помощника менеджера зала. Ради интереса я у неё спросил:
        - Не скажете, что это так расхваливает ваш коллега? - Мне было действительно интересно, что ответит эта девушка.
        - О, это очень сильный атакующий артефакт, семейная реликвия его рода. - Она мотнула головой в направлении второго торговца. - Его дед некогда был очень сильным магом, а ему достались лишь средние способности, поэтому он и устроился к нам в магазин продавцом-оценщиком.
        По ауре девушки было видно, что она полностью верит сказанному и совершенно не в курсе того, что её напарник нагло обворовывает или подставляет магазин.
        - А что это за браслеты и кольца? - кивнул я на защитные амулеты, что этот проныра выдавал за четвёртый уровень, хотя они даже заряжены полностью не были, в отличие от тех, что он выдал первой партией. Те полностью соответствовали своему описанию.
        - Так он ещё и созданием магических амулетов занимается, хоть и не артефактор, а мы реализуем их через наш магазин. Работаем по схеме тридцать за реализацию на семьдесят. Это стандартные условия, - добавила она.
        Я прикинул, что только на данной сделке этот не слишком чистоплотный на руку маг заработает порядка восьмидесяти тысяч кредитов плюс ещё порядка сорока тысяч за бутафорию. Ну и свои законные семьдесят процентов в размере шестидесяти трёх тысяч.
        «Неплохо устроился, - хмыкнул я. - Интересно, а хозяин заведения в курсе?» Это был шанс, особо не выставляясь, постараться наладить связи.
        Воры на таком уровне обычно стараются следить за своей репутацией, иначе с ними перестанут работать, а потому у меня возникло желание поговорить с владельцем этого маленького магазинчика.
        Во-первых, прощупаю обстановку, а во-вторых, если всё выгорит, появится выход на местную гильдию воров.
        Да и наёмников подставлять не было никакого желания, почему-то я был уверен, что эти амулеты им в ближайшее время очень пригодятся.
        Поэтому, тихо подойдя к стоящему несколько в стороне от торгующихся собратьев наёмнику, я чуть тронул его за плечо.
        - Добрый день, уважаемый, - обратился я к нему и слегка наклонил голову.
        Тот оценивающе посмотрел на меня, пробежавшись глазами по моему лицу и фигуре.
        - Что надо? - не очень вежливо ответил он.
        Честно говоря, желание общаться с этим господином резко качнулось вниз, но его следующая фраза разъяснила ситуацию.
        - Набор в наш отряд закончен, да ты и не подходишь, нам нужны демоны. - Быстро, коротко, по существу.
        Да ещё сложилось такое впечатление, что его уже достало проговаривать эту фразу в тысячный раз. Отсюда и нотки грубости в голосе. Хотел побыстрее отделаться от меня.
        Ну, теперь не получится, вы мне нужны в качестве гарантии и возможных свидетелей. А потому, дорогой, вторая часть марлезонского балета.
        - И вам не хворать, уважаемый. - Это такая маленькая месть за грубость.
        Глаза демона опасно сузились, но я продолжил:
        - Я не по этому вопросу. Извините, что вмешиваюсь, но этот проныра вас старается нагреть тысяч этак на сто пятьдесят. Вам это интересно?
        Похоже, мои слова заставили демона задуматься, и уже с большим вниманием он посмотрел на меня.
        - Говори, - просто сказал он.
        - Услуга за услугу, - сразу отвечаю я.
        Тот молча кивает.
        - Мой босс собирается открыть здесь своё дело, и вчера мы прошлись по кварталу, прицениваясь, что тут к чему. Так вот, тот артефакт, что вам пытаются всучить как великое и смертельно опасное оружие, на самом деле пустышка. Это первое. Второе: часть защитных артефактов, проданных вам, не четвёртого, а третьего уровня. Я, конечно, не маг, но мой босс - маг и притом один из лучших рунологов, так что он вряд ли сильно ошибся бы в этом вопросе.
        Конечно, эта история была шита белыми нитками, но она ударила наёмника по больному, поэтому он не заметил мелких неувязок. Глаза демона потемнели, он уже хотел развернуться к своим парням и что-то скомандовать им, но я удержал его за руку.
        - Помните, мы говорили об услуге? - спросил я.
        - Да, - буркнул он. - Что от нас требуется?
        Я подумал и ответил:
        - Мне нужно поговорить с хозяином этого заведения, и если окажется, что он в деле, то магазин ваш, иначе договаривайтесь с ними на более мирных условиях. Разве что маг, этот маг, - и я кивнул на торговца, - должен будет ответить. Но, думаю, те, кто крышует местных, поговорят с ним не хуже, а возможно, и гораздо лучше вас. И разъяснят ему всю глубину его заблуждений.
        Демон оскалился и вопросительно поднял одну бровь.
        - И когда это вы со своим таинственным боссом успели выяснить, чей на самом деле этот магазин? - спросил он. - Вы же здесь всего один день.
        - Ну, здесь один, - ухмыльнулся я, - а на этом свете не один. У всех есть свои источники информации.
        - Угу, - хмыкнул демон. - Тогда жду твоей отмашки.
        - Спасибо, - поблагодарил я и, вспомнив кое-что, добавил: - Да, ещё: можете попросить своих бойцов немного отвлечь этого торгаша?
        Тот кивнул, подозвал одного из торговавшихся демонов и что-то прошептал ему на ухо.
        Подошедший демон после слов своего начальника так же слегка оскалил пасть, однако, отвернувшись, сразу принял вполне благообразный и достаточно миролюбивый вид. Подойдя к торговцу, он начал задавать ему какие-то вопросы, указывая на различные выставленные на прилавках товары.
        - Давай действуй, - поторопил меня демон, с которым я разговаривал. - Говорун займёт его минут на тридцать.
        - Хорошо, - кивнул я и, развернувшись, направился к девушке. - Простите, - обратился я к ней, - а можно ли поговорить с хозяином магазина?
        Девушка встревоженно посмотрела на меня и, оглянувшись на дверь, ведущую в глубь помещений, быстро сказала:
        - Извините, у вас возникли какие-то проблемы с покупкой? Возможно, я смогу их с вами уладить? Если я в чём-то ошиблась, то готова всё перепроверить.
        - Не переживайте, - поспешил успокоить я девушку, - у меня к вашему хозяину несколько деликатное деловое предложение. И я думаю, ему будет интересно его услышать.
        Я посмотрел прямо в её зеленоватые глаза и улыбнулся, стараясь показать, что это всего лишь небольшой личный разговор. Она заметно расслабилась и произнесла:
        - Подождите минуточку, я сейчас схожу за ним, - и прошмыгнула в глубь магазина.
        Я остался ждать её возвращения.
        Буквально через несколько секунд она вернулась, ведя под руку пожилого… Интересно, кого?
        Я бы назвал его гномом, но интуиция говорила мне, что это точно был не гном, возможно, гремлин или какой-нибудь гоблин. Или не знаю кто. Но на демона этот скрюченный, сгорбленный, однако не потерявший хитроватого блеска молодых и при этом светящихся мудростью глаз старик был тоже не очень похож.
        Правда, всё это была лишь ширма. Я понял это, едва взглянув на него. Не знаю, как внешне выглядел этот дедок для остальных, но я чётко осознал, что передо мной сейчас стоит очень опасный и серьёзный противник. Магом он не был, но ему это и не требовалось.
        Кластер, сверившись с базой станции, достаточно быстро вычислил расу этого примечательного хозяина магазина. Это был обычный болотный тролль. И как все его сородичи, он был невероятно силён, быстр, ловок и вынослив. Но главное, хоть это и не слишком вписывалось в мои представления о троллях, по крайней мере экземпляр, стоявший сейчас передо мной, был очень умён. К тому же он был практически полностью иммунен к любым магическим проявлениям. Я смог просканировать его, лишь перейдя чуть ли не на максимальный уровень чувствительности. Дополнительным плюсом в его случае служили возраст и опыт. Они должны были дать этому разумному неимоверную фору в любом деле. Ведь, по сути, эти существа по-настоящему не старели до самой своей смерти, в том понимании этого процесса, к которому привыкли мы. Они совершенно не слабели, не дряхлели со временем, не становились немощными и беспомощными. Просто в какой-то из моментов своего развития, достигнув определённого пика умственных и физических возможностей, они на этом уровне оставались уже до конца своей жизни. А жили тролли очень долго. Иногда проживая по нескольку
тысяч лет.
        И похоже, один из таких вот уникумов сейчас стоял передо мной.
        «Чую, не простой это тролль, ох не простой, - подумал я, посмотрев на вышедшего в зал старика. - Да и лавка эта лишь вершина айсберга. Похоже, я нежданно-негаданно нарвался на одного из шишек в местной воровской гильдии, если не на самого её главу. Любопытненько получается. - И, посмотрев на встревоженно замершего мага-продавца, задумался: - А сам-то проныра хоть догадывается, на кого работал, или нет? И как, интересно, этот дедок проглядел такого прохвоста прямо у себя под боком? - И, снова обратив своё внимание на вышедшего старика, решил: - Вот сейчас всё и выясним. Мне ведь не важно, скажет правду он или нет, для меня будет основным, станет ли старик мне лгать».
        В этот момент девушка, указав в мою сторону, произнесла:
        - Дедушка, вот тот самый чел, что хотел поговорить с тобой.
        «Дедушка? - удивился я и сразу же понял, в чём была моя ошибка, я как-то не подумал, что даже эти разумные относились к расам срединных миров. А значит, по сути своей, могли иметь детей от любых представителей из этих планов реальности, и эта девушка на самом деле могла быть его внучкой. - Очень уж они разные, но, похоже, она полукровка. Ну или я чего-то не знаю».
        - Здравствуйте, - поздоровался я и в уважении слегка наклонил голову.
        - Смотри-ка, быстро сориентировался, - очень тихо проговорил, буквально прошептал будто про себя дед и совсем даже не хриплым старческим голосом, как я мог предположить.
        Но самым важным сейчас было то, что я его прекрасно услышал и понял, хотя говорил он на каком-то картавом и грубоватом наречии.
        «Правда, в последнее время проблем с иностранными, вернее, даже не знаю как сказать, чужими, что ли, языками и их пониманием у меня нет», - подумал я.
        Тролль, немного выпрямившись и отойдя на пару шагов в сторону, всё так же тихо добавил:
        - Теряю хватку, однако. Вон какой-то юнец с ходу меня срисовал и просёк фишку. - И, неторопливо прошаркав по полу мимо меня, махнул рукой, указывая на небольшую дверцу: - Идём.
        Я лишь согласно кивнул и последовал за ним.
        Мы оказались внутри небольшой комнатки, которая, как только за нами закрылась дверь, сразу же окуталась защитным полем, прикрывающим её от всевозможного прослушивания и сканирования.
        «Непростая переговорка», - хмыкнул я, да и плетение, её прикрывающее, было достаточно интересным.
        Источником плетения являлось то кресло, к которому направился тролль, что было несколько необычно. Но, оценив материал, из которого когда-то изготовили это кресло, я решил, что лучшей основы под внедрение любого плетения подобрать было бы сложно. Так что выбор под создание столь мощного артефакта был вполне обоснованным. Да и сама работа была выполнена очень филигранно. Даже кластер обратил на это внимание.
        Мне стало интересно, почему они не сотрудничают с магом, который создал этот артефакт, а связались с тем, что сейчас остался в зале?
        После того как мы оказались внутри комнатки, ментоинтерфейс быстро просканировал её изнутри, и я понял, что меня взяли под плотный контроль. За стенами, в его скрытых нишах притаилось пятеро воинов с различным магическим оружием. Все были демонами, кроме одного, по-моему, хумана. Конечно, я мог ошибаться, но слишком уж его аура была похожа на мою. Все они были с небольшими способностями к магии, но ни одного по-настоящему сильного мага.
        «Как, интересно, может существовать гильдия в магическом мире и не иметь в своём штате полноценных магов?»
        Пока я размышлял и топтался у порога, рассматривая противоположную от меня стену, старик подошёл к своему, «хозяйскому» креслу и кивнул мне на «гостевое», стоящее у стола, напротив него.
        И только после того, как мы оба поудобнее устроились за столом, он спросил:
        - Так что ты хотел обсудить со мной? Дария сказала, что у тебя есть ко мне дело, которое может меня заинтересовать.
        - Да, - ответил я и посмотрел на него.
        - Я так понимаю, мне представляться не нужно, - прищурился тролль, - коль ты попросил мою внучку именно о личной встрече. - И сразу перешёл к делу: - Так что тебе нужно?
        В этот момент с дедка слетела вся его благодушная и немного простоватая маска. Теперь я точно знал, кто сидел передо мной. Глава местной воровской гильдии Гранката. Ну или одной из них, если их, конечно, тут не несколько. Что вполне можно предположить, если судить по замеченным мной торговым точкам и тем личностям, что возле них ошивались. Тогда получается, что подобных организаций здесь как минимум три. И эта, похоже, одна из самых маленьких, раз сам глава не гнушается поработать в магазине и лично ведёт переговоры с заказчиками.
        Однако, глядя на этого тролля, я мог с уверенностью сказать, что эта гильдия одна из самых надёжных. Если, конечно, к ним относится это определение.
        - А ваша внучка знает, кто вы? - с интересом спросил я, чем, похоже, сбил настрой этого немного хмурого и сурового субъекта с насупленными густыми бровями.
        - Что? - переспросил он.
        - Ну, я о девушке, Дарии. - И я кивнул в направлении оставленного нами зала его небольшого магазинчика. - Она догадывается, кто её дедушка?
        Видимо, мой вопрос заинтересовал и самого тролля.
        - А ты знаешь, я даже как-то над этим не задумывался. - И пару секунд помолчав, он продолжил: - Она вообще не глупая девушка и, я думаю, давно догадалась, откуда берётся большая часть наших товаров, но вот обо мне я даже как-то и не знаю. - А потом в удивлении посмотрел на меня: - Постой, это я должен расспрашивать тебя, а не ты. И тем более это не должно касаться моих семейных дел. - И с подозрением посмотрел на мне.
        Я же, вспомнив, с каким вниманием и заботой девушка относилась к этому мнимому старику, с какой искренностью помогала ему, даже не подозревая о его напускной немощи, сказал, прямо поглядев в глаза троллю:
        - Простите, конечно, если влез не в своё дело. Однако, если вам всё же интересно, то лично о вас она не в курсе. Она просто не может подозревать какую-то вашу связь с гильдией, особенно если она неглупая девушка, как вы только что сказали. Правда, скорее всего, вы для неё не более чем обычный посредник и связной, параллельно занимающийся оценкой и сбытом поставляемого товара.
        Дедок поражённо посмотрел на меня и очень осторожно, сделав какой-то незаметный (ну, это ему так показалось) знак рукой, поинтересовался:
        - И как давно вы следите за нами?
        Я усмехнулся:
        - Похоже, произошла небольшая неувязочка, и мы с вами сейчас говорим о совершенно разных вещах, - и, видя всё ещё полное непонимание с его стороны, продолжил: - Вы только, пожалуйста, сильно не нервничайте и попросите всех своих пятерых парней, что так упорно целятся в меня, не спустить курок. Или что там они держат?
        - Арбалеты гномов, - проговорил тролль и только потом сообразил, что только что выдал себя с головой. - Старею, - пожал он плечами.
        Я же хмыкнул:
        - Так же как и все остальные тролли, - и более серьёзно произнёс: - Но сейчас действительно произошло небольшое недоразумение. Я к вам по делу. - И, подняв руку, успокаивая вскинувшего брови старика, объяснил: - Я не имею никакого отношения ни к одной из ваших гильдий.
        Тот задумчиво окинул меня оценивающим взглядом.
        - Ну, тогда я тебя слушаю. - Этот тролль умел держать себя в руках, поэтому быстро сориентировался в ситуации и перешёл к деловому разговору. Иначе, как я понимаю, у них было нельзя. - И если можно, поподробнее.
        - Можно и поподробнее. - Я прикинул, сколько длится наш разговор и что время, о котором мы договорились с наёмником, у меня ещё есть.
        Однако, посмотрев на ещё одного появившегося за стенкой субъекта, а, судя по его ауре, это был демон, слабенький тёмный маг, я спросил:
        - Может, имеет смысл и вашего помощника пригласить?
        Тролль как-то странно крякнул.
        «Да он смеётся!» - понял я.
        А глава гильдии воров произнёс:
        - Руди, заходи, - и, обратившись ко мне, уточнил: - И откуда же ты такой глазастый взялся?
        - Да, как и все, от мамы с папой, - ответил я и улыбнулся самой широкой и приветливой улыбкой.
        - Понятно, - кивнул он.
        Одна из скрытых панелей стены отъехала в сторону, и в комнату вошёл щуплый и длинный демон с лицом, напоминающим приплюснутую и очень сильно сморщенную волчью морду, и с парой висящих за спиной крыльев.
        - День добрый, - поздоровался я с ним.
        Тот что-то буркнул в ответ и прошёл в угол комнаты, сев в стоящее там свободное кресло.
        «Три места с хозяйской стороны расположены так, чтобы хорошо видеть клиента, значит, обычно на переговорах их трое. Сейчас одно кресло пустует. Получается, не хватает ещё кого-то», - рассудил я и заинтересованно спросил:
        - А это для кого? - И указал на незанятый стул в этом небольшом помещении.
        Демон удивлённо посмотрел на меня, а тролль, ещё раз хохотнув, прокомментировал мой вопрос:
        - Смотри-ка, какие наглые нынче пошли челы. - Однако, посмотрев на меня, всё-таки ответил: - Здесь обычно сидит наш казначей, но сегодня, как видишь, его нет, что, впрочем, очень хорошо. - И демон с троллем заржали в один голос. Заметив недоумение на моём лице, тролль пояснил: - Когда мы собираемся все трое вместе, то это, соответственно, превращается в малый совет гильдии, и тогда это может затянуться надолго. - И, ухмыльнувшись, спросил: - Будут ещё вопросы или мы можем приступить к делу?
        - Нет. Простите моё любопытство, но это действительно интересно. Честно говоря, я не очень хорошо представлял, как всё должно функционировать в столь серьёзной организации. - И, улыбнувшись, добавил, сообразив, что передо мной сидят вполне адекватные существа, способные понять любую шутку. Если, конечно, она не перерастает в оскорбление. - А получается всё тот же балаган, как и везде. - И посмотрел на них в ожидании реакции.
        - Хуже, - проговорил демон, - балаган хоть иногда, на выходные закрывают, а тут так всегда. - И он снова показал свой оскал, знаменующий, видимо, его добродушие и приветливость. А потом, будто про себя, добавил: - Неудивительно, вы, челы, как раз и славитесь этим своим неуёмным любопытством. - И он вроде как осуждающе покачал головой. - Как ещё живы-то все? - И вопросительно посмотрел на меня.
        Мне не оставалось ничего, кроме как пожать плечами.
        - Не знаю, может, удача любит любопытных, - предположил я.
        - Может, - согласился тот и посмотрел на своего босса, который с интересом прислушивался к нашему разговору.
        Видимо, пора всё-таки приступать к разговору, да я и сам хотел начать его, а то терпение наёмников, оставшихся в зале, может и не выдержать.
        - Так о чём ты хотел поговорить? - ещё раз спросил у меня тролль.
        Я посмотрел по очереди на каждого из них и ответил:
        - Если честно, то всего лишь о вашем магазинчике.
        Глава гильдии и его правая рука как-то разочарованно посмотрели на меня. Поэтому я поспешно добавил:
        - И вашей репутации, на которую влияет и он.
        Эта моя последняя фраза, похоже, заинтересовала их. Тролль даже поощрительно кивнул, приглашая меня к продолжению разговора.
        - Вы не удивляйтесь, но до тех пор, пока я не оказался здесь, я и не догадывался, чья это лавка и кто является её хозяином. Вернее, не так, я не знал, что её хозяин не совсем тот, за кого он старается себя выдать.
        - Стареешь, - ухмыльнулся демон, пустив шпильку в сторону тролля.
        - Да я и сам уже подумал об этом, - ответил тот.
        Я же продолжил рассказывать (вернее, на ходу придумывать историю своего появления здесь):
        - Мой босс отправил меня сюда приобрести тот неопознанный артефакт, что был выставлен у вас на продажу. Когда я сюда шёл, то примерно представлял, чья это лавка, но меня и моего босса это не смущало. Вы - вполне уважаемая гильдия и, насколько я знаю (тут я, конечно, блефовал, откуда я могу о них знать, я их и видел-то впервые в жизни), работаете чисто, соблюдая все традиции и полностью придерживаясь условий контракта или договора, заключённого и оформленного с вами. Поэтому наш глава и решил, что товар у вас можно брать без опаски, на нём нет чужой крови.
        Тут тролль и его помощник переглянулись, и один второму сказал на том грубом картавом наречии:
        - Смотри-ка, не зря над репутацией работаем, вон даже заезжие о нас наслышаны. Так что твои труды, Руди, в этом направлении дают свои положительные результаты.
        - Сам удивлён, - ответил троллю демон, - не думал, что слухи о нас разойдутся так быстро. Придётся теперь больше внимания уделять этому вопросу. Репутацию нужно поддерживать.
        - Верно, - согласился глава гильдии, - нужно укрепить её именно в этом вопросе, мы всегда работаем чисто и качественно. Клиенты, а вместе с ними и заказы потянутся к тем, в ком они будут уверены, а не к тем, кто может кинуть в любой момент.
        - Согласен, - кивнул демон. - Кстати, ты помнишь, что этот чел говорил что-то о нашей репутации, связанной с магазином? Что тут может быть? Вроде в этом отношении всё работает на вполне законных стандартных условиях.
        - Не знаю, - честно ответил тролль, - так что давай-ка послушаем, что хочет рассказать нам этот чел.
        - Хорошо, - согласился демон.
        Я же, дождавшись окончания их кратких переговоров, из которых следовало, что, ткнув в своём предположении пальцем в небо, у меня получилось попасть в цель, продолжил:
        - Так вот, именно поэтому я и оказался в вашем магазинчике. Мой шеф - маг, и неплохой. Он собирается открыть здесь своё небольшое дело. И поэтому присматривался к тому, что тут и как. Пытался разведать настроение населения, их нужды, потребность в тех или иных услугах. Да и вообще, он хотел посмотреть, чем и как дышит этот мир. - И я обвёл рукой вокруг, намекая на эту станцию. - Ведь окраинные миры - это своя специфика и свои потребности, и они далеко не всегда совпадают с тем, что востребовано в центральных мирах. А у моего шефа есть одна цель - что может быть полезным и востребованным здесь. Рассказать не могу, вы уж простите, - заметив их заинтересованные лица, приостановил я свой рассказ, а потом добавил: - Но, побродив здесь вокруг, я подумал, что затея может выгореть. Правда, к нашему делу сейчас это относится мало. - И, немного помолчав, будто вспоминая, что мы делали, я продолжил: - Ну и заодно со знакомством с местными достопримечательностями он просматривал те товары, что в большинстве своём были представлены в окрестных магазинчиках. На вашу лавку мы обратили внимание именно из-за
выставленного на продажу неопознанного артефакта. Босс сказал, что он интересен ему, и то, что в нём есть свой потенциал, а если ещё и поработать с ним, то можно получить достаточно хорошую прибыль. Ну и коль мы зашли сюда, то он параллельно глянул на ваш остальной ассортимент. Больше ничего особо заинтересовавшего его тут не было. - Поглядев на двоих сидящих напротив меня разумных, я, чтобы не обидеть их, объяснил: - Немного не тот основной профиль товаров. Однако в вашем магазинчике его несколько смутила пара вещей, о которой он рассказал мне, когда мы уже шли обратно. Во-первых, это тот бутафорский артефакт-пустышка в форме меча, выставленный на витрине. И во-вторых, это защитные амулеты третьего уровня один в один скопировавшие форму продаваемых у вас же подобных амулетов, но только уже четвёртого уровня. Зачем это сделано, он не понял, но предполагать подмену, зная вашу репутацию, он не хотел.
        «Похоже, репутация фирмы - это их больная тема, вон как оба вскинулись на последней моей фразе», - подумал я, заметив переглядывание слушавших меня глав воровской гильдии.
        - Постой, - остановили меня оба главаря гильдии воров, - расскажи немного подробнее об артефакте и амулетах.
        «Ну, что я говорил, - реакция этих двух местных боссов показала правоту моих домыслов, - на этом можно будет сыграть», - решил я и продолжил:
        - Да тут и рассказывать особо нечего. Эта бутафория просто начинена заклинанием-пустышкой, которое на самом деле совершенно ничего не делает. Ну а по амулетам защиты и так всё ясно: одни третьего, а другие четвёртого уровня, тогда как внешний вид у них совершенно одинаков. Я это запомнил, так как сам присматривался к одному из них, а босс порекомендовал взять другой, сказав, что у того уровень и качество изготовления повыше будут. По сути, это всё.
        - И?.. - посмотрел на меня тролль. - Ведь не просто же так ты завёл этот разговор?
        - Есть такое, - ответил я. - Сегодня я видел, как эти самые амулеты третьего уровня ваш продавец толкнул наёмникам по себестоимости оригинальных изделий. Плюс втюхал им совершенно полную липу в качестве опасного атакующего артефакта. Как думаете, сильно ударит это по вашей репутации и имиджу? Особенно если наёмники каким-то образом узнают, что их нагрели на кругленькую сумму, притом, возможно, по крупному подставив, если им придётся когда-нибудь воспользоваться купленным у вас товаром.
        - И откуда они узнают? - опасно сощурив глаза, спросил демон.
        - Я им скажу, - прямо посмотрев ему в лицо, ответил я, а потом, переведя взгляд на тролля, исправился: - Вернее, уже сказал. И сейчас они стоят там, в зале, и ждут результатов нашего с вами разговора.
        - Хм… - протянул тролль-старик, - задал ты мне задачку. - И замолчал, обдумывая что-то. Через некоторое время он встрепенулся и спросил у демона на том самом немного картавом и грубоватом языке: - Ну, так что скажешь?
        - Этот, - он мотнул головой в мою сторону, - весь разговор старался говорить правду, может, что-то недоговаривал, но ни разу не солгал. Получается, Хлыщ нас нагревает. Да ещё и подставляет всю нашу организацию. Только всё равно нужно проверить слова этого юнца. Он верит своему шефу, но неизвестно, какие цели преследует тот. Парнишка-то не лгал, но не факт, что его специально не ввели в заблуждение. Сам он ложь распознать вряд ли сможет. Хоть он и маг, но очень слабый. Слабее меня. Однако рассуждает здраво, да и глазастый он больно. Сразу видно - из наших, хотя, наверное, по каким-то причинам раньше, когда это было возможно, не вступил ни в одну нашу гильдию. Не знаю, в общем. - И демон пожал плечами. - Да, кстати, парни пробили его и их отряд через наш терминал.
        «Смотри-ка, у них и свой терминал есть, - удивился я. - Интересно, где они его взяли».
        Кластер мгновенно нашёл объяснение этому факту из жизни воровской гильдии. Оказывается, подобных терминалов по станции было разбросано множество, и не все они были общественными или располагались только в центральной секции станции, некоторые можно было найти на нижних или на верхних уровнях. Вот один такой терминал и прихватизировала ухватистая лапа этого тролля.
        Как удалось выяснить, наличие собственного терминала доступа в информационную сеть нейтральных миров очень существенно поднимало статус гильдии в глазах остальных. Особенно если среди них был кто-то подобный местным хакерам, которые как раз и занимались розыском нужной информации.
        «А быстро они её нашли», - поразился я.
        Вирт мгновенно просмотрел все логи доступа к нашим данным, а затем удивлённо проверил и права доступа. И оказалось, что права на просмотр информации о зарегистрированных жителях были открыты полностью и для всех. Я мгновенно исправил эту ситуацию, перекрыв доступ к нашим учётным данным, а то кластер внёс туда достаточно много личной информации. В общем доступе мы оставили лишь наши имена, специализацию и принадлежность к той или иной гильдии. Эта информация требовалась при заключении контрактов и пересылке личных сообщений.
        Руди между тем продолжал докладывать своему шефу:
        - Они и правда прибыли сюда своей командой. Все местные. В основном маги, и, судя по записям в книге регистраций, неплохие. Все окончили ту или иную магическую академию. Правда, их названия мне ничего не говорят, но всех я знать и не могу. Главный у них - сертифицированный магистр. Зафиксировано, что он маг-рунолог и мастер магии разума. Был преподавателем в какой-то магической академии. Сразу понятно, серьёзный чел. Тьфу ты, он не чел. Оборотень. Наш аналитик предположил, что, вероятно, он или хочет организовать тут филиал какой-то из гильдий, или открыть свою. Скорее всего, магическую. Слишком много магов в его команде. А ты прекрасно знаешь, насколько дорого выходит нанять сколь-нибудь стоящего мага. Даже наш Хлыщ обходится нам в кругленькую сумму. Но сейчас не об этом. В его подчинении кроме нашего знакомого, - и он кивнул в мою сторону, - ещё трое разумных, маг жизни и двое тёмных. Большего пока узнать о них Хорёк не успел. - Он задумчиво посмотрел в мою сторону. - Только он у них из обычных челов. Похоже, исполняет роль простого порученца. Однако как-то всё это не сходится с тем, кого я вижу
перед собой. Этот парень не так прост, как кажется. Видел, как быстро сумел прикрыть себе спину с помощью наёмников, договорившись с ними? Или просчитать всё, вычислить наших парней, да и нас с тобой раскусить?
        - Да, - кивнул тролль.
        - Вот и я о том же, больно не похож он на мальчика на побегушках, в общем, не слишком понятный парнишка, даже сейчас хотя и сидит с отсутствующим видом, а такое ощущение, что он нас очень внимательно слушает.
        - Ну, это и понятно, - сказал тролль, - он старается разобрать по нашим интонациям, о чём мы говорим. Пусть старается.
        - Ну да ладно, это его дело, хоть и бесполезное. Мы с тобой можем орать и кидаться друг на друга, обсуждая утренний пирог, который приготовила твоя внучка. - И помощник усмехнулся. - Мы, как и всех заинтересовавших нас приезжих, приметили их отряд ещё на портальной площади, слишком он любопытный и слишком много в нём магов, после чего проследили за ними до таверны Длона. Его отряд остановился там, а этот не пошёл сразу с ними, а шныряет по нашему и соседним кварталам. Местные мальчишки приметили его интерес, когда он рассматривал магические лавки и дом, который принадлежал раньше старому Тлаку, после чего сообщили об этом мне. Кстати, ты знал, что его внук снова выставил тот на продажу?
        - Опять пытается продать? - усмехнулся тролль.
        - Ага, только местные не купят лавку этого старого мага даже за копейки. Все знают, что с ней что-то нечисто после того, как Тлак проводил там свои эксперименты.
        - Ну не скажи, за копейки я бы купил, запас карман не тянет. Но он-то за неё просит совсем не копейки, особенно если учесть её историю.
        - Да, но этого она, похоже, заинтересовала. - И демон вновь посмотрел на меня. - Как думаешь, предупредить его?
        Старик задумался.
        - Давай сделаем так, - он положил руку на стол, - сегодня проверим его слова. Если он говорил правду, завтра отправим кого-нибудь из мальчишек отнести ему весточку.
        - Согласен, жизнь за услугу - неплохой обмен, - усмех нулся демон. - Они потом ещё сами нам спасибо скажут.
        - Хорошо. - И тролль уже хотел что-то сказать мне, но его перебил Руди:
        - Слушай, а у меня появилась неплохая мысль. - И он как-то хитро посмотрел сначала на меня, а потом на тролля. - Давай прощаться с парнем, потом расскажу её тебе. Если, как сказал этот чел, всё выгорит, то, может, нам больше и не понадобятся услуги таких магов, как Хлыщ и ему подобные. Можно будет всё устроить гораздо проще. Да и для твоей внучки кое-что придумать.
        Тролль в удивлении посмотрел на демона:
        - В смысле?
        - Что в смысле? - поразился тот. - Ты же сам не хотел ее вводить в нашу гильдию, для гильдии же оценщиков у вас пока не получается набрать суммы для первоначального взноса, а ей уже почти восемнадцать, вот я и придумал кое-что. Мы ничего не теряем. Она особо тоже. Но если повезёт, то всё может получиться.
        Тролль сначала всё ещё не мог понять, о чём говорит ему Руди, но, видимо, до него дошёл смысл его слов, и он в удивлении поднял густые брови.
        - А ведь и правда может выгореть, особенно если парнишка не преувеличил способностей своего босса, но как бы это проверить?
        Демон усмехнулся:
        - А ты помоги им купить дом мага.
        - Ну, ты и хохмач, - сказал тролль, но, поняв, что Руди не шутит, спросил: - Ты что, серьёзно?
        - А почему нет? Если парень так уверен в своём маге, то тот должен справиться. А если нет, то туда ему и дорога.
        Старик задумался на пару минут.
        - Справедливо. Если у них всё выйдет, то тогда за будущее Дарии я буду спокоен. А вверять её судьбу в руки разных проходимцев не буду. Решено, так и сделаем. Тем более им понадобятся деньги на открытие своей гильдии или филиала. Не думаю, что они запросят слишком уж большой первоначальный взнос, а мы можем выдать им его авансом. - И он наконец обратил внимание на мою скромную персону. - Мы тут переговорили и решили, - тролль переглянулся со своим помощником, - если ты прав, то за нами долг. Иначе не обессудь, но и за клевету у нас тоже платят, тогда долг будет за тобой.
        И тут было непонятно, говорит он сейчас о своём работнике или той проверке, что они хотят нам устроить.
        «Чем же так не угодил этот милый домик, что все его как огня боятся?»
        - Справедливо, - согласился я на их условия. - Не забудьте переговорить с наёмниками, я попросил их попридержать тот товар, что им выдал ваш маг. Это на случай, если он каким-то образом захочет подменить его. Моим доказательствам вы вряд ли поверите, поэтому лучше пригласите того, кому доверяете. Ну и, как говорится, в своих словах я более чем уверен, поэтому, думаю, вам нужно подыскать какого-нибудь другого мага для вашей гильдии.
        - Ну, с этим мы разберёмся и сами, - проворчал тролль.
        Так и хотелось за него добавить: «без сопливых юнцов».
        Однако он этого не сказал.
        - Тогда рад был вам помочь, - сказал я, поднимаясь с кресла и разворачиваясь к двери. - До свидания. Надеюсь, вы достаточно быстро урегулируете это недоразумение. Кстати, наёмники будут ждать моего появления ещё минут пять, а потом они начнут действовать уже сами. Поэтому вам следует договориться с ними заранее.
        Но, подойдя к двери, я вдруг вспомнил одну вещь, которую следовало сделать в самом начале нашего разговора:
        - Простите, забыл представиться. Меня зовут Баг.
        Тролль посмотрел на меня долгим взглядом, а потом неожиданно улыбнулся:
        - Тлог Горбун. Так меня обычно кличут. Ну а Руди ты знаешь.
        Его настоящее имя и прозвище я узнал сразу же, как только вспомнил о своём прямом и полном доступе к серверу авторизации станции.
        «Не думал, что они правдиво ответят на знакомство».
        Это означало, что меня приняли в свой круг, хоть и не ближний, но и за врага не посчитали. И я слегка наклонил голову:
        - Приятно познакомиться.
        Открыв дверь, я вышел в небольшой зал магазинчика.
        Наёмники сразу же развернулись на звук и вопросительно посмотрели на меня.
        Я кивнул им:
        - Наш вопрос решён. Подождём пару минут.
        Я специально не стал уходить, чтобы своим поведением показать, что все наши разногласия с магазином и его хозяевами урегулированы мирным путём.
        Девушка и маг-продавец удивлённо посмотрели на меня.
        Как я и сказал, буквально через пару минут вышел старик, он неторопливо подошёл к наёмнику:
        - Приношу свои извинения, господа. Это компенсация за ваши возможные неудобства, - и положил в руку демона-наёмника увесистый мешочек. - Дария, подойди, - позвал он свою внучку. Когда та подошла, он пояснил: - Тут у господ наёмников произошла небольшая накладка. Подбери им повторно запрашиваемый ими ассортимент товаров. А это позвольте забрать? - И тролль указал глазами на выданные ранее амулеты и артефакт, ожидая ответа демона. Наёмник посмотрел на него и, кивнув одному из своих, сказал:
        - Да, - а потом, немного подумав, тихо добавил: - Если честно, не ожидал. - И, поклонившись старику, попрощался с ним. Затем, повернувшись ко мне, он хлопнул меня по плечу: - Спасибо тебе, парень. Гирот долгов не забывает. Будет нужна помощь, обращайся. Если будем здесь, а не во внешних мирах, всегда поможем.
        - Я запомню, - ответил я и посоветовал: - Смени мага и подберите оружие для новичков получше, пригодится и им, и вам. Но главное, не забывайте об амулетах. - И я указал на выложенные на прилавок защитные браслеты.
        Гирот сначала хотел возразить мне, но, посмотрев в мои серьёзные глаза, как-то подобрался:
        - Сделаю. Спасибо.
        Я кивнул ему в ответ:
        - Тогда удачи вам, - и вышел из магазина.
        За этой сценой вопросительно наблюдал старый тролль и не мог отделаться от странного и непонятного чувства, будто только что кто-то повернул судьбы собравшихся в его магазине разумных в совершенно иную сторону. Лучшую или худшую, неизвестно. Но то, что линия судьбы для каждого из них совершила крутой поворот, он был полностью уверен.
        И первым в списке этих существ был маг по имени Хлыщ, которого несколько лет назад выгнали за неуспеваемость и разгильдяйство из одной провинциальной Академии магии. И который потом, подделав свой диплом, перебрался сюда, в окраинные миры, с надеждой, что тут не станут особо приглядываться к магу-недоучке и что он сможет показать всем, насколько крут и умён. Но к его же несчастью, он был жадным, амбициозным, а главное, как раз не слишком умным магом, считая, что его недооценивают, не понимают, и во всех видя только средства для достижения своих целей. И когда он сумел устроиться в этот магазин и понять, что заметить его махинации будет очень сложно, то стал подделывать продаваемые тут амулеты. Или создавать такие пустышки, какие пытался продать сегодня.
        Других магов в этом окраинном мире было не очень много, и они задирали за свои услуги такие цены, что привлечения их к расследованию своей деятельности Хлыщ не боялся.
        Поэтому для него стали полной неожиданностью все происходящие сейчас события. Он даже представить не мог, что кто-то может постараться помочь другому, не получив при этом явной выгоды. А этот неожиданно нарисовавшийся чел вмиг разрушил такой удобный и прибыльный бизнес, приносивший Хлыщу стабильный доход.
        Сейчас, сидя в кабинете у старика, который, к ужасу мага, оказался ещё и главой одной из воровских гильдий этого мира, он сожалел о своей судьбе. И винил, как всегда, не себя, а чела, мага, что проверял его артефакты, старика, его помощника, девчонку, которая в настоящее время вместо него получала прибыль, плохих преподавателей, что не смогли обучить такого гения, как он, совершенно простым и обычным плетениям, предателей-магов, создавших антимагические браслеты… В общем, как всегда, для него были виноваты все, кроме его одного. И этого было уже не исправить.
        Поняли это после разговора с ним и Тлог Горбун со своим помощником. Поэтому теперь тайными ходами их подчинённые тащили этого пройдоху к одному из нестабильных порталов, ведущему в очень дикий мир, лежащий где-то в нижних планах реальности, и антимагические браслеты с этого мага снимать никто не собирался.
        Гильдия всегда держит своё слово. И свои долги они отдают всегда, даже таким способом.
        Прикинув, сколько времени длилось моё отсутствие, я понял, что нужно поторопиться, иначе друзья начнут бить тревогу. Поэтому я, уже не особо приглядываясь к тому, что происходило по сторонам, прибавил шагу. И буквально за десять минут дошёл до таверны «Жирный боров».
        «Ну, вот я и на месте», - догадался я, рассматривая небольшое трёхэтажное здание, отгороженное от основной улицы небольшим заборчиком.
        Как и сообщил корнол, пропустить вывеску было невозможно. Такую уродливую пародию на домашнего свина я ещё не встречал, разве что её можно было увидеть в каких-нибудь сумасшедших картинах из психбольницы, где, к счастью, я ни разу не был. И как-то не вязалось в моей голове это изображение с местом, где можно получить кров, приют на несколько дней и еду. Я в принципе никогда не подумал бы о том, что таким макаром можно привлечь клиентов к себе в заведение. Вывеска скорее отталкивала.
        Однако поглядев вокруг и пару минут постояв напротив входа, чтобы понаблюдать за основным контингентом, посещающим это заведение, я, похоже, догадался, почему это было сделано. Таверна была местом сбора наёмников и контрабандистов, местом заключения сделок и поиска подходящих отрядов, и, вероятно, все это совершалось в обход соответствующих гильдий, а потому посторонних там не очень жаловали. В этом я убедился достаточно скоро.
        Когда стал приближаться к входу в это заведение, мою душу стали терзать какие-то не очень хорошие предчувствия. И было отчего.
        Открыв дверь, я на несколько мгновений замер на пороге, приглядываясь к обстановке, царившей внутри.
        «Так и есть, - подумал я, - а ещё говорили, что это я неприятности притягиваю. Сами-то не лучше».
        Наша компания стояла в окружении толпы каких-то наёмников, и, похоже, сейчас должна была разгореться нешуточная драка.
        Лениавес, защищая девушек, стоял с обнажённым мечом на пару шагов впереди. Прямо напротив него возвышался серокожий гигант, похожий на тех, что я спас ранее. Но этот был гораздо моложе, и ума в его глазах совершенно не просматривалось.
        Эрея, взведя лук, смотрела из-за его плеча во взбешённые лица парочки каких-то демонов, а Тея прикрывала правый бок корнола от непонятного существа, похожего на прямоходящего верблюда с копьём в длинных лапах. На демона это чудо совершенно не тянуло, слишком мало в его менто-информационном поле просматривалось хаотичных типов энергий. Правда, при этом я чувствовал, что он является чуть ли не самым опасным существом в этой передней пятёрке нацелившихся на наш отряд наёмников.
        Вторую линию нападения составляли несколько сработанных челов, какой-то гном и парочка ангелов.
        «А эти-то здесь откуда?» - удивлённо посмотрел я на этот оплот добра и справедливости с замашками бывалых головорезов.
        Рыкун, весь ощетинившись и припав к поверхности ближайшего стола, готовился к прыжку, выискивая достойную его «воинственного духа и великого лесного воина» цель, в которую следует вцепиться.
        А если учесть ещё, что Мук, на которого наёмники почему-то не обращали никакого внимания, спокойненько так стоял в углу и, как я видел, неторопливо активировал какое-то убойное плетение, эта драка грозила перерасти в настоящее побоище.
        «И как такое может быть? - подумал я о том, что на манипуляции нашего демона никто не реагирует. - Ведь он там самый опасный, я его ауру смерти даже отсюда чувствую, хотя он и старается её скрывать».
        Ещё раз оглядев всю эту сцену и заметив маслянистые взгляды некоторых окруживших моих товарищей наёмников, в основном челов, демонов и ангелов, направленные на девушек, я усмехнулся.
        «И почему я не удивлён?» - Как-то даже особо не задумываясь, догадка о подоплёке произошедшего инцидента сразу появилась в моей голове.
        Что странно: ни верблюда, ни серокожего мои красавицы особо не интересовали. Одному была интересна сама драка, а второй, чуя своим органом, отвечающим за неприятности, какую-то подставу, постоянно оглядывал моих товарищей, стараясь понять, от кого же из них ждать очередной пакости на его многострадальный зад. Искатель упорно утверждал, что верблюд был против этой драки с самого начала, стараясь удержать своих напарников от очередной глупости. Об этом свидетельствовало чувство злости на себя и остальных наёмников, вылившееся в определённые изменения в его ауре. Но и отступить и бросить свой отряд он не мог, это было уже прямое предательство интересов группы. Кластер параллельно комментировал мне психологические и законодательные (по отношению к кодексу наёмника) аспекты этого инцидента и участия верблюдоподобного существа в нём. При этом своей смертоносной опасности он совершенно не потерял.
        Я точно знал: как только начнётся бой, этот немного несуразный и непонятный разумный прекратит забивать свою голову ненужными на тот момент мыслями, переключит своё сознание в некий боевой транс и превратится в настоящую машину для убийства.
        «Интересно, откуда он?» - задался я вопросом.
        «Мир происхождения данного разумного неизвестен», - мгновенно отреагировал Вирт.
        М-да. Мамаева побоища в этом в общем-то понравившемся мне опрятном и чистеньком заведении хотелось бы избежать. Да и мои друзья мне очень дороги, тогда как интуиция почему-то упорно твердила, что расклад сейчас не в их пользу, хотя даже слепой бы понял, что злить четырёх магов - это форменное самоубийство. Но это почему-то совершенно не волновало наёмников. А поэтому я оглядел зал уже более внимательно.
        То, что наёмники не сами собрались напасть на наш отряд, было очевидно, особенно если учесть реакцию странного воина на происходящее, а значит, кто-то подтолкнул их к этому.
        Нужно искать источник. Первопричину возникшего конфликта. И разобраться в столь странном их отношении к магам. Неужели их совершенно не боятся здесь?
        Ещё раз просеяв посетителей таверны, я, похоже, обнаружил зачинщика назревающей бойни. Какой-то толстый лысеющий чел с обвисшими щеками, маленькими бегающими глазками, пухлыми ручками и пальцами сардельками, украшенными кучей золотых побрякушек, так и пялился на Тею.
        «Маг, и сильный, но гораздо слабее Лениавеса и Мука. О девочках сказать не могу».
        Почему-то он, так же как и наёмники, совершенно не опасается их, хотя и понимает, что как маг он им не ровня.
        «Конфликт - его рук дело, - догадался я. - Интересно, ему нужна только моя Тея или ещё и Эрею прихватить собирается? И как он сумел договориться с этим отрядом, с виду вроде вполне приличные парни, ну, если судить по меркам пиратов, охотников за удачей, наёмников и прочих авантюристов, которые одинаковы всегда и везде. А глупость, безрассудство и прочую дурь из них выбивали в первые же месяцы службы. Это только в кино сплошная романтика. А на деле холодный и точный расчёт, такой же скрупулезный и въедливый, как в любом банке. Чем же он смог их зацепить? - И я ещё раз посмотрел на мага. - Да, и что у него за козырь в рукаве, коль он совершенно не боится более сильных магов? Как бы гнусненько он ни выглядел, но на идиота не похож».
        Нужно разобраться. И я, подключив всю мощь кластера и ментоинтерфейса, вновь оглядел зал.
        «Так, а это что такое?»
        Я пригляделся к совершенно незаметному полю, вплетенному в стены помещения, столы, да и вообще во всю мебель и обстановку внутри таверны. Плотность и сила поля были настолько слабы, что практически не регистрировались никакими внешними сканирующими конструктами. Его смог заметить только я. А обнаружив, сразу же передал его структуру на анализ своим помощникам.
        «Плетение девятого уровня, основная функция - дестабилизация энергетических конструктов, созданных внутри искусственно созданного объёма ограничивающего силового поля», - отчитался кластер.
        А Искатель добавил:
        «Данное поле позволяет дестабилизировать конструкты вплоть до пятнадцатого уровня».
        Теперь мне стало понятно столь наглое поведение этого мага, уверенного в своей безнаказанности.
        «А заведение-то с секретом», - усмехнулся я.
        Оглядевшись, я понял, что и все остальные были в курсе некоторых особенностей этой таверны.
        «Так вот почему тут так немного магов», - дошло до меня.
        Маги - такие существа, которые очень не любят, когда их отрезают от источника их сил, а здесь с ними так и было. Получается, сюда без серьёзной уверенности в себе и своём отряде лучше не соваться. Здесь самостоятельно решают свои проблемы, и если мои не попросят о помощи, то им её вряд ли кто окажет. Но сделают это, конечно, не просто так. Поэтому наши и приготовились к бою.
        «Корнол-то понимает всю тщетность магических атак и защиты? Судя по самодовольной роже мага, что-то наши уже постарались сделать, но у них ничего не получилось», - решил я.
        А местные-то с интересом наблюдают за развитием событий. Наверное, и ставки делают на то, сможет ли оборотень со своим отрядом выкрутиться из этой переделки, или нейтральные миры подомнут под себя ещё несколько судеб, оказавшихся не в том месте и не в то время.
        «А тут не всё так красиво и красочно, как расписывал нам корнол, - подумал я, особенно вспомнив, что произошло в доме на окраине города, - не всё так радужно, как хотелось бы».
        Констатация сего факта не доставила мне большой радости, но и расстраиваться из-за этого я особо не собирался. Мы справимся. Тем более нас чуть больше, чем подумал маг. На целого одного меня.
        Этот сидящий боров особо не рассчитывает на себя, он надеется лишь на силу наёмников. Поэтому и постарался договориться с ними. Значит, нужно показать наёмникам, что маг никак не сможет с ними расплатиться.
        «Не знаю, что он им там наобещал, но он точно ничего им не сможет дать. Уж я об этом позабочусь», - зло подумал я.
        И было непонятно, я злюсь то ли на самого себя, что оставил девочек без присмотра, то ли на этого жирдяя, который посмел покуситься на моих Тею и Эрею.
        «Уже прямо-таки мои и обе, - усмехнулся я. - Смотри-ка, раскатал губу, аж на том свете торчит. Или на этом?»
        Эта мысль немного остудила мой пыл, и я уже с менее убийственным настроем посмотрел на будущих жертв своего праведного гнева. Интересно, откуда во мне проснулась эта неуместная сейчас весёлость? Кстати, это уже второй подобный случай. Неужели я потихонечку схожу с ума?
        Но нет, моё состояние полностью в норме, по крайней мере, так утверждает Искатель.
        Ну ладно, к делу это сейчас не относится. А относится то, что серокожий уже стал надвигаться на Лениавеса. Значит, соображать нужно быстро.
        Так, и что мы хотим? А хотим мы сейчас устроить этому надутому бурдюку какой-нибудь неприятный сюрприз. И сюрпризом для него станет не такой простой чел, как я, а четвёрка магов, которые могут действовать без каких-либо внешних ограничений. Уж он-то прекрасно должен представлять, что такие маги, как они, могут натворить, особенно если развернутся в полную силу.
        «Как бы воздух не испортил от такого понимания», - продолжал веселиться я.
        А кластер между тем уже практически по кусочкам разобрал это интересное и необычное плетение, кстати, мы сохранили в свою базу эту полезную разработку. Только нужно будет усовершенствовать её немного. Оно должно блокировать способности всех, за исключением нас. Но это дело будущего. А сейчас что там сообщает Вирт?
        «Алгоритм деактивации силового поля и конструкт противодействия разработаны», - доложил он и вывел в интерфейсное окно необходимую информацию по этапам проведения работ, а также передал нам с Искателем подготовленную ментоструктуру, которую следовало внедрить в структуру поля для его разрушения.
        «Ну что ж, поехали! - И я слил видимое мной плетение силового поля и то, что подготовил для его разрушения Вирт, а потом активировал полученную конструкцию. - Вот и заработало, - констатировал я, наблюдая за тем, как постепенно распадается силовая конструкция, которая и отвечала за дестабилизацию плетений внутри своего объёма. - Странно, - подумал я, - и почему это плетение никто раньше не постарался разрушить подобным же образом? - Вон кластер первым делом позаимствовал у найденного плетения принцип его работы и смог обернуть его против него же. - А теперь можно начинать веселиться. - Необычное настроение всё еще не покидало меня. - Добро пожаловать на наше представление! Наша труппа выступает в этом заведении каждые вторник и пятницу третьего месяца». - И я усмехнулся тому бреду, что рождался сейчас в моей голове.
        Обстановка в зале между тем стала накаляться. Ещё, казалось бы, мгновение - и можно будет резать напряжение, разлитое в воздухе, простым кухонным ножом. Поэтому, не став дальше рассусоливать, я размахнулся и со всей дури, как только мог, хлопнул дверью. Нужно же было как-то разрядить ту атмосферу, что царила в таверне.
        «Да, немного перестарался», - посмотрев, оценил я результат того громоподобного звука, что у меня получился.
        Пара разбитых кружек, выроненных одной из служанок, помогла мне ещё больше сместить акценты происходящего в свою сторону. Почти все присутствующие резко обернулись и посмотрели в направлении выхода, где на фоне закрывшейся двери нарисовалась моя симпатичная фигура.
        Я же совершенно невозмутимо прошёл к стойке бара и в абсолютной тишине проговорил:
        - Мук, всех убивать не нужно. Только этого жирного. Он твой.
        Вообще-то я шутил. Но я забыл, с кем говорю, поэтому в следующее мгновение кучка истлевшего праха, ещё секунду назад бывшая хоть и наглым, но всё-таки неглупым и относительно сильным магом, рассыпалась по поверхности того кресла, в котором он сидел.
        «Сделал», - ответил тот и как ни в чём не бывало прошёл к своему месту за столом.
        Эта внезапная и мгновенная смерть, похоже, произвела впечатление не только на меня, но и на наёмников, которые стали переглядываться. Такого они не ожидали. Никто из них не хотел погибнуть так же глупо и внезапно, без малейшего шанса на сопротивление, как и этот маг.
        Кроме них это удивило и того демона, что стоял сейчас за стойкой.
        - Здесь не действует магия, - несколько оторопело произнёс он, почему-то обращаясь именно ко мне.
        А я ещё и масла в огонь подлил.
        - Совершенно никакого чувства юмора у этого педанта, - указал я подбородком в направлении Мука и, пожав плечами, добавил: - Ну а то, что здесь не должна действовать магия, вы объясните девятнадцатитысячелетнему демону или тому идиоту, что сейчас лежит вон там. - И я кивнул в направлении кресла, где несколько мгновений назад сидел маг. При этом специально акцентируя часть всеобщего внимания на Муке, который вполне обыденно, достав из своей сумки какую-то книгу, принялся её читать.
        Похоже, последние его действия совершенно выбили наёмников из колеи.
        «Ну кто в здравом уме станет читать в такой ситуации? - этот вопрос буквально был написан на лицах большинства присутствующих. Да и до ответа они дошли достаточно быстро. - Видимо, тот, кто её полностью контролирует на сотню шагов вперёд».
        Демоны и челы вопросительно посмотрели на ангелов, а те стали играть в гляделки с верблюдомордым. Да и мои слова, вероятно, уже попали в нужные уши.
        Наёмник, стоявший напротив Теи, опустил своё оружие и развернулся в сторону Лениавеса, сразу выделив того, с кем будет проще всего договориться. Красные лица рассерженных и немного напуганных девушек не внушали ему особого доверия. Маг, который между одним убийством и вероятным вторым предпочитал посидеть в тишине и спокойствии с книжечкой в руках, вызывал у него какой-то подспудный страх и даже ужас. Говорить с челом, стоявшим у стойки, или непонятным животным было глупо, один явно не очень адекватен, а второй вообще похож на какого-то дикого зверя. Так что выбор логично пал на того единственного, кто в данный момент выглядел наиболее адекватно из этой пятёрки, вернее, шестёрки существ.
        - Приносим свои извинения, - произнёс разумный верблюд, обращаясь к корнолу. - Произошло небольшое недоразумение, и нам не хотелось бы из-за сущих пустяков… - Он посмотрел в сторону того места, где ещё несколько мгновений назад сидел довольный собой и жизнью маг. - Нам, как, думаю, и вам, не нужны лишние проблемы. А посему примите это скромное извинение в качестве компенсации вашего потраченного времени. - И он протянул корнолу вполне приличных размеров кошель, внутри которого сканер Искателя определил наличие нескольких слитков золота и пары драгоценных камней.
        Оборотень несколько мгновений смотрел в лицо этого наёмника, а потом взял протянутый ему кошель с драгоценностями.
        - Думаю, наши разногласия с вашим отрядом действительно разрешены и не стоит излишне заострять на них внимание. - Он слегка наклонил голову в знак того, что условия перемирия им полностью приняты. Главный среди наёмников слегка расслабился и уже вполне спокойным голосом добавил: - Ещё раз - наши извинения, господа, дамы. - И, слегка поклонившись, он повернулся к своим и махнул рукой.
        Те, потоптавшись на месте пару мгновений, вслед за главарём двинулись к выходу из таверны.
        Проходя мимо меня, этот наёмник с необычной внешностью остановился и, посмотрев мне прямо в глаза, сказал:
        - Сегодня плохой день, чтобы умереть. Спасибо тебе, - и, как-то странно хлопнув себя ладонью по груди, пошёл дальше.
        Этот жест повторили все его подчиненные, проходя мимо меня.
        Я так надеюсь, жест этот означал у них что-то типа благодарности, а не «ты наш вечный враг и мы тебя прибьём при первой возможности».
        Посмотрев на удивлённые глаза как корнола, так и демона за стойкой, я понял, что ближе к истине всё-таки первый вариант.
        Лениавес проводил вышедших из таверны наёмников взглядом и, повернувшись к девушкам, сказал:
        - Всё, можете убрать оружие. Конфликт полностью исчерпан.
        Эрея, нахмурившись, посмотрела на него и лук не убрала, а вот Тея сразу выполнила его просьбу и сказала эльфарке на срединном наречии:
        - Успокойся, наёмник дал слово. Конфликт и правда исчерпан. - И спокойно села за стол, выбрав свободное место рядом с Муком.
        Эрея ещё мгновение смотрела на происходящее не слишком понимающим всё взглядом, но кивнула и всё-таки убрала свой лук и стрелы в наспинный колчан и только потом, ещё раз оглядев зал, села рядом с ней.
        Корнол удовлетворённо прикрыл глаза, а затем, посмотрев на меня, произнёс:
        - А тебе что, особое приглашение нужно? - И кивнул на занимаемый ими стол.
        Долго меня уговаривать не пришлось, тем более я изрядно проголодался. А потому, проигнорировав все любопытные взгляды, направленные в мою сторону, и, сев на выбранное место, стал с любопытством просматривать названия незнакомых блюд в меню.
        - Я так понимаю, - прокомментировал мой спектакль Лениавес, - что подробностей нам не узнать до тех пор, пока ты не набьёшь свой ненасытный желудок?
        - Есть такое, но обсуждать хоть что-то в этом зале мы всё равно не будем, - ответил я. - Поэтому предлагаю отложить серьёзный разговор до того момента, как мы окажемся в наших комнатах. Вы, кстати, их сняли?
        - Да, одну для девушек и другую, побольше, для нас троих и твоего зверя, - сказал оборотень.
        - Хорошо, нам есть что обсудить.
        Лениавес усмехнулся и, осмотревшись, с хитрым прищуром глаз ответил мне:
        - Даже не сомневаюсь.
        * * *
        Я уже заканчивал с восхитительным блюдом из жареного мяса какой-то птицы и гарниром, похожим на наше овощное рагу с непередаваемым вкусом приправ и специй, как к нам осторожно подошёл тот самый демон, что стоял за прилавком.
        - Добрый день, - поздоровался он и представился: - Я Длон, хозяин этого заведения. Прошу прощения за произошедший здесь инцидент, но мои подчинённые не могли вмешаться в ваши дела. Мы, трактирщики нейтральных миров, придерживаемся нейтралитета и до тех пор, пока нас не попросят о помощи, сами не оказываем её. Простите, но таковы правила.
        - Да, мы в курсе, - кивнул на его приветствие и это объяснение корнол, хотя, как мне кажется, знали об этом только я и он.
        - Это я вам говорю на тот случай, если вы вдруг не знаете. И похоже, вы не были в курсе, что моя таверна - это зона свободного ведения дел. Поэтому я хочу вас заверить, что наше заведение не имеет никакого отношения к произошедшему, - ещё раз пояснил он.
        Для меня благодаря информации, найденной Виртом, его последняя фраза сказала о многом. Зоны свободного ведения дел - это такие заведения, секторы, а иногда и целые станции, расположенные в нейтральных мирах, где не действовали абсолютно никакие законодательные ограничения, кроме тех, что вы установите сами. Это приют контрабандистов и прочего не очень чистого на руку торгового люда. Единственное, что было под запретом, - это торговля запрещёнными артефактами и работорговля. За подобные сделки карали даже здесь. Но, как я понял, и то и другое вовсю процветало в нейтральных мирах. По крайней мере, торговля разумными существами типа челов, демонов и прочих уж точно.
        Была у этих мест и ещё одна особенность. Все контракты, заключённые здесь, любые - устные, письменные, мысленные, - автоматически принимали статус зарегистрированного и официально оформленного документа, после чего мгновенно попадали в регистрационную торговую палату и магическую сеть, связывающую нейтральные миры. Поэтому тут нужно быть очень осторожными в своих словах и обещаниях. Никогда не знаешь, что местный договорной аппарат сочтёт за корректно заключенный контракт.
        Ну и в дополнение к таким вот особенностям все подобные заведения или даже целые секторы были защищены от магической активности внутри их стен. Сделано это было для того, чтобы маги не пытались как-то повернуть сделку в свою сторону, влияя на своего партнёра. В основном это касалось магов разума и иллюзионистов. А потому сработавшее заклинание нашего демона вызвало целый фурор в этой небольшой таверне.
        Хотя местные обитатели и не потеряли к нам интереса, но стали проявлять его теперь значительно незаметнее. Никто не хотел случайно попасть под раздачу такого вот неуравновешенного мага, как наш Мук, который спокойно, по их мнению, разрушил одну из незыблемых и устоявшихся традиций защищённого от проявлений магии и вообще власти магов небольшого клочка данного мира.
        И, как я понял, разговор дальше пойдёт именно в этом ключе. Если их антимагическую защиту смог разрушить один, то это вполне по силам кому-то ещё.
        «Н-да, подставил я нас», - дошло до меня.
        У местных воротил, а в таких местах они точно есть, на нас может возникнуть нехилый такой зубик, и выхода-то у них особо нет: или как-то договориться с нами, или… ликвидировать. Но думаю, после сегодняшнего представления, устроенного Муком (вот ведь и от отсутствия юмора есть какая-то польза), второй вариант они не будут пытаться воплотить в жизнь до тех пор, пока не убедятся, что с нами не получится договориться. Тем более это торговцы, а не наёмники или убийцы, которые всё привыкли решать силой или отравленным кинжалом. Поэтому местные дельцы, скорее всего, попытаются урегулировать вопрос с помощью денег. Что же ещё может предложить торговец или банкир?
        А потому надо бы послушать, что хочет сказать этот демон.
        «Вытяни из него побольше информации», - передал я мысленно корнолу.
        Тот незаметно прикрыл глаза, показывая, что понял меня, и, указав подошедшему гостю на один из свободных стульев у нашего стола, произнёс:
        - Мы внимательно слушаем вас, - и с ожиданием посмотрел на Длона.
        Тот сел, окинул нашу дружную компанию оценивающим взглядом, и заговорил:
        - Как только ваш друг уничтожил так неосмотрительно напавшего на вас мага, я, действуя в соответствии с нашим уставом, сообщил о произошедшем через артефакт дальсвязи в нашу головную гильдию.
        При этих словах лицо Лениавеса заметно посмурнело. Видимо, в его голову пришли те же мысли, что и мне, однако он явно не дотянул цепочку до логического завершения и сделал несколько скоропалительные выводы. Поэтому я тихонько пнул его под столом ногой. Он в удивлении глянул на меня, я же всё так же мысленно сказал ему:
        «Не спеши с выводами. Давай послушаем его дальше».
        Тот в ответ лишь хмуро кивнул.
        Кажется, наши перемигивания не ускользнули от внимательного взгляда местного трактирщика, который сразу перешёл к сути:
        - Совет нашей гильдии хочет через меня передать вам два предложения, - и от себя высказался: - Но лично я думаю, что от одного из них вы сразу же откажетесь. - И уже после этого официальным голосом продолжил: - Гильдия предлагает вам продать то плетение, что вы использовали для деактивации нашего антимагического поля. Мы готовы заплатить вам за него два миллиона кредитов.
        То, что сказал демон, произвело впечатление на корнола, я заметил это по изменениям в его менто-информационном поле, однако внешне он не проявил совершенно никаких признаков удивления или заинтересованности. Остальным эта цифра абсолютно ничего не сказала, поэтому они также абсолютно равнодушно отреагировали на неё.
        «В незнании - сила», - мысленно усмехнулся я.
        А вот Длона наша реакция очень даже удивила и впечатлила.
        - Я, конечно, думал, что это наше предложение вас совершенно не заинтересует, и поэтому предлагал назвать вам сумму в несколько раз больше. Но теперь, посмотрев на вас, я уверен, что и в этом случае мы бы большего не добились. Хорошо, теперь второе предложение. Лично от главы нашей гильдии.
        «Смотри-ка, лично и в руки. Послушаем», - прокомментировал я сказанное.
        - Он просит вас не передавать это плетение в руки никаким другим гильдиям. И он согласен оплатить эту вашу добровольную услугу в соответствии с любым вашим разумным требованием. И соответственно, мне также выдали полные права заключить с вами сделку от имени совета нашей гильдии.
        Фразы «вашу добровольную» и «вашу разумную» он постарался выделить голосом. Это резануло слух, чтобы не воспользоваться ситуацией, тем более я для себя отметил другое. Длон может заключить двусторонний договор от имени всей их гильдии, и он будет распространяться не только на его заведения, но и на все их представительства в нейтральных мирах.
        «Н-да. Видимо, наше представление удалось на ура, даже сам не ожидал такого результата, блин, но нельзя зарываться, а то вон как загорелись глаза у корнола, нужно вмешаться, иначе, чую, от переговоров они могут перейти к делу, и нам может совсем не понравиться тот результат, что мы получим».
        Пора перехватывать инициативу в свои руки, а то Лениавес хочет уже что-то сказать. И похоже, он совершенно забыл о том месте, где мы находимся сейчас. А тут каждое его слово примет вес золота.
        - Уважаемый, - обратился я к демону, - прошу прощения, что вмешиваюсь, но так получилось, что финансами в нашем отряде занимаюсь я. Господа маги слишком далеки от этих меркантильных вопросов, ну а я, коль не так сильно наделён способностями в управлении магией, занимаюсь более приземлёнными вещами. Например, финансовыми аспектами наших сделок.
        Лениавес всё понял правильно и даже не подал виду, что мои последние слова являются для него такой же неожиданностью, как и для всех остальных.
        - Да, я вас слушаю, молодой чел. - Демон был сама вежливость и предупредительность.
        Ведь перед ним сидел какой-то молокосос, которого не обдурить было просто нельзя, это не вести переговоры с умудрённым опытом демоном или таким же оборотнем.
        Ну а я тем временем уже скачал из сети все доступные бухгалтерские документы по ведению дел этой гильдией. Было их, конечно, не очень много, но для проведения анализа их деятельности Вирту этого вполне хватило. И выходило у меня так, что с каждой проводимой на их территории сделки они брали пятнадцать процентов. За предоставление уникальных условий её заключения.
        Кстати, это дословная цитата из их приходного ордера.
        И сумма, судя по тем бумагам, что я увидел, ежегодно у них должна была выходить немаленькая.
        Но были и свои особенности. В окраинных мирах зоны свободной торговли не пользовались особым спросом по той простой причине, что магических гильдий, в оппозицию которым и были созданы подобные заведения и секторы, тут было очень мало. По сути, в подобных островках, не подконтрольных магическим гильдиям, здесь, на окраине цивилизованного мира, не было большой необходимости. Эти миры и так не могли полностью контролировать магические гильдии. Чем многие местные жители и пользовались. Именно поэтому на окраинных мирах в основном и обосновались все значимые гильдии поисковиков, контрабандистов, разведчиков и несколько достаточно крупных гильдий воров.
        И было у меня огромное подозрение, что Длон, хотя и является местным руководителем филиала гильдии нейтральных торговцев, но совершенно не представляет истинного положения дел, которые проворачивает его гильдия. Ведь судить о делах он может только по тому, как они идут на его территории или в соседних мирах, с которыми у него налажены дружеские отношения или есть прямая связь. А если просмотреть ежемесячную или годовую отчётность, то дела у них идут не очень.
        Однако это далеко не так. Если бы это занятие было невыгодным, гильдия давно бы разорилась. Но она существует и процветает, так как львиная доля их прибыли поступает из центральных и узловых миров.
        От этих мыслей у меня в голове возник очередной план. И моя интуиция говорила, что я иду в правильном направлении.
        - Уважаемый Длон, - обратился я к демону, - второе ваше предложение нам кажется намного более интересным, чем первое. Есть несколько мелких деталей и условий, которые мне бы хотелось с вами обсудить. Вы готовы?
        - Да, - кивнул он.
        Началось то, ради чего это место и было создано.
        - Хорошо, - ответил я. - Нас устраивает ваше предложение. Другие гильдии не будут иметь доступа к нашей разработке. Но при одном условии.
        Тот заинтересованно посмотрел на меня.
        - Наша собственная гильдия переводит это плетение в разряд закрытых гильдейских.
        Это сообщение настолько удивило Длона, что он как-то не обратил внимания на такую же поражённую реакцию моих друзей. Поэтому лишь поинтересовался:
        - Вы хотите открыть здесь филиал патентованной магической гильдии?
        - Нет, - ответил я, - не филиал. Это полноценное представительство. Но гильдия не полностью магическая. Хотя основная наша деятельность в большинстве своём связана именно с магией: с различными артефактами, амулетами, свитками, возможно, возвратными камнями. Также мы оказываем консультационные услуги. - И, указав на своих друзей, так же, как и трактирщик, изумлённо слушающих мою речь, добавил: - Посмотрите сами, чем ещё может заниматься гильдия, в которой состоят в основном одни маги. - И пожал плечами, подразумевая, что ответ очевиден.
        - Да, я понял. Думаю, это вполне разумное требование, - согласился он и посмотрел на меня в ожидании продолжения.
        Мне было чем его удивить.
        - У нас молодая гильдия, - сказал я, - и поэтому нас больше заинтересовала бы не разовая выплата, а небольшие процентные отчисления от каждого заключённого на вашей территории контракта. - Именно так я закинул удочку, пытаясь выяснить, насколько Длон осведомлён о реальном положении вещей в гильдии.
        По его обрадованному виду я понял: «Ничего-то ты не знаешь, друг наш демон. Ох и подставишь ты сейчас свою торговую палату…»
        Правда, этот же радостный взгляд Длона заметил и корнол и попытался меня остановить, но я ещё до того, как он успел что-то сделать, мысленно сказал ему: «Не мешай».
        Видимо, было что-то во мне такое, что он полностью успокоился и даже расслабился. По его лицу так и читалось: «Этот крахтов хуман, похоже, знает, что делает».
        Поэтому я продолжил, не опасаясь, что мои друзья, как-то случайно возразив мне или начав спорить, сорвут тот план, что родился у меня в голове.
        - Длон, давайте говорить откровенно. Наше плетение - это то, что разрушит монополию вашей гильдии на владение и использование зон свободной торговли. В вас и вашей гильдии просто-напросто отпадёт надобность, так как вы не сможете обеспечить необходимый уровень безопасности и автономности от магического влияния и воздействия. Признайте, ведь я прав?
        Тут Длон понял, что я взял его за жабры. Слишком точно я описал картину их будущего, если вдруг наше заклинание разойдётся по нейтральным мирам.
        - Однако мы и сами понимаем, что, потеряй мы контроль над этим плетением, выгоды большой мы не получим.
        Мои слова вселили в него надежду на положительный исход переговоров. И он уже не думал над тем, какой он будет. Его интересовал заключенный контракт.
        - Поэтому вот наше предложение. Вы выплачиваете нам в качестве первоначального взноса двести тысяч кредитов и дополнительно отчисляете по пятнадцать процентов от суммы, полученной вами (а мысленно я понимал под ним всю их гильдию, ведь сейчас передо мной сидит тот, кто и говорит от их лица) с каждого контракта или сделки, заключенной на вашей территории. Вас это устроит?
        Я специально старался нигде не упомянуть его гильдию, обращался к нему во множественном числе (предположительно это вежливое обращение). Делал я это для того, чтобы он не стал ассоциировать себя с ней, хотя, по сути, сейчас он и был полномочным её представителем на этих переговорах.
        Лицо трактирщика разгладилось. Он ожидал гораздо более зверских условий, а тут, по его мнению, они отделаются лишь лёгким испугом. Ведь, по сравнению с продажей им нашего плетения, они сами предлагали нам в десять раз больше. А сейчас всего какие-то жалкие двести тысяч. Правда, при этом странный чел надеялся на какие-то незначительные проценты. Но если судить объективно, даже его заведение не приносило и сотни тысяч в год. Так что эта сделка была выгодной.
        - Гильдия согласна на ваши условия, - официально произнёс он. - Я подтверждаю и подписываю согласованный и составленный двусторонний контракт. Назовите номер счёта для перечисления средств.
        Я быстро уточнил у Вирта наши банковские реквизиты и завёл дополнительный счёт, предназначенный именно для денежных поступлений со стороны торговцев-нейтралов.
        Наши реквизиты были официально внесены в контракт.
        Просмотрев его оригинал и копию, мы с Длоном зарегистрировали их и скрепили слепками своих аур. В самом конце Длон, уже от себя, спросив у меня разрешения, предупредил:
        - Контракт заключён без права его расторжения, - и победно улыбнулся.
        Именно в этот момент дверь в его заведение открылась, и на пороге появился очень старый гном, которого вели под руки двое более молодых его соплеменников. Не обращая внимания на окружающее, этот престарелый представитель гномьего племени сразу направился к нашему столику. Но не успел он пройти и пары шагов, как ему навстречу выскочил обрадованный трактирщик.
        - Глава Рупер, я всё выполнил в лучшем виде. Их плетение останется только внутри их гильдии и за её пределы не выйдет. Они присваивают ему статус закрытого.
        - Даже так, - удивился тот. - И во сколько нам обошлось это дипломатическое чудо? - спросил он у Длона. - Я думаю, не меньше чем в пять миллионов.
        Демон-трактирщик с гордостью и вызовом посмотрел на него и сказал:
        - Двести тысяч, вот контракт, - и протянул ему магическую иллюзию только что составленного и подписанного нами документа.
        Заметив выделенную жирным шрифтом сумму, гном ещё более поражённо посмотрел на Длона.
        - Видимо, я тебя очень сильно недооценивал. - И, подойдя к нашему столу, он, присаживаясь на освободившийся стул, произнёс: - Добрый вечер, господа и дамы. Я - глава гильдии торговцев-нейтралов Рупер Седой. И я очень рад, что мы так удачно и к взаимной выгоде смогли разрешить возникший здесь небольшой конфликт. - И, помолчав, продолжил: - Я, конечно, готов был заплатить и в десять раз большую сумму, но не буду скрывать радости от того, что Длон сумел договориться с вами на столь незначительную компенсацию, благодаря которой нам удалось сэкономить столь значительные средства. - И сразу стал подниматься, собираясь распрощаться с нами.
        Но внезапно его остановил гном, смотревший в контракт огромными глазами-блюдцами. Это растерянное лицо настолько сильно не вязалось с тем, каким оно было всего мгновение назад, что глава гильдии торговцев сел обратно и спросил:
        - Что у тебя?
        Оказывается, пока он говорил нам свою приветственную речь, один из его помощников успел досконально изучить переданный ему для ознакомления контракт и теперь с расширенными глазами протянул его обратно.
        - Господин, - тихо проговорил он, - посмотрите сюда. - И указал на какую-то строчку в контракте.
        Старый и представительный гном несколько секунд сидел в полном молчании. Наконец он поднялся и только потом произнёс, посмотрев прямо в лицо Длону.
        - Как-то не так я себе представлял выгодный контракт, но, видимо, это лишь моя ошибка. - Он ещё недолго постоял молча, а затем повернулся в нашу сторону: - Мои поздравления. Вы заключили очень выгодный контракт. - И в сопровождении своих помощников направился к выходу. Но, не дойдя до него пары шагов, остановился и произнёс, обращаясь исключительно ко мне: - Юноша, можно ли будет нам иногда пользоваться вашими услугами, ведь теперь ваша команда практически официально часть нашей гильдии?
        - Ну, разве что иногда, - ответил я, - мы ведь оказываем и консультационные услуги.
        И я так понял, этот гном говорил явно не о наших магических умениях. Торговца могло заинтересовать только одно. Контракты.
        Он кивнул и, открыв дверь, вышел из зала.
        А шесть пар удивлённых глаз (Рыкун посмотрел в мою сторону просто за компанию) уставились на меня.
        Глава 8
        Нейтральный мир Гранкат
        - Ну что я могу сказать, - ответил я на это сверление дырок в моём теле, - этого старика, похоже, заинтересовал мой литературный слог и художественное изложение мыслей.
        Длон с непониманием посмотрел на корнола, а тот лишь пожал плечами, будто говоря: «И сам не в курсе, что с этого дикаря возьмёшь», и вслух скептически произнёс:
        - Ну-ну. - Затем, видимо вспомнив тот момент, на котором мы и остановились перед тем, как начался разговор с трактирщиком, продолжил: - Нам бы надо с тобой о многом поговорить. Не думаешь? Тем более у меня к тебе появились дополнительные вопросы.
        - Надо, - согласился я и поднялся из-за стола. - Идёмте, покажете, где мы остановились. - А повернувшись к Длону, который пристроился за нами следом, сказал: - Простите, уважаемый, но это строго конфиденциальный разговор.
        Почему-то того, что трактирщик хотел пойти с нами, больше никто не заметил, что было немного странным, и, похоже, это удивило самого демона, так как он растерянно ответил:
        - Да, конечно, задумался немного. - И, опустив взгляд, он быстро прошёл за барную стойку.
        «Ох, не так прост наш хозяин. Не обо всех его талантах мы наслышаны, вон как быстро смог влиться в нашу группу, будто и всегда был с нами. Интересно, кем он был до того, как стал трактирщиком».
        А то, что этот демон не был обычным наёмником, я был уверен. Скорее, кто-то вроде разведчика, сборщика информации, все его умения и повадки так и кричали об этом. Но главное, нам он не мешает.
        Я вслед за корнолом, девушками и Муком поднялся на третий этаж. Нам достались две угловые комнаты: сначала наша, та, что была побольше, потом девушек. Решили собраться у нас. Но я сперва хотел посмотреть, как устроились девушки, да и о безопасности стоило позаботиться, потому, спросив разрешения, заглянул к ним в номер.
        Ничего особенного я не заметил. Пара кроватей. Небольшой столик и два стула. У стены перед входом стоял большой шкаф и напротив него - маленький комод. Присутствовала ещё и ванная комната, но её отсюда видно не было. Девочки сказали, что там глухое помещение без окон, что было неудивительно.
        Кстати, все окна комнаты закрывались крепкими ставнями и, что мне особенно понравилось, снаружи их было открыть очень проблематично. Поэтому я прошёлся вдоль окон и, несмотря на возражения наших красавиц, закрыл оба окна.
        Уже собираясь выйти из их апартаментов, я остановился напротив какой-то непонятной занавески, край которой выглядывал из-за массивного шкафа. Немного отодвинув его в сторону, я в удивлении посмотрел на расположенную за ней дверь. И что странно, вела эта дверь из их комнаты в наш номер.
        - Так, к себе заходите из нашего номера, - быстро провёл я перепланировку их жилого помещения. - Вашу входную дверь я закрою.
        Что я и сделал, закрыв её на ключ, а потом задвинув ночной массивный засов. Сам при этом задавшись вопросом: «А зачем вообще в этой гостинице столь мощные меры безопасности?»
        Потом я для надёжности забаррикадировал её ещё и шкафом. Теперь к ним через этот вход тихо было не пробраться, даже если очень сильно захотеть. После этого я подошёл к обнаруженной у шкафа двери.
        - Ну вот вам и отдельное жильё. - Я пощёлкал небольшой защёлкой. - Пойдёмте, чувствую, некоторые нас уже заждались.
        Тея кивнула и прошла в открытую мной дверь, похоже, её не слишком заботило то место, где она будет спать. А вот Эрее хоть она и не высказала особого недовольства, но было видно, что этот номер не очень по душе. И как я понял, дело даже не в соседстве с Теей, наоборот, она была только рада, что та находится рядом с ней. Почему-то отторжение вызывал у неё сам номер. Поэтому она просто молча прошла вслед за своей подругой.
        Меня это её немного странное поведение насторожило. Ну не видел я в ней какой-то особенной капризности и стервозности, чтобы расстраиваться из-за какого-то номера. И потому, перед тем как выйти из него, я решил ещё и досконально просканировать эту комнату.
        «Вот же гад», - подумал я, заметив кое-какую особенность выделенной девушкам комнаты.
        Теперь понятно, что смущало Эрею. Она, как истинное дитя Леса, была, видимо, более чувствительна к разным подленьким тёмным штучкам. А так как наши комнаты находились уже вне зоны действия силового кокона заведения, запрещающего использование магии, то в комнату девушек было встроено какое-то непонятное следящее плетение. Сейчас оно было неактивно, и поэтому я на обычном своём уровне чувствительности не сразу обратил на него внимание. Нельзя постоянно использовать максимально доступный уровень чувствительности магических проявлений. Когда я его подключаю, и в обычных-то условиях сознание достаточно быстро теряет связь с реальностью, а в мире, переполненном магией, это происходит ещё быстрее, да к тому же ещё и чревато различными проблемами, связанными с многократно увеличенной нагрузкой на разум. Поэтому я работаю на максимально комфортном и оптимальном для себя уровне чувствительности, вычисленном ментоинтерфейсом, кластером и опытным путём, и повышаю его только в особых случаях, когда стараюсь рассмотреть истинную суть того или иного предмета или явления, провести углублённое сканирование
менто-информационных полей, которые окружают меня. В общем, делаю это, если у меня возникают какие-то непонятные ощущения или предчувствия, например, такие, как сейчас.
        Обнаружив это неактивное плетение и скопировав его к себе в ментоструктуру, я постарался отследить источник или того адресата, что должен был активировать его или кому должна была уйти информация, полученная с помощью этого плетения. И что удивительно: источник находился где-то в таверне, а вот получателем был какой-то небольшой артефакт, спрятанный за пару кварталов от неё.
        Решив разобраться с этим, я, не откладывая, заглянул и в нашу комнату. Там, так же как и в соседней, было вплетено подобное заклинание. И оно, кстати, уже начинало работать.
        «А я-то гадал, как отследить источник активации», - пролетела мысль в моей голове.
        Я резко махнул рукой, этим жестом говоря своим друзьям оставаться на месте. Они с удивлением посмотрели мне вслед, когда, промчавшись мимо них, я вылетел в коридор. Я постарался покинуть комнату так поспешно, чтобы успеть до того момента, как полностью активируется и заработает следящее плетение. Мне нужен был тот, кто сейчас заставил его работать.
        Сначала я подозревал трактирщика, но, кое-что прикинув, понял: это вряд ли может быть Длон. Слишком всё странно и непонятно построено: источник в одном месте, приёмник в другом, притом работающий автономно. Больше походило на каких-то воров или шпионов. Но кому могло понадобиться следить за нами?
        Ответ напрашивался сам. Произошло всего два крупных инцидента, имеющих хоть какое-то значение для местных. Первое - это бойня на окраине города, но о нашем, вернее, моём участии в ней вряд ли кто догадывается. И второе - это деактивирующее плетение. С торговцами этот вопрос уже решён. Однако остались ещё и те, кому это плетение нужно не меньше, чем им. Маги.
        Значит, там, в зале, сидел их шпион или доносчик. Хотя нет, это должен быть кто-то работающий в таверне, но из местных там были только официантки и… был кто-то ещё.
        «Точно, там был ещё какой-то мальчишка, который мыл пол в углу зала. Неужели это он?» - И я удивлённо застыл на месте.
        Значит, сейчас и постараемся с этим разобраться.
        Но чтобы какой-то ребёнок умудрился выстроить такую сложную и, самое главное, незаметную систему слежения? Он должен быть гением.
        Хотя он же может всего лишь её активировать и периодически относить записывающий артефакт кому-то, чтобы слить с него всю информацию.
        Между тем, параллельно со своими мыслями, я быстро старался найти того, кто активировал заклинание. И сделать это нужно было до того, как исчезнет остаточный ментальный след, оставленный пакетом магической энергии, заставившим работать это следящее плетение.
        Пройдя вслед за ним мимо общего зала, я скользнул вниз по лестнице, ведущей в подвал трактира.
        Нижний уровень этого заведения оказался неожиданно обширен. Здесь располагались кухня, прачечная, какие-то мастерские, за ними шли склады, потом ещё пара не очень понятных помещений, от которых так и тянуло магией, кстати, они были закрыты, и, по-моему, их неплохо охраняли, я постарался проскользнуть мимо них как можно незаметнее. Дальше шёл большой зал. Именно туда и привёл меня след.
        Подобравшись через странные, похожие на воздуховоды или вентиляцию туннели, ведущие вдоль всего коридора к стенке этого огромного помещения, я кинжалом проделал в ней дырку и заглянул внутрь. Сначала я не смог ничего разобрать, но потом ясно услышал сильный шлепок, явно звук нехилой оплеухи или хлёсткого удара. А потом показались и действующие лица. Три закутанные в плащи личности, вовсю отрывались на том самом мальце. Причин их такого поведения я понять не мог, но зато видел, что жалеть мальчишку они не собираются.
        Похоже, совать нос в чужие дела теперь станет моим любимым занятием.
        «Нужно вмешаться, - решил я, пробираясь к входу в помещение. - Жаль, что не получится узнать, что же здесь произошло».
        Но я оказался не прав, избивать парня перестали, и один из троицы склонился над его не слишком атлетически сложенным тельцем.
        - Ну что, уродец, почему сразу не сообщил нам об этой компании? Нас чуть не опередил Дяк Хромой, он тоже как-то смог узнать о магах. Ты почему ничего нам не передал, придурок! - вдруг резко заорал он и ещё раз пнул скрючившегося на полу ребёнка. - Ведь описание тех, кто нам нужен, у тебя было. Ты меня чуть перед боссом не подставил. Я ему на совете сказал, что это заведение под моим контролем. А ты меня подвёл, дружочек, - вроде ласково проговорил он, наклоняясь к пацану, а потом практически без замаха ударил того прямо в лицо. - Ну что молчишь, гадёныш? - И приподнял голову парня за волосы. - Что скажешь?
        «А мальчишка-то держится, ни слезинки в глазах. Только старается прикрыть тело от наиболее сильных ударов».
        Избитый парнишка немного отлежался, утёр кровь с губ и тихо произнёс, глядя в пол:
        - Но они не подходили под то описание, что вы сами оставили. В нём говорится, вам нужен сильный маг и сопровождающий его отряд наёмников. О Рааге я вам сообщал два дня назад, но он вам не подошёл. А больше никого не было. - Парень помолчал, а потом так же тихо продолжил: - Когда закончилась моя предыдущая смена, то в таверне новых жильцов ещё не было. А сегодня, только появившись здесь, я узнал о них и сразу же оставил вам весточку через него. - И парень кивнул на одного из бандитов. - Но на тот момент, когда они остановились у нас в таверне, ни мага, ни наёмников среди них не было. Ну, кто знал, что они и есть целая группа магов и к тому же ещё наёмники. О том, что они маги, я узнал, лишь когда завязалась потасовка в зале, и сразу же повторно побежал к вам. А когда передал вам сообщение и вернулся в зал, то увидел, что и их главный тоже пришёл. Я просто не успел сообщить вам об этом, тем более подумал, что вы всё равно скоро придёте проверять их, - в своё оправдание произнёс мальчишка.
        - Тебя сюда поставили не думать, а дело делать. Ты должен сразу же сообщать обо всех прибывающих сюда магах, сразу же, даже если они будут появляться тут каждую секунду. А вот мы и правда уже сами определим, они это или не они. - И говоривший со всей силы пнул мальчишку в лицо. - Ты меня понял? Отвечай!
        Мальчонка лишь в бессилии кивнул.
        - Нет, он, похоже, не очень хорошо понимает нас, правда, Боров? - обратился бандит к огромному детине и наступил мальчику на голову. - Из-за того, что ты не сообщил нам о прибывшем главном, наши денежки могли уплыть к Дяку. А ты знаешь, как я не люблю терять свои кредиты. И как этого не любит Боров или Хиляк. - И отморозок кивнул в сторону своих товарищей. - И ты прекрасно знаешь, как сильно это может нас огорчить и как все мы очень не любим этого делать. - И вроде бы задумчиво спросил: - Или ты хочешь, чтобы мы пообщались с твоей красавицей сестричкой? Вон, Боров давно на неё глаз положил, - и кивнул в сторону и правда боровоподобного, огромного демона со звериным оскалом и дебильным выражением лица, которого я только сейчас смог рассмотреть, так как подобрался к ним немного поближе.
        - Ыгы, я всэгда за. Лублу элфарочэк. - И загоготал, вернее, захрюкал, как настоящий хряк.
        «Так парнишка соотечественник Эреи? - подумал я. - Может, он знает, где находится портал в их мир?»
        Хотя вряд ли, такой не стал бы терпеть такие издевательства и побои. А то, что они были, и часто, я уверен. Во-первых, ещё в зале я обратил внимание на его избитую физиономию, под которой, кстати, и эльфара то распознать было достаточно сложно, а во-вторых, слишком уж развязно и свободно чувствовали себя эти трое.
        «Похоже, считают себя местными хозяевами жизни, - посмотрев на них, решил я. - Видимо, они из грязных кварталов».
        Когда я проходил сквозь него, то там было достаточно много подобных личностей.
        Здесь первый считал себя королём и владыкой, ему нравилось унижать и запугивать. Второй, тот огромный мордоворот, был туп и просто любил избивать и мучить других. Если его устроить палачом, он был бы самым счастливым и законопослушным гражданином, любящим свою работу. А так его подобрал этот, первый. И теперь тупой олигофрен был его собственным инструментом для пыток.
        Последний же их сообщник просто стоял и смотрел по сторонам, и если судить по видимой мной ауре, ему было совершенно всё равно, что тут происходит. Он просто-напросто умирал от скуки.
        - Так я не понял, хочешь? - спросил главарь и тоже заржал, сильно пнув мальчишку в живот.
        «Странно, похоже, ищут какого-то мага и отряд наёмников, - подумал я. - Вряд ли это можем быть мы. Как отряд, мы ещё не успели тут засветиться. И что самое важное, это не маги, а какая-то местная банда».
        Между тем мальчонка, после того как этот отморозок упомянул его сестру, весь сжался, и ярость в нём так и заклокотала, но он удержал себя от ответа или каких-то иных слов и действий. Хотя я ясно видел, что он совершенно не боится этих бандитов, но его сдерживает что-то иное.
        «Сестра», - понял я, вот причина, почему он всё ещё здесь и не растворился в каком-то из миров.
        А те, кто так защищает своих родных, даже будучи в таком жалком положении, мне импонируют и нравятся гораздо больше, чем банда каких-то уголовников. А коль скоро это не какая-то магическая гильдия, а местная братва, то и жалеть их особо нечего.
        Неужели они собирались следить всё же за нами? Я ясно увидел в сумке у главаря артефакт, активирующий следящее плетение. А лишние глаза и уши, тем белее те, что так бесцеремонно ведут себя, меня как-то слишком огорчили.
        Поэтому я, тихо приоткрыв дверь, проскользнул внутрь. Я хотел тихо вырубить этих бандитов, по-доброму поговорив с ними, и уйти. Но тут проснулся скучающий.
        - Слышь, Корявый, а правда, что там две очень симпатичные девахи? - спросил он у главного.
        Тот, кивнув ему, ответил:
        - Сам я не видел, но когда Хромой рассказывал о них, то прямо-таки весь слюной истек.
        Похоже, это заинтересовало третьего и Борова.
        - Так их это, как и было с прошлыми, отдадут нам? - в ожидании и с каким-то сразу взбесившим меня подтекстом спросил Корявого Хиляк.
        - Не знаю, - пожал плечами главарь. - Но если они такие, как их описывал Дяк, то, думаю, на многое рассчитывать нам не придётся. Сначала с ними развлечётся босс, он до жути ненавидит магов, и эти будут ему на сладкое, он всласть поиграется с ними. Знаете же, как он любит ломать и превращать в нечто ползающее у него под ногами разных магов. А это ещё и бабы. Получит двойное удовольствие. - И он облизнул губы, а у меня внутри всё начало закипать. Еле остановил себя. Нужно дослушать, вдруг этот отморозок сболтнёт что-то полезное. - Потом они достанутся магам, ну а только потом он отдаст их нам. И то если они ещё будут живы, иногда маги вытворяют с ними такое, что даже мне жутко. Ну а так, их, скорее всего, опять придётся разыгрывать между всеми бригадами. А в этом случае, даже если нам очень сильно повезёт, они попадут к нам не в намного лучшем состоянии, чем та, предыдущая, помните?
        Оба покивали. Скучающий сморщился, а вот Боров, наоборот, плотоядно облизнулся, и его маленькие заплывшие глазки мечтательно заблестели.
        Корявый же продолжал.
        - Нет, ну ты помнишь, что с ней сделали эти придурки! - в сердцах воскликнул он, обращаясь явно к Хиляку. - Помнишь, что с этой магичкой сделал отряд Пятки. Да у неё ни пальцев, ни ушей, ни грудей уже не было. Его упыри-уроды всё, что могли, отгрызли этой девчонке. Всё порезали и поотрывали. Вот урод и его уроды, ни себе, ни остальным. После этого её осталось только на ингредиенты магам и отдать. Нет бы их последними в очередь ставили. Урод, - опять зло сплюнул Корявый.
        И жаль ему было совсем не эту безвестную девушку, а того, что это не он успел так поразвлечься с ней.
        М-да. Последние слова решили судьбу этой троицы, а также и непонятного босса с магами, и какого-то Пятки. Да, по сути, и всей остальной шайки.
        Теперь осталось понять, где их найти, но, думаю, в этом мне сможет помочь этот мальчонка.
        Но и его помощь оказалась не очень нужной.
        - А когда пойдём их брать? - спросил Хиляк у Корявого. - Надо бы оказаться у них в комнате пораньше остальных. - Он со значением посмотрел на главаря.
        Тот сначала не понял, на что ему тот намекает.
        - Совсем, что ли, этот маг!.. - наорал на него их главарь. - С ним как минимум пара бойцов! Хотя чел, говорят, так себе, обычный, но там ещё оборотень. Плюс эти девки. Маг-то внешне не очень силён. Как только активируют артефакт подавления магии, он уже не сможет ничего сделать, но даже в этом случае парочку тех, кто будет впереди, они смогут уложить. Ты хочешь оказаться на их месте.
        - Корявый, не тупи, - ответил ему второй, - нам незачем лезть на рожон, я говорю о том, что нам нужно первыми оказаться у них в номере, а не лезть в драку. У этого мага может быть много ценностей. - И его глаза загорелись алчным блеском. - Вспомни, что нашли у предыдущего. Там только одних кредитов было на полмиллиона. А ещё артефакты и прочие драгоценности. Можно урвать немного, босс ничего не узнает, если никто, конечно, не будет болтать. - И оба посмотрели на Борова, который ковырял в носу.
        - А ему этого знать и не нужно, - ответил Корявый.
        - Поэтому я спросил, когда они собираются навестить их. Нужно прийти заранее и постараться спрятаться где-то в таверне, а потом, когда завяжется и окончится бой, проникнуть в номер. И кто будет? А то если парни Кувалды, то ничего не светит, они сразу отсекут комнаты.
        - Нет, их не будет, - обрадованно проговорил главарь, - будет где-то половина всех бригад и все маги, очень их заинтересовала наша новая цель. Получается, что кроме босса, Кувалды, бригаду которого он зачем-то отправил в нижние секторы, и тех бригад, что должны будут вернуться из рейдов на базу, будут все наши незадействованные нейтралы.
        - А зачем Кувалду отправили в нижние секторы? - заинтересовался Хиляк. - Босс просто так его не отпустил бы в такой решающий момент.
        - Не знаю, но Боров в кабаке слышал, что там, внизу, кто-то обнаружил портальную арку или работающий портал, я точно не понял. Вот они и пошли проверять этот слух. Босс, кроме них, никому и не доверяет-то особо.
        - Да, нам бы свой портал… - мечтательно протянул вечно скучающий третий, - тогда бы смогли перепродать его магам, говорят, они хорошо платят за них, и открыть собственную гильдию или организовать свой отряд.
        - Идиот, за них убивают, а не платят, - проворчал Корявый. - В общем, забудь. Наше дело тут. - И он кивнул в направлении таверны.
        - Да, - согласился с ним тот, - значит, не будет босса и отряда Кувалды. А время известно?
        - Да как обычно, ближе к четырём утра пойдут, чтобы застать их спящими, - ответил местный главарь.
        - Хорошо, нужно успеть.
        И только сейчас эти двое заметили, что обсуждали свои планы при парнишке, который затаился внизу. Он даже постарался растечься по полу и перестал дышать, стараясь стать менее заметным, понимая, что ничем хорошим оплошность бандитов, начавших разговор при нём, лично ему самому не грозит.
        Так и вышло. Хиляк, вытаскивая тонкий стилет, произнёс, говоря Корявому:
        - Пользы от него немного, а нас он может выдать, нужно его кончать.
        Тот лишь молча кивнул.
        «Всё, пора действовать, - решил я и выдвинулся немного вперёд. Шаг, второй, третий - и я нахожусь в тени трухлявого ящика. - Необходимо работать без магии, - понял я. - Нужно ли мне ещё что-то от этих бандитов?»
        По сути, ничего.
        Как-то не хотелось всё это затягивать, да и своими метательными камнями я давно не пользовался, а потому делаю плавный шаг в сторону и оказываюсь как раз напротив главаря, склонившегося над эльфаром и зажавшего ему рот. Хиляк как раз занёс руку для удара.
        - Привет, - произношу я невинным голосом, - а я тут заплутал немного, не подскажете, как пройти в библиотеку?
        - Куда? - тупо спросил Боров.
        - Туда, - показываю я, одновременно выпуская в него камень.
        Два следующих летят в его напарников с отставанием всего на пару мгновений.
        Три громовых удара слились в один, который сотряс это старое подвальное помещение.
        Крысодемоны, на которых я впервые испытал действие этих камней, оказались покрепче этой троицы. А может, всё дело было в том, что на этих не было никаких защитных амулетов. В общем, эта троица сейчас в живописных позах лежала вокруг притаившегося парня.
        - Ты как там, живой? - спросил я. - Это я тебя спрашиваю, если ты ещё не понял. Хватит притворяться, я точно знаю, что ты был жив до того, как мы пообщались с твоими добрыми друзьями.
        - Да какие они мне друзья! - не выдержал парень.
        - О, я же говорю, жив, - констатировал я, услышав ответ эльфара. - Ты как, подняться сможешь?
        - Смогу, - насупившись, ответил тот. - Бывало и хуже. - И он зло посмотрел на троицу.
        Только теперь, похоже, до него дошло, что они того, вроде как уже и не жильцы.
        - Вы их убили? - в страхе спросил он.
        - А нужно было пройти мимо?
        Через несколько секунд обомлевший парень, полностью взяв себя в руки, тихо проговорил:
        - Вам нужно исчезнуть, их банда будет мстить. И они найдут вас очень скоро.
        При этом ни капли страха или отчаяния в его словах не прозвучало, простая констатация факта.
        - Ну, они так и так, судя по всему, заинтересовались нами. Коль собрались навестить нас сегодня ночью. Но это пока не так важно. А что, это такая опасная банда? - уточнил я.
        - Да, - кивнул парнишка, - примерно ещё сорок членов банды, но, говорят, у них есть три своих мага, и поэтому остальные с ними считаются. К тому же о них ещё ходят слухи, будто они работают на какую-то магическую гильдию.
        - Всё может быть, - хмыкнул я, - а ты-то как? Не страшно? Не хочешь сам исчезнуть из этого мира? - ради интереса спросил я.
        - Нет, - с сожалением ответил он, - я не могу.
        И было это произнесено настолько твёрдо и уверенно, что я поверил: держат его тут действительно серьёзные обстоятельства или обязательства.
        - Тогда надо сделать так, чтобы никто не узнал, что здесь произошло.
        Мальчишка вопросительно посмотрел на меня.
        - Сколько их дружков знает, что они могли пойти к тебе? - Это был решающий вопрос, так как определял то, сколько времени есть у нас в запасе.
        - Никто, - с уверенностью ответил мальчонка, - они не хотели сообщать обо мне в банде, ведь тогда им пришлось бы делить награду за замеченных здесь мной магов на всех, а так они говорили, что обнаружили их сами и клали в карман награду, положенную за них, только себе. - И он посмотрел на меня.
        - Понятно, жадность, - усмехнулся я. - Тогда всё упрощается. Нужно понадёжнее избавиться от их тел. Это даст необходимое нам время. Есть идеи, как это сделать? Ты вроде местный и должен знать об этом гораздо больше меня, - сказал я ему.
        Сам же тоже стал просматривать сеть в поисках подобной информации, нагрузив этим Вирта.
        - Могу предложить только штольни, - ответил он.
        Кластер, кстати, тоже предложил сначала этот вариант, но потом, просмотрев скачанную карту этой станции и логи работы сервиса коммунальной службы, нашёл более надёжный способ.
        Оказывается, на станции действовала система утилизации. Вернее, она не работала, но я мог её достаточно просто запустить, и, что было не менее важным, после перера ботки и утилизации от тел в буквальном смысле ничего не останется. А это приводило к простому факту: трупы этой троицы наверняка не найдут. Что мне и было нужно, особенно сейчас.
        А судя по тому, как у меня складывается жизнь в нейтральных мирах, а пробыл я сюда меньше нескольких часов назад, такой надёжный способ прятать концы в воду мне может очень пригодиться.
        Да и самих колодцев мусоросборников было разбросано по станции достаточно много. Например, сейчас мне до ближайшего было не больше пары минуть ходьбы.
        Как выяснилось, подвал таверны был построен на самом нижнем уровне, а я-то удивлялся, как он мог быть таким огромным. Тогда всё становилось гораздо проще и понятнее.
        Это - не подвал, хотя и большой, просто под его строительство использовали следующий уровень.
        И, судя по карте, буквально через один квартал был мусоросборник.
        Поняв это, я оглядел тела и сказал эльфару:
        - Так, мне нужна какая-нибудь плотная ткань или что-то водонепроницаемое, найдёшь? Да, кстати. Тебя как звать-то? - наконец вспомнил я о том, что так и не познакомился с этим парнишкой.
        - Глеос. А вас? - в свою очередь спросил он.
        - Баг.
        Парня удивил мой ответ. Прислушавшись, я понял почему.
        - Непонятно, - пробормотал тот, - назвал настоящее имя. Неужели доверяет мне? - И он как-то странно посмотрел на меня.
        Было в его взгляде что-то такое, что трудно описать словами. Надежда, отчаяние, вера, сомнение, вопрос. И всё это смешалось, переплелось в один большой клубок.
        Он хотел что-то спросить, но потом передумал, лишь ещё раз посмотрел на меня.
        - Сейчас принесу, - сказал он и убежал.
        Я, конечно, мог трупы перенести и так, но нельзя светиться пока перед этим парнишкой, для него маги - все остальные, кроме меня. И ещё я осознавал, что меня он принимает или за наёмника, или за профессионального убийцу, при этом стараясь для себя решить, что лучше. К тому же он, похоже, смотрит на меня будто на своего родственника или кого-то из своего круга. Вот это уже мне было не очень понятно.
        Пока Глеоса не было, я проверил бандитов. Ничего особо примечательного у них не было. Всякие именные или приметные драгоценности я отмёл сразу, артефакт разрушил, скопировав его структуру. Забрал только деньги да оружие. Всё остальное пойдёт в утиль. Даже заготовку из-под артефакта, хотя это был неплохой драгоценный камень, я оставил на месте. Следов к нам вести не должно.
        Потом я просто сидел в тени того самого ящика, стараясь не отсвечивать у кучки лежащих трупов, и ждал.
        Эльфар вернулся через пять минут и притащил какую-то крупную и длинную упаковку плотной тёмной ткани.
        - Это со склада, - пояснил он, заметив мой вопросительный взгляд. - О ней никто не знает, её уже давно забыл один купец, и поэтому её точно никто не хватится и исчезновения не заметит.
        - Пойдёт, - кивнул я, рассматривая грубую на ощупь материю, - нам нужно, чтобы она не пропиталась кровью минут за десять - пятнадцать. - И вытащил кинжал.
        Я отрезал кусок материи и накрыл им первое тело. Стараясь не уделаться в крови, быстро и аккуратно перевернул труп и плотно обмотал его тканью. Потом повторил эту процедуру ещё два раза. И замотал я так каждое тело в три слоя.
        Повезло, что на пол не натекло крови. У покойников были лишь внутренние кровотечения и переломы да внешние небольшие раны, но пока кровь из них сдерживалась налипшей на тела одеждой.
        Искатель просканировал пространство вокруг нас и не заметил никакой органики, принадлежащей бандитам, зато кровь парня он обнаружил во множестве мест. И кстати, не только сегодняшнюю, но и застарелую, как минимум ей несколько месяцев. Крепко его прессовали местные бандюганы. В одном месте этой крови было налито столько, будто там его резали на кусочки.
        «И он до сих пор держится. Уважаю», - подумал я и с одобрением посмотрел в сторону мальчишки.
        Заметив мой взгляд, он задал заинтересовавший его вопрос, так как я заметил, что он пару раз поглядывал в направлении карманов или одежды бандитов.
        - У них при себе было много ценностей, почему мы не взяли ничего?
        - А ты хочешь, чтобы тебя потом нашли? - в ответ спросил я.
        - Нет. - И парнишка помотал головой.
        - Вот поэтому пусть всё и исчезнет вместе с ними. Ну, кроме денег, по ним нас не отследят. - И я отдал ему все кредиты, найденные у бандитов. - Только не свети их сразу, выжди какое-то время. И используй небольшими частями. Никто не должен связать появление у тебя наличности с исчезновением этих бандитов. Понял?
        - Да, - серьёзно кивнул он.
        - Хорошо, тогда иди и встань у края того здания. - И я показал место, где ему следует спрятаться.
        Там была небольшая ниша, да ещё и находящаяся в тени, так что заметить его в той тёмной кляксе, образовавшейся по краю стены, было очень трудно, даже если знать, куда смотреть.
        - Если кто-то будет двигаться в нашу сторону, беги мне навстречу, - продолжил я инструктировать Глеоса, - не кричи, не шуми, а тихо вдоль стен от тени к тени беги в мою сторону. И только подбежав ко мне, говори, что происходит. Дальше будем действовать уже по обстоятельствам. Но надеюсь, коль здесь своевольничали эти, - я кивнул в направлении завёрнутых тел, - то любые другие разумные тут редкие гости. Давай беги. - Я махнул ему, указывая на здание, и проследил, как он, не задавая лишних вопросов, пробежал к выбранному для него укрытию.
        Увидев, что он достаточно хорошо спрятался в нём, я взвалил на плечо первый куль и бегом направился к мусоросборнику. Бегать с трупом оказалось не то что тяжело, а просто неудобно. Хотя спускаться с Лениавесом, притороченным в качестве рюкзака, было ещё менее удобно, но я и то справился. Так что и в этот раз я быстро оттащил трупы к нужному контейнеру.
        Вирт подал команду на сервер, и тот открыл нам его. Я скинул туда все трупы вместе со всеми их вещами, ещё раз проверил, что ничего не забыл и запустил утилизатор. Буквально через три минуты с этой троицей всё было закончено. В отчёте утилизатора стояло, что контейнер пуст и вновь готов к работе.
        Честно говоря, проверять правдивость его слов у меня не было никакого желания, но я всё-таки переборол себя и, открыв его, заглянул внутрь. Тот блестел чистотой. В нём даже пыли и мелкого мусора не осталось.
        Естественно, никакого особого сожаления о них у меня не было, но и просто так уничтожить их тела я не мог. Нужно было что-то сделать, как-то отдать дань, даже не им самим, а той жизненной энергии, что в них текла.
        «Напутствие, - прошелестело в моём сознании. - Покойтесь с миром», - проводил я в последний путь эту не слишком везучую троицу бандитов, нарвавшуюся на меня, и понял: это именно то, чем и должна завершаться всякая подобная церемония. Ведь это мир магии, и в нём царят её законы.
        Мне не нужны их души, и если их не отпустить из этого мира, они останутся в нём. А так, этой краткой фразой с частичкой вложенной силы я отправлял их туда, куда они и должны были попасть. В рай или ад, не знаю, да мне это было и неинтересно, но свою обязанность перед магической натурой этого мира я выполнил.
        Разобравшись с этим, я побежал в обратную сторону. Тихо подойдя к укрытию, я увидел, что парень, даже не оборачиваясь, исполняет выданное ему поручение - контролирует подходы к нашему залу.
        - Всё, я закончил, - шёпотом произнёс я.
        Тот, резко развернувшись, выставил в мою сторону небольшой ножичек, а я и не заметил, что тот у него был. Приглядевшись, я понял, что это кинжал Хиляка, как раз тот, которым он хотел прикончить парнишку.
        «Смотри-ка, не растерялся, быстро подобрал оружие», - одобрил я его действия.
        Если честно, малец с каждой минутой нравился мне все больше и больше, и не хотелось бы его упускать из виду, но вот что я могу ему предложить, я пока не знал. Да и эти странности с его сестрой, о которой он так печется и за которую готов порвать любого.
        Разберёмся, время ещё есть, тем более сегодня ночью мне, похоже, всё-таки понадобится его помощь. А до того времени я подумаю, как с ним быть и что ему предложить.
        Между тем парнишка узнал меня и произнёс:
        - Простите, это вы. Вы так тихо подошли, что я вас не услышал, - и снова посмотрел на меня тем странным взглядом, - и это необычно, я всегда чувствую всех, кто ко мне подходит, - будто про себя закончил он.
        - Значит, не всех, - улыбнувшись, ответил я. - Ладно, пошли наверх, зайдёшь к нам, девочки тебя подлечат. Да и меня, наверное, уже заждались.
        Тот лишь кивнул.
        Я, всё так же скрываясь от лишних глаз, делая это машинально, направился в сторону лестницы, ведущей в зал. Глеос последовал за мной. Передвигался он, кстати, очень тихо. Не так, как я, но тоже использовал какой-то подобный стиль плавного переката. И это была не врождённая привычка, его этому обучали, но кто? Для гильдии убийц он слишком юн, да и не оставили бы они его одного. Для воина - то же самое, сидел бы сейчас в каком-нибудь учебном лагере.
        Странно и непонятно. Да ещё и эта непонятная сестра, о которой он никогда не забывает и которую упоминали бандиты.
        Мы уже приближались к нашему номеру, когда парень вдруг задал вопрос, который, вероятно, его беспокоил с того момента, как мы вышли из зала.
        - Как вы на нас вышли, я видел, что в зале за мной никто не следил.
        - Следящее плетение, - пояснил я ему, как само собой разумеющееся. - У нас сильные маги, и они его быстро заметили, а когда эти отморозки его активировали, то отследили источник, а затем и приёмник.
        «Кстати, нужно будет забрать его», - напомнил я себе.
        - Понятно, - проговорил Глеос и опять замолчал.
        До дверей нашей комнаты оставалось всего несколько шагов, когда мальчик всё-таки сказал то, на что не решался с момента нашей встречи:
        - Мастер, примите меня к себе в ученики. Я сын бывшего главы гильдии «Сломанный меч».
        Всё-таки он принял меня за убийцу и, как я и догадывался, за одного из своих, вернее, даже за какого-то своего соклановца. Правда, почему он так решил, я не понял.
        Глеос замер, ожидая ответа и решения своей судьбы. И ему было от чего замереть.
        Вирт быстро нашёл информацию по этой гильдии. Одиннадцать месяцев назад произошла очень кровавая смена власти и последовавшая за тем резня в одном из центральных миров. Под раздачу каким-то боком попала и их гильдия. Её членов уничтожали нещадно, преследуя во всех мирах. И семью её главы вырезали практически полностью, на корню стерев даже саму память о них. Однако среди трупов так и не смогли найти тел его младшего сына и средней дочери. Из всей этой гильдии осталось несколько растворившихся среди жителей мастеров и несколько бойцов. Ну и двое пропавших детей. И теперь даже за мало-мальскую информацию о них была обещана приличная награда. А за доказательство их смерти, например за голову каждого из них, пожизненное содержание и ежемесячное пособие в сто тысяч кредитов. За тело же их мастера Крея (он нужен был исключительно мёртвым) - дополнительно десять миллионов кредитов плюс любой дом в любом мире на выбор и основание своей собственной гильдии.
        «Н-да, дела», - подумал я.
        И этот малец, зная всё это, а он просто не мог не знать, честно и открыто назвал мне своё имя.
        «Уважаю», - ещё раз одобрил я его решимость.
        - Я не тот, за кого ты меня принимаешь, - наконец произнёс я, задумчиво глядя ему в лицо, - и никогда не входил ни в одну из гильдий убийц.
        Парнишка искренне удивился:
        - Как? - Но потом пояснил: - Я видел, как тренировались люди моего отца, ваши движения и действия очень похожи. А рассуждаете вы вообще как он.
        - Возможно, - ответил я, - но это лишь обычная логика. Так думают те, кто хочет прожить чуть дольше, чем до завтрашнего утра.
        Парень растерянно смотрел на меня, похоже, я для него был последним шансом. Тут или пан - и я беру его в ученики, или пропал - я сообщаю о нём врагам его отца, и тогда для него и, скорее всего, его сестры это означает верную смерть. Но сейчас оказалось, что я даже не тот, за кого он меня принял. И что ему делать?
        Он открыл свою судьбу челу, который не следует кодексу их гильдии, как он надеялся ранее, и который теперь знает, кто он. И что странно, парень совершенно не переживал за себя, он боялся за кого-то другого, он боялся за судьбу своей сестры.
        «Интересно, какая она и кто, если этот мальчишка так печётся о ней».
        - Значит, так, - сказал я ему, - сейчас ты идёшь со мной, и наш маг жизни тебя немного подлечит, а потом идёшь и занимаешься своими делами в трактире дальше. А я тем временем подумаю, как нам быть с тобой. Понял? - И подбодрил: - Не боись, прорвёмся! - И улыбнулся ему.
        Глеос оторопело кивнул мне в ответ.
        - Тогда идём. - И я указал на дверь нашего номера, у которой мы стояли. - Да, и поменьше говори, что случилось, - предупредил я его, - сам расскажу то, что посчитаю нужным.
        - Вы - как мой отец, - опять сравнил парень и всмотрелся мне в лицо. - Он говорил, что когда-то у него был один друг из срединных миров. Чел. Он рассказывал, что более опасного соперника он не встречал в своей жизни. И опасен этот чел был не своей силой или мастерством. Нет. Опасен он был образом своего мышления, тем, что он думал не как все. И старался научить этому же и моего отца. А потом он пропал. Я никогда не встречался с ним, он исчез за много лет до моего рождения. Но отец всегда считал его своим другом. - В конце он тихо добавил: - Его звали мастер Крей. - И Глеос замолчал, продолжая смотреть мне прямо в глаза.
        «Знакомое имя», - вспомнил я приписку к розыскному листу.
        - Интересная история, было бы любопытно пообщаться с этим челом, - спокойно ответил я ему.
        Ведь я точно никогда в жизни не видел его отца.
        Открыв дверь, мы вошли в наш номер. Вернее, я открыл и подтолкнул в спину Глеоса, обратившись к Эрее:
        - Подлатай его, а я сейчас вернусь, - и, развернувшись, снова вышел в коридор. Нужно было забрать записывающий артефакт.
        Я прошёл до лестницы и, спустившись, в обход зала (оказывается, удобно, что тут так много различных ходов, переходов и коридоров) выскользнул из таверны.
        Быстро пройдя к небольшому тупичку, куда привёл меня ментальный след, я завернул в него. След упирался в вонючую кучу мусора.
        «Блин, как не хочется лезть в эту грязь», - подумал я, пробираясь поближе, и, уже подойдя практически вплотную к ней, обрадованно понял, что след упирается в стену за ней. Там было гораздо чище, видно, что кто-то периодически расчищал сюда путь.
        «Кто-то достаточно мелкий», - подумал я, вспомнив Глеоса.
        Выковыряв с помощью кинжала из кладки пару камней, я за ними обнаружил обычный информационный кристалл. Просканировав его, Вирт сообщил, что на нём уйма информации, похоже, его не чистили чуть ли не несколько тысяч лет.
        Он выделил три слоя внесения данных, последний и предпоследний читались Виртом с лёгкостью. На среднем слое была записана какая-то околонаучная литература. Ну а потом сплошняком шли магические записи, сделанные системой слежения. Их я пока просматривать не стал, слишком много их было. Однако решил, что это нужно будет обязательно сделать в ближайшее время. Вдруг узнаю что-то полезное. Да и нужно успеть, пока эта информация не потеряла своей актуальности.
        А потом кластер добрался до самого глубинного слоя хранения ментоинформации. И тут он чуть ли не затрещал в моём сознании от предвкушения, так как на этом самом раннем слое хранения данных мы на инфокристалле во множестве обнаружили отчётность по непонятным экспериментам, проводимым, судя по этим же отчётам, с живыми разумными. И, судя по всему, это были полностью боевые плетения из различных областей известной магии. Похоже, кто-то старался создать универсальную систему нападения из самых эффективных плетений по уничтожению ближнего своего.
        В приложении к этим отчётам присутствовало несколько схем магических заклинаний, помеченных как удачно сработавшие, и огромное количество других структур, которые были ещё не исследованы и не опробованы. И что странно, ни одна из найденных структурных схем ни кластеру, ни ментоинтерфейсу ранее известна не была.
        Вирт сразу же приступил к анализу найденного материала. И коли он занялся обработкой инфокристалла, я дал ему распоряжение то же самое проделать и с теми инфокристаллами, что мы забрали из библиотеки города древних магов. Нужно было извлечь, проанализировать и классифицировать ту информацию, что в них была. Тем более от кластера или от меня это не требовало никаких особых усилий. Он мог полностью работать со всеми складами «инвентаря» как с некими внутренними областями моего сознания. И поэтому мне даже не требовалось извлекать оттуда инфокристаллы, чтобы он мог просканировать их. Вирт подключался к ним напрямую.
        Я быстро направился в номер, правда, по дороге заглянул в общий зал и заказал нам немного вина и еды в номер. Это я сделал, чтобы было чем перекусить, пока будет идти наш разговор, который, как мне кажется, может здорово затянуться.
        Подойдя к двери, я прислушался к тому, что происходило в комнате за ней. И выходило так, что Тея и Эрея плотно насели на Глеоса, пытаясь выяснить, кто он и откуда, что с ним произошло и вообще при чём тут я? В ход шло всё, начиная от уговоров и заканчивая угрозами. Но парнишка, похоже, просто молча стоял и ждал моего возвращения. Поэтому, не став его долго мучить, я открыл дверь и вошёл внутрь.
        Первым делом я незаметно отключил активированное плетение. Зачем нам оно? Правда, уничтожать его я не собирался, пусть работает, кристалл-то, к которому оно привязано, находится теперь у меня. Раньше плетение работало на благо бандитов, а теперь будет на нас. Они правильно понимали, что информация очень дорогого стоит, так что не надо пренебрегать подобными её источниками.
        «Да, надо пройтись по городу проверить, куда ещё прилепили подобные плетения. А потом собрать привязанные к ним инфокристаллы, - сделал я себе пометочку на память. - Но это не сегодня, до вечера ещё много нужно успеть».
        - Всем привет, - поздоровался я и сразу подошёл к Глеосу, проигнорировав любопытные взгляды присутствующих.
        Следов побоев и прочего ужаса, что я наблюдал ранее, на его лице уже видно не было. Эрея хорошо поработала с ним. Не осталось никаких и внешних и внутренних повреждений. Даже застарелые травмы она подлечила.
        «Умничка моя», - подумал я, взглянув на неё, и, похоже, она что-то почувствовала, так как её личико порозовело.
        Диагност сообщил, что парнишка в норме, но всё равно нуждается в паре часов отдыха. Но это было уже гораздо лучше, чем в момент нашей с ним встречи. Тем более сейчас Глеос умылся и кое-как очистил одежду от грязи. В общем, выглядел он сейчас уже не так удручающе.
        Кстати, только теперь я разглядел, что его одежда была очень аккуратно и красиво заштопана, но, главное, каждый стежок был выполнен чуть ли не с филигранной точностью, вплоть до долей миллиметра.
        - Сестра старалась? - поинтересовался я, указав на одну из заплаток.
        - Да, - тихо ответил он.
        - Понятно, - сказал я и, немного помолчав, спросил у него: - Где я смогу найти тебя сегодня вечером?
        - Здесь, в таверне, - сразу ответил он, - сегодня моя смена, я буду в ней до утра.
        - Хорошо, - похлопал я его по плечу. А затем сказал, похоже, этими своими словами удивив всех, включая как его, так и своих друзей: - Не переживай, я своих не бросаю и не предаю, - и кивнул ему в направлении двери.
        Глеос в очередной раз как-то странно посмотрел на меня, а потом, склонив голову, очень тихо произнёс:
        - Я понял, мастер Крей, - и, развернувшись, вышел за дверь.
        «Всё-таки он думает, что я и этот самый Крей одно и то же лицо», - мысленно прокомментировал я его слова и посмотрел на ожидающих моих объяснений друзей.
        - Я нам немного перекусить заказал, - сказал я им, мысленно усмехнувшись и ожидая их реакции. - Давайте поедим, и я вам потом всё расскажу.
        И почему это только что стоявшая на столе чернильница сейчас несётся в направлении моей головы, ловко брошенная твёрдой рукой Теи, а следом за ней так же летит какая-то деревянная кружка, запущенная мне прямо в лоб, но уже рукой Эреи?
        Плавно сойдя с линии атаки и аккуратно перехватив оба предмета в воздухе, я подошёл к столу и поставил их на место. А потом, усмехнувшись удивлённым девушкам, добавил:
        - Понял, рассказывать буду параллельно с полдником, ну или что тут у них по расписанию.
        И перехватил тем же макаром прыгнувшего мне на загривок Рыкуна.
        «Мне понравилась эта игра, - радостно проверещал он. - Давай ещё». - И, выскользнув у меня из рук, постарался запрыгнуть на меня уже с другой стороны.
        «Не сейчас, а то меня тут наши дамы поубивают», - сказал я.
        «Нет, не поубивают. Они за тебя волнуются. - И тут он, понюхав воздух, спросил: - Ты дрался, почему не взял меня?»
        «Ночью возьму, когда все будут спать, - ответил я ему. - А пока отдохни, не мешай нам».
        «Не забудь, - погрозил мне этот мелкий хищник и похвалил: - А у тебя крепкий детёныш. Будет сильным бойцом и хорошим охотником. Почему не сказал им, что он из нашей стаи?»
        А я и сам только сейчас понял, что, похоже, в нашей стае (роде, клане) появится ещё один член, или, вернее, два. Глеос сестру не оставит.
        «Ещё не время», - ответил я Рыкуну.
        Того мой ответ вполне устроил, и он, перебравшись на кровать, завалился между Теей и Эреей вроде как спать. Однако мне сообщил, что отсюда их проще охранять.
        «Ну-ну, подставив свою спинку под их нежные пальчики, я бы и сам не отказался так их поохранять», - куда-то не туда сместились мои мысли.
        Пока я общался с Рыкуном и размышлял, раздался стук в дверь. Выглянув в коридор, я увидел, что это одна из местных официанток принесла нам заказанные фрукты, вино и немного мяса для Рыкуна. Я, пропустив её внутрь, указал на стол.
        Поставив на него поднос с миской мяса, тарелкой фруктов и парой бутылок вина, она хотела начать сервировать стол, однако Тея и Эрея остановили её и сами принялись накрывать для нас этот небольшой перекус. Я посмотрел на эту понравившуюся мне картину и отпустил немного замявшуюся девушку, дав ей пару кредитов, которые нашёл ещё в резиденции тёмного ковена. Этот мой жест не укрылся от Лениавеса, который удивлённо посмотрел на меня.
        Я лишь пожал плечами и направился к столу, так как девочки в этот самый момент сказали, что он накрыт и можно садиться и начинать разговор.
        - Ну, давайте приступим, - произнёс корнол, и было непонятно, то ли он имел в виду вино и фрукты, то ли мой рассказ.
        Но судя по направленным в мою сторону взглядам, даже вино всех интересовало сейчас в гораздо меньшей степени.
        - Давайте, - согласился я и повёл рассказ.
        И начал я с того, как мы оказались в этом мире.
        Рассказал я и о странном отряде наёмников, встреченном в зале ожидания возле портальной площадки, который меня заинтересовал.
        И как я отправил к Лениавесу с девушками Мука с Рыкуном, чтобы предупредить их и успокоить, сказать, что мы уже здесь и что у меня появилось небольшое дело, требующее моего содействия.
        - Я всё-таки не хотел, чтобы вы волновались, - оправдался я, посмотрев на них. - О вас я подумал в первую очередь, - ухмыльнувшись, договорил я, оглядев девушек.
        Потом рассказал, что проследил за этими наёмниками, стараясь разобраться, в чём дело. Рассказал и о том, что в конце концов оказал им небольшую помощь, которая не потребовала от меня больших усилий, а для них была существенной.
        Впрочем, рассказывал я обо всём этом, не вдаваясь в подробности, на что мне с усмешкой и указал оборотень. Ну а я ответил ему, что ничего существенного там не было, о чём стоило бы особо упоминать.
        Не рассказывать же им об уничтоженном тёмном ковене, который для меня и правда ничем существенным не был, падаль да слизняки. Не стоят они нашего внимания. Именно это моё отношение и позволило мне опустить этот момент в рассказе, а моим друзьям не понять того, что я старался скрыть от них существенную часть информации.
        Хотя все мои друзья - маги, и правду они отличают по изменениям менто-информационного поля, или ауры, как они её называют. Но это как раз тот случай, когда со мной это не сработает. Менто-информационное поле у меня, во-первых, контролируется Искателем, а во-вторых, коль я говорю свою правду, в которую верю сам, то и за ложь моя аура её не воспринимает.
        Поэтому Тея удивлённо прошептала на ушко Эрее:
        - Смотри-ка, хоть и крутится как хрусь (видимо, что-то на подобии ужа) на сковородке, стараясь вывернуться, но не лжёт.
        - Да, - согласилась та.
        Я же перешёл к той сути, о которой и хотел в большей степени рассказать своим друзьям. О тех идеях и мыслях, что у меня появились, пока я был здесь на станции, и о том, что я уже успел сделать для этого.
        - На обратном пути, - продолжил я рассказ, - у меня было больше времени, чтобы осмотреться в городе и ближайших к портальной площадке кварталах, и я заметил тут несколько особенностей. - Я на мгновение замолчал, оглядывая с интересом смотрящих на меня магов. - Первое, - сказал я, - это то, что здесь всё прямо-таки пропитано магией. Это мир магов, как и рассказывал нам Лениавес, - указал я на оборотня.
        - Нашёл чем удивить, - хмыкнула Эрея. - Да это мы и так поняли.
        Тея же с корнолом и Муком никак не прокомментировали моё наблюдение, одна просто была согласна со своей подругой, второй понимал, что это я произнёс не просто так, ну а что думал наш демонёнок, я, честно, сказать не могу.
        - Ну так вот. - Не сильно обратив на слова девушки внимание, я продолжил: - Магии очень много, а магов, особенно хороших, и это второе, практически нет. А те, что есть, дерут за свои услуги огромные деньги. А теперь оглядитесь. - И я указал на всех присутствующих. - Даже по местным, сильно завышенным меркам среди нас есть трое магов со способностями выше среднего и один очень сильный. Кто из вас кто, объяснять не буду. - И я дал им немного времени, чтобы поразмышлять на эту тему самим, а потом продолжил: - Сначала это натолкнуло меня на вариант создать свой отряд и начать наёмничать. Но, - и я поднял указательный палец, - это нас практически не приблизит к нашей главной цели.
        - Какой? - удивилась Эрея.
        «Мы ищем порталы, ведущие в ваши миры», - ответил за меня Мук.
        - Всё верно, - согласился я с ним, - а наёмники слишком зависимы от тех приказов и контрактов, что пересылает им гильдия. Ведь я прав? - спросил я у корнола.
        - Да, это так, - подтвердил он моё предположение и в продолжение нашего рассуждения добавил: - Но есть же ещё разведчики порталов и поисковики. Их работа и возможности идеально подходят для нашей цели.
        - Да, - кивнул я, - эти две гильдии и были моим следующим вариантом, на котором я хотел остановиться.
        - Но… - протянул корнол, явно почувствовав продолжение.
        - Но и они нам не слишком подходят. Во-первых, неоправданно велик риск.
        - Какой риск? - спросила одна из девушек.
        - Он боится, что с вами может что-то случиться, - улыбнулся оборотень, но затем уже более серьёзным тоном сказал: - Хотя вообще-то он прав, среди поисковиков и разведчиков потери даже больше, чем среди наёмников. Слишком неопределённые у них риски и слишком велика вероятность попасть во враждебное окружение, где придётся больше думать не о поиске или разведке, а о своём выживании. Тогда как наёмники всегда готовы к этому и примерно знают, с чем должны будут столкнуться. Но зато эти две гильдии предоставляют неограниченную возможность разведки и свободного поиска, а о безопасности, если уж на то пошло, можно позаботиться заранее, - закончил он.
        - Ты во всём прав, - поддержал я его, - кроме одного. Этот способ не позволит нам охватить множество портальных арок, максимум, если работать по одному, даже считая Рыкуна, мы сможем проверить всего шесть порталов зараз. А с учётом того, что миров тысячи и друг Лениавеса за несколько сотен лет так и не смог найти нужную портальную арку, то наши шансы наткнуться на нужный портал у нас очень невелики, можно сказать, что они стремятся к нулю.
        Мои последние слова явно расстроили девушек, и Тея тихим голосом спросила:
        - И что же нам делать?
        - Вот и я подумал о том, как можно хоть немного, но увеличить наши шансы, - ответил я, выдержав небольшую театральную паузу, продолжил: - И всё оказалось очень просто. Нам не нужно самим проверять и разведывать эти порталы, нам нужны те, кто это делает или уже сделал. И здесь я придумал один очень неплохой для нас вариант, и он неплох как раз для такой команды, как наша, а именно - группы магов. - И я указал на слушающих меня товарищей. - Да-да, для вас. И если честно, то я уже начал работать над его реализацией.
        Лица девушек повеселели, а вот Лениавес стал задумчив.
        - Магов, говоришь? И в чём же заключается эта твоя идея? - Похоже, против моего плана у него не было особых возражений, но вот упоминание работы магов как самостоятельного предприятия его немного смутило.
        И я, кажется, догадываюсь почему. В магическую гильдию очень сложно вступить, особенно разумным со стороны. К тому же я уверен, что он прекрасно слышал мои слова о нашей собственной магической гильдии, а это ещё сложнее, и тут дело не только в деньгах, которых, кстати, у нас пока нет.
        «Простите, не было. Сейчас-то они уже есть, - подумал я, - хоть и не много, но для нашего старта хватит, а остальное мы заработаем. В этом я уверен».
        Закончив обдумывать финансовую сторону предприятия, я продолжил прерванную речь:
        - Вы, наверное, обратили внимание, что этот мир переполнен не только магической энергией, но и различными магическими предметами, артефактами, амулетами, зельями, свитками, всевозможными диковинками и прочими не слишком понятными вещами. - И я посмотрел на магов, ожидая ответа.
        - Да, - практически одновременно ответили все.
        Даже Рыкун сказал о каких-то странных и невкусных ползунов, которых обнаружил в таверне, и сравнивал он их с моими громовыми камнями, сказав, что те очень похожи на них.
        Это меня заинтересовало, очень уж его описание напомнило мне саламандру, и я попросил его потом показать мне, где он их нашёл.
        - А вы заметили, что большая часть местных артефактов не идентифицирована и продаётся за бесценок? Её выкидывают на прилавки и продают чуть ли не по весу за кучу.
        - Если честно, то я как-то и не обратила на это внимания, - ответила Тея, - хотя и заметила разнообразие продаваемых магических предметов.
        - Я тоже как-то особо не присматривалась, - так же призналась Эрея.
        Зато Лениавес смог объяснить причину столь странного несоответствия спроса и предложения на всевозможные магические безделушки, да и на саму ситуацию рынка магических артефактов в целом.
        - Это неудивительно, - сказал корнол, - это же окраинный мир. Тут сливают свою добычу поисковики, разведчики, наёмники, воры, контрабандисты, да и обычные торговцы, которые не работают с центральными мирами. Так что подобного товара здесь навалом.
        За это я и зацепился как за отправную точку для разъяснения своей идеи.
        - И ты тогда должен знать, - обратился я к оборотню, - что опознанные и полностью рабочие артефакты с официально выданным патентом одной из магических гильдий стоят в разы дороже, чем все остальные. Это если просто смотреть на опознанные и неопознанные магические предметы. Но кроме того, такая же огромная разница в стоимости и между магическими предметами одинакового функционала, но разного уровня мастерства изготовления. Правда, я заметил, что сильных артефактов, особенно опознанных, и тех, о которых хоть что-то известно, в продаже практически нет, а если и есть, то скупаются они мгновенно и по баснословным ценам. И, как я понял, затем они в основном оседают где-то в центральных мирах, куда их переправляют скупщики различного магического товара. Верно?
        - Да, - подтвердил корнол. - И что?
        - Ну как что? - удивился я. - Вы ведь теперь знаете всё то же, что и я.
        Все с непониманием продолжали смотреть на меня.
        - М-да… - протянул я и постарался подтолкнуть их рассуждения в нужном направлении: - Поисковики, воры, разведчики, наёмники, торговцы - это все те, кто пользуется различными порталами, кто проходит через них и кто может рассказать, что находится по ту их сторону. - И я вновь посмотрел в непонимающие лица своих друзей. - Всё будет тяжелее, чем я думал! - с некоторым трагизмом и пафосом постарался высказаться я, но особого эффекта это не произвело, потому просто продолжил: - Мы будем скупать у них неопознанные или опознанные, но не имеющие патента артефакты, проводить их идентификацию и перепродавать по стандартной, но уже гораздо более высокой цене. Кроме того, мы сможем заняться ещё и выпуском своей собственной магической продукции. Это должны быть какие-нибудь простенькие артефакты, лёгкие в производстве, безотказные и желательно пользующиеся достаточным спросом. Например, амулеты защиты или лечения средних ран. Конечно, это будет возможным, если у кого-то получится освоить хотя бы элементарную артефакторику. К тому же можно ещё создавать магические свитки, которые тут пользуются очень большой
популярностью. И здесь у нас в принципе нет никаких ограничений, всё зависит лишь от создающего их мастера. А это, как я понимаю, вообще привилегия и законная вотчина рунных магов. - И я посмотрел на корнола. - В этом я полностью надеюсь на тебя.
        Оборотень лишь неопределённо пожал плечами.
        - Ладно, с этим разберёмся уже по мере работы. Помимо этого, мы можем оказывать небольшие консультационные, небоевые (это слово я выделил голосом) услуги, что тоже неплохо оплачивается.
        И, почему-то посмотрев в этот момент на повернувшуюся ко мне немного в профиль Тею, я залюбовался ею и немного сбился с мысли.
        «Что я хотел ещё сказать? - Заметив, что выпал из реальности, я, подбирая слова, постарался собраться с мыслями. - Ах да, - вспомнил я тот момент, на котором остановился, - причины».
        И уже более уверенно продолжил:
        - Делается всё это по следующим причинам. Во-первых, для нас это неплохие средства к существованию и притом достаточно сильно мотивирующие перспективу личностного роста с постепенным развитием наших общих знаний и умений. И как вполне логичное следствие, каждый будет занят тем, что у него лучше всего получается, плюс будет происходить постоянное обучение и впитывание новой информации. В этом отношении здесь непочатый край работы. - И я обвёл руками вокруг себя, как бы указывая им на всю станцию.
        - Извините, - невинно поинтересовалась Тея, - всё хотела узнать… - И она так мило захлопала глазками, что я помимо воли спросил:
        - Да? - хотя и подозревал некий подвох в её словах.
        - Много у вас на севере университетов и прочих учебных заведений, где преподают основы экономической мотивации для подчиненных?
        - Э, чего? - сбился я с мысли от её слишком уж не к месту прозвучавшего вопроса. - Что преподают? И кто? - А потом, подумав, честно и без утайки ответил: - Не знаю.
        - Хотя бы не солгал, - не моргнув глазом отреагировала девушка, и я так понимаю, это не последний её каверзный вопрос, и когда-нибудь я точно попадусь на неправильном ответе.
        «Но это когда-нибудь», - утешил я себя и продолжил говорить, убедившись, что больше никаких вопросов о моём образовании ни у кого нет:
        - Ну и во-вторых, и это самое главное, в этом случае мы сможем уже на вполне законных основаниях узнавать, откуда взялся тот или иной артефакт, что там за места, какие ещё диковинки есть или могут там быть? Как вообще выглядит тот мир? Ну и всё остальное, что смогут рассказать нам как поставщики артефактов, так и покупатели. Они ведь будут куда-то собираться. Возможно, тоже поделятся своими планами или ещё какой-то информацией о мире, куда они направляются. Думаю, огромные невинные, прекрасные и восторженные глаза Теи или Эреи заставят разговориться любого, даже самого хмурого и одичалого поисковика, помешанного на своей безопасности. Да и вообще люди авантюрного склада склонны к рассказам о своих невероятных приключениях. А мы будем внимательно слушать и анализировать, те это миры или не те. При этом стараться понять перспективу работы с теми или иными командами. Ведь постоянные клиенты и поставщики - это более надёжный и достоверный источник информации, а это то основное, что нам и нужно. Вот в этом и заключается суть моей идеи.
        Да, ощущать себя мозговым центром операции оказалось непривычно.
        Лениавес задумчиво что-то прикидывал в голове.
        Мук, как услышал слова «магия» и «новые знания», сразу стал всеми своими руками и ногами за мой план.
        Рыкун просто был со своей стаей, ему сейчас хорошо и комфортно, вот бы ещё подраться с кем-то - и вообще жизнь приобретёт все цвета радуги. Но драку обещал младший. Так что не жизнь, а сплошное приключение. И зверёк довольно потянулся.
        Эрея удивлённо смотрела на этого непонятного хумана, северянина, как называл его оборотень, который смог за несколько часов пребывания в этом мире заметить и понять гораздо больше, чем она за весь день наблюдений и расспросов Лениавеса.
        Тея же старалась понять, почему всё это не сумела придумать она, ведь и она обратила на все эти вещи внимание и даже спрашивала у корнола о некоторых из них. Но не смогла увязать увиденное в единую логическую цепочку. Хотя сейчас ей всё в рассказе этого странного хумана казалось вполне понятным и простым.
        «Так почему?» - спрашивала она себя.
        Я же между тем добавил:
        - Мы можем пойти несколько дальше и сделать небольшой обманный ход. Можно будет немного повысить закупочные цены и несколько снизить продажные, чтобы привлечь поставщиков и покупателей.
        - Но мы тогда потеряем в деньгах, - быстро прикинула Тея.
        Всё-таки она была дочерью правителя, наёмника и торговца в одном лице, и финансовый вопрос любого предприятия был для неё далеко не на последнем месте.
        - Да, - вроде как согласился с ней я, - только ты, красавица… - «О, как потемнело её личико, - залюбовался я смущением девушки, - или её злостью, нет, всё-таки смущением», - забыла о том, что нам больше важна информация. Да и насчёт денег ты немного ошибаешься. Если мы строго будем придерживаться этого правила, то рано или поздно информация о нас разлетится сама по себе, и тогда местные жители сами к нам потянутся, стараясь или приобрести что-то подешевле, или продать что-нибудь чуть дороже, чем остальным. За счёт большего потока, чем в обычных магических лавках или магазинчиках, как покупателей, так и продавцов мы должны только выиграть.
        Тея задумалась, а потом, будто удивившись, сказала:
        - А ведь и правда, так будет выгоднее, - и как-то странно посмотрела на меня.
        Видимо, опять пыталась представить то место, где меня обучали всему этому.
        Между тем от своих раздумий очнулся корнол.
        «Вот и основные оппоненты вступают в бой», - мысленно прокомментировал я его вступление в разговор.
        Он в силу своего большого опыта и хоть какого-то времени проживания в этих мирах был как раз одним из тех, кто действительно мог обнаружить какие-то огрехи в моём плане и помочь их устранить.
        - Всё это хорошо, но есть несколько моментов, которые нам невозможно будет обойти, - произнёс Лениавес и посмотрел на меня.
        - Да, я слушаю, - подтвердил я свою готовность обсудить с ним эти вопросы.
        Остальные замерли, с интересом прислушиваясь к нашему разговору.
        - Первое - это деньги. И много. Для филиала или отдельной гильдии нужна своя резиденция, хотя бы небольшая, но своя. А стоимость недвижимости в этих краях высока, хоть она и не такая, как в центральных мирах, но всё же, - привёл свой первый аргумент корнол.
        - Да, я учёл это, - ответил я, - у меня на примете есть одно здание. Сегодня вечером нужно будет встретиться с его владельцем. Оно намного дешевле, чем даже самое захолустное помещение здесь в городе.
        - И что с ним не так? - сразу спросил Лениавес.
        - Не знаю, но могу сказать, что нам оно подойдёт идеально, поверь. А с любыми сюрпризами, я думаю, мы справимся. Те двести тысяч, что я запросил у торговцев, это как раз сумма для оплаты стоимости этого дома.
        Оборотень задумчиво посмотрел мне в глаза.
        - Первый пункт, будем считать, снят. Дальше. Наше гражданство в нейтральных мирах. У нас его нет, а без него открыть свою гильдию нельзя. Вернее, открыть можно, но вот вступить нельзя.
        - Тут такое дело, - и я посмотрел в окно, - мы все уже граждане. Я об этом позаботился.
        - Как? - только и спросил корнол.
        - Так получилось, - ответил я. - Случайность. Будем считать это подарком судьбы за мою помощь наёмникам, о которых я вам рассказывал.
        - Что же ты тогда для них сделал, если судьба настолько благоволит тебе? - тихо спросил он.
        «Спас от того, что хуже смерти», - мысленно ответил я ему.
        Он пристально вгляделся в моё лицо и кивнул, давая понять, что услышал мой ответ. И сразу сказал:
        - Ну, тогда самое главное моё возражение. Для того чтобы официально оформить и открыть сертифицированную магическую гильдию или её филиал, нужно в любом из миров зарегистрировать портальную арку и активировать её. Ты и это предусмотрел? - И он с ехидством посмотрел на меня, будто говоря: «Ну что, съел?»
        - Портальную арку… - задумчиво протянул я.
        Губы Лениавеса растянулись в ещё большей улыбке.
        «Ну ладно, хватит тебе лыбиться», - хмыкнул я в ответ и вслух сказал:
        - С этим сложнее. - Улыбка оборотня растянулась от уха до уха. - Активировать её придётся Муку, один раз он уже это сделал.
        Первое мгновение корнол сидел, всё так же широко улыбаясь, но тут наконец до него дошёл смысл сказанной мной фразы. Огромными глазами уставившись на меня, он спросил:
        - У тебя есть портальная арка? Откуда?
        «Из города древних. Он же сказал, что я уже однажды активировал её», - за меня ответил Мук.
        - Ты утянул арку из города древних?! - поражённо спросил Лениавес.
        Я лишь невинно пожал плечами, всем своим видом говоря: «Я не хотел, само как-то к рукам прилипло».
        Видимо, последние мои слова добили оборотня.
        - Если уж у этого сумасшедшего есть арка, то у меня больше нет никаких возражений. Хуман, умудрившийся из-под носа толпы нежити спереть активированный портал, сможет справиться и с такой мелочью, как организация собственной гильдии. - И Лениавес с обалделым лицом откинулся на спинку кресла. Потом протянул руку и, взяв бокал с вином, выпил его одним залпом, при этом пробормотав: - Спёр портал прямо из центра города, и как?! - Затем ещё что-то тихо прошептал себе под нос и задумчиво уставился в пустой бокал. - Как можно умудриться спереть портальную арку? - только периодически и слышалось с его стороны.
        Было видно, что Лениавес на некоторое время выпал из нашего разговора. Но зато теперь мой допрос в свои нежные ручки взяла Тея.
        - Хорошо, с гильдией мы определились. Ты, кстати, название ей уже придумал или и нам можно поучаствовать? - с ехидством спросила она.
        Я честно хотел ответить, что пока ничего и в мыслях не было, но вместо этого тихо, будто пробуя слова на вкус, ответил:
        - «Мастера лута», - и уже громче повторил: - Гильдия мастеров лута.
        Тея, а за ней и Эрея повторили название, немного подумали, покрутили его на языке, стараясь привыкнуть к звучанию, а потом эльфарка сказала:
        - Странное название, непонятное и непривычное, но интересное. Притягивает. Многие будут просто стараться к нам попасть ради того, чтобы узнать, что это за гильдия. - И, обращаясь ко мне, уточнила: - А кто такие эти самые мастера лута?
        Я улыбнулся:
        - Вы, - и пояснил: - Лут - это весь тот магический хлам, с которым вам придётся работать.
        - Так просто? - удивилась девушка.
        - Именно, зачем усложнять то, что и так прекрасно работает. Правда, мастер лута Эрея? - И я усмехнулся ей.
        Девушка сначала не поняла намёка, а потом поражённо кивнула:
        - А ведь и правда, даже какая-то дрожь по телу пробежала, - и, посмотрев на меня, спросила: - Что это было?
        Но за меня ответил сильно, очень сильно удивлённый корнол:
        - Тебя только что приняли в гильдию, - и со значением добавил: - В гильдию, которой ещё не существует.
        Девушка поражённо взглянула на меня.
        - Не смотрите на меня, - выставил я руки перед собой, - понятия не имею, как такое могло произойти.
        Я действительно не знал этого. Но подозревал.
        Информацию о нашей гильдии кластер разместил на сервере авторизации, когда я ещё регистрировал наш счёт в банке, а его нужно было привязать к какому-то предприятию. Получается, гильдию мы уже зарегистрировали, осталось узаконить её существование официальной регистрацией портала. Ну и составить перечень документов, таких как устав гильдии, условия принятия в гильдию или основания, позволяющие вступить в неё без дополнительных затрат, вступительный взнос, процедура и условия открытия нашего филиала или полноценного представительства. И самое главное: должен быть запатентован тот перечень услуг, которые будет выполнять наша гильдия.
        Но не рассказывать же всё это своим друзьям, тем более о моих внутренних помощниках, Вирте и Искателе, они ничего не знают.
        Быстро пробежавшись по перечню необходимых мероприятий, которые были обязательны для официальной регистрации, я дал задание кластеру сделать нашу гильдию максимально закрытой, но при этом постараться замаскировать её под совершенно заурядную, ничем не примечательную организацию.
        Ментоинтерфейсу я поручил проследить за работой Вирта и предупредить, когда у них выйдет что-то интересное.
        И вернулся к прерванному разговору.
        - Ну вот, значит, с названием определились, - сказал я.
        - Да, - согласились со мной Мук, корнол и девушки. Кто просто кивнув, кто подтвердив словами или каким-то иным жестом.
        - Это и есть та предварительная работа, которую ты начал делать для создания нашей гильдии? - спросил оборотень, вспомнив ранее сказанное мной.
        - Не только, - ответил я. - Так получилось, что я тут ещё завёл кое-какие связи, которые могут нам пригодиться в будущем, да немного поработал над нашей репутацией и будущим имиджем и авторитетом гильдии.
        - Что ты сделал? - в очередном удивлении раскрыв глаза, спросил Лениавес. - И откуда только таких слов-то понабрался. Не при всяком дворе их услышать можно. А тут ими какой-то северянин козыряет, - было подтрунил надо мной корнол, но переспросил: - Так что ты сделал ради нашей «репутации, имиджа и авторитета»?
        Я не стал затягивать с ответом. Пусть они лучше думают над тем, что я говорю сейчас, чем интересуются тем, о чём я не хочу говорить.
        - Ну, по дороге обратно я в витрине одной из лавок заметил интересный артефакт с очень сложной многоуровневой структурой, который был явно не из простых. И продавали его там по совершенно бросовой цене. Такой шанс приобрести что-то интересное для начала вашей деятельности упускать было нельзя, и поэтому я зашёл туда, чтобы купить этот предмет.
        - И?.. - спросил корнол.
        - И купил его, - закончил я.
        - А в чём тут работа на нашу репутацию? - уточнил он.
        - Ну, я не только приобрёл для нас этот артефакт, но и оказал небольшую услугу хозяину того магазинчика, который к тому же, как потом выяснилось, являлся ещё и главой одной из местных воровских гильдий. Это в отношении - завёл полезные связи.
        Лениавес хмыкнул и, обращаясь исключительно к девушкам и Муку, сказал:
        - Такое могло произойти только с ним. Мы здесь уже практически весь день, но единственное происшествие, случившееся с нами, - это то столкновение с наёмниками, в котором ты, кстати, - и он указал на меня пальцем, хоть это и было не очень вежливо с его стороны, по крайней мере, мне так всегда говорила бабушка, - принял не последнее участие.
        - Ну, так уж получилось, - пожал я плечами и продолжил рассказ: - В общем, у них в магазинчике работал не слишком чистоплотный на руку торговец, который как раз в тот момент, когда я занимался покупкой заинтересовавшей меня магической вещицы, пытался продать группе наёмников липовые амулеты и такой же липовый артефакт. Об этом я и хотел сообщить владельцу того магазинчика. Я уже тогда примерно представлял, что это одна из торговых лавок, принадлежащих какой-то воровской гильдии, но то, что её владелец и является главой гильдии, пока не встретился с ним лично, и не подозревал. Ну так вот, как только я рассмотрел с разных сторон получившийся расклад, прикинув, что эта гипотетическая гильдия, хоть она и небольшая, но имеющая свою легальную точку сбыта, правда распространяющую не слишком законно добытые артефакты и магические предметы, в принципе должна дорожить своими немногочисленными клиентами. Да и вообще такие организации обычно стараются заботиться о своей репутации, иначе с ними просто перестают работать. Сопоставив все эти факты и поняв, что в будущем нам, возможно, понадобится выход на
подобную гильдию, я и решил оказать эту небольшую услугу владельцу магазина.
        Заметив возмущение и какое-то чувство пренебрежения на лице Эреи, я ей сказал:
        - Не нужно так выказывать своё негодование по этому поводу. От этого никуда не уйти, и криминал, так же как и продажные чиновники, - это часть нашей жизни и жизни этих миров. А поэтому есть ситуации, когда гораздо проще, выгоднее, а главное, разумнее воспользоваться их услугами и помощью, чем, поддавшись своей гордости, не суметь выполнить поставленной задачи или, что ещё хуже, в результате промедления или отказа воспользоваться этим шансом потерять свою жизнь или жизни своих близких. Всегда нужно думать о том, что и как. Даже в вашем государстве князь, скорее всего, содержит какую-нибудь тайную стражу, большая часть обязанностей которой как раз и лежит в криминальной или около криминальной областях.
        Эрея задумалась, немного нахмурив брови. Я же подмигнул девушке:
        - Ну не морщи ты так забавно свой симпатичный носик. Главное - помнить о том, что есть ситуации, когда проще умереть, чем ухватиться за протянутую руку. Но, надеюсь, мы в таком положении никогда не окажемся. - Поняв, что больше ни у кого особых возражений наша возможная связь с одной из воровских гильдий не вызывает, я продолжил: - Как результат, я оказал маленькую услугу не только хозяину той лавки, но, как оказалось, и главе гильдии. Что дало нам только существенный плюс и прибавило весу в их глазах. Ну и вышло так, что параллельно я оказал услугу и тому наёмному отряду, оградив их от покупки некачественного товара и липового артефакта. И теперь эти наёмники, как сказал их командир, всегда будут готовы помочь нам, если это потребуется. - И, помолчав, я хмыкнул себе под нос: - Особенно если мы их попросим это сделать не просто так, а хотя бы за минимальное вознаграждение.
        Я тоже взял со стола бокал вина и с удовольствием отпил, а тем временем Тея, которая внимательно слушала мой рассказ и переговоры с корнолом и Эреей, спросила:
        - Но как это должно повлиять на нашу репутацию?
        - О, тут всё просто, - ответил я. - Я представил всех вас как высококлассных магов под предводительством многоуважаемого корнола, который у нас магистр магии, бывший преподаватель в одной из академий, ушедший на вольные хлеба, рунный маг и маг разума. «Великий и ужасный». Плюс с ним не менее сильные спутники. Рассказал, что мы пока присматриваемся к миру и решаем, как и что в нём можно провернуть. Но, по сути, ещё больше сегодня для нашей репутации сделал Мук, там, внизу, в баре. Такого даже не ожидал я сам. И думаю, история его расправы с тем заносчивым магом, который положил глаз на Тею, уже облетела все окрестности. - Немного подумав, я добавил: - Так что теперь вам тоже нужно не ударить в грязь лицом. - И, только сейчас кое-что вспомнив, произнёс: - Да, кстати, воры уже знают, как они проверят нашу команду в деле. В том доме, что я для нас присмотрел. Если мы разберёмся с ним, то никаких вопросов у них к нашей компетенции не останется. Плюс к этому они ещё проверят сегодня то, что я им наговорил про их липовые артефакты. То есть совокупно получив все эти сведения, они будут уверены в нашем
профессионализме и знаниях.
        - И что, - задумчиво уточнил Лениавес, - мы сможем разобраться?
        - Должны, - просто ответил я, - тем более тот дом заинтересовал меня не только своей ценой, но и кое-какой особенностью. А поэтому завтра, а лучше уже сегодня вечером, после посещения портальной площадки, я думаю, нам стоит туда наведаться, и желательно с тобой и Муком.
        - А мы? - спросила Тея.
        - А вы, я думаю, там мало чем сможете помочь. По сути, там и нужен, скорее всего, лишь Мук, но, я так понимаю, за нами будут следить, а потому присутствие Лениавеса тоже необходимо. Ну и моё как его личного порученца. Вы же пока можете освоить работу с местной магической сетью, напрямую, без помощи терминала. Доступ к ней даёт огромные преимущества. А в будущем, я так рассчитываю, вы и сами поймёте, насколько выгодно и удобно её использование даже в плане той же торговли. Например, она даёт доступ к торговым площадкам всех нейтральных миров, и вы сможете просматривать выставленные на реализацию товары и лоты в поисках тех, что, возможно, появились из вашего мира, как, например, ткань из паучьего шёлка. Кроме того, там есть различные объявления, курсы и прочее, с чем неплохо бы тоже ознакомиться. - И я посмотрел на девушек, ожидая согласия с моим предложением.
        Когда я заговорил о родных мирах девушек, то обе перестали обращать внимание на всё остальное, для них сейчас самой важной частью моей речи стало то, что работа с магической сетью нейтральных миров позволит быстрее найти их родные измерения. И поэтому они обе практически одновременно кивнули мне в ответ.
        - Всё понятно, - подтвердила Тея свой жест словами и, посмотрев на свою подругу, продолжила: - А теперь расскажи нам, кто тот мальчик, которого ты привёл? И почему он назвал тебя мастер Крей?
        Стараясь не особо акцентировать внимание на том происшествии, я быстро пересказал только что придуманную мной историю, частично основанную на правдивом пересказе некоторых событий.
        - Когда я выбегал по делам из номера, то заметил, как его избивают бандиты, и просто помог ему. Вы его должны были видеть внизу. Он работает здесь, в таверне. Вот, по сути, и всё, потом я его привёл к вам, чтобы Эрея его осмотрела и немного подлечила, а сам тем временем закончил то, ради чего, собственно, и покидал вас.
        - И что же такого важного тебе нужно было так срочно сделать? - с сарказмом спросила Тея. Но, видимо, оценив мой рассказ и те происшествия, что успели произойти со мной за сегодняшний день, уже менее насмешливо вздохнула: - Хотя, конечно, возможно, что-то и заслуживало твоего внимания.
        Решив не запутывать девушек, да и остальных ещё больше, я ответил:
        - Да ничего страшного не произошло. Мне нужно было просто кое-что забрать.
        - И что же это? - спросила Тея.
        - Этот артефакт. - И я положил на стол найденный в переулке инфокристалл.
        Кластер уже скопировал и удалил с него всё, оставив только записи следящего заклинания.
        - Вот, это вам для обучения, исследований и выяснения того, что это вообще такое. Ну и кроме всего прочего, в свете нашего нового предприятия вам надо бы выяснить примерную ценность этого магического предмета. А также узнать о спросе, которым такие вещички пользуются в нашем или соседних мирах. А затем соотнести текущую стоимость этого артефакта с тем, где его выгоднее всего продать. И всё это нужно сделать, стараясь учесть всякие дополнительные расходы на доставку, связь с покупателем и прочее. - Я пододвинул кристалл к девушкам. - Надеюсь, это займёт вас на некоторое время и не даст вам заскучать, пока мы с Муком и Лениавесом будем заняты бумажной и технической работой по регистрации, открытию и организации нашей гильдии.
        - Конечно, мы постараемся помочь, - ответила за обеих Эрея, так как Тея уже создала некий аналог «Магического ока» и приступила к изучению кристалла.
        - Ну, вот и хорошо, - обрадовался я.
        Я, честно говоря, думал, что со стороны девушек последуют возражения, но они, похоже, оказались не меньшими заучками, чем Мук, который с неким сожалением посматривал в сторону оставленного на столе инфокристалла.
        «Не переживай, - мысленно успокоил я его, - у нас есть дело, где может понадобиться вся твоя сила. Я просто не стал говорить этого девушкам».
        «Хорошо». - Радости в мысленном голосе маленького демона значительно прибавилось.
        - Ну, всё. Значит, мы идём, а вы оставайтесь здесь, желательно в зал не выходить. Если что, то заказ делайте, вызвав служанку. Вроде всё. Приглядывайте за Рыкуном, он останется с вами. - И я указал на притворяющегося спящим мелкого хищника.
        Девушки лишь кивнули мне в ответ, так быстро обе погрузились в работу, периодически лишь перебрасываясь парой слов.
        Посмотрев на них, я решил немного обезопасить их неуёмный энтузиазм и обратился к корнолу:
        - Лениавес, построй что-то аналогичное тому, чем вы пользовались, когда изучали телепортационный камень. Вдруг у наших красавиц что-то пойдёт не так.
        - Хорошо, - кивнул он, ненадолго отстранив девушек, убрал бутылки вина и тарелку с фруктами на небольшую тумбочку и прямо на столе непонятно откуда взявшимся мелком стал рисовать руны.
        К нему подошёл Мук и что-то подсказал, оборотень на мгновение задумался, а потом с просветлевшим лицом и одобрением во взгляде посмотрел на нашего демона:
        - Действительно, так будет лучше.
        Когда конструкция была закончена, я понял, что она, по сути, превратила наш небольшой стол, вернее, его центральную часть в маленький, но надёжный испытательный полигон. При этом саму конструкцию они построили таким образом, что вся попадающая в неё энергия, если она уходила мимо исследуемого предмета или вырабатывалась им самим, например в случае взрыва, перенаправлялась в небольшой драгоценный камень, который Лениавес и положил в центр стола.
        Это он и объяснил девушкам. А чтобы они ещё больше почувствовали свою значимость, я также выложил на стол артефакт, купленный в воровской лавке.
        - Это из-за него я заходил в магазинчик, - объяснил я своим друзьям. - С ним поосторожнее, это очень мощный артефакт, - предупредил, уже обращаясь исключительно к девушкам.
        За что и получил уничижительный взгляд от обеих, призванный сказать, что не яйцу, в моём лице, кого-то следует учить.
        - Всё понял, - отреагировав на их быстрый и хмурый взгляд, сказал я, - больше с глупыми советами под руку не лезу.
        Я осмотрел комнату, и мой взгляд наткнулся на прохлаждающегося Рыкуна.
        «Ты помнишь, кто у нас отвечает за их безопасность?» - спросил я у него.
        «Не переживай, ты отдал самочек в надёжные лапы, - ответил мне он. - Я пригляжу за ними». - И так сладко потянулся всем своим телом, что я понял, как он будет за ними присматривать: свернувшись калачиком на мягкой постели.
        «Ну-ну, - прокомментировал я его слова и уже серьёзнее добавил: - Я тебе полностью доверяю». - После чего погладил своего маленького друга.
        Тот довольно заурчал и прижался к моей ноге.
        «Всё, нам пора», - сказал я, поднимаясь с кровати, на которую сел, общаясь с Рыкуном, и повернулся к Муку и оборотню, уже готовым к выходу и ожидающим, когда же и я наконец соберусь в дорогу и мы сможем пойти по делам.
        - Ну, наконец-то, - проворчал Лениавес и открыл дверь.
        Пройдя пару шагов по направлению к лестнице, он спросил:
        - Так какие у нас планы?
        - Первое - это встреча с продавцом дома. Он уже должен быть здесь, внизу, в таверне. Если, конечно, в его объявлении предоставлена достоверная информация. Второе: идём в регистрационную палату, оформляем наш портал, активируем его. Получаем разрешение на регистрацию гильдии, вносим нашу гильдию в реестр организации нейтральных миров, после этого идём обратно, по дороге нужно присмотреть неплохую кожевенную мастерскую, ювелирную лавку и кузницу. А потом, если будет не слишком поздно, предлагаю прогуляться до того дома, который я для нас присмотрел. Вот в общем-то и весь план на сегодня, - перечислил я пункты наших дел, спускаясь вниз.
        - Что-то ещё о продавце дома известно? - уточнил корнол.
        - Есть его счёт в банке, если оплату будем производить через безналичный расчёт. А мы так и сделаем. Ведь пока все наши деньги находятся на нашем счёте в банке. Но сначала хотелось бы просто встретиться с ним, поговорить и узнать немного больше как о самом доме, так и о тех историях, что его окружают. А поэтому мы и идём на встречу. Сегодня пятница, а в объявлении было сказано, что его можно будет найти здесь, в таверне, как раз каждые вторник и пятницу с шести до девяти вечера.
        - Видимо, уходит на несколько часов в рейд во внешние миры, - предположил оборотень.
        - Так и есть. Зовут его Торлик Прыгун, он поисковик. Возможно, расскажет нам что-то интересное и о поставке артефактов и прочих магических вещей, если у него нет постоянного скупщика, с ним можно договориться. Нам нужно начинать налаживать связи. А покупка убыточного дома с прибылью для его бывшего владельца, особенно если он пре дупредит нас о его странностях, снимет с этого поисковика всю ответственность и очень поможет в закреплении наших будущих отношений. Тем более это произойдёт, если он сможет убедиться в нашей компетенции как магов-профессионалов.
        - То есть ты опять намекаешь на дом? - уточнил Лениавес.
        - Всё верно, - согласился я.
        - Ну ладно, пойдём посмотрим, что ты там для нас отыскал.
        И мы вошли в зал.
        Мук, до этого следовавший за нами тихой незаметной тенью, как только мы оказались в общем зале корчмы, мгновенно приковал к себе всеобщее внимание.
        «Мне не нравится, - мысленно произнёс демон и обвёл тяжёлым взглядом многотысячелетнего убийцы посетителей корчмы. - Давай побыстрее уйдём отсюда», - предложил он.
        Однако его жест произвёл совершенно обратное действие, ушёл не он, а к выходу поспешили все остальные.
        «Так лучше», - удовлетворённо произнёс он и направился к тому самому столику, за которым мы уже сидели ранее.
        Трактирщик расстроенным взглядом проводил спешащих к выходу посетителей и, горестно вздохнув, направился в нашу сторону.
        К тому моменту, как мы устроились и к нам подошёл владелец этого заведения, в зале таверны осталось от силы с десяток завсегдатаев.
        Немного помявшись у нашего стола, Длон всё-таки испросил у нас разрешения присесть и, посмотрев поочередно на каждого из нас, ещё раз вздохнув, начал тот разговор, из-за которого и подошёл.
        - Господа, - не став юлить, сразу приступил к разговору он, - я хотел узнать, как долго вы собираетесь оставаться в моей таверне?
        - А в чём дело, уважаемый? - невинно спросил я, хотя причина и так была ясна.
        Его посетители разбегаются при виде нашего маленького демонёнка, как следствие - Длон теряет свою прибыль. А на носу выходные и, как я слышал, какая-то большая ярмарочная неделя, о которой было очень много информации в сети. Это период, когда сюда съезжаются продавцы и скупщики из многих центральных миров. И это ещё большие потери. А если мы освободим наши номера и уберёмся из его гостиницы, то его заведение приобретёт ещё большую популярность из-за тех рассказов и слухов, что будут окружать произошедшие здесь события.
        - Так мы вас слушаем, - поддержал мою игру корнол.
        Трактирщик покрутился на месте, пытаясь разобраться в реакции каждого из нас, но потом всё же сдался и сказал:
        - Пока вы здесь, местные и гости нашего города опасаются появляться в моей таверне. Вы же сами видели. - И он растерянно указал рукой на пустой зал, а потом и на выход. - Практически все ушли, как только заметили многоуважаемого мага. - И Длон слегка склонил голову в направлении Мука.
        - Уважаемый, - ответил я, - мы очень сожалеем о случившемся и сопереживаем вашим неприятностям, но, к сожалению, пока ничем помочь вам не можем. Я уверен, что ни в какую другую гостиницу или таверну нас, благодаря раскатившимся слухам, уже не примут, а оставаться без крова как-то не подобает нашему статусу. - И посмотрел прямо ему в глаза.
        «Ну, давай соображай, ты же торговец. Должен понять, на что я намекаю, - так я мысленно подпинывал трактирщика, на некоторое время замершего с открытым ртом, видимо, что-то он нам хотел сказать, но теперь это не казалось ему уже такой удачной идеей. - Ну и тугодум…» - всё-таки не выдержал я и добавил:
        - Однако если у вас есть какие-то идеи или предложения, мы готовы их с радостью выслушать. - И я вновь честными и невинными глазами посмотрел на Длона.
        «Ну, наконец-то», - заметил я огонёк просвета в его взгляде.
        Правда, похоже, он только в первые мгновения подумал о том, что сможет нас как-то нагреть, но, видимо вспомнив прошлый заключенный наш с ним договор, уже более осторожно и взвешенно начал прерванный разговор:
        - Конкретного предложения у меня, к сожалению, для вас нет, но я готов оказать любою посильную помощь в решении ваших проблем.
        «Понятно, - усмехнулся я про себя, - предложить ничего не можете, но видеть вы нас тут больше не хотите. И поверьте, уважаемый Длон, обойдётся вам это в достаточно кругленькую сумму».
        И чтобы оценить величину той цифры, что стоит назвать, я скачал общедоступные бухгалтерские отчёты по деятельности различных гостиниц, таверн, баров и магазинов этого мира за три прошлых года. Кроме этого я также провёл поиск любой иной документации и прочих объявлений, размещённых в сети. Всё это я сделал для того, чтобы получить хотя бы примерное представление о тех доходах, что сулят Длону предстоящие праздники.
        Вирт быстро провёл поиск необходимой информации и её анализ, произвёл расчёт статистических данных как по самой станции в целом, так и по таверне Длона в частности. И выяснилось, что именно из-за специфики этого заведения весь основной годовой доход от его таверны формируется в такие вот ярмарочные дни, которых в году было всего несколько недель. И следующая ярмарка должна была начаться завтра и закончиться через неделю.
        В противном случае, то есть в любое другое время, как я понимаю, Длон бы даже не стал переживать насчёт того, что мы живём у него. Гостиница работала практически в ноль, и на плаву ей позволяли держаться доходы от заключения сделок в её стенах или от контрабанды, которой понемногу приторговывал Длон.
        Хотя, как выяснилось, это была вообще одна из основных статей дохода жителей как этого окраинного мира, так и остальных. Как Лениавес однажды сказал: эти миры - рай для контрабандистов.
        В основном наш знакомый занимался продажей оружия из редких металлов, которые для него доставляли с различных удалённых планов, срединных или нижних. Подобное оружие здесь пользовалось огромной популярностью из-за его особенностей в плане внедрения магических плетений. Оно идеально поглощало любой тип магической энергии и практически не давало потерь или утечек после внедрения.
        И к этим выходным у Длона, как говорили полученные данные и теоретические выкладки Вирта, скопилась огромная партия, которую торговец и хотел сбыть в эту ярмарочную неделю.
        Но наше присутствие здесь срывало все его планы. И это был не тот доход, который в дальнейшем будет уходить в его гильдию. Это собственные деньги трактирщика, а возможно, и ещё кого-то, если он так переживает за свой товар.
        «А значит, на этом можно сыграть, - решил я, разобравшись в происходящем и поняв подоплёку по крайней мере части происходящих здесь событий. - Придётся тебе немного раскошелиться». - Видимо, эта мысль настолько чётко читалась на моём лице, что даже невозмутимый Мук посмотрел в сторону побледневшего Длона.
        А уж о хитром оскале корнола и говорить было нечего, по-другому выражение его явно почувствовавшей запах наживы физиономии и назвать было сложно.
        - Я думаю, дальше наши условия вам изложит наш финансовый советник. - И корнол, указав в мою сторону, снова натянул на себя отстраненную и непроницаемую маску.
        «Магистр магии разума - это вам не шутки», - в очередной раз удивился я способности оборотня держать себя в руках и контролировать свои эмоции.
        Поэтому, так сказать, морально заручившись поддержкой и одобрением моих друзей, которые ещё не догадывались о причинах нашей будущей финансовой выгоды, последующей из этого разговора, но были уверены, что она наверняка будет, я продолжил наш с хозяином таверны деловой разговор. Вернее, я просто задал Длону один-единственный вопрос:
        - И насколько велика та посильная помощь, которую вы хотите оказать нашей молодой и потому постоянно нуждающейся в финансовой поддержке гильдии? Не стесняйтесь, Длон, назовите цифру.
        Видимо, настолько прямого вопроса он не ожидал, по сути, мы выдвинули свои условия, а исходя из того, где они были произнесены, это можно официально назвать договором о сотрудничестве на взаимовыгодных условиях.
        Я запомнил, что в этом заведении нужно оперировать только теми словами и фразами, которые будут приносить нам пользу. Иначе здесь нельзя. Если они не будут работать на нас, значит, мои необдуманно произнесенные слова принесут выгоду кому-то другому.
        Но в данном случае я действовал исключительно в наших интересах и работал сейчас именно на укрепление финансовой состоятельности нашей будущей гильдии.
        - Ну… - замялся контрабандист и торговец, бывший ещё и хозяином этой таверны, - я готов предложить вам сумму в две тысячи кредитов на покрытие расходов, понесённых в результате произошедших здесь событий, а также возместить стоимость проживания в моей гостинице.
        «О питании он, кстати, ничего не сказал, - подумал я, - да и за две тысячи кредитов в ближайшие пару недель на этой станции не снимешь даже самого захудалого номера. Нет, не выйдет. Я думал, вы честный контрабандист, а вы… в общем, разочаровал ты меня, Длон. Неудивительно, что в твоей гостинице заправляет какая-то банда, которая, похоже, и крышует это заведение».
        А поэтому, перестав ёрничать, я уже вполне серьёзно сказал трактирщику:
        - Уважаемый, ваше последнее предложение оскорбительно, и я подозреваю, что озвучено оно было вами намеренно, - и стал медленно разворачиваться к Муку.
        - Постойте, - дёрнулся в мою сторону Длон, - я как-то позабыл, с кем имею дело. - И, смирившись со своей судьбой, спросил: - Так каковы ваши условия?
        Я подумал и ответил ему:
        - Десять процентов.
        - Простите, не понял? - переспросил он.
        - Десять процентов от вашей ярмарочной выручки. - И, заметив расслабленный блеск в его глазах, усмехнувшись, добил его последними словами: - От всей выручки. - А затем, посмотрев на него в упор, повторил: - От всей выручки.
        - Но… - хотел что-то возразить Длон.
        - Никаких но, - резко оборвал я его, - вы уже который раз стараетесь выставить нас за простачков, и мы уже который раз говорим вам: «Мы пришли сюда начать своё дело, и без предварительной разведки и сбора информации мы ничего никогда не делаем». - А потом веско закончил: - Наше условие - десять процентов от вашей ярмарочной прибыли, всей прибыли. И мы живём у вас до завтрашнего полудня. Потом освободим комнаты.
        Длон понурил голову. Он наконец понял, что сам подставился и своим предложением, и своей явной заинтересованностью в нашем здесь отсутствии, но делать ему было нечего.
        Останься мы в таверне, сорвём работу его заведения и, вероятно, какую-то важную сделку. Поэтому он нехотя ответил:
        - Я принимаю ваши условия.
        И практически мгновенно на столе появились две заверенные отпечатками наших аур копии договора. Одна досталась трактирщику, другую я оставил себе.
        - Хорошо, с этим всё. А теперь, чтобы немного подсластить пилюлю. Я думаю, на днях мы откроем свой магазин, и если вы будете заинтересованы, то мы можем договориться, и вы часть своего товара уже вполне легально сможете реализовать через нас. Ну, конечно, это будет не просто так, а за соответствующие проценты, - дал я ему некоторые пояснение.
        - Вы собираетесь открыть в городе свою магическую лавку? - спросил он, сразу прикидывая свои выгоды от нашего союза.
        - Да, мы как раз сейчас работаем над этим вопросом. Официально все документы уже готовы, спасибо нашим друзьям, - сослался я на наших гипотетических покровителей, хотя реально всю бумажную работу проделали Вирт с Искателем. - Осталось только официально закончить все процедуры, чем мы и собираемся заняться в ближайшие пару дней, - добавил я.
        - Понятно, - проговорил Длон и спросил: - А вы сможете открыть лавку в ближайшие пару дней?
        - Есть предложение? - ответил я вопросом на вопрос.
        Ни Вирт, ни Искатель не смогли найти даже намёка на то, что хочет предложить нам этот демон. Однако моя интуиция упорно твердила, что это как-то связано с магией и контрабандой, правда, вполне легальной, вернее, полулегальной, ничего запрещённого или незаконного, и я понимал, что оружия там точно не будет. Его Длон сможет реализовать и через другие свои каналы.
        - Пока я не могу ничего обещать, - ответил тот, - но если вы уложитесь к воскресенью, то буду готов предложить вам одно выгодное дело. У меня, к сожалению, нет своих знакомых с патентом магической гильдии, но если вы сможете, как только что сказали, все закончить в этот срок, я буду рад предложить вам сотрудничество.
        - Договорились, - кивнул я, - если мы всё успеем организовать к воскресенью, то свяжемся с вами, чтобы выслушать ваше предложение.
        - Да, - кивнул тот.
        И на столе перед нами материализовалась ещё пара договоров.
        - Приятно иметь с вами дело.
        Похоже, последние новости здорово подняли Длону настроение, и он предложил нам ужин за счёт заведения. На что я, естественно, согласился, попросив его ещё три порции отправить к нам в номер, для девушек и Рыкуна. И спросил:
        - Уважаемый, сейчас у нас тут назначена встреча с продавцом приглянувшегося нам здания, не подскажете, некто Торлик Прыгун уже здесь?
        - Да, вон он сидит. - И Длон указал в сторону худощавого высокого демона с сероватой кожей, сидевшего за крайним столом.
        - Спасибо, - поблагодарил я и стал выбираться из-за нашего стола.
        И только тут до трактирщика дошло, чей дом мы собираемся приобрести.
        - Господа, у нас с вами, конечно, были недоразумения… Но послушайте совета старого демона, прожившего здесь уже далеко не одну сотню лет. Я готов вам помочь с приобретением любого другого здания или иной недвижимости. Но от этой покупки откажитесь.
        - А в чём дело? - заинтересовался корнол.
        - Этот дом проклят. Никто не покупает его по той простой причине, что все знают, кому он раньше принадлежал и как погиб его прежний владелец. Но самое главное, никто, зашедший туда, не вышел обратно. Никто. И было таких попыток уже не одна сотня. Разные челы и демоны, ангелы и эльфары, маги, оборотни, артефакторы, профессионалы и любители. И все они не вернулись оттуда. - Он помолчал. - Мой младший брат пропал в том доме, стараясь раскрыть его секреты. Не соглашайтесь на эту сделку. Это смертельный риск. - Оглядев нас тяжёлым взглядом много повидавшего на своём веку демона, он вздохнул. - Не хочу, чтобы оттуда не вернулось ещё несколько существ. Хватит с этого проклятого дома. - И он резко встал, собираясь уйти, но затем, обернувшись, тихо произнёс: - Поверьте. Туда ходили и более сильные маги, чем вы. Никто не вернулся. И были они значительно лучше подготовлены и вооружены. У них было всё. Никто не вернулся, - в который раз повторил Длон и понурил голову, видимо, на него нахлынули воспоминания о его младшем брате, который, скорее всего, погиб там.
        Лениавес поднялся со своего стула и подошёл к нему.
        - Ещё недавно, - начал тихо рассказывать он, - я не верил в то, что вообще смогу оказаться в одном месте, о котором мечтал очень долгое время. Я не верил в то, что безоружный может выжить там, где пропадают и гибнут целые армии. Я не верил, что одиночка может победить целую орду нежити. Не верил, что творить и создавать магию можно даже не будучи магом, что её можно подчинить своей воле. Я не верил в то, что смогу увидеть одного из древних. Я во многое не верил. - И корнол замолчал, обдумывая то, что он произнёс, и, похоже, уже сожалея об этом.
        - И что? - с какой-то надеждой спросил Длон.
        - В жизни каждого наступает момент, когда он начинает верить, - тихо ответил Лениавес и ещё тише выдохнул: - Просто верить.
        - Просто верить… - повторил за ним трактирщик и задумчиво ушёл к своей стойке.
        Я же в немом удивлении смотрел на корнола. Только сейчас я сообразил, чем стало моё появление в его жизни. Похоже, я стал тем, кто смог вернуть ему смысл жизни. Но тогда возникает вопрос: что заставило его, столь сильную личность, потерять себя?
        И я постараюсь это выяснить. Мне нужно это сделать. Долги нужно возвращать. И в этом мой долг перед Лениавесом.
        Глава 9
        Нейтральный мир Гранкат
        Прослушав этот небольшой разговор Лениавеса с Длоном, я вернулся к тому, зачем поднялся из-за стола.
        «Нужно всё же переговорить с этим самым Торликом Прыгуном». И направился в сторону одиноко сидящего в углу зала демона.
        - Добрый день, - подойдя, поздоровался я. - Позволите присесть?
        - Добрый, - ответил он. - Если у вас ко мне дело, то давайте обсудим его несколько позже, у меня назначена встреча, - постарался отделаться от меня демон.
        - Не буду настаивать и, возможно, забегать вперёд, - даже не собираясь уходить, сказал я, - но не связана ли ваша встреча с продажей недвижимости в городе?
        Тот сначала несколько удивлённо посмотрел на меня, а потом с уверенностью произнёс:
        - Так вы и есть тот Баг, который оставил заявку на покупку дома и временно заморозил стоимость лота по этой сделке. А дополнительно в комментариях к договору указал, что перед этим хотел бы встретиться сегодня для уточнения кое-каких деталей? - спросил он.
        «А быстро он соображает», - отметил я и кивнул:
        - Всё верно.
        - Тогда я к вашим услугам, - ответил Торлик. - Но давайте разговор немного отложим.
        Я вопросительно посмотрел на него, он же быстро объяснил причину своего такого пожелания:
        - Буквально с минуты на минуту ко мне должны подойти друзья, мы условились сегодня о встрече здесь, я им скажу, чтобы они подождали меня, и сразу подойду к вам.
        - Хорошо, вон наш столик. - И я указал в сторону Лениавеса и Мука.
        Поисковик проследил за направлением моей руки и мгновенно сообразил:
        - Так вы и есть тот отряд, который отделал этого напыщенного индюка, мага-торговца, что приехал откуда-то из центральных миров со своим товаром на ярмарку?
        - Возможно, вы и правы. Более близко познакомиться с этим челом у нас не вышло, - недвусмысленно усмехнулся я.
        - Никто не ставит вам в упрёк ваши действия, - откликнулся Торлик. - Этот маг, как я слышал, поднадоел здесь уже многим. Однако он неплохо подготовился, при нём постоянно находился сильный отряд наёмников. К тому же этот маг практически не покидал стен гостиницы, стараясь находиться под её постоянной защитой. Так что получается, вы оказали услугу тут многим. - И Торлик обвёл вокруг себя рукой.
        - Что-то не очень это заметно. - Я взглядом указал ему на полупустой зал таверны.
        - Ну, принять услугу и лояльно относиться к её дарителю - это две разные вещи, - пожав плечами, резюмировал поисковик, - тем более о вас никто ничего не знает, чтобы делать какие-то выводы. Может, вы ещё хуже, чем тот маг, которого походя уничтожил один из вашего отряда.
        - Всё возможно, - усмехнулся я и кивнул: - Мы ждём вас.
        Но только я повернулся, собираясь отойти к нашему столику, как дверь в таверну распахнулась и на её пороге появилась троица разных существ.
        - О, а вот и мои друзья, - радостно сказал поисковик, помахав рукой в направлении двери. - Подождите пару минут, я быстренько переговорю с ними, предупрежу и буду полностью к вашим услугам.
        - Хорошо, - сказал я, садясь на один из свободных стульев, похоже, этот демон был не против моего присутствия при его разговоре с подошедшими наёмниками.
        Посмотрев на вошедших, я увидел демона, эльфара и молодую девушку, похожую на чела.
        Девушка, невысокое миловидное создание, и эльфар - явно маги, а вот демон - простой наёмник. Он же, судя по всему, и главный в их отряде. От него так и тянуло аурой власти и ответственности.
        «А неплохой он должен быть командир», - подумал я.
        И перевёл взгляд на девушку мага. Присмотревшись, я увидел, что в чертах этой девушки и демона было нечто общее, прослеживалось как минимум внешнее сходство. Да и ауры их были немного схожи.
        «Они родственники?» - удивился я.
        Однако вспомнил внучку главы гильдии воров и уже новым взглядом посмотрел на стоящих рядом с нами нейтралов.
        «Она его дочь», - понял я.
        Тем более это подтвердили и просмотренные мной отчёты, сформированные Искателем после завершения сканирования менто-информационных полей всех троих приближающихся друзей Торлика.
        Ну да ладно. И я переключился на другую свою мысль. Серокожим наёмником был тот демон, которого я встретил на портальной площадке, когда прибыл в этот мир. И он чем-то был похож на Торлика Прыгуна.
        «Они из одного измерения, - понял я, - так сказать, соотечественники. Необычное совпадение. - А значит, можно предположить, что если судьба свела меня с этими наёмниками дважды, то это не просто так. - Нужно подумать».
        - Привет. - Между тем, даже не прореагировав на моё присутствие, серокожий демон плюхнулся на один из свободных стульев, стоящих около стола.
        - И вам не хворать, - протянув ему руку для рукопожатия, ответил на приветствие Прыгун. - Подождёте меня немного, у меня тут дело, - и он кивнул в мою сторону, - этот господин хочет приобрести дом моего деда.
        - Кто-то согласился купить этот дом? - Наёмник удивлённо посмотрел на меня. - О, так это ты! - вглядевшись в моё лицо, узнал меня он.
        - Да, я вас тоже узнал, - кивнул я. - Вижу, удача всё-таки была на вашей стороне.
        - Похоже на то, - согласился со мной демон, - хотя это, конечно, как посмотреть. Ну не будем о прошлом, для нас всех начинается новая жизнь. Однако это уже наше дело.
        - Простите, - неожиданно поддавшись своей интуиции, я обратился к этому наёмнику, - как это - начинается новая жизнь?
        Тот посмотрел на меня недоверчивым и не очень дружелюбным взглядом, однако его дочь, положив ладонь ему на руку, тихо сказала:
        - Не переживай, скоро об этом и так станет известно. Такие прецеденты не остаются незамеченными. - И, обращаясь ко мне, немного грустно и так же тихо сказала: - Нас всех исключили из наших гильдий. - Посмотрев на моё удивлённое лицо, пояснила: - Так случилось, что мы стали участниками неких событий, повлекших за собой наше исключение из гильдейских сообществ. Но нас не стали сразу же депортировать, как это происходит обычно в таких случаях, а дали аж целый месяц найти для себя новую гильдию. - И, усмехнувшись, добавила: - Это, так сказать, награда и поощрение, - она погладила отца по руке, - будто они не понимают, что для нас этот путь теперь закрыт, никто не захочет нас принять, - уже совсем тихо закончила она и отвернулась, но я успел заметить слезинку на её щеке.
        Теперь уже её успокаивали отец и что-то прошептавший ей на ухо эльфар.
        - Так это и есть тот вопрос, который вы хотели обсудить? - спросил у них Торлик.
        - Да, нам нужна твоя протекция в вашей гильдии, - кивнул наёмник.
        Прыгун несколько минут думал, а потом ответил:
        - Хорошо, я постараюсь вам помочь, но не могу ничего обещать. Однако уже сейчас с уверенностью скажу, что стоить это будет вам очень недёшево. Наш пройдоха, зная ваше положение, постарается содрать с вас по максимому, да ещё и должны ему останетесь.
        - Я понимаю, - грустно произнёс серокожий гигант.
        - Хорошо, тогда я сейчас переговорю с этими господами, - Торлик кивнул в направлении нашего столика, - а потом мы посидим и подумаем, что можно сделать.
        Наёмник кивнул:
        - Тогда мы пока перекусим.
        - Хорошо. - И поисковик обратился ко мне: - Я полностью к вашим услугам.
        Я встал и направился к нашему столику. Но мои мысли крутились вокруг этого отряда. Насколько я помню, их было шестеро. Два мага и, вероятно, четыре воина. Неплохое пополнение.
        «Маги - это хорошо, как я понимаю, здесь какой-то дисбаланс, и нормально подготовленные специалисты на вес золота, так почему нужно разбрасываться двумя из них? - Не нужно. - А наёмники?» - мысленно спросил я у себя и задумался. Но потом улыбнулся, вспомнив один забавный эпизод.
        Везде, где я был, обязательно присутствовала пара-тройка незаметных охранников, и в этом, видимо, была насущная необходимость. Сам видел, как один такой охранник выпроваживал из магазина заглянувшего на огонёк воришку и пойманного на месте. Так что нам рано или поздно всё равно пришлось бы искать себе подобных служак. А тут сразу четверо, да ещё и с немаленьким таким боевым опытом.
        И я задумчиво обернулся в сторону троицы, сидящей за столом.
        «Кажется, наша несуществующая гильдия разрастается не по дням, а по часам, вернее, даже минутам».
        Мы с Торликом подошли к нашему столику, и я представил поисковика своим друзьям:
        - Это Торлик Прыгун, нынешний владелец дома, который мы хотим приобрести. А это наши главные маги: Мук, - я указал на маленького демонёнка, - и формальный глава нашего отряда и, по сути, всей гильдии Лениавес, - и кивнул в сторону корнола.
        Торлик поприветствовал моих друзей небольшим полупоклоном, который повторил и оборотень.
        - Приятно познакомиться, господа, - произнёс поисковик.
        - Взаимно, - ответил корнол.
        - Так чем я могу быть вам полезен? - обратился к нам Прыгун, когда устроился на свободном стуле. - Я так понимаю, вас интересует какая-то информация касательно этого дома?
        - Да, - кивнул оборотень, - нас интересует всё, что вы сможете рассказать о нём. - И с нажимом добавил: - Но особенно мы хотели бы знать, что за зловещие истории окружают этот дом. Ведь не просто же так столь удобно расположенное строение до сих пор не может найти себе нового хозяина. - И Лениавес посмотрел на поисковика.
        Тот немного помялся под вопрошающим взглядом корнола, но потом, глубоко вздохнув, будто набираясь решимости, начал рассказывать:
        - Не буду вас обманывать. Всё то, что вы могли услышать о доме, скорее всего, правда. Но это та правда, которую видят окружающие, истинную картину вам не сможет предоставить никто. Однако давайте я начну всё с самого начала. Только мне и рассказывать-то особо нечего. Дом мне достался в наследство шестьсот лет назад после загадочной гибели моего деда. Он был магом. Содержал небольшую гильдейскую лавку в передней комнате того здания, задняя комната была жилой. Ещё у него там была небольшая лаборатория, но она располагалась в подвале дома. И я там никогда не был. Там же было и маленькое складское помещение. По сути, это небольшой одноэтажный домик. Всё, что в нем есть, я уже описал. Я посещал дом всего несколько раз, мы не слишком ладили с дедом, но я был его единственным прямым наследником. Когда весть о смерти старика дошла до меня, я находился как раз в городе и сразу обратился в гильдию деда, чтобы они забрали принадлежащее им имущество. Я уже тогда хотел продать эту лавку, так как содержать её у меня не было никакой финансовой возможности, да и практически сразу мне передали несколько выгодных
предложений о её приобретении. Поэтому осталось только освободить дом и выставить его на торги. Но вот тогда-то и начались все эти неприятности с полученным мной наследством. Гильдейские маги были первыми, кто вошёл в дом после смерти или исчезновения деда, этого так выяснить и не удалось, но из него они так и не вышли. Потом за ними послали гильдейских спасателей. Но и они бесследно пропали. Гильдия ещё несколько раз отправляла в этот дом своих магов, но и они не возвращались оттуда. Таких попыток было четыре. Видимо, у деда там было что-то действительно ценное, раз гильдия не оставляла попыток вернуть эти вещи. Но и они потом сдались и махнули на это рукой, отказавшись от своих прав на гильдейское имущество, бывшее в доме у деда. Вернее, не так, они предложили награду тому, кто в конце концов сможет его добыть и вернуть им. С тех пор, по сути, я мог уже полностью по своему усмотрению распоряжаться доставшимся мне имуществом. И постарался поскорее сбыть этот дом. Но к этому времени по городу уже поползли разнообразные слухи, начиная от того, что в доме бесчинствует дух моего покойного деда, до
существования немыслимых сокровищ, которые он украл из своей гильдии. Часть из этих слухов не лишена оснований, ведь гильдейские маги и правда что-то оттуда старались достать и готовы выкупить любое предложенное имущество, ранее принадлежащее деду. Ну а часть слухов совершено беспочвенна, например, та, в которой говорится, что этот дом раньше использовался для жертвоприношений одним из магических ковенов, а мой дед был чуть ли не его главой или главным магом. Интерес же к дому гильдейских магов и обещанная ими награда притянула к нему множество искателей лёгкой добычи. Многие из них старались проникнуть внутрь, выкупая у меня право на временное пребывание в нём. Но с каждым новым пропавшим отрядом дурная слава вокруг этого дома росла и множилась, и со временем интерес к нему полностью пропал. Только местные стали обходить его стороной. Да и все. Покупать дом никто не хотел. Хотя я постепенно и сбрасывал на него цену. Ну а сейчас он является больше местной достопримечательностью и страшилкой. Я периодически пытаюсь сбыть его хотя бы по бросовой цене, но никто его не берёт. Слухи об этом доме
разлетелись далеко за пределы нашего мира. Так что вы первые уже за несколько последних столетий, кто интересуется им. Но я не удивлюсь, если вы сейчас откажетесь от сделки. Я вас прекрасно пойму. - И Прыгун замолчал, ожидая нашей реакции.
        Лениавес задумчиво потёр подбородок и посмотрел мне прямо в глаза.
        - Уверен? - спросил он.
        - Да, - ответил я, - мы справимся.
        Оборотень лишь кивнул.
        - Уважаемый, - начал я, - мы были несколько не в курсе той истории, что окружает этот дом, а поэтому… - и замолчал, стараясь подобрать слова, но Торлик меня перебил, понуро сказав:
        - Да, я всё понимаю, - и вздохнул, - даже не верится, что мне удастся хоть когда-нибудь избавиться от этого дома. Предлагал его городскому совету, но они лишь рассмеялись. - И он хотел подняться.
        - Господин Торлик, вы не поняли, - приостановил его я. - Думаю, пятидесяти процентная скидка была бы вполне уместна? - И вопросительно посмотрел на него.
        До Прыгуна доходит всё быстро, на это я уже успел обратить внимание.
        - Так вы его берёте? - сразу отреагировал он.
        - Да, - кивнул я, - но только если вы примите наше условие.
        - Согласен, - не раздумывая ответил он, - я продаю господину Багу свой дом за семьдесят пять тысяч кредитов.
        И на столе между нами мгновенно появилась копия договора, а Вирт сообщил, что перевёл указанную сумму и пятнадцати процентную наценку от сделки с нашего счёта на счёт Торлика и гильдии нейтральных торговцев.
        - Хм… - протянул я, - мне казалось, дом стоил двести тысяч.
        - Не знал, что вы видели старое объявление, - с сожалением проговорил он, но потом, улыбнувшись и даже с каким-то облегчением, произнёс: - Хотя двадцать пять тысяч за счастье переложить эту проблему на другие плечи - это сущие пустяки. Так что поздравляю вас. - И он протянул мне руку.
        - Спасибо, - вполне искренне ответил я на рукопожатие.
        - Ну а теперь позвольте откланяться. - И он стал подниматься из-за стола.
        - Э, постойте, - растерялся я, - а какие-нибудь ключи или бумаги о передаче собственности?
        - Дом не заперт, - пожал он плечами, - а все официальные бумаги уже, думаю, переоформлены на ваше имя.
        - Ах да, - пробормотал я, посмотрев вокруг, - зона свободной торговли, тогда понятно.
        - Это всё? - уточнил Прыгун.
        - Да, - ответил я, но потом вспомнил о ещё одном нерешённом вопросе и вновь остановил поисковика: - Хотя нет. - И на его вопросительный взгляд пояснил: - Я случайно стал свидетелем вашего разговора с друзьями, - и кивнул в сторону группы наёмников, ожидающих его возвращения за столиком в углу зала.
        - И?.. - замер он, ожидая продолжения.
        - И у нас, - я мотнул головой в сторону Лениавеса и Мука, - есть к ним одно предложение. Не будете возражать, если я переговорю с ними?
        - Конечно, - удивлённо произнес Торлик, - пойдёмте, - и направился к своим товарищам.
        - Я скоро вернусь, - предупредил я Лениавеса и тихо добавил, указав на наёмников: - Они нам нужны.
        Тот лишь вопросительно посмотрел на меня.
        - Объясню потом. - И я пошёл к ожидающему меня Торлику.
        Мы с поисковиком подошли к их столику.
        - Добрый день, господа, дамы. - Я постарался сделать похожий на тот полупоклон, что исполнил Прыгун, когда знакомился с нами.
        Судя по их лицам, у меня это получилось, и очень неплохо. Особенно мои движения впечатлили эльфара. Он поднялся из-за стола и каким-то странным движением поприветствовал меня, произнеся:
        - Милорд, - и сел обратно.
        «Похоже, он принял меня за какого-то аристократа из своего родного мира».
        Не став разубеждать его, я сел на один из свободных стульев и обратился к ним:
        - Мне хотелось бы обсудить с вами одно предложение, но для начала позвольте представиться. Баг. - И я ещё раз сделал полупоклон.
        - С Торликом, как я понимаю, вы уже знакомы, - заговорил серокожий гигант. - Меня зовут капитан Грон, эта симпатичная магиня - моя дочь Селая.
        «Смотри-ка, я не ошибся, - усмехнулся я, - значит, женой этого гиганта была обычная человеческая женщина. Как всё странно в этом мире».
        - Ну а этот парнишка, - между тем продолжал знакомить Грон, показав на эльфара, - наш отрядный маг Лирас. - И на несколько мгновений замолчал, его лицо помрачнело, и он уже с какой-то внутренней злостью сказал: - Простите, бывший отрядный маг. Нашего отряда уже нет. Так что мы все бывшие. Я бывший капитан, он бывший отрядный маг. Теперь, как вы понимаете, мы свободные охотники.
        - Да, я слышал этот рассказ от вашей дочери, - ответил я и задумчиво произнёс: - Какая-то странная история, не знал, что при исключении из гильдии дают второй шанс.
        Капитан усмехнулся:
        - Ну, у них, - Грон указал рукой куда-то вверх, - и выбора-то особо не было. А так, это наша взаимная договорённость. Мы не разглашаем причин сделки с гильдией наёмников и несколькими магическими, а они не депортируют нас немедленно, правда, при этом и относятся к нам как ко всем остальным новоприбывшим. Поэтому мы здесь. Центральные миры для нас закрыты, вступительный взнос в гильдии, чьи резиденции располагаются там, не подъёмен для обычного смертного. Ну а здесь, на периферии, у нас есть шанс найти какую-нибудь гильдию, более-менее лояльно относящуюся к отступникам и изгоям, такую, например, как у поисковиков или контрабандистов.
        - Не очень понятно, - честно ответил я, - но вполне допустимо. - И сказал прописную истину: - Для любого правила можно сделать исключение. Но подозреваю, что причины для этого должны быть очень веские. - Посмотрев на наёмников и поняв, что, по крайней мере пока, они ничего рассказывать мне не будут, я продолжил: - Возможно, вас удивят мои слова, но у меня для вас есть одно предложение. И оно не противоречит той цели, с которой вы появились здесь.
        - Где? - не поняв, спросила Селая.
        - Мне думается, он имеет в виду этот окраинный мир, - пояснил ей эльфар.
        - Всё верно. - Я согласно кивнул и, уловив заинтересованный взгляд со стороны всех сидящих за столом нейтралов, сказал: - Мы предлагаем вам вступить в нашу гильдию. - И посмотрел на ошеломлённые лица сидящих за столом разумных разных рас.
        Первым пришёл в себя, как это ни странно, Лирас, хотя я почему-то думал, что это будет или Грон, или его соотечественник Торлик.
        - Очень интересное, но несколько неожиданное предложение, - сказал он, приподняв руку и останавливающе махнув капитану, - и именно поэтому оно вызывает некоторые вопросы.
        - Да, я вас слушаю, - посмотрел я на него.
        Похоже, стратегическое планирование в их отряде лежало именно на этом маге, а возможно, просто у него такой склад ума. Видимо, парнишка неплохо умел оценивать перспективу того или иного шага, а вот все быстрые и тактические решения принимались уже Гроном. И теперь капитан сидел и ждал, что скажет по нашему предложению его хоть и молодой, но дальновидный маг. А тот стал задавать вполне правильные и уместные вопросы.
        - Простите, я так понимаю, что ни к поисковикам, ни к разведчикам, ни к контрабандистам ваша гильдия не имеет никакого отношения? - Увидев мой непонимающий взгляд, он пояснил: - Иначе о вас раньше слышал бы друг капитана, а он так же удивлён вашим предложением, как и мы. А значит, о вас он не слышал, так как сразу предупредил, что вступить к ним в гильдию или в гильдии, как-то связанные с их основной деятельностью, будет сложно.
        Пожав плечами, как бы говоря: «Всё может быть», я ответил:
        - У нас магическая гильдия.
        Это поразило всех.
        - И что вы тут забыли? - спросил Грон.
        - Это вам станет известно только после того, как вы будете с нами. - Я посмотрел ему в глаза.
        - Законное требование, - согласился тот и снова перевёл взгляд на эльфара.
        Тот несколько помялся, но потом уже не так уверенно заговорил:
        - Первоначально я хотел спросить: зачем мы вам? Но теперь понимаю, что это будет касаться только Грона и остальных. Я и Селая - маги, и этим всё сказано. Но всё равно открытым остаётся вопрос: что вы готовы нам предложить и на каких условиях? - И он замолчал в ожидании ответа, впрочем, его ждали и все остальные.
        Я подумал над своим ответом и тем уставом, что уже успел разработать для нашей гильдии Вирт. И выходило, что я могу предложить им два варианта. О чём я и сообщил отряду:
        - У меня есть к вам два предложения. Первое: вы вступаете в наши ряды на общих основаниях. В этом случае вы подходите нам по всем требуемым параметрам, выдвигаемым при вступлении в нашу гильдию к отдельным претендентам или группам лиц. По сути, на текущий момент вы - это небольшой мобильный отряд, в котором есть маги. Нас это полностью устраивает. У нас есть значительное отличие от всех прочих магических гильдий - это нестандартные пятнадцать процентов отчислений от всей вашей выручки. Хотя у нас и магическая гильдия, но мы не дерём с наших членов по тридцать - сорок процентов, как все прочие. Плюс скидка от тридцати до пятидесяти процентов на реализуемую нами продукцию и специализированные артефакты, включая и возвратные камни. Но это как обычно, только в наших же лавках или в магазинах гильдий партнёров. Дополнительно от вас в общем-то, как и везде, потребуется периодическое выполнение заданий гильдии. Ну а дальше всё зависит от вашей фантазии, в каком качестве и в какой сфере оказания услуг и выполнения работ вы будете выступать. Это обычное предложение. Ничем прочим от всех иных оно не
отличается. Такой вариант вам сможет предложить любая средней руки гильдия, я сейчас не говорю о наёмниках, магах и торговцах. Однако вся трудность для вас заключается во вступительном взносе. Насколько я понимаю, вы сейчас очень стеснены в финансовых средствах. - Я взглянул на них и заметил смущение в глазах девушки, самой неопытной в ведении переговоров, - капитан и эльфар хорошо держали себя в руках. - Так и есть, - пробормотал я. - Так вот, руководство гильдии готово пойти вам навстречу и предоставить, к примеру, годовую рассрочку по его выплате.
        Эльфар уже хотел задать какой-то вопрос, но его опередил наёмник:
        - Это только первое предложение.
        - Да, - согласился я. - Второй вариант готов предложить вам лично сам глава гильдии. - И я многозначительно замолчал.
        Не говорить же им, что хоть для всех главой этой самой пресловутой гильдии я представляю корнола, но юридически она будет принадлежать мне.
        - И?.. - подтолкнул меня к продолжению Грон.
        - Он предлагает вам вступить во внутренний круг гильдии.
        По сути, этим всё уже было сказано. Такое понятие было распространено среди многих гильдий. Внутренний круг - это закрытое сообщество внутри гильдии, которое чаще всего подчиняется только самому руководству гильдии или в большинстве случаев и состоит из него. Туда входят все самые сильные маги и воины, лучшие мастера и ремесленники, самые богатые и успешные торговцы. В общем, это тот костяк гильдии, на котором она обычно и держится. До семидесяти процентов основного капитала гильдии сосредоточено в руках членов её внутреннего круга. Именно поэтому моё предложение заставило задуматься и молча замереть всех. Удивления и прочих подобных чувств на их лицах не было, слишком неожиданными были мои последние слова.
        - Мы можем узнать о причинах озвученного нам предложения?
        Я немного подумал и с усмешкой произнёс:
        - Скажем так, отряд, в одиночку вырезавший тёмный ковен, вызывает уважение. О смещении продажного главы филиала гильдии наёмников в одном из миров и говорить нечего.
        Капитан серьёзно посмотрел на меня и тихо спросил:
        - Откуда вам это известно?
        Моя последняя фраза оказалась несколько необдуманной, но неожиданно я увидел тот ответ, которой может ещё больше укрепить наш авторитет в глазах этого демона.
        - Я думаю, фраза «гильдия магов синих драконов» вам всё скажет.
        Грон пристально всмотрелся мне в лицо:
        - Да, - и, немного помолчав, проговорил: - Как я понимаю, у вас есть свои связи в центральных мирах, если вы столь оперативно смогли получить эту информацию, ведь увидели вы нас всего несколько минут назад.
        Я пожал плечами и, будто это должно было сказать о многом, произнёс:
        - Маги.
        Капитан кивнул и, задумчиво подперев подбородок рукой, закрыл глаза, стараясь осмыслить только что полученную информацию.
        Через некоторое время он открыл глаза и сказал:
        - Нас в отряде всего шестеро, это если считать мою дочь. Мне нужно знать, что я могу рассказать им о тех условиях, на которых нас приглашают к сотрудничеству.
        «Похоже, лично он уже всё для себя решил, - понял я, - и это решение - его согласие».
        Но он не собирается бросать своих на произвол судьбы и потому хочет узнать о сути моего предложения.
        - Вполне уместное желание, - ответил я. - Давайте я начну с них. - И кивнул на эльфара и Селаю. - О них я смогу рассказать вам, только после того, как они и вы вступите в гильдию. Я уже говорил об этом, гильдия магическая, и они будут работать по основному направлению деятельности гильдии.
        Грон кивнул, соглашаясь с моим доводом.
        - Теперь о вас. С вами всё просто. Если быть до конца откровенным, то нам нужны лишь вы лично, но так как своих подчинённых вы не оставите, то и забота о них ляжет на ваши плечи. Они так и останутся вашими подчинёнными. В вас же нас привлёк огромный опыт различной боевой направленности. Порядка тысячи операций только под вашим непосредственным началом. Ещё множество тех, в которых вы принимали участие как простой боец. Вы очень ответственный и хороший командир. Меньше двух процентов провальных операций, чьим планированием занимались лично вы. И то причиной провала становились отступления от данных вами указаний и приказов. Хорошие отзывы как о командире и солдате. Исполнительность. Стараетесь избежать жертв и сражений при выполнении поручений, если это возможно. Но совершенно не боитесь испачкать руки, если этого требуют обстоятельства. Можете быть очень жёстким. В этом мы уже успели убедиться. Нам это понравилось и подходит.
        - Откуда у вас моё досье из гильдии наёмников? - поражённо спросил капитан.
        - А вы догадайтесь. - И я посмотрел ему в глаза. - Я хочу, чтобы вы восприняли нашу организацию серьёзно, а не подумали, что мы можем просто так раскидываться своими предложениями. Ваше приглашение в гильдию - это обдуманное и взвешенное решение.
        Грон медленно кивнул.
        - И поэтому мы хотим, чтобы вы стали начальником нашей службы безопасности. Ну а вашими подчинёнными пока будут ваши бывшие члены отряда.
        - Это очень заманчивое предложение, - произнёс капитан, - но вы так и не озвучили условия нашего принятия.
        - Да, не озвучил, так как не рассказал ещё о том, что мы будем готовы вам предложить. Формально вы полностью переходите в подчинение гильдии, поэтому ваши труды должны быть вознаграждены, так как весь ваш доход будет уходить в копилку гильдии, как, впрочем, и всех остальных членов внутреннего круга. Вот мы и предлагаем вам пять процентов от чистой прибыли гильдии. Не лично вам, конечно, а всему вашему отряду. А это шесть его членов, насколько я понимаю. Но внутренним распределением будете заниматься уже вы сами. Расчёт по финансовым операциям будет производиться каждую неделю, а не каждый месяц, как это принято в остальных гильдиях.
        Все молчали, понимая, что сейчас решается их дальнейшая судьба.
        - Как это не цинично звучит, но могу я узнать, на какую сумму мы сможем хотя бы примерно претендовать? - спросил Грон.
        - Не знаю, - честно ответил я, - мы пока не можем оценить полного оборота средств нашей гильдии. - Заметив разочарование на их лицах, я уточнил: - Однако только за сегодняшний день наш совокупный доход составляет… - и, проверив состояние счёта, произнёс: - Примерно сто сорок пять тысяч. - Увидев их округлившиеся глаза, я пояснил:
        - Правда, этот день был достаточно удачный. Но я уверен, что мы будем получать не меньше двадцати - двадцати пяти тысяч кредитов и в любой другой день. И это самый минимум, если мы в принципе не будем работать. - И веско добавил:
        - Но работать мы будем, так как гильдия создавалась не ради стабильного дохода, а для достижения определённой цели.
        - Но это же семь тысяч, если бы мы уже работали на вас?! - вопросительно произнесла Селая.
        Проверив среднемесячный доход обычного наёмного отряда, я удивился. Они получали от пятидесяти до семидесяти тысяч в месяц. И то это при удачном проведении операций. Плюс в эту же сумму входили их лечение, закупка и ремонт амуниции. Мне казалось, прибыльность этого бизнеса должна быть несколько выше. Конечно, они выкручивались за счёт перепродажи трофеев и небольшой контрабанды. Но всё-таки…
        И в отряде обычно от пятнадцати до тридцати наёмников. А в нашем случае их всего шестеро.
        Как-то в моей голове не слишком соотносилась организация и экипировка моего собственного отряда наёмников с его будущей доходностью. Возможно, я чего-то не знал или не понимал, но голые цифры говорили о не слишком большой выгоде этого занятия. Потому я ответил девушке:
        - Да, и это только за сегодня. Но могут быть и трудные времена, не забывайте об этом, когда такая сумма составит прибыль для вас за всю неделю, а возможно, и за две, - постарался охладить я пыл девушки.
        На эти мои слова Торлик лишь усмехнулся и обратился в Грону:
        - Похоже, этот молодой чел представления не имеет о по-настоящему трудных временах, - и снова усмехнулся.
        Капитан посмотрел на меня:
        - Если это доход в неделю и он достаточно стабилен, то ваша гильдия должна процветать. Почему я о ней никогда ничего не слышал?
        - А вы часто интересуетесь магическими гильдиями? - спросил я. - К тому же мы - молодая гильдия, и поэтому основу нашей деятельности можно узнать лишь после вступления в неё.
        - Понятно, - кивнул тот, - но я всё равно не думаю, что всё это может достаться нам даром. Так каковы условия? - И он вперил в меня тяжёлый взгляд своих тёмных глаз.
        - Условие всего одно, - просто сказал я и, ответив ему тяжёлым же взглядом, произнёс: - Принесение вассальной клятвы главе гильдии. Это будут должны сделать все члены вашего отряда.
        Не успел я закончить, как раздался полный сожаления и какой-то печали голос эльфара:
        - Это неприемлемо. - И он объяснил своим товарищам: - Я не смогу этого сделать. Все поколения моих предков перевернутся у себя в могилах, если я это сделаю.
        - А в чём причина? - удивлённо спросил у него капитан.
        - Мой род очень древний и знатный, это позор и поте ря чести, и не только для меня. Если бы всё дело было во мне! - с сожалением вздохнул он. - Я бы это сделал не раз думывая, но это касается не только меня одного, это дело всего моего рода. Если любой из нас и я в том числе клянётся в своём служении кому-то, об этом становится известно всем, так как и они через нашу родовую связь становятся вассалами этого господина. Поэтому если я дам вассальную клятву хоть кому-то, кто ниже меня по рождению, то это погубит мой род, они потеряют своё влияние. Это слишком сильно ударит по нашему положению в иерархической лестнице. - И в завершение сказал: - Прости, Грон, но, видимо, дальше вы идёте без меня. - И Лирас понурил голову. Похоже, и он уже понял все выгоды моего предложения, но у него были свои причины, чтобы возразить.
        Однако и я мог ему кое-что предложить, смотря, каков будет его дальнейший ответ.
        - Извини, - обратился я к эльфару, - а кому бы ты смог дать вассальную присягу? Как высоко должно быть происхождение этого существа?
        - Ну, это может быть правитель какого-нибудь государства, возможно, кто-то из королевской семьи, пойдёт даже не наследный принц, герцог, можно даже выбрать лорда, но тогда его род должен насчитывать не меньше тысячи лет. У вас есть такой на примете? - И он печально усмехнулся.
        Я пожал плечами и просто ответил:
        - Глава гильдии. Он подпадает по крайней мере под три пункта из тех, что были названы тобой. Его род гораздо древнее, чем тысяча лет, даже две. Он как минимум лорд. И принадлежит к королевской семье. Тебя устроит такой расклад?
        - Он сможет это подтвердить? - сразу спросил Лирас.
        - Ну, документы, насколько я знаю, он с собой не догадался захватить, - усмехнулся я.
        - Да зачем мне документы! - возмутился эльфар. - Во время принесения вассальной клятвы он сможет произнести то, что ты рассказал сейчас? Если твои слова - правда, то клятва сработает, иначе она будет считаться недействительной. - И он посмотрел на меня.
        - Думаю, с этим проблем не будет, - немного подумав, ответил я, - по крайней мере, мы все узнаем, правда это или нет.
        - А ты что, этого не знаешь? - удивился Лирас.
        - Точно - нет.
        - Понятно, - проговорил тот, - но рискнуть стоит, я в этом случае ничего не теряю. Да и мои друзья в случае успеха будут понимать, кому они приносят клятву, - добавил он.
        - Верно, - подтвердил его слова Грон.
        - Значит, вас всё устраивает и особых возражений нет? - уточнил я.
        - Да, - подтвердил мой вывод капитан, - мы готовы принять ваше предложение на тех условиях, что были озвучены. Я могу говорить и от имени моих остальных товарищей. А теперь о самом процессе. Когда и куда нам подойти?
        - Завтра в полдень мы съезжаем из гостиницы, подходите сюда. Вассальную присягу будете давать в нашей резиденции, ну и там же мы подробно обсудим с вами детали вашей работы.
        - Принято. - И Грон протянул мне руку. - Спасибо, - искренне поблагодарил он.
        - Пока ещё не за что, - ответил я, поднимаясь из-за стола и прощаясь с остальными.
        «Этот вопрос до завтра зарыт», - решил я, возвращаясь к своим друзьям.
        - Ну что, пойдёмте, - сказал я, - а то мы здесь что-то задержались. Разговор вышел более долгим, чем я рассчитывал.
        - Ну что скажете? - спросил Грон у сидящих за столом друзей, когда этот непонятный молодой чел со своей командой вышли из таверны. Хотя, конечно, в основном он обращался к своему старому приятелю Торлику.
        Но первой высказалась его дочь:
        - Папа, он странный, но от такого предложения нам в нашем положении не стоит отказываться. Мы ничего не теряем, нас и так не примут ни в одну гильдию. Тем более на тех условиях, что озвучил этот Баг. Эта отсрочка, которую нам дал совет гильдий, снисходительная насмешка. Ты же помнишь слова главы вашей гильдии. - И девушка постаралась сымитировать грубый гнусавый мужской голос: - «Это всё, что мы можем сделать для вас, насладитесь великолепием нейтральных миров ещё один месяц. А потом прощайте. Мы не хотим вас видеть в наших мирах». - И со злостью добавила: - Старый интриган. Ведь не мог этот подлец Хлост действовать в обход его. Не мог, я ни за что не поверю в это.
        - Не мог, - согласился отец, - но никаких доказательств этого у нас нет. Однако ты же видела, как побледнел этот прощелыга, когда ему рассказали, что действительно произошло в резиденции ковена, а не ту ложь, которую распространили гильдии. И это для него лучшее наказание, поверь. Теперь он постоянно будет жить в страхе, что когда-то придут и за ним.
        Эти слова насторожили Торлика.
        - Постойте, о чём вы говорите? - обратился к ним поисковик. - То, что я слышал о произошедшем с вами, - это не вся правда? Было что-то ещё? Все миры, благодаря магам, облетел слух, что ваша команда, вернее, те, кто от неё остался, подчистую вырезали сначала какой-то магический ковен, поклоняющийся тёмному богу, а потом прикончили и главу одного из филиалов гильдии наёмников, напрямую связанного с ней. Это просто слухи? Или в них есть хотя бы доля правды?
        - Ну… - замялся Грон и, оглядевшись, произнёс: - Пойдём к тебе, там мы сможем защититься от прослушки. Ведь сможем? - спросил наёмник у своей дочери и мага.
        - Не переживай, - ответил Лирас, - сделаю всё в лучшем виде. К тому же я тут в прошлом месяце приобрёл один артефакт, который ставит очень оригинальное защитное поле. Так что всё будет на высшем уровне, ни один магистр не пролезет.
        - Хорошо, тогда пошли, - сказал Грон, поднимаясь из-за стола.
        Через 20 минут в доме Торлика
        Здесь кроме самого поисковика, Грона, его дочери, Лираса и собрались все остальные члены отряда.
        - Так, парни, - начал говорить наёмник, обращаясь по большей части к новоприбывшим, - нам поступило необычное и своевременное предложение поработать на одну магическую гильдию. Хорошее предложение, если говорить по правде, но на очень странных условиях. И условия это такие: нас принимают во внутренний круг гильдии, мы занимаемся её внутренней безопасностью и всем, что с этим будет связано, а взамен наших услуг нам выплачивают пять процентов от чистой прибыли этой гильдии.
        - И в чём подвох? - подозрительно спросил Грона второй его соотечественник, серокожий гигант Прон.
        - Да, подвох есть. - Оглядев всех оценивающим взглядом, капитан произнёс: - Мы все должны будем принести вассальную клятву главе гильдии. Это всё. Никаких вступительных взносов и прочего. Только клятва. И ещё. О той деятельности, что ведёт гильдия, нам расскажут только после вступления в неё.
        - Не кажется ли тебе это немного странным, особенно на фоне тех событий, что произошли недавно? - сказал ему один из сидящих за столом наёмников.
        - У меня есть определённые сомнения, - честно ответил Грон, - но лучшего нам никто не предложит. Тем более, как мне кажется, те, кто нас пригласил, в курсе того, что же произошло в резиденции ковена на самом деле. Не тех слухов, распространяемых гильдиями, а действительно произошедших событий.
        - Как ты это понял? - сразу насторожился Прон.
        - Похоже, у них есть неплохие связи среди гильдейских, - ответил старый наёмник. - Парень, который говорил с нами о вступлении в их гильдию - кстати, вы его уже встречали, там, на портальной площадке, когда мы прибыли в этот мир, - упомянул отчёт старого Тарака. А это уже говорит о многом. Так оперативно собрать о нас информацию дорогого стоит, это ведь нужно суметь. И они это сделали. Значит, какой-то доступ к секретам по крайней мере одной гильдии у них есть, но я уверен, что это не последние сюрпризы, которые можно от них ожидать.
        - Всё верно, - согласился с ним Прыгун, - могу рассказать вам ещё кое-что, но только в обмен на вашу правдивую историю.
        - Идёт, - ответил Грон и, не откладывая, стал рассказывать: - Часть слухов всё-таки верна. Это та часть, что касается безвременной кончины главы одного небезызвестного тебе филиала гильдии наёмников. Мы приложили к этому свою руку. Но вот первая часть слухов - полная фикция. Прислужников тёмного божка вырезали не мы. Когда мы прибыли на место, там, кроме пленных, не было ни одного живого существа. И судя по почерку, там поработали чистильщики одной из магических гильдий. - Посмотрев на Торлика, продолжил: - В этом нет никаких сомнений. Видел бы ты ту кашу и кровавый фарш, что наделали из адептов этого ковена или местных охранников. Жуткое зрелище. Даже мы не смогли смотреть на это спокойно. Но я уверен, что они заслуживают худшего. Однако не в этом суть. Было видно, что кто-то быстро и профессионально обыскал весь дом и опустошил все тайники. Искали что-то конкретное. И, судя по всему, нашли. Именно это больше всего всполошило гильдейскую верхушку. Когда об этом стало известно, как я понял, стоял острый вопрос о нашем устранении, но было слишком поздно. Слух о нас уже стал расползаться по мирам,
они упустили нужный момент, чтобы тихо замять это дело. Поэтому они и приняли столь странное решение о нашем исключении из своих гильдий. При этом постаравшись сделать так, чтобы ни в какую другую мы попасть в дальнейшем не смогли. Но это всё центральные миры. Чем мне всегда нравилась периферия, в ней свои законы. И плевать местные хотели на приказы, спущенные сверху. Это прекрасно доказывает та гильдия, что сделала нам предложение о вступлении в их ряды.
        - Хм, интересно, - пробормотал Торлик, очень внимательно слушавший его рассказ. - Знаешь, если сложить те слухи, что ходят об этой компании магов, с тем, что рассказал ты о произошедших событиях, то может возникнуть вполне определённый вывод…
        И он поведал Грону о случившемся в таверне «Жирный боров», убийстве одного зарвавшегося мага и участии как раз тех гильдейцев, что сделали им своё предложение. Закончил же он тем, что рассказал наёмникам, кто купил дом его деда.
        - Похоже, они знали, кого приглашать в свою гильдию, - покивал Прыгун. - Вы их полностью устраиваете какими-то своими качествами. И это вряд ли относится к вашим особым боевым умениям, знаниям и опыту. Таких наёмников, как вы, множество в любом из миров. В вас этих странных гильдейцев привлекло нечто иное. Но что?
        До сих пор молчавший наёмник, который вообще всегда был немногословен, вдруг тихо и задумчиво произнёс:
        - А может, мы им нужны именно из-за того, что не бросили своих?
        Капитан посмотрел на него:
        - Всё может быть.
        И всё так же отрешённо посмотрел в окно, за которым понемногу стало вечереть.
        - А знаете, что меня поразило ещё? - вдруг встряла Селая.
        - Что? - спросил Лирас.
        Девушка замялась, не зная, как выразить свои мысли, но потом всё-таки сформулировала:
        - Ну, понимаете, тот парень, что говорил с нами, он ведь нас совсем не опасался. Будто понимал, вернее, даже знал, что, в случае чего, мы не будем представлять для него никакой опасности. И это не было связано с теми магами, что сидели за его столиком. Я это прекрасно чувствовала. Его уверенность основывалась на его собственных силах. - И, смутившись, девушка тихо закончила: - Не знаю, поможет это вам или нет в принятии решения, но мне кажется, это так.
        Однако над её словами никто не засмеялся, наоборот, Грон задумчиво произнёс:
        - А ведь точно, я всё не мог понять, что меня смущает при разговоре с ним. Но теперь, когда ты свои ощущения облекла в слова, объяснила их, я понял, что не так с этим парнем. Он очень похож на саркала. Но ведь этот парень обычный чел? Верно? - спросил он у магов.
        - Да, папа, - подтвердила его слова Селая, - чел. И очень слабый маг. Не больше.
        - Вот это и странно, - сказал её отец, - обычный чел, но ощущение складывается такое, что говоришь чуть ли не с главой какого-нибудь клана саркалов. - И задумался: - Интересно, а как бы сами эти воины отреагировали на него? Жаль, что здесь нет ни одного саркала, а то попросил бы поприсутствовать при нашем следующем разговоре. Как, интересно, он на них отреагировал бы или они на него?
        Тут вновь вступил в разговор Прыгун.
        - Кхм, - прочистил он горло, обращая на себя внимание капитана наёмников, - насчёт саркалов ты не прав. В городе есть парочка молодых, говорят, что они ищут себе достойную гильдию. И они открыты для предложений. Со мной они вряд ли станут говорить. А вот совета капитана наёмников выслушать, думаю, не откажутся. И если он предложит им вступление не в гильдию наёмников, а в какую-то иную, то на собеседование они, я уверен, придут. Ну так как? - И поисковик посмотрел на наёмника.
        Тот задумался. С одной стороны, это вроде как и подстава, но с другой - он постарается привести на собеседование чуть ли не самых сильных наёмников нейтральных миров. И если гильдийцам не удастся привлечь их на свою сторону, в этом не его вина. Однако, что бы он ни говорил себе, главными, побуждающими на эту авантюру факторами были любопытство и интерес. Грон очень хотел посмотреть на встречу непонятного чела, уже дважды вмешивающегося в их судьбу, и саркалов. И только ради этого он готов был рискнуть своим местом в этой гильдии.
        - Говори, где мне их найти, - потребовал он у Торлика.
        Теперь наш путь лежал на портальную площадку. Нам нужно было зарегистрировать найденный мной в городе древних портал. По дороге я рассказал Лениавесу - так как это было в основном интересно только ему, Мук не проявил никакого интереса к моему рассказу, - о чём у нас шёл разговор с наёмниками и что я им предложил.
        Сначала он возмутился потому, что я единолично принял такое немаловажное решение, но потом, немного обдумав все доступные варианты, понял, что, по сути, оно было верным и выгодным и нам самим, и нашей будущей гильдии. Нам нужны как эти наёмники, так и ещё несколько магов. Не только те двое, что будут в этом отряде. Ещё как минимум парочка, точнее пока непонятно. Кто-то должен заниматься поиском и скупкой артефактов и магических вещей, кто-то изготовлением свитков и простейших магических амулетов, кто-то продажей товара в магазине, и он более чем уверен, что ни одна из моих девушек на всё это не согласится, тем более работать продавцом. Да и насчёт охраны он согласился: она будет нужна как в самом магазине, так для сопровождения скупщика.
        Правда, всё-таки попенял меня за столь высокий предложенный им процент. Но я аргументировал это их самостоятельным решением работать с нами и на нас.
        Ну а после моей фразы, что не в деньгах счастье, он посмотрел на меня как на сумасшедшего и произнёс что-то насчёт того, что монахи здорово прочистили мне мозги своими идеями.
        Так мы и шли с ним до самой портальной площади, обсуждая наши планы на будущее.
        Войдя в зал, мы пересекли его по диагонали и подошли к регистрационной стойке. В окошке сидела миловидная девушка, скорее всего не очень сильная демонесса из какой-то магической гильдии.
        «Торлинские ведьмы», - подсказал мне Вирт.
        - Чем могу помочь вам, господа? - спросила она после нашего приветствия.
        - Мы хотели бы зарегистрировать портальную арку, - произнёс ей в ответ корнол.
        Девушка на несколько мгновений растерялась, а потом удивлённо у нас спросила:
        - Господа - маги?
        - Только они, - и я указал на Лениавеса с Муком, - а я так, на подхвате. А в чём дело?
        - Простите, - несколько смущённо ответила она, - я не так давно работаю здесь и не знаю всей процедуры регистрации. Если у господ есть подобный опыт и они смогут проделать всё самостоятельно, я открою зал. Если же его нет, то придётся подождать, пока подойдёт мой начальник, я могу послать ему зов. - И девушка вопросительно посмотрела на нас.
        Я увидел, что Лениавес собирается что-то сказать, и поэтому постарался опередить его:
        - Мы знакомы с процедурой. Давайте бланк, мы всё сделаем сами, - и протянул руку.
        - Спасибо, - искренне ответила девушка, - вы, когда закончите, зайдите ко мне. Я пройду в зал, проверю работоспособность портала, внесу краткое описание точки привязки и подпишу бланк, а также акт его приёмки. Ну а вам нужно будет завизировать, что это я приняла у вас портальную арку. - И она почему-то потупила глаза.
        - Конечно, - согласился я и, уже ориентируясь на её это непонятное поведение и свою интуицию, спросил: - Простите за нескромный вопрос: а что, начальник допекает? Или какие-то иные причины?
        Девушка смутилась ещё больше, но потом всё-таки, по-моему, больше от доброй улыбки Лениавеса, растаяла и рассказала:
        - Как я слышала, за регистрацию положена премия, и достаточно большая. А он специально не выдаёт нам никаких инструкций, касающихся всего процесса регистрации, стараясь её проводить только от своего имени. Поэтому и премии за подобные мероприятия оседают у него. - И девушка горестно вздохнула. - Я и сама знаю, что я не очень сильный маг, но мне хотелось бы когда-нибудь открыть свою небольшую магическую лавку. Для продажи уже готовых амулетов и идентифицированных артефактов не требуются большие способности, главное - уметь активировать и заряжать магические предметы, выявлять бракованные или неисправные амулеты, проверять целостность свитков и одноразовых амулетов. А с этим я прекрасно справлюсь. Вот такая у меня маленькая мечта, - тихо закончила девушка, - поэтому я буду вам благодарна, если вы потом в регистраторах укажете моё имя. - И она снова посмотрела на нас.
        - Нет проблем, - улыбнулся я, - как только мы закончим, я вас сразу же позову. Хорошо?
        - Да, конечно, - радостно закивала она.
        Я же запомнил эту девушку, как ещё одного потенциального распространителя нашей продукции. Пусть она будет делать свою небольшую наценку, но всё равно изделия-то она будет продавать наши.
        - Простите, забыл поинтересоваться, как вас зовут?
        - Дея. Дея Марна, - ответила та.
        - Приятно познакомиться Дея, я Баг, это наш босс, маг Лениавес, ну а этот молчун, вероятно, самый сильный маг в этом мире, Мук.
        Девушка очень мило захлопала глазками и ответила:
        - Приятно познакомиться, господа маги, - а потом, видимо, вспомнив обо мне, добавила: - И вы, Баг.
        - И нам очень приятно, - ответил корнол и галантно поклонился ей, а потом указал на дверь, ведущую в портальный зал: - Вы, кажется, обещали нам кое-что открыть. - И он ещё раз ей по-доброму улыбнулся.
        - Ой, простите, - спохватилась девушка и сбегала в свой кабинет за связкой магических кристаллов. - Прошу вас, господа. - И прошла в дальний конец коридора.
        Остановившись у большой двери, она приложила к какому-то магическому устройству один из кристаллов-ключей. Та со скрипом открылась, и мы увидели большое дугообразное помещение, в котором были установлены портальные арки.
        Мы были в соседнем зале, когда прибыли на эту станцию, но и здесь сейчас находились различные существа, прибывающие или отъезжающие во внешние миры.
        Дождавшись, когда все присутствующие в нём жители нейтральных миров и прочие граждане покинут зал, Дея деактивировала сначала все работающие порталы, а потом заблокировала и остальные двери, ведущие в него. Потом, подойдя к нам, она произнесла:
        - Всё, господа, зал полностью в вашем распоряжении.
        - Хорошо, - ответил я ей, - как только господа маги закончат работать с порталом, я сбегаю за вами, - и под локоток выставил за дверь с любопытством поглядывающую в сторону Лениавеса демонессу. - Примерно через десять минут, - добавил я ей вслед.
        Та лишь кивнула и направилась на своё рабочее место. Мы же остались одни.
        - Ну и как ты собираешься регистрировать и активировать портал? - спросил у меня корнол, как только я закрыл за девушкой дверь. - Я, например, совершенно не в курсе, как это делается, думаю, и Мук тоже.
        Я посмотрел на Лениавеса и в удивлении произнёс:
        - Как не в курсе? А я так надеялся на тебя. Что же сейчас делать? - И в отчаянии поднял глаза к небу, будто спрашивая у него совета.
        Но, видимо, актёр из меня никакой, так как оборотень сморщился и, будто у него болит зуб, процедил:
        - Шут гороховый, - и уже более серьёзным тоном спросил: - Так что там с регистрацией портала?
        Я переадресовал этот вопрос Вирту.
        Оказалось, всё уже закончено. Как только я дал задание проработать вариант устава гильдии, кластер параллельно, спрогнозировав дальнейшую необходимость будущей регистрации портала, заранее подготовил все необходимые документы для автоматической регистрации нашей портальной арки. Осталось внести лишь пару пунктов, которые может заполнить только подписывающий акт приёмки маг из регистрационной палаты.
        По сути, он практически автоматизировал весь процесс, устранив необходимость его ручной регистрации. Единственным пунктом, требующим нашего внимания, оставалась конечная проверка портала магом-приёмщиком.
        Подобным же способом мы могли зарегистрировать теперь любой другой портал, главное - доставить его на портальную площадку. Поэтому я ответил Лениавесу:
        - Всё уже сделано, мои друзья позаботились об этом. Главное, установить портал и активировать его.
        И я выбрал пустующую стойку для нашего портала. Потом, практически мгновенно, нашёл в «инвентаре» портальную арку, украденную в городе мёртвых магов, проверил, что ментоинтерфейс и кластер сделали все копии её структур, как ментальных, так и физических, и только после этого пометил её как выбранную для извлечения со склада.
        Подойдя к выбранной свободной стойке, материализовал портал в нужном месте.
        - Ну, моя работа выполнена, - произнёс я, указывая себе за спину.
        И увидел, что наша арка оказалась гораздо больше всех установленных в зале да и выглядела она более массивно и фундаментально.
        - Это же грузовой портал, - поразился корнол. - Я видел как-то подобный в одном из центральных миров. Такие порталы более ценны, чем обычные. Они позволяют переносить грузы гораздо большего веса, чем стандартные портальные арки, при этом потребляя почти одинаковый объём магической энергии. Их довольно часто используют для локальной колонизации и открытия представительства нейтральных миров. В том мире, куда ведёт портальная арка, строят уже стационарный портал, так как через подобный портал его можно перенаправить в ту сторону. Это очень большая удача! - повернувшись ко мне, восхитился Лениавес. - Когда мы уходили из города древних, я не определил его, но сейчас с уверенностью могу сказать: это настоящий грузовой портал. И теперь весь товарооборот, проходящий через этот портал, будет облагаться налогом нашей гильдии как его полноправного владельца. И если мир, куда он ведёт, представляет собой хоть какой-то интерес, а по сути, для нейтральных миров таким является любой внешний, то это будет со временем очень неплохой статьёй дохода. Но главное, его регистрация позволяет открыть сразу гильдию и её
представительство в том мире, куда будет привязан этот портал, правда, пока нам это ни к чему, но когда-нибудь может пригодиться нам или впоследствии станет интересным. Ну и за подобные порталы, в отличие от обычных арок, выплачивается кроме всего прочего небольшой денежный бонус, но его размер мне неизвестен.
        По мере рассказа оборотня я искал через Вирта всю информацию по этому вопросу в сети.
        Корнол во многом был прав, но это не касалось двух вещей. Премия оказалась приличной и варьировалась в пределах от пятисот тысяч до семи миллионов кредитов. Правда, это решала портальная комиссия из регистрационной палаты нейтральных миров на закрытом совещании после регистрации портальной арки, по каким-то известным только им параметрам оценив достоинства мира привязки и самой портальной арки. И второе: налог на перемещение через подобные порталы был фиксированный, составлял сто кредитов на каждую прошедшую через него сотню килограммов любого груза, будь то живые существа или какие-то материалы, и он полностью шёл владельцу портальной арки.
        То есть если наш портал будет пользоваться такой популярностью, как те, что находятся в центральных мирах, то он и правда станет неплохим источником дохода. Но до этого далеко, нужно, чтобы сначала им стали просто пользоваться. А так как тут окраинный мир, то шансов на это не очень много.
        - Понятно, - сказал я, отреагировав на длинный рассказ Лениавеса и свои собственные размышления, а затем обратился к Муку: - Ну, давай, дело за тобой. Активируй его.
        Тот постоял немного, потом огляделся и, заметив мощный канал магической энергии, подведённый к стойке портала, подключился к нему.
        В этот раз Мук работал с совершенно чуждым ему типом ментоэнергии, и поэтому при активации портала возникли огромные потери, и для него это в некоторой степени вызвало кое-какие трудности, например паразитические утечки, появившиеся при настройке линий подключения портала к каналу ментоэнергии.
        Но я тоже не скучал и незаметно, с помощью подсказок Вирта, перекрывал и зацикливал поступление ментоэнергии в портал.
        Когда Мук закончил, прекратил и я свою работу по оптимизации соединения портальной арки и ментоканала энергии. И получилась у меня совместно с ним очень неплохая связка. Мук с помощью своей грубой силы прокидывал прямой канал и закреплял его, удерживая на месте. Я же связывал этот канал множеством дополнительных поддерживающих его нитей, которые и существовали за счёт фонового излучения или возможных утечек ментоэнергии как из самого канала ментоэнергии, так и при работе портальной арки. И чем больше выплёскивалось энергии в окружающее пространство, тем больше появлялось этих дополнительных связывающих канал и портальную арку нитей.
        Совместно это дало поразительный эффект. При активации портальной арки образовался стабильный двунаправленный портал, привязанный к тому необычному пустующему внешнему миру.
        Оценив эффективность созданной нами с Муком ментальной структуры связывания и активации портальной арки, Вирт сразу же скопировал её в нашу базу знаний, вдруг нам придётся повторить подобную процедуру в будущем. Будет от чего оттолкнуться и сделать.
        Ну а события между тем хоть и медленно, но развивались дальше.
        - Что это? - спросил у меня корнол.
        - Похоже, наш Мук что-то перемудрил с активацией портала, - как ни в чем не бывало ответил я и посмотрел в сторону демонёнка.
        «Я делал все как обычно, - сразу ответил тот, не успел корнол даже переадресовать ему этот вопрос. - Я не понимаю, почему стал возможен эффект создания такого стабильного канала. Но он работает. И что странно… - Мук задумчиво посмотрел на нас, - такой канал должен потреблять значительно больше энергии, однако этого не происходит». - И вновь посмотрел в зеркальную поверхность активированного портала.
        - Нужно сообщить Дее, - сказал я Лениавесу и Муку, чтобы перевести тему разговора в другое русло и отвлечь их от странного эффекта, хотя сам вполне понимал, чем была вызвана стабильность этого портала и канала, проброшенного между ним и планетой.
        Моими связывающими, удерживающими в стабильном состоянии этот портал нитями.
        - Да, конечно, - кивнул корнол, о чём-то размышляя и, похоже, советуясь с Муком.
        Я же вышел в коридор и быстренько сбегал за девушкой.
        - Что, уже? - удивилась она. - А мне говорили, это довольно длительная процедура.
        Однако, больше ничего не сказав, она подошла к стене и вытащила из настенного сейфа достаточно крупный кусок горного хрусталя, прямо-таки переполненного различными магическими структурами.
        «Сканер порталов. Эффективность сканирования - пятьдесят семь процентов. Длительность сканирования - от сорока минут до трёх часов. Ментоструктура сканера и взаимодействие составных модулей предельно не оптимальны. Рекомендация: провести перекомпоновку структур, синхронизацию и дополнительную настройку. Прогнозируемое увеличение эффективности и скорости сканирования - от тридцати до тридцати пяти процентов».
        Однако, что любопытно, подобного, хоть и очень неэффективного плетения в базах кластера не было, и поэтому он занёс его в нашу базу знаний, пометив как полезное, но требующее дополнительной доработки.
        Пока я разбирал отчёт Вирта, девушка подошла ко мне, и мы направились в портальный зал.
        Только открыв дверь, Дея удивлённо застыла на пороге.
        - Что-то не так? - спросил я у неё, выглядывая из-за плеча и стараясь понять, что же так могло её удивить.
        - Это же грузовой портал? - поражённо уточнила Дея, указывая рукой на единственную сейчас активированную в зале портальную арку.
        - Насколько мы знаем, да, - ответил я, наклонив голову.
        Она посмотрела на нас и уже менее удивлённо спросила, вернее, уточнила:
        - А вы знаете, что вам полагается повышенная премия?
        - Да, - кивнул Лениавес.
        Дея, мило улыбнувшись и теперь уже полностью переключившись на нашего оборотня, с некоторым сожалением сказала:
        - Только вам её впишут не раньше, чем комиссия осмотрит портал. А это как минимум три дня. Правда, это грузовой портал, а на их счёт у нас есть особые распоряжения. Мы должны оперативно передавать информацию о подобных находках сразу в регистрационную палату, их будут обследовать в первую очередь. Это должно несколько ускорить процесс. - И, посмотрев на нас всех, девушка очень искренне произнесла: - Поздравляю, вам повезло, - и уже немного тише с грустью добавила: - Мне бы немного вашей удачи. - Но, похоже, характер у этой молоденькой демонессы был лёгкий и отходчивый, потому как она быстро пришла в норму, и уже всё так же мило улыбаясь, правда, исключительно корнолу - видимо, из нашей компании не я самый замечательный и привлекательны в её глазах, - она сказала: - Я сейчас быстренько просканирую его и проверю на работоспособность и безопасность. Потом подпишу акт приёмки. Дальше мы внесём его описание в каталог. Ну а затем пройдём в хранилище, и я вам выдам артефакт по созданию возвратных камней. Хранилище автоматически выдаст только один артефакт, вам просто будет необходимо указать на него
каким-либо способом. - И, проскользнув мимо Лениавеса и Мука к арке, девушка поставила свой артефакт на пол, а потом активировала его. После чего, буквально в следующее мгновение, с ещё более поражённым лицом повернулась в нашу сторону. - Канал постоянный? - спросила Дея у нас.
        - Да, - ответил Лениавес.
        - Но как? - Удивление так и не покидало девушку.
        - Красавица, - обратился я к ней, взглядом указывая на корнола, - думаешь, простые маги открывают свою собственную гильдию?
        Девушка ещё более восхищенными и, как мне показалось, влюбленными глазами посмотрела на нашего оборотня, который, по-моему, покрылся лёгким румянцем.
        «Неужели он умеет смущаться?» - усмехнувшись, подумал я и подмигнул ему, глазами указав в направлении как раз повернувшейся к нам спиной девушки.
        Тот лишь хмыкнул и подошёл к Дее.
        - Надеюсь, с этим не будет никаких проблем? - спросил он у неё.
        - Нет, что вы, - быстро ответила та, - я просто даже не знаю, как его классифицировать. Тут нет пункта, как стабилизированный портал.
        - Так внесите это в свойства портала, этот пункт там есть. Можете выставить галочку напротив грузовой портальной арки, а в её свойствах прописать - поддерживается постоянный стабилизированный портал.
        - Ой, и правда, - восхитилась девушка, - спасибо. - И опять обратилась к Лениавесу: - Я постараюсь связаться со своей знакомой в регистрационной палате и через неё ускорить исследование вашего портала. В этом случае и премию за его регистрацию вы сможете получить несколько раньше. Да и мне кажется, что подобный нестандартный канал привязки должен заинтересовать наших исследователей, что поднимет ценность вашего портала ещё больше. - И ещё раз искренне поздравила нас.
        - Спасибо, - поблагодарил её корнол, - но если это вызовет какие-то неудобства, то не стоит утруждаться, мы спокойно подождём пару-тройку дней.
        Она вновь как-то непонятно посмотрела на нас:
        - Странные вы. Обычно все стараются как можно быстрее получить свои деньги. Неужели они вам не нужны?
        Лениавес только пожал плечами, Муку было, судя по виду, абсолютно всё равно, я же ей на это ответил:
        - Ну, не так, чтобы ради каких-то эфемерных бумажек (это я про деньги) заставлять беспокоиться такую милую девушку, - и, усмехнувшись, подмигнул Дее.
        Та немного смутилась и обратилась к Лениавесу:
        - У вас очень необычный отряд, я таких, как вы, ещё не встречала. Жаль, что я уже состою в другой гильдии, а то бы с удовольствием постаралась попасть именно к вам.
        И почему-то я был уверен, что сейчас эта демонесса говорила вовсе не о нашей гильдии, а намекала на кого-то конкретного, того, кто тоже понял этот намёк и стремительно покраснел.
        Чтобы отвлечь этих двух нашедших друг друга существ - вот уже не думал, что нашего строгого Лениавеса может так быстро кто-то заинтересовать, - я спросил у Деи:
        - Простите, хотел поинтересоваться… - И, увидев, что девушка переключилась на меня, спросил: - Хотя бы примерно можете назвать сумму, на которую мы можем претендовать? Не хотелось бы, чтобы нас обманули из-за нашего незнания. - И просящим взглядом посмотрел в сторону демонессы.
        Та, неохотно отведя взгляд от нашего растаявшего оборотня, ответила:
        - Ну, я как-то слышала, что пару месяцев назад зарегистрировали грузовой портал в один из нижних миров. Мир был практически непригоден для жизни. Но даже в этом случае премия составила семьсот тысяч. - И девушка мечтательно зашевелила своими губками, пытаясь представить, что можно приобрести на эти деньги.
        И мне кажется, думала она отнюдь не о красивой одежде и украшениях, а старалась хотя бы примерно оценить, сколько кредитов ей понадобится для осуществления её мечты: открытия магической лавки.
        Меня же это натолкнуло на одну отличную идею. О деньгах, которых нет, но при появлении не должны лежать мёртвым грузом.
        К тому же эта демонесса, похоже, понравилась нашему строгому корнолу, так что, думаю, на фоне такой взаимной симпатии можно ей кое-что предложить.
        - Мук, прикрой, пожалуйста, дверь, у меня к этой милой девушке есть деловой разговор.
        Эти мои слова заставили несколько напряжённо посмотреть на меня Дею. Лениавес же с недоумением обратился ко мне:
        - Баг, что за выкрутасы?
        - Не беспокойся, хочу кое-что предложить этой симпатичной демонессе, - объяснил я ему и обратился к девушке: - Дея, простите за столь странное поведение, но у меня к вам есть пара вопросов, ответы на которые могут в итоге нам с вами принести взаимную выгоду. Вы не против, если я вам их задам? Не переживайте, вашей работы они касаться не будут, - заметив, как она постаралась спрятать за спину связку кристаллов от входа в портальный зал, пояснил я.
        Дея, посмотрев на Лениавеса и заметив его успокаивающий жест, обернулась ко мне и тихо спросила:
        - Что вы хотите?
        - Задать всего несколько вопросов и понять, насколько серьёзно ваше желание осуществить свою мечту. Ну и насколько вы доверяете нам, вернее, ему, - кивнул я в направлении оборотня.
        Дея посмотрела на корнола и уже смелее произнесла:
        - Что вы хотели знать?
        - По сути, не очень много. Вы ведь копите средства, чтобы когда-нибудь открыть свою магическую лавку, верно?
        - Да, - с непониманием кивнула она.
        - Хорошо. А сколько вам для этого потребуется денег? Вы примерно представляете нужный бюджет?
        - Конечно, - быстро ответила она, - у меня уже давно всё досконально просчитано. Даже составлен финансовый план по развитию на пять следующих лет. - И, заметив мой удивлённый взгляд, пояснила: - Я просто с этой идеей хотела получить кредит на развитие малого бизнеса, но меня даже не стали слушать. Вот и стараюсь, как могу, крутиться, пытаясь набрать нужную сумму.
        Мой следующий вопрос был: а продумана ли эта ее идея и насколько хорошо? Но, похоже, она уже все продумала и подсчитала.
        А поэтому я спросил:
        - И на какую сумму вы хотели оформить кредит в своей гильдии?
        - Минимальные затраты были чуть меньше трёхсот тысяч. Но этот расчёт делался для одного из центральных миров, куда я хотела со временем перебраться. Потом же я поняла, что там это сделать неимоверно сложнее и кредитов требуется на это гораздо больше. Причём доходность небольших магических лавок с окраинных миров несколько выше, чем с центральных. И поэтому я пересчитала все необходимые затраты. И у меня получилась сумма в двести три тысячи. И это уже с учётом аренды торговой площади и закупки десяти первых поставок для постепенного товарооборота. Прибыль бы в месяц колебалась от пятнадцати до тридцати тысяч, и это уже за вычетом выплат по кредиту, если его брать по стандартной в гильдии девятнадцатипроцентной ставке. Тем более пока я прорабатывала этот вопрос, то случайно наткнулась буквально несколько дней назад на одну небольшую лавку в самом центре торговой площади, хозяин которой срочно хочет сдать её в аренду, так как сам перебирается куда-то в центральные миры. Там и стоимость аренды приемлемая, особенно если учесть её удачное место расположения. И поэтому сейчас была бы идеальная
возможность для открытия своего дела, но всё упирается в деньги. Их у меня нет.
        - А вы не думали взять кредит в какой-нибудь другой гильдии? - спросил я.
        - Думала, конечно, - ответила девушка, - но они загнули такие проценты, что вся прибыль будет идти только на их погашение и, возможно, даже хватать не будет. Так что тут полный тупик, - с грустью закончила Дея. - Но какая возможность! - И она опять тяжело вздохнула.
        - А почему тупик? - с хитрой усмешкой спросил я. - Посмотрите направо, - и указал глазами на Лениавеса, - там вы видите не последнего мага в нашей гильдии. И я думаю, он может очень поспособствовать в получении столь незначительной суммы для открытия вашего собственного дела. Тем более если, как вы думаете, нам в скором времени должна поступить значительная сумма свободной финансовой наличности. И что самое важное, главный финансист нашей гильдии не имеет ничего против столь удачного вложения нашего капитала. Хотя нет, немного не так.
        Лицо девушки, кажется догадывающейся, куда может клониться этот разговор, немного погрустнело. Видимо, она испугалась, что я или кто-то иной, кто сейчас может мысленно общаться со мной, даёт мне другие приказания или наставления.
        Я же на пару мгновений задумался.
        «Во-первых, как только Дея выплатит свой кредит, то поступления в нашу гильдию от финансового вложения в этот её магазин прекратятся. Единственное, это только закупка у нас магического товара для реализации. И во-вто рых, идея открытия своей торговой точки на торговой площади мне и самому понравилась. Я и сам задумывался об этом пару раз, но оставил рассмотрение этой идеи на потом, сейчас же нужно было разобраться с более приоритетными делами. Однако коль так сложились обстоятельства и этот вопрос уже поднят, то можно по ходу дела решить и эту идею».
        А потому я обратился к демонессе:
        - Знаете, у нас к вам более выгодное предложение, чем ваша идея открытия собственной магической лавки.
        Ни Лениавес, ни Мук не перебивали меня. Муку было не до финансовых вопросов, а корнол просто ещё не понял сути моего предложения. Но в плане того, чтобы как-то помочь Дее или привлечь её к нашей деятельности, он был в принципе не против. Это отлично читалось по его ментоинформационному полю. Как и его повышенный интерес к этой девушке.
        - Какое? - ожидая какого-то чуда, спросила демонесса.
        - Как мы понимаем, - начал я, - большая часть доходов, полученных от торговой деятельности описанной вами магической лавки, будет уходить на аренду помещения и погашение долговой задолженности по кредиту, верно?
        - Верно, - подтвердила мои слова девушка.
        - А какова сумма ежемесячного дохода от этой торговой точки, если приплюсовать к ней эти две статьи ежемесячного расхода?
        - Порядка восьмидесяти тысяч, и это минимум, - уже начиная что-то подозревать, ответила Дея.
        - Мы готовы предложить вам пятьдесят процентов от прибыли, которую будет приносить принадлежащая нашей гильдии лавка, но управлять которой будет одна милая демонесса. Что вы на это скажете?
        - Она не будет моей? - только и спросила Дея.
        - К сожалению, нет, - ответил я, - но мы согласны заключить с вами бессрочный партнёрский договор о сотрудничестве, где будет указано, что ваша доля составляет пятьдесят процентов от чистой прибыли магической лавки ежемесячно.
        Видимо, девушке уже давно надоела её текущая работа или виной тому был корнол, с которого она так и не сводила глаз, но Дея практически не раздумывала. Она твёрдо посмотрела мне в лицо и, чеканя каждое слово, произнесла:
        - Я согласна на ваше предложение. Что от меня требуется?
        - Пока не очень много, - честно ответил я. - Мы пока ждём поступления премиальных денег из регистрационной палаты…
        - С этим я постараюсь максимально помочь, - буквально перебила меня Дея, - теперь в этом есть и моя прямая заинтересованность.
        - Хорошо, мы будем только рады. Ты подходи после работы в таверну «Жирный боров», мы там остановились. И мы подпишем договор о сотрудничестве. Если нас не будет, обязательно дождись, хорошо. Если будет слишком поздно, то, думаю, Лениавес не откажет в просьбе тебя проводить. Ты не против этого? - уточнил я.
        - Нет, - помотала она головой и слегка покраснела.
        «Как-то быстро это всё у них, - подумал я. - Или я чего-то не знаю об особенностях этих разумных».
        - Тогда тебе нужно будет свести нас с хозяином той лавки, и мы уж постараемся уговорить продать нам её. Думаю, он будет не против, особенно если его вежливо попросить.
        Дея лишь кивнула на мои слова.
        - Ну а дальше вы совместно с господином магом, - я указал на корнола, - займётесь организацией работы нашего небольшого совместного предприятия. По сути, делать-то всё придётся тебе самой в соответствии с тем, что ты разрабатывала, а к нему обращаться за необходимым финансированием и отчитываться о проделанной работе. Вроде пока всё. Ну и как дополнительный бонус: мы ведь партнёры и можем в итоге договориться о поставке тебе различных магических амулетов, свитков и прочего.
        - А ваша гильдия будет заниматься и этим? - радостно спросила она.
        - Ну, не просто так мы открываем магическую лавку. Однако и других поставщиков товаров тебе поискать придётся, можно и через нас. Ты их находишь и, если сомневаешься в качестве товара, отправляешь к нам. Мы уже сами оцениваем их товар и говорим, стоит он тех денег, что за него просят, или нет. Всё просто. А главное, чем больше будет у тебя товарооборот, тем выше наша совместная прибыль.
        - Так не бывает, - почему-то тихо произнесла девушка, когда я закончил говорить.
        - Как не бывает, это обычные законы рынка.
        Но я, похоже, не понял, к чему относились её последние слова.
        - Это как в романах, которые читают мои подруги. - И она посмотрела на нас. - Появляется добрый маг и одаривает понравившуюся ему девушку кучей драгоценностей. Даёт ей денег или говорит, что она заколдованная принцесса или его дальняя родственница, которую он искал всю жизнь. И всё это, чтобы отдать ей часть наследства какого-нибудь её далёкого предка. Но ведь так не бывает? - И она вопросительно посмотрела на нас.
        - Всё верно, - улыбнувшись, ответил я, - мы жуткие и корыстные личности. И используем тебя, лишь бы набить свои карманы. Так всегда и думай. Принцы бывают только в сказках. И, как говорится, их на всех может не хватить. Поэтому просто поверь: он, - и я снова кивнул в сторону Лениавеса, - не тот корнол, который позволит тебя обидеть кому-либо. И он гораздо лучше любого принца.
        Оборотень в удивлении посмотрел на меня, девушка же, не отрывая взгляда, смотрела в его лицо.
        «Блин, я точно чего-то не понимаю во взаимоотношениях всех этих разумных рас. Ведь даже слепому видно, как этих двух тянет друг к другу с первого момента их встречи. Что это такое?»
        Додумать мне не дали, так как Дея ответила:
        - Хорошо, что я им никогда не верила. А вот ему верю. - И она прикоснулась к руке корнола. И мгновенно отдёрнула руку и быстро заговорила: - Здесь мы закончили, нужно уже открывать портальный зал. Давайте внесём небольшое описание портала и пойдём в хранилище. Вам ещё необходимо получить артефакт по созданию возвратных камней.
        - Хорошо, - согласился я.
        Смущать девушку больше не хотелось. Да и Лениавес стал очень задумчив, периодически переводя взгляд с лица девушки на её руку, ту, которой она прикоснулась к нему.
        Надиктовав ей, что тот мир безопасен, но необитаем, а также то, что на нём, возможно, есть руины городов древних, ведь арка-то там откуда-то взялась, мы закончили с этим вопросом.
        Дея подписала акт приёмки портальных врат. Я расписался в её бланке, указав её как оператора, принявшего зарегистрированный портал. На этом наши дела в портальном зале были завершены.
        Перед уходом девушка активировала все остальные порталы и открыла все двери, ведущие в зал. Почти сразу портальная площадка стала наполняться прибывающими сюда или убывающими отсюда различными путешественниками.
        Я не поверил своим глазам, но факт оставался фактом: я ещё не успел покинуть эту портальную площадку, как какой-то демон, навьюченный, словно тягловая лошадь, прошёл сквозь наш портал.
        «Или искатель, или разведчик порталов, но как он узнал о нём?» - этот вопрос так и остался для меня загадкой.
        И я последовал за вышедшей в коридор Деей.
        Хранилище находилось в подвале под зданием, где располагались портальные площадки. Туда мы прошли очень быстро через незаметную лестницу в другом конце коридора, как раз недалеко от кабинета девушки.
        Массивная дверь в это хранилище открывалась тем самым сканером порталов, которым Дея исследовала нашу портальную арку.
        Искатель зарегистрировал очень слабый и необычной сигнатуры сигнал, что был передан сканером в считывающее устройство двери. Он-то и открывал это хранилище. И теперь мы, по сути, в любой момент могли попасть в это помещение, если, конечно, в этом возникнет хоть какая-то необходимость.
        Войдя внутрь, я ожидал увидеть всё, что угодно, но не запустение и пыльные полупустые стеллажи, что предстали нашему взору.
        - Это как так? - удивился я.
        Дея объяснила причину столь странного запустения.
        Как оказалось, в этом мире, как, впрочем, и во многих других окраинных мирах, порталы регистрировались очень часто, и поэтому сейчас на полках были только остатки артефактов, изготавливающих возвратные камни. И как в конце своего небольшого рассказа сказала девушка, новая поставка ожидалась не раньше чем в конце этого года.
        В центральных же мирах часто было так, что все портальные залы и площадки были уже забиты под завязку и новые порталы там не регистрировались. Именно поэтому чем ближе к окраинным мирам, тем выше была возможность зарегистрировать свой портал. Пожелай мы это сделать где-то ближе к центральной грозди миров, то нам пришлось бы для этого выстоять немаленькую очередь, ну или, как вариант, заплатить очень внушительных размеров взятку кому-либо из регистрационной палаты для ускорения нашей очереди регистрации. Так что нам повезло.
        Как только я посмотрел на первый попавшийся мне на глаза артефакт, предназначенный для создания возвратных камней, то сразу узнал его. Именно такой я и нашёл в одном из тайников ковена, в их секретной резиденции на окраине города.
        «Значит, один у нас уже есть», - констатировал я и стал рассматривать те, что были выставлены сейчас в бронированных стеллажах.
        По сути, артефакты ничем не отличались друг от друга, их основу составляли схожие структуры. Точно такие же, как и в том артефакте, что был у меня. Единственными различиями в них всех были более оптимальная компоновка структур, реализованная в том или ином артефакте, которая компенсировала их взаимное паразитическое или наведённое влияние друг на друга, да более эффективная синхронизация их совместной работы. Правда, совместно эти два фактора давали колебания эффективности работы артефакта в пределах двадцати - двадцати пяти процентов.
        Вирт сразу предложил несколько вариантов их нового структурного модульного построения с введением обязательной периодической процедуры ресинхронизации всех внутренних структур. В этом случае он гарантированно обещал повысить эффективность работы любого подобного артефакта как минимум на пятнадцать процентов. Меня это, конечно, устраивало.
        И я уже стал высматривать наиболее перспективный экземпляр, опираясь на выданные кластером оптимальные параметры текущего построения подходящего нам артефакта, когда мой взгляд случайно наткнулся на одиноко лежащий, слегка отдающий магическим фоном предмет.
        Этот странный предмет был практически разряжен и потому совершенно не поддавался идентификации, особенно на фоне остальных находящихся здесь магических вещей.
        Заинтересовавшись этим, казалось бы, случайно сюда попавшим предметом, хотя по идее здесь не могло находиться ничего, кроме артефактов, создающих портальные камни, я, увеличив свою чувствительность, постарался более подробно рассмотреть его менто-информационное поле.
        С помощью ментоинтерфейса выстроив виртуальную мо дель этого непонятного предмета, я увидел, что он обладает намного более сложно организованной внутренней структурой. Видимо, этот артефакт хотя и выглядел внешне совершенно не похожим на остальные подобные магические предметы, но был более совершенным и сложным магическим устройством. Создавалось впечатление, что все остальные лежащие тут артефакты - это какой-то массовый продукт, ширпотреб, а этот был неким эксклюзивно изготовленным на заказ экземпляром. И создание возвратных камней было лишь одной из возможных его функциональных возможностей. Я почему-то сравнил его с неким мультикомбайном, способным выполнять множество операций, стоит только ввести алгоритм их реализации.
        «Он мне нужен», - понял я.
        Поэтому, подойдя к Лениавесу, я тихо сказал:
        - Берём вон тот, - и указал корнолу на привлёкший моё внимание артефакт, предположительно предназначенный для создания возвратных камней, но на самом деле являющимся чем-то намного более универсальным, сложным и многофункциональным.
        Оборотень посмотрел на него:
        - И чем же он нам интересен? По-моему, он вообще неисправен.
        - Сейчас это не имеет значения, - ответил я и, заметив его возмущённый взгляд, сказал: - Не переживай, исправный я тебе достану. Если это так необходимо, то добуду его уже завтра. А этот нужно брать сейчас. - И гораздо тише, только для него, объяснил: - Его нужно забрать хотя бы потому, что он не такой, как все остальные, - и обвёл рукой полупустые полки.
        - Хорошо, - согласился он и обратился к девушке: - Мы возьмём этот, - и кивнул на одиноко стоящего магического комбайна.
        - Ой, - оторопела Дея, - знаете, не хочу вас обмануть или ввести в заблуждение. Но этот артефакт никого не интересовал до вас. Говорят, что он бракованный, и никто не хочет рисковать. Ведь вернуть его уже будет невозможно. - И она вопросительно посмотрела на корнола.
        - Ну а мы всё-таки рискнём, - улыбнулся Лениавес, - тем более он приглянулся нашему неугомонному другу. - И он указал на меня. - Так что, Дея, давайте оформлять его выдачу.
        - Хорошо, - согласилась девушка и быстро заполнила все необходимые документы. - Теперь он ваш. Владейте.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я, убирая артефакт к себе в «инвентарь». - Ну всё, здесь мы дела закончили, можно двигаться дальше. - И, посмотрев на демонессу и корнола, уже тише напомнил: - Дея, не забывайте, мы ждём вас сегодня вечером в «Жирном борове», чтобы заключить с вами контракт.
        - Да, конечно, я помню, - кивнула девушка.
        - Хорошо, тогда прощайтесь. - И, подмигнув Лениавесу, подхватил Мука под руку и направился к выходу. - Мы подождём тебя в общем зале, - усмехнулся я и быстро прикрыл за собой дверь, чтобы не слышать наигранно возмущённого голоса корнола.
        Оборотень отсутствовал минут пять, потом вышел из двери портальной площадки и, не произнеся ни слова, направился к выходу из зала.
        Уже практически дойдя до двери, ведущей на улицу, он тихо сказал:
        - Даже не спрашивай.
        - Да и не собирался, - честными глазами посмотрев в его отрешённое и серьёзное лицо, с чистой совестью солгал я.
        Оказавшись за пределами здания портальных площадок, корнол спросил:
        - Куда теперь?
        Я прикинул, сколько сейчас времени, и, поняв, что ещё не такой уж и поздний вечер, ответил:
        - Пойдёмте-ка посмотрим на нашу резиденцию, заодно и сообразим, что мы можем с ней сделать, - и направился в сторону квартала магов, на самой границе которого и располагалась наша будущая постоянная точка пребывания, то есть резиденция нашей уже существующей гильдии.
        Кстати, Вирт именно её адрес и зарегистрировал как наш основной. Поэтому отступать нам было уже некуда. Придётся вплотную заняться этим приобретенным мной зданием.
        Хотя его и окутывала столь странная слава, но моя интуиция упорно твердила, что именно со мной в этом доме ничего не должно случиться. Правда, мне не очень была понятна моя уверенность в этом, однако я чётко знал, что, пока я сам не разберусь со всеми странностями купленного мной для нас и нашей гильдии дома, входить моим друзьям в него строго воспрещается. И потому они туда не войдут, по крайней мере до тех пор, пока я им этого не позволю.
        Когда мы, направляясь в сторону нужного нам дома, пересекали уже не такой оживлённый, как днём, сектор мастеровых, внезапно сработала моя интуиция. Остановившись, я постарался понять, что же зацепило меня.
        - Что? - спросил меня Лениавес, также останавливаясь и осматриваясь.
        - Пока не знаю, - ответил я, принюхиваясь к какому-то слабому запаху, идущему откуда-то из закоулка слева.
        «По-моему, это оно», - произнёс про себя я и, повернувшись к своим друзьям, сказал:
        - Нам туда.
        - А что там? - удивлённо посмотрел в указанный небольшой темноватый переулок корнол.
        - Запах, - ещё раз потянув носом, ответил я и поспешил в указанную сторону.
        Ну а кроме запаха было ещё и какое-то непонятное предчувствие.
        - Нужно поторапливаться, - сказал я своим друзьям. И ускорил шаг.
        С каждым пройденным метром усиливался этот непонятный и странный аромат, и, уже проскочив несколько домов и подойдя ближе к его источнику, я понял, что это запах обработанной неизвестным, каким-то терпким и необычным составом кожи.
        Состав не смог определить и Искатель, лишь частично идентифицировав его компоненты. Его основу составляли различные органические и минеральные добавки, которые так и остались нераспознанными.
        Из этого следовал один интересный вывод: где-то впереди находится необходимая мне кожевенная мастерская, что самое важное, какая-то необычная, коль ментоинтерфейс ничего не смог сказать о ней, используя уже не только свои рабочие базы, но и базу Вирта, дополненную информацией, полученной из баз станции, и уже частично залитыми в неё данными из инфокристаллов библиотеки города древних магов.
        Но почему нужно поторапливаться, я так пока и не сообразил.
        Однако послышавшийся в конце переулка вскрик и последовавшая за ним грубая ругань подсказали мне, что движемся мы в нужную сторону и причину нашей спешки скоро сможем выяснить.
        Крик, который мы слышали, раздался из небольшого промежутка между двумя крайними домами, один из которых и привлёк моё внимание сильным запахом обрабатываемой кожи, распространившимся чуть ли не на четверть квартала.
        «По-моему, мы вовремя», - мысленно прокомментировал Лениавес развернувшуюся перед нами картину.
        А наблюдали мы сейчас следующее.
        Двенадцать существ разных рас стояли напротив двоих других. Четверо из большей группы были сильными магами, остальные восемь - хорошо вооружённые наёмники. Хотя, конечно, они больше напоминали каких-то бандитов с большой дороги, нет, не экипировкой, а своими повадками и поведением. К тому же наёмники всегда стараются держаться настороже, а эти вели себя как-то уж слишком свободно. Видимо, чувствовали за собой не только силу присутствующих рядом с ними магов, но и тех, кто стоит за ними.
        Однако оружие и доспехи у этих бандюг и правда были неплохими. Все как минимум с внедрённым плетением, укреп ляющим материальную основу носителя. Кроме того, в часть оружия было вложено плетение энергетического удара на основе ментоэнергии стихии огня. А у одного наличествовала пара мечей, которые вообще были какими-то древними артефактами с кучей всевозможных внедрённых в них плетений, изготовленными из странного необычного материала, имеющего свойства металла, но не являющегося им. Искатель вообще предположил, что это окаменелая органика. Отсюда следовало, что эти мечи неимоверно лёгкие. А значит, для их действительно эффективного поражающего эффекта тот, кто ими фехтует, должен был работать на невероятных скоростях.
        И это явно был не тот демон, что сейчас владел ими. В нём я не видел особых навыков опытного бойца. Он, похоже, даже не представлял всей их ценности.
        Да и судя по магической начинке, эти мечи предназначены были явно не для человека или кого-то из иных представителей срединных и верхних миров. Владеть ими должен был какой-то очень тёмный и сильный демон, и притом обладающий не слабыми магическими способностями. Так как всю энергию для активации и поддержания работы плетений подобные мечи брали у своего носителя.
        Так вот эта не очень дружелюбно настроенная компания представителей разных рас и народностей - был, кстати, среди них кто-то из светлых планов, но не ангел - сейчас наседала на двух демонов. Один из них был достаточно пожилым, немного сгорбленным стариком, второй же молодым и, судя по разбитому лицу, очень горячим демоном. Но эти двое явно не были родственниками, слишком сильно они отличались как внешне, так и внутренне. Хотя их менто-информационные поля носили одну общую черту: в них превалировала смесь практически идентичных тёмных ментоэнергий.
        «Явно соотечественники, из одного тёмного плана», - догадался я, как только посмотрел на выданное Искателем аналитическое заключение.
        Нападающие, да и их жертвы нас пока не заметили, сам не знаю почему, но я, как и корнол, и Мук, стали перемещаться очень тихо и незаметно, будто двигались по вражеской территории, тому же городу мёртвых. Вот и получилось, что о нашем присутствии пока никто не догадывался, и мы имели прекрасную возможность как разобраться в происходящем, так и принять какое-то решение.
        Дав знак рукой своим спутникам замереть, я постарался оценить обстановку.
        «Какая-то шпана при поддержке сильных магов, - рассуждал я, - причём, похоже, маги их и наняли. Но для чего?»
        Разговор между магами и теми двумя демонами, видимо, уже прошёл, и, похоже, закончен он был не так, как того желали маги, и сейчас должна была наступить закономерная, по их мнению, развязка. И ничем хорошим она для двух демонов закончиться не могла.
        Наёмники обнажили оружие и неторопливо двинулись в их сторону.
        Молодой демон ощерился и выставил перед собой небольшой кинжал, отодвинув пожилого себе за спину.
        Один из магов, стоящий напротив него, произнеся себе под нос что-то презрительное в его адрес, взмахнул рукой и кинул в направлении приготовившегося продать свою жизнь подороже демона не очень мощное парализующее заклинание.
        Ему хватило и этого. Он замер, не в состоянии пошевелить ни рукой, ни ногой, превратившись в немую статую обречённого на смерть существа.
        Теперь уже дедок, стараясь прикрыть его своим щуплым старческим телом, прихрамывая на одну ногу, вышел вперёд и встал перед замершим молодым.
        Маг, стоявший немного в стороне от этой толпы и общей разборки, только усмехнулся на это поведение старого демона.
        - Ну-ну, - произнёс он и, уже открыто хохотнув, небрежно бросил: - Убить их. Только сделайте это медленно. Пусть это послужит наказанием им, - маг кивнул на две замершие посреди переулка фигуры, - за отказ от нашего щедрого и такого великодушного предложения.
        Дед на эти слова презрительно сплюнул ему под ноги, но ничего не сказал. Маг же, вальяжно пожав плечами, продолжил:
        - Ну а главное, это будет наглядным уроком всем остальным. От нашего предложения не стоит отказываться, да ещё и в такой нелестной форме, - снова усмехнулся он и махнул рукой наёмникам: - Приступайте. - Однако, немного подумав, добавил: - Хотя постойте. Кури, - обратился маг к одному из трёх других, - поставь купол, незачем нам к себе пока привлекать особое внимание.
        Мне этот маг, как только он заговорил, очень не понравился. Так что, услышав о куполе, я подумал:
        «Да. Да. Ставьте. Нам он тоже очень пригодится. - И уже мысленно обратился к своим друзьям: - Лениавес, на тебе наёмники. - Тот в ответ на мои слова только кивнул и очень тихо вытащил лук. - Мук, каких из магов сможешь гарантированно уложить за один-два удара?» - спросил я у нашего демонёнка.
        «Главарь прикрыт очень мощной защитой, - ответил он. Это я видел и сам. - С ним придётся повозиться, потребуется минут десять. Так что он не подходит под поставленную тобой задачу. И второй, тот, дальний, с тёмной энергией смерти в ауре. Это магистр магии смерти или очень сильный некромант, он мне в принципе не по плечу. У меня в арсенале нет ни одного заклинания, способного его повредить».
        «Понятно», - ответил я.
        «Двое других не представляют особой угрозы», - закончил Мук.
        «Хорошо, - резюмировал я, - на мне главарь и магистр смерти, два других мага - на Муке, ну а ты, Лениавес, постарайся сделать так, чтобы никто из наёмников за то время, пока мы разбираемся с магами, не убил никого из этих двоих. Они нам нужны».
        После этого у нас было буквально несколько секунд на подготовку. Как раз столько, сколько требовалось магу, тому самому Кури, к которому обратился главарь, чтобы поставить изолирующий купол. С его установкой мы и начнём действовать.
        В вечернем воздухе появилось энергетическое поле, которое и послужило сигналом к нашим действиям. Его возникшая зеленоватая полупрозрачная плёнка накрыла замершие в конце проулка тёмные фигуры в паре метров за нашими спинами.
        «Конструкт пятого уровня. Описание: энергетическое поле. Свойство: полное поглощение колебаний воздуха на внешней границе. Длительность функционирования при текущем вложенном объёме энергии - тридцать минут».
        И мне на виртуальный экран было передано плетение его активирующее, а также несколько вариантов по деактивации данного плетения. Однако сейчас это не входило в мои планы. Даже наоборот.
        «То, что нужно, - подумал я и отдал команду своим: - Начали!»
        Мук и корнол стали действовать практически одновременно, лишь на пару мгновений отстав от меня.
        Расстояние до противников были небольшое, поэтому достигнуть ближайшей цели не составляло большого труда. Меньше мгновения - и я появляюсь за спиной главаря. Он только сейчас заметил моё присутствие. Как, впрочем, и все остальные.
        Исследовать структуру его защиты мы успели заранее, и Вирт уже набросал алгоритм её деактивации без применения магии. Сейчас он наложил созданную виртуальную модель на реально видимую мной структуру с отмеченными на ней узловыми точками, с которыми мне придётся работать. Единственное, что я хотел сделать, - это при добивающем ударе вложить в клинок поглощение сути. У столь сильного мага обязательно должно было быть что-то полезное.
        Поэтому - шаг вперёд и подготовленная связка ударов, разработанная специально для моих парных клинков.
        Семь быстрых ударов, слившихся в единое движение, - и мой меч проникает за границу защитного поля мага.
        Поглощение сути.
        Удар. Оружие вошло в область ключицы под необычным углом, повернутое строго под определённый градус, и проткнуло сердце мага.
        «Регистрация ментоактивного модуля девятого уровня», - отрапортовал Искатель.
        Тело мага не успело ещё упасть на землю, как я быстрым скользящим шагом перемещаюсь ко второму магу. Некроманту.
        У него не было столь сильного защитного поля. На его пробитие мне понадобилось всего два удара. Третий был также направлен в узловую точку его менто-информационного поля.
        Поглощение сути.
        «Регистрация нестандартного ментомодуля пятнадцатого уровня», - удивил меня ментоинтерфейс.
        «Что это я у него смог зацепить такого необычного?» - между делом подумал я, дав задание Вирту провести анализ полученных конструктов.
        Сам же продолжил.
        Поглощение сущности и ментоэнергии существа.
        И этот маг через несколько секунд валится к моим ногам.
        Осматриваюсь.
        Оба противника Мука тоже лежат безжизненными трупами. Лениавес же отстреливает обративших на нас внимание бандитов. Трое уже мертвы. Осталось пятеро. Один, тот, что владел мечами-артефактами, используя какой-то мощный амулет, прикрылся защитным полем и собирался прорваться сквозь моих друзей. Нападающие, выбрав этот переулок, и сами оказались в роли загнанных жертв. Перед ними была высоченная глухая стена.
        «Лениавес, переключайся на оставшихся, - отдал я приказ оборотню. - Мук, помоги ему». - А сам сделал шаг навстречу ощерившемуся бандиту.
        И только сейчас понял, что всё будет не так просто. Хоть он и не знал всех возможностей своих мечей, но по крайней мере ударные и режущие их свойства использовал в полной мере. Это был очень, очень быстрый демон. И скорости ему добавляли сами мечи, вытягивая его собственную энергию.
        Однако даже его нынешней ловкости и силы удара было недостаточно, чтобы достать меня. Да и шанса такого я ему предоставлять не собирался. Действовал я по совместному алгоритму, составленному Искателем, использующим свою собственною ментомодель, виртуальную модель, созданную Виртом, и мои же способности и предчувствия.
        Получилось всё идеально. Как только он двинулся в мою сторону, я резко приблизился к нему и заблокировал его руки. Пока он пытался перехватить оружие для удара мне в спину, я ударом двух быстро выхваченных на возвратном движении кинжалов пробил его защитное поле.
        Но удары не ранили демона. Однако этого и не требовалось. Я с размаха пнул его ногой в промежность, а потом незаметно как оказавшейся в латной рукавице рукой ударил в район переносицы, пробив ему череп и вогнав часть кости в мозг.
        Демон медленно сполз по мне на землю, так и не выпустив оружие из рук.
        Поле боя было за нами.
        Только что свалился последний наёмник со стрелой в глазу.
        - Это вы владельцы кожевенной мастерской? - обратился я к удивлённо смотрящим на нас демонам и кивнул в сторону выхода из проулка.
        - Да, - несколько заторможенно ответил мне пожилой.
        - Понятно. - И я повернулся к корнолу и Муку: - Идите с ними и ждите меня у них, я подойду через двадцать минут.
        Лениавес огляделся по сторонам и спросил:
        - Почему не сейчас?
        - Нужно тут прибраться, - ответил ему я и указал на трупы. - Быстрее, времени в обрез. Да, и снимите заклинание с молодого, он парализован.
        Тот немного подумал и ответил:
        - Хорошо, - а подойдя к демонам, махнул рукой Муку: - Ты это сделаешь быстрее.
        Мук подошёл к парализованному демону и, проделав что-то буквально в течение нескольких секунд, проговорил:
        «Всё готово. Только у него очень сильно будет болеть всё тело и голова минут через пять. Нужно поторопиться».
        - Понятно. Идите, - распорядился я, выглянув в переулок и убедившись, что там никого сейчас нет. По крайней мере, из тех, кто мог бы как-то нам навредить.
        Кое-кого я всё-таки своим радаром засечь смог, но он так умело замаскировался, спрятавшись в куче какого-то мусора, что, даже стой ты рядом с ним, ничего не возможно было заметить. Однако нам этот наблюдатель не страшен.
        Корнол взял под руку не очень хорошо двигающегося молодого демона и вслед за молчаливо посматривающим на нас пожилым, так и не произнёсшим больше ни слова, двинулся в направлении их мастерской. Процессию замыкал Мук.
        Проследив за тем, как они скрылись в дверях небольшой лавки на первом этаже дома, я двинулся к примеченной мной куче мусора.
        Подойдя к ней, я, будто обращаясь к себе, тихо произнёс:
        - Работаем по старой схеме. Следишь и смотришь, чтобы тут никого не было. Если кого замечаешь, то не кричишь, а бежишь ко мне и предупреждаешь. Если понял, не отвечай, а подай знак.
        Ждать долго не пришлось. Буквально через секунду одна из кочек слегка качнулась.
        - Хорошо. Сначала дело, а потом нам нужно будет с тобой поговорить. - И я развернулся в сторону проулка.
        Как только я отвернулся от кучи мусора, то почувствовал, что взгляд, ранее направленный в мою сторону, сейчас уже обшаривает все близлежащие окрестности, стараясь обнаружить тех, кто может обратить внимание на то, что я тут делаю.
        «Молодец парнишка», - подумал я о молодом эльфаре, что остался лежать, спрятавшись в куче мусора.
        И что странно, парень настолько хорошо сливался с толпой, что я заметил его, только когда мы оказались в относительно спокойном месте, где посторонних не встретишь. Да ещё это пристальное его внимание выдало место его расположения. Тем более и сторожевой круг его потом приметил.
        Однако мальчишка уже проявляет незаурядные способности, похоже, это у него в крови. Вот только не нужно ему становиться убийцей, постараюсь найти для него что-то более подходящее.
        Вернувшись в проулок, я занялся сразу двумя вещами. Первое - это мародёрство. Собрал всё, начиная с денег и магических предметов - в этот раз я не стал оставлять артефакты - и заканчивая оружием и доспехами.
        Получилось не так и мало. Наличными было порядка десяти тысяч кредитов, в основном деньги были у магов. Плюс у каждого из них были банковские кредитные карточки, пока я не знал, что с ними делать, но то, что без дела они лежать не будут, в этом я не сомневался, особенно если за них примется Вирт.
        Дальше. Пять защитных амулетов, два из которых были достаточно мощные, - у одного из магов и у бандита с мечами, а ещё один так вообще седьмого уровня, это тот, что был у главаря.
        Кроме того, различная мелочовка. Кольцо невидимости, способное сработать несколько раз и потом требующее зарядки, пара боевых колец. Браслет увеличения силы. Какой-то непонятный амулет в виде цепочки, способствующий ускорению воспроизведения плетений. Множество свитков лечения сильных и слабых ран. Несколько свитков опознания. И пять возвратных камней. Причём четыре из них были телепортационными магическими камнями.
        Доспехи, двенадцать комплектов. На бандитах были укреплённые магией доспехи. На магах же оказались кольчуги не только с плетениями, укрепляющими материал, но и наложенным поверх него заклинанием, частично отводящим физические атаки.
        Кроме того, оружие. Семь магически укрепленных мечей, два из которых были ещё и с внедрённым плетением энергетического удара на основе магии огня. Магические и обычные кинжалы как у магов, так и у наёмников. Ну и пара артефактных мечей с кучей нераспознанных плетений, в основе которых лежало использование магии хаоса, над которыми ещё следовало поработать.
        Ну и второе. Теперь следовало избавиться от трупов.
        Проверив карту, я нашёл ближайший мусорный утилизатор в трёхстах метрах отсюда. Правда, чтобы до него добраться, следовало спуститься на нижний уровень станции. Я уже хотел поискать другой, как неожиданно Вирт нашёл непонятный маршрут, ведущий практически в нужный мне сектор станции, и начинался он от стены этого проулка.
        Подойдя к выделенной на карте точке, я увидел перед собой монолитную поверхность стены какого-то старого дома. Однако просканировав её, я с удивлением обнаружил странный проход, идущий вниз, вход в который был замаскирован наложенной на него ложной панелью, изображающей стену.
        Сместив её в сторону, я проверил пригодность этого хода к перемещению по нему и, убедившись, что спокойно смогу спуститься на следующий уровень, быстро собрал все разбросанные по переулку тела в «инвентарь» и скрылся в темноте найденного прохода.
        Пять минут - и я на месте. Эта часть нижнего уровня станции совершенно не использовалась её жителями, и поэтому здесь встречалось довольно много интересных вещей, которые следовало бы проверить в будущем.
        Например, пока я шёл, то заметил какой-то небольшой, отдающий энергией жизни ящичек, стоящий в углу одного из помещений, мимо которых я проходил. Естественно, я его прикарманил.
        До места я добрался быстро.
        По уже отработанной процедуре Вирт запустил утилизатор, я туда сбросил тела.
        Пара минут - и ящик утилизатора пуст.
        - Покойтесь с миром, - пробормотал я и направился в обратную сторону.
        И не успел пройти и сотни шагов, как заметил странный след, ведущий в ту же сторону, что направлялся и я.
        «Не хозяин ли это той самой коробочки, которую я так неосмотрительно прихватизировал?» - подумал я, прокравшись по найденному следу.
        Однако нет, буквально за пару домов до нужного здания след отвернул в сторону.
        «Проверить или нет?» - спросил я сам у себя, уже сворачивая в сторону.
        Несколько минут - и я у входа в здание. И в нём явно чувствуется какое-то сильное и мощное магическое существо. Что самое плохое, оно тоже обнаружило меня. Не знаю как, но это нечто (?), или некто (?), почувствовало моё присутствие. И почему-то готовилось к смерти, однако при этом собиралось и меня утащить за собой. Ни особой злобы, ни страха я не ощутил. Только сильную боль и желание, чтобы побыстрее эти мучения закончились.
        Осторожно пробравшись в здание, я тихо стал подниматься на второй этаж. Оттуда ощущалось присутствие жизни и туда же вёл странный след.
        «Ну и что мне делать?» - задался я вопросом, всё-таки найдя того, кто старался укрыться в этом здании.
        Если честно, я понятия не имел, что это за существо. Оно если и не полностью разумное, то уж полуразумное точно. Ни Вирт, ни ментоинтерфейс определить его видовую принадлежность не смогли. Магической энергии жизни, воздуха и земли в нём было с избытком. Но сейчас этот бедолага находился в очень плачевном состоянии. Как я понимал, жить ему оставалось буквально считаные минуты. Он и забился сюда, чтобы спокойно умереть.
        Но вот кто нанёс этому чуду природы такие раны, я понять не мог. Но то, что это были «добрые разумные», я не сомневался, большинство ран были резаные и нанесены мечами, а из некоторых мест торчали обломки стрел.
        «Похоже, на него кто-то охотился», - понял я.
        Не знаю, что меня толкнуло на это, может, слишком избитый и потрёпанный вид этого существа, а может, и то, что, как утверждал Искатель, это с вероятностью, превышающей семьдесят процентов, детёныш какого-то травоядного животного, а значит, не хищник, но я решил ему помочь.
        - Тихо, малыш, - как можно мягче произнёс я, - полежи спокойно. Сейчас тебе станет немного легче. - И наложил на него заклинание излечения средних ран.
        Это существо как-то странно заскулило и попыталось подползти ко мне поближе.
        - Не нужно, не шевелись. Тебе нельзя, - всё так же мягко и тихо проговорил я, - лежи тут. А лучше поспи. - И я наложил ещё и усыпляющее заклинание, причём тройное, чтобы зверёк не проснулся во время лечения.
        Потом вытащил из своей сумки камень лечения и хотел приложить его к какой-нибудь из ран на теле этого непонятного детёныша. Диагност утверждал, что самые сильные повреждения в районе позвоночника. Он сломан в нескольких местах. Вот откуда столь странный след. Этот детёныш полз сюда, стараясь убежать откуда-то.
        Я осторожно подошёл к этому зверёнышу, напоминающему большого медведеподобного бульдога с огромными длинными лапами или худющую панду.
        Так, теперь стрелы. Их оказалось восемь. Я аккуратно, воспользовавшись знаниями, полученными от Искателя, вырезал все стрелы из тела этого большого детёныша неизвестного мне зверя. После этого просто вложил в одну из ран на его спине камень жизни плюс дополнительно наложил на него столько магических заклинаний по излечению, сколько позволил мне Вирт, без опасений убить это животное. И в дополнение четвёртое усыпляющее заклинание.
        «Проспать он должен часов двадцать» - это следовало из тех расчётов, что предоставил мне кластер. Значит, приду проведать его завтра, сделал я себе пометку на память.
        Но вот что тут за охотнички завелись и на кого они охотятся, мне стало крайне любопытно. Очень уж не понравилось мне то состояние, в котором пребывал этот детёныш. И было не похоже, что это результат охоты. Больше походило на какое-то издевательство, пытки или опыты. А такое нужно в корне пресекать.
        Один подобный ковен пытался за счёт жизни других получить себе могущество, а тут, мне кажется, что-то подобное, но жизнь они заменяют на боль и страдания.
        Выйдя на улицу, я, чтобы замести следы, лёгкой вариацией заклинания «Ментальный удар» устроил здесь небольшую пыльную бурю, превратив пол в поверхность, покрытую нетронутым слоем пыли.
        Теперь детёныша никто не найдёт, даже если кто-то его и будет специально разыскивать именно здесь. Ну а тот если и проснётся сам до моего прихода, то, думаю, даже не высунет носа за пределы здания. Почему-то в этом я был уверен на все сто процентов.
        Операцию по заметанию следов я повторил ещё дважды, последний, когда подошёл к пути, ведущему наверх, в квартал мастеровых.
        Выбравшись в переулок, я увидел, что купол ещё на месте, а значит, я не потратил на всё про всё и тридцати минут.
        Теперь займёмся оставленными здесь Лениавесом с Муком, демонами и молодым эльфаром.
        Сначала эльфар.
        Подойдя к куче с мусором, я сказал:
        - Выбирайся. Что здесь было?
        - В проулок никто не входил, только один из ваших спутников выглядывал из того здания, где они скрылись, - отчитался Глеос, пряча глаза.
        - Понятно, - кивнул я и задумался на пару мгновений: по сути, с тем, как быть дальше с этим мальчишкой-эльфаром, я уже решил, нужно было понять, когда это сделать. А вот он, похоже, оставался в неведении, и немного затянувшееся молчание, видимо, стало давить на него, так как он в конце концов понурившись спросил:
        - Я вам не подхожу?
        - Почему? - удивился я.
        - Вы заметили меня, - только и произнёс он.
        - И что? - всё ещё не понимал я.
        - Остальные этого не могут, - пояснил Глеос.
        - Ну и что? Не могут и не могут, а я смог. Не в этом суть. - И, поняв, что тянуть - только ещё больше играть на нервах у парня, сказал: - Не нужно больше ничего доказывать или следить за нами, сегодня вечером подойди ко мне в гостинице. Поговорим. И приводи свою сестру.
        Парнишка настороженно посмотрел на меня.
        - Зачем? - тихо, но твёрдо спросил он.
        Я усмехнулся:
        - Думаю, ты будешь не против, если вместе с тобой к нам в гильдию мы примем и её.
        Эта новость выбила парнишку из колеи.
        - Но у нас нет денег, - выдавил он.
        - Кто-то говорил о деньгах? - И я похлопал его по плечу. - Иди и приводи сестру. И не забудь помыться, а то аромат от тебя… - И я вновь усмехнулся.
        - Да, мастер Крей, - обрадованно, но при этом всё ещё недоверчиво проговорил парнишка.
        Я же, отворачиваясь от него и уже собравшись сделать шаг по направлению к мастерской, добавил:
        - Ты же знаешь, мы своих не бросаем.
        И пошёл к тем, кто так же скоро должен был пополнить нашу гильдию. Я почему-то был в этом полностью уверен.
        Эпилог
        Система ХР-125265АК. Объединённое содружество.
        Патрульная станция слежения спасательной службы
        - Сэр! - В кабинет старшего дежурного смены майора Рхата влетел недавно прибывший лейтенант Киро. - Сэр, - вытянувшись в струнку и уже обращаясь к майору по всей форме, повторно произнёс он, - там непонятный сигнал. Главный аналитик смены капитан Рогак просил срочно вызвать вас.
        - Ну что там? - Рхату было лень выслушивать очередную шутку капитана. Тот имел привычку гонять новичков по делу и без дела, и поэтому такие фортели были вполне в его духе.
        Однако, если следовать протоколу, Рхат обязан был отправиться на пост слежения, и так как его уже разбудили, то он решил самолично сделать выволочку этому шутнику.
        - Пойдём, - даже не став выслушивать ответ лейтенанта, уже более энергично произнёс Рхат и, поднявшись с дивана, вышел из своей каюты.
        Эта станция считалась спокойным захолустным местом. Здесь в основном или проходили практику новички, набираясь опыта, или отсиживались такие старые вояки, как сам майор, которым ничего более по служебной лестнице уже не светило, но которые ещё дорабатывали выслугу или просто пока не вышли на пенсию. Поэтому здесь ничего экстренного произойти не могло.
        В результате сейчас майор, по дороге к стационарному посту слежения, проговаривал про себя колкое и едкое замечание, которое смогло бы втоптать в этот наномодифицированный металлический пол несносного шутника.
        «Мог бы придумать что-нибудь новенькое, - пробурчал про себя Рхат, входя в помещение. Однако, только оказавшись там, он почувствовал какую-то напряженность в воздухе и понял: - Шутками тут и не пахнет».
        - Что произошло? - сразу обратился Рхат к сидящему в кресле капитану.
        - Не поверишь. Получен сигнал от одного из спасательных маячков.
        - Ну и что тут необычного? - удивился майор. Такие сигналы их станция, хотя она и находилась на окраине Объединённого содружества, обрабатывала по нескольку десятков тысяч в месяц.
        - Ты не понял, - проговорил Рогак, - сигнал получен с планеты, находящейся в одном из закрытых секторов. Я просмотрел каталоги. В сектор, где находится эта планета, доступ запрещён постановлением совета более десяти тысяч лет назад. Точной даты нет. Но там стоит одна интересная пометка. Ограничение доступа не снимать. И длительность этого приказа - бессрочно.
        - И что ты предлагаешь? - уточнил майор, он своим старым армейским нюхом учуял грядущие неприятности.
        - Уже ничего, - честно ответил ему капитан. - Сигнал автоматически был перенаправлен куда-то в глубь содружества. Просто теперь мы должны быть готовы. Правда, сам не знаю к чему.
        Последствия этих событий не заставили себя долго ждать. Уже через несколько часов на станцию пожаловали какие-то странные субъекты, которые молча опечатали все помещения, изъяли все хранители информации и, прогнав весь персонал через сканирование памяти, затёрли любые воспоминания о произошедшем на этом посту слежения.
        После чего был издан приказ о расформировании этого заштатного формирования корпуса спасательной службы. Его персонал был распределён по другим аналогичным объектам.
        А ещё через несколько суток на станции слежения произошёл взрыв в отсеке энергохранящих элементов, который полностью стёр её, превратив в горстку разбросанной в космосе пыли.
        О дальнейшей судьбе майора, капитана и лейтенанта так никто никогда и не узнал.
        Сноски
        1
        Идёт мужик ночью по кладбищу. Встречает другого и говорит:
        - Слушай, пойдём со мной, а то я боюсь!
        - Пойдём!
        Дошли до середины кладбища, второй и спрашивает:
        - А чего ты боишься-то?
        - Покойников.
        - А чего нас бояться?
        2
        Нейтралы - сокр. от нейтральных миров.
        3
        Крост - аналог чёрта.
        4
        Гуорл - хищный единорог из нижних миров, верховое животное. Неприхотлив, всеяден, очень вынослив.
        5
        Крахт - аналог чёрта.
        6
        Поймали аборигены американца, француза и русского и решили над ними поиздеваться. Дали каждому по два бильярдных шара и посадили в отдельные, совершенно пустые камеры. Сказали, что того, кто лучше других научится владеть шарами за три дня, отпустят.
        Проходит три дня. Входят к французу, он шарами жонглирует, глотает их, обратно испускает. Аборигены впечатляются, идут к америанцу. Тот шарами взглядом управляет. Заглянули к русскому. Видят, сидит он на полу, а шаров нет.
        - Парень, ты куда шары-то дел?
        - Да не знаю, ребята. Один сломал, другой потерял.
        7
        Трелак - раса демонов.
        
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к