Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Мир Успеха Дмитрий Владимирович Михалек
        Мир Успеха #1
        Рикки Джонатан, являясь сыном известных археологов, с самого детства был одержим загадками и тайнами древних руин, историей народов и секретами, которые ставили в тупик современных учённых. Не подозревая, что у планеты Земля есть копия, он попав туда в числе многих, открывает для себя новый удивительный мир - Мир Успеха. Неизведанное, заманчивое, полное секретов, до которых никто ещё не добрался, это место стало его воплотившейся мечтой. Но самое главное - этим миром управляла Игровая система! Теперь он один из Игроков и в месте, где мифы и легенды переплетаются с реальностью, ему предстоит долгое путешествие. Он столкнётся с истиной, которая перевернёт саму суть Древней истории…
        Мир Успеха
        Зеркало - отражение души.
        Мир - отражение поступков человеческих.
        Глава 1. Мир другими глазами
        МИР УСПЕХА.
        - Приветствую вас, игроки, в нашем центре развития! Редкие навыки! Скидки на приобретение очков характеристик! Еженедельные турниры и розыгрыши! Всё это можно получить здесь и сейчас! - Кричала милая девушка со звериными ушками.
        Мир, о котором Рикки не смел и мечтать, оказался так близко... буквально в отражении.
        Люди привыкают видеть окружение под прямым углом. Но стоит скосить взгляд чуть в сторону, посмотреть немного иначе, и то, что казалось повседневной обыденностью, преподнесет нечто новое.
        Миллиарды людей каждый день смотрят в отражения: в зеркала, витрины, стекла проезжающих машин, лужи, что оставил недавно прошедший дождь. Кто пристально, а кто лишь украдкой. Но задумываются ли они: сколько тайн и загадок таят в себе эти отражения?
        А что если вглядеться более пристально?
        «Подходите ближе…
        Ведь чем больше вам кажется, что вы всё видите, тем проще вас обмануть».
        Порой сложно отличить реальность от забвения. Непонятные вещи случаются с нами довольно часто, но мы не всегда обращаем на них внимание. Чтобы раскрутить колесо жизни, изменить заданное твоей судьбе направление, зачастую нужна лишь малость. Кто-то прочитает интересную книгу или посмотрит фильм, а кто-то, как Рикки, за последние десять часов выпьет три крепких кофе, но все равно с трудом будет удерживать глаза открытыми.
        - Градис! «Низвержение»! Кастелла! Маскир! Ады справа через пять сек. Мангуст! Болт под пяткой этого громилы. Не забудь! - Рейд-лидер контролировал процесс игры, отдавая указания и на всякий случай напоминая игрокам об их ролях. Каждый из присутствующих рейдеров понимал его волнение и как важен текущий поход.
        - Да мы в курсе. Расслабься! - Грейсон, отыгрывающий дамагера ближнего боя с ником Энергетик, тёрся возле босса, постоянно нанося урон, при этом стараясь не сорвать агр. Звук его клацающей мыши и клавиатуры легко можно услышать даже сквозь наушники.
        - 98… 95… 87… - один из жрецов отчитывал время до следующего ульта рейд-босса, монотонно бубня в микрофон количество секунд, не забывая хилять сопартийцев.
        Боссом данжа была большая деревянная кукла по имени Чревовещатель. Являясь заклинателем, он был неудобным противником.
        - Народ! Десять секунд до прыжка.
        Прыжок был необходим как мера противодействия крюкам, то тут, то там появляющимся на поле боя. В случае удачного каста они станили игрока, вешая ДоТ[1 - 1. ДОТ (СОКР. АНГЛ. DAMAGE OVER TIME - УРОН ВО ВРЕМЕНИ) - урон, который наносится на протяжении промежутка времени. На одном враге/игроке может быть несколько ДоТов.] на медлительность и тем самым переагривая на себя внимание босса. Довольно отвратительный скилл, и первые три попытки их клана попытаться просчитать места появления этих крюков провалились. Поняв, что их возникновение рандомно, команда сочла за лучшее прыгать всем, кроме танков. Тем попасть под крючья было даже полезно.
        Данная попытка клана «Кара Дьявола» взять Седьмую башню Звёздного неба была девятнадцатой по счёту. Прошлые шесть башен уже были пройдены, и вот месяц назад анонсировалась новая. Эти данжи были особенными и отличались от остальных прежде всего тем, что всегда имели наивысшую сложность для прохождения. Для начала их нужно было найти. А для этого необходимо иметь часть карты звёздного неба игрового мира и подсказку, что приведёт к следующему ключу, затем следующему и так до трёх-четырёх раз. Цепочка квеста на их поиск была эпическим заданием, но получить её мог любой игрок, если его персонаж соответствовал требованиям задания. После того как данж будет обнаружен, нашедший получает месяц, для того чтобы успеть пройти его, после чего все остальные кланы и пати свободно могут пробовать сделать то, что не удалось первооткрывателям. Не пытаясь найти подсказки или секреты.
        Естественно, стать первым покорившим - всегда значимо. В этот раз повезло их клану. Поэтому все прошлые рейды сводились лишь к изучению Башни. Мобы, ловушки, способы и таймеры их обезвреживания и активации. Способности каждого моба, навыки финального босса и его особенности (типа отбрасываемых им составных частей, благодаря которым он время от времени мог восстанавливать HP или ману), все методы противодействия (необходимые зелья, баффы, предметы и так далее).
        Все способы, которые могли помочь быстро и без потерь преодолеть эту полосу препятствий. «От и до», чтобы в последнем рейде сделать всё грамотно и по максимуму эффективно.
        - 5… 4… 3… Зелья!.. Ульт!
        Каждый из двадцати четырёх членов рейда, как только прозвучала команда, выпил по три зелья. Одно давало стопроцентный резист на две секунды от «нити рабства» - заклинания, воздействующего на разум персонажа, после чего тот, словно кукла чревовещателя, использовал способности и заклинания, как собственные, так и своих предметов, против товарищей, тем самым нанося урон и запуская их на перезарядку. Оно выглядело как мощный выброс паутины по площади из рук Чревовещателя. Самый ненавистный навык.
        Второе зелье с вероятностью в три процента позволяло отразить урон от последующей атаки свыше пятидесяти тысяч единиц в трёхкратном размере в течение трёх секунд. Атака срабатывала после неудачного каста нитей и шла с разницей в доли секунды. Третье же зелье было от массового ДоТа, который вешало заклинание «мёртвая тишина». Попавший под его эффект не мог использовать навыки и магию в течение тридцати секунд. Зелье уменьшало возможность такого расклада на семьдесят процентов - лучшее из того, что было на магазинных полках.
        Пошёл отсчёт до второго ульта. Пять игроков всё же поймали дебафф, и, что самое неприятное, двое из них были хиллерами. Босс уже находился на третьей фазе и имел двадцать семь процентов здоровья. Ады, которых он призывал, являлись неживыми марионетками, состоящими из различных частей тела, и без умолку кричали на повышенной частоте, отнимая манну и передавая её создателю.
        Это могла быть кукла из одних рук и рта или же из одних голов, голов и рук и прочей мешанины. Фантазия разрабов «Сияние мёртвых городов» для трэша[2 - 2. МУСОР, ТРЭШ (АНГЛ. TRASH) - сленговое название слабых мобов, адов или лута. - прим. автора.] была на высоте. Удивительно прорисованные локации и загадки вкупе с превосходной графикой и проработанной механикой игры были тем, от чего сложно оторваться даже спустя годы.
        * * *
        Оторвав взгляд от компьютера, парень устало потер лицо. Рейд наконец-то был завершён. На часах полночь. Для студента колледжа, такого, как он, это считай детское время. Глянув на своего соседа по комнате и по совместительству лучшего друга, Рикки, потянувшись и похрустев затекшей шеей, направился в туалет. Кофе помогает не только не спать, но и стимулирует регулярно отрывать зад от насиженного кресла.
        - Чё, чувак? Снова в сортир? Ах-ха-ха, я же говорил: не пей этой дряни так много. Вот это - тема! - Грейсон приподнял банку своего энергетика, словно возвёл его на пьедестал, и тоном полного восхищения продолжил, пародируя известного любителя кольца: - Мо-о-я-я-я пре-е-елесть…
        - Да пошёл ты, - усмехнулся парень и, закрыв дверь туалета, уединился.
        Парни всерьёз увлекались компьютерными играми. О компании, что разработала «Сияние мёртвых городов», ещё пару лет назад никто и слыхом не слыхивал, но в один прекрасный день о ней узнали все, кто имел хоть малейшее представление о виртуальных играх.
        Она появилась внезапно. Без анонсов. Без презентаций на E3 и прочей шумихи. Раз и всё. Будто разработчиков вовсе не интересовало общественное мнение или деньги.
        Закончив свой уже четвертый поход за вечер, Рикки повернулся к зеркалу и с удивлением замер. Прямо на его глянцево поблескивающей поверхности виднелась странная, но в тоже время очень знакомая надпись:
        «Начать»
        - Это ещё что за дерьмо?
        Словно неоновая кнопка, блеклая из-за яркого освещения, но все же привлекающая внимание, надпись была будто вписана в обычное туалетное зеркало метровой ширины.
        Глядя на такую невидаль, Рикки помахал рукой своему отражению, дабы убедиться, что его не глючит от кофе и десяти беспрерывных часов, проведенных за компьютером. Не отрывая взгляда от надписи, словно боясь, что та может исчезнуть, позвал друга.
        - Грей! Тут чёт какая-то херня творится. Двигай сюда.
        - Неужели бабой стал? Ах-ха-ха! Я такое в кино видел, хочешь как мужик поссать, но не тут-то было, хе-хе…
        - Да иди сюда, идиот. Тут, кажется, похлеще чудеса происходят.
        - Не-е, мне лень.
        Рикки, словно завороженный, шагнул ближе и коснулся надписи. Не укусит же.
        Но как только рука прижалась к гладкой холодной поверхности, погас свет. Парня резко дернуло вперед, будто всасывая в зеркало. Он даже не успел закричать. Размахивая руками, чтобы удержать равновесие, Рикки пытался не упасть. Внутренности его сдавило в тугой комок, а воздух, казалось, закончился в легких. Не в силах вдохнуть, парень, словно нырнул на глубину, но всё это длилось лишь миг, а после всё закончилось так же неожиданно, как начались.
        Рикки лежал на гладком каменном полу.
        Давление отпустило, но он все еще чувствовал себя неважно и потому вставать не рискнул. Обычный студент понял, что скорее всего его куда-то перенесло и сейчас тот находится в огромном светлом зале с высокими сводчатыми потолками. Окон в нем не было, но свет лился отовсюду. Его давало золотистое сияние незнакомых символов. Все стены и потолок были испещрены вязью мерцающих рун.
        - О-о-ох ё-ё-ё. Что происходит?
        Парень скосил взгляд вниз. Его одежда исчезла, а сам он был закутан в черную долгополую мантию. Ткань на первый взгляд казалась плотной, но при этом невесомой. При попытке ее пощупать, рука прошла насквозь. Та была лишь оптической иллюзией.
        Пока молодой человек водил туда-сюда рукой, к нему подошел невысокий хорошо одетый... эм... кто-то.
        - Рикки Джонатан. Добро пожаловать в мир Эхо. Или, как называете его вы, земляне, мир Успеха. Прошу, следуйте за мной.
        - Воу! Неужели со мной и вправду такое произошло?! Круто! - Рикки в самом деле был рад. То, что он видел вокруг напоминало стандартную RPG. А место, где он появился, - начальную локацию. Правда, не было знакомых по играм надписей над НПС и прочей схожей информации.
        - Кто вы?
        - Я принадлежу к виду васкар'гхо, что на нашем языке означает: служащий высшему благу. Моё имя - Алакин. Следуйте за мной. По возможности я отвечу на все ваши вопросы.
        - Ну, хотя бы скажите, я не умер? - эта мысль посетила парня первой, как только он здесь очутился, и поэтому данный момент стоило прояснить сразу же. Пусть здесь и жутко интересно, но прийти к осознанию, что ты умер в туалете, было бы довольно грустно.
        - Нет, что вы, - лицо мужчины было спокойным, и из-за своего странноватого фрака незнакомец напоминал дворецких из элитных домов Англии. Такому просто априори хочется верить.
        - Хорошо. - Рикки, не спеша, двинулся за мужчиной, украдкой его рассматривая. Кожа васкар'гхо испускала слегка золотой свет. Над левым глазом, там где должна была быть бровь, горела татуировка из странных символов. Кисти его с четырьмя пальцами были длиннее человеческих на одну фалангу, а нижняя половина тела утопала в густом дыму такого же золотистого цвета, как практически и все вокруг. Если уж и сравнивать его с кем-то, то Рикки назвал бы его стандартным таким ифритом из игры «Герои меча и магии».
        - Начну по порядку. То, что я сейчас расскажу не что иное, как краткий экскурс, необходимый для всех новоприбывших. Вас, Рикки, призвали сюда по той простой причине, что ваш духовный источник имеет высокую совместимость с этим миром. Заклинание призыва S класса III ранга требует от Связующих очень много сил, компонентов и условий. Сейчас вам это ни о чем не говорит, но, поверьте, вам выпал редкий счастливый случай - попасть сюда. Вы когда-нибудь играли в компьютерные игры, молодой человек?
        - О-о да!! - Рикки был перевозбужден. С сияющими глазами слушая васкар'гхо, он крутил головой по сторонам. И начал понимать, что стал каким-то образом связан с неизвестным миром. - Может, вы еще скажете, что я, типа, избранный?
        - Смешно. - Его сопровождающий даже не улыбнулся, что в корне не соответствовало его ответу.
        - Оу, ну ладно, переживу. - Махнув рукой, Рикки с улыбкой разглядывал всё вокруг.
        Алакин остановился и искоса посмотрел на парня. После чего вновь двинулся в сторону огромного цилиндра в центре зала, заполненного вязкой золотой жидкостью.
        - Многие из землян сравнивают мир Эхо с компьютерными играми, пусть мы и не понимаем, что это значит, но заметили, что тем, кто в них играл, гораздо проще адаптироваться в нашей реальности.
        - И почему же?
        Собеседники уже стояли в конце небольшой очереди из людей в черных мантиях, поэтому Алакин, дав знак помолчать, продолжил, но заговорил совсем о другом:
        - К сожалению, я не знаю. Ладно, сейчас вы сдадите входную плату в виде вашей жизненной эссенции, что позволит зарегистрироваться в системе. Не стоит волноваться, процедура стандартна. - Заметив непонимающее выражение лица Рикки, мужчина во фраке поднял руку в успокаивающем жесте: - Это обязательно для всех игроков-новичков и тех, кто приходит в этот мир уже давно. Как закончите - продолжим.
        - Хорошо. Но чисто для справки, а если бы я был против?
        - К сожалению, вы уже здесь, поэтому если бы даже вы захотели вернуться, всё равно надо было бы сдать эссенцию, Рикки. Но поверьте, вы абсолютно ничего не теряете, гляньте на тех двоих, - безбровый дворецкий указал на еще одну очередь к большому цилиндрическому баку. Среди таких же взволнованных новичков парень увидел двух мужчин, что-то с интересом обсуждающих. Они выглядели удивительно спокойными, в отличие от большинства здесь присутствующих. - Эти двое возвращаются сюда из раза в раз уже семь лет и, как видите, продолжают приходить добровольно.
        - Семь лет?! Везет же! - удивился Рикки. - Кстати, вопрос. А я после сдачи этой жизненной эссенции, смогу где-то поспать? Да и вообще, надолго ли я здесь?
        - Не переживайте, сейчас вы являетесь нашим гостем. Вам будут выделены покои. На все вопросы я и мой наниматель ответим вам завтра утром. А теперь, прошу, дождитесь своей очереди. - Алакин слегка кивнул и, развернувшись, с прямой спиной отошел к похожим на него существам.
        «Не знаю, что это за дивная хрень, но надеюсь, здесь можно прокачиваться и поднимать уровни. Ё-хоу! Будет просто невероятно круто!»
        Пять минут спустя подошла очередь Рикки. Тот, кто забирал жизненную эссенцию, принадлежал к расе васкар'гхо, но, в отличие от дворецких, встречающих всех «гостей», тату тех, кто проводил сбор, отличалось и местом, и рисунком.
        - Это будет не больно. Так что не переживайте. - Веселый и бодрый голос «врача», в руках которого было устройство, очень напоминающее пневмошприц, позволил понять, что сухой и официальный тон Алакина - это не что иное, как формальный этикет.
        - А что это? - Пусть эта штука и напоминала шприц, в отличие от обычных, к нему была присоединена тонкая трубка, ведущая прямо к цистерне. Около десятка подобных проводков шли и от других шприцов для переливания золотой жидкости из тел землян.
        - Это магический провод, соединенный с энергетическим резервуаром. Вы готовы?
        - Вроде, да...
        Веселый мужчина, забавно высунув язык и схватив шприц двумя руками, замер и, сделав выпад словно шпагой, воткнул его прямо в грудь Рикки. Не ожидавший такого поворота парень не успел отреагировать, но секундой позже понял, что ничего не чувствует.
        - Что за?..
        - Вызываю вас на дуэль, сударь! Ах-ха-ха… Шучу, но вышло забавно.
        Пока Рикки пытался понять юмор, тот уже выкачал из него около тридцати миллилитров. Как только он вынул свое странное устройство, жидкость тут же побежала по тонкому прозрачному шлангу, попадая в резервуар. - Подождите немного.
        - Чего жд… - И тут это произошло. Зрение на миг расплылось, словно сбилась фокусировка обзора, и через секунду перед ним появился мигающий конвертик. Сбоку, на периферии, были видны какие-то полоски и цифры. Помимо прочего, теперь все, на кого падал его взгляд, имели сверху такие же полоски, уровни и имена.
        - Т-твою мать… О! О-о! Как же круто! Эй, так, а это что? Хм, ясно-ясно… - Рикки, будто всегда имел интерфейс, тут же начал разбираться в том, что видит перед собой.
        - О, новичок, а ведёт себя как профи! Алакин? Чей дом его призвал?
        - Семья Кархатора.
        - А-а-а. Уважаемый род. Передавай им моё почтение. И поскорее введи этого знатока в курс дел. Всё, иди. - «Доктор» с веселым голосом и хитро прищуренными глазами смотрел на парня и ждал, когда того заберут. - Был рад знакомству, в следующий раз поболтаем, расскажешь, кем ты был в жизни без Эхо. Люблю собирать истории о неудачниках и смотреть, как они развиваются, становясь настоящими героями. - Он довольно улыбнулся и легко подтолкнул Рикки к выходу.
        «Ну всё… Пусть я и не готовился к этому, но если я каким-то образом оказался в игре, то будь я проклят, если не буду этим наслаждаться. Интересно, смогу ли я использовать что-то из этого мира в своем? Очуметь! Расскажу Грейсу - подавится от зависти своим суперпойлом!»
        - Идите за мной. Вижу, вы под впечатлением и, наверняка, себе уже многое надумали, но система Эха действует только в нашем мире. Вам должно было прийти сообщение, наведите на него взгляд и подумайте о том, как вы его открываете.
        - А, вроде почты? - Поступив согласно инструкции, Рикки увидел развернувшийся перед ним длинный текст.
        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В МИР ЭХО.
        Я СИСТЕМА. У МЕНЯ НЕТ ИМЕНИ, НЕТ ПОЛА. Я ЯВЛЯЮСЬ ВАШИМ СРЕДСТВОМ ВЗАИМОДЕЙСТВИЯ С ДАННЫМ ИЗМЕРЕНИЕМ.
        ДЛЯ ТОГО ЧТОБЫ ОТКРЫТЬ МЕНЮ ПЕРСОНАЖА ДОСТАТОЧНО ПОДУМАТЬ ОБ ЭТОМ. НА ДАННЫЙ МОМЕНТ ВАМ ДОСТУПНО:
        - ОКНО НАВЫКОВ.
        ДЛЯ БОЛЕЕ ДЕТАЛЬНОГО ИЗУЧЕНИЯ ВОЗМОЖНОСТЕЙ МЫСЛЕННОГО НАБОРА МОЖЕТЕ ОБРАЩАТЬСЯ КО МНЕ В ЛЮБОЙ МОМЕНТ.
        ПО КАЖДОЙ ШКАЛЕ И ЦИФРЕ, ЧТО ВЫ ВИДИТЕ, МОЖНО ПОЛУЧИТЬ ИНФОРМАЦИЮ, НАВЕДЯ НА НЕЁ ВЗГЛЯД И МЫСЛЕННО АКТИВИРОВАВ КОМАНДУ «ИЗУЧИТЬ». ДАННАЯ ВОЗМОЖНОСТЬ ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛУЧИТЬ ИНФОРМАЦИЮ ОБО ВСЕХ ВСТРЕЧЕННЫХ ВАМИ ЖИВЫХ СУЩЕСТВАХ И ПРЕДМЕТАХ, А ТАК ЖЕ ОБ ИХ СВОЙСТВАХ.
        - Пожалуйста, скажите, что у вас есть данжи? - Улыбаясь и с волнением глядя на Алакина, Рикки замер в ожидании ответа. Плевать, что он только что буквально десять минут назад закончил покорять один из них. Это нельзя сравнивать.
        Глава 2. Мир Эхо
        Алакин и Рикки все еще находились в сводчатом золоченом зале. Парень задумался о количестве игроков и о том, для чего же это используется, но скачущие мысли парня прервал голос Алакина.
        - Конечно есть. Но это всё завтра.
        - А? Что? Хорошо… - Плечи парня поникли, и он, как пленник в кандалах, медленно поплелся за своим сопровождающим.
        Покинув центральный холл с огромным резервуаром для сбора жизненной эссенции, Алакин вывел Рикки на улицу через большие распашные двери. В лицо пыхнуло сухим жарким воздухом. На миг зажмурившись, ослепленный ярким светом фонарей, парень проморгался и воспрял духом. Они выходили на круглую площадь, полную народа. Каких только существ здесь не было. Мимо прошла группка небольших оранжевых человечков, одетых в подобие халатов, доходящих Рикки разве что до пояса. В паре метров слева стоял огромный синий детина. На его кожистой бугристой голове выступало подобие рожек, а ноги заканчивались настоящими копытами. Роста в гиганте было около двух с половиной метров. Рикки часто задышал и завертел головой, боясь хоть что-то пропустить. Алакин, глядя на гостя, позволил себе приподнять уголки губ:
        - Успокойтесь. У вас будет много времени насладиться атмосферой нашего мира.
        Рикки смог лишь промычать в ответ что-то нечленораздельное.
        Проходя мимо небольшого «крокодила» с топором на плече, он не удержался и попытался коснуться переливающейся на солнце лаковой кожи. Но Алакин вовремя перехватил руку парня и предостерегающе на него посмотрел:
        - Не стоит, эти ребята не самые дружелюбные создания.
        На улице было нестерпимо жарко. Но, когда они подошли к большому особняку, утопающему в зелени неизвестных на Земле цветущих деревьев, прохлада, идущая от зарослей, подарила ощущение полного расслабления. Аромат свежести с пряными нотками обволакивал и дурманил. Переливчатое пение птиц в ветвях деревьев давало ощущение, что ты нырнул в лесную чащу. Переход из вечернего зноя в эту живительную прохладу был разителен. Насыщенность происходящего пьянила.
        Алакин тем временем уже поднялся по широкому мраморному крыльцу к красивой, увитой кованым растительным узором двери. Не без труда ее отворив, тот приглашающим жестом поторопил Рикки.
        При входе в новое помещение у парня создалось ощущение, что он попал в какой-то Эрмитаж. Стены украшали расписные фрески, лепнина и позолота. Окна обрамляли тяжелые бархатные шторы оригинального дизайна. Всюду стояла резная деревянная мебель.
        Даже пол был произведением искусства! Всюду, куда ни падал взор, на его поверхности затейливой мозаикой был выложен паркет из различных сортов дерева.
        Рики на мгновение притормозил, пораженный этой кричащей роскошью. Но в то же время все было настолько гармонично подобрано, что в помещении создавалось ощущение уюта и тепла.
        Длинный коридор вывел к широкой закруглённой лестнице с балясинами в виде неизвестных животных. Алакир указал, что им следует подняться на второй этаж. Перила на ощупь казались теплыми и гладкими.
        Рикки не переставал крутить головой, с каждым разом все больше поражаясь необычности этого места.
        То и дело им навстречу попадались слуги, спешащие по своим делам. Каждый обязательно останавливался и отвешивал Рикки поклон, словно какой-нибудь важной персоне.
        На втором этаже находился такой же холл. Потолок его был сводчатый и состоял из витражей, сквозь которые лился мягкий свет. Распахнутые двери выходили на широкий балкон, с которого доносились звуки и ароматы сада.
        Первая же дверь привела их в библиотеку.
        - Прошу, подождите немного, я пока доложу главе рода о вашем появлении. - Мужчина во фраке показал рукой на обтянутые кожей кресла, а сам направился за господином.
        Рикки огляделся. Высокие стеллажи, уставленные разноцветными кожаными переплетами старых фолиантов. В середине комнаты несколько глубоких мягких кресел, а чуть в отдалении массивный рабочий стол из красного дерева. Шторы задернуты, лишь теплый свет лился от пары торшеров.
        Упав на мягкое сиденье, парень, зевая, устроился поудобней и вскоре сам не заметил, как заснул.

* * *
        За окном вовсю разгоралось солнце, озаряя багрянцем стены и потолок комнаты. Рикки проснулся и сразу же вспомнил обо всем, что с ним произошло. Сон тут же пропал, и он хотел было вскочить, но увидел своего единственного знакомого в этом мире - мужчину во фраке, который стоял рядом, словно знал, что тот вот-вот проснётся.
        - Меня что, перенесли сюда как дитя какое-то?
        - Это было несложно, учитывая, что почти все здесь владеют магией.
        - О да! - Рик победно сжал кулак. - Это самое прекрасное утро за последние пять лет! - Молодой человек даже забыл, что он вообще-то студент, и родители не обрадуются, узнав, что их чадо прогуливает пары.
        - Что ж, вижу, вы полны воодушевления. Ванная там. - Алакин указал взглядом в сторону закрытой резной двери и, развернувшись к выходу, добавил: - Завтрак внизу. Мой господин ждёт вас через десять минут. Место, где вы находитесь, - это гостевые покои семьи Кархатора. Они дали вам путевку в этот мир и шанс на успех. Так что цените этот дар, проявляйте уважение и ведите себя цивилизованно.
        За существом захлопнулась дверь. Рикки, взъерошив волосы, посидел так несколько секунд, а затем, усмехнувшись, прошептал:
        - И правда. Для начала нужно во всём разобраться.
        Он был удивлен своему спокойствию. Пусть мир вокруг и напоминал игру, но всё же это другой мир! Такое не происходит каждый день, однако подумав об этом, парень вспомнил, что видел и других землян, и те, между прочим, здесь не один день, а семь, мать его, лет!
        Перед глазами без конца появлялись всплывающие окошки - это было забавно. Почти как те самые игры виртуальной реальности, только гораздо круче. Направление виртуальных игр пока было слабо развито, поэтому происходящее давало фору в десятки тысяч очков всем жалким попыткам воплотить мечты фантастов.
        Засмотревшись, парень слегка позабыл о том, что шёл в ванную, но голос из-за дверей напомнил, что его ждут.
        - Молодой человек. Поторопитесь.
        Умывшись и спустившись вниз, Рикки увидел длинный стол, в конце которого сидели три человека.
        Хотя людьми их назвать было сложно. Высокий рост, около двух метров, большие выразительные глаза, словно взятых из аниме и лица, испещренные золотистыми символами. Но их красивая дорогая одежда, изящные манеры и большое количество обслуги, говорили о том, что существа занимают высокое положение. Это была семья: глава, по правую руку от него особа женского пола - его супруга, а по левую молодая девушка, судя по худым, угловатым плечами и недовольному виду, по возрасту она была чуть старше подростка.
        На мужчине был фрак, а на женщинах вечерние туалеты и высокие замысловатые прически.
        Взглянув на себя, Рикки увидел все ту же магическую мантию. Ему не нравилась эта одежда, потому что он чувствовал себя голым. И сейчас, как никогда, скучал по своим любимым драным джинсам и футболке с надписью «Lucifer».
        Рикки понятия не имел, как нужно себя вести в такие моменты. Подходя ближе, он кивнул в знак приветствия, но нужных слов подобрать не смог. Его взгляд остановился на сэндвиче с беконом, грибами и яйцом. Блюдо выглядело так аппетитно, что рот Рикки наполнился слюной: дымящаяся, хрустящая, румяная корочка, из-под которой выглядывали тонкие дольки начинки и сочно вытекающий соус будоражили аппетит.
        Он и вовсе забыл, зачем и куда шел: в желудке вот уже сутки не появлялось ничего существеннее пары кружек кофе.
        Хозяин дома поднялся из-за стола и, правильно расценив голодный взгляд гостя, жестом пригласил его садиться.
        Молодого человека долго уговаривать не пришлось. И спустя несколько мгновений он уже вовсю уплетал тот самый сэндвич, забив на окружающую его элиту этого мира.
        - Эм… Простите, что я так неподобающе себя веду, просто давно не ел. Да и не люблю я с едой церемониться. - Вытирая лежащей рядом салфеткой рот и руки, Рикки широко зевнул, не удосужившись прикрыть рот и даже не закончив, продолжил: - Та-а-ак… фу-ух, всё. Я готов слушать.
        - Мда… - Глава семейства посмотрел на сморщившую нос супругу, на уставившуюся в тарелку дочь и, наморщив лоб, продолжил: - Я глава семьи Кархатора. Самрак бан Кархатор. Моя жена - Лестия и дочь - Дари. Прошу, Алакин, начинайте.
        - Понял, господин. Итак, Рикки, слушай и если появятся вопросы, задавай. Мир, куда тебя призвали - это галактическая копия твоей Земли. Ещё во время зарождения вашей планеты по неясным причинам произошёл Сдвиг, и так родилась система Эхо. Можешь догадаться, почему наши предки назвали её именно так?
        - Ну, насколько я знаю, эхо - это отражение звука. Здесь, видимо, смысл в том, что ваш мир является отражением нашего?
        - Вижу, на этот раз я не напрасно потратил силы и материалы на призыв, - погладив подбородок, произнес Самрак. - Вы смышленый молодой человек.
        - Всё верно. - Алакин, подождав пока его господин закончит говорить, продолжил речь: - Но так случилось, что являясь лишь отражением истинной вселенной, срок жителей Эхо оказался очень и очень мал. Помогла и выручила нас магия. То, чего нет в вашем мире, стало ключом к спасению нашего. Магия - не единственное, что отличает наши миры. Развитие этой планеты пошло совсем иначе из-за ошибки, которую мы не в силах постичь и устранить. Одно из главных отличий - это игровая составляющая. И важным в этой цепи являются - «подземелья». Необъяснимый феномен, который помог расам Эхо продвинуться в развитии и достичь текущего уровня. Монстры, которых рождает необъяснимое нечто. И много чего ещё. Ваша реакция после призыва дала мне понять, что вы способны самостоятельно узнать тонкости нашего мира. Поэтому, пожалуй, на этом я закончу краткий экскурс в историю. Теперь поговорим о цели всего этого.
        - Да, я бы и историю не против послушать. Она очень занятная. -Являясь учеником археологического колледжа, и с детства питая интерес к подобным знаниям, он и вправду был не против услышать побольше. Кто знает, может, что-то из этого однажды поможет ему лучше понять устройство неизведанного мира.
        - Не переживайте. Для этого у нас есть множество книг. - Алакин достал откуда-то несколько бумаг, а также перо, которые положил перед парнем.
        - Здесь записаны условия вашего пребывания в нашем мире. Если вы согласны, ставьте подпись, и магия контракта позволит нам не волноваться о том, что вы нарушите условия Призыва.
        - Разве такое возможно?! - Брови студента удивленно взмыли вверх. - А какой штраф в случае нарушения?
        - Здесь всё написано. Предупреждаем: читайте очень внимательно. Чтобы не повторять судьбу некоторых «игроков».
        - Игроков?
        - Так мы называем всех, кто прибыл в наш мир посредством призыва.
        - А, ясно. - Парень взял протянутый документ и начал читать.
        Раньше он не имел дела с подобными контрактами или договорами, но понимал, что этот составлен очень грамотно. Вопрос заключался в том, как работает здешняя магия? Ведь не зря ему сказали, что подпись даст гарантию. Значит, документ и вправду имеет серьёзную силу.
        Если подвести итог, то всё написанное сводилось к тому, что каждый призванный, условно говоря, подчиняется призвавшему его. В случае Рикки это был мистер Самрак. Но речь шла скорее о деловом партнерстве. Контракт подразумевал под собой опеку призванного, далее именуемого «игрок» со стороны призвавшего, далее именуемого «Связующий». Связующий обеспечивал игрока всей необходимой информацией и помощью. Игрок же обязывался продавать 60% добытых ресурсов через Связующего. Также в случае нападения на жителя мира Эхо или убийства дело передавалось в суд и, в зависимости от обстоятельств, игрок расплачивался своей жизненной энергией согласно вынесенному приговору. После чего отдельно рассматривался вопрос о продолжении сотрудничества с игроком, и решение могло быть вплоть до его изгнания из мира Эхо.
        Всё звучало вполне разумно, но Рикки не давал покоя один момент.
        - Могу я задать вопрос?
        - Разумеется. - Глава внимательно смотрел на своего гостя.
        - Вы сказали, что жизнь обитателей вашего мира коротка, но магия спасла вас. Что вы имели ввиду?
        Около минуты парень не получал ответа, потому как все, кто здесь находился, даже дочь хозяина дома, оторвались от созерцания еды и проявили толику интереса.
        - Хорошо. Рано или поздно вы узнали бы об этом, поэтому я расскажу. Решением проблемы, стали вы - игроки. Та энергия, что мы получаем от вас, продлевает нашу жизнь.
        - Подождите… - Парень нахмурился. - То есть вы крадёте нашу жизнь?
        - Отчасти вы правы... но дослушайте. - Самрак, вытянув ладонь, покачал головой. - Всё немного иначе. Да, мы используем вашу жизненную силу, но это слово звучит слишком отталкивающе, поэтому скажу иначе. Мы покупаем её.
        - Покупаете?! Не понимаю…
        - Для этого вы здесь и находитесь. Алакин, прошу. - Откинувшись на спинку стула, мужчина взял бокал с небольшой порцией красного вина и, сделав небольшой глоток, поставил на стол.
        - Рикки, ты помнишь, что я сказал вчера, когда встретил тебя? Как этот мир называют люди с Земли?
        - Хм… - Молодой человек попытался вспомнить, но это вылетело у него из головы.
        - Мир Успеха. Знаешь, почему? Конечно, не знаешь. Поэтому давай я проведу тебе небольшую экскурсию. Как говорится: лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Но перед тем как отправить тебя в подземелье, всё же подпиши Договор. Правила нужно соблюдать. Комитет Призыва не спустит нам с рук, если игрок будет ходить по улицам без контракта.
        - Хм… Подземелье? Звучит очень круто. - Контракт по сути не накладывал каких-то строгих обязательств, считай его просто нанимали на работу. - Ещё пара вопросов. Можно?
        - Конечно.
        - Мне кажется, вы вчера так и не ответили: надолго ли я здесь?
        - Верно. Прошу простить меня за это. Итак. Один день Земли равен двум дням мира Эхо. Максимум сколько здесь может находиться игрок - десять наших дней. После чего вы обязаны будете вернуться к себе.
        - Или?
        - Или вы умрёте.
        - Ум-ру? - Молодого человека словно резко окатили ледяной водой. Он был так поглощён вихрем событий, что даже не подумал о таком исходе. - А что если я забуду о том, сколько дней я здесь нахожусь? Такое, знаете ли, может легко вылететь из головы.
        - Я должен уточнить. Вы не умрёте в прямом смысле этого слова. Просто вы больше не сможете вернуться на Землю.
        - Оу... неприятненько. Почему так происходит?
        - Рассинхронизация наших миров плохо влияет на ваши тела. Оно начинает испытывать дискомфорт. Ведь дело в том, что наши тела имеют иную структуру. Вы заметили, пока мы шли сюда, здесь нет людей. А если и есть, то это либо отшельники, либо пустые. И те, и другие - бывшие игроки. В общем, насчёт вашего вопроса о том, что делать, если вы вдруг забудете. Во-первых, вас известит Система. Во-вторых, признаки, присущие близкой смерти, вы ни за что не пропустите.
        - Звучит пугающе.
        - Вы привыкнете. Если, конечно, согласитесь работать в нашем мире.
        Минут десять парень взвешивал все «за» и «против», не забывая думать о семье. За его обучение в колледже была выложена круглая сумма. Предки точно не погладят его по головке за пять дней прогулов. И это только за первое посещение Эхо. Да ещё и плата своей жизнью в буквальном смысле этого слова. Эти нюансы заставляли тщательно всё обдумать.
        Но это же надо быть идиотом, чтобы уйти, так ничего и не посмотрев? Осталось только узнать самое важное.
        - Скажите, сколько жизни я потерял, когда сдавал свою энергию?
        - Один час.
        Рикки не ожидал, что плата окажется столь незначительной и вовсе не устрашающей, как он сперва думал, поэтому уточнил:
        - Час? Разве этого достаточно, чтобы продлить ваши жизни?
        - Нас мало.
        - Кого вас?
        - Истинных жителей этого мира. Поэтому энергии, добываемой за ваш счёт, нам вполне хватает.
        - Погодите. Мало - это сколько? И сколько всего игроков?
        Для того, кто только вчера узнал о новом мире зазеркалья, парень задавал вполне разумные вопросы. Рикки не был обделён интеллектом, поэтому и учился в престижном колледже на археолога. И если бы не его любовь к играм, вполне мог бы получить грант на обучение.
        - Вы довольно любознательны, Рикки Джонатан. - Самрак, удовлетворенно кивнул. - Точных цифр у нас нет, но нас около трех-четырёх миллионов. Я не учитываю далёкие племена и неизвестные виды разумных. Лишь известные империи и королевства.
        - А есть и неучтенные? Я имею в виду племена и виды? Как же тогда они добывают эссенцию?
        - Наш мир полон загадок, - уклончиво ответил Алакин. - Вы ещё не раз столкнетесь с этим. Наши предки были поистине великими и создавали невообразимые артефакты, которые часто находят и по сей день.
        - А что произошло? Почему перестали создавать нечто подобное?
        - На это есть причины... - Связующий посмотрел на свою молчавшую супругу, потом на дочь и, хлопнув в ладоши, погрузил комнату во мрак.
        - Что происх…
        В темной комнате вновь зазвучал голос Самрака:
        - Смотрите внимательно. Перед вами примерная карта мира Эхо. - После его слов комнату озарил свет, и прямо в воздухе начала появляться круглая голограмма мира, чем-то похожего на Землю, но только материков здесь было всего три, зато довольно больших. Пространство было сплошь покрыто цифрами от единицы до ста. То тут, то там можно было заметить восклицательные и вопросительные знаки. Некоторые территории оказались отмечены ярко-красным цветом, другие черным.
        - Места красной зоны населены опасными монстрами. Черные являются смертельными для неподготовленных игроков. И, как видишь, шестьдесят процентов общих земель ещё не изучены.
        - А что за цифры?
        - Это места известных подземелий. Там добываются все ресурсы этого мира. Цифры - это их сложность.
        - Типа уровни?
        - Верно.
        - А я? Я могу получать уровни?
        - Нет, но ты можешь становиться сильнее за счёт убийства монстров и демонов. Но, как и сказал Алакин, лучше один раз увидеть.
        - М-м... Понятно... - Рикки внимательно смотрел на карту и удивлялся тому, насколько различны стали их миры с течением времени. - А это что? - парень указал на острова и архипелаги, которые были отмечены небольшим символом руки, держащей пневмошприц.
        - Тебе пока рано об этом знать. - Появившийся свет на пару секунд ослепил парня, заставив его глаза заслезиться.
        - Зачем вы показали мне это?
        - Черные земли. Когда-то там жили наши предки. Но около двух тысяч лет назад там произошла катастрофа, из-за которой любой, кто входил туда, мгновенно погибал. Лишь последние пятьдесят лет туман, что обволакивает эти земли, стал ослабевать. Поэтому тот, кто силён, уже начал пробираться вглубь, исследуя новые территории. В основном это земляне. Но даже среди тысяч игроков таких смельчаков с трудом наберется даже горстка. Мы предпочитаем не пускать вас туда. Всё-таки ваш Призыв - дело не пяти минут.
        - Неужели это стало причиной столь малого населения?
        - Не единственной, но главной. Монстры, что появляются каждый день, так же нанесли огромный ущерб.
        - Ясно. Значит, прошлый опыт стал сдерживающим фактором для попыток создавать нечто новое.
        - Именно так.
        Поступившей информации было более чем достаточно для того, чтобы поразмышлять о ней на досуге, а сейчас пора было понять, почему остальные игроки прозвали этот мир - миром Успеха.
        Глава 3. Учебное подземелье
        Рикки и призвавшая его семья сидели за большим деревянным столом в просторной гостиной. Перед парнем лежал лист договора, а сам он задумчиво крутил в руках перо, которым следовало подписать контракт. Наконечник был срезан под таким острым углом, что внушал опасения.
        «Дамоклов меч», -гласила всплывшая над предметом надпись.
        Усмехнувшись, Рикки решился. Дальше затягивать процесс смысла не было. Взяв перо поудобнее, парень осторожно коснулся бумаги и знакомым движением размашисто вывел подпись. Но лист остался девственно чистым.
        Парень поднял недоумевающий взгляд на собравшихся за столом.
        - Неужели сделано в Китае?
        Мужчина, сидящий напротив, приподняв бровь, пояснил:
        - Простите, забыл вам сказать. Чернилами для подписания контракта служит кровь игрока. Проколите палец наконечником. Перо зачаровано, забор необходимой дозы произойдёт автоматически.
        - Кровь? Реально? Я что, продаю душу дьяволу? - Нервный смешок парня можно было понять. Обязательства, которые на него возлагались, любого бы заставили переосмыслить грядущие перемены и перспективы такого сотрудничества. - А заранее как-то нельзя было предупредить?
        - Ваше волнение понятно, но в то же время беспочвенно, - спокойно ответил собеседник. - Даже предупреди я вас заранее - ничего бы не изменилось. Кровь является вашим источником силы. Она несёт в себе код, связывающий и адаптирующий вашу жизненную энергию к нашему миру. Именно благодаря этой процедуре происходит нужное соединение с Системой.
        - Ну хорошо. - Сжав зубы, Рикки поднёс острый кончик пера и проколол большой палец. Выступила сочная алая кровавая бусина, которая тут же исчезла, втянувшись внутрь.
        - 1 HP
        Палец же остался невредим. Устав удивляться, Рикки поставил подпись. Как только он отнял руку от бумаги, её окутало магическим красным светом и, вспыхнув, контракт превратился в небольшую металлическую пластину размером как две игральные карты.
        «SPECULUM»
        Система подсветила название появившегося предмета, а Рикки растерянно перевёл взгляд на присутствующих.
        - Что за?.. - Брови взмыли вверх. - Что это? И что стало с контрактом?!
        - Speculum - это слово обозначает «зеркало» на латыни.
        - Латынь? Откуда здесь знают этот... - как только парень задал вопрос, к нему пришло осознание того, чего он не замечал ранее. Ведь если незнакомец обращается к тебе на понятном языке, ты подсознательно не задаёшься подобным вопросом, - ...язык. Это тоже магия? Я не удивлюсь, если это так.
        - Логичное предположение, но нет. Наш мир - это отражение Земли и концепция всего живого на нашей планете. Система Эхо отражает нашу речь, преобразуя так, чтобы каждый понимал друг друга.
        - Ваш мир - он живой?!
        - Знаете, многие согласятся с вами, но, к сожалению, эта тайна покрыта туманом.
        - Активируйте зеркало. - Молчавшая до этого жена связующего, наконец, решилась заговорить. Её голос был мягким и тихим, словно она делала это из последних сил.
        «Что с ней?» - подумал парень, но сделал, как ему сказали. Взяв зеркало, он мысленно его активировал.
        Перед ним тут же развернулось статусное окошко. На данный момент интерфейс включал в себя три атрибута: разум, тело, душа. При активации одного из них перед Рикки открывалась схема, ячейки навыков которой, кроме первых трёх, были пустыми.
        Разум состоял из «интеллекта», «инстинкта» и «мудрости». В теле были «выносливость», «сила» и «владение оружием». Душа же имела только два открытых навыка: «энергию» и нечто, названное «дыхание мира».
        Как только Рикки подумал об окне персонажа, перед ним сразу всплыла его точная виртуальная копия. Голограмма была представлена в полный рост. Она медленно крутилась вокруг своей оси, словно они находились на демонстрации новой продукции. Сбоку находилось пустое окно инвентаря.
        - Ни хрена себе! Так вот как тут всё представлено! О-бал-деть!
        - Рикки. Не забывайте о манерах, - отрезвил студента-геймера голос Алакина.
        - Да-да. Сорри. Но только вот у меня появились ещё вопросы.
        - Нам пора. Я отвечу на ваши вопросы по дороге. Правда, не надейтесь получить ответы на все, что вас интересует. Мы не вездесущи. А мир наш развивается и видоизменяется с каждым годом всё сильнее. Порой даже мудрецы сталкиваются с неизвестным и теряются.
        - Понимаю. Спасибо за завтрак. - Встав и поблагодарив хозяев дома, которые его приняли и накормили, Рикки вышел следом за Алакином.
        И тут он наконец-то понял, что его смущает:
        - А что на мне за одежда? Мне теперь все время так ходить? Для игроков ничего другого нет? А то я чувствую себя, каким-то недобэтменом.
        - Вы ещё не приняли условия Призыва окончательно. Это стандартная иллюзия. При переносе между мирами привычная вам одежда трансформируется. После завершения инициации, вы получите стандартный комплект новичка.
        - Значит, есть что-то помимо контракта?
        - Вы должны будете посетить Комитет Призыва и официально утвердить себя в качестве игрока. Это лишь формальность, но без неё зафиксированные подземелья второго уровня и выше будут закрыты для вас.
        - Закрыты?
        Рикки и его сопровождающий как раз выходили из дверей замка (так парень окрестил про себя это здание) и направились по мощёной дорожке через сад вглубь огромной территории.
        - Так точно. Каждое открытое подземелье занесено в списки и контролируется конкретной империей. За вход в любое из них придётся платить жизненной энергией. Товарно-рыночные отношения - основа нашего мира. За все нужно платить, но награда стоит того. Окупается все с лихвой!
        Теперь слова мистера Самрака о приобретении жизненной энергии игроков приобрели смысл.
        - Куда мы сейчас идём?
        - Терпение. Осталось недолго.
        Это оказалось правдой. Спустя пару-тройку минут перед парнем появилось сообщение.
        ВЫ ВОШЛИ НА ТЕРРИТОРИЮ УЧЕБНОГО ПОДЗЕМЕЛЬЯ.
        - О! У меня появилось сообщение.
        - Каждый раз как вы будете посещать новую локацию или выполнять действия, способствующие развитию или познанию нашего мира, вам будут приходить оповещения.
        - Пока что все это ещё укладывается в голове... Кстати, вы мне так и не ответили: много ли здесь игроков?
        - По данным Комитета Призыва официально зафиксировано около ста тысяч игроков.
        - Сто тысяч?! Но почему никто на Земле об этом не знает? Это же не десять человек! СМИ просто обязаны трубить об этом! Кто-то ведь сдаст! Или заснимет и выложит в сеть. Ой, вы же, наверное, не понимаете, о чём я.
        - Я служу Миру Эхо всю свою долгую жизнь и знаю о Земле многое. Но, к сожалению, только со слов игроков. Нам нет нужды скрываться. Ваши власти знают о том, что здесь происходит. Более того, среди верхушки немало счастливчиков, которым выпала честь связать свою жизнь с нашим миром.
        - Но почему тогда я ни разу об этом не слышал?
        - Игроки дорожат своим положением и причастностью к нашему миру. Ведь именно благодаря Успеху они многое получают и достигают высот, которые обычному человеку приходиться покорять надрываясь чуть ли не всю жизнь. Те, кто попадают сюда, не стремятся об этом говорить. Скоро ты и сам всё поймёшь.
        - А как же те, кто не согласился с условиями? Или свидетели, видевшие исчезновение человека?
        - Я повторюсь. Это не наша проблема: сохранить тайну перехода. У властей есть специальная структура, которая плотно занимается конспирацией и устранением остаточных следов перехода. Утечка информации недопустима. Любое появление информации о подобных исчезновениях сразу же блокируется. Спецслужбы решают эту проблему.
        - Откуда вы всё это знаете?
        - Многие из игроков приходят в наш мир в течение долгих лет. Львиная доля ваших политиков, бизнесменов, военных получили скорый карьерный рост и добились успеха на своих должностях именно благодаря нашему миру.
        - Вы… серьёзно?
        - Тебе пора. - Вопрос Рикки остался без ответа. Вместо этого Алакин выдал ему оружие. Короткий меч около семидесяти сантиметров в длину, деревянный лук, колчан с небольшим количеством стрел и кинжал. - Держи.
        - Ничего себе… - Взяв оружие средневековья, парень почувствовал его тяжесть и весь реализм. Такое знакомое по играм сейчас оно выглядело пугающе. Над каждым предметом всплывало описание.
        ПРОСТОЙ МЕЧ.
        КЛАСС: ОБЫЧНЫЙ
        ПРОСТОЙ ЛУК.
        КЛАСС: ОБЫЧНЫЙ
        ПРОСТАЯ СТРЕЛА.
        КЛАСС: ОБЫЧНЫЙ
        ПРОСТОЙ КИНЖАЛ:
        КЛАСС: ОБЫЧНЫЙ
        - Так, и что мне с этим делать?
        - Пока вам придётся носить все это в руках. Позже, если вы согласитесь работать с нами, мы выдадим вам «инвентарь».
        - Ладненько. Что дальше?
        - Убейте сто грибов.
        - Хорошо. Убить сто грибов… сто… грибов? Грибов? - Рикки перекатывал это слово на языке, пока не понял, что тут что-то не так. - Извините, кого я должен убить?
        - Сто грибов. Вот вход в подземелье. - Дворецкий указал на каменную полукруглую арку, зев которой был освещён факелами. - Не волнуйтесь. Они очень слабы. К тому же подземелье учебное, вам ничего не угрожает.
        - А-а-а, мобы! Так бы сразу и сказали. - Азарт тут же вернул улыбку на лицо парня, и он смело двинул вперёд, но резко затормозил на границе данжа и обернулся.
        Правой рукой он задумчиво почёсывал лоб, пока левой прижимал к груди снаряжение. Вместо улыбки на его лице можно было заметить сомнения и внутреннюю борьбу.
        - Спрашивайте уже.
        - А что будет, если я умру?
        - Вас выкинет в ваш мир. Но такого ещё ни разу не было. Ведь слабых игроков сюда бы не призвало.
        - Эм… Спасибо. Наверное... Та-а-ак. А как же мне потом вернуться обратно?
        - Пока мы не расторгли контракт, любая отражающая поверхность станет для вас входом. Но зеркало служит самым лучшим проводником. И, раз уж мы заговорили об этом, вернуться в мир Эхо можно будет лишь после двух дней пребывания на Земле. Это правило действует на любой выход из Системы.
        - Как, черт возьми, это работает?! Не поймите меня неправильно, мне до чёртиков нравится ваш мир, но почему я не могу здесь умереть?
        - Вы умрёте. Я же вам объяснил.
        - Но это совсем не то. Я говорю прямо о настоящей смерти.
        - А, вот вы о чём. Понимаете, ваше тело не принадлежит Эхо. Если уж совсем грубо, то представьте, будто ваше зеркальное отражение отделили от вас и поместили в эту реальность. Вот им вы сейчас и являетесь. Но даже если вас нельзя убить, не сомневайтесь, боль будет самой настоящей.
        - А как же моё тело, что с ним, если я стал отражением?
        - Вы и вправду задаёте много вопросов. - Алакин впервые показал какие-то эмоции и устало вздохнул. - Заклинание призыва было создано нашими предками задолго до моего появления. Почему оно работает именно так, как работает, никто не знает, в том числе и я.
        - Как давно это было?
        - Около трёх тысяч лет назад, если верить истории.
        - То есть на протяжении трёх тысяч лет сюда призывали людей с Земли?
        - Верно. Многие из них добились большой популярности, благодаря полученным здесь знаниям. По крайней мере, в нашей истории сохранились несколько сотен имён этих игроков.
        - Кто например?
        - Навскидку. Хм… Леонардо да Винчи... Кто ещё? А, Альберт Эйнштейн, Роберт Оппенгеймер…
        - Да быть не может! Вы перечисляете людей, кто привнес кардинальные изменения в своё время и изменил ход истории! Это же… это невероятно! То есть они стали такими, благодаря Эхо?
        - Именно так.
        - Неожиданное открытие…
        - Напомню, что подземелье ждёт, Рикки. О твоих догадках мы сможем поговорить после того, как ты закончишь проходить тест.
        - А да. Я просто немного ошарашен. Ла-адно. Приступим.
        Таскать в руках оружие было непривычно. Чем дальше парень удалялся от Алакина, тем сильнее его охватывал мандраж. Рикки много читал книг о приключениях, а уже тем более слушал, когда отец читал ему днями напролёт. Он любил фантастические фильмы и сериалы. Молодому человеку было интересно наблюдать, как обычные люди попадают в иной мир, похожий на игру. И сейчас он и сам был безумно рад тому, что с ним происходило, хотя до конца поверить в реальность происходящего оказалось непросто.
        Сейчас Рикки встретится лицом к лицу с настоящими противниками и должен будет их убить! Да ещё и раны, что он получит, будут настоящими для этого эфемерного тела.
        Зев пещеры словно проглотил его. Все запахи, звуки, солнечные лучи, долетавшие от входа резко оборвались, молодой человек, словно прошёл сквозь невидимую плёнку, отделяющую вход в подземелье.
        Потолок и стены были покрыты голубым мхом, который испускал мерное свечение, от чего было ощущение, что сейчас сумерки. Земля под ногами была относительно ровной, но все же кое-где встречались камни и выщерблены. Рикки, стараясь ступать тише и аккуратнее, озираясь по сторонам, пошёл вперёд.
        Вскоре просторный высеченный в камне коридор вывел его к развилке. Рик аккуратно выглянул из-за поворота.
        Первого врага парень заметил сразу. Небольшой, около метра в росте, грибовидный монстр, стоял к нему спиной и... спал. Собравшись с духом, Рикки подкрался к нему поближе. Звук его тихого похрапывания звонко отражался от стен и навевал умиротворение и спокойствие.
        «Та-а-ак... Убить спящего - это самое простое дело. Главное, нанести как можно больший урон, пока есть возможность, но сперва…»
        ГРИБ-ОХРАННИК
        УРОВЕНЬ: 1
        РАНГ: ОБЫЧНЫЙ
        Чёрт, я забыл, что их здоровье не отображается. Видимо, ориентиром служит ранг монстра.
        Аккуратно положив лук и колчан на землю, Рикки посмотрел, куда может спрятать кинжал, но у него даже не было элементарного ремня. Хорошо, что хоть обувь была реальной. Спрятав короткое оружие за голенище сапога, опытный геймер, но неопытный боец начал подкрадываться к врагу. Резкий удар со всего маха оттянутым клинком - и гриб, так и не поняв, что произошло, отправился на покой к матушке земле, а самого парня повело вперёд от неожиданно быстрой смерти гриба.
        «Ух ты! Так просто…» - переводя взгляд с меча в своей руке на труп возле ног и обратно, Рикки пару раз взмахнул им и с удивлением понял, что это даётся легче, чем он предполагал. Вес был всё тот же, но почему-то теперь это казалось привычным.
        ПОЛУЧЕНО 15 XP
        «Кстати, об этом. Я не видел никакой информации о повышении уровня, что бы это могло значить?»
        Парень даже не воспринял убийство, пусть и странного, но всё же живого существа, как нечто ужасное. Все действия казались правильными. Мир игры перед глазами стирал границы, и Рикки пока не понимал, что это очень сильно повлияет на его будущее.
        Глава 4. Покрытый пылью секрет
        После убийства первого моба Рикки почувствовал себя увереннее, и дело пошло веселее. Перед тем как нанести удар, парень острил в адрес своих молчаливых врагов, тем самым концентрируясь на атаках. Эта методика была освоена им в детстве. Ещё будучи подростком, вступив в драку, он таким образом пытался раздразнить противников, заставляя их вести себя неразумно. Как и учил его отец. Хотя, иногда это вспоминая, Рикки не совсем понимал, как ребёнок может вести себя разумно в драке? Разве что он посещает специальные спортивные секции?
        Длинный вырубленный в скале коридор привел его в большую пещеру. На входе, где узкое горло тоннеля расширялось, сильно сквозило. Тянуло сыростью и плесенью. Освещение оставалось тусклым, поэтому противоположный конец пещеры тонул во мраке, и оценить масштаб опасности было сложно. Здесь скопление мобов было куда больше. То и дело слышалось шипение, которое издавали при ходьбе неповоротливые грибы, хруст щебня под их ногами и непонятный присвист, вероятно, так они общались между собой.
        Парнем двигал азарт! Его глаза горели, по венам несся адреналин. Разве можно было сравнить тупую долбёжку по клаве, будь то выполнение квеста или простой гринд, и теперешнее полное погружение? Его охватило возбуждение и жажда узнать: что же дальше?
        Время шло. Парень с каждой схваткой продвигался все дальше вглубь подземелья. Оно казалось просто огромным и от того нереальным. Кстати, тушки грибов не исчезали, как в игре, а продолжали валяться там, где их настигло скромное оружие Рика. Было похоже на то, что подземелье обновится лишь тогда, когда он его покинет. Единственное, что не нравилось Рику, так это то. что с них не выпадало не то что дропа, но даже захудалого лута. Страдая синдромом мародёра, парень обычно собирал в играх всё подряд, радея за каждую монету и бесполезную шмотку наподобие сапогов новичка или ржавых гвоздей.
        Одни пещеры сменяли другие. Некоторые были светлые, просторные, и запах в них стоял странный, но довольно приятный. Так пахнет в лесу после дождя: прелой листвой и свежестью.
        Но встретилась и пара пещер угрюмых и пугающих, да и смердело в них настоящим болотом. В процессе устроенного им гринда парень не замечал хода времени. Азарт гнал его к заветной цели. Лишь наваливающаяся усталость время от времени заставляла делать привалы и восстанавливать силы.
        Это было, пожалуй, главное отличие от игры. Если в виртуальном мире ты мог положить полчища мобов, клацая кнопку мыши часами напролёт, и затекала у тебя от этого разве что спина и то место, что находится чуть ниже, то здесь вместо тыканья пальцем в мышь нужно было размахивать настоящим оружием.
        Конечно, сил он прикладывал куда меньше, чем это потребовалось бы в реальном мире. Но всё же пришлось смириться с тем, что всё будет отнюдь не просто. Ведь нужно не только управляться с оружием, а ещё бегать, уворачиваться от ударов противника, совершая порой такие выверты, что позавидовал бы гимнаст. И будь сейчас здесь не его зеркальное отражение, а он сам, то Рикки вряд ли прошёл бы так далеко. Ведь он точно знал, что не способен на такое в реальной жизни.
        Около десятка раз парень оказывался на краю гибели и лишь чудом вырывал победу из рук бешеных грибов, сагренных смертями своих товарищей. Чем глубже парень заходил в подземелье, тем разнообразнее становились его обитатели. Если сперва были только охранники-грибы, то позже ему довелось повстречать грибов-воинов, мечтателей, странников и много других разновидностей этих чудаковатых созданий.
        ГРИБ-СТАРИК.
        УРОВЕНЬ: 1
        РАНГ: ПРОСТОЙ.
        Эти старые сморщенные поганки являлись кем-то вроде растительных магов. Их атаки основывались на метании спор, выхлопе ядовитого дыма и стане с помощью корневидной системы, которая оплетала ноги жертвы, не давая двигаться в течение пары секунд. Именно из-за этих атак Рикки, начинающий убивец растительности, страдал больше всего.
        Сейчас он подходил к очередной пещере. Кажется, эта была двенадцатая или тринадцатая по счёту. Рикки уже сбился с пути и напрочь заблудился. Он все чаще присаживался отдыхать. А последние три часа использовал лишь кинжал для охоты за головами.
        Его любимым классом всегда был вор. Студент-археолог зачастую старался избегать сражений, предпочитая убийствам охоту за чужими сокровищами. Чистить карманы, пробираться в древние храмы и пещеры, залезать в богатые дома, минуя охрану и ловушки. Жизнь карманника и расхитителя захоронений в поисках легендарных артефактов - вот что было ему по нраву. Нудная раскачка до чёртиков надоедала, но это было необходимо, если твоему персонажу нужно стать сильнее.
        Сейчас парню оставалось убить всего два гриба, чтобы выполнить задание Алакина.
        Место, куда попал молодой человек, отличалось от всех тех пещер, через которые он сегодня прошел. Во-первых, она была гораздо больше по размеру. Своды округлого потолка поднимались вверх на многие метры. Это не было похоже на заброшенную шахту, скорее, на древние развалины Колизея. Помещение пронизывало множество каменных лестниц. Ему захотелось узнать историю этого места: что за строение могло располагаться в подземелье? Наверняка оно имело свою историю.
        Казалось, что здесь даже атмосфера иная. Рикки замер, разглядывая руины. Взгляд его жадно скользил по стенам и уступам. Так обычно выглядят места, где затаилось множество головоломок, лишь преодолев которые он сможет добраться до цели.
        Врагов пока видно не было, и он не спешил их искать.
        «Странно, что в учебном подземелье есть что-то подобное».
        - Ладно, давай-ка посмотрим, что тут у нас… - тихий голос Рикки гулко раздался в тишине.
        Парень медленно пошел вдоль стены, исследуя каждый сантиметр разрушенной кладки.
        Игры, основанные на решении головоломок, всегда могли дать какую-то подсказку. Подсветить предмет, направить игрока в нужную сторону, оповестить о том, что следует делать дальше. Но сейчас ничего такого произойти не могло. И парень, поняв это, озорно улыбнулся. Его мечта воплотилась в жизнь: игра, поиск тайн и решение загадок. О чем ещё грезить потомственному археологу?
        - Так… Интересно, если этот данж обновляется, то остаются ли следы от прошлых посетителей или нет? Хотя по пути сюда я ничего такого не видел. Ха! Кажется, это не понадобится.
        Ища зацепки, парень первым делом обратил внимание на наличие в этом месте одиннадцати одинаковых дверей. На каждой были изображены неизвестные знаки, которые издавали слабое красное свечение.
        Они медленно и хаотично моргали, словно лампочки у огромного работающего роутера.
        Обойдя пещеру несколько раз, он наконец решил обратить внимание на нечто, напоминающее здоровенную люстру висевшую наверху. Предмет имел форму колеса, обод которого был украшен теми же знаками, что и двери. Вот только их было двенадцать. Колесо в центре имело резьбу, крепилось на шест и служило подобием гайки. Всё это дело покрывал многовековой слой пыли.
        Внимательно сравнив символы, Рик сделал вывод:
        - Хм… Чёрт, символы на дверях и на колесе не похожи, разве что кроме парочки. Единственное, что понятно, так это то, что они расположены друг напротив друга. Только один знак остаётся без дела. И что мне это даёт?
        Опустившись на одну из широких щербатых ступеней, парень прилёг. Глядя на четырёхметровое колесо, он продолжал размышлять вслух. Привычка, приобретенная за долгое время игр в одиночестве, въелась намертво.
        - Интересно, быстро ли решали эту задачку до меня другие игроки? Если они все проходили дальше, значит, ответ лежит на поверхности.
        Освещённая светло-красными камнями пещера напоминала горн кузнеца, но именно благодаря этому свету любитель решать головоломки смог получить подсказку. Разглядывая символы на ободе, он заметил, что они были не просто нарисованы или выгравированы на поверхности каменного круга. Эти замысловатые знаки, значения которых парень не понимал, были расположены на слегка выпуклых поверхностях.
        Кнопки! Именно это слово первым пришло в голову, когда Рикки заметил эту деталь.
        - Кажется, их нужно нажать...
        Поняв, что от него требуется, парень взбежал на третий этаж и задрал голову. От лестничной площадки до колеса было метров шесть.
        - Так. Попробуем попасть в любую из них, посмотрим, что из этого выйдет.
        Натянув лук и прицелившись, Рикки выпустил стрелу, но та со смачным «вжы-ых» пролетела на пару десятков сантиметров ниже.
        - Мда! В такую мишень сложно целиться, когда ты полный нуб. Грибы были крупнее, но даже в них я попадал с трудом. Лук - однозначно не моё оружие.
        Пришлось потратить четыре стрелы, чтобы попасть в один из знаков, напоминающий то ли крест, то ли меч. Стрела вжала кнопку, и молодой человек услышал, как заскрипел какой-то механизм, будто что-то заело, но спустя несколько секунд всё прекратилось.
        - Знакомый звук. Варианта два: либо механизм слишком стар и его заклинило, либо, прежде чем браться за неё, нужно нажать все остальные в правильной последовательности... Значит, это некий шифр, который... имеет до хрена комбинаций. Нда… Невесёленькая ситуация. Это же чертова уйма времени. И даже стреляй я наугад, то с моей точностью это число стремится к бесконечности. Где-то здесь должна быть подсказка…
        Спустившись вниз, Рикки остановился у первой попавшейся двери и стал осматривать её более внимательно в попытках найти другие отличия, помимо самих знаков. Символом здесь оказалась короткая прямая горизонтальная линия. Не было ни цифр, ни чего-то хоть отдалённо напоминающего их. Символ продолжал равномерно мигать, игнорируя всё вокруг.
        На каждом этаже было по три или четыре каменных двери-плиты, которые стояли, условно говоря, по кругу. Разнообразные символы не спешили подсказывать решение, ведь это были знаки другого мира.
        - Да уж…сложновато…
        Глава 5. Крестовый поход за грибами
        - Сдаюсь… - тяжко вздохнув и опустившись на землю, парень положил руки на колени и только сейчас понял, что сильно проголодался. - К тому же, кажется, я изрядно здесь задержался.
        По его прикидкам с момента попадания в колизееподобную пещеру прошло более трёх часов. И это не считая времени, потраченного на путь до неё.
        «Не имея зацепки, я не смогу разгадать секрет. Тц! Досадно!»
        Стрел было до обидного мало, и большинство из них оказалось повреждено. Подниматься наверх, стрелять, мазать и каждый раз бегать за ними вниз - только испытывать свои нервы и силы.
        - Впервые в жизни мне так интересно добраться до решения загадки, но всё, что я могу сейчас, - это уйти с пустыми руками. Что за ерунда?! Остальные же как-то решили эту загадку!
        Но сегодня парень слишком устал и проголодался, чтобы продолжать. Молодой человек поплелся на выход. Представ перед дворецким, он атаковал его расспросами:
        - Мистер Алакин! Что делать, если я смог убить всех мобов, кроме двух? А та пещера с дверьми и символами? Как долго игроки обычно решают эту загадку? И последнее...
        «Гр-р-р-р…» - вместо Рикки речь завершил его желудок. Собеседник понял, что тот хотел спросить, его лицо стало хмурым и будто слегка растерянным.
        - Подождите. Для начала просуньте руку в это отверстие. - Взгляд мужчины был направлен на небольшую дырку возле входа в данж, на которую парень не обратил внимания.
        - Что это?
        - Для того чтобы монстры внутри появились вновь, необходимо их, скажем так, «оживить». Жизненная эссенция игроков как раз служит катализатором этого процесса.
        Рикки напрягся.
        - Опять? Вы же даже не предупредили меня об этом!
        - А что бы это изменило? - Алакин смотрел невозмутимо, уверенный в своей правоте.
        - Ну да, спорить смысла нет. Я понял, - недовольно пробухтел себе под нос Рик и засунул руку по локоть в отверстие.
        - Эй!
        Он выдернул руку и несколько секунд стоял, осматривая место укола, - та была цела и невредима.
        - И во сколько мне влетела «реанимация» ваших монстров?
        - Вам повезло, на данный момент эта тема изучена. Вот ещё пятьсот лет назад вам бы на этот вопрос не ответили. Магия и технология хорошо работают в тандеме. Количество отнятой жизни равно секундам, эквивалентным рангу монстра. В данном подземелье монстры слабые и стоят по секунде за особь.
        - Кстати! - Рикки тут же зацепился за это. - В этом подземелье все монстры были только ранга «простой». А сколько вообще этих рангов?
        - Всего шесть рангов, запоминайте. Простой, нормальный, серьёзный, страшный, безумный, титан.
        - Э-э… Странная градация, ну ладно.
        - Так. Раз с этим мы разобрались, ответьте: почему вы не смогли убить сто грибов?
        - А я больше никого и не встретил. И ту загадку с дверьми и этой, как её, штуковиной под потолком тоже разгадать не получилось. На люстру которая похожа. Ну, вы поняли, да?
        - Понятно. Эта пещера находится в самом конце. До неё вы должны были убить как минимум сто десять монстров. Хм… Не понимаю, как вы упустили остальных?
        - Ну, признаться, пару раз я заплутал, но пёс с ним. Я хочу знать, как долго обычно решают ту загадку?
        - Двери в этой комнате ещё не открыл ни один игрок.
        - Что?! Почему? - Рикки недоверчиво посмотрел на васкар'гхо.
        - Вы говорите так, потому что не хотите, чтобы кто-то шарился в этой пещере?
        - Нет. Я говорю правду. Многие пытались, но бросали эту затею. Кто-то из-за того, что не хотел тратить время на начальное подземелье для тренировок. Другие не верили, что там можно что-то найти. Третьи сдавались спустя несколько недель бесплодных попыток разгадать секрет. Ведь пока они там, как вы сказали «шарились», остальные начинали быстро подниматься и приобретать славу, знания и деньги.
        - А что, если я захочу исследовать эту пещеру?
        - Ваше право. Но вы не должны забывать про ежемесячную оплату в виде ресурсов.
        - Вы про контракт?
        - Да.
        - Я это учту. Так что делать с оставшимися двумя грибами?
        - Сто грибов - это норма для первого посещения. Вы должны были посмотреть, как всё работает, и решить для себя, хотите ли вы продолжать или нет. Чем дольше вы будете находиться в нашем мире, тем больше будете его узнавать. Увидите монстров размером с гору, существ, чьи силы нельзя понять, и познаете секреты, которые потрясут ваше сознание.
        - О-го… Вы бы, наверное, потрясно продавали товары… - Рикки заворожённо слушал глубокий голос, погружающий его в фантазии о приключениях, битвах, поисках сокровищ и разгадках тайн. - Но что значит «для первого посещения»?
        - На самом деле вам нужно убить тысячу.
        - Тысячу?! Зачем так много?
        - Вы должны привыкнуть к оружию, к нашему миру, а ещё без определённого количества опыта невозможно понять главную суть нашего мира.
        - Ну, раз уж мы заговорили об этом. Зачем нужен опыт? Ведь в играх, о которых вам говорили люди из моего мира, благодаря полученному опыту, герой может развиваться. Но здесь я не получаю уровни. Очки просто копятся.
        - К этому разговору мы вернёмся, когда вы убьёте нужное количество монстров.
        - Раз такое дело, думаю, мне нужно вернуться в свой мир. Мой друг наверняка поднимет панику.
        Волноваться о родителях не было смысла. Что мать, что отец - оба сумасшедшие и одержимые археологи, которые путешествуют на автобусе-доме по древним захоронениям и храмам. Ведут съемки и продают фильмы для канала Discovery. Оба знамениты в своих кругах. Рик редко с ними видится из-за их не контролируемого «турне по развалинам». Вот и сейчас они на очередных раскопках, и если сын сам им не позвонит, то они могут месяц не вспоминать о нем, а потом звонить, как ни в чем не бывало. Часто они находятся в таких местах, где даже спутниковый телефон берет с трудом.
        - У вас на Земле, насколько я знаю. с этим проблем не возникнет. Уверен, вашему другу уже объяснили, куда вы пропали, и что ему не стоит беспокоиться. К тому же не забывайте о разнице во времени. Десять дней здесь равны пяти там. Это не так уж много.
        - Это как посмотреть… В любом случае я должен во всем убедиться сам.
        - Ваше право.
        - Думал, вы будете против. - Рикки взглянул на собеседника, не в тему подумав, чем тот занимался, пока ждал его все это время.
        - Уже не раз говорилось, только вы решаете: остаться или уйти.
        Рикки задумался над словами Алакина. Если Грейсон и правда не беспокоится из-за его отсутствия, то стоит ли раньше времени срываться? Ведь выпал такой шанс: насладиться своим увлечением с детства. Хотя, по-хорошему, сперва бы, конечно, убедиться, что там все в порядке...
        - Так вы говорите, что в пещерах ещё остались живые грибы?
        - Да.
        - А можно мне, после того как я поем, продолжить исследования и зачистку?
        - Вы платите своей собственной жизненной эссенций и поэтому в праве проходить их столько, сколько потребуется.
        - И ещё один вопрос. Вы говорили, что до меня уже пытались разгадать секрет этой пещеры. Может быть, у вас остались какие-то записи?

* * *
        Всю следующую неделю Рикки провёл в охоте за грибами, вечерами просиживая в библиотеке.
        Оказалось, он и вправду умудрился свернуть не туда. По его подсчётам в пещерах возрождалось сто двадцать-сто тридцать грибов за раз. Иногда появлялся эдакий король-гриб. Чудное существо, довольно неповоротливое, но оттого не менее опасное. Благо, что могло оно сражаться только в рукопашном бою. Хочешь не хочешь, а пришлось учиться стрелять. Рикки выбирал удобную точку, чтобы враг не мог до него добраться. Лишь находясь в безопасности, он оттачивал свое мастерство. В отличие от игр, здесь противник умирал в зависимости от места, куда пришлась атака или удар. Если они были смертельны, типа пробитого насквозь мозга или сердца, то будь он хоть трижды супер бойцом, ему крышка.
        Помимо выносливости и беготни, существенным минусом было то, что всё своё снаряжение ему приходилось таскать в руках. И перед тем как начать битву, парню нужно было решить каким оружием сражаться, а какое отложить в сторону, чтобы по возможности успеть воспользоваться им в бою. Это было чертовски неудобно…
        Иногда Рик возвращался в ту загадочную пещеру с дверьми и пытался найти зацепку, понять, что он пропустил. Но всё было безуспешно.
        Рик так же пытался изучить все когда-либо сделанные энтузиастами и авантюристами записи о загадке пещеры. Но для этого нужно было разбираться в грамматике местного мира. Поэтому помимо стрельбы парню было необходимо начинать изучать местный язык.
        8 день в мире Эхо.
        Текущее время: 10:31
        Рикки, в очередной раз зачистив коридоры, стоял на третьем этаже в пещере с дверьми и разглядывал так надоевшую за эти дни каменную люстру. С горем пополам и неохотной помощью Алакина, он расшифровал письма тех, кто когда-то исследовал пещеру, но их текст был бессмысленным и никак не помог.
        Если верить словам дворецкого, то последним, кто пытался разгадать секрет, был некий профессор по имени Сакамото Тоши. Алакин утверждал, что существовала ещё одна потрёпанная тетрадь, которую тот забрал с собой в обмен на месяц жизни. Видимо, информация того стоила, но профессор все равно не смог разгадать секрет. По меркам этого мира дело происходило десять лет назад.
        - Что ж, видимо, пока мне это не под силу. - Приняв такое решение, парень вернулся ко входу и, заплатив жизненной эссенцией, предстал перед своим гидом. Перевыполнив план, он имел в своём активе достаточно опыта. За эти дни он узнал, что его количество определяется в зависимости от ранга убитого монстра помноженного на уровень.
        Простой: 15 XP
        Нормальный: 30 XP
        Серьёзный: 60 XP
        Страшный: 120 XP
        Безумный: 250 XP
        Титан: 500 XP
        Помимо них имелись именные мобы, но опыт за них всегда давали по-разному.
        - Господин Алакин! Я закончил.
        - Сколько вы получили?
        - Сейчас…
        ТЕКУЩЕЕ КОЛИЧЕСТВО ОПЫТА: 15180 ЕДИНИЦ
        - Пятнадцать тысяч сто восемьдесят.
        - Очень хорошо. Теперь я наконец-то могу показать вам самую приятную часть вашей тренировки. Со времени прихода сюда вы не видели других игроков, не могли общаться с ними и не покидали пределы территории рода Кархакар. Но теперь испытание пройдено, и мы направимся в один из Центров развития игроков.
        - Отлично. От вида грибов уже тошно. Не думаю, что смогу в скором времени их есть. - Уставший, но так и не решивший головоломку парень плелся следом за своим сопровождающим.
        Глава 6. Центр развития игрока и немного о "ЖЭ"
        - Приветствую вас, игроки, в нашем центре развития! Редкие навыки! Скидки на приобретение очков характеристик! Еженедельные турниры и розыгрыши! Всё это можно получить здесь и сейчас! - молодая девушка, показавшаяся ему смутно знакомой, улыбалась приветливо, широко, казалось даже, искренне и смотрела на всех входящих в здание гостей. Её развевающееся платье, состоящее, словно из блестящих лезвий кинжалов, обволакивало хрупкую фигуру. Под светом множества прожекторов, направленных сверху, оно переливалось и привлекало всеобщее внимание. Девушка стояла на небольшой сцене недалеко от входа и призывала народ воспользоваться услугами центра, а также обращала внимание на очередную акцию или новинку.
        Красивая, в завораживающем наряде, она была похожа на промоутера в дорогой и необычной рекламе. Мимо которой невозможно пройти, не открыв от изумления рот и не забыв, куда шёл.
        Она не была игроком, так как являлась не человеком. Небольшие звериные ушки и когти на руках привлекали внимание не меньше, чем её опасный наряд. Её лицо покрывала легкая светлая шерсть, но красоту это не портило. Скорее напротив, завораживало и манило. Неимоверное желание потрогать уши и хвост грызло его сознание.
        «Чё-ё-ёрт, интересно, каково это на ощупь?»
        Рикки и Алакин сейчас находились в высоком необычном здании. На входе в него парень даже притормозил, разглядывая необычную архитектуру. Зеркальные стены изгибались под необычными углами, многократно отражая окружающую квадратную площадь. Строение высилось в самом её центре и сейчас в лучах солнца представляло собой настоящее произведение искусства.
        Центр развития находился в самом сердце города Тар-таун. Недалеко отсюда располагался и особняк связующего, призвавшего Рикки.
        Здание состояло из семи этажей и привлекало внимание не только своими размерами. Оно, словно казино, вырванное из какого-нибудь Нью-Йорка или Лос-Анджелеса, манило туристов разноцветными огнями, ликованием и музыкой. Зеркальные поверхности транслировали рекламу, взятую будто из фильмов про будущее. Яркие, постоянно меняющиеся голограммы с широким ассортиментом предложений, а также рекламой с превью турниров. Магия вместе с технологией создавала очень яркие картины. Всё выглядело очень круто и необычно.
        Шум стоял сравнимый с Уолл-стрит. Всюду бегали люди и нелюди, слышались постоянные выкрики, Внутри находилось множество торговых точек, возле которых суетились зазывалы, навязывая различные товары и услуги. Рикки почувствовал себя точь-в-точь как в каком-нибудь торговом центре в период Рождественской распродажи. Он с любопытством рассматривал вывески с названиями: «Броня Аркрина», «Легкие доспехи Ларимика», «Оружие для всей семьи», «Зал магии» и прочее, прочее, прочее.
        Алакин шёл, не останавливаясь, поэтому полюбоваться всем этим парень решил после того, как получит полную свободу действий. Сейчас их путь лежал к регистратуре.
        Из многих торговых лавок очереди выходили прямо в общий зал. Но недовольных и возмущающихся не было. Люди оживленно и в предвкушении обсуждали то, что собирались приобрести.
        Многие покупатели, как и Рикки, разгуливали в черных мантиях.
        - Здесь обслуживают новичков и тех, кто ещё официально не зарегистрирован в комитете. - Вставая рядом с одной из небольших очередей осведомил своего спутника дворецкий.
        - А там? - студент кивнул на очереди по соседству.
        - Там то же, что и здесь, только выбор гораздо больше.
        - И много таких центров?
        - Достаточно. Игроки призываются по всем королевствам и империям, поэтому власти, дабы не получить отток игроков, возвели центры, подобные этим, и их уменьшенные версии во всех городах.
        - Голова кругом....
        - Вы привыкнете, молодой человек, и, кстати, вместо того чтобы смотреть по сторонам, следите за очередью. Чтобы вам было чем заняться, можете почитать брошюру. В ней вкратце насказано о работе Центра.
        Взяв протянутую книжечку, Рикки с радостным удивлением понял, что это не просто напечатанная реклама. Брошюра имела интерактивное меню, в котором описывалась ценность очков опыта и объяснялось, на что те можно было потратить. Информация была ошеломляющей.
        Оказывается, на полученный в процессе убийства опыт можно было приобрести очки характеристик и навыков. Но это лишь верхушка айсберга. Самым невероятным оказалось то, что помимо этого можно было приобретать знания. Выглядело это примерно так:
        ТРИВИАЛЬНОЕ: 25000 XP
        НЕОБЫЧНОЕ: 100000XP
        РЕДКОЕ: 300000XP + НАЛИЧИЕ КАК МИНИМУМ 2Х ЗНАНИЙ ИЗ ТРИВИАЛЬНЫХ В БЛИЗКОЙ ОБЛАСТИ ИЗУЧАЕМОГО ЗНАНИЯ + 1 ИЗ НЕОБЫЧНОГО
        УНИКАЛЬНОЕ: 500000XP + НАЛИЧИЕ КАК МИНИМУМ 3Х ЗНАНИЙ ИЗ ТРИВИАЛЬНЫХ В БЛИЗКОЙ ОБЛАСТИ ИЗУЧАЕМОГО ЗНАНИЯ + 2 ИЗ РЕДКОГО + БРОСОК КУБИКА (ВЫПАВШЕЕ ЧИСЛО ДОЛЖНЫ БЫТЬ 10 ИЛИ ВЫШЕ)
        Рикки никак не мог представить, как такое возможно. И что это за знания вообще? Думая над этим, парень просматривал остальную доступную информацию. Вместе с рекламой того или иного навыка описывались рейтинги гильдий и давалась краткая таблица стоимости самых необходимых в обиходе материалов, добываемых с трупов монстров.
        «Секунду… А почему я ничего не забирал с трупов?»
        Сосредоточенное лицо парня не осталось незамеченным.
        - Что такое? Спрашивайте.
        - О-окей... Почему вы не просили добывать материалы с убитых мною грибов?
        - Ах, это. Действительно. Просто вы не обладаете необходимыми навыками по разделке монстров.
        - О… Ясно, но вы ведь могли послать кого-нибудь вместе со мной. Зачем пропадать материалам?
        В ответ на это дворецкий слабо улыбнулся.
        - Не думал, что вы такой крохобор. - Васкар'гхо, как обычно, держал руки за спиной. - В таком случае, думаю, вам стоит приобрести навык «свежевание».
        - Я не!.. - Рикки, стиснув зубы, отвернулся и замолчал. Алакин не знал, но в играх молодой человек страдал синдромом мародёра. Собирал всё подряд, даже несмотря на ничтожную ценность лута. Не став упорствовать в своих расспросах, парень решил молча понаблюдать за тем, что происходило вокруг.
        Узнать игроков оказалось довольно легко: все они были людьми. Разумные виды и расы, проживающие в мире Эхо, имели лишь гуманоидную внешность, а далее шло разнообразие цветов кожи, наличие рогов и хвостов, или же отсутствие рук и ног. Рикки с интересом смотрел по сторонам, в основном наблюдая за поведением игроков.
        В соседних очередях редко встречались одиночки. В основном, все имели компанию. Видимо, подобные «пати», как и в играх, собирались по принципу эффективности. Вот только здесь не было такого понятия как «классы». Вопрос о том, как же тогда развивать своего «персонажа» мучил парня в течение всей недели.
        Но вот человек, стоявший перед ним, ушёл, сопровождаемый таким же дворецким, как и у Рикки.
        - Рикки. Приступайте. Не стесняйтесь и задавайте вопросы, если такие появятся. Хотя, зная вас, могу сказать, что они обязательно будут. Так что, не сдерживайте себя.
        - А по вам и не скажешь, что вы ещё и подкалывать умеете. - Парень, взглянув на Алакина, криво улыбнулся и подошёл к сидящему за перегородкой существу. Это был некрупный парень с небольшими ветвистыми рожками, как у оленей. Его лицо и тело были обильно покрыты шерстью черного цвета, а глаза смотрели на нового клиента внимательно и добродушно.
        - Добро пожаловать в Центр развития. Вижу, вы новичок.
        - Бинго.
        - Ознакомились с информацией? - при этих словах взгляд менеджера местного разлива обратился к брошюре в руках парня.
        - Да.
        - Чем-то заинтересовались?
        - Есть пара вопросов.
        - Я внимательно слушаю.
        - Для начала, расскажите о том, как работает система приобретения навыков?
        - Всё просто. Имея нужную сумму опыта, вы приобретаете очки навыка, которые впоследствии можно будет потратить на изучение книг.
        - А… - парень хотел было поинтересоваться тем, где же брать эти самые навыки, но служащий центра быстро отреагировал:
        - Книги навыков можно приобрести у вашего связующего или же в нашем центре. Так же их можно купить в специализированных магазинах, либо, если вам повезёт, найти в процессе изучения неизведанных территорий.
        - То есть, я могу выучить и магические заклинания?
        - Ну разумеется. Правда, для этого необходимо иметь «реликвию».
        - А это ещё что такое?
        - Вы не знаете? Хм... Сложно так сразу объяснить. Думаю, ваш сопровождающий введёт вас в курс дела.
        - Значит, с её помощью можно будет изучать магию?
        - Верно. Но все заклинания очень дорогие, поэтому вам стоит выбирать вдумчиво и взвешенно.
        - Я понял. Спасибо. Последний вопрос. В вашей брошюре упоминается какой-то кубик. Что это?
        - Об этом вам пока рано знать. Приходите месяца через три и тогда сможете расспросить менеджеров центра более подробно. Если на этом всё, то дайте ваше зеркало, - с этими словами рогатый парень протянул руку и, получив предмет, провёл над ним ладонью. Затем вернул Рикки. - Скажите, что будете приобретать, и мы оформим покупку.
        Парень взял обратно местный «паспорт» и активировал, после чего взглянул на него по новой. Вместо привычного статусного окошка молодой человек увидел скромное меню с ценами. Оно было похоже на то, что он видел в брошюре, но помимо цен на знания здесь нашлось и многое другое. В том числе информация о скидках и будущих акциях. Всё то же самое, о чём кричала девушка на входе, но только в письменном виде.
        СТОИМОСТЬ ЗА ЕДИНИЦУ
        ОЧКО НАВЫКА: 10000 XP/8 ЖЭ
        СКИДКА:
        ОЧКО АТРИБУТА: 5000 XP/4 ЖЭ
        СКИДКА: 5%
        Теперь стало понятно, почему нужно было убить так много монстров. Правда, казалось неясным, почему ровно тысячу.
        Покупки происходили на интуитивном уровне и, ткнув на значок корзины в углу товара, парень посмотрел на менеджера.
        Тот словно ждал этого и учтиво поинтересовался:
        - Это ваш окончательный выбор? Вам не обязательно тратить опыт на покупку очков атрибута. Немного подождёте и сможете приобрести второе очко навыка. Так что?
        - Всё в порядке. - Рик, махнув рукой, дал понять, что беспокоиться не стоит.
        Всё произошло быстро. Не прошло и трёх секунд, как он получил системное сообщение.
        ВЫ СОВЕРШИЛИ ПОКУПКУ В ЦЕНТРЕ РАЗВИТИЯ. ГОРОД ТАР-ТАУН.
        С ВАШЕГО СЧЕТА СПИСАНО: 14750 XP
        ОСТАТОК: 430 XP
        ПОЛУЧЕНО:
        1 ОЧКО НАВЫКА;
        1 ОЧКО АТРИБУТА.
        БЛАГОДАРИМ ЗА ПОКУПКУ!
        - Хрена себе сервис… - Парень, присвистнув, взглянул на Алакина. - А что такое «ЖЭ»? Помимо опыта есть какая-то другая валюта?
        - Думаю, мы ничего не потеряем, если я расскажу. - Мужчина, оглядевшись по сторонам, заметил неподалеку свободный диванчик и, качнув головой в его сторону, двинулся мимо расположившихся вокруг игроков и местных авантюристов.
        - Хола! Здорово, новичок! - Одна из девушек-игроков в компании своей подруги и парня приветливо помахала рукой. - Откуда ты? Я имею ввиду, Землю.
        - Э-эм... Мой совсем не понимать тавой, я далёк-далёк из племя… - Картавя язык пытаясь сделать акцент более дурацким, парень был быстро остановлен.
        - Ах-ха-ха, ну-у ты заливать! За идиотов-то нас не держи. Мы же не первый день здесь. - Девушка с именем Лаура Ньето, усмехаясь, покачала пальцем в такт своим словам. - Нет, вы слышали. До чего стеснительный народ пошёл?
        Лаура обратилась к своим товарищам и, продолжая улыбаться, вновь посмотрела на спокойного Рикки, который, тихо насвистывая, продолжал идти следом за Алакином.
        - Эй, амиго! Мы вообще-то хотели предложить тебе помощь!
        Обернувшись на её голос, парень, не говоря ни слова, вопросительно посмотрел, словно ожидая продолжения.
        - Тебе же скоро идти за реликвией, мы могли бы тебя сопроводить. Там, знаешь ли, монстры жуткие…
        - Рикки. Не отставайте. - Пожав плечами на предложение троицы, молодой человек махнул рукой на прощание и вскоре, усевшись, стал слушать своего гида.
        - Итак. Мы уже говорили вам о том, как важна для нас жизненная эссенция игроков. ЖЭ - это аббревиатура этой самой эссенции.
        - Та-ак… - Рик слушал внимательно, ведь планировал исследовать этот мир ещё очень долго. Знания - сила. Так твердили его родители, перед тем как отправиться на очередные раскопки или поиск затерянного храма.
        - Что ж, пусть вы и слышали это, но вряд ли задумывались о том, как ЖЭ попадает в руки обычных граждан.
        Парень, сложив руки на груди, откинулся на спинку дивана и всерьёз задумался. И правда, как?
        - Для начала вы должны понимать, что та цистерна, наполненная жизненной силой, не единственная в своём роде. В каждом более-менее крупном городе любой империи или королевства имеется такая. В конце каждого месяца эту жидкость перевозят в правительственные центры под строгую охрану. Магические и физические ловушки - это лишь одно из препятствий, что ждёт того, кто захочет туда вломиться. В этих центрах всю поступившую энергию оцифровывают, переводя в некие монеты, что позволяет экономике государств не бояться погрузить страну в кризис, позволяя поддерживать обычную валюту. Взгляните на это, - Алакин приподнял правый рукав своего фрака и продемонстрировал широкий тонкий золотой браслет, охватывающий его запястье. По нему волна за волной пробегала рябь, и можно было заметить множество электрических схем (по крайней мере, именно так показалось бы современному человеку). Браслет будто являлся частью кожи - инородной, но частью.
        Первая ассоциация, пришедшая в голову, была: «чип». Это уже напоминало игру в стиле «киберпанк». Улыбнувшись своим мыслям, Рикки продолжил слушать.
        После того как молодой человек смог оценить браслет, мужчина провёл по нему пальцем, и через секунду Рик увидел точно такое же меню развития, а там, где у игроков была шкала опыта, у Алакина пестрели цифры, отображающие текущее наличие у него ЖЭ. Помимо этого, вверху меню местного жителя виднелся ещё таймер, который в обратном порядке отсчитывал время.
        Заметив его взгляд, дворецкий пояснил:
        - То, что вы видите, это время до моей смерти. - Циферблат показывал два года, три месяца и семь дней. Он говорил об этом очень спокойно. Слышать такое было непривычно.
        Рикки, взглянув на подтянутого ухоженного мужчину в самом расцвете сил, сглотнул от осознания того, что жители Эхо каждый день наблюдают за приближением своей смерти. Парень и представить не мог, каково это.
        - Вам осталось так мало?
        - Вы всё не так поняли, свою жизнь, подаренную мне миром, я уже прожил десять лет назад. Этот браслет, нечто вроде кошелька и таймер лишь отображает заработанную мною жизнь.
        - Заработанную... жизнь?.. - молодой археолог опустил глаза на чистый пол здания, пытаясь осмыслить услышанное.
        «Значит, вот как это выглядит. Они буквально каждый день зарабатывают себе на новый. Раз за разом… Вечная жизнь? Вот только жизнь ли это?»
        - Да. Я могу перевести её обратно в цифровой актив, расплатиться ей за товар или же потратить на своё развитие. А теперь, - Алакин, опустив рукав, вновь сложил руки за спиной и, взглянув на молодого человека, предложил, - вернёмся домой.
        - И чему же равнее один ЖЭ?
        - Давайте поговорим об этом по дороге.

* * *
        - Так, а на что мне покупать книги-то? - Их разговор проходил по пути к поместью.
        - Не беспокойтесь. Навыки подобные «свежеванию», являются самыми низкоуровневыми. Как вам и сказали, их можно приобрести у мистера Самрака. Так как у вас сейчас нет денежных ресурсов, вы можете получить навык в кредит. А сейчас используйте очко атрибута.
        Хмыкнув в ответ на слова мужчины, Рик вновь активировал зеркало, увидев его стандартное меню, ненадолго задумался. Парень уже знал, какой атрибут за что отвечает. К сожалению, в отличие от игры, здесь нельзя было увеличивать очки здоровья. Что имел с самого начала, с тем и ходи.
        Если делать общую сводку, то выглядело это так:
        РАЗУМ - влияет на возможность использовать заклинания высшего класса. Чем больше сюда вложено очков, тем выше защита от ментальных атак и возможность самому влиять на окружающих. Высокие показатели позволяют раскрыть инстинкты и силы подсознания.
        ТЕЛО - это ваш храм. Благодаря очкам характеристик, можно использовать высококлассное оружие и техники, связанные не только с выживанием, но и убийством. Каждая техника требует использования энергии.
        ДУША - это ваше хранилище, нематериальная сущность, в ней выражена божественная природа, личность, дающая начало и обуславливающая саму жизнь, способность к ощущению, мышлению, сознанию, вмещающая чувства и волю.
        При вкладывании очков в тот или иной атрибут со временем станут доступными новые возможности.
        Увы, необходимый для открытия порог был неизвестен. Понимая, что получение упомянутой менеджером реликвии ему грозит не скоро, Рикки решил вложить единственное на данный момент очко атрибута в «силу».
        Сила в прямом смысле влияла на… силу. Будь то мощь атаки или поднятие тяжестей.
        Изменение он почувствовал сразу. Ему будто вкололи дозу адреналина. Мышцы переполняла энергия, плечи расправились. Казалось, теперь он готов идти на грибов с голыми руками и раскидывать их одной левой. Улучшение чувствовалось будто на клеточном уровне. Это было настолько удивительно и необычно, что Рик не находил слов.
        - Что ж, вижу, вы теперь поняли, в чём смысл тренировок. У вас осталось два дня здесь. Если вы уже приняли решение, оставаться работать в мире Эхо или нет, то можно не терять времени и пойти в Комитет призыва. Тогда вы больше не будете нуждаться в моём присутствии. Будете полностью в собственном распоряжении. Но не забывайте, что в доме Кархатор вам всегда будут рады. О способах оплаты поговорим после вашего повторного возвращения, если вы всё же вернётесь.
        - Я очень хочу остаться, но прежде чем окончательно принять решение, мне нужно убедиться, что в моём мире всё в порядке.
        - Я понимаю. Как я и сказал, у вас ещё есть два дня, можете покинуть нас прямо сейчас, а можете попробовать заработать денег и опыта. Что выбираете?
        Глава 7. Ночные гости
        4 дня назад. После исчезновения Рикки.
        Грейсон устало откинулся в компьютерном кресле и широко зевнул. Всем отрядом они всё же смогли завалить босса. После чего, разделив дроп, группа отправились телепортом в Санир - город, где была расположена их гильдия. Закончив напряжный бой парень не сразу понял, что что-то не так, пока не посмотрел по сторонам в поисках своего друга.
        - Рикки-Тикки-Тави! Эй! Ты чё, правда, бабой стал? - Не получив ответа, Грей похрустел шеей и ещё раз взглянул в сторону туалета. Подумав, что если Рик не отвечает, то, вероятно, ему стало плохо, и он упал в обморок. Всё-таки немало выдул кофе, плюс не ел толком.
        Встрепенувшись от этой мысли, парень рванул в туалет, проклиная себя за то, что такой задр... кхм... плохой друг. Но увидев пустой пол туалета, растерянно огляделся.
        «Хм… Он что, вышел куда-то? Придёт - убью…»
        Решив, что с Рикки всё в порядке и таким образом успокоившись, Грей, почёсывая живот, посмотрел на холодильник. Промониторив мысленно своё состояние на «хочу есть»-«не хочу есть», он двинулся в его сторону.
        Час спустя раздался стук в дверь.
        - Да ты издеваешься… - глядя в монитор и убивая очередного монстра, прошипел Грей, после чего закричал: - Ты чё ключи забыл, чёртов мангуст?!
        - Добрый вечер. Мы из Министерства по урегулированию вопросов касательно исчезновения людей, сокращённо МРИ.
        Не ожидавший услышать нечто подобное Грей на несколько секунд завис и медленно сглотнув, уточнил:
        - Умри? Хэ? - с воткнутым в одно ухо наушником парень продолжал бить монстра, поэтому просто повторил так, как расслышал, но недовольный голос за дверью тонко намекнул, что, видимо, он понял неверно.
        «Нет, ну что за идиоты… И с ними ещё нужно вежливо разговаривать».
        Раздался повторный стук, вырывая Грейсона из раздумий.
        - Откройте.
        Быстро бросая взгляд то на экран, то на дверь, парень отписался своему товарищу по гринду, что отлучится на пару минут. Свернув браузер, он пошёл узнать, что это за «умри» пришло в час ночи, наплевав на студентов и их распорядок.
        Открыв дверь, Грейс увидел двоих крупных мужчин, один из которых был афроамериканцем. Оба внушали опасения с первого взгляда: примерно одного роста, неприметной внешности, одетые в черные одинаковые костюмы. Несмотря на позднее время, их глаза скрывали зеркальные очки, в руках оба держали небольшие портфели чёрного цвета. Грей попятился назад и потёр кулаками глаза.
        - Э-э, чем могу помочь… в такую рань? - с долей сарказма поинтересовался парень, разглядывая необычных гостей, которые, не дожидаясь приглашения, уверенно вошли внутрь. Негр, бегло осмотрев комнату, заглянул в ванную комнату и, обернувшись, покачал головой, давая понять своему напарнику, что больше никого нет.
        - Где ваш сосед? И как давно вы его видели в последний раз?
        - Что происходит? - мысли в голове парня смешались в тщетной попытке найти логическое объяснение появлению этих людей в костюмах.
        - Ответьте на вопрос: где ваш сосед?
        Наглость и манера этого мужчины вести разговор начали раздражать парня. Тот скорее не спрашивал, а приказывал.
        - Я понятия не имею. Ушёл куда-то, мне не доложил.
        Пока они разговаривали, второй мужчина положил чемоданчик на стол и, открыв его, достал непонятный прямоугольный предмет. Положив эту штуку на пол, провёл по ней пальцем. Грейс увидел, как из маленького ящичка полился свет, и в комнате проявились их с Рикки копии, которые сидели за компьютером.
        - Ка-акого хе-е-ера… - парень был ошарашен. Он даже не знал, что существуют подобные технологии.
        - Промотай. - Не слушая хозяина комнаты, первый продолжал смотреть на иллюзию Рикки. Через несколько секунд, повинуясь движению пальца чернокожего мужчины, изображения стали быстро-быстро шевелиться, а мгновение спустя виртуальная копия Рикки поднялась и прошла в туалет, откуда уже не вернулась.
        Грейсон продолжал смотреть на захлопнувшуюся дверь широко распахнутыми глазами, но движения не было.
        - Что произошло? Ваша хреновина сломалась?
        - Стойте на месте! - Внезапно рыкнул мужчина. - Не двигайтесь, пока я не разрешу. R, проверь, в чём дело.
        - R? Вы что, типа люди в чёрном? -с нервной иронией взглянув на сурового брюнета, студент попытался хоть что-то выяснить, но его замечание осталось без ответа.
        Секунд через десять мужчина вышел из ванной комнаты и, спрятав обратно прямоугольный предмет, кивнул напарнику.
        - Наша техника никогда не ошибается. - Кивнув в ответ, удовлетворенно сказал мужчина. - Как вас зовут? Представьтесь.
        - Серьёзно? Вы только сейчас решили это узнать?
        - Это не ваше дело, но если бы ваш друг не совершил скачок в иное измерение, нам бы не понадобилась информация о вас. А так как переход был зафиксирован, теперь мы обязаны взять на заметку всех его друзей и семью. Имя!
        - Куда… чё? Грейсон
        Грей хоть и не был дураком, но бред, что он услышал от этих двоих, не укладывался у него в голове. Иное измерение? Ему не послышалось? Хотя та удивительная штука, способная проецировать события прошлого, выглядела просто фантастически!
        «Да не-е-е…»
        - Вашим товарищем, имя которого мы скоро пробьём по базам, был совершён переход в другое измерение. Как и зачем - не ваша головная боль. Всё, что вам нужно знать, - что скоро ваш друг вернётся. И когда это произойдёт, вы должны будете передать ему наши контакты, чтобы он в обязательном порядке посетил Министерство. Разглашение данной информации строго запрещено. Сейчас вы подпишете бумаги, - мужчина отщёлкнул кнопки своего модного чемоданчика, достав стопку бумаг. - Везде, где есть галочки, поставьте подпись.
        - Я не могу отказаться?
        - Нет. Всё, что здесь произошло, теперь является государственной тайной. Любое упоминание о ней карается тюремным сроком и серьёзными штрафами, которые в случае вашей смерти перейдут к вашим родственникам.
        Издав нервный смешок, пухлый парень присел за свой стол и попытался как можно скорее пролистать бумаги, после чего слегка дрожащей рукой начал ставить подписи.
        Закончив с ознакомлением, Грей поинтересовался:
        - Так значит, Рикки и я даже не можем обсуждать это? Он-то уж в курсе, где был.
        - Обсуждение этой темы между вами не является запретом, но лучше вам выбросить эту идею из головы. Никогда не знаешь, где и когда вас могут подслушивать. Повторить, чем это грозит?
        - Н-не-не, я понял-понял, - замахав руками и глядя на серьёзные лица сотрудников странного министерства, молодой человек решил поскорее от них избавиться, совсем некстати вспомнив, что обещал товарищу в игре пропасть ненадолго.
        - А когда он вернётся?
        - Скоро. Вот наша визитка. Ждём звонка.
        - А-а, постойте. А кого мне спрашивать?
        - Спросите либо R, либо D. До свидания.
        - Ага, до свидания… - Закрыв за гостями дверь на замок и опершись на неё, Грейс вздохнул и взглянул в сторону туалета:
        - Нет, ну какого хера, чувак?

* * *
        8 день в мире Эхо.
        Текущее время: 18:24
        - Значит, реликвия, о которой говорил тот рогоносец и игроки, находится далеко отсюда? - Рикки и Алакин уже подходили к вратам особняка, когда он вспомнил, что так и не узнал об этой вещи, позволяющей игрокам творить магию.
        - Да. Ближайший Склад реликвий находится в городе Цукмейн, но путь до него и вправду опасен. Там территории монстров от пятого до седьмого уровней, и с вашим развитием туда рано идти.
        - Склад?
        - Верно, Склад. Созданные миром места в разломах измерения. Войти туда могут только игроки, а любого из нас ждёт мгновенная смерть.
        - Ого. Серьёзное место. Но я же не первый игрок, которого вы знаете, расскажете, что там происходит?
        - Всё, что я знаю, - это то, что реликвии всегда сами находят своих хозяев. Откуда они берутся и как создаются мне неведомо. Многие наши учёные пытались понять принцип их работы, но всё, что удалось выяснить, - это то, что реликвии работают на жизненной эссенции. Видимо, поэтому только игроки вхожи в Склады.
        - Звучит весело. - Улыбнувшись предстоящим приключениям, Рик хотел подробнее расспросить дворецкого, но они уже заходили в двери большого особняка, поэтому парень решил выведать информацию в следующий раз.

* * *
        - Вот как? - Самрак сидел в своём кабинете, просматривая какие-то отчёты. Его двухметровая фигура смотрелась как всегда брутально, но изредка появляющиеся складки морщин на лбу показывали, что даже у такого существа как он, есть проблемы, которые не так просто решить. Выслушав доклад Алакина, мужчина наконец-то оторвал взгляд от документов и, отложив их в сторону, посмотрел на Рикки. - Как бы я ни хотел выдать вам книги даже таких низкоуровневых навыков, без гарантии, что вы останетесь здесь, это будет лишним телодвижением с моей стороны. Пусть мой род и состоятелен, но мы бы не поднялись так высоко, раздавая всем подряд свои вещи. Либо оплатите сразу, либо принесите документ из Комитета призыва.
        Самрак говорил по существу, и Рикки не мог этого не признать. Но и находясь в неведении, он не имел возможности спокойно продолжать исследовать этот мир.
        «Стоило сразу же вернуться обратно, чтобы не терзать себя напрасно», - размышляя таким образом, парень поблагодарил Самрака за потраченное время и поинтересовался:
        - Так как я могу покинуть этот мир?
        - Активируйте «зеркало» и, приложив ладонь, произнесите: «выход». В общем, почти так же, как вы и попали сюда.
        - Спасибо. Надеюсь, я скоро вернусь. У меня ещё достаточно много вопросов, на которые мне не терпится получить ответы, - призывая зеркало, ответил Рикки и через несколько секунд скомандовал: «Выход».
        Парень растворился в воронке, оставив хозяина поместья и дворецкого наедине.
        - Как всё прошло? - Лицо Самрака накрыла усталость, показывая его истинное настроение. - О, Скорпион[3 - 3. СКОРПИОН - - одно из созвездий, которым поклоняются жители мира Эхо. Помимо знаков зодиака жители также поклоняются и иным скоплениям звёзд.], дай мне сил. Этот парень задаёт слишком много вопросов. Это, конечно, хорошо, идиоты мне ни к чему, но всё же…
        - Довольно тихо, господин.
        - Приятно слышать. По пути к центру никто не пытался его завербовать?
        - Нет. Новичков редко пытаются перекупить. Единственное, что ему предложили - составить компанию в походе за реликвией.
        - Компанию? - мужчина, проживший уже почти шестьдесят три года, вскинул брови. - Ты объяснил ему, во что могут вылиться подобные «компании»?
        - Простите, господин, но я посчитал это ненужным. Знаю, вы считаете наоборот, но из-за этого двое призванных четыре года и семь лет назад решили не рисковать. Если этот Рикки вернётся, я постараюсь деликатно обсудить эту тему.
        - Хм, может, ты и прав. - Водя пальцем по правой брови, мужчина находился в раздумье. - Он продвинулся в изучении пещеры?
        - Нет, как и все, кто был до него. Господин, я уже не раз спрашивал, но Вы же знаете, что всё, что с ней связанно, - это лишь легенды?
        - Да, но именно из-за этих легенд я и приобрёл её за огромное количество ресурсов.
        - Что ж, пока это не принесло никаких результатов, - покачав головой, произнёс васкар'гхо.
        - Время покажет, был ли я прав или ошибался. - Вновь беря в руки документы, Самрак махнул кистью, отпуская своего слугу, оставаясь один на один с бумагами.
        Глава 8. Завершая подготовку к походу
        Резкий удар когтей высек сноп искр, ударившись о стены шахты. Зажатый с двух сторон тощими, похожими на получертей-полузмей монстрами Рикки пытался выжить в туннеле. Дарлоги, так звали монстров, являлись стайными мобами, и встретить их по одному было практически невозможно и он столкнувшись с очередной такой стаей, положил уже семерых. Остались только двое.
        Место, в котором парень сейчас качался, являлось заброшенной шахтой, в которой когда-то добывали железо. Но после того как ресурсы истощились, она превратилась в пристанище мобов, став полноценным данжем. Помимо опыта, игроки могли добывать здесь и саму руду, получив соответствующий навык, но для этого всё равно нужно было зачистить место.
        Увернувшись от выпада хвоста, Рик попытался проткнуть стоявшего впереди врага кинжалом, но получил удар в спину от второго противника. Тем не менее броня, которую он приобрёл, хоть и была кольчужной, всё ещё держалась. Парень продолжал настойчиво пытаться нанести новые раны стоявшему перед ним мобу, но тот, пользуясь своей изворотливостью и змеиной скоростью, ловко избегал атак, то вжимаясь в стены, то подныривая под кинжал, и наносил в ответ не менее серьёзные выпады. Здоровье Рика уже опустилось в красный сектор, и если бы не бафы от зелий, он ещё десять минут назад отправился бы на Землю.
        - Вот же повезло, так повезло… Ха! - Резкий выдох и очередной промах. - Зажали, как лист салата в гамбургере, и не отпускают. Черти! - Парень умудрялся ворчать, в очередной раз находясь на краю гибели.
        Наконец, танец с одним из мобов четвёртого уровня, ранга «нормальный» был завершён атакой в грудь. Рывком распоров тушу дарлога и пролив новые литры крови на и так уже запачканный ею каменный пол, Рикки попытался увернуться от атаки из-за спины, но поскользнулся на крови убитых монстров и ударился головой о выпирающий камень.
        - Да чтоб тебя! Аргх! А ну иди сюда, мерзкий выродок! - Устав огребать от этого любителя нападать сзади, парень, пожалев о том, что не может отрубить ему башку мечом (в туннеле всё-таки не помашешь такой оглоблей), быстро присел, пропустив хвост над головой и тут же быстрым рывком кисти прибив его одним из кинжалов к стене, рванул вперёд, уворачиваясь от когтей.
        Восемь процентов здоровья.
        Рикки, тараня врага, опрокинул того на землю, отчего тот завизжал, и, схватив оставшийся кинжал двумя руками, погрузил его в горло монстра, приговаривая:
        - Кушай, мерзкое создание! Всегда пожалуйста. О, смотрю, у вас, милейший, кусок поперёк горла встал? Не беда, я помогу сглотнуть. Кушай, не стесняйся… - Моб уже секунд пять, как был мёртв, но парень продолжал протыкать его череп, забив на этот факт. Боль, которую он ощущал после каждого удара в спину, была, как всегда, настоящей, и подобные атаки вызывали жгучий гнев. Наконец, закончив истязание мёртвой туши, Рикки встал и, пошатываясь, побрёл к первому убитому им монстру в начале туннеля, перешагивая одного за другим валяющихся цепочкой дарлогов.
        - Лут и дроп. Хоп-хоп. Соберём и топ-топ. Отсюда по домам... На-на-на... - медленно шевеля губами, тихо напевая приходящие в голову слова, парень, активировав инвентарь, достал набор охотничьих ножей для разделки туш. Настала пора собрать добычу…

* * *
        Рик стоял в одном из магазинов по покупке снаряжения и завершал последние приготовления, готовясь покинуть пределы Тар-Тауна. Два месяца в мире Эхо выдались слишком тяжёлыми и часто однообразными. Поэтому при воспоминании о бесконечных боях в подземельях со второго по четвёртый уровень кислая мина на лице парня отражала всю вселенскую грусть.
        За это время он многое узнал о новом мире. Начиная с того, сколько золотых стоит один ЖЭ номиналом в час, и заканчивая легендами и мифами, что сплетают Землю и этот мир воедино.
        Но для начала стоит рассказать о том, что же произошло по возвращении на Землю.
        2018 год 6 октября. Суббота. Утро.
        Общежитие Государственного университета Нью-Йоркского колледжа в Кортленде.
        Настенное зеркало, расположенное в ванной комнате, помутнело и покрылось рябью. Словно кто-то потревожил камнем неподвижную водную гладь.
        Изнутри стеклянной поверхности в комнату кубарем ввалился Рикки. Парень резко вскочил и огляделся, после чего похлопав себя по щекам, он широко улыбнулся. На душе стало радостно от осознания того, что все случившееся с ним не сон.
        Вернувшись из отражения, Рикки первым делом проверил: может ли он вернуться? И, глядя в зеркало, подумал о том, что хочет побыстрее приступить к исследованию нового мира. Спустя пару секунд знакомая кнопка вновь манила его своим видом.
        «Что ж, это хорошая новость».
        Выйдя из ванной комнаты, молодой человек взглянул на циферблат часов, висевших над входной дверью, и увидел, что время приближалось к десяти.
        - О, могу даже на пары сходить…
        В комнате никого не было.
        Посмотрев на свой стол, Рикки заметил кучу икон, которых там отродясь не было.
        - Хм...
        Он был атеистом и все, что касалось церкви и веры, обходил стороной. Вот и сейчас, подойдя к не пойми откуда взявшемуся иконостасу, Рик начал скидывать содержимое в открытый выдвижной ящик.
        - Что он там себе напридумывал? - не успел Рик это пробормотать, как услышал звук вставляемого в замочную скважину ключа. - А вот и тот, кого нельзя называть, собственной персоной. Хе-хе… - Повернувшись на звук, парень, улыбаясь, присел на край стола, ожидая своего друга.
        Один поворот, второй, после чего дверь отворилась, и Рикки увидел, как Грейсон еле протискивается в узкий проем. Руки парня были заняты картонной коробкой, наполненной хламом, в котором Рик различил нечто, похожее на куклы Вуду, заячьи лапки и прочую ерунду.
        Да Грейсон здесь, видимо, умом тронулся в стараниях вернуть друга, вот и притащил в дом всякий мусор, по поверьям приносящий удачу или хоть как-то помогающий людям.
        - Здорово, Винни! Ты решил сыграть в лотерею, раз накупил столько барахла?
        - Рики-Тикки? Ты… ты вернулся? Фу-ух, - Было заметно, как товарищ расслабился, но спустя пару секунд, тот переменился в лице. - Ну ты и ублю-ю-юдок… - Вещи посыпались на пол, и пухлый парень попёр на своего объявившегося друга, разминая на ходу плечи и кулаки. - Ты хоть представляешь, что мне пришлось пережить, пока ты не пойми где шлялся? А?
        Хлоп!
        Здоровый кулак собирался пробить Рикки в плечо, но тот ловко увернулся и ответил пальцем под ребро товарищу. Толстячок не смог остановить нападение и схватился за бок, морщась от резкой боли. Рикки быстро зашёл сбоку, поразив своим пальцами ещё несколько точек Грейса.
        - Хорош! Ай! Всё-всё! Чёрт! Ты реально мангуст или, скорее, обезьяна. Сдаюсь. - Винни (прозвище, которым наградил его Рик в честь Винни-Пуха) отошёл от парня, выставившего перед собой указательные пальцы, словно дула пистолетов, и присел за свой компьютерный стол. - Давай, рассказывай свои небылицы. А я потом поведаю историю о том, как ко мне приходили «люди в чёрном».

* * *
        Следующий час пролетел незаметно. Оно и понятно. Такой фанат игр как Грейсон слушал истории друга, открыв рот, и переспрашивал, если что было непонятно. На этой почве они и стали друзьями: оба жадные до легенд, мифов и загадок, которыми напичканы современные игры. Рик детально расписывал, что видел и чувствовал в пещерах, какие ему встречались мобы, как и чем живут местные.
        После пришёл черёд Рикки слушать о том, что произошло после его исчезновения. Грейсон, впечатлённый рассказами друга, начал привирать, что гости явились к нему чуть ли не с лазерными пушками.
        Но, отхватив от Рика очередной удар под ребра, быстро поведал, как двое амбалов заявились к нему среди ночи, трясли перед носом документами и угрожали каким-то министерством, в которое Рик просто обязан был явиться по возвращении.
        Так же он не забыл рассказать про странный прибор. Естественно, таинственный механизм, позволяющий заглядывать в прошлое, был гораздо интереснее какого-то там министерства и его агентов, поэтому парни долго ещё строили догадки, как тот работает.
        Теперь, зная, что существует другая «Земля», и сложив картину воедино, они примерно догадывались о теориях, на которых могло быть сконструировано то устройство.
        - Ну так что? Ты пойдёшь к ним?
        - Честно говоря, не очень хочется. Может, лучше дождаться, когда они сами явятся?
        - А как же твои родители? Диана? - Услышав это имя, Рикки дернулся и нахмурился, а его друг тем временем продолжал. - Я ведь сказал, что теперь все твои друзья и родственники у них на карандаше.
        - Ну, за родителей я точно спокоен. Они те ещё фрики. Даже если им сообщат, что их сына засосало в иное измерение, единственное, о чем они спросят: можно ли им тоже как-нибудь отправиться следом!
        - Ах-ха… - Грейс, посмеявшись от пародии на отца Рикки, ответил: - Слушай, дело, конечно, твоё, но это всё-таки госструктура. Не думаю, что стоит их игнорировать.
        - Может, ты и прав. М-м, о-кей, тогда, думаю, не стоит откладывать. Схожу прямо сейчас. Ты со мной?
        - Не, Рик, ты лучше, знаешь что, зарисуй-ка мне те символы, что видел на камнях. И имя того мужика, что забрал дневник, напиши. Я пошарюсь в сети, может, что и найду.
        - Хорошая мысль. Я быстро смотаюсь и присоединюсь к тебе. Может, и правда сработает! Учитывая, что в их мире есть латынь, не удивлюсь, если эти знаки окажутся какой-нибудь древней письменностью нашего мира.

* * *
        Министерство, куда пригласили Рикки, оказалось большим зеркальным зданием в центре города. Архитектура показалась ему знакомой и почему-то ассоциировалась с некоторыми строениями мира Эхо. Заранее позвонив и предупредив о своём визите, Рикки смог избежать обычных для всякого рода министерств проволочек.
        Его быстро и вежливо проводили на двенадцатый этаж к кабинету с массивной деревянной дверью. Мраморные полы, кованые перила лестниц, дорогие люстры и мебель, мягкие ковровые дорожки - это лишь малая часть богатого убранства, что он встречал на своём пути.
        Всё здесь буквально кричало, что это министерство - далеко не обычная контора, а попадающиеся навстречу дорого одетые, представительные люди меньше всего напоминали рядовых госслужащих. Впоследствии парень убедился в этом на все сто.
        Встреча прошла быстро, и к Рикку обращались вполне вежливо. Свелось все к тому, что парень получил заманчивое на первый взгляд предложение. А точнее, ему предложили присоединиться к университету «Олимп» и работать на его благо и процветание в качестве уникального узконаправленного специалиста по одной из десяти профессий на выбор.
        Всё, что от него требовалось, - это качаться в мире Эхо, а на заработанные очки покупать знания строго из одной области.
        Суровый брюнет, приходивший в ночь первого перехода, показал себя уверенным профессионалом, а вовсе не таким страшным, как описывал Грейс. Мужчина рассказывал всё чётко и по делу.
        Из разговора Рик узнал, что знания, приобретаемые в том мире, действительно могут быть уникальными. Чем они глубже, тем больше позволяют постичь. А на более сложных этапах могут открыться чуть ли не секреты мироздания. Вот только изучить всё, даже из одной области, жизни не хватит. Обычной жизни. При этих словах мужчина слегка споткнулся, будто сболтнул лишнего, но это были доли секунды, после чего он продолжил разговор, как ни в чём не бывало.
        Что и говорить, предложение звучало заманчиво.
        Будущие гонорары и зарплата тоже оказались впечатляющими для обычного парня вроде него, но, к сожалению, обязательства, которые брал на себя игрок, были слишком суровы. Не любящий ограничений разум молодого человека резко взбунтовался.
        Сказав, что подумает над предложением, Рикки без ожидаемых проблем покинул кабинет и вернулся домой. На некоторое время забыв о Министерстве…

* * *
        Два дня прошли в поисках подсказок к решению головоломки, но никакой новой информации они так и не обнаружили. Знаки не совпадали ни с египетскими письменами, ни с эблаитским языком, ни с греческим, ни даже с шумерским - самым древним из известных миру.
        Разумеется, Рикки не знал этих языков и не мог быть уверенным на сто процентов. Но информации в интернете оказалось достаточно, чтобы прийти к выводу, что символы не принадлежат ни одному из проверенных алфавитов.
        - Я вот что думаю, - устало откидываясь на спинку стула, произнёс Рикки, - может, родителей попросить? Ну, я имею в виду, когда удастся с ними связаться.
        - Они настолько хорошо разбираются?
        - А то. Думаешь, как я заинтересовался историей и археологией? Я же тебе рассказывал о моих приключениях в детстве.
        - Ну да. Ты вместе с родителями колесил по миру. Честно говоря, ты настолько часто об этом упоминал, что это даже стало раздражать, - почесав затылок, резюмировал Грейс, разглядывая что-то на мониторе компьютера. - Хм… Эй, кажется, я что-то нашёл.
        Резко выпрямившись, Рикки уставился на друга:
        - Правда? Что?
        - Глянь. Я тут шерстил фото из статей по археологии и наткнулся на его имя.
        «…Профессор Сакамото Тоши, участвующий в экспедиции по исследованию подземного Храма в пустыне Намибии, бесследно исчез…» Та-ак… Статья была написана в 2011 году.
        - Получается, семь лет назад?
        - Интересно, это как-то связанно с тем журналом или нет? - Грейс пожевав губами, оглядел стол и, приметив недоеденный чипс, закинул его в рот.
        - Кто знает. Вряд ли мы когда-то сможем это выяснить.
        - Ну, разве что, отправиться туда и посмотреть на всё лично, хе-хе…
        - Ага… - они переглянулись и уставились на большую распечатанную карту Земли, висевшую на стене. На ней отчётливо было видно упомянутую в статье пустыню.
        - Не, пожалуй, не будем торопиться. Прошло семь лет с момента нахождения храма, наверняка можно найти кучу информации, не поднимаясь с кресла…
        Но спустя час парни, отлипнув от мониторов, хмуро переглянулись. Всё, что они смогли найти, было лишь описанием пустыни и найденного храма. Но ни одной фотографии в свободном доступе. Словно кто-то подчистил мировую сеть, удаляя любое фото с археологической находкой, а также имя профессора Тоши. Но почему же тогда не стёрли вообще любое упоминание о ней?
        - Итак, кажется, тебе всё же придётся обращаться к своим предкам. Кто-кто, а они наверняка в курсе.
        - Видимо, этого не избежать…

* * *
        - Эй! Пар-рень?! Ты долго будешь тут без дела стоять? - звонкий голос невысокой худенькой женщины, которая сидела верхом на механическом чуде, вывел парня из прострации. - Говор-ри, что будешь бр-рать! И пр-роваливай отсюда! - она так старательно выговаривать букву «р», что, будь её голос с хрипотцой, однозначно сошла за пиратского попугая.
        - Йо-хо-хо и бутылка рома, - не задумываясь, отсалютовал ей Рикки.
        Ещё раз взглянув на меню предлагаемого товара, парень понял, что здесь ему больше нечего ловить. Одно из двух: Либо дорого, либо не нужно. - Я возьму вот это.
        КОШКА С ВЕРЁВКОЙ
        РАНГ: РЕДКИЙ
        ОПИСАНИЕ: ПОЗВОЛЯЕТ ЗАБИРАТЬСЯ В ТРУДНОДОСТУПНЫЕ МЕСТА.
        ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ НЕОБХОДИМЫ:
        НАВЫК: «ЛОВКИЕ РУКИ»
        НАВЫК: «МЕТКИЙ ГЛАЗ»
        НАВЫК: «КООРДИНАЦИЯ»
        НАВЫК: «РАЗВИТЫЕ МЫШЦЫ»
        НАВЫК: «БАЛАНС»
        В этом мире у оружия, снаряжения и предметов не было характеристик, но для использования зачастую требовалось обладать одним или несколькими навыками. Большинство оружия также имело возможность апгрейда. И у каждого имелось пять рангов ценности:
        ОБЫЧНЫЙ;
        РЕДКИЙ;
        СПЕЦИАЛЬНЫЙ;
        ДРЕВНИЙ;
        ЖИВОЕ ВОПЛОЩЕНИЕ.
        Последнее являлось для игроков самым дорогим и труднодоступным. Сам Рикки его не видел, но как-то, случайно затронув эту тему с одним из продавцов элитного оружейного заведения, ужаснулся предполагаемой цене, которая была вроде даже как минимальной: Год жизни (Целый год за какой-то предмет?!)
        Изучаемые навыки позволяли игроку использовать ту или иную способность, затрачивая либо «энергию», либо «дыхание мира», которое являлось местной заменой привычной для Рикки маны из игр.
        Поводом для приобретения этого предмета стал один участок под потолком данжа третьего уровня неподалёку от Тар-Тауна.
        После того как он всё же пару раз умер, испытав при этом жуткие мучения, парень решил найти иной способ убивать мобов. Да, он любил играть за вора, но то было в игре. Да и там он никогда не лез на врага в лоб. Здесь же ближний бой был довольно болезненным и крайне проблематичным. И не имея нужных навыков, лезть на рожон было самой тупой затеей! А так как все боевые скиллы оказались довольно-таки дорогими, он начал изучать то, что было необходимым для его планов и, самое главное, доступным.
        НАВЫК: «ЛОВКИЕ РУКИ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 1. 23.5%)
        ОПИСАНИЕ: ДВИЖЕНИЯ ВАШИХ РУК СТАНОВЯТСЯ БЫСТРЕЕ, И ИХ СЛОЖНЕЕ ЗАМЕТИТЬ ОБЫВАТЕЛЯМ. ПОДОБНЫЙ НАВЫК - ХОРОШЕЕ ПРИОБРЕТЕНИЕ ДЛЯ ВОР… КХМ… ФОКУСНИКОВ.
        + 3% К СКОРОСТИ КРАЖ
        НАВЫК: «МЕТКИЙ ГЛАЗ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 1. 12.3%)
        ОПИСАНИЕ: ПОЗВОЛЯЕТ В ОПРЕДЕЛЁННЫЕ МОМЕНТЫ БОЯ РАЗГЛЯДЕТЬ УЯЗВИМОЕ МЕСТО ВРАГА.
        + 2% К ШАНСУ ОБНАРУЖИТЬ СЛАБОЕ МЕСТО ПРОТИВНИКА
        НАВЫК: «КООРДИНАЦИЯ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 2. 43.5%)
        ОПИСАНИЕ: ПОМОГАЕТ СОГЛАСОВАТЬ РАБОТУ МЫШЦ ТЕЛА, ДЕЛАЯ ВАС БОЛЕЕ ЛОВКИМ И ПОДВИЖНЫМ.
        НАВЫК: «СИЛЬНЫЕ ПАЛЬЦЫ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 3. 36.7%)
        ОПИСАНИЕ: РАЗВИВАЯСЬ, ВЫ СТАНОВИТЕСЬ СИЛЬНЕЕ. И ПАЛЬЦЫ КАК ВАЖНАЯ ЧАСТЬ ВАШЕГО ТЕЛА НЕ ИСКЛЮЧЕНИЕ. БЛАГОДАРЯ ИХ ТРЕНИРОВКЕ, ВЫ СМОЖЕТЕ ВИСЕТЬ НА КРАЮ ОБРЫВА С МАЛОЙ ДОЛЕЙ ВЕРОЯТНОСТИ СОРВАТЬСЯ ВНИЗ.
        НАВЫК: «РАЗВИТЫЕ МЫШЦЫ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 2. 91.1%)
        ОПИСАНИЕ: ВАШИ МЫШЦЫ СТАНОВЯТСЯ ГИБКИМИ И ЭЛАСТИЧНЫМИ, ПОЗВОЛЯЯ ВЫДЕРЖИВАТЬ БОЛЕЕ ТЯЖЁЛЫЕ НАГРУЗКИ.
        НАВЫК: «БАЛАНС»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 4. 7.8%)
        ОПИСАНИЕ: ПОЗВОЛЯЕТ ВЫПОЛНЯТЬ НЕСЛОЖНЫЕ ГИМНАСТИЧЕСКИЕ И ТЯЖЕЛОАТЛЕТИЧЕСКИЕ УПРАЖНЕНИЯ.
        НАВЫК: «СВЕЖЕВАНИЕ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 12. 99.1%)
        ОПИСАНИЕ: ОБЛАДАЯ ЭТИМ НАВЫКОМ, ВЫ МОЖЕТЕ РАЗДЕЛЫВАТЬ УБИТЫХ ВАМИ МОНСТРОВ И ЖИВОТНЫХ, ДОБЫВАЯ ПРОСТЫЕ МАТЕРИАЛЫ.
        НЕОБХОДИМО: ОХОТНИЧЬИ НОЖИ ДЛЯ ОШКУРИВАНИЯ И РАЗДЕЛКИ ТУШИ.
        НАВЫК: «КРЕПКОЕ ТЕЛО»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 1. 16.2%)
        ОПИСАНИЕ: СНИЖАЕТ РИСК ПОЛУЧИТЬ ТРАВМУ ПРИ ПАДЕНИИ.
        НАВЫК: «АЛЬПИНИЗМ»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 7. 1.4%)
        ЧТОБЫ ИЗУЧИТЬ ДАННЫЙ НАВЫК НЕОБХОДИМО ВЫУЧИТЬ:
        «БАЛАНС»;
        «КООРДИНАЦИЯ»;
        «СИЛЬНЫЕ ПАЛЬЦЫ».
        ОПИСАНИЕ: ПОЗВОЛЯЕТ ИСПОЛЬЗОВАТЬ НЕБОЛЬШИЕ ВЫСТУПЫ СКАЛ И ЗДАНИЙ ДЛЯ ФИКСАЦИИ ТЕЛА И ПОСЛЕДУЮЩЕГО ПОДЪЁМА.
        Приобретая подобные навыки, Рикки преследовал лишь одну цель: иметь возможность забираться в труднодоступные места. Ведь там вполне может оказаться то, что ещё никто не нашёл. Или же, например, залезать в дома богатых людей. Да и отстреливать монстров в случае чего тоже станет гораздо легче.
        Из активных же навыков у него была всего лишь парочка. Они, как и боевые, имели довольно-таки высокую цену.
        «ПОИСК»
        АКТИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 3. 12.6%)
        ОПИСАНИЕ: ПОЗВОЛЯЕТ ОБНАРУЖИТЬ ПРОТИВНИКОВ В РАДИУСЕ 20 МЕТРОВ.
        ТРЕБУЕМОЕ КОЛИЧЕСТВО ЭНЕРГИИ: 10 ЕДИНИЦ
        ПЕРЕЗАРЯДКА: 5 СЕКУНД
        «ТЕХНИКА БЕЗЗВУЧНЫХ ШАГОВ»
        АКТИВНЫЙ/ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 3. 12.6%)
        ОПИСАНИЕ: ПОГЛОЩАЕТ ЗВУКИ, ИЗДАВАЕМЫЕ ПРИ ХОДЬБЕ.
        ТРЕБУЕМОЕ КОЛИЧЕСТВО ЭНЕРГИИ: 1 ЕДИНИЦА/1 СЕКУНДА
        После того как он пришёл в мир Успеха во второй раз и получил лицензию Игрока, ему был выдан ручной инвентарь, представляющий собой небольшой, пять на пять сантиметров, куб, при активации имеющий всплывающее меню, описывающее содержимое.
        Всё бы ничего, но проблема этого инвентаря была в том, что его легко могли украсть. Для того чтобы такого не произошло, нужно было иметь реликвию, позволяющую изучить заклинание «привязка», которое прикрепляло инвентарь к любой части вашего тела. А пока приходилось таскать его в руках.
        Помимо того, что подобные инвентари имели разницу во внутреннем объёме сжатого пространства, имелись ещё пространственные сундуки и ящики. Судя по рассказам Алакина, подобное стало возможно после изучения сундуков, спрятанных в различных данжах. Вещи, что там находили, были неподвластны времени.
        Также Рикки получил снаряжение новичка, в комплект которого входило всё, начиная от носков и трусов, заканчивая плащом.
        У всего этого добра, естественно, был обычный класс. Никаких изысков. Хочешь что-то получше? Плати.
        Заплатив семь золотых и тринадцать серебряных, Рикки вышел из здания и, оглядевшись по сторонам, направился к дому Кархатора. Перед тем как покидать этот город, было необходимо уладить пару вопросов со своим «начальством» и забрать вещь, без которой путешествия на далекие расстояния будут невозможны. Секрет пещеры не был разгадан, но Рикки обязательно сюда вернётся. Он надеялся, что родители смогут подсказать верное направление…
        Глава 9. Могила Заркраха
        Горы становились всё ближе и ближе. Разглядывая их, парень вспомнил, как один из слуг господина Самрака поведал о них историю. Мол, жил тут некогда древний демон по имени Заркрах, в честь которого и были названы эти горы. Никто не решался ходить здесь до тех пор, пока тот бесследно не исчез. С того времени о нём ничего не слышали.
        По словам слуги, этой истории почти тысяча лет, и если постараться, то можно найти книги, рассказывающие про хозяина этих гор. Мифов о его внешности было много, но все разнились, поэтому где правда, а где вымысел, теперь сложно сказать...
        ВЫ ВОШЛИ НА ТЕРРИТОРИЮ «ГОРЫ ЗАРКРАХА»
        Путь до этого места занял целых четыре дня.
        Открыв маячивший перед глазами конвертик и прочитав оповещение, Рик остановился возле подножия перевала. Сейчас уже можно было заметить, что помимо самой природы, внешний вид проходу постаралось придать что-то или кто-то ещё. Оплавленные мощной струей скалы, будто тут протекала лава, разъевшая на своём пути камни, выглядели грозно.
        Вообще до нужного ему города, было два пути. Первый - это обойти горы слева, но тогда пришлось бы пересечь «черные земли», то есть те, что считались наиболее опасными в данном мире.
        Судя по карте, что он купил у своего нанимателя, эти земли когда-то принадлежали Неритонии - одной из многочисленных империй предков. Поговаривают, что монстры, появляющиеся в округе ближайших городов, приходят как раз с её земель.
        Второй маршрут, собственно, тот, по которому он двигался сейчас. Рикки много поспрашивал и жителей, и слуг рода Кархатор из тех, с кем общался эти два месяца, о предстоящем путешествии, о сложностях, которые могут возникнуть, поэтому путь и план действий были давно построены и выучены наизусть.
        Дорога в Цукмейн из Тар-тауна до перевала была широкой и часто использовалась как местными, так и игроками. Пару раз на парня нападали стаи обезображенных волков, довольно мощных мобов, но, в отличие от оригиналов с Земли, более медленных.
        «Скакун» которого он приобрёл у одного и укротителей, долговязого, похожего на богомола парня, легко от них отрывался, что позволяло кружить вокруг врагов, отстреливая их на ходу. Даже такой криворукий лучник, как Рикки, научился управляться с оружием за множество долгих боёв. Что сказать, практика творит чудеса.
        Пет обошелся недорого. Рикки не собирался таскать его с собой, имея планы на полумеханическую-полумагическую модель передвижения, на которую он наткнулся, листая каталог. В идеале, конечно, парень хотел приобрести летающего маунта, но ценник на них, разумеется, был очень высок: либо куча жизненной энергии, либо горы золота.
        По идее, Рикки и сам мог заняться укрощением, как и многие игроки до него, но для этого пришлось бы тратить и без того необходимые очки навыков, поэтому тех было проще просто купить.
        Впереди перед ним, в метрах в трестах по перевалу, двигалась повозка, сопровождаемая всадниками на шустрых помесях минитираннозавров и страусов. Склон перевала не был крутым и медленно вёл вверх, отчего подъём не вызывал трудностей. Благодаря труду неизвестных рабочих дорога была усыпана чем-то вроде мелкого щебня, облегчающего путешествие.
        Медленно, но верно его питомец, весьма похожий на большую кошку, с тремя маленькими рогами на голове и толстым телом, покрытым плотной шерстью, добрался до верхней точки перевала.
        Порывы ветра здесь были такими резкими, что Рик еле держался в седле. Сквозь слёзы, застилающие глаза, парень заметил впереди очертания скал, уходящих далеко к горизонту. На многие километры вокруг простирались скалы, образуя несколько возможных троп для дальнейшего путешествия. Голые, серые, с острыми пиками и рваными, а местами обожженными краями, они, словно хозяева, внимательно смотрели за каждым вошедшим в долину путником.
        Солнечный диск коснулся одной из вершин и окропил макушки багрянцем. На фоне сумеречного неба вдалеке кружили какие-то огромные птицы, и Рикки почувствовал, что на глаза им лучше не попадаться.
        Вечер уже был в самом разгаре, и требовалось поскорее найти место для ночлега. Спускаясь в равнину, парень через полчаса блужданий заметил подходящий для этого закуток.
        Поев из припасов, хранившихся в инвентаре, и расстелив походный лежак, Рикки активировал руну, создающую тонкую пленку, способную выдержать один внезапный удар.
        Завершив привычные приготовления, путешественник прижался к горячему животу питомца, которому он даже не удосужился дать имя. На охраняющие или сторожевые руны у молодого человека не хватило ресурсов, поэтому пришлось обезопасить себя хотя бы так. Помимо единственной руны, надежда так же была и на кошака. Парня клятвенно уверяли, что эти животные способны учуять живых существ за тридцать, а то и за все сорок метров.
        Как обычно, уйти в царство морфея было не так-то просто, поэтому парень долго ворочался, анализируя в уме план дальнейших действий. По его прикидкам идти ему оставалось ещё дня четыре. А потом можно будет посетить какой-нибудь данж, чтобы не терять зря время. Идти сразу в Склад реликвий было бы глупо, потому что время, затрачиваемое на её приобретение, всегда разнилось. По крайней мере, так утверждали игроки, с которыми он пару раз общался на эту тему.
        Кому-то выпадало бродить в пустыне без воды и еды несколько дней, другие сражались с ужасными монстрами, которые не знали усталости. Игроки застревали в западне: на дне моря или в жерле вулкана. Все пришли к выводу, что видов испытаний тысячи и тысячи. Ни одного похожего.
        Думая об этом, Рик вспомнил о группе, что предлагала составить ему компанию, и которая уже давно не появлялась в Тар-Тауне, видимо, они всё же нашли, кого сопровождать. Парень уже был наслышан от Алакина о том, как может закончиться подобная помощь, и ничуть не жалел, что отказался. Мало ли что…

* * *
        Бах! Бах! Бах!
        - Чтоб тебя! Дерьмо!
        Бах! Бах! Бах!
        - Грёбаная херня! Как меня это достало! Бесит! Бесит! Бе-есит!
        Рикки уже два часа, как продвигался по дну каньона, выбрав левое ответвление, когда услышал грохот взрывов и громкий женский голос, ругающий что-то или кого-то.
        Идя на звуки, парень заметил расщелину в скале, которая явно была образована мощным взрывом. Почему взрывом? Копоть и гарь на её краях свидетельствовали в пользу этой теории. Хмыкнув, тот с любопытством начал пробираться вглубь, а следом за ним шёл его «толстокот».
        Обогнув пару булыжников и сталагмитов, Рикки вышел в просторную пещеру гигантских размеров и тут же получил оповещение.
        ВЫ ВОШЛИ НА СКРЫТУЮ ТЕРРИТОРИЮ «МОГИЛА ЗАРКРАХА»
        - О-о, да! - не сдерживая радости, парень сжал кулак и, улыбаясь, начал осматриваться. Скрытая равно загадочная.
        Пейзаж, представший перед ним, был изумителен. Извивающаяся горная река, образованная стекающим с каменных ладоней водопадом, довольно широко разливалась, уходя куда-то глубоко под землю. По двум сторонам реки, примерно по середине, возвышались два монументальных квадратных сооружения. Они были выложены из светло-серого камня. Не имея ни окон, ни дверей, устремляясь ввысь на несколько десятков метров. Рядом, слева от водопада, можно было заметить широкое, ровное плато, выглядящее как цельная плита. Прямо под ним, в скалах, были заметны четыре квадратных, как шлюзы, отверстия.
        Недалеко от башен, слегка коптя, поднимался вертикально вверх столбик дыма, от которого и раздавались крики, попеременно сменяясь звуками взрывов.
        Рикки заинтересованно продолжил спускаться вниз и вскоре разглядел обладательницу голоса, которая от гнева даже не обратила внимания на то, что в этой пещере она уже не одна.
        - Я разнесу тебя к дьяволу, долбанная конструкция! Понавтыкали тут загадок и не дают заработать честной воровке! Посмотреть бы в глаза этому хитровы@$#му ублюдку и выколоть их к хренам собачьим.
        Бах!
        - Решили тут своё чсв показать?! Раз у самого инструмент не работает, так дай, думает, тут хотя бы что-то встанет! Старый импотент!
        Бах!
        - Кха-кха… - решив, что, пожалуй, хватит подслушивать, Рикки привлек внимание резко обернувшейся девушки. Заметив гостя, та без слов, собралась его атаковать, но его любопытный взгляд не был враждебен, поэтому та нахмурилась и, спрятав какое-то подобие зажигательных гранат, грубо спросила:
        - Ты че здесь забыл, пинокио? Куда ты свой нос суёшь, идиот? А? Вали отсюда, пока не отправила на Землю!
        - Эм-м… - Собеседница была явно на взводе. Её одежда была обычной и покрыта сажей, как и её лицо. Легкая куртка, черные сапоги, свободные штаны не плотные, но и не мешковатые. Чуть ниже Рикки, где-то сантиметров сто шестьдесят пять, длинные рыжие волосы, обрамляющие аккуратный овал лица, которые также были покрыты гарью. - Извини. Не хотел мешать. Но, кажется, тебе нужно немного расслабиться. Как говорит моя мать, гнев даёт силу, но ума не прибавляет. Кажется, - он поводил перед собой ладонью, стараясь захватить этим жестом всю её фигуру, - это прям идеальное выражение для тебя.
        Лицо девушки слегка расслабилось, после того как гость упомянул про мать, но тут же вернулось к прежнему состоянию недоброжелательности, когда тот закончил своё предложение.
        - Я сказала, уйди отсюда! Ещё бы я советы каждого проходимца слушала. Исчезни, тупой умник!
        Рикки был вежливым парнем, но не настолько.
        - Да чтоб тебя... - зевая и больше не стараясь быть добрячком, парень двинулся вперёд, разглядывая место работы странной девицы. Уйти отсюда? Ни за что! - Заткнись и выслушай меня, сумасшедшая. Я тебе помощь предлагаю, чем бы там ни занималась. Знаешь выражение: одна голова хорошо, а две лучше? Пользуйся, пока есть возможность.
        Девица, слегка удивившись переменам незнакомца, склонила голову и, сложив руки на груди, поинтересовалась:
        - Серьёзно. Ты чё тут забыл? Добряком прикидывался, а сейчас в наглую меня провоцируешь? Слишком храбрый или дохера безмозглый? Говори, что надо, или я буду убивать тебя каждый раз, как здесь появишься, пока не выкинет в начальную локу.
        Это заявление было основано на небольшом браслете, имеющем десять капсул объемом тридцать миллилитров, благодаря которому, игрок мог путешествовать. Без него каждый приход в мир Эхо начинался бы с того места, где игрок был призван впервые.
        Данное устройство называлось просто «устройство привязки» и при возвращении сюда забирало необходимое количество жизненной энергии, сохраняя её в капсулах, которые требовалось сдать в ближайший центр по хранению. Если игрок не выполнял условия его ношения, после того как все капсулы заполнятся, его переносило в место начального призыва, и там уже с игрока взимался штраф, в независимости от причины нарушения условий путешествия.
        - Итак, - не обращая внимания на её слова, продолжил парень. - Моё имя ты можешь увидеть над головой. Я твоё тоже, поэтому будем знакомы. Я из семьи археологов, ярый поклонник всяких тайн и головоломок различных древних цивилизаций. Я на этом собаку съел, чесслово. И по тому, что я здесь вижу, - парень обвёл взглядом постройки реку. - Это одна из таких. А судя по количеству взрывов, что я слышал, и копоти на твоём лице, ты уже не первый день зачем-то пытаешься взорвать эту башню.
        Амелия, а именно так её звали, тут же достала из инвентаря, прикрепленного к её плечу, зеркальце и, взглянув, начала тереть его, попутно решив дослушать Рикки. Ведь это было правдой. Она уже третий день пытается раскурочить эту треклятую башню.
        - Верно? Верно. - Утвердительно качнув головой не дождавшись ответа, парень продолжил: - Я пока не понимаю зачем, но, кажется, у тебя есть для этого основания. Карта или какой-то секрет, который ты смогла разгадать? Позволишь взглянуть?
        - Ты че, долбанулся на всю голову? Или никогда не встречал бандитов в этом мире? - Она спрашивала на полном серьёзе. Ведь подобный опыт у неё уже был. Хоть этот простоватый на вид парень и не тянул на ублюдка, но никаких оснований доверять ему не было.
        - Ну-у, хвала моей заднице, в подобные ситуации мне не доводилось попадать, но…
        - Хвала… заднице? - девушка даже приостановила своё занятие, бросив на этого идиота полный сарказма взгляд. - Ты что, вместо богов молишься своему заду?
        - Я. Не верю. В. Б… Б… - парень, чеканя каждое слово, пытался выдавить последнее слово. Испытанное в детстве разочарование заставило его пересмотреть точку зрения на религию, и ярое отрицание высших существ теперь корежило его разум лишь от одной мысли о божествах. - В бобов! Я не верю в бобов! Фу-ух, слава моему словарному запасу! Слава бобам! - с насмешкой подняв руки и сложив ладошкой в якобы молитве, парень, улыбнувшись тому, что нашел такой изящный выход, продолжил: - Что нужно сделать, чтобы ты мне поверила?
        Услышав про бобы и хвальбы свое пятой точке, Амелия расслабилась, но продолжала внимательно наблюдать за этим идиотом. У неё было не так много времени, поэтому, если тот и вправду сможет что-то сделать, вероятно, стоит всё же попробовать?
        «Если что, я просто его убью», - мысленно пожав плечами, та решила довериться своей интуиции.
        - Хорошо. Ты прав. У меня есть глиняная табличка с рисунком типа карты. Благодаря ей, я и нашла это место. Но уже две долбанные недели не могу продвинуться в этом деле. Так что позволь же мне увидеть твою хваленную силу. - Амелия, улыбаясь, протянула небольшую, пятьдесят на сорок сантиметров табличку, и Рикки увидел знакомый перевал, а так же рисунок водопада и двух башен. Выполнен он был хорошо, и разглядеть отличительные черты оказалось несложно.
        - Та-ак… Значит, конечная цель этот хм… стол? - Парень взглянул на карту, потом на расположенный на широком постаменте железный круглый стол, который в свою очередь находился на круглой каменной площадке неподалеку от разведенного костра. - Итак, расскажи, что здесь есть такого примечательного, и почему ты пыталась взорвать эту башню?
        - Ладно, Лара.
        - Чего?!
        - Ну, ты же типа Лара Крофт, загадки, храмы и так далее? Не?
        - А как же Индиана Джонс? Почему тебе в голову пришла именно она?!
        - Ой, да забей… Лара, - очевидно насмехаясь над Рикки, та продолжила, игнорируя злобный взгляд парня. - Итак. Спускаясь сюда, ты должен был обратить внимание на то плато, - девушка указала пальцем на ровную, явно искусственную площадку, которая была расположена сбоку от водопада. - Так вот. На её поверхности изображено множество знаков и символов, четыре из которых необходимо выставить в правильном порядке на том железном столе. Он имеет что-то типа игрового меню с этими каракулями. Я как-то подсчитала их, сама не знаю, чего хотела этим добиться, - здесь девушка скорчила забавное лицо, - короче, их ровно сто.
        - Ни хрена себе. И тут символы. - Рик вспомнил про свою головную боль с дверьми. Было ли у них что-то общее?
        - В общем, идея была такая. Если я не ошибаюсь, то те дырки, видишь? Под платформой?
        -Которые типа шлюзы?
        - Да называй, как хочешь. Короче, в них нужно как-то залить воду. Для этого я, собственно, и пыталась разрушить башню, чтобы та перекрыла речной поток, но, как видишь, безуспешно.
        - Настолько крепкая?
        - Настолько, насколько крепким может быть зачарованный камень.
        - Ты знала об этом и продолжала пытаться её взорвать?
        - Много ты знаешь. - Амелия взглянула на башню, которая выглядела, как и в первый день её прихода сюда, то есть без единой царапины. - Не умничай тут.
        - О-кей. Мне нужно осмотреться.

* * *
        Спустя пару часов Рик подошел к сидящей и варящей что-то в кастрюле девушке.
        - Скажи, ты забиралась на башни?
        - А, да, - не отрываясь от дела, ответила Амелия. - А что такое?
        - Ну, судя по тому, что я нашел, твоя теория верна. Я осмотрел дно реки между башнями и обнаружил там полозья.
        - Рельсы, что ли? Погоди... дно реки? Как ты вообще додумался туда нырнуть?!
        - Ага, они самые, - игнорируя второй вопрос, ответил парень.
        - Это значит…
        - Да, где-то есть устройства, которые эти башни двигают.
        - Но наверху ничего такого не было.
        - Может, какие-то отверстия? Цепи? Хоть что-то?
        - Э-э, погоди, я пытаюсь вспомнить…Та-ак, кажется, что-то такое было… - Амелия отхлебнула немного наваристого бульона, после чего добавила: - Да. Прямо в центре. Будто оттуда что-то вытащили.
        - Хорошо. Тогда я проверю свою теорию.
        Рикки не спеша двинулся к каменной башне, мысленно выстраивая путь подъема. На той то тут, то там имелись небольшие выступы, а так же балки и крепления.
        «Как в старых добрых адвенчурах», - улыбаясь, подумал Рикки.
        Вскоре, карабкаясь и перепрыгивая, парень забрался наверх и огляделся вокруг. Прекрасный вид с большой высоты слегка кружил голову. Теперь можно было увидеть, что ладони, по которым стекал водопад, были вырезаны прямо из горы, искусственно меняя поток. Кто-то сильно заморочился, создавая подобную головоломку.
        Кровь заядлого игрока и археолога кипела, побуждая поскорее добраться до тайны. Всматриваясь в окружающие его виды, Рикки помимо прочего заметил метрах в тридцати аккуратную площадку, расположенную чуть выше башни, которая находилось прямо над рекой. На ней находилось какое-то устройство, типа колеса от подъемного механизма, а рядом валялась то ли веревка, то ли цепь.
        - Интересно… - улыбнувшись и отметив это в своей голове, он начал разглядывать отверстие, которое упоминала Амелия. Оно было размером с кулак и глубиной в несколько десятков сантиметров.
        Посмотрев на свою руку, а потом на дыру, Рикки, зажмурившись, мысленно пожелал себе не угодить в ловушку и начал аккуратно погружать руку внутрь.
        Медленно, думая о различных мелких паразитах типа классических скорпионов тот опускал её, пока пальцы не уперлись во что-то круглое. Тужась и не к месту жалуясь на свои нормальные, но кажущиеся короткими, конечности, парень ухватился за находку и начал тянуть на себя.
        Башню тряхнуло. Послышался громкий скрип, механизмы внутри неё после многовекового бездействия громко заработали. Сантиметр за сантиметром Рик вытащил небольшой шест, которой, видимо, являлся лишь частью разгадки.
        - Твою ма-а-ать?! Эй! Что это было? - голос девушки, донесшийся до него, был полон радости и удивления.
        - То-то же, - проворчал молодой археолог, разглядывая вытащенную находку, которая, войдя в невидимые Рикки пазы, теперь твёрдо стояла на своём месте. Ближе к навершию виднелось небольшое отверстие. Знакомый с подъемными и не только механизмами древней Греции, Египта и Рима Рикки догадался, что для того, чтобы башня «поехала», здесь необходим рычаг.
        - Кажется, сюда подойдёт любой брус нужного диаметра. Вот только где его в это пещере взять? Эй, там внизу! Найди мне какую-нибудь крепкую палку или шест диаметром два и три десятых дюйма… - после чего тихо добавил: - Вроде бы… На глаз сложновато определить.
        - Дюйма?! Ты откуда такой?
        - Америка. Что-то не так?
        - Сколько это в сантиметрах, бедняга?
        - А, вот оно что. М-м… - Рик развел большой и указательный пальцы, прикидывая нужный диаметр в сантиметрах, после чего крикнул. - Примерно сантиметров шесть!
        - Ладно, сейчас посмотрю. Кажется, я где-то видела нечто похожее.
        Молодой человек, свесив ноги с края, наблюдал, как девушка лазает по пещере, отмечая для себя её ловкость и скорость. Она была явно хорошо прокачана.
        «Кстати. Кажется, она говорила что-то про воровку… Может, она пытается сделать то же, что и я?»
        Вскоре необходимая рукоять была найдена, и, свесив веревку с крюком, парень с её помощью получил нужный рычаг. Правда, пришлось его обточить, но это дело пяти минут и, покончив с ним, он вставил его в отверстие шеста.
        Рик приложил немало сил, но вот пол под ним задрожал, и башня медленно начала двигаться к середине реки, перекрывая бушующий поток и ослабляя его силу. Полдела было сделано.
        Как только башня остановилась, оба заметили, что на дне реки, с правой стороны от башен, имелся каменный столб с железным кольцом посередине. Этот столб, словно деталь огромного механизма, аккуратно входил в приготовленную для него скважину.
        Глава 10. Команда?
        - Может, расскажешь, что именно мы ищем? - Рик смотрел сверху на дно обмельчавшей из-за перекрытия реки и столб, который был расположен аккурат под той самой площадкой, которую он заметил ранее.
        - Не твоё дело.
        - Эй, как это не моё? Теперь я однозначно в доле, - присаживаясь на край башни и глядя на девушку, парень удивлённо присвистнул. - Погоди. Я хоть и не сторонник постоянного обогащения, но ты же не думала, что моя помощь бесплатная?
        - Разумеется, нет. - Девушка сделала паузу, и студент уже было удовлетворённо закивал, когда та продолжила: - Ты помогаешь мне в обмен на свою жизнь. Разумеется, не реальную. Я ведь сказала, что спокойно могу тебя убить. И я не шутила.
        - А-а-а, вот ты про что? Ну, звучит вроде как разумно, но… - обхватив подбородок пальцами, будто задумавшись, Рик покачал головой. - Не, совсем не разумно. Без меня ты хрен бы что сделала. Прими это как факт.
        Амелия, стиснув зубы, посмотрела вверх на болтающего ногами «помощника», который сам себе отвёл роль и сам себе отстегнул долю от потенциальных сокровищ.
        Там, на Земле, она была мошенницей. Не то чтобы жизнь заставила, просто обстоятельства сложились так, как сложились. Мать, будучи профессиональной аферисткой, научила ту всему, что знала сама, но вот уже пару лет та не покидала пределы больницы, лёжа в коме после аварии.
        Амелия не была жестокой, но в этом мире нельзя убить по-настоящему, поэтому ей не раз и не два уже приходилось идти на подобные меры, когда попадались агрессивные игроки, решившие её ограбить.
        Этот же парень выглядел честным, отчего и бесил. Девушка не жалела о своём жизненном пути, но глядя на подобных ему людей ей иногда, совсем мимолётно, хотелось почувствовать себя в их шкуре.
        «Что же мне с тобой делать?..» - По информации, которую она с трудом раздобыла, в этом месте было спрятано одно из перьев, из которых тот самый Дедал их древнегреческих мифов, сотворил крылья для своего сына. Если она раздобудет весь комплект из шести перьев - их цена будет баснословной, и тогда она сможет оплатить свой долг перед «Олимпом».
        «Всё же, боюсь, он мне нужен. Без него я могу надолго застрять с разгадками, а это требует времени, которого у меня всё меньше и меньше».
        - Тц… - поняв, что находится в непростой ситуации, Амелия ответила: - И на что ты рассчитываешь, паренёк? Ты пришёл на всё готовое, понятия не имея, сколько я шла к этому. Так что хорошо подумай над ответом.
        Неприкрытая угроза была ясно различима в её голосе, но ей не стоило так заморачиваться, ведь Рик был не тем, кого интересуют деньги.
        - Слушай, я не гонюсь за наживой. Как я уже сказал, мне нравится разгадывать секреты. Поэтому десять процентов от добычи будет более чем достаточно. Всё-таки мне тоже нужно обновлять свой инвентарь. Если сама решишь расщедриться, то я только за. А если у тебя есть на примете ещё загадки, то с радостью составлю компанию. Так что? Поделишься информацией?
        Парень говорил складно, и ему хотелось верить хотя бы из-за его простой физиономии и расслабленного голоса, но, зарабатывая на обмане, девушка всегда была осторожной.
        - Не забивай себе голову. Поможешь найти то, что я ищу, - поговорим. А пока, что дальше?
        - Хм-м-м… - Рикки пристально посмотрел на собеседницу, пытаясь заглянуть ей в глаза, но, как он и думал, это оказалась пустой затеей. Слишком высоко. - Ладно. Договорились, - стукнув кулаком по ладони, парень поднялся и, соорудив руками подобие подзорной трубы, взглянул в сторону каменной площадки. Его голос раздался с вершины, словно он говорил с толпой, стоя на трибуне.
        - Наш путь, друзья мои, лежит во-о-он туда. Забраться будет непросто, но мы должны покорить сию вершину! Чтобы понять, каким курсом нам следовать далее! О, мои юные падава…
        - Ну ты клоун. - Усмехнувшись, Амелия взглянула туда, куда указывал парень. Там и вправду виднелся какой-то небольшой уступ, на который она не обращала внимания. - Так, и зачем нам туда?
        - А-а, пёс его знает. - Пожав плечами, парень уже сосредоточенно смотрел в сторону другой башни, отмеряя на глаз расстояние. - Я не могу разглядеть, но там есть какое-то устройство, с помощью которого, видимо, можно будет подцепить и поднять этот столб на дне реки.
        - Хорошо. Тогда я попробую забраться. - Девушка побежала в сторону стены и ловко, словно впиваясь в скалы когтями, начала подниматься вверх, прыгая от расщелин до выпирающих небольших уступов.
        - Ого! Да ты словно горный коз… эм… пантера. - Хорошо, что та не обратила внимания, сосредоточившись на непростом подъёме.
        - Ладно. - Отвлёкшись от впечатляющего зрелища, парень по привычке начал рассуждать вслух: - Прыгать или не прыгать, вот в чём вопрос.
        Стоя на противоположном краю башни, Рикки начал разбег и, оторвавшись от поверхности, словно гимнаст взмыл вверх, сгруппировавшись в воздухе и подлетая к соседней башне, вцепился одну из перекладин, уперевшись ступнями в стену, тем самым приглушая силу прыжка.
        - Е-хоу! Это было круто. Видели бы меня родители. - Моментально взобравшись, словно по приготовленным для него, уступам, Рикки оказался на крыше соседней постройки, но, сколько бы он ни высматривал, ничего похожего на отверстие, как на первой башне, не видел.
        - Та-ак… Пусто… И как это понимать? - Пока он разглядывал крышу и её края, Амелия уже кричала ему сверху.
        - Эй! Я уже забралась.
        - Что видишь?
        - Сейчас. Эм-м… Кажется, ты был прав. Тут довольна длинная цепь, край которой приделан к устройству, очень похожему на катушку с рукоятью.
        - О'кей. Значит, там должен быть крюк, найди его и скинь. Я спущусь и подцеплю кольцо.
        - Хорошо. - Девушка, уставившись на гору, которую образовала цепь, состоящая из плотных звеньев, искала её конец, но тот, видимо, находился под всей этой толщей. Скидывать её, надеясь на то, что она не распутана, было глупо, поэтому ей пришлось повозиться, прежде чем девушка обнаружила то, что искала.
        - А вот и крюк. Эй! Я сейчас скину цепь.
        - Давай. - Через несколько секунд послышался характерный звон и тяжёлая цепь, рассекая воздух, ударилась о воду, поднимая кучу брызг, доставших до стоявшего в трёх-пяти метрах парня.
        - Хорошо. Давай посмотрим, что получится. - Вступая в ледяные воды реки, которая сейчас доставала ему лишь до пояса, Рик достал из-под воды крюк и, зацепив кольцо, крикнул девушке, что та может начать подъём.
        - Знаешь, что странно? - Глядя, как медленно натягивается цепь, крикнул парень. - Имея в наличии магию, этот странный чудак, кто бы он ни был, построил головоломку, основываясь на чистой физике. Интересно, почему?
        - Для начала… фу-ух… не забывай про зачарованные башни. И головоломка ещё не решена, не факт, что всё ограничится только физикой. - Её голос выдавал неслабое физическое усилие, поэтому, решив поинтересоваться, не нужна ли ей помощь, парень получил отрицательный ответ.
        - Стой, где стоишь. Мы пока не знаем, для чего служит этот столб.
        Не став настаивать, Рикки уселся там, где стоял, и принялся смотреть на то, как медленно поднимается каменная колонна, когда до него донёсся знакомый звук. Грохот и скрип шли от второй башни. Вместе с тем как поднимался каменный столб, медленно, но верно вторая башня стремилась к своей «половинке», из-за чего поток реки становился всё меньше и меньше, пока, наконец, и вовсе не иссяк.
        Две башни полностью перекрыли его.
        Побежав на противоположную сторону, Рикки стал свидетелем того, как начала заполняться небольшая котловина, и вскоре уровень воды достиг первого шлюза.
        - О да… Посмотрим, что у нас дальше в меню. - Довольно улыбаясь, молодой человек устремился к плато, на котором были расположены символы. Как он понял, те были нарисованы на небольших столбиках, которые выталкивались силой воды. И сейчас, ожидая, когда появится первый из них, Рикки увидел, как медленно, словно гвоздь, выбиваемый из деревянной доски, появился первый столбик. Затем - спустя ещё пять минут - вышел второй.
        Амелия уже стояла рядом и с любопытством наблюдала за этим процессом. Они не говорили друг с другом, поглощённые ожиданием, но, когда очередной столб не появился, они взглянули сначала друг на друга, затем в сторону озера и, подойдя к краю плато, поняли, что вода уже плавно добралась до четвёртого шлюза.
        - Не поняла. Почему не поднялся третий?
        - Кажется, вода тупо не проходит.
        - То есть конструкция дала сбой?
        - Возможно. Не знаю причин, но, скорее всего, его чем-то забило. Нужно нырять и прочищать.
        - И как ты предлагаешь это сделать? Он помимо того, что узкий, так ещё и длинный. Его просто физически нельзя прочистить. - Девушка еле сдерживалась, чтобы вновь не начать грязно ругаться из-за того, что появилась очередная проблема.
        - Ты права. Как ты и сказала, физически нет, но есть же магия. Нам просто нужно создать мощный поток, который силой прочистит канал и для этого подойдут твои «бомбы». Они же наверняка способны взрываться и в воде?
        - Ах ты ж, су-укин сын! Ты прав! - Амелия воодушевилась и, достав три небольших гранатоподобных предмета, вручила их парню. - Давай. Ныряй.
        - Эй-эй. Остынь! Моя идея - твоё воплощение. С меня хватит и того, что я уже нырял.
        - Но как же? Разве ты не поможешь девушке? - Амелия попыталась сыграть на мужской гордости парня, но тот, усевшись на землю, кивнул на рукотворное озеро. Мол, давай-давай. Водичка просто «огонь».
        Скорчив недовольную гримасу, мошенница подошла к краю плато, взглянув в прозрачные воды, и в это время поднялся последний, четвёртый символ.
        - Поторапливайся. Тебе всего лишь нужно одновременно заложить их в шлюз и успеть до момента взрыва.
        - Чёрт, заткнись, недомужик. - Оглядевшись вокруг, девушка задумчиво выдала: - Я так понимаю, ты уверен, что это плато не разнесёт, после того как я попытаюсь прочистить канал?
        - Ну, скорее всего, тот, кто создавал это, учёл этот момент. Башни ведь не зря были нерушимы. Так что будем надеяться, что моё предположение верно. Ну, или попробуй найти иной способ.
        - Ну на хер! Мне осточертело тут болтаться. - Вдохнув поглубже, девушка больше не стала тянуть время и, нырнув, начала закладывать свои «гранаты».
        Секунд через десять раздался гулкий взрыв, и третий столб резко взмыл вверх, чуть не вылетев полностью, но, видимо, даже такая мелочь была продумана. Иначе вода бы затопила всё плато. Столбики со знаками каким-то образом не пропускали воду, а может, она, достигнув определённого уровня, просто не поднималась выше. Кто бы это ни сделал, он явно хорошо разбирался в этом.
        - Итак, - глядя, как мокрая Амелия выбирается из воды, выжимая волосы, Рикки достал небольшой блокнот и зарисовал знаки, после чего, захлопнув его, продолжил: - Пора покончить с этим.
        Глава 11. Тайник с сюрпризом
        Оба стояли на круглой каменной плите, в центре которой находился тот самый стол, и не могли понять, в чём дело. Активация символов, которые они набирали на каждой из четырёх панелей круглого, вблизи похожего на алтарь постамента, ни к чему не приводила. Они пробовали добиться своего, вращая начальную панель как по часовой стрелке, так и против, но, как и раньше, ничто не откликалось.
        - Ах ты, грёбаный старик! Клянусь! Я найду его могилу и раздам кости его трупа собакам! - За время их знакомства, Рик понял, что Амелия очень быстро заводилась. И когда это происходило, окружающим приходилось слушать нелестные эпитеты в адрес разгневавшего её фактора, будь то живой человек или, как в этом случае, - мёртвый.
        - Да успокойся ты. Мне нужно подумать в тишине. - Рикки, прикрыв уши, в очередной раз скривился от слов, слетающих с губ девушки, и взглянул на символы в своём блокноте, лежащем на столе. Что они могли пропустить? Может, то, что лежит на поверхности - всего лишь иллюзия? Со слов девушки он узнал, что секрет этой скрытой локации связан с Дедалом, известным инженером и художником древнегреческой мифологии. Сложно в это поверить, ведь его имя было всего лишь выдумкой. Но если это не так, то, что же это значит?
        Мысли крутились в его голове в поиске того, что они упустили. Четыре символа по порядку, появляющиеся на плато. Предположение Амелии было логичным, но в итоге почему-то неверным. Им не хватает какой-то детали. Всего одной, но такой, чтобы части головоломки встали на свои места. Подбирать комбинацию наугад не вариант. На это уйдёт слишком много времени.
        - Чёрт… - взъерошив волосы, молодой человек прикрыл глаза и запрокинул голову, разглядывая кусок неба над головой. - Деталь. Нужна всего лишь одна деталь. Что не так? Колоны, озеро, каналы, символы. Всё шло гладко… Так что же мы упустили?
        - И что, часто рассуждения вслух тебе помогают? - мошенница сидела на краю железного стола и, в который раз достав из инвентаря флягу, делала глоток. - Может, - вытирая губы и улыбаясь, продолжила девушка, - стоит передохнуть?
        Её улыбка была полна бессилия. Слабая, словно и не улыбка вовсе, а насмешка. Насмешка над своими мыслями, о которых Рик ничего не знал. Опустив на неё взгляд, всё ещё держа голову запрокинутой, он разглядывал уставившуюся куда-то в пустоту новую знакомую.
        - Можешь отдохнуть, а я пока продолжу искать решение.
        - Поступай как знаешь. - Устало махнув рукой и сделав ещё один глоток, Амелия спрыгнула со стола и направилась к костру. - Если что, зови. Узнаю, что ты открыл тайник без меня… - её прищуренный взгляд, брошенный через плечо, был понятен без слов. Для неё это было очень важно.
        - Ну знаешь, я могу ведь и случайно открыть.
        - Плевать.
        - А ты смотрю бескомпромиссна, - потягиваясь, прокомментировал Рикки. Девушка резко остановилась и, не оборачиваясь, прошипела в ответ:
        - Я сказала, мне плевать. Ты ни хрена не знаешь, так что будь добр, не дёргай судьбу за яйца. - После чего опрокинула фляжку и, потряхивая ей, скорее по привычке, в надежде получить последние капли, разочарованно ругнулась. - Дерьмо! Ещё и выпивка кончилась.
        Рикки, взглянув ещё раз на удаляющуюся фигуру, покачал головой. Несложно было заметить, что та находится в тяжёлой ситуации, но не в правилах парня было лезть в душу людям.
        - Ладно. Ещё раз. Что. Я. Пропустил…

* * *
        Седьмой день подходил к концу. Небо медленно темнело, и в огромной пустой пещере лишь костёр давал яркий свет. Поняв, что мысли уже совсем путаются, Рикки побрёл в присмотренный им ещё днём уголок. Его питомец, совсем не стесняясь, тёрся возле Амелии, всем своим видом показывая, что не против пожрать на халяву.
        - Пошли, наглая морда, - проходя мимо, Рик схватил того за ухо и поволок за собой. Бедный кот начал жалобно мяукать и слёзно смотреть на удаляющуюся от него еду, но парень был непоколебим.
        - Правильно мыслишь, парень. Очень хорошо. Видимо, не только умничать можешь, но и в плане выживания немного смыслишь. А то по твоему поведению я сперва подумала, что ты наивный идиот. - Девушка сидела на небольшом валуне и, склонившись к костру, ворошила угли, подкидывая дров. - Правда, не стоит переживать, что я убью тебя во сне, всё-таки это не в моём стиле.
        - Ты сегодня в плохом настроении. Не хочу оказаться в числе тех, кого ты желаешь скормить собакам.
        - Ты так ничего и не придумал?
        - Пока нет.
        - Понятно. Тогда до завтра. - На этом их небольшой диалог был закончен.

* * *
        На следующий день Рикки проснулся от того, что его разбудило животное, почуявшее (не обманули всё-таки) приближение девушки.
        - Хорош камни слюнявить! Поднимайся живее! - Амелия, остановившись неподалёку, подгоняла резко вскочившего Рикки, который, держа кинжал, сонными глазами озирался по сторонам.
        - Перестань орать, сумасшедшая. - Парень, зевая, выпрямился и, потрепав кота по голове, размял затёкшее тело. - Или ты придумала, как решить проблему?
        Девушка, рассмеявшись, слегка похлопала в ладоши.
        - А ты и правда за словом в карман не лезешь. Мне нравится, но всё же следи за языком. А то отрежу его ненароком.
        - Как же ты тогда будешь без моего прекрасного голоса обходиться? - собирая вещи в инвентарь, ответил Рик и, закончив с этим, прошёл мимо мошенницы, хлопнув ту по плечу.
        Девушка, обернувшись, покачала головой и двинулась следом. Ей нравился его беззаботный характер. Может, потому что именно этого не хватало ей самой. Неужели, она так быстро привыкла к его компании?
        Через пять минут они вновь стояли возле стола, и Рик, покрутив головой, понял, что башни вернулись на свои места.
        - Хм… Это ты сделала?
        - Да. Послезавтра я вернусь в наш мир. Это на случай, если мы потерпим неудачу.
        - Ты даже цепь подняла. Подстраховалась?
        - Что-то вроде. Но перед уходом я планирую уничтожить тот механизм. Чтобы уж наверняка.
        Рикки, присвистнув, понял, что та серьёзно заметает следы.
        - Что ж, раз мы заговорили о возвращении, то у меня есть ещё три дня, включая этот. Так что тебе нужно решить, будем ли мы работать вместе или ты справишься сама. Я это к тому, что стоит ли мне ждать тебя, если сегодня мы всё-таки разгадаем секрет.
        - Как я и сказала, поможешь мне - и поговорим.
        - Не боишься, что я решу головоломку без тебя?
        - Ах-ха… ну ты же умный паренёк… Сам ответь на этот вопрос. - Девушка, закрывшись козырьком ладони от упавшего на её лицо солнца, смотрела на Рикки.
        - Стоп. Ты хочешь убить меня, перед тем как свалить.
        - Браво, малыш. Браво. Думаю, теперь ты гораздо яснее представляешь ситуацию.
        - Хо-у… - Парень, взвешивая за и против, попытался прикинуть, насколько та сильнее его по параметрам, и с сожалением понял, что она обходит его как минимум на пару-тройку месяцев. - М-да, хочу предупредить. Если ты убьёшь меня, то я прослежу за тобой и, когда ты будешь покидать место очередной головоломки с пустыми руками, приду туда и постараюсь сделать так, что ты хрен когда и что там найдёшь. Я мирный человек, но не стоит мне угрожать. - Он говорил на полном серьёзе. Голос не дрожал, и было ясно, что парень уверен в себе. Откуда была такая уверенность, девушка не имела понятия, но слова собеседника всё же заставили её ненадолго призадуматься.
        - Тогда следи за мной очень внимательно, ведь, упустив раз, тебе придётся очень долго сожалеть. Да и к тому же. Я точно уверена, что ты новичок, а значит, вход в высокоуровневые локи тебе заказан. Может, ты и способен на то, что мне тут обещал, но твой персонаж однозначно нет.
        - Мы тратим время. Давай для начала займёмся текущей проблемой, а потом решим, что делать дальше. - Рикки примиряюще поднял руки, предлагая вернуться к так и не решённой проблеме.
        Амелия, потерев виски, тряхнула головой, отчего её волосы закрыли лицо, но девушка, сдув их, перевела взгляд на каменные ладони, с которых с гулом стекали потоки воды.
        - Может, стоит залезть туда?
        - Попробуй. - Не особо веря в затею, ответил парень. - А я пока проверю кое- что другое.
        - Сперва скажи мне. А то не хочется лезть напрасно.
        - Ну да… - Взглянув на неё, Рикки активировал одну из панелей стола, привычным жестом выбирая нужный символ, и начал рассказывать о пришедшей идее: - Смотри, - парень подошёл ко второй панели. - Мы отталкивались от того, что символы появлялись на поверхности один за другим по мере выталкивания их водой, верно? Верно. И когда пришёл черёд третьего, мы, как и каждый человек, подумали что «3» идёт за «2», ведь это логично. - Рикки ввёл второй символ и, пропустив следующий, перешёл к последнему. - Но что, если там не было никаких засоров? И канал, по которому вода должна была поднять третий знак, шла немного более длинным путём? Вводя наблюдателей в замешательство?
        - Тогда выходит, что порядок ввода символов… - Амелия, поняв, что в словах собеседника есть здравый смысл, и неосознанно затаив дыхание, ждала, когда парень активирует последнюю панель. Когда это произошло, пол под ними задрожал, а на поверхности железного стола медленно стала появляться голограмма мужчины в расцвете лет.
        Я приветствую вас, Игроки!
        Будь друзья вы или враги...
        Пыль веков унесёт это в лету
        Ведь не зря прятал я здесь секрет за секретом.
        Первый шаг одолели на вашем пути.
        Остался лишь монстр, что я укротил…
        - Монстр? Он что, серьёзно? - Рикки посмотрел на стол, который покрылся трещинами, и за секунду до того, как тот разлетелся на мелкие части, им обоим пришло оповещение:
        «ТАЙНИК ИГРОКА “ДЕДАЛ” БЫЛ УСПЕШНО ВСКРЫТ».
        Та круглая плита, на которой была расположена железная печать/cтол, начала ходить ходуном. Гулкий звук ударов заставлял землю дрожать всё сильнее и сильнее. Оба, не сговариваясь, попытались покинуть её пределы, но не успели, и их вместе с расколовшейся плитой откинуло на несколько десятков метров. Рик отброшенный страшной силой, отлетая и кувыркаясь по земле пару раз, ударился о выпирающие камни, и пока его швыряло по земле, он смог увидеть устройство, которым плита была выбита. Гигантский рог на голове твари выглядел внушительно. На краю образовавшейся дыры показалась лапа, затем вторая. Прямо над этим существом висело имя.
        ДРЕВНИЙ ДЕМОН ЗАРКРАХ
        УРОВЕНЬ: 68
        РАНГ: БЕЗУМНЫЙ
        - Аргх… Больно-то как… - Сжимая зубы, пробормотал Рикки. - Не... могу поверить что это и в самом деле тот демон. Живой зараза. Святые Бобы… О-о, мы все умрём… А-амелия! Где ты?
        Он оглядывался по сторонам и заметил, как та уже бежит навстречу монстру:
        - Стой! Да что она вытворяет, чёрт возьми! Эй, сумасшедшая, беги за башни! - Рик кричал вслед сорвавшейся с места девушки, но та его не слушала.
        В то время как Рикки пытался до неё докричаться, мошенница мчалась в созданный провал, стараясь обойти монстра сбоку.
        «Я должна успеть. Я должна успеть. Я должна успеть».
        Лишь эта мысль крутилась в её голове, пока тело, накачанное адреналином и находящееся под мгновенно активированными навыками, которые позволяли увеличить скорость и ловкость, бежало навстречу смерти.
        - Дура! Да где на хер её мозги?!
        Он понимал, что та сильна, но не на столько же?! В самом-то деле? Почему её так заклинило? Почему она вдруг перестала соображать? Ответа не было. Единственное, что приходило в голову - это то, что Амелия надеялась проскользнуть в бывшую тюрьму этого чудовища и украсть всё, до того как умрёт. Инвентари и их содержимое не терялись в случае смерти и были привязаны к зеркалу игрока. Это было хорошо, если, конечно, его не заберут с вашего тела, пока вы будете в муках погибать.
        Древнее существо уже выползло наружу и, словно разминаясь, оглядывалось по сторонам своими крестообразными зрачками. С его пасти, усеянной частоколом игл-зубов, капала чёрная жидкость, которая, падая на землю, медленно впитывалась. Парень, увидев это мимолётом и плюнув на идиотку-союзницу, побежал к башне, но на полпути он вдруг услышал громкий взрыв.
        «Решила его гранатами что ли завалить?» - Развернувшись, Рик увидел не то, что ожидал. В том самом месте, куда попала слюна монстра, зияла воронка, и комья чёрной земли всё ещё сыпались сверху.
        - Ну на хер! Чёрт, чёрт, чёрт! - Рикки пустился к башне ещё быстрее, но резко изменил направление, придумав кое-что получше. Тот самый уступ, на котором находился подъёмный механизм. Он был расположен выше башни, и заметить с земли его становилось гораздо сложнее. Прежде чем бросаться на подобного монстра, нужно хотя бы понаблюдать за ним. Это было первое правило, которое он усвоил здесь, после того как, напав на безобидного с виду моба, «улетел» на Землю.
        Между тем демон, заметив бегущую девушку, не стал бросаться в бой и пытаться прибить ту на месте. Для начала он перекрыл своим телом возможность добраться до того, что находится внизу, показывая усеянное шипами толстое тело.
        Амелия, заметив такой осмысленный поступок древней твари, не замедляясь, крутанулась, разбрасывая три небольших предмета, которые, взрываясь, начали застилать поверхность земли густым дымом.
        - Думаешь, остановишь меня, тварь?! - её яростный крик разносился вокруг вместе с туманом, что выглядело так, будто вместе с ним она активировала ещё один из своих навыков, заставляя врага слышать его со всех сторон. Вот только Заркрах лишь вздулся ещё сильнее, отчего его шипы так же увеличились в размерах.
        - Р-р-рагрх! - его рык был ответом на провокации жалкого ничтожества. Он выжидал. Даже после столь длительного заточения тот не торопился, а множество его глаз, рассеянных вокруг большого рога, не мигая, смотрели во все стороны, ожидая движения.
        Шорох. Резкий удар лапой вызвал землетрясение, попутно разогнав сгустившийся в том месте туман. Бах! Бах! Ещё несколько резких ударов, которые, не попав по цели, возвращались обратно. Рикки, наблюдая сверху, пытался найти девушку, но её следов нигде не было.
        В какой-то момент в этой схватке наступила звенящая тишина. Опасный и древний хищник, словно имея толику разума, вновь замер в ожидании.
        «Я не должен ничего пропускать…» - Рикки, присев на краю уступа, стал наблюдать…

* * *
        Амелия сидела за половиной той самой плиты, которая аккуратно вонзилась в землю, создав отличное укрытие от взора чудовища.
        «Вот же ублюдок! Спрятать такую тварь перед самым финишем! Что он там скрывает, в конце концов?!» Дым, который выпускали гранаты, служил не только прикрытием, но и скрывал её запах. Почти год прошёл с тех пор, как она попала в этот мир и научилась в нём выживать. Предметов подобных этим гранатам у неё было более чем достаточно. Она повидала многих монстров и мест, которые пугали своим видом и секретами. Это был один из тех факторов, который помог ей сейчас не бежать отсюда сломя голову, как это сделал тот парень.
        «Хотя могу его понять, такая тварь точно не для новичков», - девушка в потоке сознания, составляя план дальнейших действий, смогла подумать даже об этом. Ведь проблема в том, что эта тварь так же была не по плечу и ей. Она вор, не боец. Пара десятков боевых навыков никак не способны помочь ей в текущей ситуации. Мало того что монстр имел шестьдесят восьмой уровень, так его ранг был непостижим. Таких монстров она просто ещё не встречала, но если о нём узнают игроки из «Олимпа», то она никогда не получит то, что тот охраняет.
        «Хотя теперь я точно уверена, что паренёк не заберёт мои сокровища, когда мне придётся покинуть Эхо…»
        Амелия, кусая нижнюю губу, нервно раздумывала над планом, когда плита, за которой она пряталась, разлетелась на осколки, и прямо над ней навис зёв пасти голодной твари. Горячее дыхание её утробы смердело серой, и тягучая слюна, капнувшая с открытой пасти, медленно упав рядом с девушкой, дала понять, почему запах именно такой.
        «Скользящий в темноте!» - навык, позволяющий в доли секунда исчезнуть в неизвестном даже для игрока направлении на дистанцию до пяти метров. Он был предназначен как раз для таких ситуаций. К сожалению, её отбросило не в сторону дыры, из которой появился Заркрах, но последующий взрыв прогнал эти мысли прочь. Пока она жива, может пытаться проникнуть в тюрьму. Совершив кувырок и припав к земле, словно пантера, та выпустила когти(один из дорогостоящих навыков для альпинистов) и сорвалась с места, будто пуля.
        Тридцать метров… пятнадцать… пять…
        «Танцующая тень!»
        «Притворство!»
        «Секущий землю!»
        «Касание!»
        Она активировала навык за навыком, после того как монстр, развернувшись и резко схлопнувшись, выпустил в её сторону череду шипов со своего тела.
        «Танцующая тень» вызвала её копию, которая, отличаясь от простого «клона», умела двигаться. С помощью когтей, располосовавших землю, девушка сменила направление, уходя влево. «Притворство» позволяло призванному клону имитировать её голос, что ещё больше делало того похожим на неё. «Секущий землю» - навык, с помощью которого игрок мог ненадолго уйти под землю, словно проваливаясь сквозь неё, но действовал всего две секунды, а потом тебя силой выкидывало наружу. И последнее «касание» позволяло отразить летящий в тебя предмет, будь то стрела или, как в данном случае, метровый толстый шип.
        Всё это произошло буквально за шесть-семь секунд, и Амелия, отправив шип обратно, прыгнула, пролетая над ещё одним «снарядом», прямо в яму. Она внимательно изучала пространство ещё на подлёте ко дну, но когда, выпустив когти, зацепилась за стену, съезжая вниз, её взору предстал цилиндрический постамент, в центре которого виднелась щель.
        «Вот… дерьмо… И здесь головоломка!»
        Сжав губы в тонкую полоску, та глянула вверх, чтобы увидеть, как всё пространство, словно капли дождя, покрывают шипы выпущенные монстром прямо в яму.
        Рикки смотрел за этим коротким боем и, поняв, что всё закончилось, резко вскинул ноги и, кувыркнувшись через спину, прилип к поверхности уступа. Теперь он - следующая цель.
        Глава 12. «Паразит»
        Лёжа на уступе, Рикки лишь спустя пару секунд понял, что непроизвольно замедлил дыхание. Словно монстр мог почувствовать его на таком расстоянии и высоте. Демон вызвал иррациональный страх, заставляя инстинктивно держаться от него подальше. Парень лежал и не шевелился, ощущая, как дрожат стены этой пещеры от топота древнего моба. Насколько тяжёлым было это чудовище? Насколько сильным?
        Из раздумий его вывел крик. Громкий, пронзительный - полный боли и ужаса крик наложился на висевший гул, но быстро исчез. Будто был всего лишь слуховой галлюцинацией, однако Рик, широко раскрыв глаза, понимал, что это не так. Это его животное, оставленное внизу - питомец, которому он даже не дал имя и который погиб из-за того, что оказался на пути у монстра. Парень бежал, желая спрятаться и выжить, и эти инстинкты вытеснили мысли о его спутнике.
        «Чёрт! Чёрт! Чёрт! Чё-ё-ёрт!» - сжав кулак и стуча им по лбу, парень стиснув зубы проклинал себя за это. Но нужно было собраться.
        Погибать напрасно не хотелось, но лежать и ничего не делать было заведомо плохим вариантом. Что бы ни охранял демон, оно наверняка будет очень дорогим.
        Активировать «поиск» не имело смысла - до земли было больше двадцати метров, поэтому медленно, развернувшись лицом к краю, Рик начал ползти, чтобы посмотреть, чем занимается Заркрах, и увиденное бросило его в холодный пот. Тот стоял прямо на берегу неподалёку от уступа и множеством своих глаза, не мигая, смотрел наверх, а его челюсти медленно пережёвывали тушу мёртвого животного.
        Как только показалась голова человека, в неё тут же полетели шипы, которые довольно быстро отрастали заново. Увернувшись от нескольких десятков снарядов, которые летели чуть ли не в одну точку, Рик откатился к стыку стены, подавив мысли о питомце, и снова стал размышлять над сложившейся ситуацией.
        Древний демон, который, если верить информации имеющейся у него, просидел в заточении со времён древней Греции, целенаправленно охотился на Амелию и на него самого. Предстояло решить две задачи. Во-первых, прежде чем лезть на рожон, нужно оставить девушке послание, чтобы, вернувшись сюда, она не атаковала эту тварь в одиночку. Да, и выяснить что же там, на дне тюрьмы, ему бы точно не помешало. Во-вторых, нужно получить как можно больше информации об этой смышлёной твари.
        Оно было хищником. Хладнокровным и сильным. Вопрос в том, видел ли демон в них угрозу или же всего лишь игрушки? Рикки, закрыв глаза, вспоминал всё, что уже запомнил, сортируя это в памяти, и, закончив, вернулся к анализу местности. Что могло помочь ему задержать врага на необходимое время или - ещё лучше - убить? Парень точно знал, что со своими навыками и снаряжением его убьют с одного тычка, как только он попадёт в радиус поражения. Он был слишком слаб.
        «Вот же! Не думал, что я так скоро захочу вернуться к гринду», - горько улыбнувшись своим мыслям, молодой человек продолжал лежать и думать. Понемногу, напряжение спадало, но он не терял бдительности. Отпустивший адреналин порождает ложное чувство прошедшей мимо беды, но тварь никуда не исчезла.
        Прошёл час. В голову ничего не приходило. Он не мог ничего противопоставить абсолютной мощи в лице демона. Единственная здравая мысль была, попытаться скормить Заркраху гранаты Амелии, но, к сожалению, у него подобных не было.
        «Так вот как чувствует себя мышь, загнанная котом в угол… Не нравится мне это».

* * *
        Идея пришла внезапно. Словно вдохновение, посетившее художника, она прочно засела в голове, маня своим безумием. Таким элегантным и изысканным, но всё же безумием. Возбуждая разум надеждой, что идея может выгореть, кровь начинала закипать, а сердце стучать чаще.
        Эта мысль пахла, да нет, просто смердела сумасшествием, но в то же время манила тем, что могла привести к спасению. Вот только реализовать её, значит, поймать госпожу удачу не только за хвост, но и, развернув её лицом к себе, впиться в губы и целовать так, чтобы та не вздумала тебя отпустить. Иначе… непростая, да чего уж там, до жути ужасная смерть.
        Не придумав ничего лучше для сообщения Амелии, Рикки, прежде чем приступать к реализации своего бредового плана, достал купленную недавно «кошку» и аккуратно не поднимаясь примотал веревку к основанию подъёмного механизма, а на её крюк, намотал пару шмоток и сбросил её за край уступа.
        «Надеюсь, она поймёт, что ей нужно будет забраться сюда»
        Завершив своё ни хитрое послание, парень взглянул на моток цепи накрученной на вал колеса. Осталось поднять её.
        Дело непростое, ведь рукоять нужно крутить, а для этого надо встать. Да и гарантии, что демон оставит поднимающуюся цепь без внимания, - тоже нет. Но, не сделав себя мишенью, результата не получить. Пришла пора начать игру на скорость.
        Рывок! Колесо успело прокрутиться лишь на четверть, когда мимо рухнувшего вниз Рикки пролетели шипы. Подъём. Двумя руками схватившись за рукоять, парень вновь сделал полоборота, прежде чем увидел запущенные в него боевые наросты. Настоящая гонка на терпение и внимательность. По непонятным причинам чудовище не приближалось к воде и не пыталось остановить движение цепи. И та, сантиметр за сантиметром поднималась всё выше и выше, пока полчаса спустя вспотевший и вымотанный Рикки не рухнул на землю. Постоянное напряжение и лимит выносливости давали о себе знать. Но первый шаг был сделан. Осталось морально подготовиться к отправке на Землю в случае неудачи.
        Лёжа, парень подтянул цепь к себе и, схватившись за крюк, начал завершающие штрихи.
        Надежда на успех была столь небольшой, что возможность исполнить затею казалась чуть выше шанса выиграть в лотерею. Слишком много неизвестных факторов, но, не попробовав сейчас, можно долго сожалеть в будущем.
        - Ну, дорогая удача. Держи мой поцелуй, - пробормотал Рикки и, разбежавшись, прыгнул прямо с уступа по диагонали, набирая скорость. Туча из шипов тут же накрыла его, но те буквально на доли секунды промахивались, тем самым давая парню возможность пожить подольше.
        - А-а-а-а! Во-о-от же… Пресвятые бобы! - Открытая пасть монстра, усеянная бритвенно-острыми клыками, встретила психа с распростёртыми объятиями, и в момент, когда тот наполовину погрузился в неё, с жутким лязгом щёлкнула, но сработавшая руна защиты, примотанная к крюку, на мгновение оттолкнула челюсти. Это позволило безумцу попасть в пищевод твари и остаться целым, продолжив гастроскопию.
        Скорость быстро сошла на нет. Рикки, двумя руками вцепившись в крюк и держа его перед собой, понимал, что силы удара не хватит, чтобы пробить монстра насквозь. И самое неприятное, он понятия не имел, сколько метров оставалось до выхода. Хотя изначальная цель - попасть внутрь - была выполнена.
        В конце концов, он полностью остановился, успев сотворить своими действиями не малую дыру. Отмотав руну и убрав в инвентарь, он ощупал своё окружение. Кругом было темно, и парень понятия не имея о том, насколько глубоко проник, со всей силы вонзил крюк в какой-то орган и, достав кинжал, начал искать путь наружу.
        Рёв сотрясал тело. Демон страдал от паразита, залезшего в него, но не мог с этим ничего поделать. Медленно вгрызаясь в его внутренности, тот причинял боль. Каждый удар ничтожно маленького кинжала, который даже не повредил бы его шкуру, заставлял страдать.

* * *
        Работы было много, уставая, парень присаживался, держась за воткнутый кинжал, чтобы, в случае чего, не укатиться и не потерять свой рукотворный туннель. Темнота была непроглядной.
        Как только проход становился глубже, он шёл за крюком и с силой тянул его всё дальше и дальше вглубь. Со временем к парню пришла другая мысль. Более изощрённая. Более садистская. Но и время для её воплощения требовалось больше. Зато результат наверняка мог обезвредить демона, а может, и вовсе убить. Такой неприступный снаружи, внутри он был не страшнее самых слабых мобов.
        Туннель становился извилистей. Рикки, как червь истязающий жертву, делал из него чуть ли не сырный лабиринт.
        Шаг за шагом.
        Удар за ударом.
        Метр за метром.
        Он брёл в темноте, продолжая монотонно кромсать плоть демона.
        Целый день парень рубил Заркраха, и когда кинжал ударялся о твёрдые кости или плотно натянутую шкуру, он менял направление и продолжал, продолжал, продолжал…
        Руки ныли от усталости. Ноги еле держали. То поднимаясь, то опускаясь в большом теле чудовища, Рикки внезапно увидел свет сквозь изрезанные куски плоти. Даже будучи слабым, тот резал глаза, и «паразит», пропитанный пахнущей серой кровью, медленно побрёл навстречу ему, как мотылек, летящий на свет фонаря.
        «Тук-тук»…
        «Тук-тук»…
        «Тук-тук»…
        - Э-это… сердце? - Смоченные вязкой кровью губы разлепились, и она тут же попала в горло. - Кха-кха… кха-кха… - подавившись, Рикки больше не допуская такой ошибки, продолжил идти.
        Удары «набата» становились всё громче. Рик посмотрел под ноги и с каким-то флегматичным удивлением обнаружил, что этот орган будто находится в отдельной «комнате». Она был полукруглой… Вроде бы. Сложно было сказать. Свет уже слепил настолько, что можно было различить цвет крови на своих руках. Прикрывая глаза, парень сквозь щели пальцев пытался понять, что же его испускает, но это оказалось невозможно.
        «Да задолбало ты уже меня!» - Несколько шагов и резкий удар. Сердце, словно пузырь, набухло и через несколько секунд агонии, лопнуло, обливая парня с ног до головы. Свечение ослабло, и Рикки, протянув руку, взял висящий перед ним невероятно лёгкий кинжал, форма которого была похожа на длинное перо. Около тридцати-тридцати пяти сантиметров, оно слегка подрагивало, будто дышало и продолжало мягко светиться.
        «ПЕРО ИКАРА»
        РАНГ: ЖИВОЕ ВОПЛОЩЕНИЕ
        СОСТОЯНИЕ: НЕПОЛНОЕ -1/6
        ОПИСАНИЕ: ЭТО ПЕРО ЯВЛЯЕТСЯ ЛИШЬ ЧАСТЬЮ ОРУЖИЯ «КРЫЛЬЯ ИКАРА», СОЗДАННОГО ДЕДАЛОМ ДЛЯ СВОЕГО СЫНА. КАЖДОЕ «ПЕРО» ЭТИХ КРЫЛЬЕВ ИМЕЛО СВОИ ВОЗМОЖНОСТИ И, НАХОДЯСЬ В СОБРАННОМ СОСТОЯНИИ, ОНИ СТАНОВИЛИСЬ МОЩНЫМ ОРУЖИЕМ.
        НАВЫК: «СОЛНЕЧНЫЙ ЛУЧ»
        АКТИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 21. 14,3%)
        ОПИСАНИЕ: СОЗДАЁТ НАСТОЯЩИЙ СОЛНЕЧНЫЙ ЛУЧ, КОТОРЫЙ ОСЛЕПЛЯЕТ И СЖИГАЕТ ВРАГОВ НА СВОЁМ ПУТИ. ТАК ЖЕ ПОЗВОЛЯЕТ НАЙТИ «ИСТИННЫЙ» ПУТЬ.
        РАДИУС ДЕЙСТВИЯ: 26 МЕТРОВ
        ВРЕМЯ ДЕЙСТВИЯ: 8 СЕКУНД
        ПЕРЕЗАРЯДКА: 10 МИНУТ
        ДЛЯ ПРИВЯЗКИ НЕОБХОДИМО:
        3650 ЖЭ;
        ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ НЕВОЗМОЖНО ПОТЕРЯТЬ ИЛИ УКРАСТЬ.
        «Живое… Воплощение?! Двадцать первый уровень?! Почти четыре тысячи ЖЭ?! Это же… - утомлённым разумом парень начал проводить расчёты и, осознав масштаб, выронил кинжал.
        «Пять... Пять… Пять месяцев?!» - немой крик отражался в полных шока глазах. И ведь это была лишь одна часть. Сколько придётся отдать в итоге?
        Рикки упал на колени и, не мигая, смотрел на кинжал. В голове всё перемешалось, и в какой-то момент он просто заснул. Даже не догадываясь о том, что древний демон тоже уснул, правда, уже навсегда…
        Глава 13. Двое из ларца
        Рик очнулся от того, что стало трудно дышать. Запах серы и железа удушал, а корка из засохшей крови с трудом позволила открыть глаза. Сдирая её, он почувствовал, что его вот-вот стошнит. Из-за этого парень не сразу заметил пришедшее оповещение.
        ПОЛУЧЕНО: 21450 XP
        Когда Рикки осознал, что именно означает эта новость, то с трудом смог поверить. Он убил монстра, который был практически неуязвим и…
        «Ещё я уснул в его трупе».
        Этот факт заставил его поёжиться. Пусть на это и пришлось потратить много времени и ещё больше удачи, но его поход закончился весьма ошеломляюще. И, видимо, из-за того, что тварь была именной, ему добавили на четыре с половиной тысячи опыта больше. Достаточно хороший бонус. Осталось только выбраться наружу. С источником света в виде кинжала, который, признаться, парень побаивался держать, это обещало стать лёгкой прогулкой.
        Десять минут спустя кровавый комок вывалился из приоткрытой пасти мёртвого демона и, обняв покрытую песком землю пещеры, готов был расцеловать её.
        - Ох, как же приятно ходить по поверхности… Надеюсь, что больше мне не придётся испытывать подобное. - Развернувшись и улёгшись спиной на камни, Рикки прикрыл глаза, пытаясь вдохнуть свежего воздуха, совершенно забыв, что полностью пропитан кровью демона и провёл хрен знает сколько времени в его внутренностях. Чертыхнувшись, парень поплёлся к реке. Спустя долгие минуты в ледяной воде, потраченные на умывание, стирку и попытки привести в порядок снаряжение, тот, стуча зубами, развёл костёр.
        Смотря на огонь и греясь в его пламени, Рик рассматривал лежащую возле ног находку. Честно говоря, он не собирался отдавать пять месяцев своей жизни за обладание этим предметом.
        - Ладно, стоит глянуть, что же охранял демон. - Удивительно, но, даже будучи сообразительным человеком, он не подумал о том, что этот дорогой предмет у его ног и есть настоящее сокровище, которое монстр и охранял. Видимо, сказывались сотни часов в играх, где драгоценности и реликвии лежали лишь в старых гробницах да ящиках, а не внутри демонов. - Хотя, может, сначала попробовать освежевать эту гигантскую тушу?
        Рикки достал набор ножей, потом взглянул на объект разделки, затем снова на свои небольшие ножи и, с сомнением цокнув, всё же попытался. Но, как и следовало ожидать, затея не удалась.
        ДЛЯ РАЗДЕЛКИ МОБОВ РАНГА «БЕЗУМНЫЙ», НЕОБХОДИМО УЛУЧШИТЬ НАВЫК «СВЕЖЕВАНИЕ» ДО «ПОТРОШИТЕЛЬ ЧУДОВИЩ».
        - Мда… Может, та чокнутая владеет им. Жалко будет терять ценные ресурсы. - Обходя труп, парень направился к краю ямы и, оказавшись там, взглянул вниз. Дно было усеяно шипами. Некоторые были воткнуты, другие лежали, образуя достаточно толстый слой. Рик даже не сразу заметил стоящую в центре штуку.
        - Так-так-так… Что это у нас тут? - Парень медленно повернулся на раздавшийся голос и увидел двух мужчин. Оба люди, а значит, игроки.
        Один из них имел богатое снаряжение. Это было видно невооружённым глазом. Весь его вид будто кричал: «Взгляни, нищеброд! Тебе никогда не получить нечто подобное!»
        Рикки много раз встречался с игроками во время проживания в Тар-Тауне, но почти каждый из них был таким же новичком, как и он сам. С ними было интересно общаться и даже иногда зачищать данжи, но подобных он видел впервые.
        - Как и сказал наш новобранец, здесь и вправду творится что-то интересное, - говорил мужчина, одетый не так броско, как второй. - Сколько нахожусь в этом мире, но даже не догадывался, что рядом с начальной локой находится нечто подобное. Я как-то слышал легенду о Заркрахе. Не думал, что и это правда. Эй, парнишка, ты что-нибудь знаешь об этом?
        Гости медленно шли вперёд и вскоре остановились у трупа монстра. На нём не было никаких внешних повреждений, и это заставляло задуматься о том, как именно было убито чудовище.
        - Понятия не имею. Сам случайно забрёл. Вижу тело, лежит, живое или нет - хрен знает. Близко подходить не рискнул и сутки прождал, пока не понял, что оно мертво.
        - М-м-м, ясно-ясно… - мужчина покачивал в такт головой, а затем, исчезнув, появился перед Рикки, схватив его за горло. Всё произошло так быстро, что парень не успел ничего понять, а его ноги уже болтались над ямой. Высота небольшая, но сам факт такого поступка его очень сильно взбесил.
        - Ты какого хрена делаешь, мистер? - с хрипом спросил Рик, зло уставившись на наглого ублюдка. Имя этого гостя было Терри Пранч.
        - Ах-ха, посмотри какой забавный и… - его голос стал серьёзным, - слабый.
        - Убей его, и займёмся делом, - наконец-то заговорил ряженый. Он был властным и почему-то стремился поскорее закончить с этим делом.
        - Может, используем зелье? Он ведь мог и солгать.
        - Хочешь сказать, он убил этого монстра? Даже мой меч, на минуту, - говорящий сделал паузу, - не смог пробить эту шкуру. А если так, как думаешь, этот слабак мог сделать такое?
        Терри вскинул брови от удивления.
        К сожалению, уровень убитых монстров нельзя было увидеть, лишь имя. А иногда и ранг. Но для того чтобы узнать его, нужно освежевать труп и посмотреть название добытых материалов. Что-то типа: «Зуб дарлога (нормальный)», «Мясо кабана (серьёзный)» и так далее.
        - Ты, конечно, извини, но при чём здесь шкура? Это ведь могла сделать магия или реликвия.
        - Тц… Терри. - Саторо, сжав зубы, взглянул на товарища. Что поделать, иногда доказывать что-то этому дуболому было невероятно сложно. - Хорошо. Используй зелье. Но я готов поспорить на что угодно, это не его рук дело. Прекращай тупить, и начнём транспортировку груза.
        Вздохнув, мужчина, державший его горло, повернулся к Рикки.
        - Ладно, уговорил. Он действительно слаб… - Он осклабился и, зверски улыбнувшись, слегка облизнул губы. - Тогда я могу с ним немного «поиграть»?
        Парень, слушая его и пока не пытаясь сопротивляться, чтобы не привлекать внимания, в надежде узнать что-то ещё об этих двух, решил, что теперь можно и побарахтаться, но резкий удар под дых заставил его горько пожалеть о своём решении.
        Нужно было сопротивляться.
        Не сталкиваясь с насилием в своём мире и непривыкший видеть его Рикки, отхаркивая кровь, заметил, как упало его количество жизни. Но ублюдок с наклонностями к издевательству, не собирался останавливаться. В его руке появилась небольшая, сантиметров пять, игла.
        - Познакомься. Это «Матильда». По ней не скажешь, но это оружие. Правда, оружие для пыток. Ах-ха-ха… - Смеясь, он резко и неожиданно воткнул её в живот парня и, медленно вытаскивая, продолжил монолог: - Не бойся. Ты же не умрёшь по-настоящему. Это просто игра, и я… Хочу поиграть.
        Его товарищ, фыркнув, уселся неподалёку от тела демона и достал бутылку красного вина с бокалом. Ему не нравилась привычка друга, но тот был прав. Это всего лишь игра. Они будто задвинули мысли о том, что боль настоящая, поглубже на задворки сознания, а может специально игнорировали этот факт.
        Рикки пытался вырваться, но рука врага, словно стальная клешня, не давала такой возможности. Его тело раз за разом пронзала игла и, крича от боли, тот в ярости плюнув на всё, достал кинжал.
        «Хорошо, что эти идиоты посчитали меня новичком и даже не попытались забрать инвентарь»
        СОВЕРШИТЬ ПРИВЯЗКУ ОРУЖИЯ?
        - Да!
        Его тело выгнуло дугой и вокруг стали появляться золотые нити шедшие из его тела, которые впитывались в кинжал.
        - Терри! Какого чёрта? Забери у него оружие. - Недовольно поморщившись, Саторо, поболтав вино, пригубил напиток и, жмурясь от света, ждал, когда это закончится.
        - Один момент. - Терри, держа иглу зубами, схватил правую руку парня и разжал пальцы. Но от прикосновения к кинжалу его кисть мгновенно стала куском угля по самый локоть. Если бы он держался дольше, то, вполне возможно, его тело обуглилось бы полностью. Секундный шок - и тот, отшвыривая Рикки, схватился за культю. От крика игла упала на землю. Процесс привязки всё ещё не закончился, поэтому Рик, не имея возможности использовать кинжал, метнулся к игле. Шокированный противник всё ещё приходил в себя, когда в его глазницу погрузилась игла и, с хрустом провернувшись, пробила череп.
        - Матильда - Терри. Терри - Матильда. Тьфу ты! Вы же знакомы! - Сплюнув на распластавшийся возле его ног труп, парень смотрел на ряженого. Тот, как ни странно, не торопился отомстить, а с интересом наблюдал за этой скоротечной схваткой.
        - Как любопытно. Убить Терри да ещё его собственным оружием. Похвастаться таким подвигом может далеко не каждый новичок. Даже учитывая, что это чистое везение, всё равно. Кто ты такой?
        - Серьёзно? Ты решил поболтать? Ты что, клише тупых бандитов?
        - Мило-мило… Вижу, победа опьянила твой разум. Я решил поговорить, потому что в любой момент могу тебя убить. Но мне интересно, откуда у тебя такое оружие. Не ошибусь, если предположу, что оно как минимум древнего… Погоди-ка. - Мужчина взглянул на труп демона, затем на оружие в руках паренька и, присвистнув, улыбнулся. - Так значит, мой товарищ был прав. Нет, ну кто бы мог подумать. Значит, ты убил этого демона. А это, - его взгляд обратился к яме, - видимо, то место, где ты и нашёл этот кинжал. А значит, у тебя есть что-то ещё. Надо же. Прямо праздник какой-то.
        Пока он неторопливо просвещал, Рикки терпеливо ждал, когда перо выкачает из него пять месяцев, которые он в порыве гнева решил отдать. Всё для того, чтобы прикончить эту бесчеловечную мразь. Смотря исподлобья, парень даже не пытался осознать, что только что убил человека. Причём жестоко. Боль от пережитой пытки застила его разум, и сейчас он думал лишь о том, как убить болтавшего выскочку…
        Глава 14. Смеётся тот, кто умирает последним
        - Итак. Выбор у тебя небольшой. Ах-ха-ха, я шучу, у тебя его просто нет. Отдай мне оружие и свой инвентарь, и я убью тебя быстро. Или же продолжу то, что начал мой друг, и в итоге всё равно заберу оружие и, угадай, что ещё? - мужчина явно насмехался, чувствуя вседозволенность. но Рик был согласен, что при убийстве первого ему просто повезло. Такими темпами его впору называть «счастливчик». Сначала древняя тварь, затем ещё одна «тварь», но уже помоложе.
        Всё, что парень заработал и приобрёл, было в этом инвентаре, потому что не мог позволить себе сундук для хранения добытых материалов и купленных вещей. И сейчас этот павлин требовал добровольно расстаться с нажитым таким трудом имуществом. Дело было не столько в ценности содержимого, сколько в принципе. Отдавать то, что ты заработал кровью и… кровью (чего уж там, свежевание не очень чистоплотный бизнес) - последнее дело.
        - Я понять не могу, - пытаясь выиграть время (привязка шла непозволительно долго) заговорил Рикки. - В чём интерес, грабить меня? Глядя на твой… - парень на несколько секунд задумался, вспоминая подходящее слово, но, как назло, оно не приходило на ум, - …в общем, нарядный вид, не вижу смысла в моих шкурах да костях. Что бы ты там ни думал, но этот кинжал я купил у одного путешествующего торговца. Ещё задолго до вот этого мёртвого здоровяка. И, честно говоря, я даже не знаю, как долго он тут валяется.
        - Хорошая попытка, но я что, по-твоему, совсем имбецил? Думаешь, я не знаю, что тела мобов начинают разлагаться, если их не пустить в дело? Я тут три года. Три года, идиот! - Мужчина вскочил, с силой отшвыривая бокал, и тот, пролетев через всю немаленькую пещеру, разбился о противоположную стену.
        «Он что, всё в силу вкладывал?» - мимолётно подумал Рик, наблюдая за движениями врага.
        - Этот монстр умер от силы дня два назад. Мы бы пришли раньше, но, ох уж эти ограничения на вход!.. Так что, - фигура Саторо растворилась в воздухе и появилась перед ослабленным и истекающим кровью Рикки. - На этом закончим.
        Незаметное движение - и рука парня, держащая кинжал, оторванная по локоть отлетела в сторону.
        Вжих, вжих.
        Рик услышал хруст и чавкающие звуки разрезаемой плоти, а через несколько секунд понял, что валяется на полу без ног и правой руки.
        - А-а-а-а! Твою мать! Сукин сын! Как же больно! Ты конченый ублюдок! - Ужасная боль застила разум, и парень вперемешку с криками от адских мук и страданий проклинал стоявшего со спокойным лицом нечеловека.
        Здоровье мигало, показывая пять единиц HP. Враг медленно обходил истекающее кровью тело, наслаждаясь его муками и не торопился закончить начатое, словно делая ставку на то, через сколько жертва отправится на Землю. Наблюдая, как здоровье медленно обнуляется, единица за единицей, тот даже присел рядом. А чтобы не слышать его крики и маты, забил рот землёй и камнями.
        Это было сродни пытке. Рикки бился в конвульсиях, и где-то на задворках сознания его жгла мысль. Обжигала так, словно ставила клеймо, заставляя поверженного, с оторванными конечностями парня запомнить запах палёной плоти и раз и навсегда выжечь в памяти , что допускать подобное ещё раз, будет большой ошибкой. Мысль стучала о стенки сознания и пыталась вырваться наружу, но забитый землёй рот не мог её озвучить.
        «Я убью тебя! Убью! Убью! Убью! Убью! Убью! Убью!»
        Он мычал, желая вырвать сердце ублюдка и запихать ему в пасть. Такие непривычные для него мысли… Обычный парень, мечтающий о сокровищах и тайнах. О том, как интересно будет познавать новый загадочный мир, столкнулся с реальностью.
        В мире, где смерть безнаказанна. Где правит сила - истинная сила, - он оказался слабым птенцом, которого тут же пожелали сожрать хищники. Нет, не хищники, а изверги и палачи. Убивающие ради потехи. Попавшие в иной мир, эти куски дерьма возомнили себя богами и, чтя законы Эхо, плевали на законы человечества.
        Он лежал на животе и, подняв подбородок, видел светящийся кинжал. Он вспомнил момент, как точно так же увидел его впервые. Сейчас же он был готов отдать даже не пять месяцев - гораздо больше, лишь бы кинжал помог убить этого выродка. В таких случаях люди говорят: «Я готов отдать всё, лишь бы…» - и это «лишь бы» у каждого своё. Рикки желал стереть в пыль своего врага. Раздробить его на молекулы и, дождавшись когда он вернётся, повторять это, пока не обнулит врага. В идеале, конечно, убить в реальности, но для этого нужно найти его и быть готовым к последствиям.
        К сожалению, мысли нематериальны, единственное, чем ему ответила вселенная, было:
        ПОЗДРАВЛЯЮ. ПРИВЯЗКА УСПЕШНО ЗАВЕРШЕНА. ТЕПЕРЬ ВЫ МОЖЕТЕ ПРИЗЫВАТЬ СВОЁ ОРУЖИЕ.
        Не зная, как именно это работает, Рик, путаясь в мыслях, промычал:
        «Призвать! Солнечный луч!»
        Кинжал, освободившись из руки, которая продолжала сжимать его, завис над телом парня и, ярко вспыхнув, выстрелил ярким лучом, ослепив хозяина. Последнее, что увидел умирающий парень, - это сыплющийся пепел ряженого.
        «Эпатажный… Точно… Я вспомнил, слово “эпатажный”».
        Эта мысль была последней, и он, исчезнув в мире Эхо, вывалился из зеркала на кафельный пол своей ванной комнаты. , Стоя на четвереньках, он хрипло давился смехом вперемешку с кашлем от фантомных болей и удушения.

* * *
        Амелия находилась одна в своей квартире. Через пару минут ей можно будет вернуться в мир успеха, но она понятия не имела, как справиться с монстром. Все эти два дня она провела дома. Практически без сна и еды, она бесконечное число раз меряла шагами небольшую квартирку, раздумывая о столь желанном и нереальном убийстве монстра. Нет-нет да у неё проскакивала мысль обратиться к «Олимпу», но каждый раз она резко мотала головой, прогоняя её.
        «Только не эти мудаки».
        Слабостью демона она считала свойства его слюны. Если получится инициировать поджог в его глотке, то, возможно, взрывная сила сможет сильно ранить чудовище. Гранаты или, если это не сработает, небольшой арбалет с зажигательными снарядами, помогут в этом деле, но подойти на нужное расстояние и вновь не умереть будет очень и очень непросто.
        «Да какого хрена?!»
        Вздохнув, Амелия призвала зеркало и, смотря сквозь своё отражение, нажала на появившуюся надпись. Привычный за три года вихрь телепортации - и она появилась на дне ямы. С момента ее смерти практически ничего не изменилось. Дно устилали валяющиеся повсюду шипы. Лишь было подозрительно тихо.
        «Поиск».
        Этот навык у неё был поднят уже до девяносто пятого уровня. Совсем немного - и она сможет улучшить его до «эхолокация», которая позволит отображать не только живых существ, но и показывать рельеф местности, автоматически перенося полученные данные на карту.
        Применив навык, девушка непонимающе осмотрелась. Ни души.
        «Какого черта тут творится?»
        Прежде чем выяснять загадочную причину могильной тишины, та, стараясь не производить шума, приблизилась к замеченному перед смертью постаменту. Судя по всему, тот был нетронут.
        Хмыкнув и отложив это на потом, она вскарабкалась наверх, почувствовав неприятный запах, которого раньше точно не было. Амелия даже не сразу поняла, что темная гора, возвышающаяся среди камней - это труп Заркраха. Амбре исходило именно от него, но для неё сейчас это было столь незначительно, что, не обращая внимания на амбре, девушка пялилась на труп.
        - Ни хрена не понимаю… - Обойдя вокруг и не заметив следов повреждений, она остановилась напротив челюсти монстра. Кругом были следы спекшейся крови, будто тут протащили тело. Различались они плохо, но можно было понять, что заканчивались у воды.
        «Да что тут произошло, в конце концов?!»
        Она точно знала, что парень не мог этого сделать, он был слишком слаб. Но если бы чудовище убили опытные игроки, то от тела не осталось бы ни кусочка. Материалы с монстра, ранга безумный принесут бешенные деньги! Оглядываясь и пытаясь найти подсказки, девушка заметила болтающуюся верёвку с какой-то одеждой. Знак? Но что именно тот имел ввиду?
        Пара минут прошла в размышлениях, но идей на этот счёт не было. Амелия, плюнув, решила воспользоваться тем, что у неё под рукой ценные ресурсы. Чуть больше трёх лет она занималась сбором своеобразного лута, и поэтому навык свежевания улучшался уже три раза.
        Сначала «свежевание», затем « улучшенное свежевание», после «ученик потрошителя чудовищ», и сейчас этот навык был преображён до «потрошитель чудовищ» семьдесят третьего уровня. Достав тесаки разных форм (чуть не вполовину своего роста), та неспешно взялась за дело…
        Было трудно, и какого же было её удивление, когда девушка, аккуратно вспоров демона, увидела его внутренности. От них осталась чуть ли не каша. Драгоценные органы были по большей части повреждены, что означало сильное падение их стоимости. Скупщики не дадут и половины цены за подобное.
        Снова сплюнув, но уже от раздражения, девушка даже не стала пытаться понять, что здесь творится, и продолжила своё дело. День подходил к концу, а у неё оставалась ещё куча работы. Устало ополоснувшись в реке, она привела в порядок инструменты, устроилась подальше от монстра и с мыслями о том, что хоть шкура демона не повреждена, улыбаясь, уснула.

* * *
        На следующий день, она открыла глаза и, лениво перебирая ногами, направилась к реке, когда почувствовала, что неподалёку совершается переход. Поняв, что ощущение исходит со стороны ямы, она встрепенулась и ринулась к гостю. Мысленно надеясь, что это все же тот парень. Ей очень хотелось знать, что произошло после её смерти. Вот только гостем оказался не он.
        - Ты?! Что здесь забыла шавка Олимпа? - Она скривилась при виде Терри. Девушка давно знала этого отморозка. Пожалуй, они начали «играть» почти одновременно, но благодаря общему знакомому, а точнее небольшому условию займа, дело не доходило до убийств. - Где Саторо?
        - Что здесь забыла уличная дешёвка? - Мужчина не остался в долгу, а заметив полуразделанного демона взбесился. - Ты чего творишь, сука?! Это наша добыча!
        - Иди трепись об этом кому-нибудь другому, дворняга! Думаешь, я не знаю, на что ты способен?! Даже пятеро таких, как ты, не убили бы его!
        - Ты-ы… - Терри пристально посмотрел на неё, а потом несколько подозрительно поинтересовался. - Откуда такая уверенность?
        - Да потому что это шестьдесят восьмой уровень и безумный ранг. И раз ты спрашиваешь, значит, точно не причастен к его смерти. - Девушка фыркнула и осмотрелась. - Где твой друг-недомерок?
        - Ты хотела сказать, твой будущий господин? Ах-ха-ха! Скоро появится. Не боись.
        - Закрой пасть! Непривычно слышать, как ты лаешь в его отсутствие. - Амелия, сжав губы, смотрела на этого садиста и хотела спросить о Рикки, но если так случилось, что он убежал, то лучше противнику не знать, что они знакомы. Саторо сделает всё, чтобы замучить его.
        То, что произошло дальше, не укладывалось в её голове. Ощущение перехода игроков было гораздо сильнее обычного, и вскоре стало ясно почему. Рикки и Саторо появились почти одновременно и, отскочив в стороны, замерли, не отрывая друг от друга взгляда, пока не заметили девушку.
        - Надо же! Амелия?!
        - О, ты поняла моё послание, молодец!
        Их голоса раздались одновременно, и оба перевели взгляд сначала друг на друга, потом на девушку.
        - Что тут происходит?
        - Ты знаешь его?!
        - Ты знакома с этим ублюдком?!
        Теперь уже трое заговорили разом, и в этой неразберихе лишь Терри внимательно смотрел на парня. Молча, прикидывая возможности уничтожить эту мелкую тварь и заполучить его оружие…
        Глава 15. Надёжная рука
        - Воу! Может, мы все заткнёмся и для начала разберёмся в ситуации, - девушка, подняв руки и махая, призвала всех к молчанию.
        - Амелия… Рад тебя видеть. - Лёгкий наклон головы и похотливый взгляд ряженого, прикованный к её фигуре, не остался незамеченным. Он будто раздевал её глазами.
        - Успокойся, гавнюк! И прекрати пялиться на меня, как на кусок мяса. Я добуду деньги, так что вытри свои слюни.
        - Тик-так, малышка, тик-так. - Саторо, облизнув губы, всё же отвёл взгляд и посмотрел на того, кто буквально испарил его.
        Рикки же, наблюдавший за этой картиной, пытался вникнуть в происходящее. В его памяти ещё были более чем свежи впечатления об отрезанных ногах и вкусе земли с камнями, что забивали рот.
        - Итак, какого хрена вы здесь забыли? - Амелия была резкой девушкой, за что ей часто прилетало как в детстве, так и во взрослой жизни. Лишь проворачивая очередную аферу, она могла оставаться собранной и следить за тем, что говорит. Но эти двое точно не входили в список людей, с которыми стоило вести себя прилично. Садист и больной извращенец нашли друг друга на первом курсе в Олимпе. Всё верно. Эта парочка была её грёбанными сокурсниками.
        - Попридержи свой острый язык, Ами. Наш договор не даёт тебе права раздражать меня. Ведь если я разозлюсь, тебе станет очень сложно выплатить долг, работая в этом мире.
        Амелия, фыркнув и посмотрев в сторону, сделала неопределённый жест, что-то вроде «давай выкладывай», и, скрестив руки на груди, постаралась сдержать раздражение и отвращение.
        В ответ на подобное неуважение, он стиснул зубы, отчего на щеках заходили желваки. Он хотел было задать вопрос, но тут встрял Рикки.
        - Значит, ты знакома с этими, людь… эм-м, существами?
        Амелия, прыснув, тут же приняла сердитый вид. Поняв, что как только Рикки появился вместе с её кредитором-сокурсником, отрицать факт знакомства с этим «вроде археологом» стало невозможно, та решила сгладить ситуацию в своём стиле, сославшись на их договор, но этот парень… Этот идиот всё портил.
        Саторо вскинул руку, останавливая готового броситься в бой Терри, и, не опуская её, заговорил:
        - Твоё оружие. Расскажи о нём, или клянусь, я больше не допущу прошлой ошибки, и ты всегда будешь умирать быстро или… что похуже, - говорил он красноречиво и, судя по интонации, ни капли не шутил. Вполне возможно, он даже мог достать его в реальном мире. Но Рик, был слишком туп, чтобы задуматься об этом, или же слишком зол…
        - О, это очень мило. Кажется, теперь ты воспринимаешь меня серьёзней, после того как я убил тебя, превратив в соль для ванной.
        Девушка, услышавшая, что Рикки смог убить бывалого игрока, на несколько секунд застыла, пытаясь понять, как это вообще возможно.
        - Так, секунду. Что на хрен здесь произошло? - Не выдержав того, что она одна не в курсе происходящего, Амелия горела желанием выяснить правду. Особенно было интересно, кто причастен к убийству демона.
        - Я расскажу тебе. - Рикки тут же перехватил инициативу, но Терри не дал ему начать.
        - Какая разница, вашу мать! Это добыча наша в любом случае.
        - Ты не охренел? - Мошенница не собиралась отдавать то, на чем могла заработать. - Забыл, о чем мы договаривались? - При этом она смотрела на Саторо.
        - Я не забыл. А вот ты, видимо, запамятовала. Условием было, что мы не станем мешать тебе в том случае, если речь идёт о том, что ты нашла лично, или о том, кого убила сама. А насколько я понял, ты не причастна к убийству этой туши. Я не прав? - Он нагло насмехался над ней, но девушка не осталась в долгу.
        - А ещё там было сказано, что всё, что убьют или найдут мои товарищи, вы так же не имеете права забирать.
        - Да, было такое, но как вы докажете, что это именно ваших рук дело?
        - Кто же будет разбалтывать о своих секретах?
        - Не хочешь говорить, дело твоё. Но тогда мы заберём ресурсы, и, кстати, всё, что ты добыла, - должна будешь отдать нам.
        - Монстра убил я. - Рикки, устав от этого фарса и наглого грабежа, с вызовом посмотрел на этих двоих.
        - Ах-ха-ха! - Естественная реакция, последовавшая за его словами, была вполне ожидаема. Саторо, успокаиваясь, развёл руками, как бы говоря: «Хорошо-хорошо, допустим».
        - Меня раздражает в тебе абсолютно всё…
        - Особенно смерть от моих рук. - Рикки снова наступил на мозоль врага, отчего тот, растянув губы в подобии улыбки, холодно взглянул на него и продолжил:
        - Ладно-ладно… Допустим, я не убью тебя сейчас. Но вновь спрошу. Как ты докажешь, что смерть этого моба - твоих рук дело?
        Рикки раздражающе усмехнулся и, бросив короткий взгляд на девушку, вновь посмотрел на парочку, после чего, хмыкнув, ответил:
        - Это, наверное, прозвучит неожиданно, но, как вы-то докажете обратное?
        Воцарилась тишина. Парень воспользовался их же аргументом и если они не хотят нарушать условия сделки ради нескольких сотен золотых, то стоит озаботиться доказательством непричастности к убийству этого наглого выскочки. Несомненно, подобные средства были. Взять хотя бы зелье, способное разговорить кого угодно. Вот только цена за одно такое минимум в три раза дороже выручки, которую получит девчонка за материалы с этого демона. По крайней мере, они думали именно так.
        - Не знал, что одна из лучших воровок будет работать с кем-то в паре. Видимо, тебе сильно припекло, да, Ами?
        - Иди домой к папочке. Тебя мои дела не касаются.
        - Ты права. Права. Но это пока не касаются, - сделав ударение на слове «пока», Саторо, перестав улыбаться, двинулся навстречу Рикки, но тот мгновенно призвал кинжал, которой кружил вокруг, словно создавая некое поле света.
        - Успокойся. Скажи ей спасибо, что мы не будем тебя преследовать. Но это ненадолго. Как только сроки истекут, и неважно расплатится она или нет, - ты труп.
        - Ну, - Рикки выпрямился, поняв, что, кажется, их битва откладывается на неопределённый срок, и, мило улыбнувшись, сложил ладони, словно молясь. - Тебе тоже стоит сказать ей спасибо. Кто знает, может, в этот раз вместо праха от тебя осталось какое-нибудь, не знаю, барбекю?
        - Вот же ублюдок. - Терри, идя рядом, остановился и, оскалившись на парня, добавил: - Я прикончу тебя, можешь мне поверить.
        - И тебе всего хорошего. Вижу, чересчур близкое знакомство с Матильдой пришлось тебе не по вкусу. Как жаль, из вас вышла отличная пара. - Состроив заботливое лицо, парировал Рик.
        - Ну, тварь… Я…
        - Успокойся. - Ряженый, похлопав того по плечу и что-то прошептав на ухо, развернулся к выходу.
        Терри повёл головой, словно разминая шею, и, сплюнув, пошёл следом за Саторо.
        Когда они остались наедине, Амелия обернулась к парню. Тот, улыбнувшись, дёрнул подбородком, словно спрашивая: «Ну, как всё прошло?» - на что та, улыбнувшись, пошла к нему навстречу и настучала по голове, при этом приговаривая:
        - Какого хрена, идиот?! Какого хрена, идиот?! Какого хрена, идиот?!
        - Да прекращай уже! - Держась за голову обеими руками, Рик отпрыгнул от разбушевавшейся мошенницы. - Что на тебя нашло? Я мастерски разрулил ситуацию, так что не понимаю, в чем проблема?
        - Ты кретин! Ты хотя бы иногда думаешь, что делаешь? Эти люди не те, кого стоит провоцировать.
        - О чём ты? Это же просто зажравшиеся твари, возомнившие себя чуть ли не богами! Ты знаешь, что они сделали, когда я убил этого монстра? А?
        - Стоп. Что? - Амелия, собиравшаяся продолжить экзекуцию, остановилась на полпути к парню. - Только, ха-ха, только… - Она не могла поверить в то, что сейчас скажет. Нервный смешок был тому свидетельством. - Не вздумай сказать, что это и вправду ты убил демона. Иначе я забью тебя до смерти деревянной палкой.
        - Эй, стой, стой! - Рик тут же возмущённо запротестовал. - Понимаю, звучит невероятно, но это правда. Просто послушай…

* * *
        Рикки красочно и местами приукрашивая, поведал о том, что произошло после смерти Амелии, и его рассказ заставил ту по-новому взглянуть на этого обычного паренька. Описания его похождений внутри демона полностью совпадали с виденными ею ранее повреждениями. Когда же дело дошло до кинжала, выражение её лица мгновенно изменилось. Подскочив к парню, та схватила его за грудки и прошипела прямо в лицо:
        - Быстро покажи его мне! Живо!
        - Эй! Да что у вас за привычка постоянно хватать меня?! Меня, между прочим, это дико раздражает. - Аккуратно стараясь убрать её руки, тот столкнулся с жёсткой хваткой, очень напоминающей хватку Терри. - Да вы, блин, что, всё в силу, что ли, вкладываете?! Какого чёрта ваши руки как стальные клещи?
        Губы Амелии нервно подёргивались, и она, отведя голову в сторону, выдохнула и, прикрыв глаза, развела руки в стороны, отпуская своего заложника.
        - Кинжал. Покажи его.
        Рик, поблагодарив её за то, что не стала и дальше его трясти, на что девушка безразлично кивнула, поторапливая, достал кинжал и передал ей.
        - Ты… Ты совершил привязку… - Увидев его имя в статусе кинжала, девушка закусила нижнюю губу и, со всей силы сжав оружие, пыталась понять, что ей делать дальше. Безусловно, он заслуженно получил его, сделав то, что сделал, но от этого ей никак не становилось легче. Теперь она не сможет его продать, если он добровольно не откажется. А у неё нет пяти месяцев жизни, чтобы ввернуть их парню.
        - Дерьмо! Дерьмо! Дерьмо! - Выпуская свою ярость на несправедливый мир, она разносила ближайшие сталагмиты в надежде унять разверзшуюся в груди пустоту.
        Если она не расплатится вовремя, то по контракту будет обязана служить этому извращенцу. На других условиях тот не собирался давать деньги на лечение её матери. И именно из-за него она не могла обратиться к кому-нибудь другому. Когда Саторо прослышал о её проблеме, то пригрозил всем из её окружения, кто был способен дать взаймы подобную сумму, и у неё просто не осталось выхода. Идти в банки не вариант, она не работала официально. Ростовщики не выдавали подобные суммы. А если и выдавали, то процент был просто безумным. Саторо же давал без процентов, но с условием подписания контракта. Девушка была уверена, что выплатит нужную сумму, но дела в последнее время шли не очень хорошо. Пока она не наткнулась на эту глиняную карту.
        И надо же было так случиться, парень увёл кинжал. Ненамеренно, но всё же.
        - Так, успокойся! - Поняв, что это нескоро закончится, Рикки решил нарушить своё правило не лезть в душу. Амелии явно была необходима помощь. - Может, расскажешь о своей проблеме?
        - Вот не надо только лезть ко мне со своей психологией, грёбаный мудак! Эти крылья были моей надеждой, а ты всё испортил! Чёрт! - Очередной камень улетел в сторону, а девушка, бухнувшись на землю, достала фляжку, но вспомнила, что та пуста, и, закричав от бессилия, неожиданно сникла.
        Рик, посмотрев на разрушенный ландшафт, потёр нос и медленно направился к девушке, присев рядом. Разглядывая её красное лицо и влажные глаза, тот неуверенно начал:
        - Мне кажется, или, не пойми не правильно, исключительно в порядке бреда - то есть, я хочу сказать, что не настаиваю и всё же. Ты не думаешь, что если, ну, как бы расскажешь, в чём проблема, то я могу и помочь? Может это окажется вполне мне по силам?
        - Ты… Как там тебя, Рикки. - Девушка посмотрела на собеседника и, увидев тот самый взгляд и лицо полное спокойствия, горько улыбнулась.
        - Я… Эм-м… Я… чёрт, - она помахала фляжкой и, положив руки на землю, повесила голову, прижав подбородок к коленям. - Я должна круглую сумму деньжат тому мужику. И если не отдам их вовремя, то я в полной заднице. Так вот.
        Девушка выглядела сдавшейся. Словно брошенная собака под дождём. Рик, услышав её историю, не выдержал и засмеялся.
        - Прости-прости. Я просто, ах-ха, я не хотел тебя обидеть, но я думал, тут серьёзная проблема. Сколько ты должна?
        Амелия непонимающе смотрела на расслабленное лицо парня, и в её груди что-то кольнуло. Он выглядел так уверенно, что надежда, появившаяся внутри, затрепетала, как птица о решётку стальной темницы.
        - Мне осталось выплатить триста пятьдесят тысяч долларов… и несколько центов, если быть точной.
        - М-м, ясно. Может, тогда я перезайму тебе эти деньги, и мы продолжим поиски без подобных душевных терзаний? - Он смотрел уверенно и спокойно.
        Не ожидавшая подобного расклада она вдруг вспомнила, что в день их знакомства тот как-то сказал, что ему не интересны деньги.
        - Ты что, - она тихо сглотнула, не веря тому, что происходит, - вроде как богатый?
        - Не-не, я нет. Мои родители, они - да. Но они мне не откажут. - Он пожал плечами и протянул ей руку. - Ну что, договорились?
        Она аккуратно пожала руку когда парень смущенно почесал затылок и виновато добавил:
        - Правда есть одна небольшая проблемка…
        Глава 16. Начало большого приключения
        - Чёрт, знала, что не может всё быть так просто… - девушка потёрла лицо ладонями, прогоняя усталость и хандру. - Ладно, в чём заключается проблема? Им нужен будет залог или что-то вроде этого? - Она нетерпеливо и с надеждой смотрела на парня, готовясь к плохим новостям. Но на этот раз его ответ заставил рассмеяться уже её.. Но на этот раз его ответ заставил рассмеяться уже её.
        - Ах-ха-ха! Дерьмо. Не делай так больше. Я уже всякого успела себе напридумывать. Твои родители всего лишь редко выходят на связь. Если говорить о точных сроках, то у меня ещё целых пять месяцев, до того как контракт вступит в силу. Учитывая разницу во времени, это примерно восемь здесь.
        - Ну, главное, что теперь ты в курсе. И раз мы заговорили об этом, я что-то не понял, как ты собиралась выплачивать долг, работая в этом мире? Такое возможно?
        - На самом деле всё просто. Ушлые ребята из «Олимпа» создали свой банк, где есть возможность обслуживания игроков. Принцип работы несложный. Ты в нашем мире открываешь специальный счёт, представляясь игроком. Когда захочешь обменять золото на деньги - приходишь в один из банков мира Успеха, пишешь номер счёта, на который хочешь совершить перевод, и отдаёшь необходимое количество золота. Тут в ходу йены, фунты и доллары. После чего уже на земле можешь спокойно пользоваться привычными тебе деньгами.
        - Так-так-так… Вот, значит, как. Мир Успеха... - Рик задумчиво взглянул на сумму в инвентаре и грустно вздохнул. Он слишком слаб, чтобы зарабатывать больше. - А какой курс обмена?
        - Курс плавает, но обычно три доллара за один золотой.
        - Ясно. Очень интересно. Думаю, нам стоит продолжить этот разговор как-нибудь потом.
        - Да, ты прав. - Мошенница поднялась с земли и, отряхиваясь, направилась к яме. - Ты уже видел, что там внизу?
        - Да, очередной зам?к без ключа.
        - И? Какие идеи?
        - Пока никаких, времени не было. Вмешалась та парочка. - Парень двинулся следом за (теперь уже) напарницей. Остановившись рядом с ней на краю бывшей тюрьмы, он спросил: - А что ты собиралась делать, после того как найдёшь этот кинжал? У тебя есть ориентир, куда идти дальше?
        - Да. Тот, у кого я нашла эту «карту», упомянул об одной библиотеке. Правда, с этим будут сложности. - Цокнув языком, она недовольно взглянула на Рикка. - Библиотека находится в красной зоне. Территория болот.
        - Красная зона? Ого… Для меня это точно будет сложно. Оно далеко от Цукмейна?
        - Цук… А-а, - Амелия понимающе протянула. - Ты идёшь за реликвией. Что ж, надеюсь, у тебя получится. - Её голос прозвучал так, будто она провожала его на заведомо провальную миссию.
        - Поясни.
        - Ну, ты же не тупой. Если слышал о том, на что она способна, то можешь догадаться, что так просто её не получить.
        - Значит?..
        - Да. Я знаю, о чём говорю, - бросив это, она потянула за цепочку на шее и показала небольшой медальон. - Не с первого раза, конечно, но я это сделала. Правда с приобретением магии тут тоже не всё так просто.
        - А эти двое?
        - Извращенец и садист? Ну, Саторо точно имеет, а вот его пёс вряд ли. - Она, задумавшись над ответом, неуверенно покачала головой.
        - Ясно. Так что там с болотом? - возвращаясь к теме их разговора, спросил парень.
        - Оно на юго-западе. Если брать за точку отчёта Цукмейн, то около двух тысяч километров по прямой.
        - Ма-ать моя кормилица. Неблизкий путь-то! - Рик шокировано присвистнул. - Чёрт, моего котёнка же ещё захавали. Вот же. - Он раздосадовано пнул ближайший камень и, почёсывая затылок, вдруг поинтересовался.
        - Кстати, о мёртвых животных. А где твой транспорт?
        - Увидишь позже, - усмехнувшись, ответила Амелия и съехала вниз, зацепившись когтями за стену. - Давай разберёмся с этим. Не уверена, конечно, но сдаётся мне, твой кинжал будет здесь очень кстати.
        - Вполне возможно, - ответил он, присматриваясь, куда бы спрыгнуть, чтобы не напороться на лежащие внизу штыри из шипов. В итоге, не став рисковать, он просто спустился по стене ямы, используя руки, и вскоре аккуратно вставлял кинжал в щель.
        Как только это было сделано, пьедестал ярко вспыхнул в полумраке пещеры, на мгновение ослепив людей. Голубые всполохи просачивались изнутри сквозь трещины в камне, наполняя и зажигая на его поверхности один за другим слова на смутно знакомом языке. Поверхность механизма заволокло голубое свечение, и вскоре начали появляться выдвижные детали. Раздались щелчки, и механизм, медленно раскручиваясь, стал распадаться на детали, которые отсоединялись, переплетаясь, образовывали сундук.
        Наконец, когда всё прекратилось, Рик и Амелия, переглянувшись, широко улыбнулись.
        Увиденное зрелище впечатляло. Магия, использованная здесь, наверняка, была высшего уровня.
        Кинжал вновь вернулся к владельцу. Девушка протянула руку и медленно приоткрыла крышку. То, что оказалось внутри, не было кладом или сокровищем. Пара старых книг в кожаных переплётах. Немного украшений в виде браслетов и колец, а также знакомая глиняная карта и небольшой кусок полотна, изображающего кувшин, из которого льётся вода. Этот фрагмент имел ровные края, будто кто-то аккуратно разрезал полотно, когда оно ещё было цельным.
        Запылённые тома оказались книгами навыков: «инженерия» и «кузнечное дело». Очередная миникарта указывала на две каменные статуи, скорее всего, это была подсказка к следующей части «крыльев». Ситуация была такой же как и с той что находилась у девушки. Было не ясно, где именно искать эти гигантские изваяния. Самым непонятным был кусок полотна. При осмотре всплывало:
        «???»
        Даже Амелия была удивлена. За всё время пребывания в Эхо, она ни разу не сталкивалась с подобным.
        - Кажется, мы нашли гораздо больше, чем искали.
        - Да-а, - парень довольно улыбнулся. Очередная загадка манила его. Даже недавнее жгучее желание посвятить себя уничтожению Саторо и Терри, слегка ослабло. - А знаешь, этот кувшин и вода, они очень похожи на тот, что держит водолей.
        - При чём здесь знак зодиака? - девушка снова взглянула на тряпицу и, покрутив её в разные стороны, хмыкнула. - Кажется, ты снова прав. Но за каким демоном Дедал прятал это?
        - Разве не здорово будет разгадать эту загадку? - ответил Рик вопросом на вопрос, продолжая широко улыбаться.
        Украшения никакой ценности не несли и прибавок к статам не давали - выгоднее их было просто продать. С книгами навыков оказалось интереснее. Кому что достанется, было решено разыграть соломинкой. Если Рик вытянет короткую, то выберет первым, если нет, то это сделает девушка. Не то чтобы какая-то книга навыков была сильнее, но дабы избежать претензий в будущем, решили поступить именно так.
        Удача была на стороне Рикки, и он, снова и снова перечитывая описание навыков, остановился на кузнечном деле.
        «КУЗНЕЧНОЕ ДЕЛО»
        ПАССИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 1. 0%)
        ОПИСАНИЕ: ОБЛАДАЯ ЭТИМ НАВЫКОМ, ВЫ МОЖЕТЕ СОЗДАВАТЬ ПРОСТЕЙШИЕ УСТРОЙСТВА БЫТА.
        НЕОБХОДИМО:
        КУЗНЕЧНЫЕ ИНСТРУМЕНТЫ;
        КУЗНИЦА
        - Кажется, здесь мы закончили. - Амелия, забирая и пряча свою книгу, быстро вскарабкалась наверх. - Мне осталось забрать всё, что можно, с демона, и сваливаем отсюда.
        - Ну да. Надеюсь, мы ничего не упустили, - карабкаясь следом за шустрой «пантерой», пробормотал Рик, успев в которой раз позавидовать её удобным когтям. Забравшись наверх, он молча наблюдал за разделкой громадной туши, пока ему это не надоело.
        - Раз мы собираемся вместе путешествовать, то не думаешь, что нам стоит получше узнать друг друга? - начал он, подбирая небольшие камни и бросая в воду.
        - Не, не думаю. Со временем может быть, а пока… - доставая аппарат необычной формы, который имел множество проводов и игл, ответила та. - Я, знаешь ли, не любитель всего этого.
        Послышался чавкающий звук и странное устройство начало выкачивать доступную кровь, которая была уже отнюдь не свежей.
        Подобный агрегат наверняка стоил немало. Имея множество пробирок, тот выкачивал и тут же переливал кровь, а следом закупоривал тару, и лента двигалась дальше по кругу. Этакий мини-конвейер. Рик знал, что кровь использовалась для зелий и ритуалов. Может, ещё где-то, но это уже было за пределами его осведомлённости.
        - И на сколько рассчитан твой инвентарь?
        - Пятьдесят кубометров.
        - Ни хрена себе! - Молодой человек был восхищён. Это ж сколько можно было загрузить?! Неудивительно, что она спокойно распихивала части этого монстра. Хотя даже этого оказалось мало.
        От демона оставался ещё приличных размеров кусок размером с небольшой дом, когда Амелия, закончив, начала собираться.
        - Я так понимаю, больше не влезает?
        - Да. У меня и без этого было достаточно много занятого пространства.
        - Может, тогда заодно и мой инвентарь заполним по возможности? Жалко мне расставаться с этим добром.
        - Ах-ха, тебе же не нужны деньги.
        - Верно, но оставлять вот это просто так… как-то ну… не по мне. - Понимая, что это звучит странно, Рикки сквозь силу улыбнулся. - Ну так?

* * *
        Когда и с этим было покончено, парень, с грустью взглянув на массивные остатки, вздохнул и стал ждать, когда Амелия наконец-то покажет ему своё транспортное средство. Им оказался трансформирующийся боевой «конь». Он имел скелетную форму, сплошь состоящую из металла. Прозрачные линии магии служили неким подобием мышц, которые позволяли всей этой конструкции работать. Пустые глазницы и десятисантиметровые загнутые рога по краям мощной челюсти внушали трепет. Сильный пет. Красная энергия и всполохи искр, иногда появляющиеся на его теле, так же впечатляли.
        - И как ты назвала это, несомненно, дорогое средство передвижения?
        - Думаешь, его стоило называть?
        - Туш?. Ладно. Нам в Цукмейн, если ты, конечно, не передумала.
        - Не передумала. Пока ты будешь заниматься реликвией, я распродам всё, что мы смогли получить с этой твари.
        - Рад слышать. Эм-м… А как садиться на этого скакуна?
        - Давай руку. - Девушка уже была в седле и, рывком затащив Рикка, отправилась к выходу из пещеры.
        - А как быстро он передвигается?
        - О, тебе это понравится. - Амелия впервые за долгое время искренне улыбнулась. Она чувствовала, как с плеч спадает бремя долга и от этого хотелось смеяться. Давно она не ощущала подобного. Как ни странно, но будучи мошенницой и воровкой, она даже не думала о том, что человек за её спиной может обмануть. Правда, так же она поняла, что нужно установить рамки, когда его руки стали судорожно хватать её за грудь в попытках не свалиться с металлического коня на огромной скорости.
        Так началось их невероятное путешествие, полное тайн, приключений и секретов, ведущих к истокам зарождения мифах о героях, чудовищах и «богах»…
        Глава 17. Любопытные последствия
        То, как передвигался «питомец» Амелии, очень сильно напоминало поездку на мотоцикле при скорости в шестьдесят километров в час. У Рика был выбор: либо полностью закрыть глаза, либо, прищурившись, попытаться разглядеть пролетающие мимо пейзажи, а также читать входящие оповещения о смене локаций. Сама девушка надела подобие защитных очков, которые были у неё в единственном экземпляре.
        За несколько часов, прошедших до их первой остановки, парень разглядел несколько окруженных высокими заборами территорий. Причем ограды были металлическими, а на периферии маячили сторожевые вышки.
        Было видно, что местные жители готовы к отражению атак рыскающих в поисках добычи мобов. Как и откуда они появляются, никто из тех, кого молодой человек спрашивал, не знал. Система Эхо так же не давала ответов. Хотя, вполне возможно, что кто-нибудь из игроков-старожилов мог поделиться подобной информацией.
        Размышляя об этом, парень, свесив ноги с небольшого обрыва, на котором они разместились, чтобы иметь возможность наблюдать за окружением и заранее подготовиться к атакам, поедал кусок жареного мяса.
        - У меня есть пара вопросов, - глотая и запивая, начал он беседу.
        - Ну разумеется, у тебя есть вопросы, - прошипела девушка, очищая кости своего скакуна от скопившейся пыли дорог. - Если бы их не было, я бы очень удивилась. Отвечу, на что смогу, если это не касается меня.
        - Договорились. Итак. Олимп. Что это? Ко мне пару месяцев назад приходила парочка из какого-то министерства. Ребята оставили визитку.
        - А-а, «мертвяки».
        - Чё? - Рик, не успев прожевать, повернул голову к собеседнице, пытаясь удостовериться, что ему не показалось.
        - Мертвяки. От названия их конторы, - снисходительно пояснила мошенница, доставая бутылку воды и поливая части коня. - В Олимпе их так за глаза называют.
        - О, ну понятно.
        - Ладно. С чего бы начать, - Амелия, остановившись с тряпкой в руке, задумалась на несколько секунд, решая, как подоходчивей ответить на вопрос, и, хмыкнув, решила просто рассказывать о том, о чём вспомнится по ходу разговора.
        - Эх. Короче, если уж совсем грубо, то это инкубатор гениев. Я не знаю как, но «мертвяки» умудряются запеленговать сигнал контакта с этим миром, после чего, как и в твоём случае, выходят на связь и приглашают на собеседование.
        - Вроде GPS?
        - Да, да. Оно самое. - Потерев внезапно зачесавшийся нос тыльной стороной ладони, девушка не удержалась и, чихнув, выругалась, проклиная пыль. - Они делят кандидатов на несколько категорий в зависимости от силы духовного источника. Знаешь про него?
        - М-м… - Рик, нахмурив брови, пытался припомнить, где уже слышал нечто подобное, но, кажется, он обратил на это особого внимания, потому что, как ни старался, память не давала подсказок. Будучи простоватым парнем, тот пожал плечами. - Не, понятия не имею. Если это неважно, то давай пропустим.
        - В общем, в зависимости от уровня силы, они делают различные предложения игрокам. - К этому моменту девушка уже закончила чистить пета и, усмехнувшись, активировала инвентарь. В её руке появилась книга, и та со словами: «Возьми, ознакомься», - протянула её студенту.
        - Э… Спасибо, так что дальше?
        - Ну да. - Присаживаясь рядом, та снова достал фляжку и, застыв, скрипнула зубами, медленно убирая её назад. - Чёрт, поскорее бы попасть в город.
        - Если тебе так хочется выпить, то почему бы не заехать в деревню?
        - Ах-ха… Дружище, ты такой смешной. - Амелия скептически улыбнулась и потрепала того за щёку, как несмышлёное дитя. - Не всё так просто. - После чего вздохнула и, приложив ладонь козырьком ко лбу, взглянула далеко вниз, где виднелись поднимающиеся тучи пыли.
        - Мда-а, не везёт нам. - Её лицо резко побледнело.
        Рикки понятия не имел, о чём та говорит, но если нашлось что-то, что способно напугать даже эту бойкую особу, то за этим явно кроется плохое. Сделав очередной глоток, он стал смотреть туда же, куда и мошенница, пытаясь понять причину её испуга.
        - Что ты увидела?
        - Гиенэргов. Тц, дерьмо… Никогда не встречала такой огромной стаи. Нам пора!
        - Судя по твоему голосу и лицу, это неприятные ребята. - Пряча воду в инвентарь, тот всё ещё пытался разглядеть объект обсуждения и его попытки увенчались успехом.
        - Хорош рассуждать, мистер умник! Даю десять секунд.
        - Да в чём дело-то?
        Те, кого боялась девушка, были гиеноподобными животными, которые не имели глаз и выглядели как их уменьшенные копии. Гиен было довольно много, но они казались довольно слабыми созданиями.
        - Чем они опасны? - Парень не оставлял попытки узнать хоть что-то. - С виду не скажешь, что с ними могут возникнуть проблемы. - Рик, сосредоточенно разглядывая приближающихся мобов, не заметил, как Амелия оседлала своё средство передвижения.
        - Я сказала, шевелись, идиот! Живо! Если мы не успеем оторваться, такой толпой они сократят наши жизни как минимум на полгода, если не больше!
        Парень, приоткрыв рот, тут же вскочил, оставив вопросы на потом и хватая руку девушки, взлетел к ней за спину.
        - Держись и не вздумай ослаблять хватку. Свалишься - очень крепко пожалеешь.
        - Поня-ял… - не успел он ответить, как костяной конь сорвался с места в галоп. Им предстояло спуститься с горы и рискуя попасть прямо в лапы монстрам, изменить маршрут, уходя в сторону от намеченного пути, ведущего прямиком к Цукмейну.
        Держась за талию девушки, Рикки прямо-таки ощущал, как сильно та напряжена. Оно и понятно, учитывая то, что он успел услышать. Он даже представить не мог, что есть мобы, способные похищать жизненную энергию. Хотя это могло в какой-то степени объяснить, как те появляются на поверхности в обход подземелий.
        «Что за херня тут происходит?!» - Амелия судорожно пыталась понять причину появления такого количества гиенэргов в окрестностях. Хватило одного взгляда, чтобы понять, что их тут около тысячи. Учитывая, что те собирались в группы от силы по пятьдесят, максимум, сто особей данный феномен был экстраординарным.
        Она гнала своего биомеханического спутника, выжимая все, что могла, но позади уже слышался вой и тявканье стаи. Живая волна мобов грозила поглотить их в любую минуту.
        Уже можно было услышать их хрипы и прочувствовать дрожь земли от передвижения сотен маленьких лап, и предчувствие неумолимой борьбы за часть своей жизни дышало в затылок. Прижавшись к холке, чтобы уменьшить сопротивление, оба не сговариваясь, начали просчитывать возможные пути отступления и способы задержать монстров, но когда расстояние до гиенэргов сократилось до сотни метров, те, будто не заметив их компанию, продолжили бежать в им одним известном направлении.
        Амелия, не собираясь останавливаться и выяснять причину, увеличивала отрыв, стараясь по большой дуге выйти к Цукмейну. Каким-то чудом им удалось избежать нападения маленьких, но от этого не менее проблематичных монстров. Постепенно скорость падала, а немного погодя та без предупреждения остановились, подняв коня на дыбы. В этот момент перед Рикки всплыло очередное сообщение о новой локации.
        ВЫ ВОШЛИ НА ТЕРРИТОРИЮ ЗАБРОШЕННЫХ ПУТЕЙ
        - Эй? Ты чего встала?
        - Помолчи. - Амелия вскинула руку, призывая парня заткнуться и прислушиваясь к окружающим их звукам, ответила: - Во-первых, у меня идёт перезарядка навыка, а во-вторых, если не ошибаюсь, это локация-обманка.
        - Э-эм… Ладушки. - Его будто ударили кулаком прямо в нос. Настолько непонимающе и глупо выглядело его лицо. Вот только спутница не стала пояснять очевидные для неё вещи и ещё несколько минут пристально осматривала узенькие тропинки, слабо выделяющиеся на каменной почве.
        - Мне кажется, или моё решение составить тебе компанию стало для меня большой ошибкой? Не успели избавиться от одной угрозы, как тут же угодили в ловушку. - Её голос звучал очень недовольно.
        Рик, не удержавшись, вытянул руку и замычал, словно прилежный ученик, жаждущий задать вопрос, но девушка лишь зашипела на него.
        - Да твою же! - Парень не выдержал неизвестности: - Ты хоть что-нибудь расскажешь мне или нет?!
        - Да что ж ты не заткнёшься-то… - Девушка, наполовину развернувшись, стукнула того кулаком в грудь, отчего Рик чуть не свалился на землю. - Никакого терпения.
        Решив не провоцировать её и дождаться объяснения, Рик и сам начал осматривать путь впереди и по сторонам стараясь самостоятельно выяснить причину остановки. Они находились на пустой равнине, и далеко-далеко впереди подернутый пеленой солнечного марева виднелся город. Из-за расстояния, он был небольшим, из-за чего парень не сразу обратил на него внимание.
        «О, а это не Цукмейн? Хотя нам пришлось уйти немного восточнее…»
        Он уже хотел было вновь потревожить напарницу, когда та, неожиданно достав из инвентаря арбалет, прицелилась немного левее и, задержав дыхание, выстрелила в землю. Внезапно раздался визг - и куски вывернутой земли сдернули с врага покров. Рик, широко раскрыв глаза, наблюдал, как схлопывается широкая пасть толстого червя.
        «Ни хрена себе!»
        Визг быстро прекратился, и вновь наступила тишина, а моба вновь скрылся под маскировкой.
        - Нет, ты точно проклят… - процедила Амелия, убирая арбалет. - Нам придётся вернуться. Надеюсь, что мы не встретимся с причиной, по которой гиенэрги собрались в такую кучу.
        - Я думал, это в порядке вещей.
        - Ни тупи. Мало того что они сбились в гигантскую стаю, так ещё и пробежали мимо. Что-то напугало их настолько, что им было не до желания выжрать нашу жизненную энергию.
        - Эй! Я, между прочим, новенький, так что понятия не имею, что тут да как. И вместо того чтобы затыкать меня - объясняй. Нам предстоит долгий путь. Так что будь сдержанней. - Попытавшись остудить пыл собеседницы своим монологом, он не учёл, что ту подобное раздражало больше всего. Ему повезло, что она не хотела провоцировать таинственных мобов.
        - Слушай сюда, Микки.
        - Я…
        - Маус. - Амелия, повернув голову в сторону, продолжила, не обращая внимания на попытки парня исправить её. - Я не зря требую, чтобы ты замолчал. Пойми это и вбей в свою любопытную и заумную башку. Если есть вопросы, спроси, когда мы не будем находиться в опасности. Понятно… Лара?
        - О, не-ет… - Рикки скис от упоминания женского имени известной расхитительницы. - Понял-понял. Только прекращай меня так называть. А то я тоже найду для тебя подходящее имя.
        - Я за тебя рада. А теперь нам надо валить…
        Их разговор проходил полушёпотом, и вскоре они, успешно покинув Заброшенные пути, двинулись к своему старому маршруту. Молчание, как всегда, нарушил новичок.
        - Расскажешь, как ты поняла, что нас поджидают?
        Ответ раздался лишь спустя минуту:
        - А ты не заметил, как резко пропали звуки?
        - Э-э-э, да как-то нет…
        - Ну, разумеется. Здесь нужен определенный навык и интуиция.
        - Ладно. А как ты поняла, куда стрелять?
        - Существуют едва заметные приметы, по которым можно понять, где такой моб залег в засаде. А некоторые помимо прочего издают слабо различимый треск.
        - А-а, сложно-то как.
        - Научишься. - Она гнала лошадь вперёд, и постепенно пара игроков стала приближаться к цели путешествия.
        Через несколько часов скачки вдали замаячили каменные стены, которые будто отражали свет солнца. Но, чем ближе они подъезжали, тем сильнее в воздухе ощущалось нарастающее напряжение, исходящее от сбившихся в толпы существ. Их было до невероятного много, отчего Амелия заподозрила неладное. Широкая дорога, ведущая к Цукмейну, кем только ни была загружена.
        Они неторопливо лавировали на своём коне между гуляющими в надежде узнать, что происходит, но натыкались на недоуменные взгляды, пока им не попалась пара игроков.
        - Парни! Эй! Мы здесь! - Амелия, крикнув парочке пеших, решила всё же спешиться, заставив и парня последовать её примеру. После чего убрала пета в инвентарь.
        - О, игроки! Ух ты! - Один из них, добродушно улыбнувшись, помахал рукой. - Вы тоже спешите на «большую вечеринку»?
        - О чём ты? - Рикки, протискиваясь между небольшими ходящими деревьями, старался не отстать от своей спутницы, которая ловко маневрировала среди толпы.
        - Вы и правда не в курсе? - Второй молодой игрок, приподняв брови, выразил искреннее удивление. - Несколько дней назад в окрестностях разнесся слух, что сегодня впервые за несколько десятков веков, откроется пирамида Цукмейна, вокруг которой и был построен сам город.
        - Не… Не может быть?! - Голос Амелии был полон восторга и трепета. - Пирамида молчания?! Но как?
        - Мы и сами не знаем. Знаем лишь слухи, в которых говорят, что некий демон, служивший замком, был недавно убит. Кажется, в двух днях пути отсюда есть горы, которые названы в его честь.
        - Заркрах?! - удивленно воскликнули и парень, и девушка, не веря такому совпадению.
        - Да. Точно. Он самый. Правда, странно, что он умер, учитывая, что его уже давно считали мертвым. - Пожав плечами и продолжая движение, первый парень по имени Лютер скептически хмыкнул. - В любом случае на приёме, устроенном по этой причине, мы получим хоть какие-то ответы.
        Рикки и Амелия, переглянувшись, поблагодарили этих двоих и, чуть поотстав, молча стали обдумывать услышанное. Могло ли это быть связанно с тем, что все ближайшие гиенэрги бежали от этого места сломя голову, или тут кроется нечто иное?
        Медленно приближаясь к северным вратам, они заметили висящее над ними серое полотно ткани, на котором был изображён глаз в центре пирамиды.
        - Что думаешь? - Амелия, разглядывая рисунок, обратилась к парню.
        - Ха-а, немного похож на один символов масонов. Всевидящее око и треугольник. Но насколько я знаю, эти парни создали свой орден в начале восемнадцатого столетия. Хм-м…
        - Кстати, я слышала много историй в Олимпе о том, что многие знания и культы пришли из мира Эхо. Может этот один из них?
        - Думаю, мы скоро выясним…
        Глава 18. Аргонавты
        Пирамида Молчания. Гротескное сооружение являющиеся центром этого большого города. Сто сорок метров в высоту и огромная площадь, занимаемая ею, всё это сильно, просто до безобразия напоминало о египетской пирамиде Хеопса. Рик не понаслышке знал об этом чуде света: он вместе с родителями не раз бывал там, пытаясь узнать секреты, таящиеся в её недрах.
        «Совпадение? - парень покачал головой. - Не думаю…»
        Правда, отличительной чертой Пирамиды Молчания была монолитная стена. Её край прилегал вплотную к оной из граней пирамиды, словно так было задумано изначально. Но, как объяснила спутница, таких стен было две. Вторая находилась за пирамидой, отчего её не было видно с того места, где находился Рик. Они служили неприступным барьером, который с первого взгляда доходчиво давал понять, что за этим большим «забором», находится слишком дорогая «лужайка».
        Пока оба, влившись в течение толпы, продвигались к пирамиде, Амелия рассказывала, что знала о городе. Попутно кивками указывая по сторонам центральной дороги, на то, что по её мнению, было важным. Сама же дорога вела от ворот прямо к заполняющейся живым потоком существ и людей церемониальной площади (так её назвала девушка), расположенной перед лицевой частью пирамиды.
        Подводя итог сказанному ею, парень узнал, что город был условно поделён на четыре сектора. Слева от них, у склада реликвий, находился один из центров развития игроков, и также здесь жили обычные люди со средним достатком. Хотя простые кварталы были и справа, но там дома стояли вперемешку с магазинами, мастерскими, научными центрами, библиотеками и прочем. А вот третий сектор числился за богатыми дядями, дела которых надёжно скрывали неприступные стены упомянутой выше ограды. Зато в четвёртом, как и следовало ожидать, нищенствовали: там жили либо лентяи, растрачивающие своё время по забегаловкам и притонам, либо те, кому просто не повезло стать бедным. Улицы, наполненные криминальными элементами, были к лицу этому бедному району.
        По сторонам от центральной дороги пестрели торговые лавки, владельцы которых молча провожали взглядом всех, проходящих мимо. Изредка кто-то из них срывался, пытаясь привлечь внимание к товару, но укоряющие взгляды, бросаемые на него пришедшими лицезреть чудо, тут же остужали пыл крикуна.
        После шумного Тар-тауна такая картина была непривычна, но парень решил, что это не его дело, продолжая монотонно двигаться вперёд. Медленно переставляя ноги в толпе, он вдруг понял, что всё, что сейчас происходит, напоминает ему миграцию неуклюжих пингвинов. Это вызвало невольный смех, и он решил поделиться своим наблюдением с Амелией. Вот только та не оценила юмора, сосредоточенно глядя перед собой, и Рик, вздохнув, поплелся дальше в тишине.
        Может, она бы и поняла шутку, но девушка пребывала в своих мыслях и не реагировала, задумавшись о свалившихся на её голову совпадениях. Сейчас её страх попасть в рабство пропал, поэтому она могла, наконец, заниматься тем, что ей нравилось, а именно искать сокровища. И дело было не в жадности, просто, будучи дочкой аферистки, она унаследовала от матери любовь к роскоши.
        Поэтому сейчас, издалека разглядывая пирамиду, которая неожиданно для всех собралась открыться, она не могла унять дрожь волнения. В голове назойливо бубнила о чём-то вроде: «Как же здорово! Всё-ё-ё будет моим!» - маленькая девочка, которая с широко раскрытыми от предвкушения глазами вспоминала о загадках пирамиды на Земле.
        Во-первых, погребальная камера была пуста. Наперекор обычаям тех времён не было обязательных церемониальных украшений и драгоценностей. Во-вторых, саркофаг, который делали для фараона лучшие мастера, почему-то был грубо отёсан и явно не готов, а его крышка вовсе отсутствовала. И совсем уж нонсенс: два узких хода, по которым через щели в корпусе пирамиды в похоронную камеру просачивается воздух извне. Воздух для покойника? Не смешно.
        Конечно, со временем появилось достаточно теорий и предположений, но настоящих ответов до сих пор не нашли. Два года назад Амелия бывала здесь по делам и видела вблизи двери, перекрывающие вход в гробницу. Это были две каменные глыбы, искусно украшенные изображением солнца, которое держала в когтях огромная птица. Это была работа высшего качества. Девушка не солгала бы, сказав, что птица выглядела почти живой.
        Прошло двадцать минут, прежде чем они смогли попасть на Церемониальную площадь, которая к тому моменту уже была битком набита народом. Когда Рикки сделал очередной шаг, приближаясь к пирамиде, от его тела начала исходить аура свечения. Сначала едва заметная, но, чем ближе он подходил, тем ярче становился свет. Оглядывая своё тело, парень недоумённо уставился на напарницу, но девушка, склонив голову в таком же удивлении, смотрела на спутника.
        - Кажется, ты понятия не имеешь, что творится, да? - разведя руки в стороны и продолжая осматривать себя, констатировал Рик.
        - Хотела бы я тебе помочь, но вижу такое впервые.
        Непонятная чертовщина, происходящая с ним, не осталась без внимания. Со всех сторон начали раздаваться шёпот и гул, пока к ним не пробилась пара игроков. Местные жители расступались перед ними. Некоторые из игроков завистливо смотрели на их снаряжение, другие прятали взгляд, не желая попасть в немилость местной элите. Третьи же с интересом наблюдали за тем, что будет дальше.
        Подошедшие были мужчиной и девочкой-подростком. На их лицах было сложно разглядеть какие-либо эмоции.
        - Кира была права, - невысокая девушка, надпись над которой состояла лишь из одного имени «Мария», обращалась к своему напарнику, но при этом смотрела прямо на Рикка. - Один из ключей уже здесь. Ты идёшь с нами. - И, не дожидаясь ответа, схватила парня за руку.
        - Мэй, полегче. - Одно неверное движение и он может умереть. Не забывай про разницу в вашем развитии.
        - П-ф, - Девушка неожиданно по-детски надула щёки и, скосив взгляд в сторону, совсем не чувствуя вины, ответила, так и не отпуская свою жертву: - Да не убила бы я его. Максимум рука могла случайно оторваться.
        - Давай на этот раз без фокусов. Он нужен живым, не забывай. - Оба непринуждённо вели беседу, даже не думая спрашивать мнения мелкой сошки вроде Рикки. И это, конечно же, не могло остаться без внимания их.
        - Э-э… - Он повернулся к Амелии.
        Та, будучи более опытной в таких делах и нутром чувствуя угрозу, хотела было его остановить, но опоздала.
        - Ты не чувствуешь, как завоняло высокомерием? Тут, кажется, даже нотки лавандного эгоизма и… - он демонстративно принюхался, - о, а это запах плохого детского воспитания?
        Рикки в наглую провоцировал людей, которые были гораздо сильнее его, но он с этим ничего не мог поделать. Попав в этот мир, он вынужден был столкнуться с тем, чего не мог стерпеть. Реакция незнакомцев последовала незамедлительно, и его рука тут же отлетела в сторону размолотым куском плоти.
        - А-а-а! - Резко вспыхнувшая боль вернула недавние неприятные воспоминания, и он, пытаясь задвинуть их подальше, достал своё самое сильное оружие, но не успел им воспользоваться, потому что со всех сторон их окружили стражники и маги.
        - Мэй… - Мужчина по имени Андерс покачал головой, приложив пальцы к виску и потерев его, вздохнул. - О чём я недавно говорил?
        Та, снова надув щёки, фыркнула и тихо ответила, монотонно повторяя заученный текст:
        - Мы на территории города.
        - И?
        - Проблемы нам не нужны.
        - Верно.
        - Кира будет злиться, и то, что у нашего клана здесь есть связи и ими нельзя пренебрегать, а также… м-м-м... - она запнулась, и на её лбу появились морщинки. - Э-эм…
        - Ну?
        - Эт-то…эм? - Её взгляд, не содержавший ни капли раскаяния, был устремлен на мужчину. - А там что-то важное, да?
        - Да я же буквально только что это говорил. Он нужен нам живым.
        - А-а, это… Тц… Ну да. Просто он назвал меня ребёнком.
        - Сколько повторять, ты и есть ребёнок.
        - Да, но это не значит, что меня нужно в это тыкать. Подумаешь, родилась чуть позже...
        Рик, оглядываясь по сторонам, с хлещущей из культи кровью, взглянул на яростно мотающую головой Амелию.
        - Не вздумай применять оружие. Я серьёзно.
        Злость переполняла парня, и он, сжимая оружие так, что побелели костяшки пальцев, с трудом заставил себя подчиниться, убрав его. Он более-менее знал законы и не хотел лишних проблем.
        - Ну, и кто вы такие? Отец с дочкой? Или внучкой?
        - Можно я его убью? - Девочка смотрела на парня и говорила это так обыденно, что Рик понял: этот случай слишком запущен.
        - Стой и не шевелись. - Из-за спины неожиданно раздался спокойный голос. Парень, обернувшись, увидел одного из магов, на плаще которого был вышит треугольник с глазом. Тот тихо читал заклинание, направляя ладони на юношу, и вместе с медленно отрастающей рукой пришло сообщение от системы.
        ВЫ НАХОДИТЕСЬ ПОД ВОЗДЕЙСТВИЕМ ЗАКЛИНАНИЯ «СРЕДНЕЕ ВОССТАНОВЛЕНИЕ».
        + 20% К РЕГЕНЕРАЦИИ.
        - Хорошо. - Мужчина закончил читать заклинание. - Что здесь произошло?
        - Спросите у этих двоих, - процедил студент.
        - Это вы? Простите, я вас не узнал. - Маг неожиданно перешёл на вежливый тон.
        - Серьёзно?.. - Рикки, поддерживая всё ещё не отросшую руку под локоть, с иронией уставился на мужчину.
        Тот тем не менее не стал комментировать или отвечать на риторический вопрос, продолжая:
        - Я всё понимаю. Но не забывайте об условиях пребывания в нашей империи. Мы всегда рады видеть людей клана «Аргонавт», но это не спасёт вас от заключения или изгнания. Надеюсь, ваш лидер в курсе ваших планов и действий?
        Девочка, сжав губы, смотрела на представителя закона снизу вверх, слушая его, и когда тот замолчал, как обычно, хотела спросить:
        - Можно я его у… - Но Андерс тут же слегка стукнул её по голове и, натянуто улыбнувшись, ответил:
        - Всё в порядке. Мы не собирались переступать границы. Это вышло совершенно случайно. Отвечая на ваш вопрос, как вы могли заметить, от этого человека исходит свет, а это значит, что у него один из ключей, позволяющих открыть гробницу.
        - О… - Маг взглянул на того, о ком шла речь и, хмыкнув, уточнил: - То есть слухи об открытии правда?
        - Не буду вдаваться в детали, так как информация об этом не подлежит разглашению. Если хотите побольше узнать, поговорите с лордом города. Он в курсе.
        - Что ж. Тогда мы оставим вас. Не забывайтесь. Закон для всех един. Всего хорошего. - Маг поднял руку, тем самым приказывая своим людям продолжать патрулирование, а сам в компании трёх стражей отправился к пирамиде.
        - Значит, вы те самые «аргонавты»? Я много слышала о вас. Ходили слухи, что вы охотитесь за мифическим золотым руном. Как и якобы ваши предки. - Амелия, всё это время молчавшая, сложив руки на груди, смотрела на Андерса.
        - Её нужно уб… Ай! - Схватившись за голову, та посмотрела на своего спутника.
        - Это не твоё дело, - ответил тот холодно, глядя на мошенницу. - И лучше хорошо подумай, прежде чем преграждать нам дорогу. - Ты, - закончив с напарницей Рикка, мужчина обратился к нему. - Я не собираюсь упрашивать тебя. Просто прими это как данность. У тебя есть то, что принадлежит нам.
        - Ха?! - Молодой человек чуть не поперхнулся, услышав дерзкое заявление. Вокруг них всё так же толпился народ, из тех, кто останавливался послушать, в чём дело. - Я вижу и слышу о вас впервые, так что о-очень сомневаюсь, что у меня есть что-то ваше.
        - Хватит! - От собеседника внезапно повеяло злостью. - Мне это надоело. Перо Икара. Отдай его, иначе я заставлю тебя это сделать.
        Уголок губ Рикки задергался от нахлынувшего раздражения. Он не для того нырял в пасть демона и пожертвовал пятью месяцами своей жизни, чтобы потом добровольно отдавать оружие.
        - И с чего бы мне это делать, а? Раз ты знаешь, что это, то знаешь и о стоимости привязки. Не думаешь же ты, что я так просто расстанусь с ним?
        - Тогда ты не оставляешь нам выбора. Мэй, надень на него оковы.
        - Есть «надеть на него оковы»! - Девочка потянулась за спину и достала висящие сзади наручники. Рикки бы так и оказался в кандалах, если бы его не выручила Амелия. Та будто ждала чего-то подобного и быстро отреагировала, прикладывая ладонь к своей реликвии. Кулон завибрировал, и от него в руку противницы направилась волна воздуха, но она тут же была отбита плотным прозрачным щитом, который появился вокруг Марии. Девушка и девочка уставились друг на друга, Рик в это время успел приблизиться к Амелии, поняв, что та вроде как может дать отпор.
        - Андерс. Не думала, что ты будешь действовать так грубо.
        «Да что ещё-то?» - Рикки посмотрел туда, откуда шёл голос, - за спины своих врагов - и увидел облачённую в одежду то ли моряка, то ли пирата женщину.
        Имя над ней тут же дало понять, кто находится перед ними. Кира.
        Глава 19. Враждебный друг или дружелюбный враг?
        К компании уверенным шагом подошла женщина. Широкополая капитанская шляпа на голове и необычная крупная птица с головой змеи на плече создавали образ пиратки, поэтому Рик решил про себя звать её «капитан Крюк». Ей разве что повязки на глазу не хватало для полного колорита. К тому же мускулатуру женщина имела весьма развитую. Цепкий взгляд и простую улыбку на её лице сложно было интерпретировать. То ли она зла, то ли равнодушна, а может, что-то ещё.
        В общем, первое впечатление от вновь прибывшей было схоже с реакцией на мужчину с ребёнком - странная личность.
        От новой собеседницы пахло морем, причём очень сильно, будто в порту, обдумываемом морским бризом. А ещё она так же светилась, как и парень.
        - Прошу прощения за моих подчинённых. - Женщина приподняла кончик шляпы указательным пальцем и представилась: - Я Кира, наследница Ясона. Да-да, того самого. И это, - она достала почти идентичный кинжал похожий на перо, - моё наследство. В семье он передавался из поколения в поколение. Даже если кто-то из предков не имел входа в этот мир, он оставлял «перо» в банковской ячейке, пока не объявится новый наследник.
        - Э-э…т-то очень круто. По мне не видно, но честно, я под впечатлением. Конечно, если всё, что ты говоришь, правда. Но зачем…
        - Зачем я всё это рассказываю? - Капитан Крюк перебила его, догадавшись, о чём тот хочет спросить. - Ты должен понимать, что моя семья пыталась собрать оружие испокон веков, и я во что бы то ни стало завершу их миссию. Это мой долг. И я пойду на что угодно, но в этот раз, хотелось бы обойтись без кровопролитий. - Её глаза сузились, когда та пристально посмотрела на студента. - Я надеюсь, понятно излагаю мысль.
        - Как бы э-эм… не совсем. О каком кровопролитии идёт речь? Вы же не убьёте меня здесь. - Он криво усмехнулся.
        - Да, да. Отчасти ты прав, но не совсем. - Она подкинула кинжал и, поймав его, продолжила: - Здесь мы тебя не убьём. Да убивать и необязательно, ведь там… - Кира остриём оружия указала наверх. Стало ясно без слов, что она подразумевает родную Землю. - Там можно пытать тебя или твоих родных… друзей. - Её взгляд пробежал по мошеннице и вновь вернулся к парню. - Знакомых… Короче, список большой.
        - А ты не скупа на методы, да? - Рикки не знал, говорит ли та правду, но это был уже второй раз, когда ему угрожали подобным. Хочешь не хочешь, а задуматься придётся. Тем более женщина говорила не колеблясь. Всё в ней, от уверенного и холодного голоса и стали во взгляде до маниакальной одержимости делом легендарного предка, давало представление о том, как далеко та готова зайти.
        - Эй! Относись уважительней к нашему лидеру, мертвец! - Мария, не выдержав такой фамильярности, заранее вписала того в чёрный список свой маленькой косой смерти.
        - Что непонятного в словах «я пойду на что угодно»? - Кира, подняв руку, успокоила своего несовершеннолетнего воина, всё так же обращаясь к парню.
        - Вот же. - Молодой человек посмотрел на свою спутницу и с иронией прокомментировал: - Нет чтобы поблагодарить нас за добычу того, что ваша шайка бы в жизни не нашла, вы решили угрожать. А ещё попрекали его, - подбородком студент указал на Андерса, - мол, чересчур груб.
        Амелия, услышав, что парень не стал забывать о её вкладе в дело, приподняла уголки губ, мысленно поблагодарив его. Пусть это никому и не важно, но она и вправду долго искала ту пещеру. Рик тем временем продолжил:
        - Вы даже не предложили ничего взамен! Да что с вами не так, народ? Попав в этот мир, вы что, забываете о цивилизованных переговорах? То эти чёртовы олимпийцы, то аргонавты. Такое ощущение, что я попал в мифы древней Греции. Чёрт. Не дают молодому археологу покоя. - Его монолог был искренен, показывая его без прикрас. Обычный человек, которому изрядно надоели эти современные «варвары».
        - Олимп? Ты один из них?
        - Нет, и вряд ли стану. - Рикки, выставив руку вперёд, отрицательно покачал головой, прижав вторую ладонь к лицу.
        - О, свободный игрок. Если тебя не завербовал Олимп, то кто-то из других стран точно должен был заинтересоваться. Странно, но мне плевать. Разве что вы не захотите вступить в Аргонавты.
        - Госпожа?! - Мария вскрикнула от шока и была не одинока в своём удивлении. Мужчина так же показал свои эмоции. Чтобы Кира, да кого-то пригласила? Скорее ад замёрзнет.
        - Успокойтесь, - женщина тут же охладила их пыл. - Я всегда думаю о нашем клане и вам советую. Он прав, тот факт, что они смогли найти и тем более добыть один из ключей, многого стоит. Пусть он и не потомок, но в нашем клане таких много.
        - Я чего-то не понял. Теперь вместо смерти вы меня вербуете? - Его тон сочился сарказмом.
        - Не тебя, а вас обоих. Если, конечно, ты тоже в свободном плавании? - Пиратка посмотрела на девушку. - Толковые люди нужны всегда.
        Теперь настал черёд Амелии удивляться. Не каждый день один из знатных кланов, пусть и с идиотской мечтой, предлагает место в своих рядах.
        - Пока вы думаете, пройдёмся. - Кира развернулась и, не спеша, двинулась к гробнице. Мужчина с девушкой пристроились позади неё, держась на почтительном расстоянии. - Мне бы не хотелось и вправду убивать тебя.
        - Приятно слышать, что ты не так жестока, как хочешь показать.
        - Не расслабляйся. Я всегда могу вернуться к первому варианту. А теперь по делу. Что вам известно о ключах?
        Рикки переглянулся со своей напарницей и неуверенно протянул:
        - Ну, их точно шесть… Ещё кинжал имеет довольно сильный скилл и… что-то об истинном пути… если я правильно помню.
        - Это всё есть в описании. Я имела ввиду что-то помимо этого.
        - А-а, ну, я знаю легенду об Икаре. Речь об этом?
        - Да, в частности и о нём. Но всё же я спрашивала о его отце. Том, кто создал крылья и многое, многое другое. Как, например, эту пирамиду.
        - Ты шу-утишь?! - оба одновременно уставились на идущую впереди женщину.
        - Какого?! Дедал создал оригинал пирамиды Хеопса?! - Рик не мог поверить.
        - Да. Так и есть. Скоро вы поймёте. Так вот, есть легенда, что он помог Ясону спрятать золотое руно. Пирамида - это всё, что его потомки смогли найти. На одной из глиняных табличек, найденных на другом материке, было написано:
        «Треугольная башня - ключ к золотому барану. Шесть перьев, шесть человек. Крылья укажут истинный путь в тот момент, когда будут собраны в одном месте».
        - Перевод сырой, но суть понятна.
        - Треугольная башня - значит пирамида. Но как узнали, что она та самая? - Огибая встречных существ, компания вышла на церемониальную площадь, и уже отсюда можно было заметить гравировку врат.
        - Смотри на птицу. Видишь, как она держит солнце?
        - Да.
        - Посчитай, сколько когтей.
        Парень пробежался взглядом по искусному рисунку, насчитав ровно шесть.
        - Ладно, их шесть, но…
        - Не торопись. Сейчас нас проводят ко входу, и я расскажу. А вот и наши сопровождающие. Господа, - Кира поприветствовала мага и стража и, кивнув своим людям, двумя пальцами поманила Рикка и Амелию. - Не отставайте. Иначе вас не пропустят.
        Широкие ступени лестницы вели прямо к главному входу. Не подверженные течению времени они наводили иллюзию созданного только вчера шедевра. Наконец их группа оказалась прямо перед четырёхметровыми вратами. Теперь Рик заметил то, о чём говорила потомок Ясона, на когтях, держащих солнце, были расположены шесть пазов по форме кинжалов. Каждая из двух лап находилась на отдельной створке, сжимая солнце, расположенное посередине. Когти указывали в его центр и, соответственно, в место сочленения створок.
        - Теперь понятно?
        - Такое было бы сложно не понять. Значит, у вас есть остальные пять ключей. Я правильно понял?
        - Нет. Мы имеем только четыре, но с пятым проблем не возникнет. Скоро его обладатель прибудет сюда. А теперь, что вы надумали?
        - Нам нужно время. - Амелия неожиданно быстро ответила за двоих. - Мы никуда не денемся, у нас здесь дела, так что можете не сомневаться. И, если вы не против, назовите время и место, когда и где ваш друг объявится, и мы придём туда. - Закинув руку на плечо Рикка, который пребывал в лёгком смятении, девушка продолжила: - Всё будет в порядке, мы не собираемся убегать.
        Кира молча кивнула и развернулась к дверям продолжая смотреть на то к чему она так долго стремилась, тем самым давая понять, что собеседники могут идти.
        - И что это было? - чуть погодя, когда оба покидали пределы церемониальной площади, и Рик, как обычно, разглядывая всех вокруг, он решил узнать, почему та говорила от его лица. Хотя её слова не сильно-то отличались от мыслей самого молодого человека.
        - Хочешь сказать, что решил без раздумий и разведки к ним присоединиться?
        - Нет разумеется. Меня скорее сбило с толку твоё слишком дружеское ко мне отношение. - Он, прищурившись, взглянул на идущую рядом спутницу. - У меня, если что, нечего красть. Инвентарь шкурами да потрохами заполнен. Н-надо?
        - Я смотрю, ты не шибко хорошего обо мне мнения, - усмехнувшись, ответила мошенница. - Не переживай, мне просто нужно было создать впечатление, что мы с тобой хорошие друзья.
        - И зачем тебе такие извращения?
        - Не знаю, но лишним не будет. Чтоб ты знал, пусть «Аргонавты» и уважаемый клан, но об этой мисс ходит множество противоречивых слухов. Так что я на твоём месте хорошо бы подумала, стоит ли совать голову в пасть хищника, и, если решишь, что стоит, снова подумай, но на этот раз протрезвей хорошенько.
        - В отличие от тебя, я, - парень постучал пальцем по виску, очень мало пью. Но, я тебя понял, дружище. - Прокомментировав её совет, Рикки решил в конце концов заняться делом. - Слушай, если не сложно, отведи меня к складу.
        - Значит, решил прямо сейчас пройти испытание?
        - Хочу успеть до того, как последний ключ прибудет в этот город.
        - Ясно. Тогда нам направо, - сказав это, Амелия резко потянула того за плечо, разворачивая на девяносто градусов в один из переулков. - Срежем здесь…
        Глава 20. Знание - сила
        Они шли по переулкам и дворам, выходили из теней на широкие улицы и снова ныряли в закутки домов, пока Рик не заметил, что вокруг становится тише и тише. Голоса горожан пропадали за спиной. Шумы рынков и крики житейских ссор, доносящиеся из домом, мимо которых они проходили, больше не тревожили слух.
        - Почему так тихо? - парень посмотрел на идущую справа Амелию. - Куда пропал народ?
        - Мы приближаемся к складу. А местным противопоказано подходить к нему. Сила пространственного разлома влияет на их тела. Правда возле центра и в самом здании существует созданный связующими барьер. Так что пустуют только определенные районы.
        - Ясно. И долго нам ещё идти?
        - Минут пять.
        Вскоре, как девушка и говорила, они подошли к складу, вокруг которого толпилось много разного люда, но внимание привлекало иное.
        Захватывающим и одновременно пугающим зрелищем было то, что он увидел позади здания. Картина поражала воображение. Будучи любопытным человеком, он не мог равнодушно смотреть на жутковатое марево чёрного, словно пустота вселенной, пространственного разрыва. Это было выше всяких ожиданий.
        «Родители бы с ума сошли, увидев такое» - Подумав о своих предках, парень мысленно усмехнулся.
        Склад был словно гигантская выгнутая клякса на поверхности мира. Она тряслась как желе, то расплываясь, то сужаясь, меняя размеры и форму. Здание центра игроков, вплотную примыкало к огороженному ещё одним магическим барьером, складу, куда после созерцания и направился Рикки, подталкиваемый свой напарницей.
        - Для начала продадим всё, что получилось впихнуть в наши инвентари, и после купи себе получше. Внутри можно найти не только реликвию, но и ценные материалы, предметы, мобов. Говорят, там даже есть «золотые» монстры.
        - Какие? - парень непонимающе уставился на мошенницу. - Прям состоящие из золота, что ли?
        - Ах-ха, да не, я о… Погоди, - Девушка остановилась и в лёгком шоке уточнила: - Ты правда не знаешь о «золотых» мобах?
        - Э-эм. Нет. Не доводилось слышать. А стоило?
        - Но ты же был в центре развития, разве нет?
        - Да, но там никто не упоминал о чём-то подобном.
        - Очень странно. - Девушка обхватила подбородок и, подумав немного, нашла решение: - Идём-ка.
        Очередная «промоутер», но уже больше похожая на фею, в нежном цветочном платье рекламировала товары на подиуме, привлекая внимание своей красотой и звонким как лесной ручей голосом. Амелия тащила парня к одному из окон обслуживания и, когда нашла то, что искала, протянула напарнику брошюру.
        - Вот. Здесь. Видишь? - Она показывала на примечание к продаже знаний, которые Рик за всё время так ни разу и не покупал. Видимо, поэтому подобное вылетело у него из головы.
        В графе информации о приобретении уникального знания значился бросок кубика, о котором он спрашивал в свой первый визит в центр развития.
        - Так, и как бросок кубика связан с золотыми «монстрами»? Слушай. Просто расскажи и всё. - Парень вяло протянул ей брошюру и посмотрел на неё, предлагая обойтись без всяких недомолвок и пауз.
        - Ясно. Странно это, ну да ладно. В общем. Кубик представляет собой удачу/неудачу и имеет двадцать четыре грани от «-15» до «15». Когда ты убиваешь «золотого» моба, у тебя активируется и начинает заполняться шкала «удачи». Когда она будет полностью заполнена, это позволит совершить бросок. И да, под словом «золотой» не имеется ввиду его цвет и состав. Просто подобные монстры вместо опыта дают очки удачи. Они выглядят как поток золотого света, отчего и появилось это название.
        - Как-то… непонятно всё это. И как долго заполняется шкала?
        - Очень, очень долго. - Амелия покачала головой и, оглядывая толпу вокруг, продолжила: - Например, я за всё время нахождения здесь заполнила её лишь единожды.
        - Вау… Значит, очень долго. И? Что ты приобрела?
        - Приобретение знаний не единственное назначение кубика, - хитро улыбнувшись, ответила девушка. - Но об этом пока рано говорить. Вот когда сможешь заполнить шкалу, тогда расскажу. А пока давай-ка за работу. На первых порах центры не самое выгодное место для продажи, но здесь важна получаемая тобой репутация. Со временем всё окупится в виде скидок и уникального товара «по дружбе». Поверь мне. - Она огляделась в поисках первой цели и уверенным шагом направилась к лавке, торгующей снаряжением. - Ладно, приступим.
        Наблюдая за Амелией в действии, Рик понял, что та имеет хорошую репутацию у торговцев всех мастей. Он-то не знал, какая на самом деле была цена у добытых ими редких материалов, но каждый раз, выходя из того или иного магазина, хитрая воровка довольно потирала руки и двигалась к следующей точке.
        Лишь долгий час спустя их неожиданный поход по магазинам подошёл к своему логическому завершению, и молодой человек смог первым делом приобрести новый инвентарь объёмом в тридцать кубических метров, что определённо радовало.
        - Так, не знаю, как ты, а мне нужно прикупить навыков и очков атрибутов. - Рик собрался пристроиться в одну из очередей, когда Амелия поинтересовалась:
        - А сколько у тебя в свободном доступе?
        - Так… Сейчас… Тридцать четыре тысячи с небольшим.
        - И ты ни разу не покупал знания?
        - Да всё как-то некогда было, - почесав кончик носа и пожав плечами, расслабленно ответил Рик и неожиданно схлопотал лёгкий удар в живот.
        - Ты же не дурак… вроде? Так какого хрена так тупишь? Беги, покупай, иначе так и останешься при своём. - Девушка, качая головой, подтолкнула парня. - Только хорошо подумай, что будешь выбирать.
        - Серьёзно? - поймав равновесие и с посмотрев на неё так будто не верит, что она только что это сделала, парень, покачав головой, пробормотал: - Как хоть это происходит-то?
        - Тебе понравится.
        - Не люблю я, когда меня заставляют, но понять о чём речь и правда стоит.
        Заняв место в очереди, он, не найдя иного занятия, начал рассматривать окружение: стоящих перед ним игроков вперемешку с местными жителями, торговцев, путников, авантюристов. Всех, кто находился здесь по делам или отдыхал, ожидая оформления заявки на получение задания.
        Рик уже и сам пару раз брал задания, когда бывал в Тар-тауне, но с его небольшой прокачкой выбор предоставлялся не ахти какой. Чаще всего квесты были на добычу каких-то определённых материалов, ингредиентов или же на сбор потомства того или иного редкого моба. Особой популярностью пользовались сопровождение и защита. Ещё были специфичные задания, рассчитанные на тех, кто владел определённым навыком или же обладал необходимым количеством очков атрибутов.
        Самыми сложными являлись экспедиции в красные или чёрные земли. Но награды за них в случае успеха тоже были высоки. Местные очень редко брались за подобные авантюры, в отличие от игроков, но и те предпочитали достичь необходимого минимума для посещения столь опасных мест.
        Очередь продвигалась медленно, и Рик, неторопливо переставляя ноги, не отставал от неё, продолжая разглядывать всё, что попадалось на глаза. Амелия сидела неподалёку, погруженная в изучение своего инвентаря, и, изредка покусывая нижнюю губу, вздыхала и проводила пальцем по воздуху, листая меню.
        Прошло около десяти минут, прежде чем настал черёд Рикка.
        - Добро пожаловать в Центр развития. Что бы вы хотели приобрести? - девушка, чьё тело было соткано из облаков, вежливо улыбалась и смотрела на очередного клиента.
        - Добрый день. Могу я ознакомиться с каталогом тривиальных знаний?
        - Конечно, но вам стоит определиться с тем, какая именно область вас интересует, чтобы не застрять здесь на недели.
        - Э-э, ну да. Хм… - немного задумавшись, он сказал вслух то, о чём подумал в первую очередь. - Есть что-нибудь связанное с археологией?
        - Конечно. С какого периода и какой планеты вы бы хотели начать её изучать? Эхо или Земля?
        - Оу… Эм-м, - Он понял, что был абсолютно не готов к подобным вопросам, так как не удосужился уточнить у своей напарницы, как именно происходит приобретение такого своеобразного товара. Та в своб очередь тоже была хороша - не предупредила. Рик посмотрел за спину и, увидев за собой очередь, наклонился поближе и чуть ли не шёпотом произнёс: - А есть что-то, что поможет искать кладов или сокровищ?
        - Прошу прощения, но подобные знания - совокупность многих областей как творческих направлений, так и наук. Начиная от знания древних языков и заканчивая искусством живописи и архитектуры. - Она всё так же улыбалась, отвечая на вопрос, будто это было в порядке вещей - спрашивать о подобном. - Так что выбираете?
        Рик задумался. В голове царил бардак разрывающих мыслей.
        «Что бы взять? Что, в самом деле, может быть мне полезно?»
        Тут его память перенеслась к пропавшему профессору и храму в пустыне, про который он с Грейсом так ничего и не узнал. Символам, что он нашёл в учебном подземелье. Дедал, аргонавты, Олимп… Буквально чуть меньше часа назад, он сам думал о том, что в этом мире сильны истоки Древней Греции. Будто мифы о богах и героях могли быть, пусть и не полностью правдой, но всё же близки к ней. С чего-то же всё началось?
        «Хм… Стоит узнать».
        - А что вы можете предложить по изучению Древней Греции?
        - Эхо или Земля?
        - Ч-чего? - Рик не на шутку изумился. - У вас тоже была Древняя Греция?!
        - Не «была». Есть. Правда, находится на запретных территориях. Мда, - улыбка менеджера сменилась задумчивостью. - Если уж на то пошло, то да, наверное, всё-таки «была», так как живых там нет уже несколько тысячелетий.
        - Вот как. Ясно. - Становилось довольно интересно. - Я могу посмотреть, что мне доступно?
        - Конечно. Ваше зеркало, пожалуйста. - Знакомые манипуляции сотрудницы центра - и вот уже перед парнем список из доступных для изучения знаний Древней Греции номер два.
        Медленно пролистывая страницы, Рикки замечал много сходств, но также и немало различий. Благодаря магии, системе и игрокам, многое здесь появилось гораздо раньше, чем на земле. Найдя то, что на первых порах было ему интересно, молодой археолог ткнул пальцем в одну из строк.
        - Вот. Для начала сойдёт древнегреческий язык.
        - Что-то ещё?
        - Да. Очко атрибута.
        - Хорошо. Судя по данным центров, это ваша первая покупка знания?
        - Так и есть. Это проблема?
        - Разумеется, нет. Просто хочу уведомить вас, что первая передача происходит немного болезненно. Поэтому настоятельно рекомендуется принять необходимые зелья. Их вы найдёте в любой аптеке. - Облаковидная девушка приятно улыбнулась, и её пальцы замелькали в одном ей видимом меню. Как только она закончила, перед парнем появилось системное оповещение.
        ВЫ СОВЕРШИЛИ ПОКУПКУ В ЦЕНТРЕ РАЗВИТИЯ. ГОРОД ЦУКМЕЙН.
        С ВАШЕГО СЧЕТА СПИСАНО: 30000 XP
        ОСТАТОК: 4216 XP
        ПОЛУЧЕНО:
        + ТРИВИАЛЬНОЕ ЗНАНИЕ: ДРЕВНЕГРЕЧЕСКИЙ ЯЗЫК МИРА ЭХО.
        + 1 ОЧКО АТРИБУТА.
        БЛАГОДАРИМ ЗА ПОКУПКУ!
        - Спасибо. - Покинув очередь, Рикки, держа в руках небольшую капсулу, похожую на таблетку, смотрел её описание.
        ЗНАНИЕ
        РАНГ: ТРИВИАЛЬНОЕ
        ТИП: ТАБЛЕТКА
        СОДЕРЖИМОЕ: ДРЕВНЕГРЕЧЕСКИЙ ЯЗЫК МИРА ЭХО.
        СПОСОБ ПРИМЕНЕНИЯ: РАССАСЫВАТЬ.
        - Оу… Рассасывать? Эт-то выглядит забавно. - Спрятав зеркало и таблетку, парень направился к Амелии, которая уже успела раздобыть выпивку и прикладывалась к горлышку фляги. Добравшись до цивилизации, та первым делом озаботилась жидким провиантом на дорогу.
        - Ну как? - вытирая тыльной стороной ладони губы и закручивая крышку, та посмотрела на парня. - Что приобрёл?
        - Да так, один древний язык. - Остановившись рядом и посмотрев на слегка захмелевшую девушку, парень вздохнул. - Скажи. Ты знала, что здесь есть Древняя Греция? - Рикку не давала покоя этот момент.
        - Конечно. Это как бы и не секрет. - Она, пожав плечами, поднялась. - А что такое?
        - Да не ожидал просто. - Решив пока не обсуждать свои мысли, парень махнул рукой. - Кстати. Не подскажешь, что за зелье нужно купить, чтобы использовать эту таблетку?
        - Что? А, поняла. Иди за мной. По пути как раз расскажу, что тебя может ждать в походе за реликвией.
        Глава 21. "Грязь" в красивой обёртке
        - …такие дела, - остановившись возле аптеки, Амелия как раз заканчивала свою историю о похождениях внутри склада. Ничего особо нового о поисках реликвии она не рассказала и лишний раз подтвердила, что у каждого игрока своё необычное испытание. Ей например, ни разу не пришлось доставать оружие.
        Почему у девушки не получалось так долго пройти этот некий тест? Она и сама не знала. Но в какой-то момент это всё же произошло. И не став особо задаваться вопросом, почему именно сейчас, а не раньше, та приняла это как данность.
        Зайдя в аптеку и приобретя маленький флакончик с пурпурной жидкостью под названием «стабилизирующий сознание», они так же купили несколько десятков зелий для своих дальнейших путешествий, планируемых после того как разберутся с Аргонавтами и пирамидой.
        Потом были долгие походы по лавкам и поиск снаряжения, оружия и прочего. Переходя из одного района в другой, Рик и Амелия оказались в самом бедном. Том самом, о котором его спутница отзывалась как о не самом благонадёжном, а точнее, опасном.
        - Что мы здесь забыли?
        - Идём кое-кого навестить. Не забивай голову.
        Парень не понимал, зачем девушка ведёт его по погрязшим в нищете улицам, на которых то и дело появлялись забитые местные. Руки некоторых протягивались к двум людям с просьбой подать на жизнь. Полные обреченности глаза будто смотрели мимо. Заунывно протягивая молитвы, их губы еле двигались, напоминая дуновение слабого ветра в пустошах.
        Худые, словно ветки сухих деревьев на ветру, тела были укутаны в засаленные, пропитанные въевшимся запахом пота, тряпки. Эти образы прочно засели в сознании Рикка. Расы, которых он не знал, медленно умирали по соседству с процветающими районами и их жителями.
        Этот факт крутился в его голове, пока парень медленно продвигался по раковой опухоли «прекрасного» города Цукмейн. Он понимал, что по сути это не его мир, но делать вид, что ничего не происходит? Это было выше его сил.
        - Эй! Ты так и будешь идти мимо, словно не замечая их? - его голос был твёрд, а глаза пристально смотрели в спину шедшей впереди мошенницы.
        Будучи ребенком обеспеченных родителей он тем не менее помогал нуждающихся людям. Будь то пожертвования в пункте сбора продуктов питания или же участие в кампаниях, организуемых местными предприятиями, а также церквями. Одежда, деньги, он был готов этим делиться, поэтому Рика нельзя было назвать равнодушным. И сейчас, глядя на всё это, филантроп внутри него не мог остаться равнодушным.
        - Чё ты орёшь, а? Просто иди за мной и не привлекай ненужного внимания, - зло прошипела резкое обернувшаяся девушка. - Не можешь пройти мимо? Так давай! Отдавай им свои дни, месяцы, годы! Не хочешь? Тогда шевели копытами.
        - Ты забыла, что у нас есть деньги. Мы можем поделиться ими, - запротестовал упёршийся Рик. - Разве это не хороший поступок? Или ты и вправду оставишь всё как есть и просто уйдёшь?
        Девушка вновь остановилась и, медленно развернувшись, огляделась по сторонам, после чего, наклонив голову, направилась к стоявшему Рикку.
        - Погоди-ка… Значит, тогда, когда ты предложил мне деньги, ты что, тоже посчитал меня какой-то заблудшей овечкой, которой необходима твоя помощь? Мол, богатенький папенькин и маменькин сынок здесь. Не бойтесь, он всех спасёт. - Её слова сочилось ядом.. Видимо, осознание того, что её сравнили с этими грязными нищими, остриём пронзило её гордость .
        - Разумеется, нет! Что ты несёшь? - Рик непонимающе уставился на приближающуюся девушку и, почуяв, что запахло жаренным, стал медленно пятиться назад. - Просто успокойся. Я помог тебе, чтобы мы могли вместе путешествовать и разгадать остальные головоломки. Забыла, что ли?
        Но его слова не возымели нужного эффекта, и та продолжала наступать, пока парень не упёрся спиной в обветшалые стены здания.
        - Нет, я хорошо это помню. Но мне стала неприятна мысль, что ты поставил меня на один уровень с этими умирающими и вонючими нищебродами.
        Её слова заставили Рикка очнуться и прийти в себя, поняв истинную суть обиды своей спутницы. И это ему очень не понравилось. Ведь его желание помогать тем, кому повезло меньше чем остальным, появилось не на пустом месте. И это неотъемлемая часть него.
        - Я правильно понял, - отлипнув от стены, и посмотрев прямо в глаза Амелии, тихо начал парень, - по-твоему, ты, и только ты, достойна помощи?
        Подобный вопрос застал девушку врасплох, но это было лишь началом. Его бешеный взгляд излучал такую неприкрытую ненависть, что она невольно отпрянула и отвела глаза в сторону.
        - Так вот запомни. Не тебе решать, кто достоин моей помощи!
        - Ты же понимаешь, что всех не спасёшь? - немного придя в себя, парировала воровка.
        - Мне плевать! Это… Не твоя проблема! - Его голос сорвался на рёв, привлекая внимание окружающих. Пара десятков глаз, и без того наблюдавших за ними, теперь с некой искрой надежды обратились на молодого человека.
        - Почему ты стремишься взять на себя их проблемы? Комплекс героя? Думаешь, все будут тебе благодарны? А? - Амелия чувствовала ненависть, с которой тот смотрел на неё, и это почему-то сильно задевало её. - Очнись и сними свои розовые очки, идиот! Они воспользуются тобой и тут же плюнут в спину, как только получат своё! - Её голос так же перешёл на крик.
        «Почему?! Почему он такой идиот?! Плевать. Я знаю, о чём говорю», - она никак не могла понять его действий и ярого желания помочь этим существам, да и с чего бы. Понять Рикка могли только родители.
        - Я больше не буду это повторять. Поняла? - непривычный, решительный, неколебимо уверенный голос заставил Амелию рычать от раздражения.
        - Ты чёртов кретин! А-а, - махнув рукой, та активировала инвентарь. - Делай как знаешь, но свои деньги я не отдам. И не вздумай потом просить у меня. - Достав несколько металлических ящичков, наполненных монетами, та кинула их парню. - Я пошла вперёд. Если не хочешь заблудиться, то поторопись. Долбанный месс?я. - И, развернувшись, сплюнула на землю, после чего злым шагом двинулась дальше, оставляя того в окружении бедных.
        Рик, прикрыв глаза, тяжело выдохнул и, успокоив свои разбушевавшиеся эмоции, оглянулся, думая, как поступить с имеющимися у него деньгами…

* * *
        Они шли молча и каждый думал о своём. Рик много отдал, оставив себе лишь пару десятков золотых. Он прекрасно понимал, что всех не спасёшь, но это не отменяло того факта, что попытаться сделать это как минимум стоило.
        Наконец Амелия остановилась и, открыв проекцию своей карты, хмыкнула, и, свернув направо в очередной переулок, постучалась в похожую на сотни других дверь.
        Послышалось открывание нескольких замков, после чего в образовавшуюся щель проснулась голова ребёнка с клювообразным ртом и перьями на голове.
        Увидев гостей и задержав взгляд на девушке, тот, не оборачиваясь, крикнул:
        - Дед! Тут наша поставщица. Впускать?
        - Чего? Не слышу! - Сухой, надломленный голос, чем-то напомнившей карканье вороны, раздался из темноты дома.
        - Э-эм… Ладно, входите. - Как никто другой зная, что это может длиться вечно, тот поманил рукой, приглашая внутрь, после чего вновь закрыл двери на несколько засовов. - Чего встали? Ты же знаешь, где дед работает, так что давай топай. - Мальчик говорил бойко и быстро пошёл вглубь дома. Рик, протянув руку и поймав собирающуюся идти следом за ребёнком напарницу, развернул её к себе:
        - Может, наконец-то, расскажешь, почему мы шли именно сюда? - Та отдёрнула руку и, тряхнув головой, направилась к хозяину дома, но всё же ответила:
        - Ты не слышал? Я продаю им материалы. Да и товар, который нам пригодится, есть только у старика.
        - А сразу не могла сказать? - Огибая мебель и висящие, то тут то там черепа мобов, он двигался следом за ней.
        - То чем они занимаются - незаконно. Понял?
        - А-а… Эм-м. Ясно…
        Оставив всё как есть, будто ничего не произошло, ни он, ни Амелия не упоминали произошедший недавно случай.
        Правда, общаться стало гораздо сложнее, и они понимали, что если и дальше хотят путешествовать вместе, то с этим придётся что-то делать, а пока...
        Рик продолжал, теперь уже молча, идти за девушкой и, оказавшись в большой комнате, наконец увидел того самого старика.
        Полноватый с залысиной полуптиц, оперение которого уже было выцветшим, стоял возле громоздкого агрегата со множеством проводков и центрифуг, вокруг которого витал ощутимый запах крови. Он равномерно гудел, будто жужжащий вентилятор, которому срочно требуется ремонт.
        - Дорогая Амелия! Если ты здесь, значит, у тебя есть то, что нужно мне и моим друзьям? - Хозяин этой нелегальной конторы бросил взгляд поверх очков на гостью, после чего внимательно осмотрел её спутника. - Неужто небеса упали? Ты, да в компании другого игрока? Какие нынче чудеса-то происходят. Что же такое должно было произойти, раз ты пошла на это?
        - Мы будем говорить о делах или о жизни трепаться, а, Стервятник?
        - Мне простительно моё любопытство, дорогая. Но ты права разумеется, о деле говорить интереснее. Показывай. Что у тебя? - Поправив очки и щелкнув одним из тумблеров на машине, хозяин уселся за стол.
        - Держи. Такое тебе вряд ли предложит кто-то ещё. - На обитый железом стол одна за одной стали выставляться пробирки и склянки с кровью Заркхраха. - В них более качественная кровь из органов, в склянках похуже, но все равно ценная.
        - Ну-ка, ну-ка, ща взглянем. - Взяв одну из пробирок, тот провёл по ней своей пернатой кистью и проведя носом над пробиркой, улыбнулся:
        - Пахнет заманчиво. м-м, что же эт… - Его брови поползли вверх и он откинувшись на спинку своего помятого и местами дырявого кресла, уставился на мошенницу. - Кровь безумного ранга?! Неужто наша маленькая принцесса ночи полезла на запретные территории? Надо же… - Придя в себя, тот облизнулся и окинув взглядом всё что было на столе, жадно вопросил: - Это всё что есть?
        - Нет.
        - Я возьму всё. Заплачу, как полагается. Ну же, доставай.
        - Не сомневайся. Я прослежу, чтобы так и было. А пока проверь для начала, чтобы потом ко мне никаких претензий не было.
        - Это да. Правильная мысль. - Толстяк тут же спохватился и, обернувшись к агрегату, погрузил пробирку в одну из секций. После, пробежавшись по нескольким тумблерам и использовав одному ему известное заклинание, принялся смотреть за работой.
        Непонятный для Рикки процесс длился недолго, но, когда тот закончился, всё сразу стало на места. Особенно слова про то, что род деятельности этих ребят нелегален.
        Пробирка, в которой плескалась кровь, была заполнена полурозрачной отфильтрованной ярко-красной жидкостью, а рядом стояла заполненная почти на треть колба со знакомой золотой субстанцией - концентрированной жизненной эссенцией…
        Глава 22. Легенда о Святом Геракле
        Какая прагматичность. Рик покачал головой и решил, наконец, осмотреться. Комната была просторной. Помимо монструозной машины, всё остальное пространство занимали стеллажи, заполненные множеством пространственных ящиков с различными пометками и надписями на местном языке. Парень осматривал их, пробегая глазами, так как уже мог сносно читать и писать на языке Эхо, называемом «системной письменностью».
        Здесь было много чего. Начиная от органов мобов простого ранга и заканчивая ящиками с надписью «барахло». Он продолжал осматривать их, пока взгляд не зацепился за стоящий на уровне пола сундук со словами «кольца жизни».
        «Какого?..» - Брови свелись к переносице, он замер в попытке понять, как это могло здесь оказаться. Рик прекрасно знал, что это, и так же был осведомлён, что «кольца жизни», иногда называемые местными «браслеты времени» или же «чипы развития», вживлялись детям Мира успеха при самом рождении. Благодаря магии это была безболезненная процедура, позволяющая сразу же подключить жителя к Системе.
        Но Алакин рассказывал, что их можно получить лишь в Палатах жизни - государственных учреждениях, являющихся аналогами роддомов. От этого и шло его недоумение.
        Единственная мысль, которая приходила в голову, была, что они добыты с мёртвых тел. Странно, что сам парень при всём своём любопытстве упустил вопрос о том, что происходит с этими устройствами, когда местные умирают? И неважно своей смертью или насильственной.
        «Погоди-ка… - Рикки взглянул на гигантскую машину, способную извлечь ЖЭ из крови мёртвого монстра. - Неужели они могут выкачивать энергию и из этих устройств тоже?»
        Любопытство не порок, но отнюдь и не вселенское благо. И дальнейшие события стали очередным подтверждением этому выражению.
        - Могу я поинтересоваться? - Это был обычный вопрос, и прежде чем отказывать, Стервятник хмуро взглянул на Амелию, мол, это ещё что? Какие к чёрту вопросы? Кого ты привела ко мне?
        Девушка и сама из-за недавно произошедшего между ними случая подзабыла о натуре её спутника, не успев того толком проинформировать о том, как стоит себя вести дома у подобных личностей.
        - Эй, я знаю, что у тебя зуд на почве занудства, но прежде чем спросить, вспомни, что мы гости. Не делай так, чтобы хозяевам захотелось нас убить, идёт?
        - Да всё в порядке. - Он расслабленно махнул рукой. - Это скорее не вопрос, а удовлетворение интереса, скажем так. Вы можете использовать жизненную энергию из колец жизни мёртвых носителей? Это и вправду возможно?
        Амелия шлёпнула себя по лицу и покачала головой. Её реакция выражала простую и доступную любому разумному мысль - «идиот».
        Атмосфера стала напряженной. Старая и грузная птица, прищурив свои выпуклые глаза за стеклами очков, коротко мотнула головой, и его внук тут же начал колдовать. Рик не успел ничего понять, как вокруг всех, кто присутствовал в комнате, появились иллюзорные прутья птичьей клетки. Звук, исходящий от них, не предвещал ничего хорошего.
        Следом последовали всё новые и новые жестикуляции, на пол упали небольшие кости, и монотонные движения паренька начали вдыхать в них жизнь.
        Рик впервые видел подобную магию. Завораживающий процесс создания костяных големов был прекрасен.
        - Деточка. - Стервятник смотрел на мошенницу. - Ты где нашла этого…
        Амелия прервала собеседника, как бы говоря, можешь не продолжать, я сама:
        - Придурка? Кретина? Не понимающего, когда нужно молчать, идиота?
        - Да-да, именно его. - Птиц, услышав яркие эпитеты в адрес Рика, почему-то слегка расслабился. Видимо, хозяин нелегальной лавки понял, что этот паренёк и вправду не понимает последствий подобных расспросов, и оценил ситуацию, как не требующую крайних мер. Жизнь подпольного скупщика, на которого власти всегда ведут охоту, а порой и назначают награду за голову, научила его не относиться к подобным вопросам как к чему-то обыденному.
        - К сожалению, он достался в комплекте с весьма выгодным для меня предложением. Что поделать. - Она пожала плечами и взглянула в лицо старика. - Я тебя уверяю, он не доставит проблем. Я готова за него поручиться. Уж в моём слове ты можешь быть уверен.
        Птиц, потрепав свой пух на подбородке, хмыкнул, но не торопился убирать клетку и големов, пока не решил что-то для себя. Атмосфера вновь вернулась к прежнему состоянию, после того, как он уселся в своё кресло.
        - Стой и молчи… - Амелия хотела было предупредить Рикка, но тот, игнорируя её, уже вёл беседу с внуком Стервятника, задавая вопросы о только что сотворённой магии.
        - Я смотрю, он не очень сообразителен. - Птиц начал отсчитывать товар и записывать каждую склянку и пробирку в потрёпанную кожаную тетрадь.
        - Проблема в том, что он как раз умён, но область его знаний направлена лишь в одно русло. - Девушка внимательно следила за руками торговца, чтобы тот не попытался её обмануть. Такие уж отношения в их среде обитания.
        - Понятно-понятно…
        Чирк. Чирк.
        Обычный карандаш и жёлтые страницы его тетради привлекали внимание, потому как мир Эхо всё же был продвинутым как магически, так и технологически, но мошенница даже не думала спрашивать его об этом. У каждого свои тараканы в голове, кому, как ни ей об это знать.
        - Итак, что будешь брать? - Стервятнику совсем не мешали беседы во время подсчёта. - Благодаря этому, - рукой с крючковатой кистью он приподнял очередную порцию крови в пробирке, - я могу предоставить тебе осо-обый товар.
        - О чём конкретно идёт речь? - Амелия не отрицала, что была заинтересована. Пусть она и пришла сюда за одним конкретным предметом, особые товары Стервятника вряд ли будут безделушками. Ну, она надеялась на это.
        - Увидишь.

* * *
        Созданная клетка уже давно пропала, и старик, записывая последнюю единицу полученного товара, положил на стол четыре капсулы наполненные ЖЭ и один тяжелый ящичек, которые здесь часто использовали как кошельки, потому что на них можно было накладывать опознавательные заклинания, предотвращая кражи.
        - Берите, это мой маленький подарок. - Его клюв был приоткрыт, словно тот улыбался. - А теперь давайте пройдём в моё хранилище - за большим. Саркарк?р, будь добр.
        Такое длинное и режущее слух имя было у его внука. Тот кивнул и, начиная очередное заклинание, предупредил парня:
        - Сейчас я временно лишу вас зрения, так что давай без фокусов. Это всего лишь меры предосторожности, не более. - Он закончил говорить, и Рик действительно перестал видеть. Через пару секунд он почувствовал, как ему положили руку на плечо и стали направлять.
        Сложно было сказать, сколько конкретно времени прошло в темноте, но наконец-то ему вернули возможность видеть, и то, что он разглядел, заслуживало искреннего восклицания.
        Сотни и сотни стеллажей, огромных складских контейнеров, столов, загруженных разнообразной чертовщиной. Оружие на стендах, в куче на земле, снаряжение и многое другое. И эти двое работают в той ущербной лачуге?!
        В глаза бросался невысокий каменный потолок, что означало, что их привели под землю, но парень был стопроцентно уверен, что не почувствовал даже малейшего движения вниз.
        - Как такое возможно? - вопрос слетел с губ буквально в первые же секунды. - Какой-то супербесшумный и плавный лифт? Хотя мы же не стояли на месте. Хм…
        - Не ломай голову, птенец. - Стервятник, проходя мимо, шлёпнул парня по спине и противно закаркал. Видимо, это можно было расценивать как смех. Рик взглянул на Амелию и заметил, как ту передёргивает от звука исходящего из клюва старика. Это раздражало, будто кто-то водит пенопластом по стеклу. Мерзкий звук, одним словом. - Подходите, не стесняйтесь.
        Птиц, остановившись возле одного из множества столов, поманил их и к себе и жестом фокусника сдёрнул ткань, которая закрывала товар. То, что Рик с Амелией увидели, было обычным изогнутым рогом, пусть и почти в два метра длиной. Даже при изучении почти ничего не менялось.
        «РОГ КОЗЫ…»
        И, собственно, всё. Надломленный и покрытый трещинами на конце, где рог должен был сужаться, он лежал на столе. Не позволяя глазу зацепиться хоть за что-то. Парень вместе с Амелией пару раз обошли его, дабы убедиться, что примечательного и вправду ничего нет, и, остановившись, почти синхронно взглянули на старика.
        - И это твой особый товар? - Аферистка была очень разочарованна. - Нет уж, спасибо.
        - Вот же вы, земные человечки. Глупые как пробки. Я вам предлагаю эксклюзив, а вы тут носы воротите. Тьфу! - Стервятник поморщился. - Вы что же, не слышали о «Роге Изобилия»?
        Рик, услышав знакомое словосочетание, отвлёкся от созерцания лежащей на соседнем столе странной изогнутой железной штуки, которая высвечивалась как:
        «ЧАСТЬ СТАРОГО МЕХАНИЗМА».
        - Рог Изобилия? Вот это?
        - Именно!
        - Но почему он тогда идентифицируется как «рог козы»?
        - Ты видишь, в каком он состоянии? Думаешь, ты бы остался жив-здоров, если бы тебя из-под земли достали спустя тысячи лет?
        - Ну, я, в отличие от него, живой, - проведя рукой по поверхности рога, прокомментировал молодой археолог слабый довод птицы. - Я, конечно, полностью не отрицаю того факта, что он мог принадлежать той самой легендарной козе Амальтее, и если так, то даже того, что он повреждён, было бы недостаточно для того, чтобы такой мифический предмет поломался.
        - Ха! - Птиц снова приоткрыл рот, и его «проржавевшее» горло начало издавать «проклятые» звуки смеха.
        - Хватит! Прошу! - Девушка, не выдержав, замахала руками. - Давай ближе к делу!
        - Кхм… Ладно, ладно! Этот птенец и правда не так туп, как кажется поначалу. Всё верно. - Стервятник стукнул по столу, сощурился и, понизив голос, продолжил: - Артефакт с подобной историей и с не находящей аналога магией и вправду не поддался бы потокам времени. Но когда я был маленьким, ходила одна легенда. Забытая и пересказанная столько раз, что найти истину не представляется возможным, но тем не менее…
        - Да ты можешь рассказывать быстрее? - Амелия, не выдержав этой нудной истории, поторапливала птицу, в то время как Рик наоборот внимательно навострил уши, и рассказчик, заметив это, предался воспоминаниям детства:
        - Дед часто рассказывал эту историю. О Святом Геракле, что сможет изменить устои нашего мира. Блеск надежды на то, что наша жизнь изменится навсегда, если кто-то разгадает послания героя, всегда можно было заметить в его глазах. Никто не верил, что дела минувших эпох способны развеять тучи над нами и привнести на нашу планету жизнь без счётчиков, без добычи лишнего часа, на которые ты потратил тридцать минут. Он верил, что есть путь остановить это несущееся навстречу безысходности колесо и покинуть его. Знаете… - голос старика постепенно становился задумчивым. - Он до самой смерти не переставал в это верить. Пусть не он, не его сыновья и дочери, и даже внуки и правнуки, но кто-то обязательно заживёт полной жизнью, если найти следы, что оставил Геракл.
        - Дед… - Саркракар подошёл к пожилой птице и, положив руку на плечо, поинтересовался: - Я никогда не слышал этой истории.
        - Да, потому что я перестал в неё верить, когда вырос! Не трогай меня! - Он резко сбросил руку внука, и гости вновь увидели хитрого старого торговца. Образ мечтающего о другой жизни существа бесследно исчез. - Они упорно отказывались получать жизненную энергию, веря, что так им велят небеса, но я хотел и хочу жить! В общем, этот рог можно «оживить». Нужно лишь найти способ.
        - Это… Это… - Девушка медленно выпустила воздух и закончила: - Мне это неинтересно. Давай то, что я обычно беру, и мы пойдём.
        - Тебе неинтересно, это да, но вот ему… - Взгляд старика был обращён на парня, который, сложив руки на груди, поглаживал подбородок и задумчиво рассматривал двухметровый рог.
        - Ты серьёзно? - Амелия подошла и, встав рядом, вопросительно взглянула на своего странного напарника. Парень не стал затягивать, посмотрев в ответ, и кивнул:
        - Да. Я его заберу. Лишним точно не будет.
        - Думаешь, тебе будет по карману? - хмуро спросила воровка.
        - Сейчас узнаем. - Парень пожал плечами. - Что скажите, мистер Стервятник, я могу забрать эту штуку?
        - Конечно! Вы сделали прекрасный подарок, так что это мой презент. Но! С условием, что кровь высокого качества не будет уходить моим конкурентам. Если согласны, то мы договоримся.
        - Идёт. - Рикки, недолго думая, хлопнул в ладоши и, активировав свой новый инвентарь, запихал в него здоровый рог. Проявив свой синдром мародёра во всей красе.
        Глава 23. Компас
        Девушка вздохнула и с видом человека, который устал от чудачеств, покачала головой.
        - Ладно. Раз уж с этим покончено, то неси моё зелье. Мы и так уже подзадержались.
        - Я смотрю, ты не в духе сегодня, дорогая? - Стервятник, бросив комментарий, двинулся к стене, и перед взором Рика предстал немаленький сейф. Птиц что-то пробубнил, и слабое «дзынь» оповестило о том, что пароль верный.
        - Так-так-так… - Старик протянув свою короткую лапу в недра хранилища и опершись щекой в край сейфа, попытался нащупать нужный товар, а когда у него это получилось, с явным облегчением извлёк его наружу. - Чтоб меня, старая голова. Постоянно забываю подвинуть их поближе. - И вместо того чтобы этим заняться, вновь захлопнул дверцу своего секретного «шкафа».
        Амелия неспешно подошла и, взяв протянутую пузатую склянку, взглянула на просвет. Парень успел заметить лишь чёрную булькающую жидкость, когда воровка, хмыкнув и улыбнувшись, быстро спрятала её, после чего скомандовала:
        - Нас больше ничего здесь не держит, так что, старик, возвращай нас на поверхность.
        - Ты же знаешь, что у меня ещё много чего есть, зачем торопиться? - Старик, потерев руки и поправив указательным пальцем край очков, обвёл пещеру рукой. - Ты только глянь.
        - Я устала тебе говорить, Стервятник, кроме этого зелья я ничего у тебя покупать не буду. Давай поднимай нас. - Амелии, видимо, и вправду не впервой приходилось отказывать, потому как птиц, пожевав губами, не стал настаивать и, кивнув своему внуку, сделал то, что у него просили.
        Рикки же, страдая жаждой брать то, что нужно и не нужно, попытался узнать, в чём причина, и почему они не могут хотя бы посмотреть. Их глаза уже ничего не видели, и, следуя туда, куда их вели, он завёл разговор на эту тему. Отчётливо был слышен вздох девушки, которая уже устала всё ему разжёвывать, но подобные моменты всё же стоило обговорить, иначе его действия могут в будущем привести к нежелательным последствиям.
        - Послушай, - начала она, - товар, который ты видел, добыт нелегально, понимаешь? Даже этот дебильный рог, за который ты схватился, как дитя за мамкину титьку, однозначно был украден или вывезен с территории другой империи. А теперь представь, что хозяин или родственник человека, у которого был украден тот или иной предмет, увидит его в твоих руках? Дальше объяснять?
        - Деточка. Ты так рассказываешь, будто мы бандиты какие. - Стервятник старался смягчить преподносимый мошенницей образ, но та продолжила:
        - Это я ещё не упомянула о кольцах жизни. Ты же и сам понял, откуда они?
        - Эй! - Старик после такого точно не мог остаться в стороне. - Кто, как не ты, знаешь, что лично мы не занимаемся тем, что ты тут пытаешься нам инкриминировать. Мы лишь посредники. Торговцы. Будь повежливей со стариком, дорогая.
        - Так я и не говорю о тебе, Стервятник. Успокойся. Просто объясняю своему чудаковатому напарнику, что стоит хорошо думать, прежде чем покупать что-то в таких местах, как твоё.
        - А вот это обидно… было бы, не будь это правдой. - И Рик вновь услышал его противное каркающее хихиканье.
        Когда они вновь смогли видеть, то стояли уже возле выхода, а Саркаркар отпирал засовы.
        - Всё. Проваливайте, - прокряхтел плотносложённый птиц. - Жду вашего следующего визита. - И, развернувшись, направился вглубь дома.
        Его внук просто кивнул головой и, дождавшись, когда те перешагнут порог, молча закрыл дверь.
        - Итак, - спускаясь по потрескавшимся и забитым грязью, скрипучим ступеням, начал парень. - Если мы всё сделали, то я отправлюсь за реликвией.
        - Для начала снимем комнату в «Огнях Теспара», чтобы сразу записать его на нас двоих. По возвращении можешь спокойно отправляться туда, я однозначно буду где-то неподалёку. Если что, оставишь письмо у администратора, либо в номере. Как удобней.
        Вскоре после того, как они определили, что делать в случаях, когда кого-нибудь из них отправит на Землю, они распрощались возле трёхэтажного отеля, расположенного в зоне проживания рабочего класса.
        Следуя подсказкам Амелии, Рик отправился к центру развития и когда оказался на месте, свернул к отдельной кассе, в которой виднелся скучающего вида… кальмар, уставившийся в голограмму текста и картинок. Точнее, это существо, словно сошедшее с экранов мультфильмов, было очень похоже на кальмара. Вытянутая лысая голова, из которой уходили вниз довольно плотного вида щупальца. Большие меланхоличные глаза и маленький рот дополняли образ анимационного персонажа.
        - Здравствуйте, - Рик попытался начать разговор, но кальмар, над которым виднелось имя «Воольсол», помахал одним из щупалец, указывая на табличку «перерыв», и продолжил пролистывать местную газету. Это он понял из статуса голограммы, после того как осмотрел её с помощью навыка.
        Выбора не было, и ему пришлось ещё тридцать минут ждать, когда служащий начнёт свою работу.
        - И снова здравствуйте. Я хочу попасть в склад.
        - Ну разумеется, иначе бы тебя тут не было. Заполните регистрационную форму DR107e, подтверждающую, что вы зарегистрированы в Комитете призыва, а также данные призвавшего вас Связующего для возможности в случае чего подтвердить ваше заявление. Так же советую ознакомиться с некоторыми особенностями пребывания на складе. Потеря времени, пространства, памяти и прочие симптомы там частые гости. Так что, для вашего же блага и успешного завершения. - Его монотонный и тихий голос с трудом можно было разобрать, но благодаря Амелии вслушиваться и не приходилось. Полное имя своего Связующего, место призыва и прочие данные были быстро внесены, и, капнув кровью, как при создании своего «зеркала», Рик наконец-то получил возможность войти в Склад.
        Длинный каменный туннель, который скрывался за магической дверью, увешанной печатями барьера, привёл в пустую каменную комнату.
        ВНИМАНИЕ! ИГРОК РИККИ ДЖОНАТАН, ВЫ ВОШЛИ НА ТЕРРИТОРИЮ СКЛАДА РЕЛИКВИЙ.
        ВАШЕ ИСПЫТАНИЕ НАЧАЛОСЬ.
        Появившееся сообщение было точно таким, как и рассказывала его спутница. Следом за сообщением стены комнаты стали растворяться, образуя пять проходов. Возле каждого находилась табличка, на которой были написаны слова, несущие непонятный смысл.
        Первая: Древо. Камень. Солнце. Пламень.
        Вторая: Путь. Темнота. Выход. Звезда.
        Третья: Ночь. Убийца. Двери. Лица.
        Четвёртая: Дождь. Рассвет. Темница. Скелет.
        Пятая: Горе. Потеря. Дорога. Время.
        На каждой по четыре слова. Ни больше, ни меньше. Ему предлагался выбор, последствия которого нельзя предугадать. Но перечитывая их раз за разом, Рик автоматически исключил двери с третьей по пятую. Слова на табличках несли очень плохой смысл. Более-менее безобидным казался второй проход, и, простояв ещё минут двадцать, Рикки всё же шагнул в неизвестность, приблизительно догадываясь, что именно его там ждёт. И следующие мгновения показали, что он был наполовину прав.
        Как только молодой человек оказался внутри, дверь сзади тут же исчезла. Атмосфера вокруг медленно погружала парня в полную темноту, пока он вновь не ощутил знакомое чувство дезориентации, как это было после магии того птицевидного паренька.
        Первая мысль, пришедшая в голову, была очевидной для любого, кто оказался бы в такой ситуации. Попытаться использовать источник света, которым вполне мог служить кинжал, но ему пришлось очень быстро отказаться от этой затеи. Трясущимися руками парень намертво зажал себе рот и, упав на колени, боролся приступом внезапного страха. Но забыть то, что он успел увидеть, было невозможно. Если бы он хоть немного задержал свой кинжал снаружи, то стал бы обедом для тех, кто прятался вокруг него. Они словно мотыльки бросились на свет, но, скрыв его, парень «скрыл» и своё присутствие.
        Эта тьма, что витала вокруг, прятала в своём чреве монстров. Отвратительных тварей, от одного вида которых хотелось истошно кричать, спрятавшись как можно дальше. Его трясло от ужаса. Никогда в жизни ему не приходилось испытывать хоть отдалённо похожие эмоции. Желание покинуть это место появилось столь быстро, что парень уже достал зеркало, приготовившись валить, но сообщение, которое почему-то было видно в этой кромешной тьме, заставило его остановиться на полпути.
        ВНИМАНИЕ! ЕСЛИ ВЫ ПРЕРВЕТЕ ИСПЫТАНИЕ, ДАННЫЙ ПРОХОД ДЛЯ ВАС ЗАКРОЕТСЯ НАВСЕГДА.
        ВЫ ХОТИТЕ ПОКИНУТЬ СКЛАД РЕЛИКВИЙ?
        Рик слышал их хрипы. Стоны, что раздавались совсем неподалёку, леденили кровь. Они были рядом, но в этой тьме почему-то не трогали беспомощного человечка. Насекомое, которого они с удовольствием бы съели, будто становилось их «братом».
        С трудом волокущиеся ноги и быстрый топот. Чьи-то слюни, кровь и тошнотворная слизь капали на него, пока он, сжавшись в комок и укрыв голову руками, боялся высунуть её наружу. Хотя очевидной разницы и не было.
        Склад реликвий. Зона аномалий и испытаний, то ли созданных системой Эхо, то ли являющихся ещё каким-то отклонением в её развитии.
        Рикки не знал, сколько он так пролежал, думая о том, что надо встать и хоть куда-то пойти. Но мысль о том, что он столкнётся с одной из тварей этой тёмной вселенной, пугала до немоты. Когда враг невидим и столь неведом, сделать шаг невообразимо сложно. Прогоняя в своей голове возможные последствия этой встречи, Рик держал себя в плену иллюзий, пока наконец не понял кое-что.
        Сам того не ведая, он на каком-то уровне подсознания сделал место, где он лежал, неким «одеялом». Тем самым, которое спасёт любого ребёнка от подкроватного монстра. В головах детей эти чудовища бессильны перед мощью одеяла, и им не приходит мысль, что его можно снять, проткнуть, съесть, выжать, как обычное бельё вместе с тем, кто под ним прятался.
        Так и он. Прятался, не понимая, что если бы кто-то хотел его убить, то давным-давно бы это сделал. Инстинкты, заложенные по непонятно какому принципу, сработали первыми, опередив здравый рассудок.
        Поняв свою глупость спустя столь долгое время, Рик медленно поднялся и, всё ещё неуверенный в своей затее, сделал первый шаг.
        Он двигался в этом чёрном аду, натыкаясь и упираясь в местных обитателей. Склизкие, мохнатые, липкие, твёрдые и покрытые рубцами, иглами и наростами жители этого измерения заставили буйную фантазию работать по максимуму, что невероятно вредило парню. Пару десятков раз его тошнило, хотя казалось куда ещё-то? Сотни раз он спотыкался или упирался в очередную мерзость. Рик бродил и бродил. Снова, снова и снова. Но постепенно разум адаптировался. То, что раньше вызвало неописуемую дрожь, стало обыденностью, привычным интерьером червоточины.
        Дошло до того, что, укрывшись походным одеялом, он ложился спать и просыпался в этом наполненном тварями мире. Здесь не чувствовалось время. Абсолютно. Ему даже стало казаться, что он может определять здешних монстров, лишь тронув их рукой. Так бы и продолжалось, если бы в какой-то момент его усталый разум не почувствовал изменения в атмосфере. Нос, забившийся и привыкший к смраду, стоящему вокруг на протяжении всего пути, вдохнул невероятно свежего воздуха, и, словно магнитом, Рикка потянуло по направлению этого воздушного «следа».
        Когда воздух стал ощутимо чище и приятней, парень вдруг увидел точку. Белую. Очень маленькую. Но для него она была благодатью. Рик понял, что всё-таки не ослеп. А ведь подобная мысль неизбежно всплывёт, если ты будешь бродить в абсолютной тьме. Эта точка, была как свет в конце туннеля. Как полярная звезда для моряков, по которой они добираются до родного дома. Она звала парня к себе, постепенно становясь всё больше и больше.
        Вспышка. Сетчатку обожгло - и слёзы ручьями полились от внезапного света. Когда он, вытерев их, проморгался и с трудом смог взглянуть на источник сквозь щели своей руки,, парня будто поразила молния. Мгновенно вспомнились слова, которые Рикки успел забыть.
        Путь. Темнота. Выход. Звезда.
        Прямо перед ним висел ромбовидный ярко сияющий предмет размером с большой палец.
        Осмотр.
        РЕЛИКВИЯ: КОМПАС.
        НАЗНАЧЕНИЕ: УКАЗЫВАЕТ ПРИМЕРНЫЙ ПУТЬ ДО ВАШЕЙ ЦЕЛИ.
        ВСТРОЕННОЕ ЗАКЛИНАНИЕ:
        «ВСПЫШКА»
        ТИП: АКТИВНОЕ
        ОПИСАНИЕ: СОЗДАЁТ МЕЛЬКАНИЕ, СПОСОБНОЕ УКАЗАТЬ ПРИМЕРНОЕ НАПРАВЛЕНИЕ ОБЪЕКТА.
        РАЗБРОС: 500 МЕТРОВ
        ЗАТРАТЫ: 5ЖЭ
        СОВМЕСТИМОСТЬ С ДАННОЙ РЕЛИКВИЕЙ: 97/100%
        ВНИМАНИЕ! ПОСЛЕ ПРИВЯЗКИ ВЫ НЕ СМОЖЕТЕ ПОМЕНЯТЬ РЕЛИКВИЮ.
        ЖЕЛАЕТЕ ПРИВЯЗАТЬ «КОМПАС»?
        «Ради этого я и прошёл всё это. Так что…»
        Глава 24. Случайности не случайны
        ПРИВЯЗКА РЕЛИКТА ПРОШЛА УСПЕШНО.
        Не успел Рик прочитать сообщение, как его буквально вышвырнуло наружу. Знакомое ощущение водоворота, поглотило его и выплюнуло в незнакомом месте. Амелия упоминала, что подобное может произойти. Редко, но такие случаи происходили, и причин этого феномена никто не мог назвать. Система словно давала сбой, отправляя очередного игрока не к краю «кляксы», именуемой Складом реликвий, а в совершенно незнакомом направлении.
        Парень, вставая с земли и отряхиваясь, начал оглядываться по сторонам. Сквозь верхушки расположенных неподалёку гор, можно было заметить лучи восходящего солнца, что тем не менее не давало ответа на вопрос, сколько времени прошло с тех пор как он начал испытание.
        В попытках увидеть что-то знакомое Рикки чертыхнулся и открыл карту, пытаясь понять, в новой он локации или же в старой. Нет, карта не отображала местонахождения, но если ты оказывался в незнакомом месте, то на основе её картинки можно было с лёгкостью определить приблизительные координаты. И увиденное его не сильно обрадовало. Небольшой кусочек открывшейся местности показывал, что он находится в двух днях пути к югу от Цукмейна. Оповещений от системы о локации не было, значит, это нейтральная земля.
        - Ну, это всё же лучше, чем могло бы быть. - Прокомментировав для себя это открытие, он так же вспомнил, что, бегая по лавкам, так и не приобрёл нового питомца, а значит, ему предстоит приличный марафон, прежде чем он достигнет города.
        Фауна в нейтральных землях всегда была слабой. По непонятным причинам в них редко заглядывали слабые мобы, даже если их локации были в непосредственной близости от ничейных земель. Из-за чего подобные места часто посещались обычными охотниками, учениками травников и алхимиков, пастухами и прочими мастеровыми, за счёт которых существовали обычные жители копии Земли, не желающие гнаться за минутами или часами и живущие в своём обычном ритме.
        Рик, взяв курс, неспешно бежал в выбранном направлении и уже успел встретиться с несколькими местными жителями. Многие, завидев игрока, махали рукой, приветствуя гостя из иного мира, другие не обращали внимания, продолжая заниматься своими делами. Были и те, кто реагировал враждебно, доставая оружие и держа его наготове.
        Из чего следовало, что они уже имели печальный опыт, либо были слишком осторожны, наслушавшись историй от своих друзей и близких. Рик не впервые видел подобное отношение и поэтому просто продолжал бежать, лишь изредка сворачивая с намеченного курса, когда на дороге возникали препятствия. Изредка приходилось делать короткие привалы, перекусывая и восстанавливая выносливость.
        В один из таких перекуров Рик, как обычно, евший вяленое мясо и попивающий купленный холодный чай из листьев местного редкого дерева, который отлично бодрил и прогонял усталость, услышал приближающееся со спины шаги и, резко развернувшись, увидел неспешно идущего человека.
        Бритая голова, смуглая кожа, длинный и тонкий шрам, шедший от левого уха через глаз прямо к переносице придавали ему облик воинственного аборигена. Небольшая пластина закрывала левый глаз, а на шее можно было заметить довольно необычной формы перо, увитое бусами по краям. Одетый в плотно прилегающую броню из какого-то яркого металла, тот остановился неподалёку, разглядывая парня. Рядом с ним стоял его ездовой питомец.
        - Кхм… - Рик быстро проглотив кусок мяса и, чуть не поперхнувшись, постучал по груди, запивая чаем, после чего настороженно поинтересовался: - Чем-то помочь?
        Плотно сжатые толстые губы незнакомца дёрнулись, но отвечать он не торопился. Выждав несколько секунд и не получив ответа, парень хотел было вновь задать вопрос, потому что молчание странного мужчины внушало опасения, но тот наконец ответил приветствием.
        - Мира тебе, бледнолицый путник. Я Кортор, - сделав лёгкий кивок, он указательным и средним пальцами тронул лоб, а потом указал в небо. Это необычное приветствие навеяло парню одно воспоминание из детства. Когда ему было семь лет, он и его родители путешествовали по Австралии. Похожий жест, но только заканчивающийся указанием на землю, был у одного из племён аборигенов.
        - Да, я вижу. - Уилл прочитал его имя, но понимал, что, представляясь лично, мужчина проявляет вежливость. - Ну, а меня зовут Рикки. Так тебе что-то нужно или ты просто приветствуешь всех, кого встретишь?
        - Я хотел узнать в какой стороне Цукмейн?
        - О… Ну, тебе повезло. Я как раз направляюсь туда, - убирая фляжку с чаем в инвентарь, отреагировал молодой археолог. - Так что я не против, если ты будешь следовать за мной. Устроит?
        - Буду признателен. - Мужчина говорил спокойно и, можно сказать, вежливо, но от него исходило какое-то гнетущее чувство, будто стоишь против локомотива, который не собирается останавливаться.
        - Ну хорошо. Я как раз закончил, можем выдвигаться. Хотя… - Парень, собравшийся было бежать, развернулся и предложил своему попутчику устроиться сбоку, чтобы Рик мог его видеть. Было бы глупо оставлять за спиной явно неслабого и незнакомого игрока. Индеец, как его мысленно прозвал студент, не стал противиться, и вскоре оба выдвинулись в путь.
        Пользуясь тем, что есть с кем поболтать, Рик не удержался и начал разговор:
        - Кортор? Не против, если я позадаю вопросы?
        - Смотря о чём, - неторопливо ответил спутник. В отличие от своего сопровождающего, тот сидел на существе, похожем на коротконогую курицу с хвостом крокодила. Это животное при всём желании не могло бы уместить на себе двоих, поэтому парню приходилось двигаться в привычном темпе.
        - Откуда ты идёшь?
        - Я из Города на ущелье.
        - Далеко отсюда?
        - Не считал. Но далековато.
        Мужчина был немногословен и не пытался поддерживать беседу, сухо отвечая на вопросы. Поняв это, Рик воспользовался ситуацией и начал расспрашивать обо всём, что приходило в голову, и мысленно гадал, на сколько хватит терпения у индейца. Тот продолжал отвечать одним или двумя словами, пока речь не зашла о том, что он забыл в Цукмейне. Отвечая, он впервые выказал заинтересованность.
        - Ты же был в Цукмейне, бледнолицый?
        - Да. Захаживал по делам.
        - Значит, ты уже видел сооружение величиной с гору. Я иду к нему.
        - К пирамиде? Зачем?
        - Мой друг сказал, что она должна скоро открыться. - Кортор пожал плечами и уставился вперёд.
        - Хм… - Услышав причину, он решил поделиться тем, что уже знает. - Скажи, тебе что-нибудь известно про аргонавтов?
        - Нет.
        - Вообще ничего? - уточнил парень, но спутник отрицательно покачал головой, подтверждая свой ответ.
        - Ладно. Тогда я расскажу…

* * *
        Но его рассказ привел к совершенно неожиданному результату. Индеец, остановившись и нахмурившись, взглянул на молодого человека. Его открытый лоб покрылся морщинами, когда он, что-то прошептав, потянулся к ноге, где у него был закреплён инвентарь.
        - Это то, о чём ты говорил? - Над его рукой сверкнул золотой кинжал в форме пера, который парил в воздухе.
        - Святые бобы… - Уилл, глядя на очередной кинжал, потянулся к своему инвентарю, который лежал в нагрудном кармане и хлопая спешно пытался достать его. После чего, так же слегка подбросил оружие над ладонью.
        Оба рассматривали парящие кинжалы и, встретившись взглядами, медленно убрали их обратно.
        - Получается, ты тот, кого они, в смысле, теперь уже «мы», ждём? Невероятно. Почему они были уверены, что ты придёшь?
        - Но ведь и ты пришёл. - Положив руку на голову курице, тот потрепал её и легким движением направил вперёд.
        - Да. - Рик поравнялся с мужчиной. - Но в моём случае это невероятная цепочка случайностей.
        - Как и наша встреча. В моём племени верят… кхм… верили, что нити судьбы уже давно сплетены. То, что должно произойти - произойдёт, и даже боги не властны изменить сотканное ею полотно. - Впервые тот произнёс столь длинное предложение, и парень не мог не обратить внимания на его оговорку. Но это не его дело.
        - Я не верю в б… б… - Очередная попытка произнести столь простое слово вновь провалилась. Случай, произошедший с ним когда-то давно, навсегда оставил отпечаток в сознании. И он лучше будет поклоняться тем же бобам, чем хоть раз обратится к этим лживым сущностям. Прогнав очерняющие разум мысли, он продолжил: - Ты и правда веришь в кого-то, кого ни разу не видел?
        - Да. - Такой простой и спокойный ответ почему-то вывел Рикка из себя. Гнев, который он годами подавлял, чуть не вырвался наружу, и, часто задышав, парень резко остановился, склонившись и опершись в колени. - Чертовы… твари…. - зло прошипев, он выпрямился и, закрыв глаза, замотал головой.
        «Спокойно… Спокойно…»
        Вдох. Выдох…
        Он открыл глаза и заметил, как внимательно на него смотрит Кортор.
        - Ты в порядке?
        - Да-да. - Рик махнул рукой, как бы говоря, что не стоит беспокоиться и, выдохнув в очередной раз, вернулся к бегу. - О чём мы? А, ну да. Племя, нити, судьба. В общем... Я не верю в это.
        - Как скажешь. - Мужчина не спорил и не навязывал свое мнение.
        Рик больше не стал ни о чём спрашивать, да и его желание что-то выяснить сильно поутихло.
        Дальнейший путь прошёл в относительном спокойствии. Нейтральные земли уже давно закончились, и сейчас они то и дело пересекали локации с разнообразными монстрами. Новый знакомый очень быстро расправлялся с ними, после чего ждал, когда его спутник разберётся со своей половиной. Рикки пару раз даже находился при смерти, но мужчина не пытался оказать помощь.
        Вскоре наступил вечер, и когда пришло время разбивать костёр, парень, уже пришедший в себя, не удержавшись, спросил, почему тот спокойно наблюдает, как его убивают. На что получил спокойный ответ:
        - Воин не имеет права мешать другому воину. Если он умрёт, значит, его нить оказалась слишком короткой. - Чем дольше они находились вместе, тем общительней становился Кортор. Наверное, ему нужно было время, чтобы оценить незнакомого человека.
        - А, ну да… Судьба и бла-бла-бла. Прости. Без обид. - Рик саркастически усмехнулся и развёл руками, не став продолжать этот бессмысленный диалог, решив лучше заняться костром. Если верить карте, оставалось совсем немного, и завтра они прибудут в город. А там уже и поход в пирамиду. Впереди ждала неизвестность и, возможно, ответы, к которым он всю свою жизнь так отчаянно стремился…
        Глава 25. Наглость - второе счастье
        - Итак. Все здесь. - Кира обвела взглядом шестерых обладателей ключей и остановилась на мужчине и парне, которые прибыли буквально час назад. Когда один из подручных, приставленных к городским воротам, сообщил о том, что эти двое пришли вместе, даже ей стало любопытно, как они встретились. Но дело прежде всего. - Судя по всему, Кортор, тебе уже рассказали о назначении кинжала, верно?
        - Так и есть, - он коротко кивнул.
        - Значит, ты согласен войти в пирамиду?
        - Да. Но у меня есть одно условие, - последовал очередной сухой ответ.
        - Условие?! Да я тебя… Ай! - Бойкая девочка вновь попыталась встрять в переговоры, из-за чего схлопотала от своего «надзирателя» по голове.
        Место, где они сейчас находились, имело хорошую репутацию, и, судя по поведению администрации отеля и официантов, аргонавты являлись здесь частыми посетителями.
        Помимо владельцев ключей здесь находились и Мария с Андерсом, а также ещё пара десятков членов известного клана. Амелия тоже не осталась в стороне. Когда по возвращении её напарника их во время разговора застал посыльный Киры, она, ни секунды не думая, отправилась вместе с ним.
        - Чего ты хочешь? - Капитанша тем не менее пока не спешила угрожать. Видимо, она и вправду стремилась к мирному решению вопросов.
        - Мне нужна будет, - мужчина сделал короткую паузу, глядя ей в глаза, - услуга. И это не обсуждается.
        - Вот как… - Кира, водя пальцем по краям пивной кружки, молчала, обдумывая ответ. - И что же это за услуга, осмелюсь спросить? - Смысл слов в корне отличался от её интонации. Говоря подобным образом, она явно не спрашивала, а требовала ответа.
        Однако его не последовало. Обстановка быстро стала накаляться и грозила перейти во что-то посерьёзней. Рик, как и мошенница, молча наблюдал, предпочитая не лезть не в своё дело. Тем более, у самого парня оставался нерешённый вопрос, с которым ему предстояло разобраться, и он лишь ждал своей очереди.
        Наконец Кортор прервал тишину, ответив вопросом на вопрос:
        - У вас много людей в клане?
        - Хм… - Женщина остановила палец, слегка приподняла брови, выражая удивление. - К чему ты спрашиваешь?
        - Хотелось бы знать, сможете ли вы добыть информацию. И если да, то я хочу получить её, прежде чем мы войдём в пирамиду. - Что-что, а на уступки он идти не собирался.
        - Надо же, всё интересней и интересней. - Кира, откинувшись на спинку стула, допила свою порцию пива и, стукнув пустой кружкой, медленно выдохнула. - Ладно. Считай, мы договорились, но не вздумай потом исчезнуть, иначе… - она не успела договорить, её прервал голос индейца.
        - Для начала не пытайся мне угрожать, бледнолицая. Ни ты, ни твои люди не сможете найти меня на нашей Матери. К тому же я держу своё слово.
        - А ты уверен в себе. - Лидер аргонавтов слегка качнула головой и не стала продолжать разговор. Цель была достигнута, остался лишь паренёк, который ждал своего часа.
        - Я так понимаю, ты хочешь закончить наш старый разговор? - По её взгляду было ясно, к кому она обращалась. - Ну так, что тебе нужно в обмен на возможность использовать кинжал?
        - Честно говоря, я бы хотел переговорить наедине, если это возможно.
        Кира ненадолго задумалась, на её лице было сложно прочесть эмоции, но когда та поднялась и пригласила следовать за ней, всё встало на свои места.
        Рикки двинулся следом и, проходя мимо Амелии, увидел её подозрительный взгляд, в котором можно было прочесть: «Не знаю, что ты задумал, но мне это не нравится».
        Тем временем Капитан Крюк подозвала к себе управляющего отелем, и тот получив оплату, без промедления выдал ей ключ.
        - Не отставай, - обернувшись и глянув на замешкавшегося парня, поторопила женщина и, открыв дверь, за которой скрывались номера и лестница, ведущая на второй этаж, исчезла из вида.
        - Давай сразу к делу, - как только они оказались в небольшом номере, Кира сразу начала разговор. - И прежде чем начать, не забывай, кто есть кто. - Она уселась в единственный свободный стул и стала ждать ответа.
        - Ага, помню я, помню. - Проходя и опускаясь на кровать, прокомментировал парень. - Для начала могу ли я узнать, если это не секрет, конечно, что будет дальше? Я имею в виду, после того как ваша компания найдёт это мифическое руно?
        - Это не твоё дело. Повторяю, ближе к сути.
        - М-м, ага. Ясно, секрет, значит. - Задумчиво постукивая пальцем по нижней губе, тот смотрел в пол и обдумывал ситуацию. На самом деле он уже знал, чего хотел, но боялся спугнуть сидящую перед ним леди. У него в запасе был лишь один аргумент, который мог бы помочь, но… - Ладно, спрошу по-другому. Это руно, оно для вас является бесценным… э-эм… предметом, верно?
        - Говори, что тебе нужно, чёрт тебя подери! - Собеседница уже начинала злиться от его недомолвок и хождения вокруг да около.
        - Э-э, - поняв, что оттягивать вопрос нет смысла, он, быстро вдохнув, сказал как есть: - Я хочу после этого похода получить целый кинжал!
        Прежде чем дать ответ, женщина прикрыла глаза, и минуты две молчала. Рик не торопил, разглядывая комнату. Та была обставлена простовато, но со вкусом. Слегка тесноватая, но для отеля самое то.
        - В принципе, в принципе… - с нажимом повторив одно и то же слово, она подалась вперёд так, что её глаза оказались прямо напротив молодого человека. - Я и мои люди будут не против этого…
        - Тогда…
        - Я не закончила. - Кира резко оборвала начавшего было говорить парня. - Но ты должен будешь вернуть нам нашу потраченную жизненную энергию. Это раз, а во-вторых, если ты забыл, этот… как его там… в общем, тот чернокожий, он не из моего клана, я не могу за него отвечать. Так что если ты согласен, то нет проблем.
        - Да, я согласен. - Рик твёрдо смотрел на неё в ответ. Иначе он бы и не предлагал подобного. Ответ на вопрос, для чего ему это, был прост. Как только Амелия расплатится с долгами, по их душу обязательно придёт эта парочка. И чуть больше двух лет - достойная плата за то, чтобы никогда больше не испытать такого унижения. Да и кто сказал, что они будут их единственной проблемой?
        Кира ещё пару секунд рассматривала парня и, сделав для себя определённые выводы, спросила:
        - Я уже предлагала, но могу повторить. Не хочешь ли ты вступить в мой клан?
        - Я подумаю, - вставая и решая тем самым закончить обсуждение, Рикки не стал отвергать предложение. Судьба - странная штука, и он смог в этом лично убедиться.
        После того как они вернулись к ожидавшей их компании, обладатели ключа синхронно покинули Эхо, чтобы в случае чего иметь одинаковый таймер. Правда, пришлось подождать Кортора, который, как и Рик, так же отдельно побеседовал с лидером аргонавтов. И остальным пока лишь оставалось гадать, о какой информации шла речь.
        Вернувшись в общежитие, парень застал что-то напевающего в душе друга.
        - Грейс, привет.
        - Мангуст?! - прервавшись, тот, отодвинув дверцу душевой, из которой клубом повалил пар, уставился на Рикка. - Погоди, у тебя же ещё один день был, если я не ошибаюсь. Снова убили?
        - Расскажу, как закончишь, - улыбнувшись и затолкнув того обратно в кабинку, Рикки вышел из ванной комнаты и, усевшись за стол, с удовольствием выключил компьютер. - Ну, здравствуй.
        Раньше его любовь к играм была сравнима разве что с теми чувствами, что он испытывал, когда искал очередной ответ на тайну, или с желанием поскорее разгадать только что найденный древний секрет, но сейчас… Та эйфория медленно угасала, ведь на замену обычной игре пришла воплотившаяся в жизнь мечта.
        Два дня прошли в обсуждениях и поисках. Рик рассказал обо всём, что встретил за очередной период пребывания в ином мире, а также обо всём, что слышал или подумал. Легенда о Геракле, золотое руно, потомки Ясона, Рог изобилия и Пирамида… Голова Грейсона чуть не закипела от перевозбуждения. Новой информации было достаточно, чтобы сузить поиск по символам, на которые они до сих пор не знали ответа. А ведь его друг, помимо университетской библиотеки, побывал так же и в городских, собрав всё, что нашёл по теме.
        Оба, как обычно, сидели за компом, когда товарищ неожиданно хлопнул по столу и выпалил:
        - Чу-у-увак! Я же забыл тебе рассказать самое главное! Ты не поверишь, кто на днях позвонил!
        - И кто же? - Рик, отвлёкшись от книги, поднял взгляд на товарища.
        - Диана!
        - Диана… - парень пробормотал знакомое имя, прежде чем хлопнул книгой и вскочил. - Диана?! От неё же год не было ни слова! Что она сказала?
        - О-о, тебе это понравится. - Грейс расплылся в улыбке, зная, что его приятель неровно дышал к подруге детства. Хотя они ни разу и не виделись. - Она вместе с семьёй переезжает в Нью-Йорк.
        - Нью… Йорк? - Рик упал обратно на стул и нервно затарабанил пальцами по столу. - И когда же?
        - Через пару недель.
        - Какая неожиданная новость… Ого… - Он никак не мог в это поверить. Девушка, с которой он переписывался с самого детства, живущая в Германии, вдруг окажется так близко. - Эй, что мне делать?
        Рикки мог спокойно общаться с любым человеком, даже будь напротив него знаменитая красавица-актриса ли королева Великобритании, но когда ему по скайпу звонила Диана, он почему-то постоянно был на взводе. Даже спустя столько лет…
        - Эй. Расслабься. Это не конец света. Для начала позвони ей. Вы же давно не общались.
        - Ну да, точно. - Взяв в руки телефон, он на несколько минут уставился на его выпуклые кнопки, прокручивая в голове сценарий разговора, но это совсем не помогло.
        «Так, ладно. Поехали…»
        - Алло?
        - Алло? Диана? Это… Это Рикки…
        Глава 26. У каждого своя правда
        - Привет. Я тебя узнала. - Это и вправду был её голос со знакомым акцентом. Вот только, в отличие от их последней беседы, в этом знакомом голосе ощущалось нечто чужое. Он не мог объяснить это неожиданно возникшее чувство. Причина в нём? - Прости, что так долго не отвечала. Слишком многое произошло за этот год…
        - Э-эм… Да… Я… Я могу представить, - парень усмехнулся в трубку.
        В голове крутились сотни вопросов, но он не знал, о чём нужно говорить после такого долго перерыва. К сожалению, Диана не дала возможности спросить хоть о чём-то.
        - Ты извини, но я готовлюсь к переезду. И то, что ты звонишь, значит, наш пухлый друг рассказал об этом. Я бы хотела поболтать подольше, но пока не могу. До встречи…
        Звонок резко оборвался, оставив парня в подвешенном состоянии. Он был очень рад слышать её, но возможность узнать причину столь долгого «молчания» была потеряна. По крайней мере, на ближайшие две недели точно.
        - Э-э… - Грейс с притворной жалостью посмотрел на уставившегося на сотовый друга. - Сочувствую, чувак. - И тут же прыснул со смеху, спешно прикрывая рот ладонью. - Всё… Пха-ха… Всё будет хорошо. Ты… Ах-ха-ха, держался молодц… Эй!
        Рик, уже успевший подойти к своему товарищу, ударил того в плечо.
        - Ты сам-то когда в последний раз с кем-то встречался, а? Не напомнишь?
        - Кхм… - тут Грейсу было нечем крыть, и он, приняв поражение, развернулся к своему монитору. - Знаешь, к чёрту эти разговоры, давай просто продолжим то, чем мы занимались, хорошо? - И усердно застучал по клавиатуре, создавая видимость поглощенности работой.

* * *
        Вновь не приведшие ни к чему поиски остались позади, и вот уже минут пять как Рик сидел в ресторане того самого отеля, где все обладатели ключей должны были встретиться через час после возвращения.
        Сам он потратил этот час на приобретение новых способностей. Ведь после недавнего путешествия на его счету накопилось немногим более двадцати трёх тысяч очков опыта и, прикупив пару очков навыка, он отправился по магазинам, сожалея, что нет возможности купить другие заклинания помимо «привязки». Той самой, которая позволяла наконец-то намертво прикреплять инвентарь к снаряжению или даже телу. Остальные заклинания и вправду были очень дорогими, и даже после продажи всего, что он смог собрать с убитых монстров, денег не хватило даже на покупку простейшего заклинания первого ранга.
        Кстати, теперь он знал, что они тоже делились уровни: простейшее, среднее и высшее. А те, в свою очередь, на три ранга. Ходили так же слухи об «утерянных» заклинаниях, но, как следовало из самого названия, в магазинах их нельзя было найти. Лишь в недрах подземелий, которые ещё никто не прошёл, или же в путешествиях по «красным» и «чёрным» землям.
        Выбор его пал на «искусство владения кинжалом» и «рывок», который позволял на несколько секунд повысить скорость бега. Что-то вроде суперкороткого спринта.
        И теперь, завершив свои дела, Рик лишь ждал, когда подойдут последние два человека, в числе которых была и сама лидер аргонавтов. Амелия, как оказалось, в прошлый раз вышла следом за ним, чтобы собственными глазами взглянуть на открытие таинственного сооружения.
        Они сидели за отдельным столом неподалеку от остальных и разговаривали. Девушка всё же решила узнать, почему её спутник хорошо относился к тем, кто опустился на самое дно. Пусть в глубине души она прекрасно знала, что подобный «спуск» иногда происходит и не по твоей воле, но опыт её матери научил не делать различий между тем или иным нищим. Ведь кто, как не мошенник, знает, что обмануть доверчивого человека очень и очень просто.
        - Зачем тебе это? - в отличие от неё, Рик не стремился ворошить свои детские воспоминания. - Если ты так хочешь, то, может, для начала, сама расскажешь, почему тебе так сложно помочь тем, кому повезло меньше остальных?
        Мошенница посмотрела в окно, не торопясь отвечать. Было видно, что ей не хочется начинать первой, но кто-то должен был сделать этот шаг. Её взгляд сквозь стёкла отеля блуждал по жителям, идущим по своим делам, но был пуст и безразличен. Она встряхнула волосами и, потерев лицо, собралась с мыслями, после чего начала рассказывать свою историю, которая была бы простой, если бы не её последствия.
        - Хрен с тобой. Хочешь услышать правду, тогда я открою тебе глаза. Если нам предстоит так долго находиться рядом, то лучше уж заранее просветить тебя, что зло всегда имеет разную форму. - Перед ней стояла пара кружек местного алкоголя, заказанного недавно. Но одна из них уже была пустой. Сделав большой глоток, она продолжила: - В общем, я росла без отца, поэтому воспитывалась только матерью. И часто слышала от неё одну историю. С самого детства она рассказывала её мне так, что я знаю её наизусть. Она как мантра или сказка на ночь, прочно засела в моей голове. Короче, когда она была ещё молодой и возвращалась вечером домой, к ней пристал нищий. Знаешь, такой стандартный себе нищий, как обычно просящий подаяние. Но когда она собиралась дать несколько центов, тот схватил её за руку и стал угрожать, требуя кошелёк. Казалось бы, куда хуже, но этот ублюдок оказался не один. Чёртовы нелюди… - Рассказчица выдохнула и снова отпила из кружки. - Она даже не успела отдать деньги, когда её ударили бутылкой по голове. Кто знает, чем закончилась бы история, если бы ей не помогла пара прохожих. Когда её привели в
чувство, она поняла, что лежит не там, где её попытались ограбить, а неподалёку от ближайшего переулка… Зачем её пытались утащить туда, можешь додумать сам. - Девушка впервые за время рассказа взглянула на парня. - В общем, как понимаешь, я выросла в атмосфере страха и ненависти к ним. Грёбанные твари в овечьей шкуре и никак иначе. Помяни моё слово, твоя доброта станет поводом тобой воспользоваться. - Приподняв кружку и указав на Рикки, она припала к ней губами и в несколько больших глотков допила содержимое.
        - Вот как. Ясно. - Молодой человек мог теперь понять свою спутницу. Живя в доме, где с самого детства пропагандируется такое отношение к беднякам, ты просто не имеешь шанса взглянуть на них иначе. Даже если Амелия сама не сталкивалась с подобным, переубедить её будет очень сложно. Хотя не то чтобы он собирался заниматься чем-то подобным. Эта мысль как возникла, так и исчезла в недрах сознания.
        - Ну и? - Амелия, отодвинув кружки и сложив перед собой руки, улеглась на стол, смотря на Рикка. - Теперь твоя очередь, мистер «розовые очки», и-ик… Ох, хорошая у них выпивка, надо будет прикупить. - Как ни в чём не бывало прокомментировала девушка и продолжила смотреть на парня, ожидая когда он начнёт рассказывать, но в этот момент в зал вошла Кира с девушкой - одной из обладательниц ключей, - и ему пришлось отложить свою историю на потом.
        - Э-эй! Какого чёрта?! - Амелия была в корне не согласна с подобным раскладом, но быстро угомонилась, грозно сверля археолога глазами. - Ну, гадёныш-ш… - Пусть разговор пришлось прервать и не по его воле, зла она была именно на него.
        - Все в сборе? Что ж, тогда не будем медлить. - Кира обвела всех взглядом и вышла, предлагая остальным следовать за ней.
        - Нам пора. - Рик посмотрел на не отрывающую от него хмельного взгляда мошенницу и, призывая ту к спокойствию, продолжил: - Закончим после возвращения, так что ты это… Прекращай давай.
        - И-ик… Как скажешь.
        Вскоре всю их компанию допустили ко входу в пирамиду. Проходя мимо толпы, можно было подумать, что никто так и не покидал площадь с того самого момента, как разошёлся слух об открытии врат.
        - Пути назад нет, - начала лидер, обращаясь к своим людям. - Мы долго шли к этому, и я благодарна каждому из вас. Что бы ни скрывалось там внутри, мы пройдём этот путь вместе.
        Каждый знал, что делать, и обладатели ключей, встав перед дверьми, достали кинжалы и одновременно вставили в пазы. Сделав шаг назад, они принялись наблюдать за тем, как изображение птицы, воспламенившись, стало исчезать, и одновременно с этим рисунок солнца начинал сиять всё ярче и ярче. Прошло несколько минут, и смотреть прямо стало просто невозможно. Даже те жители, кто находились в ста метрах и дальше, отводили глаза, чтобы проморгаться и вернуть себе зрение. Наконец свет начал слабеть, будто всасываясь в двери, и, когда он исчез, вся поверхность пирамиды озарилась этим солнечным заревом, вызывая у зрителей неподдельный восторг. Каждый житель Цукмейна заставший это зрелище, неотрывно наблюдал за ним, после чего бросал свои дела и начинал двигаться в сторону центра города.
        Медленно заскрипели врата, распахиваясь навстречу тем, кто смог найти ключи, и приглашая героев зайти внутрь. Впереди ждали тайны, и может быть даже ответы. Аргонавты пришли сюда ведомые своими предками. Рик - влекомый любознательностью и жаждой древних загадок. А Кортор… Никто не знал, что творится в его душе, но он тоже был здесь, готовясь к походу.
        - Да хранит нас Арго! - проговорила Кира. Её дыхание сбилось от волнения. Столько лет поисков и вот, она наконец-то может пройтись по стопам основателя её рода. Вдохнув в грудь побольше воздуха, она первой сделала шаг навстречу тёмному зеву.
        - Да хранят нас предки! - традиционный ответ на её клич, десятков подчиненных разнесся эхом по площади, тем самым знаменуя второй поход за легендарным Золотым руном…
        Глава 27. Пирамида молчания
        Как только все шесть обладателей ключей вошли, и вход за ними закрылся, сияние пирамиды тут же исчезло, возвратившись обратно в форме кинжалов и зависнув перед игроками. Одновременно с этим каждого засыпал ворох сообщений:
        ВЫ ВОШЛИ В СКРЫТУЮ ЛОКАЦИЮ: «ПИРАМИДА МОЛЧАНИЯ».
        НЕОБХОДИМОЕ КОЛИЧЕСТВО ЖИЗНЕННОЙ ЭНЕРГИИ ДОСТУПНО.
        ПРИВЯЗКА «ПЕРА ИКАРА» ОТМЕНЕНА.
        ПЕРВЫЙ ЭТАП ЗАВЕРШЁН.
        СИСТЕМЫ ИСПЫТАНИЙ: ЗАПУЩЕНЫ.
        Не успев осмыслить прочитанное, члены небольшой группы увидели, как в комнате, в которой они находились, появилась голограмма знакомого им персонажа - Дедала. Он, словно живой, осмотрел игроков и только после этого начал говорить очередной стих.
        Достоин каждый похвалы,
        Но мы не вы и мы немы.
        Пройдите путь тернистый к звёздам
        Ведь там ответ на все вопросы.
        Мертва рука эпох героев
        Но то, что я для них построил,
        Сокроет тайны от богов
        Свет лишь для нас, тьма для врагов.
        Его фигура растаяла в дымке, оставив за собой лишь напряженную тишину. Все, кроме индейца, повторяли только что услышанные слова, дабы получше их запомнить. Вполне вероятно, что там может быть спрятана какая-то подсказка.
        Рик прокрутил стих несколько раз в голове и, запомнив общий смысл четверостиший, приступил к осмотру кинжала. В одном из сообщений было сказано, что привязка отменена, и, взглянув на описание оружия, он в этом убедился. Вывод был прост и исходил из другого оповещения. Жизненная энергия была потрачена на запуск испытаний и «оживление» мобов. И, исходя из затраченного на общую «привязку» количества жизненной энергии, исследование Пирамиды будет однозначно тяжелым.
        «Интересно, что произойдет, если мы здесь умрём? Нас выбросит, или мы останемся тут?»
        Об этом Дедал не сказал ни слова. Смогут ли они снова войти сюда, если их всё же выбросит?
        - Ладно. - Кира, будучи лидером экспедиции, взяла слово: - Для начала осмотрим комнату. Друг от друга без необходимости не отходим и держимся в поле зрения. Зная этого парня, - она имела в виду Дедала, - ловушек здесь будет до хера и больше. Так, Патрис, со мной. Гарри, Сандерс, работаете в паре.
        - Будет сделано.
        - Ну и вы двое, - Кира, кивнув на ответ своих подчиненных, посмотрела на Рикки и Кортора, - постарайтесь поработать с пользой. - И, осмотрев окружение, добавила: - Всё! За работу.
        Гарри, мужчина невысокого роста, с ухоженной острой бородкой и рыбьими глазами, тут же достал руну и кинул её в проход, который находился прямо перед ними. Заметив заинтересованный взгляд Рикки, он вяло ответил на немой вопрос:
        - Сигналка, - и пошёл следом за своим напарником.
        Парень, хмыкнув, покрутил головой, на секунду потеряв Кортора из виду и заметив его уже возле одной из стен, разрисованных огромными горящими мягким светом символами, подошёл и встал рядом.
        Помещение было относительно просторным, примерно десять на пятнадцать метров, в центре стояла небольшая каменная плита с такими же странными символами на одной из сторон.
        - Что-то заметил?
        - Нет.
        - Тогда чего разглядываешь?
        Индеец, повернув голову, посмотрел на собеседника, раздумывая над ответом, после чего пошёл к следующей стене, где стояли Кира и её помощница.
        - Что мы ищем? - Он не понимал, почему те не идут вперёд, ведь комната была абсолютно пустой.
        - Мы ищем подсказки, - не оборачиваясь, ответила Капитанша. - Я выполнила условия нашей сделки, так что будь паинькой, заткнись и займись делом. - Закончив говорить, женщина пристально посмотрела на Кортора, и тот, выпятив нижнюю губу, пожевал её, но не стал спорить и отправился к Рикки.
        Парень тем временем, подперев подбородок, мычал, напевая какой-то незатейливый мотив, и пытался понять, что не даёт ему покоя. То, что они видели, было скорее всего посланием - и посланием на изученном им недавно языке, но… Линии, чёрточки и точки, плавно перетекающие из одного символа в другой и тянувшиеся по всему периметру комнаты, не создавали ни предложений, ни слов. Даже учитывая, что они прерывались лишь в месте прохода, им всё равно чего-то не хватало. Символы были словно части мозаики, расставленной вслепую.
        - Муть какая-то... - Сдавшись и не найдя способа хоть как-то прочесть это, Рик обернулся и посмотрел на аргонавтов, которые сантиметр за сантиметром, чуть ли не обнюхивая, изучали настенные «письмена».
        «Они собираются такими темпами исследовать всю пирамиду? Интересно..»
        - Э-эм… Я не хочу мешать вам, но просто уточню. Нас же не выбросит отсюда по истечении десяти дней? Локация не из простых вроде как.
        - Не бойся. - Сандерс, усмехнувшись, приподнял голову и ответил: - Пока у тебя хватает пустых капсул на браслете, ты будешь возвращаться туда, откуда покинул Эхо, вплоть до миллиметра. Даже из таких подземелий. Иначе более сложные локации никогда бы не покорились игрокам.
        - О, ну спасибо.
        «Это радует», - Рик потёр ладоши и, улыбнувшись, решил получше изучить свой участок стены.
        Прошёл час. Лидер похлопала Патрис по голове и объявила:
        - Ладно. Заканчиваем. Надписи имитируют древнегреческий стиль этого мира, но я не понимаю, как это прочесть. Тайников тоже нет. Либо наших навыков недостаточно. Скорее всего, это комната вроде «приёмной».
        «О? Видимо, не я один заинтересовался этим. - подумал Рик, услышав, что Капитан Крюк, тоже изучила древний язык. - Хотя в её поисках как раз логично иметь подобные знания».
        - Двигаемся дальше. Парни, вы впереди. - Обращаясь к своим подчиненным, Кира двинулась к выходу вслед за спутниками.
        Не желая отставать, Рик потянулся следом и лишь в коридоре обнаружил, что его напарник на время похода так и не двинулся с места.
        - Э-э… Погодите. Кажется, мы кое-кого потеряли. Кортор!
        Все остановились. Женщина, сжав губы, подняла ладонь, давая знак своим людям ждать на месте, и двинулась следом за парнем. Ей не нужен был тот, кто не слушается приказов. Особенно во время такой важной миссии. Не для того она кровью и потом добивалась места главы в своей семье, которая испокон веков передавала власть лишь мальчикам по линии отца. Она переиграла своего старшего брата, испортив его репутацию и унизив, лишь бы совершить то, что не смогли её предки, и узнать секрет легендарного Золотого руна.
        «Оно будет моим!» - Мелькнувшие в её глазах искры грозили любого сжечь своей маниакальной одержимостью.
        - Ты не слышал, что я сказала? - заходя обратно в комнату, она собиралась раз и навсегда пресечь подобные выходки, но замерла, увидев как тот достал кинжал и произнёс:
        - Свет. - Комнату озарило, и Рик с Кирой увидели, как в тенях на полу начали появляться полозья, ведущие от плиты в центре комнаты, к выходу.
        - Какого… Ты почему раньше это не использовал?! - Она была зла. Очень зла и в первую очередь на себя. Ведь она как лидер не подумала об этом. Прекрасно зная, что у кинжалов разные навыки, женщина убрала их из уравнения, решив, что они нужны были лишь для активации дверей.
        «Чёрт!»
        - Все сюда, живо! - Члены её клана тут же появились из коридора и, увидев то, чего здесь раньше не было, удивлено присвистнули.
        - Откуда это здесь?
        - Сейчас узнаем. Эй, Кортор! Что делает этот навык?
        - Позволяет видеть то, что скрыто в тенях.
        - Так почему ты ждал целый час, прежде чем его использовать?! - Кира не могла понять этого, но ответ был до безобразия банален.
        - Я забыл.
        Тут она ничего не могла поделать. Ведь сама упустила это из вида.
        - Парень. Какая способность у твоего кинжала?
        - Солнечный луч. Ну, типа лазера что ли… - Рик немного подумал и спросил в ответ: - Раз уж на то пошло, то что у вас?
        - Телекинез.
        - Очищение
        - Исцеление
        - Полёт.
        - Вау… - услышав этот перечень, он не смог сдержать эмоций. Было сложно поверить, что лидер аргонавтов и вправду согласилась расстаться с таким оружием…
        - Погорим потом. А сейчас нам надо задвинуть эту штуку на место.
        - Но как мы тогда выйдем, капитан? - Гарри задал вполне разумный вопрос, ведь закрыв плитой проход, они не смогут её потом открыть. Кто знает, что произойдёт после их действий?
        - Будем думать потом. Давай-давай, что встал?
        Шесть человек, упершись в плиту, стали потихоньку сдвигать недостающую часть стены на место, не понимая, как никто не подумал о том, что её размеры идеально подходят к проходу.
        Наконец дело было сделано. Как только отсутствующая часть того самого паззла встала на место, символы на стенах стали мигать и преобразовываться, переплетаясь в слова и складываясь в понятное предложение. Дочитав его, Рик резко побледнел и переглянулся с Кирой, лицо которой застыло белой маской. Это было предостережение, смысл которого сводился к одному:
        «Бегите, или он сдерёт с вас кожу и съест».
        Нервно сглотнув, Рик огляделся, пытаясь понять, куда бежать-то, когда слова постепенно стали сливаться в одно, образуя слева от того прохода, куда они собирались пойти, арку. Как только процесс закончился, она мигнула, и стена в том месте исчезла, открывая новый путь.
        - Бегите! Живо! - Кира толкнула Сандерса и Гарри и, не медля, потянула за собой хлопающую глазами девчушку. То, что они прочли, однозначно не было шуткой, и она это поняла, услышав как в плиту, закрывшую старый путь, рыча, ударилось что-то тяжёлое. Стало ясно, что своими действиями они выпустили монстра, когда, словно завораживающий кролика шёпот змеи, раздался голос:
        - Я с-с-съем ваше нежное мяс-с-со…
        Бух!
        - Р-р-раргх!
        Глава 28. "Сладкая" песня сирены
        Подобно звуку, с которым металл трётся о металл, голос, пропитанный кровожадностью и безразличием к судьбам жертв, внушал иррациональный страх даже таким опытным игрокам, как аргонавты.
        Они мчались без остановок, петляя по коридорам и лестницам и слыша за спиной грохот погони и голос монстра, отчаянно желавшего отведать их мяса. В голове каждого, словно набат, звучал сигнал тревоги и голос ужаса, пробужденного инстинктами. Того самого ужаса, от которого ноги становятся ватными, и пропадает всякое желание сражаться. Ни у кого не возникало даже мысли обернуться и взглянуть на преследователя. Все думали лишь об одном, бежать! Бежать как можно быстрее!
        Очень скоро стала заметна разница между Рикки и остальными. Что аргонавты, что индеец, все начали отрываться, благодаря своим развитым характеристикам. Он не мог ничего поделать, но яростно продолжал пытаться их догнать, однако всё было без толку. Выносливость кончалась, и парень, входя в очередной поворот, запнулся о камни, валявшиеся возле раздробленного участка стены.
        Силы покинули его. Ноги безудержно тряслись, когда он пытался встать, а голова не соображала, окутанная пеленой паники. Мысли, будто мухи, путались в паутине страха, пытаясь вырваться на свободу и подсказать ответ, но замирали, обессилено теряясь в потоке ужаса. Уже второй раз за последнее время он испытывал настолько сильные эмоции, выворачивающие его наизнанку.
        Чего он боится? Что гонит его вперёд? Откуда эта нестерпимая дрожь? Эти вопросы застряли в глубине сознания, и сейчас студентом двигало лишь желание скрыться и избежать встречи с монстром. Вот только мало иметь желание. Тело не могло пошевелиться, и последнее, что он увидел, - это поглощающие руки тьмы, в центре которой, скалясь, висело женское лицо…
        Всё то, что испытывал Рик, ощущали и остальные. Убегая, в какой-то момент, все резко остановились. Чувство, что гнало их вперёд, исчезло по щелчку пальцев, оставив лишь недоумение.
        - Что за?.. - Кира оглянулась назад. Голос пропал. Но почему?
        - Капитан? Что это было? - Сандерс, унимая дрожь, не мог поверить в то, что только что трясся как маленький ребёнок. - Я не мог остановить себя.
        - Я и сама бы хотела знать. - Женщина, задумавшись над пережитым, вдруг поняла, что не видит паренька. - Эй? А куда делся этот мелкий наглец?
        Кортор, за которым бежал Рик, наконец-то обернулся, и на его вспотевшем лбу появились морщины. Оголенные руки, покрытые мурашками, мелко-мелко тряслись, и он, сжав их в кулаки, постепенно приходил в себя.
        - Не знаю. Я не заметил, когда он пропал. Хм…
        - Думаете, исчезновение этого давящего чувства связанно с ним? - Патрис, приподняв брови, смотрела на своего лидера. Её лицо так же было покрыто капельками пота, и она, дрожа, коснулась инвентаря, доставая пару зелий, после чего протянула одно из них Кире.
        - Проверим.
        - Это обязательно? - поинтересовался Гарри, выражение лица его всегда казалось безжизненным из-за его взгляда полумёртвой рыбы.
        - Да. У него кинжал.
        - Ясно. Тогда идём?
        - Погоди пока. Мне нужно для начала всё обдумать… - Кира сосредоточенно смотрела туда, откуда они прибежали, и пыталась вспомнить, почему ей знакома эта ситуация, а потом её глаза широко распахнулись. - Не может быть… Все! Быстро, зелья и бижутерию на защиту от ментальных атак. Пейте и надевайте только с максимумом эффекта! Давайте! У тебя всё есть? - Она посмотрела на Кортора, который молча кивнул и достал всё необходимое.
        - Отлично, вперёд. Если мы опоздаем, то придётся возвращаться на Землю…
        «Где я? Что произошло?»
        Рик, жмурясь, открыл глаза, и его мгновенно прошиб холодный пот. Прямо напротив него пробитые крюками для туш висели обглоданные тела родителей. На них отсутствовала кожа, и лишь на мёртвых лицах, искаженных от пыток, она была нетронута. Как охотник оставляет головы зверей нетронутыми, так и головы его родных, словно трофей, остались не поврежденными.
        Куски мяса, отсутствующие на телах, висели на отдельных крючьях, как в мясной лавке. Под ними наполненные литрами крови стояли вёдра, и рядом с этим кошмаром, напевая прекрасную мелодию, возвышалась женщина, чьё тело было лишь наполовину человеческим.
        - Ла-а-а, ла-ла-ла-а… м-мм? - Не оборачиваясь, она прервала свою мелодию и заговорила: - Ты уже проснулся, мой мальчик? Посмотри, кого я привела к тебе в гости. Как мило с моей стороны, не правда ли? Ах-ха-ха… - Резко констатирующий с окружающим адом её волшебный смех и чарующий голос вводили в ступор, и Рик, потеряв дар речи, не мог даже шевельнуться. Хаос, творящийся в его разуме, грозил потерей рассудка, оставив неизлечимую психологическую травму.
        - Ч-ч-ч….к… к… к… А-а-а-а! - захлёбываясь в попытках выразить то, что творилось у него на душе и теряя связь с настоящим, парень, схватившись за голову и закрыв глаза, напрочь забыл о том, где находится и какая у него вообще цель. Дрожа и содрогаясь от крика, он не увидел, как незнакомка, прикрыв веки, облизнулась и, расправив оперённые руки, выгнулась дугой, начиная вытягивать из парня жизненную энергию.
        Больше! Бо-о-ольше!
        - О-о, да-а-а-а…
        Она стонала от удовольствия, впитывая его страх и жизнь вместе с ним. С каждой секундой та становилась сильнее, в то время как Рик усыхал на глазах. Всё тише и тише звучал его крик, постепенно сводясь лишь к мычанию, а сам он, сгорбившись, упал на землю начиная задыхаться…
        - Твою же… Во-о-от чёрт… Эй! Очнись, идиот! - Кира, бежавшая впереди, увидела, как во тьме витающей над парнем склонилась полуптица-получеловек, и окончательно поняла с кем имеет дело. - Да-а, чтоб тебя… Все замерли на месте и не шевелитесь! - Слова Киры относились и к ней самой.
        - Ты знаешь, что это? - Кортор хмурясь, призвал кинжал и покрепче схватил его, оглядывая своим единственным глазом красивое, но явно опасное существо.
        - Хитрый ход. - Лидер, не двигаясь, начала просвещать остальных: - Не думала, что встречу одну из сирен.
        - Сирена? - Патрис удивленно посмотрела на полуптицу.
        - Да. Вместе с кинжалом мне передались и некоторые записи о монстрах, живущих в этом мире. Правда, их делал один из моих предков ещё четыреста лет назад, поэтому я как-то подзабыла об их особенностях.
        - Я слышал, что сирены заманивали моряков своим пением, но что-то её голос далёк от манящих песен. - Сандерс зло сжал губы, готовясь атаковать по приказу.
        - И… Чем она опасна? - Гарри, пожевав губами, глядя в спину капитана, задал интересующий всех вопрос.
        - Всё потом. Давай быстрее «очищение», пока она нас не заметила. Остальные, будьте готовы. - И, достав саблю, та начала активировать умения, усиливающие её тело.
        Тот не стал спорить и тут же врубил навык своего кинжала. Вспышка озарила коридор, прогоняя тьму, которая сжалась в комок, исчезнув внутри сирены, и Рикки, будто попав под струю ледяной воды, резко вскочил, хватая ртом воздух.
        - Не-е-ет! Не-ет! Что?! Кто?! А-а-а! - он смотрел в пустоту, совершенно не соображая, что происходит, и продолжал трястись от пережитых эмоций.
        - Эй! Посмотри сюда! Чёрт… Эй, наглый засранец! - Кира кинулась в атаку, отгоняя врага и пытаясь привлечь внимание парня, но это было непросто. Иллюзии, в которых тот застрял, плотно засели в его голове из-за действия ментальной атаки. - Патрис! Быстро сними дебафф! Нам нужен его кинжал.
        Оттесняя полуптицу, Кира ловко махала оружием, позволяя своей помощнице добраться до пострадавшего. Остальные не отставали, и в узком пространстве коридора завязалась ожесточённая битва.
        Рик находился в бреду. Перед глазами стоял вид изглоданных родителей, чьи тела освежевали, оставив лишь лица. Атака, прошедшая на разум, была столь сильной, что подобный эффект стал неудивителен. Кто знает, пришёл бы он в сознание, если бы не чужая помощь…
        Его тело окутала мягкая волна тепла, и разум, который искал, но никак не мог найти выход, вдруг очистился, постепенно возвращая парня в реальный мир. Рик вспомнил, где находится, и что ему нужно делать. Взгляд приобрёл осмысленность, но лишь для того чтобы увидеть имя врага.
        СИРЕНА «КОШМАРНАЯ ДЕВА»
        УРОВЕНЬ: 107
        РАНГ: СТРАШНЫЙ
        - Какого?! - Пытаясь встать на едва слушающихся ногах, он, разинув рот, смотрел на знакомую фигуру врага, пока окончательно не пришёл в себя.
        «Это… Было внушение?! Столь ужасающее и…»
        Волосы встали дыбом от высеченной в памяти картины, и, стряхивая очередное наваждение, он увидел, как девушка протягивает ему склянку с зельем.
        - Выпей, и побыстрей. Хорош разлеживаться. - И, вставая, та кинулась на подмогу своей команде.
        Осмотрев предмет, Рик сделал как ему и посоветовали, и, пошатываясь, поднялся с земли.
        - Вот же... Даже представить не мог, что тут завалялась целая сирена.
        Теперь всё, ну или почти всё, встало на свои места.
        - Ты, наконец, очнулся? - Кира, заметив всё ещё слабого археолога, выставила саблю вперёд, прикрываясь от созданного крыльями сирены острого порыва ветра, и продолжила: - Используй кинжал! Сирены слабы против солнца!
        - Понятно. - Вызывая кинжал, Рик стал подбираться поближе.
        - Я помогу. Смотри не промахнись! - Поймав момент, женщина, используя помощь своих людей, активировала какой-то навык, и её плоть начала светиться, насыщаясь неизвестной силой. - Готовься!
        Ветер шумел. Узкий коридор уже был завален камнями, и игроки, сменяя друг друга и помогая с тыла, держали оборону против не подпускающей к себе сирены. Её голос, ранее вгоняющий в неконтролируемый ужас, теперь не был страшен из-за ментальной защиты, но тем не менее обладал серьёзной силой.
        Атаки звуковыми волнами, звуковыми стрелами, вешающими один негативный эффект за другим, могли довести до истощения. Кира вышла вперёд, разминая шею, и, не уворачиваясь и не уклоняясь, рванула вперёд. Сирена тут же попыталась отлететь назад, но в её тело воткнулась сабля, выпущенная, словно ядро пушки, пробивая тело насквозь и притормаживая цель, лишь для того чтобы капитан смогла схватить противника за шею и силой припереть к стенке.
        - Сейчас!
        Рик, ожидавший такой возможности, активировал «солнечный луч», и сгусток обжигающей, словно плазма, энергии впился в кошмарную деву. Визг, разнёсшийся по коридорам, оглушал своей мощью. Кира, уже ослабевшая после применения своего навыка, тут же упала на колени, прикрывая уши, потому как оказалась ближе всех. Но это не помогло. Кровавые дорожки, хлынувшие из зажатых ушей и глаз, показали, насколько сильным был этот крик.
        Гарри и Кортор пострадали чуть меньше, потому что находились недалеко, и лишь трое: Рик, Патрис и Сандерс, - смогли продолжить начатое. Тело сирены билось в агонии, пожираемое энергией солнца, но несколько сильных ударов в итоге смогли обезглавить ту, навсегда оборвав её жизнь…
        Глава 29. По пути героев
        Рик устало опустился на каменный пол и, прислонившись спиной к стене, посмотрел на мёртвое тело сирены. Её магия была страшна и соответствовала мифам о губительной силе голоса.
        - Я как-то даже не спросила, но как давно ты в этом мире? - Кира сидела напротив, пока Сандерс исследовал труп женщины. Видимо, в их группе он был самым опытным в этом деле.
        Парень, успокаивая нервы и стараясь не думать о вырезанных в его памяти иллюзиях, ответил:
        - Не помню точно, вроде месяца четыре. Может, пять.
        Остальные, бросив свои занятия и разговоры, удивленно посмотрели на студента, и Кира озвучила общий вопрос, появившийся во взгляде каждого:
        - Да твою же… Какого хрена ты вообще полез с нами, кретин? Теперь нянчиться ещё с тобой. - Женщина, откинув голову на холодные камни, посмотрела в потолок. - Я стала слишком невнимательна, после того как узнала, что Пирамиду можно открыть.
        Она вздохнула, и Патрис, вежливо сидевшая рядом на коленях, протянула той полотенце и очередное зелье.
        - Капитан, вы не виноваты. - Девочка усердно трясла головой и преданно смотрела на лидера. Парню даже стало интересно, как именно эти двое познакомились. Со стороны было похоже, будто Кира как минимум спасла той жизнь.
        - А кто говорит, что я виновата? - Она непонимающе посмотрела на захлопавшую ресницами Патрис и кивнула в сторону Рикка. - Вот тот идиот виноват.
        - Простите. Я неправильно вас поняла и совсем упустила из виду этого дурака.
        - Эй?! Я вообще-то тут сижу, - парень попытался возмутиться, но был просто проигнорирован, когда к Кире подошёл Сандерс.
        - Из полезного, у неё можно взять только перья и сердце. Остальное не несет какой-либо ценности.
        - Так чего ты ждёшь? Приступай. - Она махнула рукой и, вставая, отряхнула штаны. - Ладно, пока он собирает материалы, стоит рассказать о сиренах. В записях, что передавались в нашем роду, говорилось о том, что те живут парами. Сёстры или что-то вроде того. Улетая из своего племени, они занимают определённый ареал обитания и никогда не подкидают его. Первая охотница предпочитает загонять жертву в ловушку, и когда та отчаивается, проникает в её разум, создавая кошмар наяву. - Лидер посмотрела на Рикка, и тот, сглотнув, кивнул, подтверждая её слова. Кошмар был тот ещё. Кира продолжила: - После чего она питается жизненной энергией жертвы, пропитанной страхом.
        - Это что-то вроде ритуала? - Кортор, сложив руки на груди, стоял чуть в стороне от остальных, но слушал внимательно.
        - Тут скорее, как приправа. - Гарри, рассматривая светящиеся камушки, идущие вдоль коридоров, пытался кинжалом выковырять парочку для исследования.
        - Он прав. - Женщина кивнула. - В принципе она ничем не отличается от монстров, способных поглощать жизнь игроков, но эти твари очень сильны, если ты не имеешь защиты от ментальных атак. В общем, в отличие от первой, вторая больше похожа на суккуба. Она, как гласят легенды на Земле, заманивает своими песнями, против которых наш разум, как и в случае этой дряни, - Кира посмотрела на мёртвое тело, которое Сандерс ощипывал, словно курицу, и продолжила, - беззащитен. И своими чарами заставляет жертву испытывать наслаждение. А пока та витает в своих грёзах, она иссушает её, насколько может. Так что мы должны постоянно держать оборону. Это затратный процесс, но иначе нас всех ждёт судьба вот этого парня.
        - Может, есть что-то ещё в этих твоих записях? - Рик, вставая, недовольно поморщился. - Хотелось бы по возможности не бегать снова сломя голову.
        - Кстати, о «бегать». - Гарри отвлёкся от своего занятии и посмотрел на окружающих. - Мне кое-что не даёт покоя. А конкретно, отсутствие ловушек на нашем пути. Ни одной. Эта птица могла такое спланировать?
        - Хм… Я думала об этом, но в записях ничего такого не отражено. А насчёт другой информации. - Она обратилась к своей памяти и после минуты размышлений сделала неутешительный вывод: - Не хочу пугать, но есть вероятность, что нам предстоит преодолеть то, что и наши предки.
        - Аргонавты? - Рик удивлённо присвистнул. - Не мне говорить вам, но их путь был слишком насыщен, и на территории даже такой большой пирамиды вряд ли можно сделать то же самое.
        - Не недооценивай Дедала. - Кира хмуро посмотрела на того, кто по всем параметрам отставал от других игроков, способных преодолевать высокоуровневые локации. - Все мы, добывая ключи, видели лишь часть его способностей. Даже я не могу представить, как и куда именно он спрятал Золотое руно.
        - О, я всё хотел спросить. - Рик, зацепившись за её слова, вспомнил о том, что не давало ему покоя. - Никто из вас не в курсе, как Дедал оказался знаком с Ясоном? Насколько мне известно, их истории никак не пересекались.
        - Ты ещё не понял? - Аргонавты посмотрели на парня и, усмехнувшись, не стали ничего говорить. Лишь Патрис, покачав головой, прошептала: - Ну какой же всё-таки дурак.
        - Э-э… Серьёзно? - Рик, не понимая, с чего такая реакция, всё же догадался, что его вопросы пока останутся без ответа, поэтому переключился на другую тему: - Значит, ты утверждаешь, что нам предстоит проделать тот же самый путь? Сцилла и Харибда?
        - Да.
        - Лемнос?
        - Возможно.
        - Шестирукий великан? Стимфалийские птицы?
        Кира, видя, что тот не отстаёт, прищурила левый глаз и нехотя спросила:
        - А ты, я смотрю, много знаешь о мифах Древней Греции?
        - И не только. - Рик гордо улыбнулся, но его тут же спустили с небес на землю.
        - Ладно, я поняла. Но… Знаешь… - Она взглянула в сторону заканчивающего разделывать полуптицу Гарри и закончила разговор словами: - Нет смысла гадать, поэтому, пожалуйста, уйми своё долбанное любопытство и заткнись. Боже. Как только та девчонка терпит тебя…
        Рикки, почесав пальцем щёку, предпочёл промолчать, потому что его напарница была фактически привязана к нему, пока он не переговорит с родителями, и та не выплатит свой долг Саторо.
        Наконец, Гарри закончил, и все шестеро вновь заняли свои позиции в отряде, только на этот раз парня поставили в середину.
        - Ладно. Думаю, осталось ещё одно нерешённое дело. А именно, вы двое, - она указала на Рикки и Кортора. - Это трудно признать, но мы не выживем, если не узнаем способностей друг друга. Мы, - женщина обвела своих людей взглядом, - мы группа. Клан. Мы знаем почти всё друг о друге, но вы с ним новенькие. Впереди долгий путь, и я считаю необходимым узнать, кто на что способен. Нам не нужны ваши секреты, но то, что может помочь нам в исследовании, я считаю, должно быть рассказано. Взамен мы поделимся информацией о себе…
        Обмен сведениями длился недолго, и когда Рик рассказал о свойстве своей реликвии, его буквально пронзили пять пар глаз.
        - Боже… - Лидер, прикрыв глаза, глубоко вдохнула, и Патрис, словно подражая ей, сделала то же самое. - Ты хотя бы представляешь, насколько удобный козырь у тебя в руках? Об этом, наверное, мечтает каждый игрок, ищущий сокровища. Когда, говоришь, ты получил реликвию?
        - Я и не говорил. Но если на то пошло, то прямо перед походом в пирамиду.
        - Это меняет дело. Активируй.
        - Вообще-то это стоит пять часов жизни, так что…
        - И? В чём проблема? Ты был готов потратить на привязку кинжала гораздо больше. - Её голос звучал слегка недоумённо, будто пять часов жизни были сущей мелочью.
        - Там другие обстоятельства, - парировал Рик и уставился на капитаншу, которая, видимо, вообще не видела в этом проблемы, а он не понимал почему.
        - Рикки. - Она подошла к нему и, положив руки на плечи, сильно сжала и заглянула в его лицо. - Мы на пороге величайшего открытия. Ты осознаёшь это? - С каждым словом её пальцы крепче впивались в его броню, и он на самом деле начал переживать о том, что та может смять её, как алюминиевую банку. Она вперилась в Рикки взглядом, и стало ясно, что просто так та не отступит. - Десятки… Сотни лет наши предки искали этот артефакт, и так совпало, что именно ты можешь помочь сделать то, что не удавалось никому из них. Разве тебе не хочется славы? Я могу даже заплатить за активацию. - Проникновенный голос Киры звучал как призыв к действию, но все её потуги оказались бы бессмысленны, если бы Рик не преследовал собственные цели.
        - Хорошо. Я помогу, но не из-за славы или денег.
        Женщина на несколько секунд замолчала, пока не поняла, к чему клонит парень.
        - А, ты всё об этом. Ладно. Я согласна. А теперь действуй.
        Молодой человек не стал медлить и, достав «компас», активировал «вспышку», думая о Золотом руно. Заклинание пришло в действие, и каково же было удивление группы, когда мелькающие волны магии указали в сторону трупа сирены.
        - Не поняла. Ты о чём подумал, извращенец?
        - Эй-эй-эй! Я тут помочь пытаюсь, так что давай-ка без этих вот, Капитан Крюк. - И, поняв, что именно сказал, Рик отвёл взгляд и подбежал к полуптице, стараясь резко поменять тему. - Та-ак, что тут у нас…
        Номер не прошёл. В гнетущей тишине он стал свидетелем того, как ощерились аргонавты, доставая своё оружие. Кира же, сузив глаза, медленно двинулась в его сторону. Словно айсберг, на пути которого лучше не стоять, она источала ледяную энергию, грозя заморозить свою жертву.
        - Смело, смело… Но запомни. Я обязательно оторву твой язык, когда мы закончим со всем этим. А пока, давайте-ка подумаем, почему его реликвия показала на сирену.
        Атмосфера чуть разрядилась, но студент чувствовал на себе убийственный взгляд Патрис, которая не желала прощать его выходку. - Сандерс, ты точно ничего не упустил?
        - Вы знаете о моих навыках, так что даже не знаю, что сказать…
        - У кого-нибудь есть идеи?
        Группа окружила труп, и каждый пытался найти подсказку, пока Рик не вспомнил, что нашёл свой кинжал внутри демона. Его предположение было тут же проверенно, но распоротое тело некогда страшного врага оказалось пустым.
        - В моём племени, - начал Кортор, - предки отрезали головы врагов и забирали домой, чтобы отвадить чужаков.
        - И что ты предлагаешь? - Сандерс непонимающе посмотрел на индейца.
        - Просто вспомнил. - Мужчина пожал плечами и снова замолчал.
        - Может, что-то есть в ёё черепе? - Патрис указала пальцем на голову и посмотрела на Киру.
        - Давай взглянем.
        Резкий удар - и голова прекрасной женщины, словно арбуз, раскололась пополам, а внутри показался чёрный рубин, вокруг которого витала знакомая тьма. Он так и назывался:
        ТЁМНЫЙ РУБИН
        ОПИСАНИЕ: ПРЕДСТАВЛЯЕТ СОБОЙ СИЛУ ОДНОЙ ИЗ СЕСТЁР СИРЕН
        Глава 30. Гигантская ловушка
        - Первый раз вижу, чтобы в чьём-то черепе был предмет. - Сандерс удивлённо уставился на тёмный рубин и посмотрел на растерзанное тело некогда красивой полуженщины-полуптицы. - Да ещё с непонятным предназначением.
        - Так какую конкретно задачу ты поставил своему компасу? - Кира, разглядывая находку, обратилась к Рикки.
        - Как ты и просила. Я искал Золотое руно. - Парень, протянув руку, попросил рубин и, получив его, попытался вспомнить всё, что читал о рубинах, упоминаемых в истории и мифах. Но прежде всего внимание привлекало то, что рубин, цвет которого должен варьироваться от розового до огненно-красного, сейчас был чёрным. Связанно ли это с силой сирены или же с тем, что это камень из другого мира, стоило выяснять прямо сейчас. Поэтому, задав вопрос тем, кто находится гораздо дольше, чем он, парень убедился в том, что так быть не должно.
        Возвращаясь мыслями к мифам, Рик понимал, что таких достаточно много. Древний Восток, Римская Империя, Япония, Китай, Индия и прочие страны всегда видели в рубине нечто такое, что придавало камню высокую ценность. Где-то рубин связывали с глазом дракона, где-то ему приписывали чуть ли не волшебную силу исцеления. Даже в христианстве упоминалось, что рубин якобы обладает силой всех камней. И если в современном обществе он теперь являлся просто драгоценностью, то в Эхо с её игровой системой какой-то из мифов вполне может оказаться правдой…
        - Ладно, хорош расслабляться. - Лидер аргонавтов, проходя мимо всматривающегося внутрь камня, археолога, забрала рубин и, спрятав в инвентарь, хлопнула в ладоши. Это означало, что им пора продолжать исследование Пирамиды. - В колонну, живо. Кортор, на тебе защита этой бестолочи. Его реликвия нам очень пригодится. Будет хреново, если он поляжет в самом начале.
        - Понимаю. - Индеец посмотрел на парня, и, когда Кира закончила напоминать обязанности каждого, отряд выдвинулся вперёд.
        Блуждая по коридорам и постоянно обновляя ментальную защиту, группа преодолевала метр за метром, но ожидаемых ловушек почему-то до сих пор не было. Монстров тоже. Тишина угнетала и лишь их шаги, раздававшиеся в освещаемых факелами коридорах, хоть как-то разбавляли эту напряжённую атмосферу.
        Каждый поворот, каждая новая комната могли нести в себе, пусть и не смертельную, но всё же опасность, которая прервёт их поход, заставляя вновь возвращаться сюда. Всеми силами, стараясь избежать такого расклада, Гарри тщательно изучал пространство, продвигаясь шаг за шагом и замечая, что Пирамида меняется прямо на глазах. Ранее прямые стены коридоров в какой-то момент стали сводами пещер. Спёртый воздух тысячелетнего сооружения сменялся на более свежий.
        Спустя шесть часов морально утомляющего исследования пустых комнат и коридоров вся компания оказалось в зале невероятно больших размеров. Идеально ровный пол, поделённый на квадраты метр на метр, как шахматная доска, простирался примерно на полкилометра вперёд. Все они были испещрены различными символами, и именно тогда Рик осознал, что Дедала и вправду не стоит недооценивать…
        Место же, где они могли безопасно стоять, можно было назвать небольшой полоской земли, которая, тем не менее позволяла безопасно расположиться всему их отряду.
        - Итак. Здесь нам придётся надолго задержаться. - Кира вышла вперёд и встала прямо у края плит. - Знакомая конструкция. Пол либо проваливается, либо взрывается, либо активирует ещё какую-то херню.
        - Отравленные копья, стрелы, дротики, колья и прочее дерьмо, что способно за один миг отправить нас обратно. Видели, знаем. - Сандерс встал рядом с женщиной и, цокнув языком, оглядел потолок, с трудом различимый для зрения Рикка.
        - Капитан. Взгляни наверх. - Там, куда он указывал взглядом, парень видел лишь темноту и сталактиты, но мужчина более-менее прояснил ситуацию, продолжив начатое: - Эти твари будут той ещё занозой в заднице, если мы их спровоцируем…
        - Эм-м, я не вижу, так что, может, кто-нибудь подскажет, что там?!
        - Проблемы там, парень, проблемы. - Гарри, как и все остальные, смотрел наверх.
        То, что они видели, было монстрами, которые, словно летучие мыши, прицепились к потолку, ожидая момента, когда смогут вступить в игру, получив максимальную выгоду из ситуации. Сложность была не только в их количестве, но и в том, что в лапах каждого моба находились какие-то то ли камни, то ли что-то ещё.
        - Гарри? Чего встал? За работу. Начинай искать путь. - Капитан посмотрела в стороны, оценивая размер полоски земли, и в итоге присела прямо там, где стояла, доставая руны. - Патрис?
        - Слушаю.
        - Поставь сигналки, ловушки и защиту позади нас по всей длине коридора и в ближайшей к нам комнате. Сандерс, помоги ей. Вы двое. Что у вас по припасам?
        Им предстояло долгое ожидание, поэтому дело нашлось каждому. Прошло минуты четыре, прежде чем земля под ними задрожала, а дальше в пространстве раздались щелчки механизмов, и весь зал начал трансформироваться, меняя положение плит и рисунков. Рик не знал, что почувствовали остальные, глядя на картину, что разворачивалась перед их глазами, но был уверен в одном - время, на которое они тут задержатся, только что значительно увеличилось.
        - Гарри, что это было? - Кира так и не встала с места, лишь пристально наблюдая за изменениями.
        - Тц, что-что… - Выражение лица мужчины стало таким, будто он съел кислый лимон. - Последствия неудачи. Точнее, одно из них.
        - И что мы имеем в итоге?
        - Прости, кэп, но мы реально попали. Этот старик не поскупился на фантазию. Я тут взглянул, - махнув биноклем, продолжил отрядный вор, - площадь пятьсот на пятьсот квадратов, среди которых мы должны найти правильный путь и пройти его, ступая лишь на верные плиты. И это при условии, что мы всё правильно поняли и данная конструкция совпадает с подобными ей. К тому же, не знаю, сколько раз вся эта система должна будет прокрутиться, чтобы вернуться к самой первой позиции, но наличие магии явно облегчило ему задачу. Короче… - Он посмотрел на противоположную сторону «доски». - У нас тут хренова туча вариантов. Чтобы решить эту головоломку без подсказки, потребуется пара лет. И это минимум…
        - Может, я смогу использовать свой кинжал? - Патрис посмотрела на Гарри, намекая навык «полёт», но тот покачал головой.
        - Даже не вздумай. Мало того что тебя атакуют монстры со своими снарядами, так ты ещё, падая, активируешь что-нибудь не то. Это самый крайний вариант. Повторюсь. Без подсказок нам не пройти этот участок.
        - Значит, будем искать подсказку. Никто не трогает плиты без моего разрешения. Патрис? - Кира подозвала девушку. - Раздай остальным бинокли. Осматривайте каждый сантиметр! Ищете надписи, символы, обращайте внимание на всё, что сможете увидеть! За работу!
        - Стойте. Давайте я на всякий случай проверю. - Кортор выступил вперёд и активировал заклинание света, но на этот раз тени так и остались тенями. Здесь для его кинжала не было работы…
        Три дня спустя.
        Кира не позволяла кому-то расслабляться, но и не давила, разрешая время от времени отдыхать. Еды было много, спальных мешков, одеял и посуды хватало на всех, поэтому на протяжении трёх дней всё, что делали игроки, это наблюдали, наблюдали и наблюдали, ища малейшую зацепку, которая позволила бы пройти это необычный механизм. Но всё было тщетно. Никаких символов, рисунков или подсказок. Ничего.
        «Я не позволю этому так закончиться!» - женщина, сжав губы и не скрывая своего раздражения, с силой швырнула бинокль на землю. Тот был зачарованный, но, к сожалению, не от удара, а от износа, поэтому не выдержал такого издевательского отношения, и его осколки разлетелись вокруг, попадая на несколько плит. То ли вес был слишком незначителен, то ли плиты реагировали лишь на игроков, но это не вызвало никакой реакции гигантского механизма. Разве что Сандерс, уклонившись от осколков, неожиданно присвистнул, приковывая к себе внимание.
        - Что такое? Ты что-то заметил? - Кира тут же обратилась к нему, ожидая ответа.
        - Не знаю. Возможно. Посмотрите на ту плиту. - Пальцем он указал на один из квадратов в третьем ряду, куда приземлился чёрный осколок корпуса бинокля, но игроки ничего не поняли. Заметив их недоумевающие взгляды, мужчина пояснил: - Мы же получили рубин. Может, на одной из этих плит есть место, куда его можно вставить?
        Теперь всем стал ясно. Зациклившись на поиске подсказок, никто не вспомнил о драгоценном камне, и теперь, когда появилась надежда, дело перешло к Патрис и её навыку полёта.
        Конечно, назвать это полётом можно было с натяжкой. Больше подходило слово «прыжок». Этакий длинный и затяжной прыжок с мягкой посадкой. Тем не менее этого было достаточно. И девушка, прыгая на месте и не пересекая черту, сектор за сектором рассматривала плиты, начиная с самых дальних, пока не дошла до середины.
        - Есть! Госпо… Ой… Капитан! - Патрис, неловко краснея, радостно улыбалась. - Я нашла!
        Это заняло много времени, так как откат у навыка был пятнадцать минут, но всё же предположение Сандерса попало в самую точку. В самом центре, согласно словам девушки, находились четыре плиты, на двух из которых было изображение сирен с пазом, подходящим для рубина.
        - Осталось понять, в какую из них его положить. - Она была довольна собой, и Кира, впервые на памяти Рикки улыбнувшись, погладила ту по голове.
        - Молодец. А теперь тебе надо ещё раз взлететь и сказать, что изображено на двух других плитах.
        - Будет сделано!
        - Это, конечно, здорово, но не решает нашей проблемы. - Когда Патрис снова взлетела, Гарри подошел к лидеру. - Нам как минимум нужно найти и убить вторую сирену, и я сомневаюсь, что на этом дело закончится.
        - Думаешь, я этого не понимаю? - С этими словами она достала рубин и подкинула его в руке. - Как бы то ни было, это нас не остановит, верно?
        Женщина, облизнув губы, ухмыльнулась и достала свой кинжал:
        - Кажется, мой черёд.
        Глава 31. Момент, определяющий характер
        - Патрис. - Кира посмотрев вверх, обратилась к медленно спускающейся девушке: - Докладывай.
        - Если я не ошибаюсь, на одной изображено… шестирукое существо. Скорее всего, это один из тех великанов. - Она нехотя взглянула на Рикка, так как именно тот недавно упоминал о подобном. - На второй, кажется… Легендарная Харибда.
        - Харибда?! - Парень, хоть и понимал, что встреча с ней вполне возможна, сомневался, что они действительно её встретят
        - Ты уверена? - Кира, как и остальные участники, кроме индейца, не понимающего о чём речь, не могла и не хотела думать о том, что им предстоит встретиться с чудовищем морских глубин, которое в мифах прозвали «всепоглощающей морской пучиной». - Почему ты решила, что это именно она?
        Девушка уже приземлилась и, стоя напротив своего лидера, негромко ответила:
        - Там изображён водоворот.
        Повисла тишина. Да, сомнений не было. Ведь имя «Харибда» как раз произошло из слова «водоворот». И сложно было не уловить связь с рисунком в месте, посвящённом походу аргонавтов.
        - Так. Всем спокойно. - Капитан взяла слово, заметив нахмуренные лица товарищей и спутников. - Мы наверняка не знаем, какая встанет задача, когда мы её обнаружим. Сомневаюсь, что нужно будет убить это существо. Скорее всего, нам так или иначе предложат прогуляться в морскую бездну за рубином или что там ещё этот старик навыдумывал. - Потом, на несколько секунд замолчав и будто поняв, что именно сказала, добавила: - Хотя думаю, это тоже очень плохой вариант. Да уж… Короче! - вновь собравшись с мыслями, прикрикнула Кира. - У нас слишком много дел, чтобы думать об это сейчас. Патрисс, как только «полёт» откатится, скажешь мне. Надо будет вставить рубин в паз. Так что направишь меня с воздуха.
        - Слушаюсь, капитан! - Девица улыбнулась и уставилась на свой кинжал, считая секунды.
        Рик же после их диалога, напряженно думал о перспективах прогулки в пасть подобного монстра, и это одновременно пугало и будоражило его. За прошедшую неделю он многое испытал, а также и повидал. Мифы и легенды, воплотившиеся в жизнь, пусть и в другом мире, распаляли разум любопытного и желающего докопаться до правды археолога. Сталкиваясь со следами, которые оставили герои, молодой человек чувствовал, как сердце возбужденно бьётся. Он прекрасно помнил легенду о Геракле, рассказанную стариком, и с того момента его цель в этом мире окончательно сформировалась.
        Он не спешил делиться своими мыслями с Амелией, но так как первоначальный план по поиску оставшихся частей кинжала был выполнен очень быстро и неожиданно, то вскоре им предстояло обговорить дальнейшие действия. Шататься по столь огромному миру без плана, это, конечно, интересно, но, к сожалению, без гринда далеко не уйдёшь.
        Мысли парня прервал появившийся рядом Кортор:
        - Расскажи мне.
        - А? Чё? - отвлекаясь от раздумий, растерянно спросил парень.
        - Харибда. Что это?
        - А-а, вон ты про что. Ну, как бы это вкратце-то рассказать. В общем…
        Рик рассказал всё, что смог вспомнить, о страшном существе и, немного подумав, уточнил, что тот знает о Ясоне и аргонавтах. Получив невнятный ответ, парень поведал ему основной миф, заставив мужчину задуматься о том, что их ждёт.
        - Неужели ты не уделил хоть немного времени этому, перед тем как отправиться в Пирамиду? - стоявший рядом Сандерс покачал головой.
        - Вы сами-то знали, что столкнётесь с этим? - невозмутимо ответив вопросом на вопрос, Кортор прислонился к своду пещеры и, сложив руки на груди, стал смотреть за тем, как Кира пытается с помощью телекинеза уложить рубин в один из слотов на центральной плите. По тому, как она действовала, было видно, что кинжал находится у неё очень долго. Драгоценный камень буквально в доли секунды переместился к нужным плитам. Такого не сможешь сделать, не регулируя темп и силу способности. Требуется много практики, чтобы добиться такого результата. Но что немаловажно, расстояние для применения навыка, так же поражало. Но даже, так ей было сложнее действовать, следуя подсказкам Патрис, но тут, видимо, сыграла роль их взаимосвязь, потому что капитан довольно быстро положила камень в отверстие одного из рисунков, ещё до того, как девушка начала опускаться обратно на землю.
        Как только рубин попал в предназначенное для него место, огромная з?ла вновь пришла в движение. Но только в этот раз плиты не крутились и не меняли свои рисунки. Вместо этого пол распался на отдельные плиты, и все они начали крутиться в сюрреалистическом танце.
        Щёлк. Щёлк. В воздухе слышались звуки дребезжания и треска. Магия и инженерия великого Дедала, привела в действие эту огромную конструкцию. Сперва незаметно, а затем всё ярче и ярче некоторые части этой головоломки начали светиться и возвращаться обратно, образуя витиеватый путь. Как только они выложили дорогу, резко наступила тишина, и остальные плиты, словно лишившись поддержки, упали обратно, заполняя оставшиеся места.
        Яркий свет больше ста пятидесяти плит потух, но всё равно продолжал мягко подсвечивать их, будто обрамление неоновой рекламы. Всё это длилось не больше минуты, но размах и количество разлившейся в воздухе маны внушали трепет.
        Рик сглотнул, смачивая внезапно ставшее сухим горло, и, оглядываясь, обратил внимание на порозовевшее лицо Киры. Её глаза блестели, а слегка приоткрытые губы подрагивали, будто она всеми силами сдерживала радостный крик. Улыбнувшись этой забавной картине, он продолжил осматриваться, ища какие-нибудь изменения в окружении, помимо очевидных, но ни дверей, ни новых проходов, ни люков с лестницами не появилось.
        - Ладно, - достав свою реликвию, он кашлянул, привлекая к себе внимание команды, и, увидев, что все пришли в себя, продолжил: - Двигаемся дальше?
        Парень смотрел на Киру, и та, так же закончившая осмотр, кивнула:
        -Да. Действуй.
        Компас активировался, и короткие волны вспышек неожиданно для всех показали в ту сторону, откуда группа пришла несколько дней назад.
        - Э-эм… - Почесав нос, Рик, смотря на аргонавтов, сделал приглашающий жест: - Только после вас.
        - Что ж, назад так назад. - Кира, похлопывая кинжалом по ладони, посмотрела на Гарри и подбородком указала на коридор. - Действуем, как и до этого.
        - Вы уверены, капитан? Мы же пришли оттуда, - решил уточнить Сандерс, поглядывая на женщину.
        - Ты же сам видел, что его реликвия более чем точна. - Она пристально уставилась на парня и добавила: - Настолько, что я хочу посадить его на цепь и постоянно таскать с собой…
        Рик, до этого момента улыбавшийся, застыл и, снова почесав нос, прокомментировал её желание:
        - Ну что ты, что ты. Я, пожалуй, откажусь от столь незаманчивого предложения, чего и тебе настоятельно советую… - Его чуть прищуренные глаза продолжали улыбаться, но выражение лица оставалось сосредоточенным. Кто знает, насколько серьезно говорила эта властолюбивая женщина.
        - Значит, идём? - Гарри, которому казалось, что нет разницы, куда идти, начал бросать странные взгляды на Рикка.
        Выдвинувшись в обратный путь, игроки вскоре вернулись к самому началу и только тогда поняли, куда именно их вёл компас Рикка. К тому самому проходу, к которому они планировали пойти изначально, и где сейчас зияла дыра, образованная одной из сирен.
        - Вот же… - Кира, пригибаясь под невысоким проёмом и двигаясь следом за Сандерсом, ступала по обломкам и не знала, что и думать. Было ли так задумано изначально и если да, то какой в этом смысл?
        Рик же тем временем усмехался и качал головой, ведь то, что происходило, действительно напоминало игру. Он был уверен, что им ещё не раз придётся бегать из конца в конец в поисках ключей, подсказок, необходимых предметов и чего-нибудь такого. Такая себе, типичная RPG, гоняющая игроков по всей локации туда-обратно.
        Обновив в очередной раз ментальную защиту, группа продолжала двигаться вперёд, а точнее говоря, куда-то вниз. Понятие «идти вперёд» в Пирамиде молчания являлось субъективным, и сложно было сказать, куда именно ты держишь путь. Но вот то, что они спускались, было очевидно. Ведь уже прошло минут десять, как отряд двигался по длинной лестнице, которой, казалось, нет ни конца, ни края. И мало того что она была бесконечно длинной, так ещё и ловушки, встроенные в ступени и стены, не давали расслабиться.
        Лишь пять часов спустя в конце «туннеля» забрезжил свет, и обладатели ключей достигли очередного зала, который был столь же огромен, как и тот, что с плитами. Локация, в которую они попали, была пуста, но когда игроки пересекли невидимую черту, рядом с ними на огромной скорости приземлился булыжник размером с автомобиль и разлетелся в щепки.
        Его осколки глубоко вонзились в тела попавших в радиус поражения Киры и Патрис, отчего обе, кувыркаясь, как тряпичные куклы, отлетели обратно.
        - Кха-кха… - кашляя, Кира вытянула руку вперёд и прохрипела. - Всем… назад. Это приказ… - После чего, с трудом усевшись, схватилась за самый большой осколок, торчащий из левого бедра, и, сжав зубы, с силой выдернула его, заливая землю под собой кровью. - Чего встали?! Проверьте Патрис… - Заметив, что та дышит рывками, вспоротая камнем, торчащим из её груди, Кира рыкнула на спутников, и Сандерс, сообразив, что застыл от удивления, помчался к девушке, доставая зелье исцеления.
        Её хрупкие руки, измазанные кровью, обхватив камень, больше похожий на непомерно большой и острый клык, скользили в попытке вытащить его, но мужчина, упав перед девушкой на колени, остановил её и насильно залил зелье в рот, из которого, булькая, выливалась кровь. Глаза девушки, распахнувшись, безучастно смотрели в потолок, будто не веря, что такое произошло именно с ней.
        Боль.
        Кошмарная боль, которая лишь под воздействием её пассивных навыков и раскаченных характеристик вкупе с шоком была приглушена, всё же разрывала её сознание. Даже опытным игрокам на её месте первой пришла бы мысль о том, чтобы их добили. Мир игры, в котором реальность никуда не делась. Именно в этот момент, глядя со стороны на страдания другого человека, мир Рика, в котором он пребывал всё это время, внезапно рухнул. Молодой человек осознал простую мысль, которая до сих пор лишь мелькала где-то на краю сознания…
        Этот мир был опасен.
        До безумия интересен, загадочен и красив, но всё же до ужаса, до сковывающего сердце страха опасен… Это словно после сотен удачных прыжков с парашютом внезапно увидеть, как на твоих глазах тот, с кем ты был в паре, разбился, превратившись в бездушный труп. Увидеть и осознать, насколько это страшно.
        Парень чувствовал холодный, липкий пот, покрывший его спину. Да, ему уже успели отрезать ноги и оторвать руку, что, несомненно, было чертовски больно, но муки от камня размером почти с половину этой юной девушки, разворотившего её внутренности и переломавшего кости, он боялся даже представить. Однако…
        Как у парашютиста, увидевшего мёртвое тело товарища, у каждого, кто открывает для себя подобный страх, есть два пути. Спрятаться и жить, избегая любых контактов с предметом своего ужаса, или бороться с ним, тренируя себя. Рик оказался на перепутье и, глядя на захлебывающуюся кровью Патрис, ему предстояло сделать выбор: покинуть этот мир и больше никогда не возвращаться, или же найти силы преодолеть себя…
        Глава 32. Оживающие мифы
        После четырех зелий выпитых практически без остановки, здоровье девушки наконец-то поползло вверх. Кусок камня, торчавший у неё из груди, Сандерс уже вытащил и в её теле остались лишь небольшие фрагменты, от которых Патрис, чью голову мужчина положил к себе на колени, сама понемногу избавлялась.
        Её руки уже не дрожали, да и выражение испуганной девочки покинуло её лицо. Мимолётная слабость и страх, сковавшие её разум, были сметены пережитом опытом в этом игровом мире.
        - Всё в порядке? - Сандерс взглянул на нахмуренные брови и сосредоточенный взгляд девушки, которая вытаскивала очередной кусок камня.
        - Да. С-с-с… - пропустив воздух сквозь плотно сжатые зубы и жмурясь от боли, она резким движением выхватила осколок и отшвырнула его, после чего медленно выдохнула. - Зараза…
        Кто или что запустило огромный булыжник, разорвавшийся словно шрапнель, игроки не могли понять до тех пор, пока Кира не достала своего питомца. Шустрый зверь, весьма похожий на рысь, но на механизированных ногах и чуть больше в размерах, позволил определить объект агрессии, вызвав разом приступы надежды и злости. Первая зиждилась на том, что они всё же нашли шестирукого великана, а это значит - стали на ещё один шаг ближе к покорению Пирамиды. Злость же исходила из невозможности подобраться к тому, кто вел этот «пушечный» обстрел.
        - Итак. - Кира, уже оправившаяся и выглядящая так, будто не её пять минут назад начинили осколками каменного снаряда, стояла перед отрядом и объясняла текущую задачу: - Нам нужно придумать, как приблизиться к этому существу, не попав под его атаки, а сделав это, отрубить его чёртову башку! - Она едва не зарычала на последних словах, но медленно выдохнула и продолжила: - Патрис, жить будешь?
        - Я в порядке командир, спасибо.
        - Рада слышать. - Убедившись, что той ничего не грозит, капитан продолжила. - В общем, я выслушаю любые идеи, которые не выглядят безнадёжными.
        - А пока все думают, предлагаю разбить лагерь. - Гарри вышел вперёд и оглядел игроков: - Эй, парень? - заметив отсутствующий взгляд Рикки, мужчина окликнул того, но реакции не последовало.
        - Умник! - Кира так же обратила внимание на необычайно притихшего парня и, нахмурившись, подошла к нему.
        То, что она увидела, было вполне ожидаемо, но она думала, что кто-кто, а этот паренек уже прошёл эту стадию, раз смог добыть свой «ключ».
        Побледневшие губы, глаза, которые, не мигая, смотрели туда, где лежала Патрис, и подрагивающие руки, сжатые в кулаки. Женщина, встав прямо перед ним, помолчала, а потом неожиданно начала действовать.
        Взмах руки и резкая пощёчина, словно удар кнута, раздалась в тишине, отбрасывая Рикка на землю. Остальные, заметив это, прекратили свои дела и с интересом стали наблюдать за разворачивающейся перед ними сценой. Патрис, кстати, прекрасно понимала состояние чужого для неё человека.
        Когда она попала сюда, то была счастлива. Чудесный мир, о котором можно было лишь помечтать, читая книгу или смотря фильм, но спустя полгода она по своей глупости забрела на территорию людоедов-хобгоблинов. Если бы не Кира, Сандерс и ещё пять игроков, которые выполняли там поиски какой-то забытой богом статуэтки, она бы познала нечто очень ужасное. Тогда страх настолько сковал её, что она совершенно забыла, что может быстро вернуться обратно на Землю. В общем, после этого она чувствовала себя так же, как и Рик, и Кира «подарила» ей тогда точно такую же пощёчину…
        Улыбнувшись, она медленно встала, жмурясь от неприятных болевых ощущений и, проведя рукой по своей щеке, посмотрела на Рикка. На её лице можно было прочитать немой вопрос: «Что же выберешь ты?»
        Неожиданный удар, сваливший парня с ног, вывел того из прострации, и он, не вставая схватился за челюсть, рефлекторно проверяя её на наличие травм и смотря на подошедшую Киру. Поняв, что всё в порядке Рик, положив руки под голову, закрыл глаза и спросил:
        - И? Что это было? - недовольный голос был негромким и спокойным, звуча довольно необычно для того, кто недавно был сильно потрясён.
        - Испугался? - капитан, усевшись рядом, начала разговор, который, как ни странно, напоминал почти дружескую беседу. Она говорила, задумчиво глядя туда, где, они точно знали, стоял великан, слившийся со стеной. - Как бы там ни было, сейчас мы в одной лодке, так что мы не сможем двинуться дальше, пока ты трясешься тут, как маленькая пугливая девочка.
        Он молчал. Страх присущ любому разумному существу, и Рик прекрасно осознавал своё состояние. Будучи тем, кто всю свою сознательную жизнь полагался всё же больше на логику и свои знания, парень пытался восстановить свои мысли.
        Сейчас он испытывал нечто более глубокое, чем просто страх. Было ли это инстинктом самосохранения или же нежеланием прочувствовать боль, подобную той, что испытала Патрис, он не знал, но ясно одно: здесь и сейчас он предпочёл бы никуда не двигаться.
        Всё, что Рик пережил до этого момента, казалось было подёрнуто дымкой иллюзии и происходило как будто и не с ним вовсе. Под влиянием нового мира, он погрузился в эту атмосферу красивой сказки. Хотя в памяти были свежи воспоминания о Заркрахе и путешествии внутри большого демона, конфликт с Олимпом и потеря конечностей, сопровождаемая адской болью. Но сейчас очнувшись от этого долговременного сна, молодой археолог пытался понять, почему тогда он воспринимал боль иначе?
        Боль ведь не вино, которое со временем становится лишь лучше. Что тогда, что сейчас, что в будущем - боль останется болью.
        - Можешь не отвечать. - Не дождавшись ответа, продолжила Кира. - По твоему бледному лицу всё было прекрасно видно. Хочешь, как страус забиться головой в песок, - пожалуйста. Но ты дал слово, что вместе с нами пройдёшь до конца и я не приму отказа. - Парень зашевелился и принял положение сидя, сложив руки под подбородком и опустив голову на колени. - При нашей первой встрече в тебе горел огонь. Я видела это, потому что сама одержима своими демонами. И мне насрать, кто или что встанет на моём пути. Бояться не стыдно. Стыдно, если ты потакаешь своему страху и вместе с ним становишься жалким куском дерьма. Так скажи мне, ты кусок дерьма?
        - Эм-м, пожалуйста, кто-нибудь. Вызовите другого психолога… - немного помолчав, бросил парень, поднимаясь и обращаясь к остальным, на чьих лицах можно было заметить слабые улыбки. Даже Патрис позволила себе усмехнуться, ведь это было не оскорбительно и даже немного забавно.
        Разглядывая свои всё ещё дрожащие руки, он вспомнил недавние события. Новый мир. Новые истории. Тайны и секреты могущественных людей, некогда населявших этот и его мир. Он здесь из-за своей любви ко всему этому, но как же всё-таки страшно… - Ты права. - Вновь сжав руки в кулаки, он встряхнул головой, стараясь прогнать страх и мысли о том, что ждёт его дальше. - Я дал слово. И, так или иначе, хочу увидеть, чем всё это закончится. Так что, спасибо… наверное.
        - О-о, так держать, умник. - Кира, поднявшись вслед за ним, хлопнула того по плечу, и, не отпуская, начала сжимать его всё сильнее и сильнее. - Ты пришёл в себя гораздо быстрее, чем многие. - Рукой лидер развернула парня к себе, так что его глаза оказались напротив её. Прищурившись и понизив голос до устрашающего, она улыбнулась, словно плотоядный хищник, и добавила: - Но, кажется, ты забыл, что я обещала вырвать твой язык, мистер шутник?
        - Прости-прости. Это всё моя привычка, говорить, что думаю. Особенно, когда нервничаю. - Поднимая руки и стараясь вырваться из её крепкого захвата, Рик перевёл разговор в другое русло: - Может, вернёмся к исследованию?
        - Обязательно. - Подержав его ещё немного, та отпустила наглого паренька и посмотрела на своих людей, которые внимательно их слушали. - Я не поняла? Почему вы ничем не заняты? Концерт окончен, живо за работу!
        Шестирукие великаны. По легенде эти ребята мешали аргонавтом выбраться из залива в открытое море, закидывая его камнями, чтобы те не могли продолжить свой поход. Как именно Дедал умудрился воспроизвести подобные моменты из мифов, оставалось лишь гадать. Насколько большой силой должен был обладать этот человек, чтобы засунуть в башню подобных существ? Рик, разбираясь в своём инвентаре и готовя место для ночлега, передёрнул плечами, вспомнив о Харибде.
        «Ладно. До этого ещё надо дожить».
        Предложений по способу преодолеть разрыв между ними и великаном, что не удивительно, было очень мало, и лишь два более-менее позволяли надеяться достичь поставленной цели. Правда, одно пришлось отложить на крайний случай, из-за того что оно имело ввиду: бег, смерть, возвращение, рывок вперёд, смерть, возвращение, - и так по кругу, пока кто-нибудь из них не достигнет «стреляющего» врага. Учитывая расстояние друг от друга, на котором они могли бы двигаться, и время на один бросок камня, способного завалить даже опытного игрока, им понадобится примерно недели две земного времени. Плюс проблемой было то, что устройства привязки накладывали определённые обязательства на игроков.
        В итоге день подходил к концу, но нормальных идей так и не появилось. Все шестеро стояли или сидели неподалеку от костра и пытались хоть что-нибудь придумать.
        Вторым вариантом, который предложил Гарри, было попробовать прорыть путь под землёй, но, честно говоря, все сомневались, что такое сработает. Слишком уж на их взгляд было бы просто. Вот только попробовав копнуть, отряду всё же пришлось взять эту идею на рассмотрение. По крайней мере, это точно будет быстрее, тем более что Сандерс как раз имел множество навыков и инструментов, подходящих по назначению. Добыча драгоценной и не только руды была основой основ для становления и процветания любого из кланов, так что не он один изучал подобные вещи у аргноватов, но был одним из тех, кто достиг в этом плане наибольшего прогресса.
        «Свет» Кортора вновь ничего не дал, как и «компас» Рикки, и без него было понятно, куда им идти и что делать. Остальные навыки кинжалов так же не могли помочь, по крайней мере, именно так они думали, когда Рикки, наблюдавший за бегающим петом Киры, не задумался над кое чем:
        - А какой откат у твоего телекинеза?
        - Десять минут.
        - А какой вес ты можешь поднять?
        - Вес? - Она взглянула на попавшиеся на глаза осколки камней, поняв, к чему ведёт паренёк и помотала головой. - Даже если я смогу перехватить камень, то следующий не заставит себя ждать. Мы не успеем воспользоваться этим интервалом.
        - А зачем нам это? - Рик, вставая и отряхивая штаны, подхватил лежащий рядом небольшой камень и продолжил развивать свою мысль: - Тебе не нужно его просто останавливать, тебе нужно… - он замахнулся рукой и, сделав шаг вперёд, со всей силы отправил камень в сторону великана. - Ответить ему тем же.
        Кира вместе с остальными уставились в конец залы, словно ожидая услышать звук падающего камня.
        - А знаешь, - она довольно улыбнулась, и в её глазах вновь заплясали бесы. Видимо, она не простила существу первый удачный бросок, разворотивший её подчиненную и её саму. - Мне нравится твоя идея. Давай-ка проверим..
        Новая идея, оказалась затратной по времени, но эффективной, так как давала возможность убить двух зайцев разом. Благодаря такому подходу, игроки не подвергали себя атакам и одновременно наносили урон великану. Хоть прицелиться Кире удалось и не сразу, но через несколько неудачных попыток результат не заставил себя ждать. Камень, запущенный в ответ с навесом и на не менее высокой скорости, попал точно в цель. Рёв врага после врезавшегося в него снаряда, было сложно не услышать, ведь от него сотрясались не только стены, но и сама земля.
        Ощутив это в первый раз, Рик невольно задумался о том, как будет действовать великан, когда поймёт, что рано или поздно его всё-таки убьют его же оружием? Устремится ли к ним, желая вступить в ближний бой, или так и будет продолжать пытаться отомстить? По легенде, Геракл стрелял в них из лука, а потом аргонавты напали на них всем скопом, прикрывшись щитами и вооруженные копьями.
        Потребовалось два дня, чтобы тактика «поймав камень, запусти его в ответ и дождись отката навыка» принесла плоды. Когда питомец Киры по кличке Чонси, в очередной раз выбежав за отмеченную игроками линию, остановился на месте, ожидая броска великана - того не последовало.
        Капитан это заметила и мотнула головой в сторону Гарри. Тот, поняв, что от него требуется, осторожно ступил следом за зверем.
        Тишина.
        Контуры великана были едва заметны, если не смотреть в бинокли, но то, что он не двигается, стало для игроков знаком, и мужчина медленно двинулся в сторону врага. Шаг. Ещё шаг… Сердца бывалых игроков и Рикка учащенно стучали в ожидание подвоха и волнении за Гарри. Но минуты шли за минутами, а тело великана так и не шевелилось. Возможно ли, что это ловушка? Конечно. Именно поэтому они не пошли за ним следом, возложив добычу камня из головы великана, на его сутулые плечи. Лишь когда это будет сделано, они смогут спокойно вздохнуть.
        Наконец Гарри приблизился к огромному существу метров девять в высоту, контуры которого сливались со стеной пещеры. Тот словно недоработанная гротескная скульптура, вырезанная прямо в стене, или же наоборот, будто поглощенный ей - не двигался, сжимая в руках очередной «снаряд», который на самом деле являлся частью зала.
        «Ну и ну… Эти монстры слишком уродливы» - тряхнув головой подумал мужчина. - И как я должен это разрезать?
        Гарри забросил голову назад и, почесав затылок, хмыкнул, после чего хрустнув пальцами, начал взбираться по телу к голове.
        Остальные стояли на местах и в бинокли наблюдали за тем, как работает Гарри, но вскоре тот вернулся, отправляя Сандерса, который имел соответствующие для работы с камнем навыки. Не прошло много времени, когда тот вернулся с добычей.
        На этот раз ей оказался не рубин, а изумруд. И он тоже был тёмным. Осмотрев находку, группа двинулась обратно, так как именно это направление указал компас Рикки. Идея испытания стала понятна каждому. Нашел камень - положи его в центр головоломки.
        Скорее всего они не только плиты задействовали, но и открывали новый проход в закрытую локацию. Не факт, что убив сирену и сразу вернувшись к проломанной стене, они бы обнаружили проход, ведущий к великану…
        Наконец вторая драгоценность заняла своё место, и зал, меняясь, вновь подсветил нужные плиты.
        - Прямо дорога из золотого кирпича. - Рикки, вспомнив сказку про страну Оз, усмехнулся, наблюдая за подсвеченными плитами.
        - Ты давай-ка не болтай. - Кира обернулась, услышав его комментарий. - Куда нам дальше?
        - Да-да, момент. - Парень, вздохнув от того, что никто не оценил его шутки, активировал реликвию, и все увидели, как «стрелка» компаса уходит куда-то назад и вверх. - Ну, как-то так. Кажется, где-то открылась новая дверь.
        Тремя днями ранее…
        Пока отряд Киры изучал Пирамиду, Амелия терпеливо ждала возвращения Рикка. Ей было интересно узнать, что же именно скрывает это загадочное строение, оставшееся с давних времён, когда площадь торгового района неожиданно сотрясло, и в небо от одного из углов Пирамиды устремилась ярко-красная вспышка. Словно свет драгоценного рубина собрали в одну точку. Кроваво-багровый луч одиноко сиял даже при свете дня, а ночью его энергия манила к себе любого прохожего, как мотылька к свету.
        Амелия тут же двинулась в сторону сооружения и спустя полчаса уже стояла в толпе игроков и стражи, которая занималась тем, что не пропускала их к углу Пирамиды, возле которого виднелся небольшой круглый постамент, а в центре…
        - Боже… - мошенница сглотнула, смотря во все глаза на эту красоту. Она любила драгоценности и со священным трепетом относилась к искусно сделанным ювелирным украшениям или же к тем камням, чью красоту создала сама природа. Этот камень был так прекрасен, что она хотела хотя бы просто прикоснуться к нему. Невероятное, жгучее желание чуть не парализовало профессиональную мошенницу и аферистку. Закусив нижнюю губу, она смотрела на стражей и сожалела о том, что не может ничего им противопоставить.
        «Но, чёрт возьми, как же он восхитителен…»
        От того места, где стояла девушка, луч энергии казался таким плотным и насыщенным, что сразу было видно: здесь задействована действительно мощная магия. Спустя десять минут девушка всё так же стояла среди толпы, просто погрузившись в красоту драгоценного камня, когда кто-то из игроков воскликнул:
        - Эй! Посмотрите на «дыхание мира»! Плюс сто к его количеству!
        - И правда… Это бафф от камня?
        Игроки были возбужденны и стали ещё сильнее просить стражу позволить им посмотреть на рубин поближе. Но те были непреклонны.
        Прошёл день, прежде шумиха улеглась, и игроки ослабили давление на стражей порядка. Амелия, решившая пока снять ещё одну комнату поближе к Пирамиде, стоимость аренды которой, надо сказать, сильно подросла из-за этого необычного явления, решила каждый день проводить на церемониальной площади, не желая ничего пропустить.
        Не прошло и четырех дней, как город вновь сотрясло, и на одном из углов древнего сооружения появился идентичный постамент, на поверхности которого лежал огранённый изумруд ярко-лиственного цвета. Девушка, наблюдавшая за этим, на несколько секунд замерла, глядя, как тот словно прошёл невидимый барьер, расположенный над Пирамидой.
        - Оп-па, а это что за хрень? - Мошенница, задумчиво рассматривая вечернее небо, достала бинокль, сама не понимая, что надеется увидеть и, спустя пару минут разочарованно вздохнув, убрала его в инвентарь. - Хм, показалось?..
        Не подозревавшие об изменениях, произошедших снаружи, шестеро игроков двигались в направлении, указанном реликвией, которая спустя ещё пару применений привела их к краю большой пропасти.
        - Не, на этот раз я ни за что не поверю, что мы всё ещё в пирамиде. - Рик осторожно подошёл к чернеющей бездне и заглянул вниз. Дна не было видно. Но прямо над пропастью летали небольшие островки, на которых, то тут, то там встречались разнообразные двери, рычаги, странные механизмы и порталы.
        - Очередная головоломка. - Патрис встала неподалеку от парня и так же посмотрела в гигантскую яму, после чего огляделась по сторонам и, задумчиво склонив голову, протянула: - Интересно, а внизу случайно не Харибда находится?
        Рик, услышав её предположение, машинально отскочил от края.
        - Эй-эй, надеюсь, что нет.
        - Успокойся. Это вполне возможно. - Кира, придержав археолога, который чуть не повалился на спину из-за сильного прыжка, подошла к обрыву. - Кортор. Будь добр, посвети.
        Индеец не стал сопротивляться и, как обычно, собирался активировать свой кинжал, когда капитан его остановила:
        - Погоди. А ты когда-нибудь пробовал активировать его на расстоянии?
        - На расстоянии? - Мужчина, быстро сообразив, что та имеет в виду, покачал головой: - Не приходилось.
        - Тогда сделай это сейчас.
        - Кинжал не привязан. Он просто упадёт вниз.
        - Точно, совсем забыла… - Она задумалась, а потом поняла, что решение очевидно. - Доставай кинжал. Я использую свой, чтобы ты не потерял его.
        Тот, пожав плечами, вытянул руку в сторону и взглянув на лидера группы и остальных, подошедших и ожидающих результата, разжал её. Оружие полетело вниз, направляемое мыслями Киры, и, когда его уже не стало видно, индеец разжал губы и произнёс негромко:
        - Свет.
        Яркая вспышка озарила чёрное пространство, и буквально все молниеносно отскочили от края, падая на землю и закрывая глаза в попытках прогнать появившиеся образы. Естественная реакция на копошащуюся внизу массу, покрытую острыми зубами, напоминающими рифы, и единственный до жути огромный глаз, смотрящий куда-то в глубины сознания прямо из глубокой глотки. Кошмар заставлял дрожать даже прокачанных игроков, но, быстро придя в себя, они принялись подниматься, встряхивая головами.
        - Кинжал! - Кортер осторожно подошёл к краю и увидел, как тот медленно возвращается к нему. - Ты управляешь им? - Мужчина вопросительно посмотрел на женщину.
        - Да, будь готов ловить его, навык манипулирования не бесконечен.
        - Святые угодники… - Пока эти двое решали проблему с доставкой оружия, Сандерс нервно достал трубку и, набив табака, раскурил, проведя над ней ладонью и произнося заклинание. Рик никогда не видел, чтобы тот так стучал зубами и уже тем более курил, но прекрасно понимал каждого из присутствующих. Даже суровая и «железная леди» Кира, сложив руки на груди, не горела желанием вновь приближаться к краю.
        - Та-ак. Давайте всё обдумаем. - Доставив кинжал, она отошла ещё дальше и уселась на землю. - Я сильно сомневаюсь, что её возможно убить. Скорее всего, нам нужно перебраться на другую стор… - она неожиданно замолчала и над чем-то задумалась.
        - Госп… Лидер? - Патрис, присевшая рядом, заглянула той в лицо, пытаясь понять, о чём думает капитан, но Кира не торопилась продолжать, наконец, пару минут спустя она взглянула на Рикка. - Эй, умник.
        Рикки, услышав прозвище, которое капитан ему присвоила, посмотрел на неё, ожидая продолжения.
        - Где Харибда, там и Сцилла, верно же? - Её взгляд был направлен на потолок и все медленно проследовали за её взглядом.
        Теперь каждый услышал чьё-то дыхание и слабый скулёж, доносившийся с потолка. Их путь, как и в мифах, пролегал между Сциллой и Харибдой. И те, кто знал историю, хорошо помнили, что в древних историях, Ясону пришлось кем-то жертвовать, чтобы добиться своего…
        Глава 33. Затишье перед бурей
        Кире не требовался ответ. Да и вопрос, честно говоря, прозвучал скорее риторически. Рик же старался выглядеть более расслабленно, чем это было на самом деле, но его терзали весьма противоречивые чувства. С одной стороны, желание дойти до конца и своими глазами увидеть легендарное Золотое руно, с другой - стремление не попасться монстрам, которым когда-то противостояли древнегреческие герои.
        «Чёрт возьми, да что это такое со мной? Я же прыгал в пасть долбанного демона, так почему мне теперь так страшно?»
        Тут он вспомнил о видениях, которые сирена незаметно вплела в его сознание. Тот шок, что парень испытал, витал где-то в воздухе, не отпуская свою жертву из цепких лап. Может, всё дело было в этом? Именно с того момента Рик чувствовал себя не своей тарелке, и растерзанное тело Патрис лишь стало катализатором для пробуждения его страха.
        Парень прикрыл глаза и попытался копнуть глубже - в надежде найти первопричину своего безрассудного поведения, когда он бесстрашно приступал к очередному уничтожению монстров. Всё верно, тогда в его голове были лишь поиски ответов и тайн, которые он желал разгадать. А остальное лишь ступени для достижения цели. Просто в какой-то момент чувство страха как и полагается, пересилило это желание.
        - Ладно. - Кира, заметив, что тот вновь притих, уйдя в себя, покачала головой и, хлопнув в ладоши, взялась за дело. - Наша цель - другой «берег». С чем-то подобным наша команда сталкивались на острове Канриг, но, к сожалению, вас там не было. - Она указала пальцем на Кортера и Рикки. - Поэтому слушайте внимательно. Система в принципе простая. Нам нужно лишь передвигаться от острова к острову, нажимая рычаги,кнопки или что там будет ещё.
        - Для чего? - Индеец сидел на земле в позе лотоса, положив руки на колени, словно медетировал, и внимательно слушал лидера.
        - Пожалуй, сформулирую по-другому. - Кира посмотрела на мужчину, прежде чем ответить. - Нам нужно нажимать кнопки и задействовать рычаги, которые для начала требуется отыскать, чтобы мы могли передвигаться от острова к острову.
        - Всё равно не понял. - Кортор пожал плечами.
        - Она хочет сказать, что благодаря рычагам и кнопкам, спрятанным то тут, то там, мы сможем двигаться вперёд, потому что те активируют мосты. Ну, - Сандерс, встрявший в беседу, задумчиво провёл рукой по подбородку, - если мы, конечно, не ошиблись, и это похоже на то, что нам уже встречалось.
        - А-а. Теперь ясно.
        - Ну слава богу, дошло до жирафа, - пробормотала Патрис, но так, чтобы тот её не услышал. Девушка, честно говоря, немного побаивалась этого странного и жутковатого вида, индейца.
        - Продолжим. - Капитан похлопывала кинжалом по ладони. -Для начала я попробую что-нибудь зашвырнуть в потолок. Посмотрим, как далеко эта херня сможет достать.
        Её слова не расходились с делом и, дождавшись отката навыка, та швырнула в темноту первый попавшийся камень. Результат не заставил себя ждать - и как только булыжник влетел в охранный периметр монстра, одна из голов вылезла из тени и метнулась к нему на огромной скорости, тут же проглотив. Все, даже Рик со своим слабым персонажем, успели разглядеть имя чудовища, и правда действительно пугала:
        ПРОКЛЯТАЯ СЦИЛЛА
        УРОВЕНЬ: ??
        РАНГ: ??
        - Та-ак секундочку… - медленно протянул молодой археолог. - Кажется, мне не хватает каких-то навыков. Я не увидел ни уровня, ни ранга. Кто-нибудь подскажет мне? - парень не отрывал взгляда от потолка, но ответом ему была лишь немая тишина. Поняв, что никто не торопится его просвещать, Рик посмотрел на остальных и сообразил, что не один остался в неведении. - Только не говорите, что вы не встречали таких монстров? - Он не верил, что те, кто был здесь дольше, впервые сталкиваются с кем-то вроде Сциллы.
        - Да нет… - Сандерс всё же нарушил молчание. - Мы видели парочку таких… В чёрных землях во время одной экспедиции. - По его голосу можно было догадаться, что финал этой истории однозначно плохой, и дальнейшие слова Киры подтвердили догадку Рикка.
        - Нас уничтожили в доли секунд. До сих пор помню… - задумчиво протянула Капитан и, цокнув языком, посмотрела на парня: - Ты же у нас умник, значит, наверняка слышал о циклопах?
        - А кто ж не слышал?
        - Ну а мы вот не только слышали, но и успели увидеть его перед смертью.
        - Смертями, если быть точнее, - вступил в разговор Гарри. - Мы шесть раз пытались одолеть этого ублюдка.
        - Мог бы и промолчать о наших неудачах. - Кира скорчилась, будто от зубной боли, но не стала отрицать факта поражений своего клана. - У тех монстров так же не было видно ни ранга, ни уровня. Такое вот дерьмо, парень. И мы застряли в нём по самое не хочу.
        - Теперь, можно сказать, мы с тобой в равных условиях. - Патрис поддержала своего лидера, впрочем, при этом полностью игнорируя самого Рикки. - Как овцы на заклании. - Добавила та чуть погодя и покачала головой.
        Атмосфера после увиденного витала отнюдь не радужная, но Кира не стала долго придаваться отчаянию и, со всей силы воткнув саблю в землю, зло зарычала:
        - Слушайте меня и усвойте одну! Простую! Истину! Я не собираюсь возвращаться с пустыми руками! Не сейчас! Ни завтра! Никогда! Мы не уйдём отсюда, пока не найдём то, за чем пришли - и точка! Это ясно? Будем возвращаться и если надо убьём этих тварей! - она обращалась не только к своим подчинённым, но и к молодому археологу вместе с Кортором. - Это касается и вас. Мы заключили соглашение, и видит бог, я не позволю вам соскочить на полпути. Всё, как и раньше. Ищем решение вместе. Пробуем и пробуем, пока вашу мать не добьёмся результата. Это ясно?
        С такой было сложно спорить. И не только потому, что женщина напротив была чертовски вспыльчива, сильна и влиятельна, но она правильно аргументировала свою речь. Есть договор, и придётся держать слово, если хочется и дальше спокойно путешествовать в этом мире, не оглядываясь постоянно назад…
        Пока компания аргонавтов и их попутчиков пыталась решить очередную проблему, события вокруг Пирамиды приобретали грандиозные масштабы. Различные земные фракции, тайные кланы, торговые гильдии и ордены вкупе с такими конгломератами как Олимп, Асгард и пантеон Египта заполонили Церемониальную площадь в попытке договориться с местным лордом о том, чтобы изучить драгоценные камни. Подобные предметы манили именитых авантюристов и игроков. Даже местные семьи, род? и даже прочие известные одиночки, прослышавшие об открытие и чудесном появлении рубина и изумруда, возжелали приобрести их.
        Только вот клан Аргонавтов и сам являлся грозной силой, и дабы не нарушать законы Эхо всем приходилось мириться с текущей ситуацией, ожидая, когда поход завершится.
        Глядя на всё это в окно гостиницы, два человека вели разговор, который даже стороннему слушателю мог бы показаться очень любопытным.
        На незнакомцах были уникальные маски, полностью скрывающие не только лица, но и всю информацию о них, а также длинные и тёмные плащи, прятавшие их фигуры, в одной из которых все же можно было признать женщину.
        - Поверить не могу, что оно всё это время было у нас под носом… И спустя столько лет не мы, а одна из потомков этого ублюдка, добилась своего! - мужчина зло смотрел на Пирамиду Молчания. Сухой голос, раздавшийся из-под маски, был глух, сквозя ощутимым презрением.
        - Дорогой, - женщина, сложив руки на груди, стояла рядом, наблюдая за хаосом. Гостиница, где они находились, почти вплотную прилегала к площади, так что было хорошо видно всё происходящее. - Мы на верном пути и с каждым разом становимся всё ближе к цели. Теперь, когда мы смогли незаметно от асгардцев и этих пустынных крыс внедрить свои технологии, остаётся лишь ожидать. Ты ведь не забыл, что нам уже известны примерные координаты седьмого созвездия? И всё благодаря моей идее.
        - Да помню, я помню, - недовольно пробурчал собеседник. - Только ты почему-то не вспомнила, что симуляция его действий очень разнится с кодом этой твоей программы. Вспомни хотя бы Крит или сад с этими долбанными яблоками. Из семи координат верными оказались лишь четыре! И вдобавок ко всему, - незнакомец взглянул на супругу сквозь прорези в маске и ударил стену комнаты, отчего ту слегка тряхнуло. - Наши агенты смогли добраться лишь до двух из них! Тьфу! Что за идиоты?!
        - Перестань! - прикрикнув на мужа и осуждающе посмотрев в ответ, та продолжила: - Твоя злость ничем не поможет. И да, я не говорила, что игра идеальна, но это всё же лучше, чем было до неё. Сам знаешь, кто хорошо постарался, защищая и пряча ключи! - в её голосе послышались истеричные нотки, но женщина быстро пришла в себя. - А насчёт агентов я согласна. Все, кого мы вербуем, к сожалению, ни на что не годятся. От них нет толка ни в добыче подсказок, ни в выживании в чёрных землях.
        - И кто же в этом виноват, а? - было сложно не уловить сарказм мужчины.
        - Ты всё об этом?! Может, хватит уже? Сколько времени прошло, - женщина не желала поднимать неприятную ей тему, возвращая беседу в нужное русло. - Сейчас всё иначе. Им не надо будет пробираться и разгадывать все эти ловушки. Нужно лишь дождаться, когда Руно само придёт в руки и отобрать его, доставив нам.
        - Очень надеюсь, что хоть с этим они справятся. Не хотелось бы встревать и провоцировать наших оппонентов. Да и простые игроки не должны узнать о нас. - недовольно пробурчал громила и уставился в окно, как и все, ожидая завершения экспедиции.

* * *
        Прежде чем Рик и остальные решили начать действовать, им пришлось немало времени поломать голову над тем, чтобы составить хоть какой-то план. Опытным путём удалось узнать, как именно реагирует Харибда, если что-то попадает в зону её взгляда, и судьба нескольких десятков камней была печальна. Но всё же имелась и хорошая новость.
        В процессе удалось выяснить, что пучинный монстр вёл себя практически соответственно мифам и, пусть ненадолго, всего лишь на тридцать секунд, но всё же закрывал своё плотоядное око.
        Не понадобилось много времени, чтобы выяснить интервал, и, воспользовавшись моментом, Патрис вскоре переместилась на один из десяти островков, парящих прямо над невероятно большой пропастью.
        Первый мост открылся довольно просто. Девушке понадобилось лишь влить немного энергии в заклинание «рычага» - и энергетический мост тут же выстроился, приглашая путников.
        Но никто не торопился, ожидая, когда глаз Харибды закроется, и только после этого, первый рубеж был преодолён. Атмосфера во время бега, была совсем не героической. Скулёж и рваный лай Сциллы давили на разум. Осознание того, что прямо над головой находится нечто, способное закусить тобой, как дешёвым стейком, вгоняло в страх не хуже сирены.
        В какой-то момент Рикку даже хотелось просто лечь, чтобы удостовериться, что мифическое существо не достанет до него, но Харибда не спала, а лишь медленно моргала, и будет глупо погибнуть вот так. Ведь мост, сотканный из чистой энергии и просвечивающий насквозь, вряд ли спасёт, когда пройдут положенные тридцать секунд. Дедал сотворил невероятную полосу препятствий и, стоит отдать ему должное, продумал всё до мелочей. Но, как бы ни было им страшно, соблюдая осторожность, игрокам быстро удалось добраться до острова.
        Разместившись на летающем куске земли, все смотрели на следующий пункт назначения, который, в отличие от первого, находился довольно далеко, и Патрис просто физически не могла бы до него долететь, но выход всё же имелся. Исполнение этого плана было очень опасным и грозило тому, кто возьмётся за его воплощение не обычной смертью, но выбора не было.
        Идея заключалось в том, чтобы с помощью кинжала Киры подсадить игрока на одну из пластин, которые кто-то услужливо спрятал на небольшом острове, и доставить на соседний. До острова было метров триста, и из-за того что от точных действий женщины зависело, попадёт ли пассажир или нет, скорость этого снаряда падала. Если Кира не успеет за короткий промежуток времени доставить человека, Харибда просто засосёт игрока в пучину своей пасти. Ранее этот мощный вихрь оставлял от камней лишь пыль, несложно представить, что произойдёт с живым существом, попадись оно на глаза монстру…
        Но всё же самой главной проблемой было то, что в момент смерти человек будет находиться в воздухе, а значит, по возвращении в мир Успеха появится там же, где был. И если не придумать, как его в таком случае спасти, он будет умирать и возрождаться до тех пор, пока его автоматически не выкинет в начальную локацию призыва. А если так, то первая экспедиция будет провалена, ведь без шестого кинжала они вряд ли пройдут дальше…
        - Осталось решить, как подстраховаться во время возвращения, и главное, кого отправить? - Капитан задумчиво уставилась на игроков, и это подводило к ещё одному вопросу. Ведь для активации следующего моста может понадобиться навык определенного кинжала, и, к сожалению, нет возможности узнать заранее, какой из них там понадобится. В итоге способ спасти игрока от постоянных смертей по возвращении нашёлся. При наличии известного времени и места все остальное зависело от навыка членов отряда и синхронности действий.
        Гарри, как разведчик команды, добровольно вызвался отправиться туда и уже на месте разузнать, что да как, но теория теорией, а по факту, всё оказалось не так просто. Кира не успела и первая попытка провалилась.
        Истошный крик боли разрываемого на микрочастицы игрока парализовал разум каждого. Даже суровый Кортор прикрыл глаза и покачал головой. Все застыли и не решались заговорить. Капитан, плотно сжав губы, смотрела в пустоту провала и, сглотнув, с трудом оторвалась от у зрелища.
        - Давайте… Кхм… Передохнём… - её голос прозвучал слегка надломлено, и женщина, развернувшись, отошла к ступеням небольшого пустого храма, расположенного на острове.
        Рик, прекрасно всё видевший, мог понять лидера. Похоже, она за всё время пребывания в это мире не видела такой медленной и мучительной смерти. Гарри слой за слоем исчезал на их глазах. Кожа, мясо, кости… Всё это в виде кровавой воронки стягивалось к огромному глазу и тонуло в глубине тьмы…
        Спустя две недели земного времени…
        Группа из шести игроков смогла добраться до десятого острова, и за всё это время каждый из них успел умереть и от Харибды, и от Сциллы. Передать эти ощущения словами - всё равно что попытаться объяснить слепому как выглядит солнечный свет. Невозможно.
        Есть разные градации боли, и та, которую они испытывали, находилась где-то в конце списка. Но не только смерть и боль в процессе гибели являлись препятствием. Извращённый мозг Дедала делал что-то невероятное, и порою на открытие очередного моста уходило дней пять. Если бы не совместные усилия и особенно компас Рикки это путешествие было бы однозначно обреченно.
        Парень обладал невероятно полезной реликвией, и каждый, особенно Кира, успел оценить её силу по достоинству. Ребята обладали и своими, но их ценность меркла по сравнению с тем, что приобрёл молодой археолог.
        Наконец-то, очередной мост был открыт - и отряд авантюристов смог добраться до берега. Рик, ступая на целостную почву, облегченно вздохнул и осмотрелся.
        «Ну на хрен… Искренне надеюсь, что нам не придётся возвращаться этим же путём»
        Место, куда попали игроки, было похоже на ритуальный круг. Ведущие к нему ступени, как и всё вокруг, было покрыто слоем вековой пыли. Прямо в центре площади, в метре над землёй висел здоровый куб с дырой посередине. И в этой сквозной полости, будто в невесомости, пылал тёмный камень.
        Этот парящий объект словно двигатель, издавал слабое гудение, и Кира медленно двинулась в его сторону, на ходу оглядываясь в поисках ловушек. Ничего. Никаких сюрпризов. Она не торопясь, протянула руку и, оглянувшись на отряд, с трудом выдернула камень. Как только очередное пропитанное тьмой сокровище оказалось у неё, куб тут же рухнул, лишённый энергии, и шум, исходивший от него, мгновенно пропал.
        - Сапфир. Наконец-то третий камень. - Женщина, изучив, подкинула его и, поймав, засунула в инвентарь. - Мангуст, показывай путь.
        С тех пор как они начали путешествовать, Кира настояла на знакомстве в реальности, и с помощью видео чатов они часами обсуждали, что делать, когда больше половины команды умирало. Так же они договаривались и о возвращении в Мир Эхо. Так слово за слово Рик проболтался, что играл в «Сияние мёртвых городов», после чего к нему и пристал игровой ник.
        «Всё лучше, чем умник», - подумал тогда парень и не стал возражать против нового прозвища.
        Это путешествие однозначно сплотило их, и молодой археолог был совсем не против. Во время перерывов ему рассказывали о мире Эхо, его особенностях, о которых никто не будет болтать просто так. О различных группировках и фракциях. Кто кому враг, а кто друг. Куда лучше не идти, а где можно и задержаться. Информация копилась изо дня в день, и Рик внимательно запоминал всё, что ему говорили…
        Вернуться обратно было гораздо проще, чему Рик, не скрывая этого, обрадовался. Позади куба, после его отключения открылся портал, который мгновенно перенёс их к гигантской головоломке и вскоре сапфир занял своё место.
        - Остался последний камень. - Кира устало улеглась на землю и, глядя в потолок, добавила: - Отдыхаем. На сегодня всё…
        Глава 34. Этот неловкий момент...
        Третий луч синего цвета и драгоценный камень, появившийся возле Пирамиды, вызвал новую волну ажиотажа. Последний раз события, которые были бы интересны столь огромному количеству землян и местных жителей, происходили довольно давно. Около четырёхсот лет назад отряд неизвестных игроков, обнаружил развалины в чёрных землях и каким-то образом умудрился выпустить заточённого в них монстра.
        Империя Шера, к северу от Пролива Пепельных платформ пострадала тогда больше всех из-за близкого расположения к этим территориям, и с тех пор у них было особенное отношение ко всем призываемым. Спровоцированная появлением монстра ранга «титан» трагедия, не могла остаться незамеченной, но даже тысячи авантюристов обоих миров с трудом смогли противостоять чудовищу.
        Именно поэтому открытие Пирамиды Молчания вызвало волну любопытства, жадности и интереса. Вокруг неё и раньше всегда ходило множество слухов, и редкие существа отражённого мира могли похвастаться тем, что застали момент её возвышения.
        Амелия же последние недели не сидела на месте. С трудом, но она смогла наладить более-менее нормальные отношения с членами гильдии Аргонавтов. Пару раз вместе с небольшим отрядом из их числа даже успела посетить данжи и заработать почти тысячу золотых. Появление третьего луча она застала как раз, когда возвращалась из красных земель, точнее, с их окраин, так как соваться вглубь даже для неё было пока опасно.
        - Что бы там ни происходило, но, кажется, оно подходит к концу. - Андерс задумчиво сделал козырёк, глядя наверх, и замолчал.
        Всё правильно. Именно с ним и девчонкой мошенница и сблизилась, если это можно было так назвать. По крайней мере, ни маленькая девочка, ни девушка, уже не хотели друг друга убивать, а это какой-никакой прогресс.
        - Давайте поторопимся, а то всё пропустим! - Мария хотела уже рвануть вперёд, но была резко поймана за капюшон плаща. - Э-эй! А ну, пусти меня, здоровяк! - Она барахталась и, высунув язык от натуги, пыталась освободиться, но тот, приподняв её, как котёнка, поставил возле себя.
        - Куда ты рванула, а?
        - Но та-ам… - она ткнула пальчиком в видневшиеся вдали стены Цукмейна и жалобно протянула: - Ну-у, та-а-ам же это-о… Ты слепой, что ли? Не видишь?
        Мужчина покачал головой и, оглянувшись на отряд, вновь поднял Марию и, поставив её перед одним из игроков, скомандовал:
        - Лор, присмотри за ней.
        - Э-э?! - Молодой парень раскрыл рот, и было отчего. Маленькая девочка обогнала его в развитии на пару лет, поэтому он растерянно осмотрел своих товарищей, и те тут же отодвинулись от парня, словно от чумного.
        - По-онял, - простонал Лор и умоляюще взглянул на девочку: - Мари, прошу, давай спокойно дойдём до города, а? Пожалуйста… - Парень смотрел на неё, но лишь загадочный, хитроватый блеск в глазах девчонки был ему ответом.
        Амелия, как и все присутствующие, знала причину его нежелания следить за маленькой пройдохой, ведь та слушала лишь двух людей: Киру и Андерса. Поэтому, мысленно пожелав Лору удачи, она, усмехаясь, продолжила путь к городу…
        В это время Рик и остальные отдыхали возле головоломки. Разбитый лагерь и костёр вместе со вкусной пищей и выпивкой были уже давно нормой. Каждый сидел, где было удобно, и обсуждал последнее препятствие - сестру мёртвой сирены.
        - Вы не думаете, что это странно? - Рик, выслушав Патрис и Гарри, глядя на то, как пламя лижет дрова, решил присоединиться, начав с вопроса.
        - Да продолжай уже, чего ждёшь? - Кира подняла маленький камешек и швырнула им в парня. - Интриган чёртов. - Патрис и Сандерс были с ней заодно и послали вдогонку ещё парочку, чтобы тот продолжил свою мысль.
        - Да говорю я уже! Говорю! - прикрывая свою тарелку от камней, Рик протянул руку, успокаивая их, и поторопился высказать свой вопрос: - Вот они две сестры, - начал рассуждать молодой человек. - Одна страх нагоняет, другая обращается к нашим плотским желаниям.
        - И? - Кира, закончив есть, откинулась на бок своего зверя и, прикрыв глаза, слушала то, что говорит Мангуст.
        - Как я понял, сложность возрастала из раза в раз, и если так, то почему вторая сирена осталась нам напоследок в виде десерта? Не легендарные Сцилла и Харибда, а именно эта невзрачная, пусть и неслабая сестрёнка? Их же нельзя сравнить с теми монстрами. Даже великан, по-моему, был серьёзным врагом. - Его слова повисли в воздухе, и невидимая глазу игроков пелена незаметно качнулась, словно кто-то на доли секунды перестал её контролировать.
        - Хм, не знаю. Думаю, скоро мы получим ответ. А сейча-ас, - женщина, зевнув и слегка удивившись внезапной сонливости, мотнула головой и продолжила: - Давайте отдыхать. Схема караула, как и ра-аньше, - очередной зевок. - Да чтоб тебя… Гарри… Это… Заступа-ай. И прошу, когда настанет смена Патрис, буди её нормально. Не иди на поводу. - Капитан махнула рукой, поворачиваясь на бок, и, зевнув напоследок, довольно быстро погрузилась в сон. - Её голос смолк, но она была не единственной, кого одолела дремота. Никто не придал этому значения, ведь последние дни они не могли толком расслабиться, и желание спокойно отдохнуть было вполне понятно…
        Рик спал довольно крепко. Атмосфера спокойствия и доверия в кругу уже хорошо знакомых людей позволяла наслаждаться сном, и именно поэтому его застали врасплох поцелуи и нежные поглаживания посреди ночи.
        Резко открыв глаза, он разглядел в свете затухающего костра томно улыбающуюся Патрис, на которой кроме нижнего белья на ленточках ничего не было.
        - Э-ээ… - непонятное мычание - это всё, что пришло ему в голову в такой момент. Девушка после вынужденного путешествия стала относиться к нему нормально, но все же сейчас вела себя довольно странно, ведь она никогда раньше не выказывала интереса к его персоне. - Я-я… Могу тебе помочь?
        «Что-о?! Чё я несу?» - Рик мысленно взвыл. Так глупо наедине с дамами он никогда себя не вёл. Но, признаться, и ситуация была очень нестандартной.
        - О-о, это на тебя не похоже. Откуда эта робость? - Лёжа на боку и подложив руку под голову, Патрис смотрела ему в глаза. Её рука ласково гладила щеку Рикка, и он, сглотнув, почувствовал, как сперло дыхание. - Я тебя не возбуждаю?
        - Э-эм… - Рик попытался приподняться, но девичья ладонь довольно сильно прижала его обратно к походной подушке.
        - Ты хочешь меня обидеть? - невинный вопрос и её обиженное выражение лица, окончательно ввели парня в ступор.
        - Я не понимаю. С чего вдруг? Почему именно сейчас? - Эти логичные в подобной ситуации вопросы почему-то звучали очень неубедительно, и Рик, будто услышав себя со стороны, понял, что почему-то осознанно пытается не подпустить девушку к себе.
        - Глупый. Ты же нравишься мне. Неужели это не очевидно? - она говорила мягко, и её слова, словно нектар, проникали в разум. Медленно и неотвратимо вселяя в голову Рикка мысли о желании обладать ею. Капля за каплей, словно точившая камень вода, её жесты и взгляды незаметно заставили его притянуть девушку к себе и впиться в её губы.
        Его рука ласково сжала податливую грудь, а вторая медленно потянулась к бёдрам, опускаясь ниже и ниже, пока не достигла края повязок. Девушка не осталась безучастной и, потянув за нитки на кружевном белье, предстала абсолютно голой, после чего, прильнув к нему и обвив руками, перевернула партнера, оказавшись сверху.
        Её горячее дыхание будоражило, а поцелуи сводили с ума. Рик начал терять себя в страстном желании обладать ею, совсем забыв, где он находится, и кто напротив него… Эх… Если бы… Если бы он хоть на секунду смог вырваться из этого состояния, то увидел бы её взгляд полный ярости и ненасытного желания уничтожить его.
        Кира очнулась первой. А точнее, её вытолкнул из царства морфея резкий и чертовски болезненный удар в голову. Схватившись за лоб, та вскочила, оглядываясь и ища источник неприятности, дабы высказаться и наградить смельчака как подобается, но, оценив обстановку, быстро сменила планы.
        Благодаря тому, что её питомец был полумеханическим, он смог быстрее вырваться из массового сна и растолкать свою хозяйку. Причиной же была очередная сирена, которая сидела на Рикки и поглощала жизненную энергию.
        - Ты ж-ж… Сука! Ты чё такой невезучий-то?! - Её рефлексы, отточенные годами игры в Эхо, задействовались моментально, и женщина, даже не успев толком продумать дальнейшие шаги, мощным броском сабли сбила монстра с парня.
        Клинок со смачным звуком и чудовищной силой впился в тело врага и по рукоять погрузился в хрупкую плоть. Истошный крик, не ожидавшего подлой атаки монстра, во время своей трапезы, разверзся в тишине - и пелена сновидений, словно хрупкий пузырь, истлела над головами игроков, разом окатив их волной пробуждения.
        Не понадобилось и двух секунд, чтобы оценить ситуацию и вступить в бой.
        Внезапная битва происходила на открытом пространстве, в отличие от схватки с первой сиреной, и это позволяло сплочённой команде задействовать умения более грамотно. Древний монстр, яростно ощерившись, уже не был похож на прекрасную женщину, и лишь богатая фантазия позволила бы увидеть в нем желанную деву, но именно так высвечивалось имя:
        СИРЕНА «ЖЕЛАННАЯ ДЕВА»
        УРОВЕНЬ: 102
        РАНГ: СТРАШНЫЙ
        Пока та приходила в себя и пыталась вытащить оружие из тела, Сандерс, упав на четвереньки, активировал «зверя» - и его тело, меняясь на ходу, приобрело черты мощного медведеподобного монстра. В этом состоянии его здоровье увеличивалось вдвое, и физические атаки, направленные в корпус, с трудом могли пробить толстую кожу.
        - Ра-аргх! - зверь взвыл и начал насыщаться сперва зелёным, затем жёлтым и чёрным светом. Баффы, наложенные Патрис, вступили в силу. Закончив с этим, девушка побежала к задыхающемуся Рикку и начала поочерёдно активировать свои навыки лекаря. Парень трясся и заходился в приступе, словно ему перекрыли доступ к воздуху. Изо рта стекала струйка пены, и казалось, тот вот-вот покинет Эхо.
        Гарри же выполнял свою работу в тылу и, пока все оттягивали внимание монстра, призвал питомца, которого можно было сравнить разве что со здоровой помесью зайца и крысы. Мужчина вскочил на него и, воспользовавшись длинными прыжками пета, очутился за спиной сирены, кидая одну за другой ловушки.
        Те тут же начинали разворачиваться и активироваться. Некоторые исчезали под землёй, другие светились и источали разнообразные запахи, вешающие на невнимательную жертву станы и дебаффы. Третьи размеренно жужжали, сливаясь с поверхностью и ожидая подходящего момента.
        Кортор же и Кира как бойцы ближнего боя вступили в схватку уже с полностью излечившим себя врагом и атаковали того с двух сторон.
        В руках капитана крутились сабли и словно клыки кобр впивались в плоть врага, жаля и коля ту снова и снова.
        Хлоп! Раздался звук разрываемого воздуха - и из горла сирены вылетел сгусток звуковой волны, впечатывая женщину в землю, но - вовремя подстрахованная Патрис - она отделалась лишь лёгким ушибом. И через пять секунд вновь нападала, поддерживая индейца и Сандерса, который старался принимать атаки противницы на себя, играя роль танка.
        Удар! Взмах. Ещё удар. Индеец пустил в ход свой излюбленный гарпун с наконечником из сплава магического железа и тириновой руды, но сирена, махнув рукой, призвала какого-то духа и, ловко увернувшись, собралась было атаковать в ответ, однако наступила на скрытую ловушку. Клац! Зубья капкана сомкнулись на её птичьей лапе и с хрустом пробили кость.
        - Тса-а-а… - Сирена забилась от боли и зашипела так громко, что новая звуковая волна приобрела форму и сбила с ног почти всех нападающих. Что сказать, и та, и другая использовали силу голоса. Но всё же ее было недостаточно, чтобы свалить Сандерса. Туша зверя лишь на несколько секунд прижалась к земле, а затем тот поднялся на задние лапы и активировал «земную дрожь».
        Удару, созданному учёнными Эхо для подземных работ, игроки нашли иное применение, и как только лапы зверя опустились на землю, волна мгновенно сбила с ног противницу, которая всё ещё не отошла от боли в лапе. Благодаря такой атаке, та зацепила ещё пару ловушек, которые тут же вцепились в её спину, а одна ещё и впрыснула порцию яда.
        «Один-один», - подумал мужчина и, заревев, побежал добивать врага, но дух, вызванный ею ранее, помешал ему, дав сирене время на восстановление
        - Буди этого кретина! Нужен его кинжал! - Кира лежала на земле и кричала что есть силы, чтобы преодолеть звуковой барьер, созданный врагом. Всем было ясно, к кому именно обращается лидер, ведь Рик до сих пор бредил, и не ровён час его слабое тельце попадёт под удар. А навык его кинжала - самое эффективное средство против этих тварей.
        Крик капитана привлёк внимание Желанной девы, и та, будто вспомнив, что её прервали, метнулась к ослабевшему археологу. Она словно знала, что именно Рик прервал жизнь её сестры, и не хотела, чтобы её усилия пропали впустую.
        Сирена замахала руками, сопровождая жесты пением. Воздух начал трещать, видоизменяться и порождать всполохи красных нитей молний. Будто тонкие змейки те переплетались и плясали в воздухе, срываясь с её рук и устремляясь к своей жертве.
        - Щит Талиуса!
        - Барьер!
        - Смеющийся лик беса! - активация заклинаний и навыков хором отразилась в большом зале, и на пути атаки врага появилась защитные и отражающие заклятия.
        Попытка убить парня провалилась, и сирена, поняв, что силы слишком неравны, подпрыгнула ввысь, собираясь удрать и подлечиться, но рана от ловушки помешала ей совершить нормальный прыжок. Она не поднялась так высоко, как хотела. Порывы ветра подхватили её тело, но Кира, не найдя чего получше, использовала телекинез на котле, который висел над потухшим костром.
        Управляя кинжалом, лидер взмахнула кистью, и громоздкая посудина на всей скорости влетела в полуптицу, снося её в сторону плит. Как только сирена оказалась на запретной территории, в её тело тут же впились сотни камней, дождём обрушившиеся с потолка. Её предсмертный стон и крик заглушило хлопанье крыльев, и в какой-то момент всё закончилось.
        - Охренеть, так интересно я давно уже не просыпался, - пробурчал Сандерс, вновь возвращая себе прежний облик. - Почему мы забыли про зелья против ментальных атак?
        - Вернёмся к этому в другой раз. - Кира подошла ко всё ещё не пришедшему себя Рикки и прислушалась к его размеренному дыханию. - Этот паренёк прям в фаворитах у этих дамочек.
        - Да уж, не повезло конкретно. - Гарри, собрав неиспользованные ловушки, подошел сзади и, остановившись у края плит, протянул: - И как мы теперь её труп-то достанем?
        - Придётся повозиться, но придумаем, как. - Кира посмотрела на тело сирены и, сплюнув, подозвала к себе питомца: - Спасибо, Чонси. Выручил. - Она благодарно погладила зверя и, достав кусок мяса из инвентаря, протянула ему. - Вам бы, кстати, тоже ему спасибо сказать. Если бы он не ударил меня, то мы бы все не только отправились на перерождение, но и потеряли очень много дней.
        - Обязательно отблагодарим. - Сандерс посмотрел на животное и улыбнулся. - Как думаешь, кэп, сколько дней потерял этот горе-археолог?
        - Не знаю… Ему неслабо досталось от них обеих. Может, пара месяцев, может, больше. - Она помолчала и посмотрела на свою подчиненную: - Ну что там? Как его состояние?
        Патрис играла в отряде роль жрицы, и некоторые её навыки позволяли обнаруживать болезни и, соответственно, вылечить их.
        - Вроде в порядке. - Девушка провела ладонью над телом и, нахмурившись, прокомментировала: - Ничего серьёзного, кажется, но он почему-то не просыпается, хотя должен.
        - Ясно. Ладно, оставь его пока. У нас есть не менее важное дело…
        Когда Рик очнулся, то первым делом почувствовал тепло костра и приятный запах жареного мяса. Желудок приветливо напомнил о себе родимом, и парень, попытавшись встать, вдруг понял, что чувствует дикую слабость.
        - О-ох… - прокряхтел он и тут же услышал приближающиеся сзади шаги.
        - Ты наконец-то решил, что пора встать? - ехидный голос, как брошенный в пруд камень, всколыхнул образы. Перед глазами встала стонущая от удовольствия Патрис, и подскочив как ужаленный, Рик вытянув руки, уставился на девушку, показывая, чтобы та не приближалась.
        - Ты чего прыгаешь тут? здоров уже что ли? И это ещё что значит? - В её руках была кружка с отваром и, закончив мешать, девушка удивлённо уставилась на пациента.
        Пытаясь припомнить, что было после их постельных утех, молодой человек почувствовал резкую головную боль и, схватившись за виски, присел на корточки.
        - О-ох…
        «Что происходит?»
        - На, выпей. Должно полегчать. Тебе неслабо досталось. - Она усмехнулась и направилась к компании, сидящей неподалеку.
        - Неслабо досталось? - пробормотал Рик. - Это ещё как понимать? Мы ж оба вроде как участвовали… Хм…
        - Чего говоришь? - Патрис, услышав, как тот что-то бормочет, остановилась и развернулась, глядя на парня.
        - Э-эм… А ты эт-то… Как себя чувствуешь? - Ему впервые приходилось задавать такой вопрос после секса, поэтому Рик чувствовал себя не в своей тарелке. Он не понимал, что подвергся атаке очередной сирены, а девушка понятия не имела, что та вплела в его разум.
        - Я? А что я? - Она пожала плечами. - В отличие от тебя, я ничего такого не испытывала.
        - Ха-а?! - Рик раскрыл рот, поражаясь такой наглости. Она и ничего не испытывала?! - Ну, ты-ы… - Он не успел поделиться своими мыслями на её счёт и, к счастью, очень вовремя, так как девушка, прежде чем вернуться к другому костру, добавила:
        - Не знаю, что она там с тобой сделала, но ты глядел чертовски плохо. Кира прикалывается над тем, что сирены тебя просто обожают. Ах-ха… А чёрт, ты ж наверное ничего не помнишь! - Патрис стукнула себя по лбу и продолжила: - В общем, на тебя вторая сирена во сне напала. Мы её убили, камень достали и в принципе ждём только тебя, чтобы вставить его и закончить всё это. Присоединяйся, как всё уберешь за собой.
        Она покрутила пальцем, показывая, что именно нужно убрать и покинула его, оставив наедине со своими пошлыми фантазиями.
        - Пресвятые бобы… - Теперь всё встало на свои места, и поведение Патрис обрело смысл. - Осталось придумать, что делать с памятью, чтобы не видеть её… кхм… образ. - Рик посмотрел на кружку и, залпом выпив содержимое, бросил взгляд в сторону отряда, туда, где находилась Патрис. - Ладно, разберёмся…
        Глава 35. Один из вас?
        Волнующий момент. Последний камень вошёл в предназначенный для него паз, и гигантская головоломка в который раз прокрутилась, создавая вихрь из плит. Магия буквально плескалась в пространстве, и каждый из отряда смог прочувствовать, как пробуждается нечто удивительное.
        Отчётливо слышалось, как плиты со щелканьем вставали на свои места, и механизм ловушки, созданной гением, трещал всё громче и громче, пока, наконец, всё не стихло.
        Путь яркой змейкой сиял в большом зале, и Кира, облизав губы, сделала первый шаг. Её нога коснулась древней плиты и… ничего не произошло. Монстры сверху не среагировали и не пустили в ход ливень из камней. Поначалу медленно, затем всё уверенней и уверенней компания друг за другом начала двигаться вперёд, внимательно глядя под ноги.
        Рик шёл предпоследним и, как и все, внимательно смотрел туда, куда ставит ногу, пока на одной из них не увидел знакомый символ. Даже не символ, а часть его. Упав на четвереньки, он начал водить пальцами по углублениям рисунка, который резко обрывался у края, узнать его финальную форму не представлялось возможным из-за того, что на соседней плите чертеж был совершенно иным, но он был уверен, что уже видел нечто подобное.
        - Хм… - Рик встал и замер, прокручивая в голове какую-то не дающую покоя мысль. Она висела на краю пропасти разума и вот-вот должна была соскользнуть, но он всё же смог резко схватить её и, вытащив, разглядеть более подробно. - Это очень интересно… - Протянул парень и достал свой замусоленный блокнот, куда давно заносил всю полезную информацию или свои мысли, и начал зарисовывать то, что видел.
        Кортору, который шёл позади и должен был прикрывать на всякий случай его слабую тушку, пришлось остановиться. Капитан просила проследить за парнем, поэтому мужчина, не понимая, что тот затеял, ткнул его в плечо и поторопил:
        - Нам нужно идти.
        - Прости, я занят.
        - Эй! Лидер! - мужчина не стал дожидаться, когда парень перестанет странно себя вести, окрикнул Киру и, когда та обернулась, показал большим пальцем на Рикка. - Мангуст решил порисовать. - И, пожав плечами, сел там, где стоял.
        - Господи, парень! - Женщина, уперев правую руку в бедро и потерев переносицу, вздохнула и, набрав в грудь побольше воздуха, громко спросила: - Ты серьёзно? Мы на пороге величайшего открытия, твою мать, а ты тут решил написанием пейзажа заняться, Пикассо недоделанный? Какая муха тебя укусила, чёрт возьми?!
        Рик же в этот момент понял, что начинать рисовать стоит с самого начала, оторвал взгляд от плиты и, развернувшись, аккуратно обогнул Кортора. Идя назад, он начал отвечать на вопрос капитана в своей излюбленной манере, то есть рассуждая вслух:
        - Не знаю как вы, но за всё это время я усвоил один простой факт. Дедал не идиот. Не-ет… - протянул он. - Всё, что делал этот человек, словно крошки Гензель и Гретель вело от одного к другому, и я на сто процентов уверен, что это Пирамида - часть чего-то большего. - Дойдя до начала, он развернул блокнот и начал рисовать, тем не менее продолжая отвечать: - Взять хотя бы эти плиты. Какова вероятность, что такая личность, как он, наугад выбрал плиты, которые нужно подсветить игрокам? Посмотри на них внимательно. Ты же, как и я, изучала древнегреческий язык этого мира. Ничего не кажется знакомым?
        Кира хотела было прервать его, но всё же последовала совету и уставилась на плиту под собой, пытаясь увидеть то, что разглядел парень.
        - Я ничего не вижу! Это даже не законч… - Она замолчала на полуслове и, пройдя ещё две плиты, наклонилась, чтобы убедиться, что ей не показалось. Затем женщина прошлась ещё на пару плит вперёд, потом назад и везде видела незаметные поначалу фрагменты знакомого ей языка. - Ах ты ж, выкормыш гения! Не могу понять, как я-то этого не заметила?! - пробормотала капитан и, посмотрев на Патрис, мотнула подбородком в сторону Рикка. - Зарисуй всё.
        - В принципе, я могу понять причину такой невнимательности. - Сандерс, сознавая, что всё это затянется очень надолго, достал из инвентаря трубку, раскурил и продолжил: - Ты ж, кэп, об этом мечтала не пойми сколько лет. Неудивительно, что как только мы приблизились к цели, остальное отошло на второй план. Так что… - Мужчина помотал трубкой, как бы обводя всё, что их окружало, и посмотрел на Киру. - Ты поняла, да?
        Лидер взглянула туда, где виднелся высокий и узкий проход, по бокам которого громоздились трехметровые статуи мужчин, и согласно кивнула. Она и вправду слишком долго этого желала…
        На каждую плиту Рик тратил строго одну половину страницы, но чтобы потом не было проблем при соединении рисунков, ему приходилось аккуратно обрезать листы, чтобы получить два ровных квадрата.
        Как итог, блокнот быстро закончился, и пришлось клянчить бумагу у Киры. Но, в конце концов, всё было зарисовано, и на это ушло целых две с половиной тысячи листов и четыре часа. Непонятно, зачем аргонавты таскали с собой столько письменных принадлежностей, но это оказалось на руку и им, и ему.
        Закончив запечатлевать последнюю плиту, оба «художника» в лице Рика и Патрис облегченно выдохнули и, разминая кисти рук, уселись на землю.
        - Фу-ух… Вот будет прикол, если всё это напрасно… Ах-ха.. Ах-ха-ха… Кха-ха-ха… - подметил парень и, увидев, как в шоке вытянулось лицо девушки, когда она представила себе это, закашлял от приступа смеха… - Кстати, уверен, мы не обратили внимания на много чего ещё, может, вернёмся назад? Ах-ха-ха… - Его было не остановить и, пребывая на своей волне, он бы ещё долго смеялся, если бы на его плечо не легла рука Кортора.
        - Не вздумай. - Коротко и понятно. Молодой археолог тут же пришёл в себя и понятливо вытянул руки, мол, всё-всё, я пошутил.
        - Соберись, Рик. - Кира была серьёзна, как никогда. - Впереди может быть всё что угодно, не время расслабляться. Отдыхаем полчаса и выдвигаемся…
        Восстановив силы и проверив снаряжение, отряд собирался двинуться навстречу неизвестности, но как только они приблизились к статуям, в тишине прохода раздалось движение, и все увидели, как их головы синхронно развернулись к искателям приключений. В глазах каждой загорелся зелёный свет, а в руках стало появляться оружие.
        - Ма-ма моя… - Патрис прикрыла рот и, вытянув палец, указала на одну из них: - Посмотрите на них. Это… Аргонавты…Ну, точнее их статуи. - поправила себя девушка, заметив сосредоточенный взгляд своего лидера.
        Каждый из присутствующих использовал «изучить», и Кира, увидев имена, которые в её семье и клане передавались из поколения в поколение вместе с кинжалом, покрепче сжала саблю и, часто задышав, словно во сне вышла вперёд.
        Она достигла этого места.
        Она нашла следы своего предка…
        «Дедушка… ты был прав».
        Её сердце трепетало, и на глазах Киры впервые за последние пятнадцать лет проявились слёзы. Она хотела было пройти дальше, но внезапно в проходе раздался громогласный голос, идущий из глубины:
        - Впервые кто-то смог войти в двери Пирамиды. Старый мудрец был честен и сдержал своё слово. Кто вы, чужаки? Подумайте хорошо над своим ответом. - Одновременно с голосом раздался очередной треск, и в доли секунды прямо на границе туннеля воткнулись десятки каменных стрел ростом с двух людей и толщиной с копьё.
        Кира, услышав слова, вернула самообладание и сделала то, чего никто не видел за всю её жизнь - она преклонила колено. Подняв голову, женщина громко представилась, после чего обратилась к неизвестному:
        - Я Кира, дочь Дориана и Элей. Одна из потомков Ясона, сына царя Иолка Эсона и Полимеды. Тысячи лет мой род вместе с детьми знаменитых аргонавтов искал ваши следы и легендарное Золотое руно, когда-то вами добытое. Мы стремились и желали показать всему миру, что ваши подвиги не вымысел и не банальная сказка у костра, а героический поход! Что всё то, что вы пережили и испытали в своём путешествии, - истина и есть не что иное, как подвиг, сравнимый с теми, что приписывают самому Святому Гераклу! - Она закончила и стала терпеливо ждать ответа. Никто из присутствующих не встревал, все с большим интересом ожидали, чем это закончится. Патрис даже сжала руки в кулаки и до посинения прикусила губу, волнуясь за своего капитана.
        Голос молчал, но недолго. Когда он вновь заговорил, стены начали дрожать, и все статуи вновь пришли в движение. Их луки были натянуты, мечи готовы нанести удар, а копья пронзить гостей. Тоннель накрыла волна неизвестной, но явно утерянной магии, и проход закрыла пелена.
        - Лишь те, в чьих жилах течёт кровь аргонавтов, смогут пройти этот барьер. Попробуйте. И храни вас небеса, если вы скрытые чужой личиной враги.
        Кира оглянулась на остальных и, поманив Гарри за собой, ни на секунду не сомневаясь, двинулась к плотному прозрачному щиту, с благоговением и порозовевшим от волнения лицом касаясь каждой статуи.
        Это была история её семьи. Все люди, с чьих образов Дедал сделал эти живые скульптуры, помогли её предку добиться своего. Отряд смотрел, как она постепенно тает во тьме, которой шла навстречу, и никто, кроме Гарри, не сделал ни шага. Тот будто неуверенно двинулся к проёму и замер прямо перед ним, всё ещё не решаясь шагнуть навстречу. Но прошло немного времени - и он, вздохнув, успешно миновал преграду.
        - Значит, вы не потомки? - поинтересовался Рик у оставшихся Сандерса и Патрис, на что те покачали головами.
        - Я присоединилась к клану по своей воле. Когда они меня спасли. - Девушка, присаживаясь на землю, поведала свою небольшую историю о людоедах, и парень понимающе кивнул.
        - А ты?
        - Я с самого рождения был приставлен к капитану. Моя семья служила им на протяжении веков, и у нас сложились довольно хорошие отношения, что случается редко. - Сандерс смотрел туда, где исчезла Кира, и легко признал, что является её слугой. Видимо, сейчас он очень переживал насчёт того, что будет с его госпожой.
        - Ясненько, ну тогда ладно. Пойду, проверю, что ли, как они там. - Рик ,хлопнув Сандерса по плечу, бодро зашагал к барьеру, но был остановлен возгласом девушки:
        - Эй! Ты куда полез?! Ты не слышал, что лишь те, в чьих жилах течёт кровь аргонавтов, смогут пройти дальше? А? Сирена что вместо жизненной энергии мозги из тебя высосала?
        - Ну, для начала, с мозгами у меня всё более чем отлично, хватит на нас двоих. А во-вторых. Я ничем не рискую. Он же ясно дал понять, что лишь врагам стоит опасаться их гнева. А уж кем-кем, а врагом я точно не являюсь. Всего лишь любопытный малый. - Рик, развернувшись спиной к проёму, весело подмигнул и добавил: - Да и кто из нас с уверенностью может сказать, что в моих жилах нет хотя бы капли крови аргонавтов? - На этих словах, так и не повернувшись к барьеру лицом, он сделал последний шаг и, упершись в плотную стену энергии, успешно прошёл её насквозь.
        Патрис, увидев это, разинула рот от шока, а брови Сандерса взлетели вверх, выражая наивысшую степень удивления.
        - Этот чёртов пацан и вправду прошёл?!
        Сам Рик остановившись и, глядя на их лица, так же с большим интересом осмотрел своё тело. Он оказался прав и, хмыкнув, двинулся по проходу.
        Статуи были сделаны мастерки. Черты лиц, одежда, оружие. Мельчайшие детали, словно были взяты с оригинала и скопированы рукой профессионала. Изучая их, он переходил от скульптуры к скульптуре и читал знакомые по истории имена. Многие из них переврали со временем, но большинство совпадали.
        Постепенно узкий и высокий коридор стал расширяться, и где-то в конце него Рик услышал звуки битвы. Сталь лязгала о сталь, эхо применяемых навыков и атак сотрясало воздух.
        «Внутри были мобы?!» - Парень ускорился и вскоре вышел в просторный зал, в центре которого стоял красивый саркофаг из золота, а крутясь вокруг, бились капитан и вор.
        Увиденное привело его в замешательство, и первое, что сорвалось с его языка, было:
        - А что, собственно говоря, здесь происходит? - Вопрос не остался без внимания, и женщина, посмотрев в его сторону, изумлённо остановилась, успев отразить какую-то уж очень слабую атаку.
        - Ты?!
        - Агась… Он самый. - Рик покивал, рукой указывая на одностороннюю битву. - Так чё происходит? И почему Гарри выглядит как-то слишком болезненно? - Приглядевшись к мужчине и заметив, что глаза того закрыты, а сам он, словно кукла, нелепо сражается с Кирой, молодой человек стал медленно приближаться к парочке.
        - Я не знаю. Но, кажется, кто-то перехватил над ним контроль. Если бы я не успела увернуться от удара в спину, то уже летела бы на Землю.
        - О… А здесь возможно контролировать разум?
        - Не знаю, но могу с уверенностью сказать, что желай он моей смерти в этом мире, мы бы сейчас с тобой не разговаривали.
        - Так, а почему ты не убьёшь его? Если его разум под контролем, то вряд ли это приятная процедура. Поверь мне. - Рик горько усмехнулся, стоя неподалеку и наблюдая за тем, как собеседница ныряет под руку своего подчиненного и пинком отправляет того подальше от себя.
        - Я хотела, чтобы он присутствовал в момент, когда я добуду Руно. - Удар меча - и Гарри вновь отлетел в сторону, но будто оживший зомби, встал и снова продолжил безуспешную атаку. - Слушай, он не раз спасал меня и выручал в трудные моменты, и я обещала, что мы вместе увидим Руно. - Её слова и действия очень разнились, но судя по всему та действительно не хотела идти на такие меры.
        - Поверить не могу. - Рик, улыбнувшись такой мелодраматичности Киры, почесал затылок и, двинувшись навстречу Гарри, продолжил: - Не ожидал услышать такую речь от мисс «холодная леди», или как там, госпожа «Капитан крюк»? Но так и быть, есть у меня одна идея…
        - Ты совсем расслабился, наглец… - прошипела Кира, поняв, что допустила оплошность в присутствии этого инфантильного и, как беззаботный кот, делающего, что пожелает, парня. - Твой язык - мой. Я тебе обещаю. А пока ты его не лишился, расскажи, что именно ты собираешься делать?
        - О-о, благодарю, капитан. - Рик пафосно поклонился, улыбаясь, подошёл сзади к вору и ловким движением срезал кусок плотной кожаной ткани, к которой был прикреплен инвентарь. - Секунду. Где-то здесь… - Бесцеремонно шарясь по чужому имуществу, он вскоре нашёл то, что искал, и, подкинув кинжал, активировал привязку.
        - А-а-а… Очищение. - Протянула Кира и, повалив Гарри наземь, дождалась, когда завершится обряд, после чего отпустила мужчину, и Рик, разобравшись с командой активации навыка, использовал тот на воре.
        Солнечная вспышка - и мужчина повалился на колени, задыхаясь в тёмно-зелёном дыму, который клубами вырывался из его глотки.
        - Кха-кха… Кха-кха… С-сука… - Мужчина, пошатываясь, поднялся и, вытерев губы тыльной стороной ладони, поблагодарил парня. - Не знаю, как ты смог пройти барьер, но спасибо, парень… Узнаю, кто это сделал, и, самое главное, как - убью мразь.
        - Кстати, об этом, - Кира подошла к Рикки и, прищурившись, наклонилась к его лицу, задав интересующий её вопрос: - Как ты тут оказался-то? Ты не потомок аргонавтов, потому что их семьи служат моему роду. У тебя есть ещё какой-то козырь, о котором ты не рассказал нам?
        - Ну-у… - Молодой археолог натянуто улыбнулся, повторяя то же самое, что и до этого. - Кто из нас с уверенностью может сказать, что в моей крови нет хотя бы капли от аргонавтов?
        - Я! Я могу с уверенностью сказать. Ты понятия не имеешь, сколько времени ушло у наших предков на то, чтобы вычислить всех потомков аргонавтов. С тех пор наш клан стал единым, и, поверь, беспорядочные связи жестоко караются.
        - Может, кто-то где-то не уследил? Такое, знаешь ли, часто бывает.
        - Не в твоём случае. - Кира покачала головой и уселась на ступеньки, ведущие к саркофагу. На её лбу появились морщины. Она будто упускала что-то из вида, что-то очевидное.
        Пока она думала, Рик и Гарри не мешали ей, занимаясь осмотром единственного интересного предмета в этом зале.
        САРКОФАГ ЯСОНА
        Удивительной работы мраморный гроб будто вибрировал от силы, что таилась внутри. Она ощущалась в воздухе и тянула к себе. От рисунков, на которых были изображены подвиги почившего героя, исходило слабое золотое сияние, и Рик, не удержавшись, коснулся их. Письмена и знаки, словно цепи заклятий, крутились по всей поверхности саркофага, но тут же разбились, когда по ним прошлись пальцы парня.
        Как оковы, что спадают с узников, символы издали громкий звук лопающихся звеньев, и крышка гроба медленно приоткрылось. Из образовавшейся щели мгновенно полился ярчайший золотой свет, и казалось, что здесь, взаперти, под всевозможными печатями держали само солнце.
        Кира, услышав звук и увидев свет, тут же подскочила, отбросив попытки добраться до мысли, которая сидела в подсознании и не давала ей покоя.
        Открытие саркофага смело всё постороннее, и она, благополучно отложив этот вопрос, встала рядом с Рикком и Гарри.
        - Прошу. - Парень сделал приглашающий жест, отходя в сторону, и капитан, кивнув в волнении, осторожно потянулась к крышке, но была моментально сметена невероятной силой саркофага или же того, что было в нём спрятано…
        Её тело прибило к противоположной стене, словно стрелу, выпущенную со всей силы в дерево. Зал сотрясся от мощи этого удара, но лидер осталась жива и, кряхтя, кое-как выбралась из образовавшейся расщелины. Проклиная всё, она, хромая, двинулась обратно к гробу, на ходу выпивая зелье восстановления.
        - Кэп? Ты в порядке? - Мужчина подскочил к ней и посмотрел раны, но Кира лишь махнула рукой и просипела:
        - Лучше попробуй открыть. Только это… Баффнись и снарягу получше надень. Не уверена, но, кажется, тебе тоже достанется. - Она достала ещё одно зелье, увеличивающее регенерацию, и простонала: - Дьявол! Помощь Патрис бы сейчас не помешала.
        Спустя несколько минут, когда Гарри закончил с приготовлениями и собирался открыть гроб, ситуация повторилась, и теперь уже была его очередь проклинать всё на чём свет стоит. Сжимая зубы и держась за бок, откуда торчал обломок стены, из-за того что ему с приземлением повезло меньше, чем капитану, тот, залечивая себя параллельно с лидером, подошёл к неконтролируемому саркофагу и посмотрел на Киру.
        - Не понимаю… тс-с-с… ах ты ж!.. - Поморщившись от адской боли, тот, немного погодя, продолжил: - Что происходит? Мы же прошли испытания, доказали, что потомки, так что же не так?
        - Меня скорее интересует, как вы вообще его открыли?
        - Да никак. - Рик, тоже не понимая, почему тем не удаётся отомкнуть крышку, наклонился перед щелью и, выставив руку перед глазами, попытался разглядеть, что именно излучает этот свет, но ничего не вышло. - Я просто коснулся его. О! - будто найдя закономерность в происходящем, тот выпрямился и посмотрел на них по очереди, остановив взгляд на женщине: - Может, мне попробовать?
        Кира, закусив губу, задумалась, но не успела ответить или хотя бы дать парню побольше защитных зелий, тот уже потянулся к крышке и, зажмурившись, опрокинул её.
        Солнце вырвалось на свободу, и в зал, который был слабо освещён никогда не потухающими факелами, ворвался яркий день. На ранее пустых стенах вдруг что-то проявилось, и отвернувшиеся от света, режущего глаза, игроки увидели, как точки на этих рисунках вдруг стали ярко-ярко мигать. Будто звезды ночного неба те изображали неизвестное созвездие, но Рик, глядя на это, неуверенно пробормотал, обращаясь скорее к себе, чем к своим спутникам:
        - Мне кажется, или это созвездие овна?..
        Глава 36. Кровь героя
        - Ты кто нахер такой?! - Его слова утонули в гневном выкрике Киры, которая, подскочив к парню, вцепилась в его ворот и, притянув к себе, заглянула Рику в лицо. - Говори, сукин сын!
        - Так ты ж знаешь всё. - Тот положил правую рук поверх её и, глядя в глаза, настойчиво попросил: - Отпусти, будь добра. С некоторых пор мне очень не нравится, когда меня вот так хватают.
        Женщина, сжав губы, рывком отдёрнула руку и, прикрывая глаза, развернулась обратно к саркофагу.
        - Спасибо, - за спиной раздался голос парня, и тот, встав рядом, продолжил: - Я говорю правду. Я не знаю, почему и каким образом смог войти и открыть этот гроб и, поверь, теперь не меньше твоего хочу выяснить причину.
        - Да я понимаю всё! - Кира в досаде оперлась на края саркофага. - Просто я так долго к этому шла. Я… Я так мечтала об этом. С самого детства мой дед рассказывал эту историю, он так гордился прошлым нашей семьи. В его глазах я всегда видела надежду, что кто-то из нас всё же найдёт Руно, но остальные не особо верили в это. Лишь он…
        Рик слушал, как и Гарри, и не мог поверить. Сейчас она была такой простой. Человечной, что ли. В её голосе даже проскальзывала нежность, когда женщина говорила о своём дедушке. Она положила свою жизнь на то, чтобы воплотить их общую мечту.
        - И вот я здесь! Прошедшая и пережившая такую кучу дерьма, что тебе и не снилась… - Парень вновь услышал знакомый тон и понял, что недавний образ капитана был лишь временной иллюзией, которую, скорее всего, он больше никогда не услышит и не увидит. - И ты! - она, развернувшись, ударила его пальцем в грудь. - Не я, ты! Почему-то вдруг стал ключом. Тем, кто смог открыть этот долбаный, сука… - её голос уже переходил на полный обиды крик, когда женщина вдруг замерла и, широко раскрыв глаза, осмотрелась вокруг. - Да… Да… Я… - Рик напрягся, не понимая столь резкой перемены, и посмотрел на мужчину, стоявшего позади, но весь его вид показывал, что тот пока и сам не знает, что происходит. Тем временем Кира медленно сползла по краю гроба, застыла, глядя куда-то вперёд и бормоча едва понятные слова. Она будто сошла с ума, но парень с трудом верил, что такой резкий сдвиг мог произойти с лидером.
        - Э-эм, Кира? В твоей программе какой-то сбой?
        Та обернулась и тихо пробормотала:
        - Помнишь, я говорила, что в моём клане находятся все потомки аргонавтов?
        - Очень хорошо помню, продолжа-ай, - протянул молодой человек, не понимая, к чему та ведёт, но на всякий случай не стал её перебивать.
        - Вообще-то, был один, чьих потомков не нашли. Точнее, по легендам его жену и детей убили, и никого не осталось. Он так же был на Арго, но не доплыл до конца, покинув корабль на полпути. Ты же знаешь о ком я, да? - Она начала подниматься, и теперь в её глазах был совсем иной блеск. Он отличался от жажды достичь своей цели и найти руно. Скорее, он напоминал взгляд человека, нашедшего заброшенный город полный сокровищ, тайн и артефактов. Рикки очень не нравился этот взгляд. И да, он понимал, о ком говорит Кира. Геракл - ещё один спутник аргонавтов, покинувший их по воле богов, которые предначертали ему совершить двенадцать подвигов. Как было на самом деле неизвестно, но если верить мифам, Геракл отстал, и те продолжили путь уже без него.
        - Секунду. - Видя, как странно смотрит на него лидер, парень попытался её вразумить: - Остынь, хорошо? Давай просто представим, что этот бред - правда.
        - Всё сходится. Ты не можешь этого отрицать!
        - Послушай. Я говорю, представим, а не выдадим желаемое за действительное. Если так, то почему все твои предки на протяжении такого количества времени не смогли найти ни одного потомка Геракла? Тебе не кажется это странным?
        - Ты забываешь один очень важный момент. - Она не собиралась сдаваться. - Геракл, которого здесь не просто так называют Святым, был необычным героем. Вполне возможно, что всё это имеет какой-то смысл. Всё сходится, сам посуди! - Кира, поддавшаяся своему озарению, начала пылко объяснять своё видение ситуации: - Дедал каким-то образом создаёт подобные места и раскидывает по всему миру ключи, пряча их в демонах, в жерле Илистого вулкана, в Загробной впадине и… Ты понял, в общем. Что, если он делал это по чьей-то просьбе? Ты же сам говорил недавно, что эта Пирамида, будто часть чего-то большего? Да вспомни хотя бы его стихи, когда всё это началось.
        Всё правильно, там упоминалось о чём-то, что тот построил для героев. И так же там говорилось о звёздах. А овен на стенах не что иное, как созвездие. Рик помотал головой:
        - Это не объясняет твою безумную теорию.
        - Это не теория! - Кира начала закипать. - Как думаешь, почему только ты смог открыть этот гроб? Может, он подвластен только потомку Геракла? Ведь тот единственный, кто тоже был аргонавтом. Но что самое важное - твоя реликвия. Я уже не раз говорила, такого просто не должно существовать здесь. С её помощью можно найти практически что угодно. И не думаешь ли ты, что кто-то оставил её специально для подходящего кандидата?
        - Погоди. Стоп! - Парень, вытянув руку, прервал речь собеседницы и неверяще посмотрел на неё: - Ты думаешь, он смог настроить Склад?! Вот тот самый склад, где все игроки проходят различные испытания? Ты серьёзно? Я уже молчу о том, что я сам выбрал один из пяти путей, приведший меня именно к компасу. Шах и мат!
        Его, казалось бы, убедительная речь ни капли не пошатнула позицию капитана.
        - А ты никогда не задумывался о том, что происходит с реликвиями игроков, когда те умирают? Ну хоть на секунду?
        Рик собирался было ответить, но не нашёл слов, потому как действительно не задумывался об этом. Просто не было повода. А теперь, когда его напрямую спросили, вопрос звучал очень интригующе. И вправду, что происходит с реликвиями?
        - Хорошо. Я не думал об этом, - признал археолог. - И что с ними происходит?
        - А вот это не по адресу. Если кто-то и знает об этом, то точно не наш клан. Рик. Пазл сходится. Почему ты не хочешь этого принять?
        - Да дело не в том, что я не хочу. Мне-то абсолютно плевать на это. Но вот твоё поведение подсказывает, что теперь ты сама и вся эта ваша гильдия вцепитесь в меня. Или я не прав? - прищурив глаза, полюбопытствовал парень, на что теперь уже сама Кира не могла найти подходящего ответа.
        - Так, - Гарри, молчавший до сих пор и с немалым интересом слушавший беседу, наконец, решил напомнить о себе, - давайте отложим это на потом. Мне, конечно, очень любопытно, не спорю, но у нас тут то самое Руно. Напомню, невероятный артефакт, который мы с тобой, кэп, мечтали найти.
        Кира, уже успокоившаяся и трезво оценившая обстоятельства, согласно кивнула и, посмотрев на парня, добавила:
        - Может, обсудим всё это после возвращения в более спокойном и располагающем к таким разговорам месте?
        - Я не против, но не буду обещать. - Рик, слабо улыбнувшись от тяжести свалившийся на него информации, приблизился к саркофагу, прикрывая глаза, а разглядев, что именно там лежит, непонимающе уставился на лидера:
        - Плащ? Золотое Руно - это плащ?!
        Кира и сама не понимала, почему Руно в виде плаща. Аргонавты не оставили никаких записей о том, как на самом деле выглядело Руно и поэтому в истории оно так и осталось просто шкурой. Ну как «просто», скорее, волшебной шкурой.
        Она хотела было взять его, но остановилась на полпути и, вспомнив, как ей досталось при попытке просто открыть саркофаг, благополучно предоставила сделать это Рикки. Тот был только рад. Ведь именно ради этого он переборол себя. Не сломался и смог приобрести бесценный опыт за время путешествия. Поэтому, глубоко вздохнув, со слезами на глазах от яркого света, парень сначала попробовал коснуться накидки, и когда ничего не произошло, уже более уверенно вытащил её наружу.
        Как только Руно оказалось в руках игрока, раздался знакомый звук, и над саркофагом появился образ Дедала. На лице магической иллюзии играла довольная улыбка, и, словно зная, где стоит парень, та посмотрела на него и вновь заговорила строчками стихов:
        Если ты меня слышишь, потомок-игрок,
        Значит ты однозначно не враг и не бог.
        Если ты смог достать то, что спрятано было,
        Значит, ты его сын или сын его сына…
        Сп?ла печать, та, что он наложил,
        Используй с умом то, что ты здесь добыл.
        Среди звёзд есть ответ, куда дальше идти.
        Для ключей есть замок. Иди и найди.
        Изображение замолчало, но почему-то не исчезало как остальные, продолжая наблюдать за гостями.
        - Та-ак… - Параллельно стихам Дедала, ему пришло оповещение, и Рик, прочитав его, оказался в очень непростой ситуации. Не зная как преподнести то, что там было написано, он посмотрел на Киру и Гарри, после чего прокашлялся и начал, медленно обходя гроб, говорить: - Кхм… Не знаю, как вам это сказать, но плащ как бы… Ну… Это… Короче. Его автоматически «привязало» ко мне. - Сказав это, он понял, что над формулировкой, наверное, стоило бы подумать ещё немного. А может, лучше было подождать более подходящего момента, так как Кира, поняв, что именно тот сказал, застыла на месте.
        Её глаза, не мигая, смотрели на парня, который заблаговременно отошёл подальше, от этого взгляда ему становилось нехорошо.
        - Только без резких движений. Ладно? Напомню на всякий случай, ты сама попросила меня взять его, так что претензии не ко мне. - Почувствовать злость лидера было делом нехитрым, поэтому Рик торопливо продолжил: - Ну ладно, немножечко претензий можно отсыпать и в мою сторону. Не знаю каких, но я даю добро. Э-эм, в смысле я не против. - Поняв, что это не работает, Рик зашёл с другой стороны: - Это ведь не конец. Я просто отменю привязку - и всё. Вы же наверняка знаете, как это делать, да?
        Кира не двигалась, что было странно, но желание убить парнишку читалось у неё на лице без всяких переводчиков.
        - Ах ты ж, мелкий засранец... Я… Видит бог, я хотела мирного разговора, но это уже перебор.
        - Да я же не виноват! - Рик взвыл, понимая, что его слова не достигают цели. - Я же говорю, я не против отвязать его! Ты слышишь меня вообще или нет? Делов-то! Скажите, что сделать, и всё, разойдёмся, как корабли в море.
        - Идиот! Привязку можно отменить, только убив тебя!
        - Так это… Ну, давай выйдем, и убейте. - Парень на несколько мгновений даже не понял, что сказал, потому как Кира сбивала его с толку своей напористостью и нежеланием слушать. Но как только смысл слов дошёл, он тут же замахал руками: - Не-не, забудь, что я сказал. Я слегка не подумал.
        - Да нет же… - Кира широко улыбнулась: - Твоё предложение о-очень интересно. И клянусь не торопиться с его воплощением только на своих условиях… Всё ясно, отпрыск Геракла?
        Рик впервые за долгое время не знал, что ответить. Он однозначно не считал себя виноватым в том, что произошло, но уговор был, что он помогает клану Аргонавтов добыть Руно, а сам забирает перья Икара. А вышло всё как-то уж совсем через жопу.
        - Ладно, - парень с натугой выдавил из себя согласие: - Но если что-то в твоих условиях будет неприемлемым, мы вернёмся к этому разговору.
        - Поговори мне ещё тут, - сплюнула Кира и ткнула в плащ саблей. - Дай хоть посмотреть, что он даёт.
        - Да я ещё и сам не смотрел, - пробормотал Рик и сконцентрировался на изучении предмета.
        ПЛАЩ: «ЗОЛОТОЕ РУНО»
        РАНГ: ПРОТИВОРЕЧАЩИЙ ЗАКОНАМ МИРА
        СОСТОЯНИЕ: НЕПОЛНОЕ
        ВСТАВЛЕНО КАМНЕЙ: 0/4
        ОПИСАНИЕ: ЕДИНСТВЕННЫЙ В СВОЁМ РОДЕ АРТЕФАКТ, СОЗДАННЫЙ ИЗ ШКУРЫ УНИКАЛЬНОГО МОНСТРА РАНГА «ТИТАН». ПОЗВОЛЯЕТ НОСИТЕЛЮ ЕЖЕДНЕВНО СОБИРАТЬ СОЛНЕЧНЫЙ СВЕТ И ПРЕОБРАЗОВЫВАТЬ В ЭМАНАЦИЮ УДАЧИ, ЗАПОЛНЯЯ СООТВЕТСТВУЮЩУЮ ШКАЛУ.
        НАВЫК: «УЛЫБКА ФОРТУНЫ» -НЕДОСТУПЕН.
        АКТИВНЫЙ НАВЫК
        (УРОВЕНЬ 5. 17,1%)
        ОПИСАНИЕ: «ФОРТУНА НЕ ТОЛЬКО САМА СЛЕПА, НО И ОСЛЕПЛЯЕТ КАЖДОГО, КОГО ЗАКЛЮЧИТ В ОБЪЯТЬЯ».
        ОТКРЫВАЕТ ДОСТУП К РУЛЕТКЕ СУДЬБЫ.
        ЗАПОЛНЕНО: 0/100%
        ПРИВЯЗАТЬ И ИСПОЛЬЗОВАТЬ МОГУТ ЛИШЬ ТЕ, В ЧЬИХ ЖИЛАХ ТЕЧЁТ КРОВЬ ГЕРАКЛА.
        ТЕКУЩИЙ ВЛАДЕЛЕЦ: РИККИ ДЖОНАТАН
        Начав читать, Рик и понятия не имел, что выпадет из реальности. Описание предмета было фантастическим настолько, что практически перечеркивало всё, что он узнал о мире Успеха до этого момента.
        - Что там? - Заметив, как дёргается глаз Рика, капитан чуть было бездумно не коснулась Руна, но, сдержав свою жажду, стукнула парня по лбу, чем привела в чувство. - Говори, твою мать! Застыл и не шевелится. Совесть имей, мелкий паразит! Ну?
        - Э-э-э… - Молодой человек просто не знал, что сказать, всё ещё пребывая в прострации. Ранг «противоречащий законам мира»? «Рулетка Судьбы»? «В чьих жилах течёт кровь Геракла»? Что это?! Кира была права? Но, всё же собравшись с мыслями и встряхнув головой, он срывающимся голосом ответил, протягивая плащ Кире. - Кажется, твоя теория верна на все сто…
        Женщина, не торопясь, протянула палец к предмету и, поняв, что печать действительно уничтожена, уже смело взяла плащ и активировала «изучение».
        Не составило большого труда понять, что она испытывает то же чувство, что и Рикки. Но вместе с шоком её поразили условия привязки. Она была рада и огорчена одновременно. Почему только потомки Геракла? Он ведь не дошёл до конца! Именно Ясон и остальные аргонавты проделали весь этот путь и забрали руно! На её лицо легла тень, и, сжав зубы, женщина швырнула плащ в парня, со словами:
        - Забери его! Не знаю, где правда, но обещаю, я выясню. И клянусь, если Геракл присвоил себе лавры нечестным путём, я лично уничтожу все его святилища.
        - Как скажешь. - От неожиданности чуть не выронив влетевшее в него Руно, молодой археолог примиряюще добавил: - Я даже помогу тебе, если что. Я, конечно, ни хрена не понял, о чём ты, но помогу.
        - Ой, заткнись, - скривилась Кира. Она понимала, что понапрасну наезжает, но Рик ассоциировался у неё с неудачным финалом похода, поэтому некоторое время ей просто не хотелось его видеть. - Давайте уже разберёмся с этим созвездием и отправимся назад. Стоп, - она замерла и, нахмурившись, кое-что добавила: - А как мы назад-то вернёмся?
        Рик же, убрав Руно в инвентарь, задал другой вопрос:
        - А то, что он не исчезает, это нормально?
        - Кто бы знал. - Гарри, не привыкший много говорить и являющийся, скорее, просто слушателем, в кои-то веки добавил свои мысли в общее русло беседы: - Вы пока тут выясняли, что да как, я пытался понять, почему он уже второй раз упоминает каких-то богов? Это же не то, что я думаю, да? Их же нет на самом деле? Или… - Мужчина посмотрел на Киру своим безэмоциональным взглядом, словно ожидая, что та тут же опровергнет его предположения, но женщина и сама не понимала, почему Дедал говорит о богах.
        - Слушай, у меня сейчас голова не этим забита.
        - Может, это какой-то эвфемизм? - предположил Рик и подумал, что если боги существуют, то он с радостью поговорит с ними, когда сможет понять, как до тех добраться. С силой сжав Золотое Руно, парень посмотрел на Дедала: - Может, спросить его?
        - Вперёд, «гений», - бросила Кира. - Попробуй.
        - Мне кажется, или я слышу в твоём голосе сарказм?
        - У нас осталась пара дней до возвращения на Землю, так что ты либо делай, либо молчи. Гарри, смотри зал, вдруг мы пропустили что-то ещё. Ищи любые странные символы, линии, знаки и прочее. Активируй необходимые навыки. Я пока изучу этот рисунок. - Она твёрдым шагом направилась к стене, тем самым давая понять, что обсуждение окончено и Рикки волен делать что хочет. По крайней мере, пока.
        - Да уж… - пробормотал Рик и, пожав плечами, обратился к иллюзии Дедала: - Ладно. Э-эм, так. Здравствуйте.
        Тишина.
        - Скажите, боги действительно существуют?
        И вновь ничего.
        - Хорошо. Как нам выйти отсюда?
        Очередное молчание.
        Сколько бы и что бы парень ни спрашивал, иллюзия лишь молчала, поэтому Рик, прежде чем присоединиться к Кире в изучении фрески, заглянул внутрь саркофага. Так, на всякий случай. И какого же было его удивление, когда прямо на дне он увидел свиток.
        - Оп-па. Что это тут у нас? Изучить. - Взяв его в руки, молодой человек тут же услышал последние слова оставленного Дедалом образа.
        - Защитный механизм Пирамиды Молчания активируется через пять минут… Господа игроки, покиньте её как можно скорее, иначе ваша жизненная энергия будет полностью выкачана.
        Это предупреждение закончилось плутоватой старческой улыбкой, и иллюзия исчезла, оставив трёх исследователей в полном недоумении. Полностью выкачает жизненную энергию?!
        - Вы все слышали? - нервно поинтересовался парень.
        - Конечно, мы слышали! - язвительно выкрикнула Кира. - Готова поспорить, что именно ты в этом виноват. Что у тебя в руках?
        - А да! - спохватившись, Рик изучил находку и понял, что держит свиток телепорта. - О, фух. Это телепорт! Думаю, пора сматываться…
        Глава 37. Действуя по обстоятельствам
        Десятью часами ранее…
        Когда за стенами богатого района полыхнул четвёртый луч, над Пирамидой сверкнула и разбилась вдребезги иллюзия, о которой никто не подозревал. Фантом, веками скрывающий истинную форму пирамиды, наконец-то был развеян, и перед всеми, кто наблюдал и ожидал возвращения аргонавтов, предстала невероятная правда.
        Пирамида Молчания была вовсе не пирамидой, а огромным кораблём. Тот стоял, словно памятник на корме в окружении высоких рифов, которые в итоге и образовывали ту самую практически квадратную форму основания строения.
        Стены, ограждающие богатый район города, оказались пристроены к рифам, и теперь все могли увидеть территорию, являющуюся для большинства населения Цукмейна недоступной.
        И без того напряженная ситуация начала выходить из-под контроля властей города. Стражи и солдаты гарнизона уже сдавали позиции перед желающими добраться до драгоценных камней, особенно доставалось тем, кому было поручено дождаться появления четвёртого и взять его под охрану. Богатые слои общества послали людей, для того чтобы опередить остальных и успеть заявить о своих правах на необычный трофей.
        К их сожалению, лорд города, хоть и уважал, и прислушивался к мнению богатых семей, имел контракт с Кирой, которая вместе со своим кланом приносила в его казну более семидесяти процентов дохода.
        Даже опасаясь настроить против себя уважаемые семьи, желающие добраться до появившихся сокровищ Пирамиды (точнее, бывшей пирамиды), Тариль Цек не собирался рисковать, оскорбляя столь драгоценного в своём активе игрока.
        Являясь не только главой рода, но и его лордом, тот мог не бояться их гнева, но огромная толпа авантюристов, игроков и наемников различных империй - это словно гигантская бочка, наполненная страшно ядовитым видом ос. Хватит одного сотрясания, чтобы возбудить собравшийся улей, и Тариль очень переживал о том, во что выльется вся эта идея с походом, наблюдая с балкона своего трёхэтажного дома за развитием событий.
        - Лорд Тариль! - внизу стоял один из стражников, чьи крылья пепельного цвета трепетали от нервного возбуждения. Лорд не заметил даже, когда тот появился, но, судя по покрытому вулканическими пятнами лицу, дела были не очень.
        - Что-то срочное, Ширк. - Мужчина был одним из солдат под командованием офицера Орн?то, отвечающих за сохранность третьего камня - сапфира.
        - Офицер Орнито просил срочно передать, что наш отряд был атакован неизвестными игроками и в данный момент ведёт преследование преступников.
        Новость была прескверной. Кира не простит подобного, и если она захочет, их деловое партнёрство может претерпеть значительные изменения, вплоть до расторжения контракта. Комитет Призыва будет полностью на её стороне, ведь игроки такого калибра, как она и её соклановцы, всегда найдут себе нового Связующего.
        - Сколько пострадало? И что с остальными камнями?
        - Двое погибли, один ранен. На алмаз так же совершили нападение, к счастью, с дугой стороны на помощь пришли аргонавты.
        - Как всё произошло?
        - Они использовали всеобщую суматоху вызванную трансформацией пирамиды. Прошу простить нас…
        - Сейчас не до этого, Ширк. - Тариль знал поимённо практически всех, кто служил его семье и помогал защищать город. Именно поэтому его почитали и уважали как солдаты, так и горожане, а также это оценил и герцог Кейсцер, назначивший его на эту должность.
        Пожевав своими моховидными губами, покрытыми лишайниками и небольшими грибочками, лорд поскрёб кору на правой руке и продолжил выяснять всё, что смогли запомнить солдаты.
        - О них что-нибудь известно?
        - Есть большая вероятность, что это наёмники из Парящих. Мы запомнили имена, но возможно, ими были использованы запрещённые заклинания для сокрытия информации.
        - В любом случае обратись в Комитет и займись этим. Сверь имена с портретами игроков и доложи мне, как закончишь. Если будут совпадения, найми ищеек от моего лица.
        - Слушаюсь, мой лорд! - Солдат поклонился и, подпрыгнув, полетел в сторону конторы Комитета Призыва. Как и Центры развития игроков, те располагались практически во всех крупных городах, подчиняясь «ФеКа» - организации, основанной и спонсированной более чем двадцатью империями и странами после кризиса, сделавшего половину всего Эхо непригодной для проживания.
        - Кому-то явно следует преподать урок… - недовольно пробурчал древообразный мужчина и, резко развернувшись, шагнул обратно в свой кабинет, желая заранее приготовить ответ лидеру Аргонавтов…
        Для того чтобы использовать свиток у Рикки элементарно не хватало дыхания мира, говоря попросту, маны, и поэтому тот передал его Патрис, у которой её оказалось больше всего в отряде. Кира в последний раз глянула на статуи и кивнула девушке:
        - Заряжай.
        Куда именно отправит портал, в описании чрезвычайно редкого свитка сказано не было, но как только перемещение завершилось, игроки оказались высоко над уровнем земли, а перед ними во всей красе открылся вид на потревоженный, словно муравейник, город.
        - Это Цукмейн? - До них не сразу дошло, куда их закинуло, потому что они точно не находились на вершине пирамиды, хотя её острие было единственной высокой точкой. К счастью Кира, любившая море и не раз ходившая под парусом, довольно быстро сообразила, что есть что. Единственное, чего она не понимала, это то, каким образом вместо пирамиды здесь оказался корабль. Но, применив изучение, та, нащупав рукой опору, более внимательно осмотрела всё, что попадало на глаза.
        - Не… Не может быть… - Женщина посмотрела на Гарри и увидела как тот точно так же, как и она, озирается вокруг. - Ты можешь в это поверить?
        - Честно говоря, не очень, - раздумчиво ответил тот. - Его же считали утерянным. Все следы о нём обрываются, после того как аргонавты вернулись из путешествия.
        - О чём вы говорите? - Патрис непонимающе посмотрела на капитана, и та, положив руку на её голову, слегка потрепала, отвечая на вопрос.
        - Это Арго. Корабль, на котором мы стоим. Арго. Тот самый.
        Девушка понимающе улыбнулась, ведь для Киры прошлое её семьи всегда было свято, и каждый член её клана прекрасно знал об этом. Женщина была готова воевать с любым, кто оскорбит имена её предков, и в этом убедились многие, кому хватило дерзости произнести слова неуважения в её присутствии.
        - Я рада за вас, капитан. Не очень разбираюсь в этом, но, кажется, он стоит совсем неправильно.
        - Ах-ха-ха… - Кира, услышав это, рассмеялась и аккуратно прошла вперёд, чтобы понять, на какой части корабля они находятся. - Ты права. Корабли так не швартуют. Но я разберусь. Сейчас меня больше волнует, почему внизу копошится такая толпа народа?
        Остальные проследовали к её позиции и так же глянули вниз. Как и сказала лидер, вокруг корабля стояло действительно очень много народа.
        - Давайте спустимся и узнаем. - Рик пожал плечами и посмотрел на остальных. - Не торчать же нам здесь вечно.
        - Парень, тебя ждёт очень трудный путь, - похлопав того по плечу, с сочувствием произнес Сандерс. - Ты, конечно, везуч как чёрт, но рано или поздно удача покинет тебя. Капитан, - закончив вразумлять непутевого игрока, мужчина обратился к своей госпоже. - Всё произошло так быстро, что мы с девчушкой не хотели лезть с расспросами, но сейчас… Скажите, вы нашли то, что искали?
        - Можно сказать и так. Ты, кстати, поторопился насчёт его удачи, - проскрипела разом скисшая Кира и посмотрела на Рикка. - Доставай. Показывай. Я там немного погорячилась, так что не успела толком вникнуть в описание и навыки, но кажется, Руно позволяет накапливать удачу, не убивая мобов, так?
        - Вроде да. - Парень полез в инвентарь и вытащил на свет сияющий золотом плащ.
        Тот пошёл по рукам и лица каждого вытягивались, когда они постепенно осознавали прочитанное. Сперва сама сила артефакта, затем неизвестная «Рулетка судьбы». Потом они видели имя владельца, и как только дело доходило до ограничений, у них взрывался мозг. Только индеец оставался безучастным и не торопился осмотреть Золотое Руно. Казалось, ничто в этом мире не интересует его больше, чем загадочное дело, с которым он обратился к Кире, перед тем как дать согласие на поход.
        - Ты потомок Геракла? - Сандерс и Патрис синхронно вылупились на молодого человека, но тот лишь развёл руками, показывая, что и сам не понимает, как такое произошло.
        - Не могу поверить. - Мужчина был потрясён и тут же поинтересовался: - Кэп, вы собираетесь докладывать об этом совету клана?
        Услышав этот вопрос, женщина не стала торопиться с ответом. Вместо этого, она вдруг стала доставать оружие, отдавая соответствующую команду остальным и добавляя: - О Руно и Мангусте ни слова. Готовьтесь!
        Никто не понял, почему та вдруг вооружилась, но последовали её приказу. Даже Рик и Кортор почуяли, как изменилась атмосфера. И через минуту, стало ясно почему. К ним на всех парах неслись десять игроков, на спинах которых были закреплены… Крылья?!
        Рик даже не предполагал, что тут имеются подобные. Это же сколько такое добро должно стоить? Сумма однозначно до безумия неприлична.
        Как только летящие господа приблизились, Кира, сузив глаза, посмотрела на мужчин, облачённых в чёрные с белым мантии, под которыми блестела чешуя доспехов. Над их головами были лишь имена. Никаких значков клана или принадлежности к определенному Дому. Но, она прекрасно знала этих гостей.
        - Что здесь забыли Парящие? И уж тем более, кто дал вам право летать над городом? Помимо солдат лорда таких почестей удостаиваются разве что стражи герцога и императора.
        - И тебе привет, Капитан песков, - говоривший старался не грубить, и так же явно был наслышан о лидере аргонавтов. - Мы тут по делам и надолго не задержимся. Всё, что нам нужно, находится у вас. Отдайте - и обещаю, мы покинем Империю в кратчайшие сроки.
        Кира, хмыкнув, задумчиво покачала головой, прежде чем ответить на столь «любезное» предложение:
        - Не могу понять, что именно вам, Парящим, придало такой храбрости, что вы не только нарушаете закон здешних земель, но и решили вступить в конфронтацию со мной и моим кланом? Вы же не лишились внезапно мозгов и не решили, что я прощу эту выходку?
        Мужчина, над которым сияло имя «Константин» пока не двигался с места, оценивая силы противника и не торопясь со своими действиями.
        - Ты же знаешь, Капитан. Мы наёмники, и нам платят за выполненную работу.
        - О, так вы знали, за что берётесь? - Она, изогнув бровь, внимательно смотрела на оппонента, не упуская из виду и остальных гостей. - Это многое меняет.
        - Наша гильдия не желает войны с аргонавтами, но цена вопроса уж слишком кусается, так что мы подумали, удача любит рисковых, почему бы и не попробовать. - Константин пожал плечами и, облизав ссохшиеся губы, продолжил: - Ну так что, решим всё мирно или же повоюем? Нас если ты заметила, больше.
        - С каких пор количество обгоняет качество? - Женщина снисходительно усмехнулась, и в её глазах блеснула сталь. - Да и ответь хоть, зачем именно пожаловала ваша стая? Я, конечно, привыкла убивать, но никогда не делала этого просто так.
        Лидер прекрасно понимала, о чем идёт речь, ведь о её походе болтали чуть ли не на каждом углу, но она хотела по возможности больше выведать о заказчике, ведь всегда лучше знать врага в лицо.
        - О, ну давай я подыграю, - ответил парящий, сложив руки на груди, и пояснил: - Золотое Руно. Нам нужно Золотое Руно. Так понятней?
        - А-а, вот оно что. Передайте вашему хозяину, что наша попытка провалилась. Мы не смогли пройти финальное испытание.
        - Ты же знаешь, что проверить это очень просто, так что давай не будем нервировать друг друга. Отдай руно!
        Кира действительно знала, что выяснить лжёт она или нет, очень просто. Для этого нужно лишь показать инвентарь - и всё, но она не могла сразу же пойти на попятный.
        - Кто вас нанял? Игроки? Местные?
        - Думаешь, я не знаю, что ты делаешь? - мужчина не желал касаться этой темы. Вместо этого он решил ускорить события: - Бесполезно оттягивать время. Мы постарались, чтобы стражам было чем заняться, так что помощь к вам не подоспеет. Ты не сможешь предупредить их, чтобы они успели поднять городской щит. - Его слова сопроводил взрыв внизу, и клубы дыма тут же повалили в небо. Но это было не всё. Такие же взрывы прозвучали в разных частях города, привлекая к себе внимание. И зная лорда, прекрасно осведомлённого о способностях Киры, можно было с уверенностью заключить, что он первым делом займётся гражданскими.
        - Подготовились. Браво, - скосив взгляд вниз, прокомментировала она: - Но ты ошибся. Мне незачем оттягивать время, ведь у нас более чем достаточно сил, чтобы справиться с вами. И крылья вам не помогут.
        - О, дорогая Кира. Я был лучшего мнения о знаменитом Капитане песков, - лидер Парящих впервые позволил себе улыбнуться, будто ожидал этого. - Фейерверки в городе - это лишь аперитив перед большим мясным блюдом. - Он подозвал одного из подчиненных и протянул руку, на которую опустился похожий на воздушный шарик с водой предмет. Тот перекатывался у него на ладони и грозил вот-вот сорваться вниз, под силой гравитации. - Ты же знаешь, что это? - Улыбка на его лице стала шире, когда мужчина увидел, как побледнело лицо Капитана. - Да-а, - протянул он неспешно. - Ты, как никто другой, знаешь, что это. Но всё же я расскажу о «малыше» твоим спутникам, если те вдруг решат вернуться на Землю, не выполнив наши условия. Дамы и господа. Этот невзрачный пузырь… Как бы вам сказать. Хм-м, это, - мужчина театральным жестом указал на «шар», - нечто вроде нейтронной бомбы. Да-да, вы не ослышались. О, вижу, твой друг напрягся, - эти слова относились к Сандерсу, который крепче сжал рукоять меча, как только понял, к чему могут привести последствия взрыва этой штуки. - Радиус у неё конечно небольшой, но…
        Рик вообще не понимал, что происходит, но слово «бомба», произнесенное в черте города, дало достаточно информации, чтобы понять, что их собираются шантажировать. Причем угрожать будут не им, а местным жителям.
        Константин продолжал говорить и вскоре подошёл к тому, о чём подумал каждый из отряда Киры. Либо они отдают Золотое Руно, либо этот «малыш» упадёт на землю.
        - Смотрю, тебе действительно много пообещали, раз ты решился даже на это. - Процедила та сквозь зубы, пытаясь найти выход из сложившейся ситуации. Даже если Руно по факту не принадлежит им, они могут использовать его силу через самого парня. - Ты думаешь, что после такого акта агрессии сможешь спокойно посещать этот мир?
        - Это уже будет неважно. В общем, уважаемая Капитан, я даю тебе минуту на размышление. Можешь даже обсудить это с ними. И ещё раз повторю, не вздумайте играть в героев. - По его команде все остальные члены Парящих достали по такой же бомбе, и ситуация мгновенно стала безвыходной. Если бы речь шла только об одной бомбе, Кира смогла бы использовать телекинез и не дать той взорваться, но сразу десять штук?! Кто бы им ни обещал заплатить, он сильно раскошелился на то, чтобы устроить её отряду засаду по возвращении.
        Ей оставалось лишь скрипнуть зубами, но внезапно Гарри наклонился к её уху и предложил способ избежать непоправимого урона и остаться при своём. Нужно лишь предупредить парнишку о том, что в этом случае на него начнётся охота. И не только здесь, но и на Земле…
        Кира подозвала остальных, и даже Кортор решил посодействовать их противостоянию. Она благодарно кивнула индейцу, ведь женщина прекрасно знала конечную цель всех его скитаний. Так уж совпало, Парящие решили применить не самый удачный способ шантажа.
        Капитан не стала понапрасну тратить время и, смотря прямо на Рикки, начала объяснять его текущее положение:
        - Послушай, выбора у нас нет. И говоря «нас», я имею в виду и тебя тоже. - Она на секунду замолчала, пытаясь понять реакцию молодого археолога, но тот лишь молча кивнул, чтобы она продолжала. Лидер не знала, что у того с недавних пор появился пунктик по поводу наглых ублюдков, требующих то, что им не принадлежит. - Хорошо, что ты не пасуешь, но должна тебя предупредить. После того, что мы здесь провернём, мирная жизнь для тебя будет закончена.
        - Я понимаю, - хмуро кивнул парень, но та его резко перебила:
        - Нет, не понимаешь! Помолчи и выслушай. Говоря об этом, я имею в виду не Эхо, а наш родной мир. Эти парни - наёмники. И твоё имя уже известно им. После того как передашь им Руно, они поймут, что ты владелец, а я уже говорила о том, как избавляются от владельца уникальных вещей.
        - Хочешь сказать…
        - Всё правильно, Мангуст, всё правильно. Обсудим это по возвращении, и там уже сам решишь, что делать дальше. А сейчас будь готов по команде отдать плащ. Если всё так, как я думаю, эти ребята знают о том, что его нельзя привязать.
        - Думаешь, у них есть другие предметы подобного ранга?!
        - Ну, мир огромен, парень. - Сандерс положил руку ему на плечо и, твёрдо сжав, заглянул в глаза. - Не боись, мы своих не бросаем.
        Кира последний раз посмотрела на каждого и добавила:
        - Будьте готовы и действуйте по обстоятельствам. Надеюсь, бомбы, это всё, что у них есть, если же нет, то… У тебя Патрис, другая задача. Успей доложить лорду о враге. Всё, готовьтесь… - Она развернулась к ожидающим их игрокам и начала играть финальный аккорд в этой опасной игре: - Хорошо. Будь по-твоему. Надеюсь, ты продумал все последствия своей аферы. Наш клан процветает не только в этом мире, и ты знаешь об этом.
        - Да-да, я в курсе. А теперь ближе к делу. Руно. Где оно?
        - Так дела не делаются, - прищурившись, медленно проговорила Кира. - Сначала я должна убедиться, что ни ты, ни твоя команда не причините вред своими неосторожными движениями.
        - И что же ты предлагаешь? - усмехнулся Константин, а потом, поняв, к чему та ведёт, задумчиво почесал подбородок. - Обменять бомбы на Руно?
        В принципе, опасаться было нечего. Те, кто его нанял, доходчиво объяснили, что привязать Золотое Руно невозможно, а значит, обмен можно устроить, не боясь, что предмет спустя несколько минут окажется у владельца. Их цель - любыми средствами добыть его, и тогда они смогут обеспечить себя и своих внуков на многие сотни лет вперёд. Да и бомбы, если уж на то пошло, были куплены не за их счет. Но даже если Кира каким-то образом обманет, у него был ещё один туз в рукаве.
        - Для начала покажите его, - наконец приняв решение, мужчина решил увидеть, ради чего уже было затрачено столько денег.
        - Ты всё равно не поймёшь, что это оно, пока не изучишь, а подпускать тебя я не намерена, пока у вас находятся эти штуки.
        Лидер парящих поморщился и, в конце концов, решил пойти навстречу, не забыв забить последний гвоздь в крышку их безысходности:
        - Если ты или твои друзья вдруг решили меня обмануть, стоит сказать ещё кое-что. В городе спрятались мои ребята, которые по сигналу будут готовы взорвать ещё парочку таких штук. Надеюсь, нам не придётся идти на крайние меры, Капитан? - Заглядывая ей в лицо, тот заметил, как оно напряглось, и позволил себе расслабиться - женщина в его руках.
        Кивнув своим парням, которые выстроились друг за другом напротив Гарри и готовились, отдав свои бомбы, позволить обыскать инвентарь, как вдруг неожиданно задребезжал яркий и тугой луч солнечной энергии, который, будто поток плазмы в мгновение испепелил их тела. Осыпающийся прах и медленные повороты голов в сторону источника этой магии сопровождались злобными и полными негодования словами:
        - Как же меня задолбали такие уроды. Моё, моё, моё, моё… Как чайки, честное слово… - А затем, увидев застывшие лица остальных, Рик, поняв, что, скорее всего, нарушил какой-то план, добавил: - Стоп. Я что-то не правильно понял? Ты когда говорила, действуйте по обстоятельствам, ты же это и имела в виду? Так?..
        Глава 38. Добро пожаловать домой...
        - Значит, ты решил бросить учебу? - Женщина невысокого роста с такими же пепельными волосами, как у сына, просматривала его тетради и вела непринуждённый разговор. - Тебе учиться ещё два года, почему ты сообщаешь об это столь внезапным образом? - Закончив листать, она откинулась на стуле, оглядывая комнату, в которой жил Рик.
        - Всё очень сложно и, честно говоря, я вообще не знаю, как это можно объяснить.
        - Дорогой, ты же знаешь, мы люди простые. Расскажи, а мы с отцом решим, стоит ли твоя история таких кардинальных перемен.
        Этот разговор происходил спустя два дня после выхода из мира Эхо, накануне окончания действия запрета на переход и появление родителей застало парня врасплох.
        Отец вышел из ванной комнаты, вытирая руки полотенцем, он улыбнулся и, хлопнув в ладоши, потёр их, интересуясь, как проходит разговор.
        - Он всё ещё что-то мямлит, поэтому сложно сказать. - Джейн, встала со стула и, протянув руку к сыну, поменялась с ним местами, усаживая того в кресло и вставая рядом с мужем. - Ну же, Рикки, у нас мало времени. Если ты сейчас же не объяснишься, можешь забыть о своей глупой затее. - Она строго взглянула на него, а затем на мужчину: - Трей, скажи уже что-нибудь.
        - Кхм… - Отец, пожевав нижнюю губу, решил, что злить невысокую, но от этого не менее сильную супругу не стоит, поэтому принял участие в беседе: - Мы поняли твою ситуацию с этой девочкой Амелией. Хотя и в глаза её не видели, мы готовы встретиться и обсудить кредит, но с чего вдруг ты решил устроиться в эту… - Трей посмотрел на жену, прося напомнить название исследовательской фирмы, и та тут же пришла на помощь:
        - Арго.
        - … да, к ним. Что это вообще такое? И почему ты уверен, что тебя примут без образования?
        - Буквально на днях мне поступило от них предложение. - Рик неловко улыбнулся, вспоминая, как именно получил его, но не стал отвлекаться от разговора: - Эта компания очень заинтересована в молодых археологах, и мы с Грейсоном привлекли их внимание. Точнее, привлёк я, а друг за компанию подтянулся, - поправил он себя.
        - Как-то всё это подозрительно. Я никогда не слышала об этой компании. А уж кому, как не нам, известно обо всех игроках в нашем деле.
        - Полностью согласен. - Мужчина стал серьёзным и пристально посмотрел на молодого человека. - Мы, конечно, рады, что ты не сменил род деятельности, но не раз говорили, что по окончании обучения мы отправим тебя на практику в Перу.
        Рик вздохнул и решил окунуться в омут с головой, начиная медленно, тщательно подбирая слова, рассказывать произошедшую с ним историю. Но когда он начал говорить о другом мире, удивляться пришлось не им, а ему. Вместо пальца у виска и звонка в психиатрию родители взволнованно переглянулись, и на их лицах появились возбужденные улыбки.
        Рик тут же прекратил рассказывать и непонимающе уставился на родителей.
        - Мне кажется, или вы мне… Верите?
        - Это очень долгая история, сын. - Трей, достав телефон, набрал номер, и Рик услышал короткий разговор:
        - Здравствуйте… Да, это я… Произошли некоторые изменения в планах… Да… Мы обязательно продолжим, но хотелось бы взять отдых на пару дней… Да… Спасибо. Мы позвоним, как только закончим с делами… До свидания. - Положив трубку, мужчина обнял жену и, посмотрев на Рикка, сказал: - Дорогая. Я же говорил тебе, что мои предки не сошли с ума. Наконец-то, спустя столько сотен лет кто-то из нашей семьи смог вернуться домой…
        КОНЕЦ 1 ТОМА
        Благодарность
        Текст предоставлен ООО «ЛитHет» (LITNET CY LIMITED).
        ДАННАЯ КНИГА В ФОРМАТЕ ФБ2 СДЕЛАНА ПРИ СОДЕЙСТВИИ АLEX, СОТРУДНИКА СЛУЖБЫ ПОДДЕРЖКИ БИБЛИОТЕКИ ЛИТНЕТ.
        СВОЮ БЛАГОДАРНОСТЬ ВЫ МОЖЕТЕ ВЫСКАЗАТЬ ЕМУ ПО АДРЕСУ HTTPS://LITNET.COM/RU/FEEDBACK
        notes
        Сноски
        1
        1. ДОТ (СОКР. АНГЛ. DAMAGE OVER TIME - УРОН ВО ВРЕМЕНИ) - урон, который наносится на протяжении промежутка времени. На одном враге/игроке может быть несколько ДоТов.
        2
        2. МУСОР, ТРЭШ (АНГЛ. TRASH) - сленговое название слабых мобов, адов или лута. - прим. автора.
        3
        3. СКОРПИОН - - одно из созвездий, которым поклоняются жители мира Эхо. Помимо знаков зодиака жители также поклоняются и иным скоплениям звёзд.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к